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Plancie de Passagem Vol.

IV (Os Filhos da Terra)


Jean M. Auel

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Plancie de Passagem
Este o quarto volume da Saga dos FILHOS DA TERRA, de Jean M. Auel, que reconstitui com detalhes preciosos e autnticos o nosso passado pr-histrico. Fruto de exaustiva e minuciosa pesquisa, Plancie de Passagem continua as aventuras de Ayla, a Filha das Cavernas, a herona criada por homens de Neandertal que ousou sair em busca de seu destino ao lado do fiel companheiro Jondalar. Eles partem montados em seus cavalos pelos campos varridos da Europa da poca Glacial. Para os caadores daquele mundo, que nunca viram animais domesticados, Ayla e Jondalar parecem enigmticos e assustadores. O mistrio que envolve a mulher, que fala de uma forma estranha e conversa com os animais na linguagem deles, intensificado por seu fantstico domnio sobre um grande lobo. O homem alto e louro que cavalga a seu lado tambm visto com espanto, no s pelo magnfico garanho que ele domina, mas tambm por sua habilidade como arteso de utenslios de pedra e pela nova e poderosa arma que ele criou. No decorrer de sua odisseia atravs do continente, Ayla e Jondalar se deparam tanto com inimigos ferozes quanto com bravos amigos, e aprendem que o vasto e desconhecido mundo pode ser temvel e traioeiro, mas, ao mesmo tempo, de uma beleza e sabedoria extasiantes. OBRAS DA AUTORA __________________________________________________ AYLA A FILHA DAS CAVERNAS OS CAADORES DE MAMUTES O VALE DOS CAVALOS JEAN M. AUEL Plancie de Passagem Traduo de RAUL DE S BARBOSA e HONALDSON GARSCHAGEN Ttulo original norte-americano THE PLAINS OF PASSAGE Para LENORE, a ltima a chegar, e cujo homnimo aparece nestas pginas, Para MICHAEL, que espera ansioso com ela, e para DUSTIN JOYCE e Wendy, com amor. Cada um dos livros da srie Os Filhos da Terra apresentou seus prprios desafios, mas, desde o incio, quando o antigo projeto de seis romances foi concebido, o quarto volume, o "livro da viagem", foi o que envolveu o trabalho de pesquisa e redao mais difcil e mais interessante. Para escrever Plancie de Passagem foi necessrio que a autora realizasse viagens extras, incluindo a volta Checoslovquia e visitas Hungria, ustria e Alemanha para seguir um trecho do Danbio (o Rio da Grande Me). No entanto, para fazer a ambientao na poca Glacial foi necessrio um tempo ainda maior de pesquisas em biblioteca. Agradeo novamente ao Dr. Jan Jelinek, diretor emrito do Anthropos Institute, em Brno, Checoslovquia, por sua constante gentileza, ajuda e pelas observaes e interpretaes sbias dos ricos artefatos do perodo Paleoltico Superior encontrados na regio.

Sou grata tambm ao Dr. Bohuslav Klima, do Instituto de Arqueologia da Academia de Cincias da Checoslovquia, pelo excelente vinho de sua adega, produzido em seus prprios vinhedos, prximo a Dolni Vestonice, e ainda mais pela generosidade com que compartilhou seu vasto conhecimento e informaes sobre essa regio de extrema importncia em eras primitivas. Gostaria de agradecer tambm ao Dr. Jiri Svoboda, do Instituto de Arqueologia da Academia de Cincias da Checoslovquia, pelas informaes sobre suas surpreendentes descobertas que muito vm acrescentar ao conhecimento sobre nossos ancestrais dos princpios da Era Moderna que viveram h mais de duzentos e cinquenta sculos, quando o gelo cobria mais de um quarto do globo terrestre. A Dra. Olga Soffer, a maior especialista americana sobre os povos do centro e leste europeus do Perodo Paleoltico Superior, ofereo meus agradecimentos incomensurveis por me manter informada a respeito dos progressos mais recentes, enviando-me os ltimos documentos e publicaes, incluindo os resultados de um novo estudo sobre a arte cermica mais primitiva da histria da humanidade. Quero agradecer ao Dr. Milford Wolpoff, da Universidade de Michigan, por seus insights durante a discusso sobre a distribuio da populao nos continentes do hemisfrio norte na poca Glacial, quando nossos ancestrais humanos agrupavam-se em certas regies favorveis e deixavam a maior parte da terra, embora rica em vida animal, desabitada. Encontrar as peas do quebra-cabea necessrias criao deste mundo ficcional do passado pr-histrico foi um desafio; uni-las foi uma outra aventura. Depois de estudar o material disponvel sobre as geleiras e o ambiente que as circundava, eu ainda no podia formar um quadro completo das terras do norte de modo a poder movimentar meus personagens em seu mundo. Havia interrogaes, teorias que contradiziam outras algumas das quais no pareciam muito bem elaboradas , peas de quebra-cabea que no se encaixavam. Finalmente, com grande alvio e crescente entusiasmo, encontrei um estudo apresentado de forma clara e sria, que trouxe a poca Glacia! luz. Nele pude descobrir respostas s perguntas que surgiam em minha mente e graas a ele pude encaixar peas encontradas em outras fontes e frutos de minha prpria especulao, a fim de montar um cenrio lgico. Serei eternamente grata a R. Dale Guthrie por seu artigo "Mammals of the Mammoth Steppe as Paleoenvironmental Indicators", pginas 307-326, de Paleoecology of Beringia (editado por David M. Hopkins, John V. Matthews Jr., Charles E. Schweger e Steven B. Young, Acade-mie Press, 1982). Mais do que qualquer outro trabalho, esse documento colaborou para que este livro se tornasse um todo coeso, abrangente e inteligvel. Como os mamutes lanferos simbolizam a poca Glacial, empreendeu-se um esforo considervel para trazer esses paquidermes pr-histricos de volta vida. Minha pesquisa envolveu tudo o que pude encontrar a respeito de mamutes e, devido ao fato de estarem intimamente relaciona dos, dos elefantes modernos. Entre essas fontes, Elephant Memories: Thirteen Years in the Life of an Elephant Family, de autoria da Dra. Cynthia Moss (William Morrow & Co., Inc., 1988), destaca-se como uma obra definitiva. Agradeo Dra. Moss por seus muitos anos de estudo e poi seu livro inteligente e de fcil leitura. Alm da pesquisa, um escritor preocupa-se com a forma de seu texto e com a qualidade do trabalho final. Serei para sempre grata a Laurie Stark, gerente editorial executiva do Crown Publishing Group, que cuida para que os manuscritos finais se transformem nas pginas impressas de livros bem acabados. Ela foi a responsvel pelos quatro livros e, nesse mundo em constante mudana, agradeo a continuidade e a consistncia do excelente trabalho que realizou. Sou grata tambm a Betty A. Prashker, vice-presidente e, mais importante ainda, eminente editora, que cuida, como uma me, para que o manuscrito que entrego chegue forma final. Meus agradecimentos completos a Jean V. Naggar nas Olimpadas Literrias, uma agente medalha de ouro! E, finalmente, a Ray Auel, meu amor e agradecimentos alm das palavras.

Plancie de Passagem
1 ________________________________________________________________________ A mulher percebeu de relance que havia movimento frente, embora no pudesse ver muito bem atravs da poeira. Ficou pensando se no seria o lobo que vira correndo adiante deles, cedo. Lanou um olhar ao companheiro, com uma ruga de preocupao na testa. Depois, se esforou para divisar de novo o lobo, firmando a vista alm da poeira. Jondalar! Veja! disse, apontando. Para a esquerda, o contorno impreciso de vrias tendas cnicas podia ser agora entrevisto, apesar do vento que levantava muita poeira. O lobo tocaiava algumas criaturas de duas pernas que tinham comeado a materializar-se no ar, portando lanas que apontavam diretamente para eles. Acho que alcanamos o rio, Ayla, mas temo que no sejamos os nicos com a inteno de acampar margem dele disse o homem, segurando o cavalo. A mulher parou a montaria com uma leve presso da coxa. O gesto era automtico, como um reflexo. Sequer precisava pensar para controlar o animal. Logo ouviu um rosnado de ameaa no fundo da garganta do lobo e sentiu que sua postura j no era de defesa. Ele estava pronto para o ataque! Ayla assoviou, um assovio agudo, caracterstico, semelhante a um pio de ave, mas de uma ave que ningum jamais escutara. O lobo deixou sua postura de combate e veio aos saltos em direo mulher, escarranchada em cima da gua. Lobo, rente! disse Ayla, mostrando com a mo. E o lobo se ps a trotar, obediente, ao lado da gua, de um pardo bao, tirante a amarelo. Mulher e homem, ento, emparelhados, avanaram devagarinho para os desconhecidos, postados entre eles e as barracas. Um vento forte e intermitente, cheio de fino loess em suspenso, rodopiava em torno deles, impedindo que vissem direito os homens das lanas. Ayla ergueu a perna e deixou-se escorregar por trs, pela anca da gua. No cho, ajoelhou-se junto do lobo, passou um brao por cima das costas dele e outro no peito, para acalm-lo, e det-lo, se preciso fosse. Podia sentir o rosnido surdo do animal e a tenso dos msculos prontos Para o salto. Olhou depois para Jondalar. Uma fina camada de p cobria os ombros do homem e seus cabelos da cor de linho e clareava o pelame castanho do cavalo, que ficava quase do tom mais comum na sua raa cor de canela. Ele e Huiin se pareciam. Embora estivessem ainda no comeo do vero, os fortes ventos do macio glaciar do norte j comeavam a ressecar a estepe numa larga faixa ao sul do gelo. Ela viu que o lobo se retesava contra o seu brao. Outra pessoa surgira por trs dos lanceiros, vestida como Mamute o faria para uma cerimnia importante, com mscara, chifres de auroque, e roupas pintada e decoradas com smbolos enigmticos. O Mamuti sacudiu um basto na cara deles e gritou: Vo embora, espritos maus! Deixem este lugar! Ayla achou que a voz era de mulher, falando atravs da mscara mas no podia ter certeza disso. As palavras, no entanto, haviam sido ditas em Mamuti. A figura adiantou-se de novo, brandindo o basto e Ayla segurou o lobo. Mas ento a criatura fantasiada se ps a salmodiar uma cantilena e a danar, sacudindo no ar o basto, correndo par; eles e retrocedendo rapidamente, como se quisesse assust-los ou expulsa los, e conseguindo, pelo menos, espantar os cavalos. Ela se surpreendia, vendo Lobo disposto a atacar. Os lobos no costumam atacar gente. Lembrando-se, porm, do comportamento observado antes, achou que entendia. Ayla muitas vezes estudara os lobos quando aprendia sozinha a caar. Sabia o quanto eles se afeioavam! o quanto eram leais com a sua prpria alcateia. Mas tambm sabia que ram rpidos quando se tratava de expulsar estranhos, e que at matavam outros lobos para proteger aqueles que consideravam como seus.

Para o pequenino filhote que ela encontrara e levara consigo par; a caverna dos Mamuti, o Acampamento do Leo era a sua alcateia. Ou trs pessoas seriam como lobos estranhos para ele. J havia rosnado para gente que no conhecia e que viera de visita, ainda em pequeno. Agora, em territrio desconhecido, pertencente, talvez, a outra malta, era natural para ele uma atitude de defesa, sobretudo em face de estranhos armados de lanas. Por que a gente daquele acampamento usara lanas? Ayla notou algo de familiar na cantilena e logo descobriu o que era As palavras pertenciam lngua sagrada e arcaica dos Mamuti, que s eles compreendiam. Ayla sabia pouco, Mamute apenas comeara a ensinar-lhe a lngua quando ela partira. Mas era capaz de perceber o sentido geral canto, que era o mesmo do que fora dito antes, apenas vazado em termos mais persuasivos. Tratava-se, em suma, de uma exortao ao lobo estranho e aos espritos montados para que se fossem e os deixassem em paz. Para que regressassem ao reino dos espritos ao qual, a rigor, pertenciam. Falando em Zelandonii, para que os do Acampamento no entendessem, Ayla contou a Jondalar o que o Mamuti estava dizendo. Eles pensam que somos espritos? Naturalmente! Eu devia saber disso. Tm medo de ns. por esse motivo que nos ameaam com lanas. Vamos ter esse problema, Ayla, sempre que encontrarmos algum no caminho. Estamos acostumados com animais agora, mas as pessoas s pensam em cavalos e lobos como comida ou peles. Os Mamuti da Reunio de Vero tambm se perturbaram no comeo. Levaram algum tempo para acostumar-se ideia de ter cavalos e Lobo por perto, mas por fim conseguiram disse Ayla. Quando abri os olhos pela primeira vez na caverna, em seu vale, e vi voc ajudando Huiin a parir Racer, pensei que o leo me havia matado e que acordara no mundo dos espritos disse Jondalar. Talvez eu deva apear tambm, e mostrar-lhes que sou um homem e no estou ligado a Racer como alguma espcie de esprito, metade homem metade cavalo. Jondalar desmontou, mas continuou segurando a corda que atara ao cabresto que tinha feito. Racer batia com a cabea, tentando recuar. O Mamuti avanava mais uma vez, acenando com o basto, e resmungando cantos. Huiin estava atrs da mulher ajoelhada, de cabea baixa, tocandoa. Ayla no usava rdeas nem brida para guiar sua gua. Fazia-o apenas com a presso das pernas e os movimentos do corpo. Ouvindo alguns sons da lngua que os espritos falavam e vendo que um deles pulava em terra, o Xam cantou mais alto, rogando que se fossem, prometendo cerimnias, procurando aplac-los com ofertas de presentes. Voc deveria explicar-lhes quem somos disse Ayla. Aquele Mamuti est ficando muito transtornado. Jondalar segurou a rdea bem junto da cabea do garanho. Racer estava alarmado e irritado, e o Mamuti, com o basto e gritos, no ajudava em nada. Mesmo Huiin parecia a ponto de espantar, e ela era muito mais tranquila que seu excitvel descendente. Ns no somos espritos disse Jondalar em voz bem alta quando o Mamuti parou para respirar. Sou um viajor, numa Jornada, e ela apontou para Ayla Mamuti, de Lareira do Mamute. Os estranhos se entreolharam, e o Mamuti parou de cantar e danar, mas ainda brandiu o basto algumas vezes enquanto os estudava. Talvez fossem de fato espritos, que lhe pregavam uma pea, mas pelo menos haviam sido obrigados a expressar-se numa lngua que todo mundo entendia. Finalmente, o Mamuti falou: Por que acreditaria em vocs? Como vou saber que no esto procurando enganar a gente? Voc diz que ela pertence Lareira do Mamute, mas onde est o sinal? Ela no tem a tatuagem no rosto. Eu no disse que era Mamuti interveio Ayla. E o que ele disse foi que sou da Lareira do Mamute. O velho Mamute do Acampamento do Leo estava me dando aulas quando parti, de

modo que no tenho um aprendizado completo. O Mamuti conferenciou com uma mulher e um homem, depois voltou. Este aqui disse afirma que um visitante. Embora fale bem, tem um sotaque estrangeiro. Voc diz que Mamuti, mas alguma coisa na sua maneira de falar a desmente. Jondalar prendeu a respirao e esperou. Ayla tinha, de fato, alguma coisa especial na voz. Havia certos sons que ela era quase incapaz de pronunciar, e a maneira como o fazia era, curiosamente, nica. Ficava perfeitamente claro o que ela queria dizer e nem um pouco desagradvel ele, pelo menos, gostava , mas era perceptvel. No se parecia ao sotaque de nenhuma outra lngua, mas de uma lngua que a maior parti das pessoas nunca ouvira, ou sequer reconheceria como linguagem. Ayla falava com a pronncia da linguagem travada, gutural, vocalmente limitada do povo que a agasalhara como menina rf e a criara. Eu no nasci Mamuti disse Ayla, segurando ainda Lobo pelo toutio, embora ele tivesse deixado de rosnar. Fui adotada no Lar de Mamute pelo prprio Mamute. Seguiu-se uma certa comoo no grupo, e houve uma nova consulta particular entre o mamute, a mulher e o homem. Se voc no faz parte do mundo dos espritos, como se explica que domine esse lobo e faa com que os cavalos a levem s costas? perguntou a mamute, decidindo ser objetiva. No difcil quando a gente os apanha ainda jovens explica Ayla. Voc faz a coisa parecer por demais simples. Deve haver mais nessa histria do que diz. A mulher no iria enganar um Mamute que pertencia, ele tambm, ao Lar do Mamute. Eu estava l quando ela trouxe o filhote de lobo para a caverna disse Jondalar. Era to pequeno que no estava ainda desmamado Na minha opinio, no vingava. Mas ela lhe deu carne cortada em pedacinhos e caldo de carne, acordando no meio da noite para cuidar dele como se fosse um beb. Quando ele arribou, e comeou a crescer, todo mundo ficou surpreso, mas aquilo ainda no era nada. Ela o treinou para fazer o que mandasse a no mijar dentro de casa, a no morde as crianas mesmo se lhe faziam maldades. Se eu no estivesse presente no acreditaria que se pudesse ensinar tanta coisa a um lobo ou que um lobo fosse capaz de aprender tudo aquilo. Ela diz a verdade, mas no basta peg-los quando filhotes, h que fazer muito mais. Ela cuidou desse bicho como se fosse uma criana. Foi me para o animal, e por isso que ele faz tudo o que ela quer. E os cavalos? perguntou o homem, que estava de p ao lado do Xam. Ele tinha os olhos pregados no fogoso garanho e no homem alto que o tinha pela brida. a mesma coisa com cavalos. possvel trein-los se a gente comea cedo e cuidar bem deles. Leva tempo e preciso ter pacincia, mas eles aprendem. Os homens tinham abaixado as lanas e escutavam com grande interesse. Era sabido que espritos podem falar lngua de vivente, embora toda aquela conversa de criar filhotes de bicho no fosse o que se teria esperado da boca de fantasmas que falam, de regra, uma coisa para dizer outra. De criao de animais eu no entendo falou a mulher do Campo Mas sei que o Lar do Mamute no adota estranhos e os converte em Mamuti. Aquele no um lar comum. consagrado queles que Servem Me. Ou as pessoas escolhem o Lar do Mamute ou so escolhidas por ele. Tenho parentes no Acampamento do Leo. Mamute um homem muito velho, talvez o mais velho de todos os homens. Por que adotaria algum? Tambm no creio que Lutie o tivesse permitido. O que voc est contando difcil de acreditar, e no sei por que lhe daramos f. Ayla sentiu uma ponta de ambiguidade no que a mulher dizia, ou talvez fossem s os sutis maneirismos com que acompanhava as palavras: o peito estufado para a frente, a tenso nos ombros, o cenho franzido. Ela parecia esperar alguma coisa desagradvel. Ento Ayla percebeu que aquilo no fora um lapso da lngua. A mulher misturara uma mentira no que dissera, armara uma cilada com a sua pergunta. Mas por causa do seu singular conhecimento, o truque ficava transparente.

O povo que criara Ayla, conhecido como cabeas-chatas, mas que se diziam o Cl, comunicava-se com clareza e preciso, se bem que no primordialmente com palavras. Poucas pessoas percebiam que eles tivessem uma lngua. Sua faculdade de articular era limitada, e muitas vezes se viam insultados como infra-humanos, animais que no sabiam falar. Usavam uma linguagem de gestos e sinais, mas no menos complexa que uma lngua vocal. As palavras, relativamente escassas, que o Cl empregava e que Jondalar no sabia reproduzir, assim como no era capaz de pronunciar certos sons em Zelandonii ou Mamuti eram proferidas com uma espcie particular de vocalizao, e serviam, de regra, para dar nfase ou para nomear pessoas ou coisas. Qualquer matizada ou nuana mais delicada de sentido eram indicados por expresses fisionmicas, mudanas de porte e postura, que acrescentavam profundidade e variedade linguagem da mesma forma como o tom e a inflexo alteram a linguagem verbal. Mas com um meio de comunicao assim to aberto, era quase impossvel dizer uma inverdade sem que isso fosse percebido. Os cabeas-chatas no podiam mentir. Ayla aprendera a perceber e entender esses sinais sutis de movimentos do corpo e expresses faciais ao mesmo tempo em que lhe ensinavam a falar por signos. Eram necessrios compreenso total. Quando ela reaprendeu a falar verbalmente com Jondalar e ficou fluente em Mamuti, Ayla descobriu que era capaz de perceber os sinais do mesmo tipo em pequenas modificaes da expresso ou da postura das pessoas que falavam com palavras mas faziam isso por inadvertncia, uma vez que esse sistema de signos no fazia parte intencional da sua linguagem. Descobriu que entendia mais do que palavras, embora isso lhe causasse confuso e mgoa no princpio, pois as palavras ditas nem sempre correspondiam aos sinais feitos, e ela nunca ouvira falar da mentira. Morder a lngua e fechar a boca era o mximo que ela conhecia nesse terreno. Acabou por aprender que certas mentiras pequenas justificavam-se muitas vezes por consideraes de cortesia. Mas foi quando tomou conhecimento do humor que, em geral, consistia em dizer uma coisa com outro sentido que ela entendeu, de um golpe, a natureza da linguagem verbal, e as pessoas que se utilizavam dela. Ento, sua capacidade de interpretar signos inconscientes acrescentou uma dimenso inesperada aos progressos que vinha fazendo em matria de linguagem. Uma vantagem rara. Embora no soubesse mentir, exceto por omisso, sabia perfeitamente quando algum no estava dizendo a verdade. No havia ningum de nome Lutie no Acampamento do Leo quando eu vivia l. Ayla decidira ser direta. Tulie a chefe das mulheres, e seu irmo Talut o dos homens. A mulher fez um aceno quase imperceptvel com a cabea. Ayla continuou. Sei que uma pessoa habitualmente consagrada ao Lar do Mamute e no adotada. Talut e Nezzie foram os que me levaram para l. Talut at alargou a caverna para fazer um abrigo especial de inverno para os cavalos, mas o velho Mamute surpreendeu a todos. No curso da cerimnia, ele me adotou. Disse que eu pertencia ao Lar do Mamute, que nascera l. Se voc levou esses cavalos para o Acampamento do Leo, posso entender que o velho Mamute disse isso retrucou o homem. A mulher o encarou aborrecida, e resmungou alguma coisa entre dentes. O homem se convencera de que os estranhos eram, provavelmente, gente, e no espritos pregando peas ou se eram espritos, no seriam maus , mas no acreditava ainda que fossem exatamente o que pretendiam ser A explicao do homem alto para o estranho comportamento dos animais era simples demais, mas ele ficara interessado assim mesmo. Os cavalos e o lobo o intrigavam. A mulher sentia que eles falavam com demasiada volubilidade, contavam espontaneamente muita coisa, eram mais acessveis do que seria de esperar. Havia mais ali, estava certa disso, do que eles diziam. No confiava naqueles dois, e no queria nada com eles. A aceitao deles pelo Mamuti como seres humanos s veio depois de registrado outro pensamento capaz de explicar, se a pessoa entendia de tais coisas, o extraordinrio comportamento dos animais ou dar-lhe maior plausibilidade. Ela estava certa de que a loura era

uma Visitante poderosa, e o velho Mamute teria percebido logo que ela nascera con aquele controle prodigioso sobre os animais. Talvez o homem tivesse a mesma origem e os mesmos atributos. Mais tarde, quando o Acampamento deles comparecesse Reunio de Vero, seria interessante conversar com os do Leo, e os Mamuti certamente teriam algo a dizer sobre aqueles dois. Era mais fcil acreditar em magia que na grotesca noo que animais podiam ser domesticados. Durante a consulta l entre eles, houve um desacordo. A mulher no estava vontade, os estrangeiros a inquietavam. Se ela se demorasse cogitando a respeito, talvez admitisse que tinha medo. No gostava de estar nas cercanias de uma demonstrao to aberta de poder oculto. Mas foi voto vencido. O homem falou. Esse lugar onde os rios se juntam um terreno perfeito para acampar. Tivemos uma boa caada, e uma numerosa manada de veados gigantes est vindo nesta direo. Podero estar aqui dentro de poucos dias. No nos importaremos se vocs quiserem acampar nas vizinhanas e caarem conosco. Apreciamos a sua oferta disse Jondalar. Podemos acampar junto de vocs e passar a noite, mas temos de prosseguir viagem pela manh. A amabilidade fora medida, no era como a acolhida de que ele tantas vezes fora alvo, com o irmo, quando viajavam a p. A saudao formal, dada em nome da Me Terra, oferecia maior hospitalidade. Era considerada como um convite de unio de foras: que ficassem e vivessem com os demais por algum tempo. O convite do homem, mais cauteloso, mostrava a dvida em que estavam, mas pelo menos j no os ameaavam com lanas em riste. Pelo menos ento, em nome da Grande Me Terra, faam conosco a refeio da noite e a da manh tambm. Essa amabilidade o velho podia fazer, e Jondalar sentiu que ele ofereceria mais se pudesse. Em nome da Grande Me Terra, teremos grande prazer em comer com vocs esta noite, depois de instalarmos o nosso acampamento assentiu Jondalar , mas temos de partir cedo. Por que tanta pressa? Aquela franqueza, to tpica dos Mamuti, pegou Jondalar de surpresa, mesmo depois de tanto tempo de convivncia com eles, sobretudo vinda assim, de um estranho. A pergunta do chefe teria sido considerada impolida pelo povo de Jondalar. No como uma grosseria, mas como um sinal de imaturidade ou de falta de gosto pela maneira mais sutil e indireta de falar dos adultos que sabem das coisas. Mas, como Jondalar sabia, a franqueza era considerada correta entre os Mamuti, e a discrio, suspeita, embora suas maneiras no fossem to abertas assim. Havia sutilezas. Tudo era uma questo da maneira de dizer, da maneira de ouvir, e do que ficou nas entrelinhas. Mas entre os Mamuti a curiosidade do lder do Acampamento era perfeitamente aceitvel. Estou voltando para casa disse Jondalar , e estou levando esta mulher comigo. Um dia ou dois faro muita diferena? Minha casa fica longe, para o ocidente. E eu estive fora... Jondalar fez uma pausa para calcular quatro anos. Esta viagem levar mais um, se tivermos sorte. H uns cruzamentos perigosos... rios, gelo... pelo caminho, e no quero enfrent-los na estao errada. Ocidente? Mas vocs, ao que me parece, esto indo para o sul. Sim. Estamos indo para o Mar de Beran e para o Rio da Grande Me. Subiremos o rio. Meu primo foi para oeste numa viagem de negcios faz alguns anos. Contou que tem gente vivendo por l junto de um rio a que chamam tambm Rio da Grande Me disse o homem. Ele pensou que fosse o mesmo. Eles viajaram para o ocidente a partir daqui. Depende por quanto tempo voc queira subir a corrente, mas h uma passagem ao sul da Grande Geleira, mais ao norte das montanhas, para oeste. Voc pode encurtar a viagem se for por ali. Talut me falou nessa rota do norte, mas ningum tem certeza se o rio o mesmo. Se no for, pode levar mais tempo para achar o verdadeiro. Eu vim pelo sul, por um caminho que

conheo. Alm disso, tenha parentes entre o Povo do Rio. Meu irmo casou com uma Xaramudi e eu morei com eles. Gostaria de rev-los. Talvez no os encontre nunca mais. Temos comrcio com o Povo do Rio... parece-me ter ouvido falar de estrangeiros, h um ano ou dois, que viviam com esse grupo a quem se juntou a mulher Mamuti. Eram de fato dois irmos, agora que penso nisso. Os Xaramudi tm costumes matrimoniais diferentes dos nossos mas se bem me lembro ela e seu homem ficariam ligados a outro casa numa espcie de adoo, suponho. Eles mandaram convidar quaisquer conhecidos Mamuti que quisessem ir. Alguns foram e, at, um ou dois j estiveram l de novo. Trata-se de meu irmo, Thonolan disse Jondalar, satisfeito po ver que a histria confirmava a sua, embora no pudesse ainda pronunciar o nome do irmo sem sofrer. Aquelas eram suas npcias. Ele casou com Jetamio, e os dois se tornaram parentes de Markeno e Tholie que foi a primeira pessoa que me ensinou a falar mamuti. Tholie minha prima, distante. E voc o irmo de um dos seu homens? O homem se voltou para a irm. Thurie, este homem nosso parente. Acho que temos de receb-los. E sem esperar resposta foi logo se apresentando. Eu sou Rutan, chefe do Acampamento do Falco. Em nome de Mut, a Grande Me, seja bem-vindo. A mulher no tinha escolha. No podia constranger o irmo recusando dar com ele as boasvindas aos visitantes, embora pensasse em algumas coisas para dizer-lhe em particular. Eu sou Thurie, mulher chefe do Acampamento do Falco. Em nome da Grande Me, vocs so bem-vindos aqui. No vero ns nos chamamos Acampamento do Capim Estipa. No era tambm a mais calorosa recepo que ele recebera. Jondalar sentia uma ntida reserva e restrio. Ela lhe dava as boas-vindas "ali" especificamente, mas aquela era uma localizao temporria. Ele sabia que a denominao Acampamento do Capim Estipa se aplicava a qualquer acampamento de caa no vero. Os Mamuti eram sedentrios no inverno, e aquele grupo, como os demais, vivia num acampamento ou comunidade permanente de uma ou duas cavernas grandes comunicantes ou vria pequenas, todas subterrneas. Essa regio era conhecida por Acampamento do Falco. A mulher no dissera que eles seriam bem-vindos l. Sou Jondalar, dos Zelandonii. Sado-os em nome da Grande Me Terra, a quem denominamos Doni. Temos peles de dormir na tenda do mamute continuou Thurie , mas no sei o que fazer... com os animais. Se no se importarem disse Jondalar por cortesia , ser mais fcil para ns estabelecer nosso prprio acampamento perto, em vez de ficar no seu Acampamento. Agradecemos a hospitalidade, mas os cavalos precisam pastar, eles conhecem a nossa tenda, e sabero voltar para ela. Podem ficar agitados no acampamento de vocs. Naturalmente disse Thurie, aliviada. Ela ficaria to nervosa quanto os bichos. Ayla sentiu que lhe cabia tambm apresentar-se. Lobo parecia menos assustado agora, e Ayla soltou-o devagar. "No posso ficar o tempo todo segurando Lobo", pensou. Quando se ps de p, o lobo comeou a saltar contra seu corpo mas ela o mandou sentar-se. Sem estender-lhe as mos ou fazendo meno de aproximar-se, Rutan saudou-a. Ela retribuiu a saudao na mesma moeda. Sou Ayla, dos Mamuti disse. E acrescentou: Do Lar do Mamute. Sado-os em nome de Mut. Thurie fez a sua saudao, restringindo-a tambm, como no caso de Jondalar, quele stio. Ayla respondeu formalmente. Ela gostaria de ver mais amabilidade do que lhe mostravam, mas achava que no podia culp-los. O conceito de animais viajando em companhia de pessoas era de assustar, nem todo mundo teria sido to compreensivo como Talut com uma inovao daquelas. Ayla percebeu, com um aperto no corao, que j sentia a perda daqueles que amava no Acampamento do Leo. Voltou-se para Jondalar. Lobo no est to cnscio agora de que precisa proteger-nos. Mas eu preciso de alguma

coisa com que possa deix-lo preso agora, enquanto estiver neste Acampamento, e, depois, para segur-lo se encontrarmos outras pessoas disse em Zelandonii, sentindo dificuldade em falar livremente naquele Acampamento de Mamuti desejando que no fosse assim. Talvez como aquela rdea de corda que voc fez para Racer, Jondalar. H corda de sobra e correias de couro tambm em uma das minhas cestas, na bagagem. Temos de ensin-lo a no atacar estranhos dessa maneira. Ele tem de aprender a ficar quieto onde eu mandar. Lobo devia ter compreendido que pr as lanas em riste fora um gesto de ameaa. Ela no podia censur-lo por saltar em defesa das pessoas e dos cavalos que constituam aquela sua estranha alcateia. Do ponto de vista dele, era perfeitamente compreensvel, mas isso no queria dizer que tosse aceitvel. Ele no deveria tratar todas as pessoas que ainda encontrassem na viagem como lobos hostis. Ela teria de ensin-lo a modificar seu comportamento e a encontrar pessoas com maior discrio. Refletiu se haveria pessoas capazes de entender que um lobo obedecesse aos comandos de uma mulher ou que um cavalo carregasse um homem s costas. Fique com ele. Vou buscar a corda disse Jondalar. Ainda com mo na brida de Racer, embora o cavalo estivesse tranquilo, ele procurou a corda nas cestas que Huiin levava. A hostilidade do acampamento amainara, as pessoas no pareciam mais em guarda do que estariam normalmente diante de qualquer estranho. A julgar pelo modo como olhavam, o medo parecia haver cedido lugar curiosidade. Huiin tambm se acalmara. Jondalar coou-lhe o pescoo, deu-lhe umas palmadas afetuosas, enquanto mexia nas cestas. Gostava muito daquela gua forte. E embora estimasse o ardor de Racer, admirava a serenidade e a pacincia de Huiin. Ela parecia exercer um efeito calmante sobre o jovem garanho. Amarrou a ponta da rdea de Racer na correia que prendia as cestas da bagagem que Huiin levava. Jondalar desejaria muito ter sobre o cavalo o mesmo controle de Ayla sobre Huiin, com ou sem rdeas. Mas agora que cavalgava o animal, ia descobrindo a espantosa sensibilidade da sua pele, aprendia a montar confortavelmente, e comeava a guiar Racer com presso dos joelhos e simples postura. Ayla foi para o outro lado da gua com Lobo. Quando Jondalar lhe deu a corda, ele lhe disse ao ouvido: No temos de pernoitar aqui, Ayla. Ainda cedo. Podemos encontrar outro lugar, neste rio, ou em outro. bom para Lobo acostumar-se s pessoas, principalmente pessoas estranhas, mesmo se no forem muito amveis. No me importaria at, de fazer visitas. Eles so Mamuti, Jondalar, meu povo. Esses podem ser os ltimos Mamuti que verei. Ser que estaro na Reunio de Vero? Talvez possamos enviar uma carta para o Acampamento do Lei por eles. Ayla e Jondalar instalaram seu prprio acampamento perto do Acampamento do Capim Estipa, rio acima, ao longo do grande tributrio. Tiraram as cestas e as selas dos cavalos e soltaram-nos para que pastassem. Ventava. E Ayla sentiu uma pontada de pnico vendo-os afastar-se e desaparecer na poeira. Mulher e homem tinham viajado ao longo da margem de um rio caudaloso, mas a alguma distncia dele. Embora corresse, em geral, para o sul, o rio, jovem, tinha meandros, e serpenteava pela paisagem, cavando uma funda trincheira na planura baixa. Ficando nas estepes, a cavaleiro do vale do rio, os viajantes podiam tomar uma estrada mais direta, mas ficavam expostos ao vento implacvel e aos efeitos do sol e da chuva no descampado. esse o rio de que Talut estava falando? perguntou Ayla, desenrolando suas peles de dormir. O homem enfiou a mo num par de cestas de palha e apanhou um pedao de dente de mamute todo marcado de incises. Jondalar olhou a nesga do cu encardido que brilhava com uma luz insuportavelmente crua mas difusa, depois para a paisagem que escurecia. A tarde caa. Mais do que isso ele no saberia dizer. No h como saber, Ayla disse, guardando o mapa. No posso distinguir nenhum ponto de referncia, e estou acostumado a medir a distncia percorrida pelos meus passos. Racer

se move em outro ritmo. Vamos levar mesmo um ano inteiro para chegar sua casa? perguntou a mulher. difcil dizer ao certo. Depende do que encontrarmos pelo caminho dos problemas que tivermos, de quantas vezes pararmos. Se estivermos com os Zelandonii ano que vem por esta poca, poderemos dizer que tivemos sorte. Ainda no alcanamos sequer o Mar de Beran, onde desemboca o Rio da Grande Me, e temos de subir o rio at a nascente, na geleira, e alm disse Jondalar. Seus olhos, de um azul intenso, invulgarmente vvido, pareciam preocupados, e sua fronte se enrugava como quando estava, de fato, ansioso. Teremos de atravessar grandes rios, mas a geleira que me assusta Ayla. Temos de passar quando o gelo estiver slido, o que significa que precisamos estar l antes da primavera, e isso sempre imprevisvel. Naquela regio sopra sempre um forte vento do sul, capaz de aquecer o gelo mais frio a ponto de fundi-lo num dia s. Ento, a neve e o gelo da superfcie derretem e se partem como madeira podre. Abrem-se grandes fendas, e as pontes de neve que cruzam por cima delas se desmancham e afundam. Torrentes e, at, rios cuja gua gelo derretido sulcam a geleira e muitas vezes se precipitam por ela adentro atravs de grandes buracos. muito perigoso, e no, e pode acontecer de sbito. vero agora, e o inverno pode parecer ainda remoto, mas temos de viajar muito mais do que voc pensa. A mulher concordou com um gesto de cabea. No adiantava pensar quanto tempo a viagem levaria, ou o que aconteceria quando chegassem ao destino. Era melhor pensar em cada dia medida que ele viesse, e planejar apenas para dois ou trs dias. No devia apoquentar-se pensando no cl de Jondalar, e se ela seria aceita por eles como os Mamuti a tinham aceitado. Queria que o vento cessasse comentou ela. Eu tambm estou cansado de comer saibro disse Jondalar. Por que no vamos visitar os vizinhos e comer alguma coisa melhor? Levaram Lobo quando foram ao Acampamento do Capim Estipa, mas Ayla cuidou que ele ficasse junto dela. Reuniram-se a um grupo que rodeava uma fogueira sobre a qual uma anca inteira de veado assava no espeto. A princpio, ningum se manifestou, mas no demorou muito para que a curiosidade se transformasse em vivo interesse, e a reserva temerosa do primeiro momento deu lugar a um animado falatrio. Os habitantes daquelas estepes periglaciais tinham poucas oportunidades de conhecer gente nova, e a excitao do encontro fortuito alimentaria durante muito tempo as discusses e histrias do Acampamento do Falco. Ayla fez amizade com vrias pessoas, principalmente com uma moa que tinha uma menina pequena. A criana estava na idade de sentar-se sem ajuda e dar risadas, o que encantava a todos, sobretudo o Lobo. A me mostrou-se temerosa a princpio, quando viu que o animal dava uma ateno especial sua filha. Mas quando as lambidas dele a fizeram rir de prazer, e o animal se mostrou comedido, mesmo quando a menina lhe puxava o plo, todo mundo ficou surpreso. As outras crianas queriam, naturalmente, toc-lo, e Lobo se ps a brincar com elas. Ayla explicou que ele fora criado com as crianas do Acampamento do Leo e, com certeza, sentia sua falta. Lobo fora sempre delicado com as crianas ou os fracos, e parecia saber a diferena entre as demasias de carinho de um beb e a travessura de uma criana mais velha que lhe puxava o rabo ou a orelha. Deixava os menores fazerem o que quisessem com perfeita pacincia, mas reagia aos outros com um rosnado de advertncia ou uma leve mordida, que no rasgava a pele mas deixava claro que isso podia acontecer. Jondalar mencionou que tinham deixado havia pouco a Reunio de Vero, e Rutan lhes contou que os reparos na caverna lhes tinham atrasado a partida, seno teriam estado l. Fez perguntas a Jondalar sobre as suas viagens e sobre Racer, com um crculo atento de ouvintes. Pareciam relutantes em interrogar Ayla, e ela no falava muito espontaneamente embora a Mamuti desse mostras de que gostaria de conversar com ela em particular sobre assuntos mais esotricos, mas Ayla preferiu ficar na roda. At a mulher chefe j estava mais vontade e amvel quando eles se despediram, e Ayla lhe pediu que desse lembranas suas ao Acampamento do Leo quando fossem, finalmente, Reunio.

Naquela noite, Ayla ficou muito tempo acordada, matutando Alegrava-se de no ter cedido a sua natural hesitao em ir ao Acampamento, de no ter deixado que a fria acolhida a intimidasse. Dada a oportunidade de vencer seu instintivo receio inicial do desconhecido ou do incomum, eles se tinham mostrado interessados e vidos por aprender Ela aprendera tambm que o fato de viajar com to estranhos companheiros poderia provocar reaes violentas por parte de quem quer que encontrassem pela frente. No sabia muito bem o que esperar, mas sentia que aquela viagem ia ser muito mais aventurosa do que havia imaginado 2 ___________________________________________________________________________ Jondalar estava ansioso para ir embora bem cedo no dia seguinte, mas Ayla quis voltar para ver os conhecidos que havia feito no Acampamento do Capim Estipa antes de partirem. Jondalar se mostrou impaciente, mas Ayla se demorou com as despedidas. Quando finalmente se foram, era quase meio-dia. A vasta pradaria, com pequenas colinas suaves e vastos horizontes abertos por onde viajavam desde que tinham deixado a Reunio de Vero, comeava a mudar. Havia agora elevaes. A corrente veloz do afluente nascida em terrenos mais altos, descia com mais vigor que o rio principal, sinuoso, e cortava um canal profundo, com barrancas a pique, no solo sedimentar amarelo do loess. Embora Jondalar quisesse ir para o sul, tinham de andar para oeste espera de um ponto conveniente para atravessar. Quanto mais se afastavam do seu rumo, mais irritado ia ficando Jondalar. J questionava a sua deciso de tomar a estrada mais longa, do meridio, que a outra, do norte, como lhe fora sugerido, mais de uma vez e para onde o rio parecia determinado a lev-los. Sem dvida ele no estava familiarizado com o caminho, mas se era to mais curto talvez devessem tom-lo para estarem certos de alcanar o plat da geleira mais para oeste, na prpria nascente do Rio da Grande Me antes da primavera. Isso significaria que se perderia aquela ltima oportunidade de rever os Xaramudi. Mas teria isso tanta importncia? Ele tinha de admitir que queria v-los. Sonhara com isso. Nem mesmo estava certo de ter tomado a deciso de ir pelo sul por causa do seu desejo de viajar por caminho conhecido e, portanto, mais seguro, ou por causa dessa vontade de estar outra vez com pessoas que eram como uma famlia para ele. Afligia-se com as consequncias de escolher errado. Ayla interferiu na sua introspeco. Jondalar, acho que podemos atravessar aqui. A outra margem me parece fcil de atingir. Estavam numa curva do rio, e pararam para estudar a situao. A corrente, turbulenta e rpida, cortava fundo o solo na margem mais aberta da curva, onde eles estavam, e onde o declive era pronunciado. Mas do lado de dentro da curva, na outra margem, havia uma espcie de praia estreita de solo bem compactado e escuro, logo seguido de vegetao rasteira. Acha que os cavalos conseguem descer este barranco? Sim. A parte mais profunda do rio deve estar deste lado, onde a gua cavou mais fundo. difcil dizer quo fundo ser ou se os animais tero de nadar. Talvez fosse melhor desmontar e nadar tambm disse Ayla, e percebeu que Jondalar estava contrariado. Mas se no for muito profundo, podemos atravessar a cavalo. Detesto molhar as roupas mas no gostaria de tir-las para nadar. Levaram os cavalos para o declive ngreme. Os cascos escorregavam no solo fino, e eles entraram na gua com um forte rudo. Logo foram apanhados pela correnteza e arrastados rio abaixo. Era mais fundo do que Ayla pensara. Os cavalos tiveram um momento de pnico antes de se acostumarem com a gua e comearem a nadar contra a corrente para chegar margem oposta. Quando comearam a subir, do outro lado, Ayla olhou para trs, procurando Lobo. Ele estava ainda no alto do barranco, ganindo e correndo para l e para c. Ele tem medo de saltar disse Jondalar. Vamos, Lobo! gritou Ayla. Voc sabe nadar. Mas o filhote chorava, com o rabo

entre as pernas. O que h com ele? indagou Jondalar. Lobo j atravessou rios antes. Aborrecia-o mais esse atraso. Tinha esperado cobrir uma grande distncia naquele dia, mas tudo parecia conspirar em contrrio. Tinham sado tarde, depois tinham sido forados a ir para o norte e para oeste, direes que ele no queria tomar. E agora Lobo no atravessava o rio. Sabia tambm, quela altura, que teriam de fazer uma parada para conferir o contedo das cestas de bagagem, depois do banho que elas tinham tomado, mesmo sendo bem-feitas e, praticamente, estanques. Para aumentar sua irritao, estava ensopado, e comeava a entardecer. Sentia que o vento esfriava, e precisavam trocar de roupa e pr as que vestiam para secar. Os dias de vero eram quentes, mas os ventos da noite traziam o sopro frio do gelo. Os efeitos da macia geleira que esmagava as terras do norte debaixo de camadas de gelo to altas quanto montanhas podiam ser sentidos por toda parte, mas em nenhum outro lugar to intensamente quanto nas estepes prximas da sua orla. Se fosse mais cedo, poderiam viajar com a roupa molhada. O vento e o sol logo as secariam no corpo. Estava tentado a prosseguir para o sul de qualquer maneira, apenas para poder adiantar-se um pouco... se pudessem ir andando! A correnteza deste rio est muito forte, e Lobo no pode aproximar-se dele e entrar na gua. Tem de saltar, e ele nunca fez isso antes disse Ayla. O que vai fazer? Se no consigo anim-lo a saltar, tenho de ir busc-lo. Ayla, acho que se seguirmos em frente ele saltar e vir atrs de voc. Mas se queremos fazer algum progresso hoje, temos de prosseguir O olhar de incredulidade e fria que se estampou no rosto de Ayla fez com que Jondalar desejasse no ter dito nada. Voc gostaria de ser deixado para trs s por ter medo? Ele no quer pular no rio porque nunca fez coisa igual antes. O que se poderia esperar? O que eu quis dizer que ele apenas um lobo, Ayla. Lobos atravessam rios todo o tempo. Ele s precisa de motivao. Se, depois, no nos alcanar, voltaremos para busc-lo. No quis dizer que deveramos deix-lo aqui. No precisa preocupar-se com isso de vir busc-lo. Vou peg-lo agora disse Ayla, virando-lhe as costas e conduzindo Huiin para a gua O lobo ainda chorava e cheirava o cho por onde os cascos dos cavalos tinham marcado, e olhava cavalos e gente do outro lado da margem do rio. Ayla chamou-o de novo e entrou com a gua na correnteza. A meio caminho, Huiin sentiu que o cho lhe faltava debaixo das patas e demonstrou alarme. Lobo! Venha! s gua. Vamos, salte! dizia Ayla, procurando encorajar o animal. Depois desceu da montaria decidida a nadar at a margem. Lobo, finalmente, criou coragem e saltou. Logo se ps a nadar vigorosamente para ela. Isso! Muito bem, Lobo! disse Ayla. Huiin estava recuando, na tentativa de firmar-se, e Ayla, com um brao em torno do lobo, procurava alcan-la. Jondalar j estava l tambm com gua ate o peito, ajudando a gua a aproximar-se de Ayla. Todos chegaram juntos ao outro lado. Mas agora temos de andar depressa disse Ayla, com os olhos ainda fuzilando de raiva, enquanto montava. No disse Jondalar, segurando-a. No vamos partir enquanto voc no mudar essas roupas molhadas. Acho tambm que devemos esfregar bem os cavalos para sec-los e, talvez, tambm o lobo. J viajamos muito por hoje. Acho que vamos acampar aqui mesmo. Levei quatro anos para chegar at aqui. No me importo se vou levar outros quatro para regressar. O importante lev-la com segurana. Ela o olhou, e a expresso de preocupao e amor nos belos olhos azuis dele desmancharam seus ltimos vestgios de raiva. Ela ergueu o rosto, ele baixou a cabea, e Ayla sentiu de novo a mesma inacreditvel felicidade que sentira quando pela primeira vez ele pusera seus lbios nos dela e lhe ensinara como beijar. Sentiu tambm uma alegria inexprimvel por saber que estava viajando com ele, indo para casa com ele. Amava-o mais do que sabia expressar, mais agora

ainda, depois do longo inverno, quando pensava que ele no gostava dela e que partiria s. Ele temera pela sua vida quando ela voltara ao rio atrs de Lobo, e agora a apertava contra o peito. Amava-a mais do que jamais imaginara que lhe fosse possvel amar algum. At o advento de Ayla, ele no sabia ser capaz de gostar tanto de algum. Estivera a ponto de perd-la, uma vez. Estivera certo de que ela ficaria com o homem de pele morena e olhos sorridentes, e no podia suportar a ideia de perd-la outra vez. Com dois cavalos e um lobo por companheiros, num mundo que jamais imaginara que tais bichos podiam ser domesticados, um homem se via sozinho com a mulher que amava em meio vasta e fria campina, repleta dos mais diversos animais, mas com poucos seres humanos, e tinha pela frente uma Jornada que se estenderia de ponta a ponta de um continente. Havia momentos em que o simples pensamento de que algum mal podia acontecer a ela lhe dava tanto medo que quase perdia o flego. Nesses momentos, desejava poder ret-la para sempre. Jondalar sentiu o calor do corpo dela, do beijo, e sentiu crescer o desejo que tinha dela. Mas isso podia esperar. Ayla estava fria e molhada. Precisava de roupas secas e de um bom fogo. A margem do rio era um lugar to bom quanto qualquer outro para acampar, e se era um tanto cedo demais para parar, isso tinha compensaes: dava-lhes tempo de secar as roupas que vestiam, e podiam partir mais cedo, logo que amanhecesse. Lobo! Larga disso! gritou Ayla, correndo para tomar dele o fardo empacotado em couro. Pensei que voc j tivesse aprendido a guardar distncia de couro! Mas quando tentou tirar-lhe o embrulho ele se recusou. brincalho, batendo com a cabea e rosnando. Ela soltou, interrompendo o jogo. Larga! disse, imperiosamente. E desceu a mo no ar como se fosse bater-lhe no focinho. Era uma simples ameaa. Mas vista disso e da ordem de comando, Lobo ps o rabo entre as pernas avanou rastejando submisso para ela, soltou o embrulho a seus ps, ganindo para fazer as pazes. a segunda vez que ele mexe nessas coisas disse Ayla, apanhando o embrulho e alguns outros em que ele havia tambm metido os dentes. Ele sabe que no pode fazer isso, mas como se no conseguisse deixar couro em paz. Jondalar veio em auxlio dela. No sei o que dizer. Ele obedece, quando voc lhe pede que solte o pacote, mas voc no pode dizer isso quando no est presente, pois impossvel vigi-lo todo o tempo... E o que isso? No me lembro de ter visto isso antes disse, olhando com ar zombeteiro um pequeno volume cuidadosamente enrolado em pele macia e atado com toda a segurana. Corando um pouco, Ayla se apressou em tomar-lhe o volume. s uma coisa que trouxe comigo... uma coisa... do Acampamento do Leo disse, e guardou-o com as suas bagagens. Aquilo intrigou Jondalar. Eles tinham reduzido seus pertences e coisas de viagem ao mnimo, levando muito pouco que no fosse essencial Aquele embrulho no era grande, mas tambm no era pequeno. Ela teria podido levar outra coisa no espao que ele ocupava. O que seria? Lobo, pare com isso! Jondalar viu Ayla sair atrs do lobo outra vez e teve de sorrir. No estava certo disso, mas achava que o animal estava fazendo deliberadamente uma travessura para fazer com que Ayla brincasse com ele. Tinha encontrado um p de sapato dela, do tipo mocassim, macio e confortvel, que ela usava ocasionalmente depois de acamparem, sobretudo se solo estava gelado, ou mido e frio, e se ela desejava pr para secar arejar seus calados comuns, mais resistentes. No sei o que vou fazer com ele! disse, exasperada, voltando para o homem. Segurava o mocassim e olhava severamente para o culpa do. Lobo rastejava, sorrateiro, para ela, aparentemente contrito, ganindo em abjeta misria diante da sua desaprovao, mas com uma ponta de malcia debaixo da tristeza. Sabia que ela o amava e, no momento em que Ayla se enternecesse, ele estaria abanando o rabo, latindo de alegria pronto para brincar outra vez. Embora j tivesse tamanho de adulto, s lhe faltava ganhar peso Lobo era pouco mais que um filhote. Nascera no inverno, fora de estao, de uma loba solitria cujo macho morrera. Sua

pelagem era cinza pardo, a comum... resultado de faixas brancas, vermelhas, marrons e pretas que coloriam cada plo externo, criando esse padro indistinto que permitia aos lobos desaparecerem, invisveis, na paisagem agreste de vegetao raqutica, pedra, terra, e neve... mas sua me fora preta. Essa colorao incomum fez com que a loba principal da alcatia e outras fmeas a perseguissem sem trgua, rebaixando-a ao status mais inferior e banindo-a, por fim. Ela andou errante e sozinha, aprendendo '"sobreviver entre os territrios de um bando e outro durante uma estao, at que encontrou outro pria, um velho macho que deixara sua alcatia por no ser mais capaz de acompanh-la. Viveram juntos muito bem por algum tempo. Ela era mais forte como caadora, mas ele tinha mais experincia, e tinham comeado a definir e defender como seu um pequeno trecho de terra. Talvez tivesse sido a melhor dieta que os dois conseguiram, por caarem juntos. Talvez a companhia e proximidade de um macho amigo; talvez a sua prpria predisposio gentica. Mas o fato que ela entrou no cio extemporaneamente. O companheiro, embora velho, gostou disso, e, sem competio e de bom grado, correspondeu. Infelizmente, seus velhos ossos no resistiram s agruras de mais um inverno nas estepes periglaciais. Ele no chegou a atravessar a estao. Foi uma perda atroz para a fmea, deixada para parir sozinha... no inverno. O meio ambiente no aceita muito bem animais que se desviam muito da norma, e os ciclos sazonais se impem. Uma caadora negra numa paisagem de erva seca, terra parda e neve varridas de vento ou levada de arrasto facilmente vista por presas espertas, escassas, alis, no inverno. Sem companheiro ou parentas tias, tios, primos e outros parentes que ajudassem, a loba fmea perdeu, um por um, os filhotes que amamentava at ficar s com um. Ayla conhecia lobos. Ela os observava e estudava desde o tempo em que comeara a caar, mas no tinha elementos para saber que a loba negra que tentara furtar o arminho que ela caara com sua funda era uma fmea faminta que dava de mamar a um filhote. Aquela no era estao para lactentes. Quando ela tentou recuperar a presa e a loba atacou o que escapava regra, matou-a em legtima defesa. Ento viu a condio em que o animal se encontrava e compreendeu que era uma loba solitria. Sentindo uma estranha afinidade por uma loba expulsa da alcateia, Ayla decidiu encontrar os filhotes agora rfos, sem famlia para adot-los. Seguindo as pegadas da loba at a toca, entrou e encontrou o ltimo filhote, ainda no desmamado, e de olhos mal abertos. Levou-o consigo para o Acampamento do Leo. Foi uma surpresa para todo mundo quando Ayla lhes mostrou aquele minsculo filhote de lobo, mas ela havia chegado com cavalos que lhe obedeciam. As pessoas se acostumaram com os cavalos e com a mulher que tinha afinidade por animais, e ficaram curiosos com o lobo e com o que ela pretendia fazer com ele. Que fosse capaz de cri-lo e trein-lo era, para muitos, um portento. Jondalar ainda se surpreendia com a inteligncia que o animal demonstrava; inteligncia que parecia quase humana. Acho que ele est brincando com voc, Ayla disse. Ela olhou para Lobo e no pde conter um sorriso, o que fez com que ele levantasse a cabea e comeasse a martelar o cho com o rabo, de prazer. Voc tem razo, mas isso no me vai impedir de proibi-lo de ficar mastigando tudo o que encontra olhou para o sapato feito em tiras. Talvez seja melhor dar-lhe o mocassim. J est destrudo, e isso ocupar por algum tempo. As outras coisas estaro a salvo. Atirou-lhe o sapato, que o lobo apanhou no ar. Segundo Jondalar, com um sorriso de astcia recompensada. Devemos fazer as bagagens, disse ele, lembrando-se de que no tinham progredido muito na vspera rumo ao sul. Ayla correu os olhos em volta, fazendo uma viseira com a mo para defender-se do sol que j subia, brilhante, no cu para o lado do nascente. Vendo Huiin e Racer no prado relvoso de vegetao rasteira que o rio contornava, ela deu um assovio, parecido com o que dera para chamar Lobo. A gua baia levantou a cabea, relinchou uma vez, e galopou pai ela. O jovem garanho a seguiu.

Levantaram acampamento, carregaram os cavalos e estavam quase prontos para partir quando Jondalar decidiu reunir todos os mastros da barraca numa cesta e suas lanas em outra para equilibrar melhor a carga. Ayla recostou-se contra Huiin e esperou. Era uma postura confortvel e familiar para as duas, um modo de se tocarem que tinham inventado quando a gua era ainda nova e sua nica companhia naquele vale rico mas solitrio. Ela havia matado a me de Huiin tambm. Ela caava fazia anos mas s com a funda. Ayla aprendera a usar armas fceis de escamotear e quebrava os tabus do Cl de maneira inteligente caando principalmente predadores, que competiam pelos mesmos alimentos e s vezes furtavam carne. Mas a gua era o primeiro animal fornecedor de carne de grande porte que ela matara e a primeira vez em que usara a lana como arma. No Cl aquela teria sido contada como a sua primeira morte de verdade, se ela fosse um menino, e se tivesse permisso de caar com lana Como mulher, se usasse uma lana no lhe permitiriam viver. Matar a gua, no entanto, fora necessrio para a sua sobrevivncia. Se logo uma me e nutriz cara na sua armadilha, que culpa tinha? Ao ver a cria teve pena dela, sabendo que morreria, privada de sua me, mas a ideia de criar o animal no lhe ocorreu. Nem havia razo para isso. Ningum jamais agira assim. Mas quando as hienas saram no encalo da cria assustada, ela se lembrou da hiena que tentara levar o beb de Oga. Ayla tinha dio de hienas, talvez por causa do que sofrera quando matou aquela e viu seu segredo exposto aos olhos de todos. No que hienas fossem piores que outros predadores naturais e carniceiros, mas para Ayla representavam tudo o que era errado, vicioso, e cruel. Sua reao foi to espontnea como a daquele tempo, e as pedras que lanou com a funda foram to eficazes quanto as outras, antigas. Matou uma, espantou as outras, e salvou o jovem animalzinho inerte. Mas agora, em vez de uma ordlia, encontrou uma companhia para aliviar a sua solido, e alegria no extraordinrio relacionamento que se formou. Ayla gostava do lobinho como de uma criana inteligente e buliosa, mas seu sentimento pela gua era de outra natureza. Huiin partilhava o seu isolamento, ficaram to unidas quanto duas criaturas to diversas podem ser. Elas se conheciam, se entendiam, confiavam uma na outra. A gua parda no era apenas uma companhia animal til, ou um bicho de estimao, ou uma filha bem amada. Huiin fora sua nica companheira durante vrios anos. Era sua amiga. Fora um ato espontneo, irracional at, mont-la da primeira vez e e galopar com ela com a velocidade do vento. No comeo, ela no tentou conduzir o animal. Mas eram to unidas que o entendimento entre as duas cresceu a cada corrida. Agora, enquanto esperava que Jondalar terminasse, Ayla se distraa vendo Lobo brincar com o sapato. Quisera encontrar um meio de acabar comesses hbitos destrutivos que ele tinha. Seu olhar registrava sem esforo a vegetao naquela ponta de terra em que tinham acampado. Mais baixa que as terras do outro lado do rio, com suas barrancas a pique, a terra ali alagava todo ano, deixando um frtil hmus para alimentar uma rica variedade de ervas, plantas rasteiras, arbustos e o rico pasto da margem. Ayla sempre notava a vegetao de onde estava. Era uma segunda natureza para ela tomar conscincia de tudo o que crescia em torno e, com conhecimento to arraigado que era quase instintivo, catalogar e interpretar o que via. Viu, por exemplo, um p de uva-ursina, sempre verde e an, com folhas pequenas, verdeescuro, coriceas, e uma abundncia de flores midas, redondas, de um branco tocado de rosa, que prometia uma rica messe de bagas vermelhas. Embora azedas e adstringentes, eram gostosas guando cozinhadas com outras coisas. Mas Ayla sabia que o suco da fruta aliviava o ardor da urina, principalmente se a urina vinha com sangue. Perto dela, via-se um rbano-bastardo, com flores brancas, numerosas, grupadas em racemos, na ponta de longas hastes, e, muito mais embaixo, folhas compridas, pontudas, brilhantes, verde-escuro, brotando quase do cho. A raiz seria rombuda e longa, com aroma pungente gosto ardido. Em pequena quantidade, dava um sabor interessante carne, mas a Ayla interessava mais seu uso medicinal como estimulante para o estmago e para a mico ou como alvio para juntas inchadas doloridas. Ficou tentada a colher alguma coisa, mas achou que no

teria tempo. Apanhou sem hesitao sua bengala pontuda, de cavar, quando deu com a salva. A raiz era um dos ingredientes do ch especial que tomava de manh, quando ficava menstruada. Em outras ocasies, usava diferentes plantas para sua tisana, principalmente uma trepadeira amarela que sempre crescia agarrada a outras plantas e muitas vezes as matava. Iza lhe falara muito tempo atrs das plantas mgicas que fariam o esprito do seu totem suficientemente forte para derrotar o esprito do totem de qualquer homem, de modo que nenhum beb comeasse a crescer dentro dela. Iza sempre lhe dissera que no contasse essas coisas a ningum, muito menos a um homem. Ayla no estava muito segura se eram mesmo espritos que causavam bebs. Pensava que o homem tinha mais a ver com isso, mas as plantas secretas funcionavam, de qualquer maneira. Nenhuma vida nova comeara a pulsar nela quando tomava suas infuses especiais, quer tivesse estado com um homem, quer no. No que se importasse, mas era preciso que estivessem num lugar s. Mas Jondalar deixara muito claro que na Jornada to longa que tinham pela frente seria um risco engravidar pelo caminho. Quando puxou a raiz da salva e sacudiu a terra, viu as folhas em forma de corao e as compridas flores tubulares amarelas da serpentria ou dracnculo, boa para evitar os insucessos. Com um aperto no corao, lembrou-se de quando Iza fora apanhar aquela planta para ela. Quando se ps de p e guardou as razes que tinha colhido numa cesta especial amarrada no alto de uma das cestas de bagagem, viu Huiin comendo seletivamente as pontas das aveia bravas. Ela gostava das sementes tambm, pensou, quando cozidas, e sua mente, prosseguindo na catalogao automtica da flora medicinal, acrescentou a informao de que as flores e os talos ajudavam a digesto. A gua tinha soltado seus excrementos e observou que j havia moscas zumbindo em volta. Em certas estaes do ano, os insetos podiam ficar insuportveis, pensou, e decidiu procurar plantas capazes de espanta-los. Quem sabe por que terras passariam? Nessa revista sumria da vegetao local observou um arbusto espinhento que sabia ser uma variedade de losna, de gosto amargo e cheiro de cnfora. No era um repelente, pensou, mas tinha l suas utilidades. Nas imediaes cresciam malvas, gernios silvestres com folhas dentadas e flores de cor-de-rosa vivo e cinco ptalas, que davam frutas alongadas, parecidas com bicos de grou. As folhas secas e reduzidas a p ajudavam a estancar o sangue e cicatrizar feridas. Tomada como ch, curavam feridas na boca e coceiras; e as razes eram excelentes para diarreias e problemas do estmago. O gosto era amargo e forte, mas o remdio podia ser tomado impunemente por crianas e pessoas idosas. Olhando para onde estava Jondalar, viu Lobo tambm, de relance Ele ainda roa o sapato. Interrompeu suas cogitaes e se concentrou de novo nas ltimas plantas que havia observado. Por que elas lhe tinham chamado a ateno? Alguma coisa nelas lhe parecera importante. Subitamente, lembrou-se. Logo pegou outra vez a vara de furar e comeou a cavar em torno da losna de gosto amargo e odor de cnfora e do adstringente, mas relativamente inofensivo, gernio. Jondalar, que havia montado e estava pronto para partir, voltou-se para ela e a interpelou: Ayla, por que est recolhendo plantas? Devemos partir. Precisa mesmo dessas coisas? Preciso, e no vai demorar respondeu, apanhando a raiz do rbano-bastardo de gosto ardido. Acho que sei como manter Lobo longe das nossas coisas. Apontou para o animal, que ainda brincava com o resto do mocassim. Vou fabricar um "repelente de Lobo". Dirigiram-se para o sudeste, a fim de voltar ao rio que vinham seguindo. A poeira assentara durante a noite, e no ar, agora claro e ntido, via-se agora a distante linha do horizonte, debaixo daquele vu sem fim. Cavalgando atravs do campo, tudo o que viam, de um extremo da terra ao outro, de norte a sul, de leste a oeste, ondulado, encapelado em vagalhes, sempre em movimento, era aquele imenso mar de relva: uma vasta abrangente, pastagem. As poucas rvores que existiam junto dos rios apenas serviam para acentuar a vegetao dominante, mas a magnitude daquelas plancies relvosas era muito maior do que imaginavam.

Camadas macias de gelo, de dois, trs, oito quilmetros de espessura esmagavam os plos da terra e se espalhavam pelas terras do norte, comprimindo a crosta rochosa do continente e deprimindo o prprio fundamento rochoso debaixo do seu peso inconcebvel. Para o sul do gelo ficavam as estepes, plancies cobertas de gramneas, frias, secas, da largura do continente. Iam do oceano ocidental ao mar oriental. Toda a terra que bordejava o gelo era uma imensa plancie relvosa. E por toda parte, cobrindo a terra, do vale profundo colina fustigada pelo vento, tudo era relva. Montanhas, rios, lagos e mares, que davam umidade maior e propiciavam o aparecimento de rvores, eram as nicas intruses no carter essencialmente herbceo das terras setentrionais durante a poca Glacial. Ayla e Jondalar sentiam que o solo comeava a descer para o vale do rio maior, embora estivessem ainda a alguma distncia da gua. Antes de muito tempo viram-se cercados de capim alto. Erguendo-se para ver acima dessa vegetao de 25 centmetros de altura, mesmo de cima de Huiin, Ayla pouco mais via que a cabea e os ombros de Jondalar entre os topos plumosos e talos balouantes azul-turquesa das plantas, coroadas por minsculos flotetes de um ouro avermelhado. Vislumbrava, de tempos em tempos, a montaria castanho-escuro, mas reconhecia Racer apenas por saber que era ele que estava l. Alegrava-se com a vantagem da altura que os cavalos lhes davam. Se estivessem a p, s com dificuldade poderiam passar por to densa floresta de capins gigantes agitados pelo vento. No que constitussem barreira, abriam-se com facilidade para dar-lhes passagem, mas podiam ver poucos passos adiante: e, atrs, os capins se fechavam como uma cortina, deixando poucos sinais do caminho por onde tinham vindo. Sua viso se limitava rea imediatamente em torno eles, como se levassem consigo um bolso de seu prprio espao enquanto e deslocavam. Apenas com a brilhante incandescncia traando sua rota familiar atravs do claro cu azul profundo, e os talos altos das plantas mostrando com sua inclinao para que lado o vento soprava, teria sido to mais difcil para eles encontrarem seu caminho e muito fcil se perderem um do outro. Cavalgando, ela ouvia o murmrio do vento e o alto zumbido dos mosquitos, junto da sua orelha. Era quente e abafado no meio daquela vegetao to densa. Embora fosse visvel que as altas ervas se agitavam, no sentia no rosto nenhum vestgio do vento. O zunzum das moscas e um rastro fugaz de fedor lhe disseram que Racer tinha soltado seus excrementos havia pouco tempo. Mesmo que no soubesse que ele estava logo frente, o odor do cavalo era para ela to distintivo quanto o do animal que estava montando ou o seu prprio. Em volta, tudo era o odor rico do solo, com seu hmus, os cheiros verdes da vegetao. Ela no classificava os cheiros como bons e maus. Usava o nariz como usava os olhos e ouvidos, com criteriosa discriminao, como instrumentos para investigar e analisar o mundo sensvel. Depois de algum tempo, a mesmice do cenrio, os talos de alto porte, um junto do outro, um depois do outro, o passo ritmado da montaria, e o sol, quente, quase a pino, tornavam Ayla letrgica. Estava acordada, mas no de todo alerta. As hastes repetitivas, altas, finas, reticuladas, faziam como que um borro, que ela j no via distintamente Em vez disso, comeou a notar o resto da vegetao. Muito mais que aquele capim gigante crescia por l e, como de hbito, ela tomou nota mentalmente de tudo, sem muita conscincia disso. Essa era apenas sua maneira de ver o que a cercava. Ali, pensava Ayla, naquele espao aberto... algum animal deve t-lo feito, rolando na erva... h uns ps daquilo a que Nezzie chamava p-de-ganso, que era como a erva-fedegosa da porta da caverna do Cl. Deveria apanhar umas duas mudas, refletiu, mas sem fazer qualquer esforo para ir peg-las. Era de fato o quenopdio, com suas pequeninas folhas rgidas. E, mais adiante: aquela planta, de flores amarelas, e folhas enroladas em torno do talo, aquela a couve-do-mato. Seria boa de come no jantar. Mas passou por ela tambm. E aquelas flores azul-prpura as folhas midas, aquilo astrgalo, e tem um monte de esporos. Estaro prontos? Duvido muito. frente, a flor larga, branca, arredondada com rosa no meio, a cenoura. Parece que Racer pisou em algumas das suas folhas. Preciso apanhar minha bengala de cavar. Mas h outras l adiante.

Parece abundante por aqui. Posso esperar, depois, faz tanto calor! Ela tentou espantar duas moscas que zumbiam junto dos seus cabelos suados. No vejo Lobo h bastante tempo. Por onde andar? Voltou-se, procurando por ele com os olhos, e viu que estava logo atrs de Huiin, cheirando o cho. Ele parou, levantou a cabea para localizar outro cheiro, depois desapareceu nas ervas, para a esquerda. Ayla viu uma grande liblula azul com asas pintalgadas, que a passagem do lobo por aquela faixa densamente povoada perturbara, voejar baixo por cima de onde ele estivera como se quisesse marcar o terreno. Pouco depois, um grito curto e agudo seguido de um rumor farfalhante de asas precederam o sbito aparecimento de uma grande abetarda que levantava vo. Ayla pegou a funda, que trazia enrolada na cabea como uma fita. Era prtica: ficava mo e ajudava a segurar o cabelo. Mas a gorda abetarda com onze quilos, a ave mais pesada das estepes voava rpido para o seu tamanho e estava fora do alcance antes que ela pudesse tirar uma pedra da bolsa. Viu o pssaro, asas brancas molhadas de escuro nas pontas, ganhar velocidade, pescoo esticado para frente, pernas esticadas para trs, e lamentou no haver percebido em tempo o que Lobo tinha farejado. A abetarda teria sido um belo almoo para os trs e ainda sobraria muita carne. Pena que no fomos mais vivos disse Jondalar. Ayla notou que estava guardando uma lana pequena e o atirador de lanas de volta na bagagem. Ela concordou enrolando a correia da funda outra vez em torno da testa. Quisera ter aprendido a lanar a vara de Brecie. muito mais rpido. Quando paramos junto do charco onde havia todos aqueles pssaros, na caa aos mamutes, lembra-se, era inacreditvel a presteza com que ela agia. E pegava mais de uma ave de cada vez. Sim, Brecie era fantstica concordou Jondalar. Mas talvez ela tivesse praticado tanto com aquela vara quanto voc com a sua funda. No acredito que uma habilidade assim se consiga numa nica estao. Se esta vegetao no fosse to alta, eu poderia ter visto o que Lobo perseguia a tempo de preparar a funda e atirar algumas pedras. Pensei que talvez se tratasse de um rato-calunga. Temos de ficar de olhos atentos a tudo o que Lobo desentocar disse Jondalar. Eu estava de olhos abertos. Mas no consigo ver nada! disse Ayla. Ela mirou o cu para conferir a posio do sol e ergueu o corpo para ver por cima da erva crescida. Mas voc est certo. No faria mal irmos pensando em carne fresca para hoje noite. Tenho visto pelo caminho toda espcie de plantas boas de comer. Ia, at, parar para colher algumas, mas parecem to abundantes por toda parte que melhor deixar isso para o fim, ou ficaro murchas com o calor que est fazendo. Ainda temos um pouco do assado de bisonte que trouxemos do Acampamento do Capim Estipa, mas s d para mais uma refeio, e no h motivo para usarmos a carne-seca nesta poca do ano, com tanto alimento fresco a nossa volta. Quanto tempo falta Para acamparmos? No creio que estejamos longe do rio... est ficando mais fresco, e a erva alta em geral nasce em terras baixas, perto de gua. Uma vez alcanado o rio, comearemos a desc-lo e procuraremos um bom lugar disse Jondalar, retomando a marcha. A alta vegetao ia at a borda do rio, embora j se misturasse a rvores junto da margem encharcada. Pararam para que os cavalos bebessem gua, e apearam para matar tambm a sede, usando uma pequena cesta de tranado bem apertado como caneca. Lobo logo apareceu, sado do mato, bebeu com rudo, depois se deixou cair de lngua de fora, respirando com esforo. Ayla sorriu. Lobo tambm est sentindo calor. Acho que ele andou explorando. Gostaria de saber o que descobriu. Ele v muito mais do que ns atravs dessa alta vegetao. Preferia deix-las para trs antes de acamparmos. Estou acostumado a ver a distncia e me sinto tolhido. No sei o que vamos encontra pela frente, e gosto sempre de saber por onde ando disse Jondalar. Acercando-se do cavalo e apoiando a mo justamente na raiz da sua crina dura, espetada, ele

lanou uma perna por cima do animal, firmou-se nos braos e montou. Pouco depois conduzia o animal para um terreno mais firme antes de comear a descer o rio. As grandes estepes no eram, de maneira nenhuma, uma paisagem s, desmesurada e indiferenciada, de altos colmos balouando graciosamente ao vento. Essa vegetao crescia em reas selecionadas de grande umidade, que continham tambm uma grande diversidade de outras plantas. Dominadas por capins gigantes, de mais de um metro e meio de altura, que chegavam, s vezes, a trs metros e meio gramneas bulbosa de caule azul, estipas eretas, festucas grupadas em macegas , as campinas ricas em cor apresentavam uma diversidade de ervas floridas e de largas folhas: steres e unhas-de-cavalo, por exemplo; mulas-campanas amarelas, de muitas ptalas; daturas de grandes chifres brancos; tubrculos comestveis, cenouras bravas, nabos e couves; rbanos-bastardos, mostardas, cebolas pequenas, ris, lrios e botes-de-ouro; groselhas e morangos; e framboesas das pretas e das vermelhas. Nas regies semi-ridas de pouca precipitao, vicejavam ervas rasteiras, no mais altas que meio metro. Ficavam rente ao solo, cobrindo a maior parte da vegetao rasteira, e brotavam vigorosamente, principalmente na poca da seca. Dividiam a terra com a macega baixa de artemisas como a losna e a salva. Entre esses dois extremos viviam os capins de porte mdio, ocupando espaos frios demais para os capins rasteiros ou, secos demais para as altas vegetaes. Esses prados de umidade moderada podiam ser tambm variegados, com muitas plantas floridas misturadas ao capimaveia, aos capins-rabo-de-raposa e, sobretudo, nos aclives e terrenos mais elevados, ao capimazul. O capim-d'gua crescia onde o solo era mais molhado o capim-agulha onde era mais frio e a terra mais arenosa. Havia tambm uma abundncia de ciperceas, como o carrio os talos eram lisos no carrio mas segmentados com folhas brotando das junes, como no eriforo, que parece algodo, nos solos de tundra, mais midos. Eram muitos os charcos, eriados de canios, capins-rabo-de-gato, e juncos de vrias espcies. Era mais fresco na orla do rio, e quando a tarde se fez noite Ayla se sentia dividida. Queria avanar rpido, sair daquela vegetao gigante que a sufocava, mas queria tambm deter-se e apanhar algumas das plantas que encontrava pelo caminho para a refeio da noite. Mas no iria parar, no iria, repetia consigo mesma, num refro. Mas logo as palavras perderam o sentido, e s ficou o ritmo daquela espcie de bordo no fundo da sua mente, surdo, quando deveria ser mais alto. Era perturbador aquilo, aquele sentido de um som alto e profundo que ela no conseguia ouvir. O desconforto era agravado pela vegetao que a envolvia por todos os lados e que deixava perceber apenas o que estava perto. Ayla estava mais acostumada s vistas abertas, a enxergar pelo menos um pouco alm da vegetao circundante. Avanaram, e a estranha sensao ficou mais aguda, como se estivesse mais prxima, como se eles se acercassem da fonte daquele som que no se ouvia. Ayla percebeu que o solo parecia mexido recentemente em diversos lugares. Respirou fundo e sentiu um forte cheiro pungente almiscarado e procurou localiz-lo, aguando o nariz. Ento ouviu um rosnado na garganta de Lobo. Jondalar! chamou, e viu que ele parara e lhe fazia sinal com a mo para que parasse tambm. Havia por certo algo frente. De sbito o ar se fendeu num grande e penetrante berro. 3 ___________________________________________________________________________ Lobo! Parado! ordenou Ayla ao filhote, que j avanava bem devagar, movido pela curiosidade. Deixou-se, depois, escorregar para o cho e tambm avanou com cautela em meio da vegetao que se tornava agora mais rala, aproximando-se dos gritos e estrondos que ouviam. Ayla se ajoelhou para conter Lobo, mas no podia despregar os olhos da cena que via na clareira. Uma agitada manada de mamutes lanosos pisoteava tudo em volta. Haviam sido eles que, comendo, tinham aberto aquele vazio no limite da regio da alta vegetao. Um mamute adulto

precisava de mais de trezentos quilos de alimento todo dia, e um rebanho como aquele podia limpar uma rea considervel rapidamente. Havia ali animais de todas as idades e de todos os tamanhos, inclusive alguns que no podiam ter mais que algumas semanas de existncia. O que significava que a manada se compunha, primariamente, de fmeas aparentadas umas com as outras. Eram mes, filhas, irms, tias, com sua prognie. Uma vasta famlia dirigida por uma velha matriarca, sbia e astuta, e tambm muito maior em tamanho que o resto do grupo. Primeira vista, a cor dos mamutes era castanho-avermelhado, mas a um olhar mais atento se percebiam infinitas variaes do tom fundamental. Alguns dos animais eram mais vermelhos, outros mais castanhos, alguns tendiam para o amarelo e o ouro, e poucos eram quase negros a distncia. O plo grosso, em duas camadas, cobria-os inteiramente, das trombas fortes e grossas e orelhas excepcionalmente pequenas, s caudas curtas terminadas num tufo de l escura, e at as pernas curtas e grossos e os largos ps. As duas camadas de plos contribuam para as diferenas de cor. Embora a maior parte da l que tm por baixo, densa, quente, surpreendentemente sedosa e macia j tivesse cado no vero, a l do ano seguinte j comeava a aparecer e era mais clara na colorao que a camada externa, fofa embora mais grosseira, de proteo contra o vento e lhe dava mais espessura e realce. Os plos externos, mais escuros, e de diferentes tamanhos alguns, at, com um metro , caam como uma saia ao longo dos flancos dos animais, e com grande abundncia do abdome e da barbela, que a pele solta e pendente do pescoo e do peito formando uma almofada debaixo deles quando ficavam deitados em cho congelado. Ayla ficou encantada com um casal de jovens gmeos de belo plo entre o ouro e o vermelho realado por uma moldura de plos pretos, espetados, que espiavam por entre as fortes pernas e a saia cor de ocre da sua me extremosa. Os plos marrons, escuros, da velha matriarca tinham muitos fios brancos. Ayla notou tambm os pssaros brancos que eram companheiros inseparveis dos mamutes, tolerados ou ignorados por eles, quer se encarapitassem no alto de uma cabea lanosa quer se esquivassem habilmente de uma pata pesada, enquanto se banqueteavam com os insetos que os grandes animais deixavam alvoroados. Lobo manifestava ganindo sua vontade de investigar mais de perto aqueles interessantes animais, mas Ayla o continha, enquanto Jondalar tirava da cesta das bagagens, que Huiin levava, a corda com lao. A matriarca, grisalha, voltou-se uma vez para observ-los longamente viram, ento, que uma de suas presas estava partida depois voltou a ateno para coisas mais importantes. S os machos ainda muito jovens ficavam com as fmeas. Costumavam deixar o rebanho natal quando atingiam a puberdade, por volta de doze anos, mas vrios jovens solteiros e at alguns um pouco mais velhos faziam parte daquele grupo. Haviam sido atrados por uma fmea de pelagem castanha. Ela estava no cio, e aquilo era a causa da comoo que Ayla e Jondalar tinham ouvido. Uma fmea no cio ou estro, o perodo em que as fmeas so capazes de conceber, era atraente para todos os machos, s vezes em nmero maior do que ela mesma teria desejado. Essa fmea castanha acabava de reunir-se a sua famlia, depois de deixar para trs trs machos jovens, de seus vinte anos, que a vinham perseguindo. Os machos, que tinham desistido, mas s temporariamente, estavam agora um tanto distanciados da manada, descansando, enquanto a fmea se refazia em meio s outras fmeas excitadas. Uma vitela de dois anos correu para o objeto da ateno dos machos, foi saudada por um toque afetuoso da tromba, encontrou um dos dois peitos entre as pernas dianteiras e comeou a mamar, enquanto a fmea apanhava um chumao de capim. Ela se vira perseguida por machos o dia todo e no tivera oportunidade de alimentar sua cria ou de comer e beber ela mesma. Pois no teria muita chance agora. Um macho de porte mdio acercou-se da manada e comeou a tocar as outras fmeas com a tromba, muito abaixo da cauda, entre as pernas traseiras delas, fungando e provando, a ver seu estado de prontido. Como mamutes crescem a vida inteira, o tamanho daquele animal indicava que ele era mais velho que os trs que haviam perseguido a fmea antes. Teria uns trinta anos,

talvez. Quando se aproximou da fmea de plo avermelhado, ela se afastou num trote rpido. Ele imediatamente abandonou as demais e saiu atrs dela. Ayla ficou boquiaberta quando ele tirou seu gigantesco rgo da bainha e ele comeou a inchar numa forma alongada e curva de S. Jondalar viu que ela respirara fundo e lanou-lhe um olhar. Ayla se virou para olhar para ele, e os olhos dos dois, igualmente maravilhados e cheios de assombro, ficaram presos um ao outro por um momento. Embora ambos costumassem caar mamutes, nenhum dos dois tinha jamais observado grandes animais muitas vezes de to perto, e nenhum dos dois os vira jamais acasalarse. Jondalar sentiu um aperto nos rins observando Ayla. Ela estava excitada, rubra, de boca entreaberta, respirando em haustos curtos, e tinha, nos olhos arregalados, uma fagulha de curiosidade. Fascinados pelo espetculo daquelas duas criaturas macias prestes a honrar a Grande Me Terra, de acordo com as exigncias d'Ela, eles se afastaram. Mas a fmea se pusera a correr, descrevendo um grande arco frente do grande macho at encontrar-se de novo com a sua famlia e nela se integrando. Como se aquilo fosse fazer grande diferena. Logo era de novo objeto de perseguio. Um macho a alcanou e conseguiu mont-la, mas ela no se mostrou cooperativa e conseguiu escapar-lhe, embora ele lhe borrifasse as pernas de trs. De vez em quando, sua filha procurava segui-la nas suas galopadas de fuga at se deixar ficar com as outras fmeas. Jondalar se perguntava por que ela evitava os machos interessados com tanta insistncia. Ser que a Me no esperava que os mamutes fmeas A honrassem tambm? Como se os animais tivessem combinado parar e comer, tudo se aquietou por algum tempo, com todos os mamutes rumando devagar para o sul e consumindo a erva alta em grandes lotes num ritmo constante. Num raro instante de pausa, a fmea de pelagem vermelha ficou parada e de cabea baixa, parecendo muito cansada, e tentando comer. Os mamutes passaram a maior parte do dia e da noite pastando. Fossem fibras de to m qualidade quanto aquelas eles so capazes de comer at casca de rvore arrancada com as presas, embora isso fosse mais comum no inverno , os mamutes precisam de enormes quantidades de massa para alimentar-se todo dia. Esse lastro no digervel lhes atravessava o corpo a cada doze horas, com a adio de uma pequena quantidade de plantas mais nutritivas e suculentas, de folhas largas, ou ocasionalmente, de espcies escolhidas de salgueiro, btula, ou amieiro muito mais ricas em nutrientes que a erva alta, mas txica para mamutes quando ingeridas em grandes quantidades. Quando os grandes brutos lanosos se afastaram um pouco, Ayla atou a corda no pescoo do lobo, que estava ainda mais interessado do que eles nos mamutes. Ficava insistindo por chegar mais perto, mas ela no queria que ele aborrecesse a manada. Sentia que a velha matriarca lhes, dera uma permisso tcita de ficar, mas s se guardassem distncia. puxando os cavalos, que demonstravam tambm algum nervosismo e excitao, Ayla e Jondalar andaram em crculo por entre a erva alta e acompanharam o rebanho. Embora j os tivessem observado longamente, nenhum dos dois estava inclinado a partir. Havia ainda um clima de expectativa em torno dos mamutes. Alguma coisa devia acontecer. Talvez fosse apenas o fato de que o acasalamento que haviam visto, tinham sido quase convidados a ver, no se completara ainda. Mas era mais que isso. Enquanto iam, devagar, na esteira da manada, ambos estudavam os gigantescos animais detidamente, mas cada um de uma perspectiva independente. Ayla caara desde os seus verdes anos e observara animais com grande frequncia, mas suas presas eram, de costume, muito menores Mamutes no eram caados por indivduos e sim por grupos numerosos, organizados e coordenados. Ela j conhecia aqueles animais de perto, quando caara com os Mamuti. Mas na caa no h tempo para estudar e aprender, e Ayla no sabia quando teria outra oportunidade assim de v-los bem, machos e fmeas, outra vez. Embora j soubesse da diferena que apresentavam de perfil, percebeu bem isso agora. A cabea de um mamute era macia e arredondada como uma cpula com grandes cavidades na altura dos sinos, que ajudavam a aquecer o ar frio do inverno no curso da respirao e

acentuada por uma bola de unto e por um farto chumao de plo escuro e armado. Logo abaixo da cabea, havia um sulco profundo na nuca, seguido de nova protuberncia de gordura no cangote. A partir da, o lombo descaa a pique para o plvis estreito e ancas quase graciosas. Ela sabia muito bem, por ter carneado e devorado mamutes, que o segundo cupim de gordura era diferente, em qualidade, dos dez centmetros de toucinho que ficava logo debaixo da pele rija, de um bom centmetro de espessura A gordura era mais delicada e saborosa. Mamutes lanudos tinham pernas relativamente curtas para o seu tamanho, o que de certo modo lhes facilitava a coleta de alimento, pois comiam principalmente capim e no folhas verdes de rvores como seus parentes de outras regies. Havia poucas rvores na estepe. Mas como as cabeas dos mamutes de lugares mais quentes, as desses estavam longe do solo e eram grandes e pesadas demais sobretudo em virtude das enormes presas, para serem sustentadas por um pescoo comprido. Assim, no podiam alcanar o alimento ou a gua de maneira direta como fazem os cavalos ou os cervdeos. A evoluo da tromba resolveu esse problema de levar comida e bebida at a boca. As trombas sinuosas e peludas do mamute eram robustas o bastante para arrancar uma rvore pela raiz ou levantar um grande bloco de gelo e quebr-lo em blocos menores, que serviam para matar a sede no inverno. Eram tambm suficientemente destras para apanhar uma folha s de cada vez. Eram, sobretudo, maravilhosamente adaptadas para arrancar capim do cho. Tinham duas projees desiguais na extremidade. Uma superior, que era como um dedo, que o animal podia controlar com toda a delicadeza; e outra, inferior, uma estrutura mais larga, achatada, e flexvel que parecia uma mo, mas sem ossos ou dedos separados. Jondalar ficou assombrado com a habilidade e fora da tromba ao ver como um mamute enrolava essa mo em torno de talos da vegetao alta enquanto o dedo superior puxava outras mais para engrossar o feixe. Fechando, ento, o dedo em torno do feixe como um polegar humano, a tromba extraa as plantas do cho, com razes e tudo. Depois de sacudir aquilo no ar, para livrar-se da maior parte da terra, o mamute enfiava as ervas na boca e j colhia mais enquanto mastigava. A devastao que uma manada como aquela ia deixando para trs na estepe era considervel, ou assim parecia. Mas apesar das plantas arrancadas e das rvores sem casca, sua progresso era benfica para a estepe e para os outros animais. Removendo a vegetao alta, de talos duros como madeira, e os arbustos, abria-se espao para o crescimento de espcimes mais ricos e a renovao do capim, alimentos essenciais a outros diversos habitantes da estepe. Ayla de sbito estremeceu e sentiu um frio at os ossos. Notou, ento, que os mamutes tinham parado de comer. Muitos deles haviam erguido a cabea e olhavam para o sul com as orelhas felpudas estendidas e as cabeas balanando para a frente e para trs. Jondalar observou uma alterao na atitude da fmea avermelhada que todos os machos perseguiam. Seu aspecto de fadiga desaparecera, e ela parecia antecipar alguma coisa iminente. De sbito, ela soltou um ronco profundo e vibrante. Uma surda ressonncia encheu a cabea de Ayla e ela se arrepiou toda. Um som como o de uma trovoada a distncia cresceu, vindo do sudoeste. Jondalar! gritou ela, apontando. Olhe! Ele olhou. Vindo na direo deles, a grande velocidade, levantando nuvens de poeira como se um redemoinho o acompanhasse, vinha um imenso mamute cor de ferrugem, do qual s se viam o lombo acima da crista da vegetao alta e as fantsticas presas curvadas para cima. Comeavam grossas, junto da mandbula superior. Abriam-se um pouco ao um descer, curvavam-se para cima, espiraladas, e afinavam at as pontas j um tanto gastas. Se no quebrassem, acabariam por formar um grande circulo, com as extremidades se cruzando no alto. Os elefantes peludos da poca Glacial eram compactos, poucas vezes excedendo trs metros medidos do lombo ao solo, mas suas presas tinham, por vezes, enormes dimenses, as mais espetaculares jamais vistas para a sua espcie. Quando um desses mamutes chegava ao trmino dos seus setenta anos, essas grandes peas de marfim podiam ter cinco metros de comprimento, pesando 130 quilos cada uma.

Um odor opressivo, almiscarado o precedeu, provocando uma onda de excitao entre as fmeas. Quando o macho alcanou a clareira, elas correram para ele, oferecendo-lhe o seu cheiro com grandes jorros de urina, soltando guinchos, barrindo, trombeteando suas saudaes. Cercaram no em tumulto, aproximando-se dele fasto, ou procurando toc-lo com as trombas. Sentiam-se atradas, mas tambm esmagadas. Os machos, por sua vez, se retiraram para a beira do grupo. Quando o animal ficou suficientemente prximo para que Ayla e Jondalar pudessem v-lo bem, eles tambm ficaram tomados de estupor. O mamute carregava a cabea erguida e exibia suas espirais de marfim com o mximo de efeito. Muito mais compridas que as das fmeas, no s de menores propores como tambm mais retas, suas presas impressionantes superavam at os marfins mais respeitveis dos machos da horda. Suas orelhas pequenas e peludas, esticadas, seu tope escuro, ereto, sua pelagem castanho-avermelhada com os plos muito longos adejando, soltos, ao vento, acrescentavam volume ao seu tamanho j macio. Bem mais alto do que os machos maiores do bando, pesando duas vezes mais que as fmeas, era sem dvida nenhuma o animal mais gigantesco que Ayla e Jondalar jamais tinham visto. Tendo sobrevivido a duras peripcias seguramente, com mais de 45 anos, o animal estava no auge da sua forma, um magnfico mamute, em pleno apogeu. Mas no era apenas a predominncia natural do tamanho que fazia os outros machos recuarem. Ayla notou que ele tinha as tmporas bastante inchadas e que, entre os olhos e as orelhas, o plo ruivo parecia manchado em listas verticais por riscos de um fluido viscoso e escuro que corria sem parar. Ele pingava e, de vez em quando, esguichava uma urina de odor forte, que cobria o plo das pernas e do sexo de uma espuma esverdeada. Ayla se perguntou se ele estaria doente. Mas as glndulas temporais inchadas e os outros sintomas no eram uma doena. Entre os mamutes peludos, no s as fmeas ficavam no cio. Os mamutes machos, adultos, tambm passavam todo ano por um perodo de frenesi sexual. Embora um mamute macho atingisse a puberdade por volta dos doze anos, no tinha esse frenesi antes dos trinta e ento s por cerca de uma semana. Mas quando chegava aos quarenta e muitos anos, no auge da sua fora, esse frenesi podia durar de trs quatro meses. Embora qualquer macho, uma vez passada a puberdade fosse capaz de cruzar com qualquer fmea no cio, eram mais bem sucedidos quando estavam nesse perodo. O mamute cor de ferrugem no era apenas supremo ali, mas tambm um animal tomado de frenesi sexual, e tinha vindo em resposta ao chamado da fmea no cio, para cruzar com ela. De perto, os mamutes machos sabem quando as fmeas esto prontas para conceber pelo cheiro que exalam, como acontece com muitos quadrpedes. Mas os mamutes ocupavam territrios to vastos que tinham criado um meio adicional de fazerem saber estarem prontos para o acasalamento Quando uma fmea estava no cio e o macho no frenesi, o rudo que emitiam se tornava mais baixo. Sons muito graves no morrem a longas distncias como sons muito agudos, e os chamados feitos ento alcanavam muitos quilmetros. Jondalar e Ayla podiam ouvir com clareza os barridos surdos da fmea no cio, mas os do macho eram to discretos que eles mal os percebiam. Mesmo em circunstncias ordinrias, os mamutes se comunicavam a distncia atravs de roncos e apelos de que pouca gente tomava conhecimento. J o grito do mamute macho no cio era, de regra, extremamente alto como um bramido profundo; e o da fmea, ainda mais estridente. Embora poucas pessoas fossem capazes de detectar as vibraes snicas dos tons mais baixos, muitos dos seus elementos eram to graves que ficavam abaixo do registro da audio humana. A fmea avermelhada vinha mantendo a distncia o bando de jovens mamutes pretendentes, atrados pelos seus convidativos odores e pelo retumbante som dos seus chamados de baixo diapaso, que podiam ser ouvidos de longe por outros mamutes, se no por pessoas. Mas ela desejava um macho mais velho e dominador para gerar seus filhos, um macho cujos anos de vida j tivessem provado sua sade e seus instintos de sobrevivncia, algum que a seu ver fosse

suficientemente viril para procriar. Em outras palavras, algum mamute em estado de frenesi. Ela no pensava nisso exatamente desse modo, mas seu corpo o sabia. Agora que ele chegara, a fmea estava pronta. Sua longa franja de plos danando a cada passo, ela correu para o grande animal trombeteando seus sonoros bramidos e mexendo com as pequenas orelhas peludas. Urinou, ento, estrepitosamente num grande jorro e, depois, estendendo a tromba para o comprido rgo do macho, sinuoso como um S, cheirou e provou a urina dele. Gemendo alto, ela fez uma pirueta, aproximou-se do macho de costas e se enfiou nele, de cabea erguida. O imenso mamute distendeu a tromba ao longo do dorso da fmea, acariciando-a e acalmando-a ao mesmo tempo. Em seguida empinou-se e montou-a, pondo as duas patas dianteiras bem para a frente no lombo dela. Era duas vezes maior que ela, to grande que parecia capaz de esmag-la, mas muito do seu peso descansava nas patas traseiras. Com a extremidade em gancho do seu rgo, duas vezes curvo e admiravelmente mvel, ele encontrou a abertura dela, que era como uma cutilada baixa, endireitou o rgo e penetrou-a fundo. Depois abriu a boca para soltar um berro. Esse berro que Jondalar ouviu parecia abafado e remoto, embora ele, sentisse um latejo forte. Ayla ouviu um pouco mais que ele, mas estremeceu violentamente, e uma sensao esquisita, de calafrio, percorreu seu corpo. A fmea avermelhada e o mamute cor de ferrugem se mantiveram na mesma Posio por muito tempo. Os compridos fios vermelhos da pelagem dele luziam com a intensidade do esforo, com a tenso, mas o movimento era quase imperceptvel. E quando ele desmontou, afinal, esguichava abundantemente. Ela avanou alguns passos e soltou um berro grave e prolongado que deu um frio na espinha de Ayla e lhe arrepiou a pele toda. A manada toda acorreu, trombeteando e barrindo, tocando-lhe a boca e o rgo sexual ainda molhado com as trombas, defecando e urinando ruidosamente de excitao. O mamute cor de ferrugem parecia indiferente ou cego a esse pandemnio de jbilo. Descansava de cabea baixa, finalmente todos se acalmaram e se afastaram para recomear a comer. S a filha da fmea se deixou ficar. A fmea barriu de novo, baixinho, esfregou a cabea contra um flanco cor de ferrugem. Nenhum dos machos se acercou do bando de fmeas com o grande mamute por perto, embora a fmea castanha no tivesse ficado menos tentadora. Alm de parecer irresistvel aos machos, o cio dava s fmeas domnio sobre os machos, tornando-as agressivas mesmo com os animais maiores, a no ser que eles tambm estivessem no mesmo estado de excitao. Os outros machos se afastavam, sabendo que o mamute cor de ferrugem se irritaria facilmente. S outro macho no cio teria ousado enfrent-lo e, assim mesmo, apenas se fosse do mesmo tamanho dele. Ento, se estivessem ambos desejando a mesma fmea, e estivessem perto um do outro, invariavelmente lutariam, com graves ferimentos ou a morte como possvel resultado. Quase como se soubessem as consequncias, faziam o possvel para no se aproximar um do outro e, assim, evitar confrontaes. Os chamados graves dos machos e seus pungentes rastros de urina faziam mais do que anunciar sua presena a fmeas no cio: anunciavam sua localizao aos outros machos. S trs ou quatro mamutes estavam no cio ao mesmo tempo no perodo de seis ou sete meses em que as fmeas podiam corresponder-lhes, mas era bastante improvvel que qualquer um deles desafiasse o gigantesco mamute cor de ferrugem pela posse da fmea castanha. Ele era o macho mais dominador de todos, estivesse ou no no cio, e os demais sabiam muito bem onde ele se encontrava. Ayla e Jondalar, que continuavam a observar a manada, viram que mesmo quando a fmea castanha e o macho mais claro comearam a comer permaneceram juntos. Em certo momento, a fmea se afastou um pouco em busca de plantas especialmente suculentas. Um jovem mamute, ainda quase adolescente, procurou aproximar-se dela, mas ela correu logo para o consorte, que avanou rosnando para o imprudente. Seu penetrante e diferente barrido impressionou o jovem macho, que logo fugiu, baixando a cabea com deferncia, e ficando longe do casal. Finalmente, ao lado do seu macho, a fmea castanha podia descansai alimentar-se em paz.

Mulher e homem no se animaram a partir imediatamente, embora soubessem que o espetculo terminara, e Jondalar comeasse de novo a sentir a necessidade de prosseguirem viagem. Sentiam-se honrados, se bem que assustados, por aquela oportunidade de assistir ao acasalamento dos mamutes. No tinham sido simples espectadores, mas participantes de uma comovente e importante cerimnia. Ayla teria gostado de correr para os animais e toc-los, expressando sua apreciao e partilhando da sua alegria. Antes de seguirem caminho, Ayla notou que muitas das plantas que vinha admirando cresciam tambm nas proximidades e decidiu colher algumas usando seu podo. Jondalar se ajoelhou para ajud-la, embora tivesse de perguntar-lhe a cada passo o que queria. Aquilo ainda a surpreendia. No tempo em que vivera no Acampamento do Leo, aprendera os costumes e padres de comportamento dos Mamuti, que eram muito diferentes do que conhecera no Cl. Mesmo l no entanto, ela muitas vezes trabalhava com Deggie ou Nezzie, ou muitas pessoas trabalhavam juntas, e ela esquecera a disposio que ele tinha de fazer servios que o Cl teria considerado servios de mulher. Mas, desde seus primeiros dias no vale, Jondalar jamais hesitara em fazer alguma coisa que ela fazia, e se espantava que ela se surpreendesse com isso uma vez que o trabalho tinha de ser feito. Agora que estavam a ss, ela tomava de novo conscincia, e mais agudamente, dessa caracterstica dele. Quando, finalmente, partiram, cavalgaram em silncio por algum tempo. Ayla continuava com o pensamento nos mamutes. No conseguia tir-los da cabea. Pensava, tambm, nos Mamuti, que lhe tinham dado um lar quando no tinha nenhum. Eles se denominavam Caadores de Mamutes, embora caassem muitas outras espcies de animais, e davam queles animais gigantescos um lugar de honra mesmo quando os dizimavam. Alm de fornecer-lhes muito do que lhes era necessrio vida carne, gordura, couro, l para fibras e cordas, marfim para ferramentas e esculturas, ossos para moradia e, at, combustvel , a caa ao mamute tinha para eles um profundo sentido espiritual. Ela se sentia mais Mamuti do que nunca naquele momento, embora estivesse de partida. No era por acidente que tinham encontrado aquele bando. Estava convencida de que havia motivo para isso, e se perguntava se Mut, a Me Terra, ou talvez seu prprio totem, queria dizerlhe alguma coisa. Muitas vezes se apanhava, nos ltimos tempos, pensando no esprito do Grande Leo da Caverna, que Creb lhe dera como totem. Imaginava se ele ainda a protegia, embora ela j no estivesse no Cl, e se algum esprito ou totem do Cl se encaixaria na sua nova vida com Jondalar. A vegetao alta comeava a ficar mais rala, e eles se aproximaram do rio procurando um bom lugar para acampar. Jondalar conferiu a posio do sol, que j descia para o poente, e decidiu que era tarde demais para caar naquele dia. Ele no lamentava que tivessem ficado tanto tempo perdidos na contemplao dos mamutes, mas tinha contado conseguir alguma carne, no s para a refeio daquela noite mas para as dos prximos dias. No queria usar a comida seca que traziam, a no ser que isso fosse indispensvel. Agora, tinham de arranjar tempo para caar de manh. O vale, com sua luxuriante terra de aluvio, mudara, e a vegetao tambm. medida que as margens do rio se alteavam, a vegetao mudava e, para alvio de Jondalar, era agora muito mais baixa. Mal alcanava a barriga dos cavalos. Ele preferia ver aonde iam. Quando o terreno comeou a ficar plano depois de uma subida, a paisagem assumiu um aspecto familiar. No era como se j tivessem estado l, mas o stio lembrava a regio em torno do Acampamento do Leo, com altas barrancas e sulcos erodidos levando ao rio. Subiram por um aclive suave, e Jondalar observou que o rio infletia para a esquerda, isto , para o oriente. Era tempo de deixar aquele curso d'gua e seus meandros e cortar o campo rumo oeste. Parou para consultar o mapa que Talut havia entalhado numa placa de marfim para ele Quando ergueu os olhos, Ayla j desmontara e estava de p beira do barranco, olhando o rio. Algo na sua atitude lhe deu a impresso de que ela estava preocupada ou infeliz. Desmontou e foi ter com Ayla. Viu, ento, do outro lado do rio, o que a tinha atrado at

aquela margem. Encaixado no talude de um terrao, a meia altura, na margem oposta, havia um grande e largo cmoro com tufos de vegetao de um lado e de outro. Parecia parte da barranca do rio, mas a entrada em arco fechada por uma cortina pesada de couro de mamute revelava sua verdadeira natureza. Era um abrigo como aquele que o Acampamento do Leo chamava lar, e onde tinham morado durante o ltimo inverno. Enquanto contemplava a estrutura, de aspecto to familiar, Ayla tinha presente, vividamente, o interior do abrigo do Acampamento do Leo Aquela morada semi-subterrnea era espaosa e fora construda para durar muitos anos. O piso fora escavado no fino loess da margem do rio e ficava abaixo do nvel do solo. Suas paredes e seu teto abobadado de placas de relva consolidadas com argila do rio estavam firmemente sustentados por uma estrutura de mais de uma tonelada de grandes ossos de mamute, com galhadas de cervos entranadas e amarradas no teto e uma grossa camada de canios e capim entre os ossos e o entulho. Bancos de terra ao longo do muro se convertiam em camas quentes, e reas de depsito eram cavadas abaixo do nvel do subsolo frio. O arco da porta era feito com duas grandes presas de mamute, com as bases no solo e as pontas frente a frente e presas. Aquilo no era, de maneira nenhuma, uma construo temporria, mas uma habitao permanente, grande o bastante para abrigar diversas famlias numerosas debaixo de um s teto. Ayla estava segura de que os responsveis pela instalao tinham toda inteno de retornar a ela, assim como os do Acampamento do Leo faziam, todo inverno. Devem estar na Reunio de Vero disse. Imagino que acampamento ser esse. Talvez seja o Acampamento do Capim Estipa disse Jondalar. Talvez disse Ayla. E ficou a observar a caverna do outro lado do rio. Parece to abandonada acrescentou depois de algum tempo. No imaginei, quando partimos, que eu nunca mais veria o Acampamento do Leo. Lembro-me de que quando separei coisas para levar para a reunio deixei algumas para trs. Se eu soubesse que no voltaria, teria trazido tudo comigo. Voc se arrepende de ter vindo, Ayla? A ansiedade de Jondalar se traduzia, como sempre, em rugas na testa. Eu lhe disse que poderia ficar com voc e tornar-me um mamuti, se fosse esse o seu desejo. Sei que eles lhe deram um lar e que estava feliz. No tarde demais, podemos ainda voltar sobre os nossos passos. No. Fico triste por estar partindo, mas no infeliz. Quero ficar com voc. o que sempre quis. Desde o princpio. Mas sei que voc quer ir para casa desde que o conheo. Voc poderia acostumar-se a viver aqui, mas no estaria jamais contente. Sentiria falta da sua gente, da sua famlia daqueles para os quais nasceu. Coisas que para mim no tm a mesma importncia. Jamais saberei para quem nasci. O Cl era meu povo. Os pensamentos de Ayla se voltaram para dentro, e Jondalar viu que um sorriso lhe adoava a fisionomia. Iza teria ficado feliz por mim sabendo que eu ia embora com voc. Ela teria gostado de voc. Ela me disse muito antes disso tudo que eu no fazia parte do Cl, embora no pudesse lembrar-me de qualquer pessoa ou qualquer coisa anterior a eles. Iza temia por mim. Pouco antes de morrer, me disse: "Encontre sua prpria gente, seu prprio homem." No um homem do Cl, um homem como eu. Algum que eu pudesse amar, que tomasse conta de mim. Mas vivi por tanto tempo sozinha no vale que no achei que fosse encontrar ningum. E ento voc surgiu. Iza tinha razo. Por difcil que tenha sido partir, eu tinha de encontrar minha gente. No fosse por Durc, e eu at poderia agradecer a Broud por me ter forado a sair. Eu jamais encontraria um homem para me amar se tivesse ficado no Cl. Ou algum de quem gostasse tanto. Ns no somos muito diferentes um do outro, Ayla. Eu tambm no achava que encontraria algum para amar, embora tivesse conhecido muitas mulheres entre os Zelandonii e tenhamos conhecido muitas mais na nossa Jornada. Thonolan fazia amigos com facilidade, mesmo entre estranhos, e isso me facilitava as coisas. Jondalar fechou os olhos, angustiado, por um momento, como se quisesse escapar memria, e uma grande tristeza se estampou no seu semblante. A dor era ainda muito viva. Ayla podia ver isso sempre que ele falava do irmo.

Ela olhou Jondalar, seu corpo musculoso, excepcionalmente alto, os longos cabelos louros e lisos amarrados com uma correia na nuca, os traos finos e bem-feitos. Depois de t-lo visto em ao na Reunio de Vero duvidava que ele precisasse do irmo para fazer amigos, principalmente entre as mulheres, e ela sabia por qu. Mais ainda que o seu porte ou a beleza do seu rosto, eram os olhos, seus olhos incrivelmente vibrantes expressivos, que pareciam revelar o ntimo desse homem to fechado, que lhe davam um apelo magntico e uma presena que era quase irresistvel. Da mesma forma como ele a encarava agora, os olhos cheios de ardor e desejo. Podia sentir seu corpo responder ao simples contato do olhar dele. Pensou na fmea castanha, que recusava todos os machos, espera do grande macho cor de ferrugem que viria e, depois, no querendo esperar mais. Havia prazer tambm em prolongar a antecipao. Ayla gostava de contempl-lo, de encher seus olhos com ele. Julgara-o belo desde que o vira, embora no tivesse termos de comparao. Depois percebera que outras mulheres tambm gostavam de v-lo, consideravam no atraente, de maneira especial, avassaladora. Essa beleza dele dava a Jondalar pelo menos tanto sofrimento quanto prazer. Representar uma qualidade com a qual ele no tinha nada a ver no lhe dava a satisfao de sentir-se realizado. Aqueles eram dons gratuitos da Me, no o resultado de seus prprios esforos. Mas a Grande Me Terra no se detivera nas simples aparncias externas. Ela o dotara de uma inteligncia muito viva, que tendia mais para a sensibilidade e a compreenso dos aspectos fsicos do seu mundo, e de uma natural destreza. Treinado pelo homem com quem sua me vivia quando ele nasceu, e que era, reconhecidamente, o melhor no seu campo, Jondalar era um hbil fabricante de ferramentas de pedra, que aperfeioara seu ofcio na Jornada, aprendendo as tcnicas de outros britadores. Para Ayla, porm, ele era belo no s por ser atraente segundo os padres do seu povo, mas por ter sido a primeira pessoa que vira que se parecia com ela mesma. Era um homem dos Outros, no do Cl. Quando aparecera no vale, ela estudara seu rosto minuciosamente, se no de maneira bvia, inclusive quando ele dormia. Era to maravilhoso ver uma face com o aspecto familiar da sua prpria face depois de tantos anos de ser a nica diferente, sem os pesados sobrolhos e a fronte fugidia dos demais; sem aquele nariz grande, de cavalete alto, numa face pontuada, em que a mandbula no tinha queixo. Como a fronte dela, a de Jondalar se erguia lisa e reta sem protuberncia acima dos olhos. O nariz e, at, os dentes eram pequenos em comparao, e ele tinha debaixo da boca um volume ossudo, um queixo, como seu. Depois de v-lo, ela compreendeu por que o Cl estranhava o seu rosto achatado, a testa vertical. Ayla vira seu prprio reflexo na gua e sabia que eles tinham razo quando lhe diziam isso. A despeito do fato de que Jondalar era mais alto do que ela, como os outros a achavam mais alta que eles; a despeito de ter ouvido de outros homens que era bonita no fundo Ayla ainda se achava alta demais, e feia. Mas por ser Jondalar um macho, com traos fortes e ngulos mais pronunciados, ele se parecia com os do Cl mais do que ela. Aquele era o povo com que ela crescera, eram o padro de que dispunha, e ela os achava bonitos. Jondalar, com um rosto parecido com o seu, porm, assim mesmo, mais parecido com os rostos do Cl que o seu, era belo. A fronte alta de Jondalar alisou-se e ele sorriu. Fico feliz se voc acha que Iza teria gostado de mim. Quisera ter conhecido essa sua Iza, e o resto do seu Cl. Mas tinha de conhecer voc primeiro ou no entenderia que eles fossem gente e que eu pudesse tratar com eles. Ouvindo-a, vejo que so boa gente e gostaria de conheclos, algum dia. Muita gente boa. O Cl me acolheu depois do terremoto, quando eu era pequena. E quando Broud me expulsou do Cl, fiquei sem ningum. Era Ayla Sem-Famlia at que o Acampamento do Leo me aceitou, me deu o sentimento de pertencer a algum lugar, e fez de mim Ayla dos Mamuti. Os Mamuti e os Zelandonii no so muito diferentes. Acho que voc vai gostar do meu

povo e que eles vo gostar de voc. Nem sempre voc esteve certo disso disse Ayla. Lembro-me de que voc achava que eles no me iam querer, por ter crescido com o Cl, e por causa de Durc. Jondalar ficou constrangido. Eles vo dizer que meu filho uma abominao, uma criana nascida de uma mistura de espritos, em parte animal... voc mesmo disse isso dele, uma vez. E porque fui eu que o pari, vo pensar ainda pior de mim. Ayla, antes de sairmos da Reunio de Vero voc me fez prometer que eu lhe diria sempre a verdade e no guardaria nada para mim. A verdade que eu me preocupava no comeo. Queria que viesse comigo, mas no queria que voc ficasse falando de si prpria com as pessoas. Queria que escondesse a sua infncia, que mentisse, embora eu odeie a mentira... e voc no saiba mentir. Tive medo de que eles a rejeitassem. Sei como doloroso e no queria que voc sofresse com isso. Mas estava com medo por mim tambm. Temia que me repudiassem por ter trazido voc, no queria passar por todas essas coisas outra vez. Mas, por outro lado, no podia imaginar viver sem voc. No sabia o que fazer. Ayla se lembrava muito bem da confuso e desespero que sentira vendo a indeciso dele. Por feliz que tivesse sido com os Mamuti, foi tambm terrivelmente infeliz por causa de Jondalar. Agora eu sei, embora quase tivesse perdido voc para descobri-lo. Ningum mais importante para mim do que voc, Ayla. Quero que seja voc mesma, que diga ou faa o que achar melhor, porque isso que amo em voc, e acredito agora que a maior parte das pessoas ir receb- la bem. J vi isso. Aprendi algo da maior relevncia com o Acampamento do Leo e os Mamuti. Nem todos pensam da mesma maneira, e as opinies podem ser mudadas. Algumas pessoas tomaro o seu partido, as vezes as que a gente menos esperaria que o fizessem, e algumas tero compaixo necessria, e o amor, para criar uma criana que outros chamariam uma abominao. No gostei da maneira como trataram Rydag na Reunio de Vero Alguns nem queriam dar-lhe um enterro decente. Jondalar sentiu a clera na voz dela, mas podia ver lgrimas por trs da clera. Tambm no gostei. Tem gente que no muda nunca. No querem abrir os olhos e ver o que est patente. Para mim mesmo, levou tempo. Posso prometer-lhe que os Zelandonii a aceitaro, Ayla, mas se no aceitarem, procuraremos outro lugar para viver. Quero voltar sim, quero voltar para meu povo, rever minha famlia, meus amigos. Quero contar para minha me sobre Thonolan, pedir aos Zelandonii que procurem seu esprito, caso ele no tenha encontrado ainda seu caminho no outro mundo. Espero que nos ajustemos l. Mas j no importa para mim se isso no acontecer. Essa foi outra coisa que aprendi. Foi por isso que lhe disse que estava disposto a ficar aqui com voc, se o desejasse. Fui sincero. Ele a segurava, tinha as mos nos ombros dela, e olhava dentro dos olhos de Ayla com uma feroz determinao. Queria ter certeza de que a companheira compreendia. Sentia essa convico, sentia o amor dele. Mas agora no estava segura se devia mesmo ter sado. Se o seu povo no nos aceitar, para onde iremos? Ele sorriu. Encontraremos outro lugar, Ayla, se for preciso. Mas no acredito que isso acontea. Eu j lhe disse, os Zelandonii no so muito diferentes dos Mamuti. Eles vo amar voc como eu a amo. J no me preocupo com isso. Nem sei bem se estive mesmo preocupado com isso algum dia. Ayla sorriu para ele, contente com aquela certeza. Queria poder sentir a mesma coisa. Talvez ele tivesse esquecido ou talvez no tivesse percebido que forte impresso causara nela, forte e duradoura, sua primeira reao ao saber do filho dela e dos seus antecedentes. Ele havia recuado e olhado para ela com tal repulsa que ela no podia deixar de lembrar-se Era como se ela fora alguma hiena suja e repelente. Quando recomearam a viagem, Ayla ainda pensava no que estaria a sua espera no fim da

Jornada. Era verdade que as pessoas mudavam. Jondalar mudara completamente. Sabia que j no havia nele nem um pouco daquela averso inicial, mas e as pessoas que haviam incutido nele essa espcie de sentimento? Se sua reao fora to forte e imediata, o povo que o criara era responsvel por isso. Por que reagiriam de maneira diferente ao v-la? Por mais que quisesse ficar com Jondalar, por feliz que estivesse por ele querer lev-la, no estava ansiosa para encontrar os Zelandonii. 4 ___________________________________________________________________________ Permaneceram junto do rio. Jondalar estava quase certo de que o curso da corrente virava agora para leste, mas temia que aquilo fosse apenas um meandro dos muitos do seu longo curso. Mas se o rio mudava mesmo de direo, aquele seria o momento de abandon-lo e a segurana de acompanhar uma rota definida para seguir em campo aberto e ele queria estar seguro de que iam no caminho certo. Havia muitos lugares em que podiam pernoitar, mas, sempre consultando mapa, Jondalar procurava um stio indicado por Talut. Era o ponto de referncia de que precisava para verificar se estavam no rumo certo O lugar era usado com alguma regularidade, e ele esperava que estivesse, como pensava, nas imediaes, mas o mapa mostrava apenas direes gerais e era impreciso, na melhor das hipteses. Fora gravado s carreias numa placa de marfim como um suplemento s indicaes que lhe tinham fornecido, e no pretendia ser, de modo algum, uma representao acurada do itinerrio. Quando a barranca continuou a subir e a empurr-los para trs, os dois continuaram nela, pelo maior descortino que tinham, embora estivessem agora se afastando do rio. L embaixo, junto da gua, um lago formado na curva do rio com a destruio do meandro e sua retificao j secava e se tornava em charco. Havia comeado como uma laada, pois que O rio, jovem, ia e vinha, serpenteante, como toda gua que corre faz, que corta campo aberto. A laada acabou por fechar sobre si mesma e formou um lago de pequenas dimenses, que ficou isolado quando o rio seguiu seu curso. Sem fonte de gua que o alimentasse, comeou a secar. A terra baixa e abrigada era agora um prado mido em que vicejavam canios e taboas, com plantas aquticas nas reas mais fundas. Com o tempo, o terreno pantanoso se converteria numa campina verdejante, com o solo enriquecido por esse estdio lacustre. Jondalar por pouco no apanhava uma lana ao ver que um grande alce saa da cobertura vegetal mais espessa do fim do lago e patinhava no alagadio, mas o animal estava fora do seu alcance, mesmo se lhe lanasse a lana, e seria difcil recuper-lo depois de engolido pelo lodaal. Ayla ficou olhando o desajeitado animal, com seu focinho dependurado e grandes chifres achatados imaturos. Ele erguia as largas patas, que o impediam de afundar no pntano, enfiando as pernas na vasa at a gua lhe chegar aos flancos. Ento enfiou a cabea e retirou-a com lentilhas-dgua e bistorta-d'gua. As aves aquticas que viviam entre canios ignoraram a sua presena. Para alm do charco, encostas com boa drenagem, sulcos e ribanceiras a pique ofereciam reentrncias protegidas para plantas como o quenopdio, com seus ps de ganso, a urtiga, e verdadeiras almofadas de alsina, cabeludas, com pequenas flores brancas. Ayla preparou a sua funda e atirou algumas pedras redondas de uma bolsa. No fim do seu vale de outrora havia um stio como aquele em que muitas vezes vira e caara os esquilos excepcionalmente grandes da estepe. Um ou dois bastavam para uma boa refeio. Aquele terreno acidentado, abrindo para campos abertos de relva, era para eles um habitat ideal. As ricas sementes das pastagens vizinhas, armazenadas com toda a segurana em esconderijos onde os esquilos hibernavam, sustentavam-nos na primavera quando era tempo de procriar de modo que quando as novas plantas comeavam a surgir eles davam cria. Os alimentos ricos em protenas eram essenciais ao desenvolvimento dos filhotes para que alcanassem a

maturidade antes do inverno. Mas nenhum desses animaizinhos apareceu enquanto os dois passavam, e Lobo no se mostrou disposto a desentoc-lo, ou no soube faz-lo. Quando continuaram para o sul, a grande plataforma de granito abaixo da plancie que se estendia sem qualquer limite visvel para leste comeou a ceder lugar a colinas onduladas. Um dia, havia muito tempo, a terra por onde andavam fora toda coberta de montanhas, hoje erodidas. Seus testemunhos eram um renitente escudo rochoso que resistira s tremendas presses que enrugavam a crosta e criavam montanhas e s foras gneas capazes de sacudir a superfcie e torn-la instvel. Rochas novas haviam-se formado por cima do macio fundamental, mas, aqui e ali, afloramentos do relevo original perfuravam as camadas sedimentares. No tempo em que os mamutes pastavam na estepe, os capins e a vegetao, como os animais daquela terra antiga, floresciam no s em grande abundncia, mas com uma surpreendente variedade e em associaes inesperadas. Ao contrrio de prados mais recentes, aquelas estepes no estavam organizadas em largas faixas de limitadas espcies de vegetao, determinadas pela temperatura e pelo clima. Formavam, em vez disso um complexo mosaico, com uma rica diversidade de plantas, que incluam muitos tipos de capins e prolficas ervas e arbustos. Um vale bem irrigado, um planalto, uma pequena elevao ou uma depresso ligeira, cada uma dessas formas convidava sua vegetao especfica, que crescia ao lado de vegetao completamente diversa. Um talude voltado para o sul podia abrigar plantas de clima quente, em contraste com a cobertura vegetal adaptada ao frio boreal da face norte da mesma elevao. O solo do plat que Ayla e Jondalar atravessavam era pobre, e o mato que o cobria, fino e curto. O vento cavara sulcos profundos, e no vale elevado de uma velha torrente afluente do rio, o leito estava agora seco e, por falta de vegetao, apresentava at dunas de areia. Embora mais tarde isso s se encontrasse em altas montanhas, naquele terreno spero, no longe dos rios de plancie, embaixo, ratos - calungas e lagmios cortavam capim com grande diligncia para seca lo e armazen-lo em seguida. Em vez de hibernarem no inverno, eles construam tneis e ninhos debaixo da neve acumulada nas cavidades e sulcos e na face das rochas voltada para sotavento, e viviam da forragem que tinham guardado. Lobo viu os roedores e saiu atrs deles. Mas Ayla no se importou em ca-los com a funda. Eram pequenos demais para servir como refeio, exceto em grande nmero. Ervas rticas, que prosperavam nas terras setentrionais alagadas, terras de charcos e pntanos, beneficiavam-se na primavera da umidade adicional da neve que derretia e cresciam, em associao incomum, ao lado de alpinos resistentes mas robustos em elevaes descobertas e colunas varridas pela ventania. O cinco-em-rama, com pequenas flores amarelas, encontrava proteo nas mesmas dobras protegidas do terreno e nas mesma covas preferidas pelos lagmios. J nas superfcies expostas, camadas de candelrias com flores rosa ou prpura formavam suas prprias redes de proteo de talos folgudos contra os ventos frios que tudo secavam. Ao lado deles, ervas-bentas da montanha agarravam-se s salincias rochosas ou s rugosidades das terras mais baixas, exatamente como faziam os flancos das montanhas. Sua ramagem baixa, sempre verde, de folhas pequenas e solitrias flores amarelas, havia formado, no curso dos anos, densas alfombras espalhadas. Ayla notou o perfume do pega-mosca, comeando a abrir seus botes cor-de-rosa. Percebeu ento que j estava ficando tarde, e conferiu o sol que de fato baixava para oeste. As flores grudentas do pega-mosca abrem noite, oferecendo refgio aos insetos mariposas e moscas em trocada difuso do plen. Tinham pouco valor alimentcio ou medicinal mas as flores cheirosas a deliciavam e, por um momento fugaz, pensou em colher algumas. Mas j anoitecia, e Ayla no queria parar. Tinham de acampar logo, pensava, principalmente se fosse preparar a refeio que tinha em mente antes de escurecer. Viu pulsatilas azul-prpura, eretas e belas, saindo, cada uma, de uma roseta de folhas cobertas de finos cabelos e, espontneas, as associaes mdicas lhe vieram mente a planta, seca, era boa para dor de cabea e clicas menstruais , mas gostava das pulsatilas tanto pela

formosura quanto pela utilidade. Quando avistou steres alpinas, de longas, finas ptalas amarelas e violeta saindo de rostas de folhas sedosas e peludas, sua vaga noo se tornou tentao consciente de colher algumas e tambm outras flores, sem outro motivo que o prazer de t-las consigo. Mas onde bot-las? Iriam logo murchar, pensou. Jondalar comeava a pensar se haviam passado inadvertidamente pelo stio de acampamento marcado no mapa ou se estavam mais longe dele do que imaginara. Chegava, relutantemente, concluso que teriam de acampar logo, ali mesmo, e procurar pelo outro lugar no dia seguinte. Com isso, e a necessidade de caar, perderia, com toda a probabilidade, outro dia inteiro, e no podiam perder tantos dias. Estava ainda imerso nesses pensamentos, refletindo se teria tomado a deciso correta continuando para o sul, e imaginando as srias consequncias que adviriam de um erro de clculo, que no deu ateno a um tumulto numa colina que que ficava direita deles. Notou, apenas, que pareciam ser hienas que tivessem apanhado alguma presa. Embora fossem, as mais das vezes, carniceiras, e se satisfizessem, sabidamente, quando famintas, com as mais imundas carcaas, as grandes hienas, com suas mandbulas capazes de moer qualquer osso, eram tambm temveis caadoras. Tinham derrubado um bisonte jovem, e ainda no desenvolvido. Sua falta de experincia com a maneira de ser dos predadores fora a sua desgraa. Outros poucos bisontes permaneciam por perto, aparentemente a salvo, agora que um deles havia sucumbido, e um deles berrava, aflito com o cheiro do sangue fresco. Ao contrrio dos mamutes e dos cavalos da estepe, que no eram excepcionalmente grandes para a sua espcie, os bisontes eram gigantescos. O mais prximo tinha cerca de dois metros de altura, medido a partir da espdua, e peito e ombros muito fortes, embora seus flancos fossem quase graciosos. Os cascos eram pequenos, apropriados para correr velozmente em solo duro e seco, e o bisonte evitava alagadios em que, pudesse atolar. A cabea macia era protegida por longos chifres pretos de dois metros de envergadura, que se curvavam para fora e, depois, para cima. A pelagem era marrom-escura e pesada, sobretudo no peito e nos ombros. Os bisontes costumavam fazer face a ventos frios e eram bem protegidos na frente, onde os plos caam numa franja cerrada de cerca de um metro de comprimento e at a cauda curta era bem guarnecida de plo. Embora fossem herbvoros, nem todos comiam exatamente as mesmas coisas. Tinham diferentes aparelhos digestivos ou hbitos alimentares diversos e faziam sutis adaptaes na dieta. Os talos altamente fibrosos que alimentavam cavalos e mamutes no bastavam para bisontes e outros ruminantes. Precisavam de capins e folhas ricas em protenas. E ou bisontes preferiam a vegetao rasteira, mais nutritiva, das regies secas S se aventuravam entre as vegetaes mdias e altas da estepe na primavera, principalmente, quando por toda parte havia pasto novo. Nessa poca do ano ocorre o crescimento dos ossos e chifres dos bisontes. A primavera prolongada, chuvosa e verde dos pastos periglaciais d aos bisontes, e a diversos outros animais, uma longa estao de desenvolvimento que explica suas grandes propores. Sombrio e introspectivo como estava, Jondalar levou algum tempo para tirar concluses da cena na colina. Quando o fez e apanhou o seu arremessador de lana e uma lana, para tentar derrubar um bisonte como as hienas tinham feito, Ayla j avaliara a situao mas se decidira por outro curso de ao. Vo embora! Vo embora daqui, bichos nojentos! Fora! gritava, galopando, com Huiin, para as hienas e arremessando-lhes pedras com a funda. Lobo corria emparelhado com ela, satisfeito, rosnando e soltando latidos de filhote na direo do bando que batia em retirada. Uivos de dor mostravam que as pedras de Ayla tinham alcanado o alvo, embora ela tivesse atirado com cuidado evitando as partes vitais. Se pretendesse, suas pedras poderiam ser fatais. No seria a primeira vez que mataria uma hiena, mas sua inteno no era essa. O que est fazendo, Ayla? perguntou Jondalar, indo ao seu encontro. Ayla estava junto do bisonte que as hienas haviam matado. Estou expulsando essas hienas nojentas disse, embora aquilo fosse bvio. Por qu?

Para que elas dividam conosco esta presa respondeu ela. Pois eu j me preparava para ir no encalo de um dos que estavam por. No precisamos de um bisonte inteiro, a no ser que pretendamos defumar a carne. Este biso aqui jovem e tenro. Os que estavam por perto eram, todos, velhos e duros disse ela, apeando para afastar Lobo do animal derrubado. Jondalar olhou na direo dos bisontes gigantes que tinham fugido diante de Ayla e depois observou o bisonte jovem, cado. Voc est certa. Era uma manada de machos, e esse a provavelmente deixou a manada da me recentemente para juntar-se a esta. Tinha ainda muito que aprender. Foi morto h pouco disse Ayla, depois de examin-lo. As hienas abriram-Ihe a garganta, o ventre, e tambm os flancos. Vamos tirar o Que nos interessa e deixar o resto para elas. No precisamos perder tempo caando. Eles so velozes, e j devem estar longe. Acho que perto do rio tem um lugar que serve para acamparmos. Se for o stio que estamos procurando, ainda temos tempo de preparar alguma coisa saborosa com o que colhemos pelo caminho mais esta carne. Ela j estava abrindo a pele, cortando para cima a partir da barriga, e Jondalar ainda digeria o que ela dissera. Tudo acontecera depressa, mas de sbito toda a sua preocupao com a possibilidade de perderem um dia por terem de caar e em busca do lugar para acampar desaparecera. Voc maravilhosa, Ayla! disse, sorrindo e desmontando. Tirou, em seguida, uma faca afiada de slex que fora adaptada a um cabo de marfim da bainha de couro presa ao seu cinto e foi ajudar a cortar os pedaos de carne que queriam. disso que gosto em voc. Est sempre cheia de surpresas, que acabam sendo ideias brilhantes. Vamos levar a lngua tambm. pena que as hienas j tenham comido o fgado, mas, afinal, foram elas que o abateram. No me importo se foram elas disse Ayla. Vamos aproveitar que a carne est fresca. Hienas j me tiraram o bastante. So animais horrveis. Por que no tirar alguma coisa deles? Odeio hienas! Odeia mesmo, no ? Nunca a ouvi falar assim de outros animais, nem mesmo de carcajus, que tambm gostam de carnia, so mais cruis, as vezes, que hienas, e chegam a feder mais. A matilha no se fora, vinha rosnando na direo do bisonte com que pretendia banquetearse. Ayla lanou-lhes algumas pedras. Uma das hienas gritou e as demais deram risadas que lhe arrepiaram a pele. Quando resolveram enfrentar a funda outra vez, Ayla e Jondalar j haviam tirado o suficiente. Foram em frente, descendo por um sulco at o rio. Ayla ia frente, depois de ter deixado o que restara da carcaa entregue s feras e seus rosnados. Elas haviam, de fato, retornado e recomeado a dilacerar o bisonte. Os sinais que eles tinham avistado no eram do prprio campo, mas de um marco um monte de pedras que mostrava o caminho. NO interior da pilha de pedras havia raes secas, de emergncia, algumas ferramentas, material para fazer fogo, como isca seca, e um agasalho de pele, muito duro, e do qual escapavam mechas de plo. Podia ainda oferecer abrigo contra o frio, mas devia ser substitudo. No alto do marco, firmemente ancorado por grandes pedras, estava uma presa quebrada de mamute com a ponta voltada para um grande mataco parcialmente submerso no rio. Nela via-se pintada em vermelho uma forma de losango com um ngulo em V direita, repetido duas vezes de modo a formar um chevron que apontava rio abaixo. Depois de porem tudo de volta, exatamente como o tinham encontrado, acompanharam o curso do rio at chegarem a um segundo marco com uma pequena presa de marfim que apontava para uma agradvel clareira, recuada do rio, e cardada de btulas, amieiros e pinheiros. De la podiam avistar um terceiro marco: junto dele havia uma nascente de gua pura e cristalina. L havia, de novo, raes de emergncia e ferramentas escondidas nas pedras e um grande couro,

tambm rijo, mas ainda utilizvel como barraca alpendre de meia-gua. Atrs do marco, perto de um crculo de pedras que marca os contornos de um fosso raso, preto de carvo, havia uma pilha de lenha galhos cados e gravetos que algum reunira ali. bom saber da existncia de um lugar como este disse Jondalar. Alegra-me que no tenhamos de usar nada disso, mas se eu vivesse na regio e precisasse dessas coisas seria um alvio saber que elas esto ai. uma boa ideia disse Ayla, admirada com a previdncia daqueles que haviam planejado e instalado o acampamento. Logo retiraram as cestas e as cordas dos cavalos, enrolando-as e as pesadas correias, para que os animais ficassem livres para descansar e pastar. Sorrindo, viram que Racer imediatamente correu para a relva e se espojou nela, como se tivesse uma coceira nas costas que no pudesse esperar. Tambm estou com muito calor e meu corpo comicha disse Ayla, tirando as sandlias e chutando-as para longe. Afrouxou, depois o cinto que tinha uma bainha com faca e pequenos bolsos, tirou do pescoo um colar de contas de marfim de que pendia uma bolsinha decorada, tirou a tnica e as perneiras, e correu para a gua. Lobo acompanhou-a aos saltos. Voc vem? Daqui a pouco disse Jondalar. Vou apanhar lenha primeiro para no me sujar depois do banho. Ayla voltou logo, vestiu a tnica que usava noite, mas ps o colar e o cinto de volta. Jondalar desempacotara a bagagem, e ela o ajudou a arrumar o acampamento. J haviam criado uma rotina de trabalho em comum que dispensava maiores confabulaes. Armaram juntos a barraca, estendendo o pano oval para forrar o solo, fincando em seguida os tarugos de madeira na terra para esticarem a coberta de couro, feita de vrias peles de animais costuradas umas s outras. Essa tenda cnica era arredondada e tinha uma abertura no topo para deixar sair a fumaa se precisassem acender fogo, coisa que raramente faziam, e um tapume com o qual fechar a abertura, se fizesse frio. Ataram cordas em torno da tenda e junto do solo. No caso de fortes ventanias, podiam usar ainda outras cordas, e o tapume da entrada tambm podia ser fixado com toda segurana. Traziam com eles outra cobertura com a qual fazer uma tenda dupla, mais bem insulada, mas raras vezes precisaram us-la. Estenderam no cho as peles em que dormiam, de comprido no oval, o que deixava de um lado e de outro um espao exguo, apenas suficientes para as cestas da bagagem e outros pertences. Lobo se acomodava aos ps deles se o tempo era inclemente. No incio dormiam separados, mas logo juntaram as peles para que pudessem dormir juntos. Uma vez armada a tenda, Jondalar foi catar mais lenha, para substituir a que usassem, e Ayla comeou a preparar a comida. Embora Ayla soubesse como acender fogo com o material encontrado, esfregando a longa vara entre as palmas das mos contra a plataforma chata, de madeira, at conseguir uma brasa que pudesse soprar, ela tinha sua prpria caixinha de ferramentas, que era diferente de todas. Quando vivia sozinha no vale, fizera uma descoberta acidental. Apanhara uma pedra de pirita de ferro entre as pedras da borda do riacho para substituir a pedra que usava como martelo para fazer novas ferramentas de slex. J havia feito fogo muitas vezes, e logo percebeu as implicaes da frico da pirita e do slex quando uma fagulha mais prolongada lhe queimou a perna. Teve de fazer diversas experincias antes de saber como usar a pederneira. Agora era capaz de acender fogo mais depressa do que se poderia imaginar fosse possvel com aquele material. Jondalar mal acreditou nos prprios olhos ao ver o prodgio pela primeira vez. Aquela maravilha contribura para sua aceitao pelo Acampamento do Leo quando Talut a adotara. Todos haviam pensado que ela fizera fogo por artes mgicas. Ayla tambm acreditava na magia da coisa, mas achava que era devida pedra refrataria e no a ela. Antes de deixarem seu vale, ela e Jondalar tinham recolhido o maior nmero possvel daquelas pedras de um amarelo acinzentado, por no saberem se encontrariam coisa igual em

outros lugares. Deram algumas ao pessoal do Acampamento do Leo e a outros Mamuti, mas ainda tinham muitas. Jondalar queria partilhar a descoberta com seu povo. A possibilidade de fazer fogo rapidamente podia ser bastante til em diversas circunstncias. Dentro do crculo de pedras, a moa reuniu uma pequena pilha de cascas de rvore e colocou junto dela outra pilha de gravetos para avivar o fogo. Perto havia galhos secos da pilha do acampamento. Trabalhando bem junto das cascas de rvore, Ayla segurou uma pedra de pirita num ngulo que sabia por experincia ser o melhor, depois bateu a pedra mgica, amarela, no meio de um sulco que se estava formando com a sua manipulao, contra uma lasca de slex. Logo uma fagulha grande, brilhante pulou da pedra para a casca, mandando um fio de fumaa para o ar. Ayla ps a mo, depressa, em torno dela, e soprou de leve, um pequeno carvo brilhou com uma luz vermelha e soltou minsculas fagulhas, brilhante, e douradas como o sol. Um segundo sopro resultou numa pequenina chama. Ayla reuniu gravetos e, quando o fogo pegou, um galho seco. Quando Jondalar regressou, Ayla j havia colocado diversas pedra chatas e arredondadas recolhidas da beira do rio aquecendo no fogo e um bom pedao de bisonte no espeto. A camada externa de gordura j chiava. Ela havia lavado e agora cortava razes de taboas e outro tubrculo amilceo e branco, de casca marrom-escuro, chamado noz-da-terra preparando-se para bot-los numa cesta bem tranada com gua pela metade, e na qual estava de molho e espera a gorda e saborosa lngua. Ao lado dela empilhavam-se cenouras silvestres, inteiras. Jondalar colocou a lenha perto do fogo. J est com um cheiro timo. O que voc est fazendo, Ayla Estou assando o bisonte, mais para a viagem. fcil comer fatias de carne fria durante a viagem. Para esta noite e para amanh cedo estou fazendo uma sopa com a lngua e verduras. Temos tambm um pouco do que trouxemos do Acampamento do Capim Estipa. Com um pauzinho, ela tirou uma pedra quente do fogo e varreu as cinzas com um galho folhudo. Depois, apanhando outro pau e usando os dois como uma tenaz, ela ergueu a pedra e deixou-a cair na cesta onde a lngua estava de molho. A pedra ferveu, soltou fumaa e comunicou seu calor gua. Logo ela ps mais pedras na cesta, acrescentou alguma folhas que havia colhido, e tampou o recipiente. O que voc ps na sopa? Ayla sorriu consigo mesma. Ele estava sempre querendo saber por menores da sua comida, inclusive os nomes das ervas que usava para fazer chs. Aquele era mais um dos traos que lhe causavam surpresa em Jondalar: no passaria pela cabea de nenhum outro homem do Cl mostrar tanto interesse, mesmo que estivesse to curioso, por coisas que eram exclusivas das mulheres. Alm dessas razes, vou acrescentar as pontas verdes das tbuas os bulbos, folhas, e flores dessas cebolas verdes, rodelas dos talos de cardos descascados, ervilhas de aspargos, e um pouco de slvia e tomilho como tempero. Talvez ponha tambm um pouco de unha-de-cavalo, pelo seu gosto salgado. Se vamos passar pelo Mar de Beran, talvez possamos conseguir mais sal. "Nunca faltou, quando eu vivia com o Cl. Acho que vou esmagar um pouco do rbano picante que encontrei esta manh, para comermos com o assado. Aprendi isso na Reunio de Vero. Arde, e a gente usa s um pouco, mas d um sabor interessante comida. Quem sabe voc gosta? E as folhas, para que servem? perguntou Jondalar, indicando um amarrado, que ela colhera mas no mencionara. Gostava de saber que usava e o que pensava sobre comida. Gostava do que Ayla preparava mas reconhecia que o tempero dela era incomum. Havia fragrncias e sabores verdadeiramente nicos, diferentes dos que conhecia desde meninos. Aquilo ali quenopdio, para enrolar o assado quando eu for guard-lo. Vo muito bem juntos, quando frios. Ayla fez uma pausa e careceu pensativa. Talvez eu polvilhe um pouco de cinza de madeira no assado. A cinza um pouquinho salgada tambm. E posso pr um pedao do assado na sopa depois que ele pegar cor, para melhorar o gosto Com a lngua e a carne

assada, teremos um bom caldo. Para amanh de manh, podemos cozinhar alguns dos gros que trouxemos conosco. Haver sobra da lngua, naturalmente, mas posso envolv-la em capim seco e guardar na minha cesta de carne para depois. Tenho lugar, at, para o resto da nossa carne crua, inclusive o pedao que separamos para Lobo. Enquanto fizer frio de noite, ela conserva bem. Parece apetitoso. Mal posso esperar disse Jondalar, sorrindo com antecipao, e mais alguma coisa, pensou Ayla. Voc tem alguma cesta extra que eu possa utilizar? Sim, mas para qu? Eu lhe digo na volta disse ele, sorrindo com o segredo. Ayla virou o assado, mexeu nas pedras, e ps mais algumas, quentes, na sopa. Enquanto a comida cozinhava, ela separou entre as ervas que tinha colhido as que se destinavam a Lobo, como repelentes, e a que colhera para seu prprio uso. Esmagou um pouco da raiz-forte, como dissera a Jondalar que ia fazer, para o jantar. Depois, comeou a esmagar o resto junto com as folhas pisadas de muitas plantas de cheiro forte que havia encontrado naquela manh, procurando conseguir a mais meftica combinao possvel. O rbano picante seria muito eficaz, mas o forte cheiro de cnfora da artemsia ajudaria. Mas era a planta que pusera de lado que ocupava os seus pensamentos. bom que eu a tenha encontrado, pensava. Sei que no tenho estoque suficiente dela, talvez s d para o meu ch de amanh, mas hei de encontrar outros ps pelo caminho. O que no posso ter um filho durante a viagem, e o risco grande, estando tanto tempo junto com Jondalar. E, pensando isso, sorriu. No h dvida de que assim que os bebs so concebidos, no importa o que diga o povo sobre espritos. Acho que por isso que os homens pem os rgos deles naquele lugar de onde saem os bebs. E que e por isso que as mulheres querem que eles faam dessa forma. E que a me nos deu Seu Dom do Prazer. O Dom da Vida vem dela tambm, e Ela quer que os Seus filhos gostem de fazer novas vidas. Dar luz no nada fcil. As mulheres talvez no quisessem parir se a Me no tivesse Posto no comeo do processo o Seu Dom do Prazer. bebs so uma coisa maravilhosa, mas a gente no sabe disso at ter um. Ayla tinha cultivado essas noes pouco ortodoxas sobre a concepo durante o inverno, quando soube da existncia de Mut, a Grande Me Terra, por Mamute, o velho mestre do Acampamento do Leo, embora a ideia j lhe tivesse ocorrido havia muito tempo. Mas Broud no me dava prazer, lembrou-se. Eu detestava quando ele me forava, mas tenho certeza de que foi assim que Durc foi feito. Ningum achava que eu poderia ter um filho. Pensavam que meu totem do Acampamento do Leo era poderoso demais para que o esprito de um totem de homem o pudesse sobrepujar. Surpreendi a todos. Mas isso s aconteceu depois que Broud me obrigou a ficar com ele, e vi depois os traos dele na cara do meu beb. Fora ele, ento, tinha de ser, que fizera Dure crescer dentro de mim. Meu totem sabia o quanto eu desejava um filho talvez a Me tambm soubesse disso. Talvez essa fosse a nica maneira. Mamut disse que sabemos que os Prazeres so um Dom da Me por serem eles to fortes. muito difcil resistir-lhes. Ele disse que ainda mais difcil para os homens que para as mulheres. Fora assim com aquela fmea mamute ruiva. Todos os machos a desejavam, mas ela no quis nenhum deles. Quis esperar pelo seu grande mamute. Seria por isso que Broud no me podia deixar em paz? Ele me detestava. Mas seria o Dom do Prazer da Grande Me mais poderoso que seu dio? Talvez. Mas no creio que ele fizesse aquilo s pelos Prazeres. Ele podia goz-los com sua mulher ou com outra mulher qualquer que quisesse. Creio que ele sabia o quanto eu odiava fazer amor com ele, e isso aumentava o seu Prazer. Broud pde ter comeado um beb em mim - ou talvez meu Leo da Caverna se tivesse deixado derrotar por saber o quanto eu desejava um filho , mas Broud s me podia dar seu rgo Ele no me podia dar o Dom dos Prazeres da Me. S Jondalar fez isso. Devia haver mais no tal Dom d'Ela que s os Prazeres. Se Ela tivesse querido apenas dar aos Seus Filhos um Dom de Prazer, por que Ela o localizaria logo ali naquele lugar de onde os bebs

saem? Um stio de Prazeres podia estar em qualquer parte. Os meus no so exatamente onde esto os de Jondalar. O Prazer dele vem quando ele est dentro de mim mas o meu est naquele outro lugar. Quando ele me d Prazer l, tudo fica maravilhoso, dentro e por toda parte. Ento, eu desejo sentir ele dentro de mim. No gostaria de ter minha sede do Prazer dentro de mim. Quando estou muito sensvel, Jondalar tem de ter muito cuidado, ou pode doer e dar luz di. Se o stio de Prazer da mulher estivesse dentro dela, dar luz seria ainda mais penoso, e j difcil assim, como hoje. Como que Jondalar sabe sempre to bem o que fazer? Ele sabia como me dar Prazeres antes mesmo que eu soubesse que eles existiam Penso que aquele mamute gigante tambm sabia como dar Prazeres quela fmea ruiva, to bonita. Acho que ela emitiu aquele som alto e profundo justamente porque ele a fez sentir os Prazeres, e foi por isso que toda a famlia dela ficou to feliz. Os pensamentos de Ayla lhe davam uns formigamentos esquisitos e uma espcie de calor. Ela olhou para a rea arborizada por onde Jondalar se metera e ficou pensando quando voltaria. Mas um beb no comea toda vez que duas pessoas partilham dos Prazeres. Talvez sejam necessrios espritos tambm. Sejam eles espritos totmicos dos homens do Cl ou a essncia de um esprito de homem que a Me retira e d a uma mulher, o fato que a criana comea quando o homem pe seu rgo dentro da mulher e despeja sua essncia l. A coisa essa. A Me d a criana a uma mulher no com espritos, mas com Seu Dom do Prazer. Mas Ela decide que essncia de que homem vai iniciar uma nova vida e quando essa nova vida comear. Se a Me decide, ento como que a medicina de Iza impede uma mulher de engravidar? Talvez impea que a essncia do homem ou seu esprito se misturem com os da mulher. Iza no sabia por que o remdio funcionava, mas isso acontecia a maior parte das vezes. Eu gostaria de deixar que um beb comeasse quando Jondalar partilhasse Prazeres comigo. Quero tanto ter um filho, e que seja parte dele! Sua essncia ou seu esprito. Mas ele est certo. Devemos esperar. Foi to difcil para mim ter Dure. Se Iza no tivesse estado l, que teria sido de mim? Preciso ter certeza de que haja pessoas em volta que saibam o que fazer para ajudar. Vou continuar a tomar o ch de Iza toda manh sem dizer nada. Ela tinha razo. No devo falar tanto sobre bebs tendo origem no rgo do homem. Jondalar ficou to nervoso quando mencionei isso que at achou que devamos parar de ter Prazeres. Se no posso ter um beb por enquanto, quero pelo menos ter Prazeres com ele. Como aqueles mamutes estavam tendo. Era isso que o mamute gigante estava fazendo? Comeando um beb naquela fmea ruiva. Aquilo foi to maravilhoso, partilhar os Prazeres deles com o rebanho. Alegro-me que tenhamos ficado l. O fato de que ela fugisse de todos os outros machos me havia intrigado. No estava interessada neles. Queria escolher seu prprio parceiro e no ir com qualquer um que a desejasse. Esperava pelo grande macho cor de mel. E logo que ele surgiu, ela sabia que era o que lhe convinha. O certo. E no pde esperar: correu ao encontro dele. J esperara bastante. Sei como se sentia. Lobo saltou na clareira, exibindo, todo orgulhoso, um velho osso podre. Colocou-o aos ps de Ayla e olhou para ela, expectante. Que horror! Isso est podre e fede! Onde achou esse osso, Lobo? Provavelmente onde algum enterrou restos de acampamento. Talvez seja esta uma boa oportunidade para ver o que voc acha de alguma coisa mais forte e ardida. Dizendo isso, ela apanhou o osso e passou nele um pouco da mistura que vinha preparando. Depois, lanou-o de volta na clareira. O animal correu para ele, mas o cheirou antes de apanh-lo na boca. Tinha ainda o mesmo adorvel odor de carnia, mas havia outro cheiro tambm, duvidoso. Por fim, Lobo o pegou. Mas logo o soltou no cho e comeou a bufar e sacudir a cabea. Ayla no se conteve. A cena era to cmica que teve de rir alto. Lobo fungou mais uma vez, depois recuou, resfolegando, com ar muito contrariado, e correu para a nascente. Ah! Voc no gostou, hein, Lobo? Tanto melhor. No era para gostar mesmo disse

ela, rindo de novo. A gua no ajudou muito. Lobo levantou uma pata e limpou o focinho, como se pudesse desse modo livrar-se do gosto. Estava ainda bufando e sacudindo a cabea quando entrou no mato. Jondalar cruzou com ele e quando chegou clareira encontrou Ayla rindo tanto que tinha lgrimas nos olhos. Por que ri tanto? Voc precisava ver o Lobo disse ela, ainda meio sufocada. Pobre Lobo, estava to orgulhoso do osso podre que achou em algum lugar. No sabia o que acontecera e tentou de tudo para tirar o gosto ruim da boca. Se voc acha que capaz de aguentar o cheiro de raiz-forte e cnfora, Jondalar, creio ter encontrado um jeito de manter Lobo longe das nossas coisas. Mostrou-lhe o recipiente em que tinha misturado os ingredientes: Aqui est: um repelente para Lobo! Que bom que funciona disse Jondalar. Ele tambm sorria, mas o brilho nos seus olhos nada tinha a ver com Lobo. Ayla notou que ele tinha as mos atrs das costas. O que est escondendo de mim atrs das costas? perguntou subitamente curiosa. Bem, quando procurava lenha encontrei outra coisa. E se voc prometer ser boazinha, talvez eu divida meu achado com voc. O que ? Jondalar apresentou-lhe uma cesta cheia. Framboesas. Vermelhas, grandes, docinhas! Os olhos de Ayla brilharam. Adoro framboesas! E voc acha que no sei disso? E o que vai me dar de prmio? disse ele, com uma centelha de malcia no olhar. Ayla o encarou e aproximou-se dele, sorrindo. Era um largo sorriso, cheio do amor que tinha por ele, do ardor que vinha sentindo, do prazer que lhe dava aquele gesto dele: de fazer-lhe uma surpresa. Acho que descobri disse ele, soltando o flego que s ento percebeu que tinha prendido. Oh, Me, como voc bonita quando sorri! bonita sempre, mas principalmente quando sorri. De sbito, ele tomava conscincia de cada um dos seus traos, em detalhe. Os cabelos compridos, fartos, louros, com brilhos de ouro onde o sol os tocara e clareara, e presos por uma correia. Uma onda natural e alguns fios desgarrados lhe emolduravam o rosto bronzeado. Uma pequena madeixa caa na frente, e ele teve de conter-se para no tir-la da frente dos olhos de Ayla. Ayla tinha uma boa altura para a estrutura dele, de um metro e noventa centmetros. Os msculos flexveis, lisos, rijos apesar de magro eram visveis nos braos dela, nas suas pernas compridas. Ayla era uma das mulheres mais fortes que ele jamais conhecera. To forte fisicamente quanto muitos homens. O povo que a criara era muito mais robusto que aquele em que ela havia nascido. Embora Ayla no fosse considerada mais robusta que o normal das mulheres do Cl em que vivia, desenvolvera-se muito mais do que normalmente teria de desenvolver-se, s para no ficar para trs. Com isso, e com anos de observao, rastreamento, tocaia como caadora, ela sabia usar seu corpo com facilidade e mover-se com uma graa incomum. A tnica frouxa sem mangas que usava, apertada na cintura com um cinto, com perneiras de couro, era confortvel, mas no escondia os seios firmes, cheios, que poderiam parecer pesados, o que no ocorria, ou seus quadris muito femininos ou as ndegas arredondadas e slidas. Os cordes, na parte inferior das perneiras, eram soltos, e ela andava de ps descalos. Em torno do pescoo usava uma pequenina bolsa de couro, muito bem bordada e decorada, com penas de grou na parte de baixo, que mostrava os ressaltos dos misteriosos objetos que continha. Do cinto pendia uma bainha de faca feita de couro cru e rijo, feito com uma pele de animal

que fora limpa e raspada, mas no processada de nenhuma maneira, de modo que secara, dura, na forma que lhe fora imposta, embora uma boa imerso em gua pudesse amolec-la outra vez. Ayla enfiava sua funda do lado direito do cinto, junto de uma bolsa em que guardava algumas pedras. Do lado esquerdo, tinha um objeto dos mais estranhos. Era outra bolsa. Embora velha e usada, fora feita de uma pele inteira de lontra, curada com os ps, o rabo e a cabea. A garganta do animal fora cortada, as entranhas removidas pelo pescoo. Uma corda, passada por pequenos cortes, podia ser puxada para fechar a bolsa. A cabea, achatada, funcionava como aba. Era a bolsa de remdio, a que ela trouxera do Cl, que Iza lhe dera. Ela no tem as feies de um Zelandonii, pensava Jondalar. Eles vo notar um ar estrangeiro, mas sua beleza era inconfundvel. Os olhos, grandes, tinham uma cor cinza-azulada a cor de uma boa pederneira, pensou ele , eram espaados e delineados por clios um pouco mais escuros que o cabelo. As sobrancelhas j eram mais claras, entre um tom e outro. O rosto tinha a forma de um corao. Largo em cima, com ossos malares salientes, mandbulas bem definidas, e queixo fino. O nariz era reto e bem-feito, e os lbios cheios, curvados para cima nas comissuras, abriam-se mostrando os dentes num sorriso que lhe acendia os olhos e anunciava o prazer que sentia com o simples ato de sorrir. Embora sorrisos e risadas a tivessem assinalado, um dia, como diferente, e ela os contivesse por causa disso, Jondalar adorava quando ela sorria. E o prazer que Ayla tinha com o riso dele, seus gracejos, seu jeito brincalho, transformava de maneira mgica o arranjo j to satisfatrio dos seus traos. Ela ficava, de fato, mais bela ainda sorrindo. Ele se viu de sbito dominado pela viso dela, por seu amor por ela, e mentalmente rendeu outra vez graas Me pela merc de terlhe restitudo Ayla. O que voc me pede pelas framboesas? s dizer que eu dou. Quero voc mesma, Ayla disse Jondalar, com a voz agora embargada. Ele ps a cesta no cho e , num instante, tinha tomado Ayla nos braos, e a beijava com forte emoo. Eu a amo. No quero jamais perd-la disse, num murmrio rouco, beijando-a de novo. Um calor a tomou e ela reagiu com um sentimento to forte quanto o dele. Eu o amo tambm, e desejo, mas posso tirar a carne do fogo primeiro? No quero que ela queime enquanto estamos... ocupados. Jondalar ficou olhando para ela como se no tivesse entendido as suas palavras, depois se descontraiu, deu-lhe um abrao, e recuou um passo, com um sorriso maroto. Eu no quis ser insistente. que gostando tanto de voc, s vezes no sei conter-me. Mas podemos esperar at mais tarde. Ela sentia ainda a reao ao ardor de Jondalar e no estava certa se queria parar agora. Lamentava um pouco que seu comentrio tivesse interrompido o momento. No tenho de tirar a carne do fogo. Jondalar riu. Ayla, voc uma mulher inacreditvel disse, sacudindo a cabea e sorrindo. Ser que sabe disso? De como notvel? Voc est sempre disponvel para mim, sempre que eu a desejo. E sempre esteve No apenas disposta a me acompanhar, independente do seu desejo, mas est sempre pronta para interromper qualquer coisa se for isso que eu quiser. Mas que eu o quero tambm, sempre que voc me quer. Pois isso no nada comum. Muitas mulheres precisam ser persuadidas. E se esto fazendo alguma coisa, no gostam de ser interrompidas. As mulheres entre as quais me criei estavam sempre dispostas quando um homem lhes fazia sinal. Voc me deu o seu sinal, me beijou e com isso me fez ver. Talvez eu me arrependa de dizer isso, mas voc me pode recusar sabia? A fronte dele se enrugara no esforo de explicar-se. Espero que no pense que tem de estar pronta sempre que eu estiver. No esta mais vivendo no seio do Cl. Voc no entende disse Ayla, abanando a cabea, e tentando tanto quanto ele fazer-se compreender. No pense que tenho de estar pronta. Mas quando voc me d o seu sinal, eu

estou pronta. Talvez seja porque era assim que as mulheres do Cl faziam. Talvez seja porque voc quem me ensinou como maravilhoso partilhar Prazeres. Talvez seja porque o amo tanto. Mas quando voc me d o seu sinal, no pensou nisso, sinto-o l dentro de mim. Seu sinal, seu beijo, que dizem que voc me quer, me fazem querer tambm. Ele sorria agora, com alvio e prazer. Voc tambm me deixa preparado. Basta olhar para voc. Ele curvou a cabea, ela elevou a sua, moldando-se contra o corpo dele quando Jondalar a estreitou nos braos. Ele conteve a sofreguido que sentia, e um pensamento lhe passou pela cabea. Como era estranho que sentisse tanto desejo por ela ainda. De muitas mulheres se cansara depois de uma nica experincia, mas com Ayla tudo parecia sempre novo. Podia sentir o corpo dela, firme, forte, contra o seu, os braos dela em torno do pescoo. Avanou com as mos para segurar-lhe os seios e se debruou mais fundo para beijar-lhe a curva do pescoo. Ayla soltou os braos do pescoo dele e comeou a tirar o cinto, que deixou cair no cho com toda a parafernlia que continha. Jondalar enfiou a mo debaixo da sua tnica, levantando-a ao encontrar as duas formas arredondadas com seus bicos firmes, empinados. Ergueu a tnica um pouco mais, expondo uma escura arola rosada em torno do ndulo alteado e sensvel. Sentindo o volume todo, quente, na mo, ele tocou o mamilo com a lngua, depois tomou-o na boca e sugou. Correntes de fogo, finas, formigantes, irradiaram dali para o mais ntimo do seu corpo e um gemido de prazer lhe escapou dos lbios. No imaginara estar to pronta assim. Como a fmea mamute de plo ruivo, sentia como se tivesse esperado o dia inteiro por aquilo e no pudesse mais esperar nem um momento. Uma viso fugaz do grande macho ruo, com seu rgo comprido e curvado, lhe passou pela mente. Jondalar a soltou, e ela tirou a tnica pela cabea num movimento s, macio. Ele prendeu a respirao ao v-la, acariciou-lhe a pele e estendeu as mos para tomar-lhe os dois seios tmidos. Afagou um deles, apertando-o e esfregando, enquanto chupava e mordiscava o outro. Ayla, que sentia choques sucessivos de excitao, fechou os olhos e se entregou de todo a eles. Mesmo quando ele interrompeu aquelas deliciosas carcias com a mo e com a boca nos seus seios, ela se conservou de olhos fechados, e logo sentiu que estava sendo beijada. Abriu ento os lbios para dar passagem a uma lngua, que sondava, hesitante e gentil. Quando ps os braos em volta do pescoo dele, sentiu as dobras da sua tnica de couro contra os bicos dos seios ainda machucados e sensveis. Ele lhe passou as mos pela pele lisa das costas e sentiu o movimento dos msculos. A resposta imediata que recebia acrescentava ao seu prprio ardor, e seu membro ereto j forava a roupa. Oh, mulher! disse, num sopro. Como eu a desejo. Estou pronta para voc. Espere apenas que eu me livre destas coisas. Desapertou o cinto, depois puxou a tnica pela cabea. Ayla sentiu o volume que pulsava, acariciou-o, e se ps a desatar-lhe os atilhos das perneiras enquanto ele desatava os dela. Ento, livres, se abraaram e ficaram, assim, enlaados num beijo sensual, vagaroso, interminvel. Jondalar logo correu os olhos pela clareira. Mas Ayla se deixou cair ali mesmo de quatro, depois olhou para ele por cima do ombro com um sorriso matreiro. Sua pele pode ser amarela e no acobreada, mas voc que eu prefiro disse Ayla. Ele correspondeu ao sorriso e se deixou cair tambm, atrs dela. Seus plos tambm no so ruivos e sim da cor do feno maduro, mas guardam alguma coisa rubra, uma espcie de flor com muitas ptalas. Mas como no tenho uma tromba peluda para alcan-la, tenho de usar outra coisa disse Jondalar. Empurrou-a um pouco para a frente, abriu-lhe as pernas um pouco para expor sua molhada abertura feminina, depois curvou-se para provar o sal quente. Estendeu a lngua para a frente e encontrou o ndulo duro escondido no fundo das suas dobras. Ela prendeu a respirao mexeu

para dar-lhe melhor acesso, enquanto ele sondava com a cabea e com o nariz, depois mergulhava fundo na abertura convidativa para explorar e saborear. Ele sempre gostara do sabor de Ayla. Ela se movia agora numa onda de sensaes, cega a tudo que no fossem as pulsaes que corriam, queimando, dentro dela. Estava mais sensvel que de hbito, e todo lugar que ele tocava ou beijava reverberava at aquele ponto no mais fundo do seu corpo, que palpitava com fogo e desejo ardente. No ouvia sua prpria respirao, cada vez mais acelerada, ou os gritos de prazer que dava, mas Jondalar ouvia. Ele se acomodou por trs dela, acercou-se mais, e achou o poo profundo de Ayla com seu membro ansioso e teso. Quando comeou a penetr-la, ela empurrou o corpo para trs, enfiando-se nele at toma-lo todo. Ele gritou tambm, com aquela incrvel acolhida que ela lhe dava e ento, segurando-a pelos quadris, puxou-a com fora. Depois, achou o pequeno ndulo de prazer da frente e esfregou-o enquanto ela se enfiava mais nele. A sensao de Jondalar chegava quase ao alvo. Estreito-a de novo e, percebendo que tambm estava prxima do orgasmo, movimentou-se mais depressa e com mais fora, penetrando nela at o fundo. Ela gritou ao gozar, e a voz dele fez eco. Ayla estava agora de bruos, com o rosto enfiado na relva. O peso querido de Jondalar a esmagava, e sentia o hlito do amante no lado esquerdo das costas. Abriu os olhos e, sem o menor desejo de mudar de posio, ficou observando uma formiga que passava pelo cho em torno de um nico talo de erva. Jondalar se mexeu e rolou para o cho, conservando o brao em volta da sua cintura. Jondalar, voc um homem incrvel. Ser que tem alguma idia do quanto excepcional? perguntou Ayla. No terei ouvido essas palavras antes? Parece-me que lhe disse a mesma coisa. Mas em relao a voc elas so a pura expresso da verdade. Como que me conhece to bem? Eu me perco dentro de mim mesma vendo o que voc faz comigo. Pensava que estava preparada. Estava. E sempre maravilhoso. Mas desta vez... No sei. Teriam sido os mamutes? Estive pensando naquela bela fmea ruiva, no seu maravilhoso e gigantesco macho... E em voc... o dia inteiro. Bom, talvez tenhamos de brincar outra vez de mamutes, disse ele, rindo e rolando para ficar de costas no capim. Ayla se sentou. Muito bem. Mas agora vou brincar um pouco no rio antes que escurea Ela se curvou, beijou-o, sentindo o prprio gosto nele. E, depois, vou ver a comida avisou. Ela correu at o fogo, virou o assado de bisontes, ps mais duas pedras quentes na sopa, lanou uns galhos no fogo, e correu para o rio. Estava frio, quando entrou na gua, mas no fazia mal. Estava acostumada. Jondalar logo se reuniu a ela. Tinha trazido uma grande pele macia de veado. Deixou-a na margem e entrou na gua com cuidado, inspirando bem devagar, depois, com fora, antes de mergulhar. Logo saiu, afastando o cabelo do olhos. Que frio, Ayla! Ela se achegou e, com malcia, jogou-lhe gua. Ele lhe molhou as costa em represlia, e houve uma luta ruidosa. Com um ltimo chape na gua, Ayla pulou fora do rio, apanhou a pele e comeou a enxugar-se. Passou-a a Jondalar quando ele emergiu, depois correu para o acampamento e se vestiu rapidamente. J estava servindo a sopa nas tigelas individuais quando ele veio do rio. 5 ___________________________________________________________________________ Os ltimos raios do sol de vero luziram atravs da galhada, e ele mergulhou no horizonte

por trs das elevaes que marcavam ali o poente. Sorrindo para Jondalar com grande contentamento, Ayla meteu a mo na tigela em busca da ultima framboesa e meteu-a na boca. Depois se ergueu para arrumar as coisa a fim de que pudessem partir sem problemas pela manh. Deu a Lobo os restos das suas vasilhas e ps gros rachados e secos o triga-bravo, a cevada, as sementes de quenopdio que Nezzie lhe dera quando partiram na sopa quente e deixou-a beira do fogo. O assado de bisonte e a lingua para a sua refeio foram guardados numa bolsa de couro cru em que ela armazenava comida. Dobrou o grande envelope duro de couro, atou-o firmemente com uma corda e suspendeu-o alto, no centro de uma trpode de longos mastros, para que ficasse a salvo de ladres noturnos. Os mastro, que afinavam para a ponta, eram feitos de arvorezinhas inteiras, altas, finas, retas, sem galhos, de que ela retirava a casca e que costumava levar enfiados num dos balaios de bagagem que Huiin carregava no lombo. O cavalo de Jondalar levava os mastro, mais curtos, da tenda. Os mastros compridos podiam ser usados tambm ocasionalmente para armar um tren que era arrastado pelos cavalos para transportar cargas pesadas ou volumosas. Eles levavam essas varas porque rvores apropriadas eram difceis de encontrar na estepe aberta. Mesmo margem dos rios, pouco mais havia, as mais das vezes, que macega emaranhada. Quando ficou mais escuro, Jondalar ps mais lenha no fogo, depois apanhou a placa de marfim do mapa e se ps a estud-lo luz das chamas. Quando Ayla acabou o que tinha a fazer e se sentou a seu lado, ele parecia perturbado e tinha aquele olhar ansioso que ela vinha notando nos ltimos dias. Ficou a observ-lo por algum tempo, ps algumas pedras no fogo para ferver gua para o ch que costumavam tomar noitinha, mas em vez das ervas aromticas, mas inocentes, que geralmente usava, tirou alguns pacotes da sua bolsa de remdios. Talvez encontrasse alguma erva calmante. Matricria ou aquilgia, numa infuso de asprula, pensou, embora no soubesse que problema havia. Queria interroga-lo, mas no tinha certeza se convinha. Por fim, decidiu-se. Jondalar, voc se lembra do ltimo inverno, quando voc no estava muito seguro de como eu me sentia e eu no estava tambm muito certa de voc? Ele estava to absorto nos seus prprios pensamentos que alguns momentos se passaram antes que entendesse a pergunta. Claro que me lembro. Voc no tem dvidas quanto ao meu amor por voc, tem? Eu no duvido do seu amor por mim. No, no se trata disso. Mas pode haver mal-entendidos por muitos outros motivos, e no quero que alguma coisa como o inverno passado acontea outra vez. No suportaria ter de novo problemas s por no havermos discutido qualquer dificuldade. Antes de deixarmos a Reunio de Vero voc prometeu abrir-se comigo se algo o estivesse aborrecendo. Vejo que est preocupado, Jondalar, e gostaria de saber o que . No nada, Ayla. Pelo menos nada com que voc deva preocupar-se. Mas se voc est preocupado com alguma coisa, no acha que eu deveria saber o motivo? disse ela. Depois, tomando dois coadores de ch feitos de canios finos, rachados ao meio, e tecidos numa apertada malha... que tirou de uma cesta de vime em que guardava diversas tigelas e utenslios... ficou por um momento calada, pensando. Separou, depois, folhas secas de matricria e asprula para acrescentar ao ch de camomila de Jondalar (ela mesma tomaria s camomila) e serviu. "Se o problema diz respeito a voc, diz respeito a mim tambm. No viajamos juntos? Sim, mas cabe a mim tomar as decises, e no quero que fique inquieta desnecessariamente disse Jondalar, levantando-se para apanhar a bolsa d'gua, que estava dependurada a um mastro perto da entrada da tenda e perto do fogo. Ps um pouco d'gua numa vasilha e acrescentou-lhe as pedras quentes. No sei se h necessidade ou no, mas o fato que voc j deixou inquieta. Por que no diz o motivo? Ayla ps os coadores dentro das tigelas individuais, despejou gua fervendo por cima deles e ps tudo de lado para descansar.

Jondalar pegou a placa de marfim e ficou a contempl-la, querendo que o mapa ali gravado lhe dissesse o que vinha pela frente, e se ele estava tomando a deciso correta. Quando eram s ele e o irmo, no importava muito. Eles estavam numa Jornada, numa aventura, e tudo o que acontecesse era parte dela. No estava seguro, ento, de voltar; nem mesmo sabia se queria voltar. A mulher que ele estava impedido de amar escolhera um caminho que levava ainda mais longe, e a que se esperava que ele tomasse... no era a que ele queria. Mas esta Jornada agora era diferente. Desta vez ele estava com uma mulher que amava mais que a vida. No s queria voltar para casa, mas queria lev-la junto, e em segurana. Quanto mais pensava sobre os possveis perigos que poderiam encontrar pelo caminho, tanto mais imaginava riscos ainda maiores. Mas suas vagas apreenses no eram coisa que ele pudesse facilmente explicar. Preocupa-me o tempo que esta Jornada vai levar. Precisamos alcanar aquela geleira antes do fim do inverno. Voc j me falou nisso. Mas por qu? O que acontecer se no chegarmos l em tempo? O gelo comea a derreter na primavera, e fica muito perigoso tentar uma travessia. Bem, se perigoso, no tentamos. Mas se no pudermos passar, o que faremos? perguntou ela, para obrig-lo a pensar sobre as alternativas de que vinha fugindo. H outro caminho? No tenho certeza. O gelo que temos de atravessar apenas um pequeno plat ao norte das grandes montanhas. H terras do outro lado, mas ningum vai por l. Ficaramos ainda mais fora do nosso caminho, e faz muito frio. Dizem que as geleiras do norte so mais prximas, avanam para o sul naquele ponto. A terra entre as altas montanhas do sul e o grande gelo do norte so as mais frias que existem. Nunca faz calor ali, nem no vero disse Jondalar. Mas no frio tambm naquele plat que voc pretende atravessar? Naturalmente que sim, mas o caminho mais curto, e uma vez do outro lado s precisamos de poucos dias at a Caverna de Dalanar. Jondalar largou o mapa para pegar a tigela de ch quente que Ayla lhe estendia e ficou contemplando o lquido fumegante por algum tempo. Suponho que podemos tentar a rota do norte, que contorna a geleira maior, mas eu no gostaria de tentar. terra de cabeas-chatas, alm de tudo acrescentou Jondalar. Voc quer dizer que gente do Cl mora ao norte dessa geleira que devemos atravessar? perguntou Ayla, detendo-se justamente quando ia tirar o coador da tigela. Sentia uma estranha mistura de temor e de excitao. Desculpe. Talvez eu devesse cham-los gente do Cl, mas no so como os que voc conhece. Vivem muito longe daqui, voc nem pode imaginar quo longe. No so, absolutamente, como os daqui. Mas tm de ser, Jondalar! disse Ayla, que em seguida sorveu um pouco do seu ch quente e perfumado. Talvez sua maneira habitual de falar e de ser parea diferente, mas todos os membros do Cl tm a mesma memria, pelo menos os mais antigos. Mesmo na Reunio do Cl todo mundo conhecia a antiga linguagem de sinais usada para falar com os espritos. Muita gente conversou nessa lngua disse Ayla. Mas eles no nos querem em seu territrio disse Jondalar. J nos fizeram ver isso, quando Thonolan e eu nos vimos inadvertidamente do lado errado do rio. Voc tem razo, estou certa disso. Os do Cl no gostam da vizinhana dos Outros. Assim, se no pudermos atravessar a geleira quando a alcanarmos e no pudermos dar-lhe a volta, o que vamos fazer? perguntou Ayla, voltando ao problema original. No podemos esperar at que a geleira fique segura de novo e possamos cruzar para o outro lado? Sim, talvez tenhamos de fazer isso, mas a espera ser de um ai at o outro inverno. E, se esperarmos um ano, poderemos passar? H um lugar ou possamos esperar? Sim, h gente com quem possamos ficar. Os Losadunai tm sido sempre cordiais. Mas quero ir para casa, Ayla disse, com tal angstia na voz que ela viu o quanto aquilo lhe importava. Quero que a gente se instale.

Eu tambm desejo isso, Jondalar, e acho que devemos fazer o possvel para atingir a geleira enquanto seguro passar para o outro lado. Mas, se for tarde demais, isso no significa que no vamos mais para casa. Mas apenas que a espera ser mais longa. De qualquer maneira, estaremos ainda juntos. verdade disse Jondalar, aquiescente mas infeliz. No importa tanto assim se chegarmos l com atraso, mas vai ser duro esperar um ano inteiro. Ao dizer isso, sua fronte de novo se fechou. Talvez se dermos a volta, cheguemos em tempo. No tarde demais para isso. H ento outro caminho? H. Talut me disse que eu podia contornar a ponta norte da cadeia de montanhas que estamos prestes a atingir. E Rutan, do Acampamento do Capim Estipa, me disse que a rota fica a noroeste daqui. Talvez devssemos tomar esse caminho, mas eu esperara ver os Xaramudi uma vez mais. Se no os encontrar agora, nunca mais os encontrarei, provavelmente, e eles vivem para o sul das montanhas, ao longo do Rio da Grande Me explicou Jondalar. Ayla concordou com a cabea. Agora compreendo, pensava. Os Xaramudi so o povo com o qual voc viveu por algum tempo. Seu irmo casou com uma das mulheres deles, no foi? Sim. Eles so como uma famlia para mim. Ento, naturalmente, temos de rumar para o sul. Eles so o povo que voc ama. E se isso significa que no estaremos na geleira em tempo, ento teremos de esperar at a prxima estao para atravessar. Ser mais um ano, mas no vale a pena ver sua outra famlia outra vez? Se em parte voc quer ir para casa para contar a sua me sobre seu irmo, no acha que os Xaramudi tambm gostaro de saber o que aconteceu com ele? Afinal, eles so famlia dele tambm. Jondalar franziu a testa, depois se animou. Voc tem razo, Ayla. Eles vo querer saber de Thonolan. Andei to preocupado avaliando se tomara a deciso correta que no levei o raciocnio at o fim. Sorriu, aliviado. Depois ficou a ver as chamas que danavam sobre a lenha enegrecida, brincando buliosas na sua alegria to curta, e empurrando a treva para trs. Ele bebericou o ch bem devagar, pensando ainda na longa jornada que tinham pela frente. Mas j no se sentia to ansioso quanto antes. Ayla estava ao seu lado, em silncio. Foi uma boa ideia discutir o assunto disse, olhando para Ayla. Acho que no estou ainda acostumado a ter algum do lado com quem posso discutir... coisas. E acho que podemos estar l em tempo. Ou no teria vindo por este caminho, para comeo de conversa. Ser uma viagem mais longa mas, pelo menos, conheo o caminho. Voc tomou a deciso acertada, Jondalar. Se eu pudesse, se no estivesse ameaada de morte, iria visitar o Cl de Brun disse Ayla. E acrescentou, to baixo que sua voz era quase inaudvel: Se eu pudesse, ah, se pudesse, ia ver Dure uma ltima vez. O som da voz de Ayla, desamparado, vazio, mostrou-lhe o quanto ela sentia a sua perda. Voc quer procur-lo, Ayla? Sim, quero. Mas no posso. Apenas causaria aflio para todos. Eu fui amaldioada. Se me vissem agora, pensariam que eu era um esprito mau. Morri para eles, e no h nada que eu faa ou diga que possa convenc-los de que estou viva. Os olhos de Ayla pareciam perdidos no horizonte, mas, na verdade, estavam voltados para dentro, para uma viso interior, uma memria. Alm disso, Dure no ser mais o beb que deixei para trs. Ele j estar adolescente, embora eu mesma me tivesse atrasado um pouco, para uma mulher do meu Cl. Ele meu filho, e talvez tenha ficado para trs dos outros meninos, ele tambm. Mas logo Ura vir viver com o Cl de Brun... no, o Cl de Broud, agora disse Ayla, franzindo a testa. Este o vero da Reunio do Cl, de modo que neste outono Ura deixar seu Cl e ira morar com Brun e Ebra, e quando ambos tiverem idade suficiente, ela ser a mulher de Dure. Ayla fez uma pausa, depois concluiu. Quisera estar l para receb-la, mas talvez ela julgue Dure sem sorte se o esprito da

sua estranha me no ficar quieto em seu lugar, que no outro mundo. Tem certeza disso, Ayla? Eu falava srio: podemos ir procurar por eles, se voc assim desejar disse Jondalar. Mesmo se eu quisesse encontrar meu filho, no saberia onde procurar por ele. No sei onde fica a nova caverna deles, nem onde se realiza a Reunio do Cl. No est escrito que eu veja Dure. Ele filho de Uba, hoje. Ayla encarou Jondalar. Ele viu que havia lgrimas nos olhos dela, que ameaavam rolar. Eu sabia, quando Rydag morreu, que nunca mais veria Dure. Enterrei Rydag no grande manto em que carregara Dure, o manto que levei comigo ao deixar o Cl. E no meu corao enterrei Dure ao mesmo tempo. Sei que nunca mais o verei. Estou morta para ele, e bom que esteja morto para mim. As lgrimas lhe molhavam as faces, embora ela no parecesse not-las. Tenho de fato muita sorte, sabe? Pense em Nezzie. Rydag era como um filho para ela, que o criou mesmo sem t-lo parido, e sabia que havia de perd-lo. Sabia, at, que, independente de quanto tempo ele vivesse, jamais teria uma vida normal. Outras mes que perdem os filhos podem apenas imagin-los em outro mundo, vivendo com espritos. Mas eu posso imaginar Dure aqui, sempre seguro, sempre afortunado, quase feliz. Posso pensar nele vivendo com Ura, tendo filhos no seu lar, mesmo que eu nunca os conhea. O soluo na voz dela abriu finalmente a porta para que a sua mgoa transbordasse. Jondalar tomou-a nos braos e a manteve assim. O pensamento de Rydag o entristecia tambm. No havia nada que se pudesse fazer por ele, embora todo mundo soubesse que Ayla havia tentado. Era uma criana frgil. Nezzie disse que sempre fora. Mas Ayla lhe dera algo que ningum mais podia ter-lhe dado. Depois que ela chegou e comeou a ensinar-lhe, e ao resto do Acampamento do Leo, a falar como se falava no Cl, por sinais, ela ficara mais feliz do que nunca. Era a primeira vez em toda a sua vida que conseguia comunicar-se com as pessoas que amava. Podia agora expressar suas necessidades e desejos, e tambm mostrar s pessoas o que sentia, sobretudo Nezzie, que tomara conta dele desde que sua me morrera, de parto. Podia finalmente dizer a Nezzie que amava. Fora uma surpresa para os membros do Acampamento do Leo, mas uma vez que eles ficaram sabendo que Rydag no era apenas um animal esperto, incapaz de falar, mas uma diferente espcie de pessoa, com uma diferente forma de linguagem, comearam a ver que ele era inteligente e aceit-lo como gente. No fora surpresa menor para Jondalar, se bem que ela tivesse procurado contar-lhe, depois que ele comeou a lhe ensinar a falar outra vez. Ele aprendera os sinais ao mesmo tempo que os outros e comeara a apreciar o suave humor daquele menino da raa antiga, e at onde ia sua compreenso. Jondalar mantinha nos braos a mulher que amava, e ela soluava para libertar sua tristeza. Ele sabia que Ayla guardava no peito sua tristeza com a morte da criana meio-Cl que Nezzie tinha adotado, que lhe lembrava tanto seu prprio filho, e entendia que se lamentava por aquele filho tambm. Mas havia mais que Rydag ou Dure. Ayla chorava por todas as suas perdas: pelas pessoas do passado remoto, as pessoas que amava no Cl, e pela perda do prprio Cl. O Cl de Brun fora a sua famlia; Iza e Creb a tinham criado, cuidado dela. A despeito da sua diversidade, houve um tempo em que ela se considerava um membro do Cl. Embora tivesse decidido partir com Jondalar, porque o amava e queria estar com ele, aquela conversa a fizera agora compreender quo longe ele morava. Levariam um ano, talvez dois, para chegar l. A compreenso disso lhe viera, por fim: ela no voltaria nunca. No estava apenas renunciando sua vida com os Mamuti, que lhe tinham oferecido um lugar em seu meio. Abandonava, ao mesmo tempo, qualquer tnue esperana que ainda tivesse de rever o povo do seu Cl ou o filho que com eles deixara. Ela vivia havia tanto tempo com as suas tristezas que eram menos doloridas um pouco, mas Rydag no morrera muito tempo antes da partida deles para a Reunio de Vero, e essa morte era ainda por demais recente, a dor de uma ferida aberta. Com ela vieram de roldo todas as outras perdas, e a percepo da distncia que ia

agora pondo entre eles lhe dava a certeza de que s morrendo tambm receberia essa parte do seu passado. Ayla j perdera sua primeira vida. No sabia ao certo quem fora sua me ou sua gente, aqueles para os quais havia nascido. Afora recordaes fragmentadas e vagas... sentimentos mais que qualquer outra coisa... no se lembrava de nada at o terremoto ou de ningum antes do Cl. Mas o Cl a banira. Broud lanara a maldio sobre ela. Para eles Ayla estava morta, e agora ela compreendia que perdera tambm essa parte da sua vida quando fora mandada embora. Daquele momento em diante, ela nunca saberia de onde vinha, nunca encontraria uma amiga de infncia, nunca encontraria ningum, nem mesmo Jondalar, capaz de entender o histrico que a fizera a pessoa que era. Ayla aceitava a perda do passado, exceto a daquele que vivia na sua mente e no corao, mas chorava por ele e ficava a imaginar o que estaria pela frente quando chegasse ao fim da Jornada. Independente do que fosse, e como fosse o povo dele, ela no teria mais nada: s as suas memrias... e o futuro. Na clareira cercada de rvores era escuro agora. Nem o mais vago contorno de uma silhueta ou sombra mais escura podia ser percebido contra a uniformidade do fundo, exceo do dbil e impreciso claro vermelho das brasas da fogueira e a epifania resplandecente das estrelas. Como so uma leve brisa penetrava a clareira protegida, os dois tinham puxado suas peles de dormir para fora da tenda. Ayla jazia acordada debaixo do cu estrelado, contemplando os variados desenhos das constelaes e escutando os rudos da noite: o vento esgueirando-se entre as rvores, a correnteza do rio passando, os rudos dos grilos e dos sapos. Houve um mergulho no rio, depois um pio de coruja e, na distncia, o rugido de um leo e o rudo da trombeta de um mamute. No comeo da noite, Lobo ficara excitado com as corujas e sara atrs delas. Mais tarde, Ayla ouvira um uivo dele seguido de um lamento de coruja muito mais perto. Ficou esperando que o animal voltasse. Quando ouviu sua respirao ofegante... ele deve ter corrido, pensou... e sentiu que ele se acomodava para dormir aos seus ps, sossegou. Tinha cochilado um pouco, mas, de repente, se viu acordada e alerta. Tensa, permaneceu imvel, procurando descobrir o que a despertara. Primeiro, sentiu o rosnado, surdo, quase silencioso, vibrando atravs das suas cobertas a partir daquele ponto quente aos seus ps. Depois ouviu fungadas discretas. Havia alguma coisa com eles no acampamento. Jondalar? tentou, em voz baixa. Acho que a carne atraiu alguma criatura. Pode ser um urso, mas mais provvel que seja um gluto ou uma hiena respondeu Jondalar num sussurro apenas audvel. O que vamos fazer? No quero que levem a nossa carne. Seja o que for, talvez no alcance o assado. Vamos esperar. Mas Lobo sabia exatamente o que estava farejando em volta e no tinha inteno de esperar. Sempre que eles montavam acampamento, Lobo definia o territrio como seu e assumia a responsabilidade de defend-lo Ayla o viu sair e, um instante depois, ouviu-o rosnar de forma ameaadora. O rosnado que recebeu como resposta era num tom muito diferente e parecia vir de um plano mais alto. Ela se sentou e estendeu a mo para a funda, mas Jondalar j estava de p com o longo fuste de uma lana j no arco, de prontido. um urso! disse ele. Deve estar apoiado s nas patas traseiras, mas no consigo ver nada. Ouviram movimento, arrastado de algum lugar entre a fogueira e os mastros onde a carne estava suspensa, depois os rosnados dos animais que se arrastavam. De sbito, do outro lado, Huiin relinchou, e em seguida, mais alto ainda, Racer manifestou seu nervosismo. Houve mais rudos indistintos no escuro, e depois Ayla escutou o rosnado profundo e excitado que era sinal da inteno que Lobo tinha de atacar. Lobo! chamou, para impedir uma confrontao perigosa. Por entre rosnados furiosos, ouviu-se um sonoro berro, depois um uivo de dor, e mil fagulhas voaram em torno de uma forma avantajada que tropeara nas pedras da fogueira. Ayla

ouviu o assovio de um objeto cortando o ar rapidamente. Seguiu-se o som do impacto, um novo uivo e o rumor de algo que se afastava batendo contra as rvores. Ayla assoviou, como costumava fazer para Lobo. No queria que ele fosse atrs do urso. Quando Lobo voltou, ela se ajoelhou, com alvio, junto dele. Jondalar, por seu lado, reavivava o fogo. Viram ento a trilha de sangue deixada pelo animal ao retirar-se. Acho que acertei esse urso, mas no pude ver onde a lana o pegou. Tenho de dar uma busca amanh. Um urso ferido pode ser perigoso, e no sabemos quem vai usar este acampamento depois de ns. Ayla foi examinar as pegadas. Parece que est perdendo muito sangue. Talvez no v longe. Mas estava aflita com Lobo. Era um urso grande. Podia ter machucado Lobo. No sei se Lobo devia ter atacado dessa maneira. Ele poderia ter levado o urso a voltar-se contra outro objetivo. Mas foi um ato corajoso, e gostei de ver que ele est sempre preparado para defend-la. Imagino o que far se algum de fato atentar contra voc. Eu tambm no sei. Mas Huiin e Racer ficaram agitados com o urso. Vou ver como esto. Jondalar a acompanhou. Os cavalos estavam perto da fogueira. Huiin sabia havia muito tempo que fogo acendido por gente em geral significava segurana, e Racer ia aprendendo com a me e com a prpria experincia. Pareceram aquietar-se com as palavras e os afagos de gente em que confiavam, mas Ayla estava ansiosa e sabia que teria dificuldade em dormir outra vez. Decidiu tomar alguma infuso calmante e entrou na tenda para pegar a bolsa dos remdios. Enquanto as pedras esquentavam, ela ficou alisando a pele da velha bolsa, lembrando-se de quando Iza lhe dera aquilo, e rememorando sua vida com o Cl, principalmente o ltimo dia. Por que Creb achou de voltar caverna?, pensou. Poderia estar ainda vivo, embora j fosse velho e doente. Mas no parecera fraco na noite anterior, durante aquela ltima cerimnia, quando fez de Goov o novo Mog-ur. Parecia forte como antes, o Mog-ur. Goov nunca seria to poderoso quanto Creb. Jondalar notou que ela estava pensativa. Achou que era ainda devido histria da criana que morrera e do filho que no mais ia ver, e no sabia se era o caso de dizer alguma coisa. Queria ajudar, mas sem ser intruso. Estavam sentados lado a lado junto do fogo, tomando o ch, quando Ayla olhou para o cu e prendeu a respirao. Veja, Jondalar. No cu. vermelho, como um incndio, mas muito alto e muito longe. O que ser? Fogo Polar! disse ele. o que dizemos quando o cu fica assim, vermelho. Dizemos tambm, s vezes, Luzes do Norte. Ficaram olhando o espetculo luminoso por algum tempo. Grandes cortinas difanas, em arco, que subiam e desciam no cu como que levadas por um vento csmico. Essa coisa tem faixas brancas, Jondalar, e movedia como fumaa. Parece que tem gua branca passando por ela. E outras cores tambm. Fumaa de Estrelas disse Jondalar. Tem gente que lhe d esse nome. Ou Nuvens de Estrelas, quando branca. Tem muitos nomes. E a maioria das pessoas sabe a que voc se refere quando usa qualquer deles. Por que no vi essa luz no cu antes? disse Ayla. Sentia uma especie de temor respeitoso. Talvez por viver muito para o sul. por isso que essas luzes se chamam Luzes do Norte. Eu mesmo no as vi muitas vezes e nunca to ntidas como esta noite, ou to vermelhas, mas os que viajam para o norte dizem que quanto mais se caminha para o norte, mais frequentes elas so. Mas no se pode ir alm da geleira. Pode-se sim, desde que por gua. A oeste do lugar onde nasci, a diversos dias de distncia, dependendo da estao do ano, a terra acaba e comeam as Grandes guas. Que so

muito salgadas e no congelam nunca, embora se vejam, por vezes, grandes blocos flutuantes de gelo. J ouvi que h quem v alm da geleira de barco, quando caam animais que vivem na gua disse Jondalar. Voc fala de barcos como os que os Mamuti usam para atravessar rios? S maiores e mais resistentes. Nunca vi esses barcos e no acreditava muito nas histrias at que conheci os Xaramudi e vi os barcos que eles fazem. H muitas rvores ao longo do Rio da Grande Me, perto do Acampamento deles. rvores grandes. Eles fazem barcos com elas. Espere at conhec-los. Voc no vai acreditar nos prprios olhos, Ayla. Eles no se limitam a atravessar o rio, viajam nele, tanto a favor quanto contra a corrente, nesses barcos. Ayla percebeu o entusiasmo dele. Jondalar de fato queria muito rever os barcos, agora que resolvera seu dilema. Mas ela no pensava nisso, no povo de Jondalar. Aquelas estranhas luzes boreais a perturbavam No sabia bem por qu. Eram enervantes, e ela gostaria de saber o que significavam, mas no lhe davam medo como outras perturbaes, terrestres. Sentia muito medo, por exemplo, de terremotos. E no apenas porque assusta ver sacudindo o que deve estar firme, mas porque o fenmeno sempre anunciava mudana drstica, violenta, na sua vida. Um terremoto a arrancou do seu povo, dando-lhe uma infncia alheia a tudo o que havia conhecido at ento, e outro terremoto levara ao seu ostracismo do Cl ou, pelo menos, dera a Broud a desculpa de que ele precisava para exclu-la. Mesmo a erupo vulcnica longe, a sudeste, que fez chover cinza fina sobre eles, pareceu um pressgio da sua sada do meio dos Mamuti, embora nesse caso a escolha tivesse sido sua, e no imposta. Mas ela no sabia o que sinais no cu significavam, nem mesmo se aquilo era um sinal. Creb imaginaria que um cu assim teria algum significado. Estou segura disso disse Ayla. Ele era o mais poderoso Mog-ur de todos cls, e uma coisa dessas o faria certamente meditar at que entendesse o seu sentido secreto. Penso que Mamute tambm veria nisso um aviso O que pensa voc, Jondalar? ou no sinal de algum portento? Talvez de algo... no muito bom? Eu... no sei, Ayla. Ele hesitava em contar-lhe que para o seu povo se as Luzes do Norte fossem vermelhas isso era considerado um aviso, mas no sempre. s vezes apenas pressagiava algum acontecimento importante. No sou Um que Serve Me. Pode ser um pressgio bom. Mas esse Fogo Polar um sinal poderoso ou no? De regra, . Pelo menos muita gente acredita que sim. Ayla misturou um pouco de raiz de aquilgia e losna com o seu ch de camomila, fazendo um calmante muito leve para ela mesma, mas estava inquieta com o episdio do urso no acampamento e aquela estranha aurora no cu. Mesmo com o sedativo, sentiu que o sono custava a chegar. Tentou todas as posies, deitando-se primeiro de lado, depois de costas depois do outro lado, e, at, de bruos, e estava certa de que toda aquela movimentao incomodava Jondalar. Quando, finalmente, dormiu o sono foi perturbado por sonhos muito vvidos. Um rugido feroz rompeu o silncio, e as pessoas que observavam recuaram de pavor. O gigantesco urso da caverna forou a porta da jaula, atirando-a para longe. O urso enlouquecido estava solto! Broud subiu para os ombros dele e dois outros homens o pegaram no plo. De repente, um deles se viu no poder do monstruoso animal, mas seu grito de agonia foi cortado, pois um poderoso abrao de urso partiu-lhe a espinha. Os Mogurs recolheram o corpo e, com uma dignidade solene, levaram-no para uma caverna. Creb, com seu manto de pele de urso, se foi, manquitolando, frente deles. Ayla contemplou um lquido branco numa tigela rachada de madeira. O lquido ficou vermelho como sangue, depois se tornou espesso, quando mos, brancas e luminosas, mexeram nele fazendo ondas. Ela se afligiu. Fizera alguma coisa errada. No devia haver lquido nenhum na cuia. Ela a levou aos lbios e bebeu tudo. Sua perspectiva mudou, a luz branca estava agora dentro dela, e ela parecia crescer e olhar de muito alto para estrelas que abriam uma vereda. As estrelas transmudaram-se em pequeninas

luzes que conduziam a uma caverna larga e sem fim. Ento uma luz rubra cresceu, vinda do fundo da caverna, enchendo sua viso, e com um sentimento de profunda angstia, ela viu os Mogurs sentados em crculo, meio escondidos pelos pilares de estalagmites. Ela se afundava mais e mais num abismo negro, petrificada de pavor. De sbito, Creb estava l com a luz brilhante dentro dela, para ajud-la, apoi-la, aliviar seus temores. Ele a guiou numa estranha viagem de volta aos seus comeos comuns, atravs de gua salgada e doloridos haustos de ar, terra, grandes rvores. Pisaram, depois, terra firme, e caminharam de p sobre duas pernas uma grande distncia, no rumo do oeste e de um grande mar salgado. Atingiram um paredo vertical que fazia frente a um rio e a uma plancie, e tinha uma caverna no centro. Era a caverna de um dos antigos ancestrais dele. Mas, medida que se aproximam da caverna, Creb se dissolvia, deixando-a s. O cenrio ficou indistinto, Creb se esfumava rpido, j havia quase desaparecido, e ela sentiu um grande pnico. Creb! No v! Por favor, no v! Correu os olhos pela paisagem procurando v-lo, desesperada. Creb estava no alto de um penhasco, por cima da caverna do antepassado, junto de uma grande pedra, um longo pilar achatado, que se debruava sobre o abismo, como se tivesse congelado de repente e pudesse ruir a qualquer momento. Ela gritou por Creb mais uma vez, mas ele desaparecera dentro da rocha. Ayla se sentiu desolada. Creb se fora, e ela estava s, doeu. te de tristeza, desejando ter alguma coisa dele como recordao, alguma coisa que pudesse tocar, segurar. Mas tudo o que tinha era aquela tristeza esmagadora. E de sbito estava correndo, correndo o mais depressa possvel. Tinha de ir embora, tinha absolutamente de ir embora. Ayla! Ayla! Acorde! falou Jondalar, sacudindo-a. Jondalar disse ela, sentando-se. Depois, sentindo ainda a de solao, agarrou-se a ele e se ps a chorar. Ele se foi... Oh, Jondalar. Tudo bem disse ele, abraando-a. Deve ter sido um pesadelo. Voc gritava e chorava. Ajudar se me contar? Era Creb. Sonhei com Creb e com aquele tempo da Reunio do Cl, quando entrei na caverna e aquelas coisas estranhas aconteceram. Por muito tempo ele ficou zangado comigo. Depois, quando estvamos voltando a ter um relacionamento normal, ele morreu. No tivemos tempo de conversar grande coisa. Ele me disse, porm, que Dure era o filhe do Cl. Eu nunca soube o que quis dizer com isso. Havia tanta coisa que eu teria gostado de esclarecer com ele, tanta coisa que eu lhe poderia perguntar. Muita gente o considerava um grande Mog-ur. A falta de um olho e de um brao o enfeavam e davam-lhe uma aparncia ainda mais assustadora. Ele entendia o mundo dos espritos, mas compreendia as pessoas tambm. Eu quis falar com ele no meu sonho, e acho que ele estava tentando comunicar-se comigo. Talvez estivesse disse Jondalar. Nunca fui muito bom para interpretar sonhos. Sente-se melhor, agora? Estou bem respondeu Ayla. Mas gostaria de saber mais sobre sonhos. Voc no deve ir sozinho procurar por aquele urso disse Ayla, depois da refeio da manh. Foi voc mesmo quem disse que um urso ferido um animal perigoso. Terei cuidado. Se eu for com voc, ns dois teremos cuidado. Ficar no acampamento pode ser to arriscado quanto ir. E se o urso voltar quando voc estiver ausente? Tem razo. Vamos juntos. Partiram para a mata, seguindo o rastro do animal. Lobo decidiu achar o urso e foi frente, pela vegetao rasteira, rio acima. Apressando-se, eles o alcanaram. Lobo estava todo arrepiado, com um rosnado preso na garganta, mas de cabea baixa e rabo entre as pernas, a uma distancia segura de uma pequena alcateia de lobos que montavam guarda entorno da carcaa marromescuro do urso.

Pelo menos j no precisamos temer um perigoso urso ferido disse Ayla, com a lana e arco em posio. S uma alcateia de lobos perigosos. Ele estava tambm de arco assestado. Voc quer um pouco da carne de urso? No. Temos bastante carne. No h mais lugar na bagagem. Vamos deixar o urso para eles. No fao questo da carne, mas gostaria de levar as patas e os grandes dentes disse Jondalar. E por que no leva? So seus de pleno direito. Voc o matou. Posso espantar os lobos com a minha funda pelo menos at que voc os recolha. Aquilo no era coisa que ele tivesse tentado sozinho. A ideia de expulsar uma alcateia de lobos fazendo-os abandonar carne que j consideravam sua era algo arriscado, mas ele se lembrou do que Ayla fizera na vspera com as hienas. V em frente disse, sacando a faca afiada. Lobo ficou muito excitado quando Ayla comeou a lanar pedras contra as feras e montou guarda carcaa enquanto Jondalar decepava rapidamente as patas. Os dentes eram difceis de extrair das mandbulas, mas logo ele tinha todos os seus trofus. Ayla observava. Lobo sorria. Logo que a sua alcateia se impusera outra, selvagem, ele mudara de atitude. Estava de cabea erguida, agora, cauda para trs, no ar, na postura herldica do lobo parado. Mas seu rosnado era mais agressivo, de lobo rompante. O lder da alcateia observava-o, atento, e parecia prestes a desafi-lo. Quando, afinal, abandonaram a carcaa e se afastaram, o lder lanou a cabea para trs e uivou. Era um uivo poderoso, do fundo da garganta. Lobo respondeu. Mas com pouca ressonncia. Era ainda jovem, nem chegara a adulto, e isso ficava patente, no tom. Vamos, Lobo. Aquele l maior que voc, e tambm mais velho e mais sabido. Ele pode derrub-lo num abrir e fechar de olhos. Mas Lobo uivou de novo, no em desafio, mas por estar numa comunidade da sua espcie. Os outros fizeram-lhe coro, e Jondalar se viu em meio a uma cacofonia de ganidos e uivos. Ento, Ayla sentiu vontade de imit-los e tambm ergueu a cabea e uivou. Jondalar sentiu um frio percorrer-lhe a espinha, e ficou todo arrepiado. Aos ouvidos dele, a imitao fora perita. At Lobo virou a cabea para ela, depois respondeu, j num tom mais convincente. Os outros lobos uivaram em unssono e logo a mata encheu outra vez da voz dos lobos, que d calafrios, mas nem por isso deixou de ser bela. Quando voltaram ao acampamento, Jondalar limpou as patas do urso e os caninos, enquanto Ayla carregava Huiin. Ele ainda empacotava suas coisas quando Ayla deu tudo o que tinha que fazer por terminado. Estava recostada na gua, coando-a distrada, e sentindo o conforto da sua presena quando viu que Lobo tinha encontrado outro osso velho e podre. Dessa vez ele se deixara ficar do outro lado da clareira, todo orgulhoso do seu achado, mas de olho em Ayla. No foi lev-lo para ela como fizera com o outro. Lobo! Venha c! chamou. Ele deixou o osso e obedeceu, Acho que tempo de ensinar-lhe alguma coisa nova. Queria que ele aprendesse a ficar num lugar quando ela mandasse mesmo que ela sasse de perto. Era importante que ele aprendesse, ao por mais tempo que levasse. A julgar pela recepo que tinham tido ate ento e pela reao de Lobo, temia que ele atacasse estranhos, gente de outra "alcateia" humana. Ayla prometera a Talut muito tempo atrs que ela mesma sacrificaria o lobo se ele algum dia molestasse algum no Acampamento do Leo. Pois sentia ainda a responsabilidade de impedir que aquele carnvoro, que ela pusera em estreito contato com gente, fizesse mal a algum. Era uma responsabilidade sua. Alm disso, no queria que nada de mal acontecesse ao animal. Temia que algum caador assustado tentasse matar aquele estranho lobo que parecia ameaar seu acampamento antes que ela pudesse impedi-lo.

Comeou por amarr-lo a uma rvore, dizendo-lhe que ficasse la enquanto ela se afastava. Mas o lao era frouxo, e ele conseguiu soltar-se Apertou-o mais, da segunda vez, com medo que a corda o estrangulasse se ficasse muito justa. Como imaginara, Lobo protestou e uivou e se ps a dar saltos, querendo segui-la. Quando estava distante dele, ordenou-lhe repetidamente que ficasse quieto, fazendo tambm com a mo um sinal de parar. Quando ele, por fim, se aquietou, Ayla aproximou-se dele e elogiou seu comportamento. Depois de mais algumas tentativas, vendo que Jondalar estava pronto, ela soltou o animal. J praticara bastante. Mas tendo lutado contra a corda, Lobo apertara demais os ns, Ayla no estava satisfeita com a corda. Devia ajust-la exatamente, nem muito apertada nem muito frouxa. Era difcil afrouxar o lao. Tinha de pensar no assunto. Voc acha que consegue ensinar Lobo a no atacar estranhos? perguntou Jondalar, que assistira quelas primeiras tentativas, aparentemente fracassadas. Voc mesma no me disse que natural para os lobos desconfiar dos outros? Como acha que pode ensinar-lhe algo que contrrio sua natureza? E natural para o cavalo deixar que voc o monte? perguntou ela. No a mesma coisa, Ayla disse Jondalar, ao deixarem o acampamento, cavalgando lado a lado. Os cavalos comem capim, no comem carne, e da sua natureza evitar problemas. Quando eles vem estranhos ou alguma coisa que lhes parea ameaadora, sua reao fugir. Um garanho pode lutar com outro, s vezes, ou com algo que o ameace diretamente, mas Racer e Huiin preferem fugir de uma situao de perigo, enquanto que Lobo fica na defensiva. Ele prefere lutar. Ele fugiria tambm, Jondalar, se o acompanhssemos. Assume essa postura defensiva para proteger-nos. Ele come carne, sim, e capaz de matar um homem, mas no faz isso. No acho que o faria, s se um de ns lhe parecesse um perigo. Os animais aprendem, como as pessoas. No natural para ele considerar pessoas e cavalos como sua alcateia. Mesmo Huiin tem assimilado coisas que no aprenderia se vivesse com outros cavalos. natural para um cavalo ver no lobo um amigo? Pois ela j teve at um leo como companheiro de caverna. Ser isso uma inclinao natural? Talvez no disse Jondalar, mas no me importo de dizer-lhe o quanto me assustei quando Nenm apareceu na Reunio de Vero e voc foi em direo a ele, montada em Huiin. Como podia ter certeza de que ele se lembraria de voc? Ou de Huiin? Ou que Huiin se lembraria dele? Eles cresceram cresceram juntos. Nenm... Quero dizer, Nenm... A palavra que usou queria dizer "beb", mas tinha uma inflexo bizarra diferente da lngua que ela e Jondalar costumavam falar, soava spera, gutural, como se viesse diretamente da garganta. Jondalar no era capaz de reproduzi-la, s com dificuldade emitia um som parecido. Era uma das palavras relativamente pouco usadas da lngua do Cl. Embora ela a pronunciasse to frequentemente que ele a reconhecia, Ayla criara o hbito de traduzir de imediato qualquer palavra da lngua do Cl que porventura dissesse para facilitar as coisas. Quando Jondalar se referira ao leo que Ayla criara desde pequena, ele usava a forma traduzida do nome que ela lhe dera, mas sempre lhe parecera imprprio que um gigantesco leo macho das cavernas tivesse o nome de "Nenm". ...Nenm era... um filhote quando o achei, um beb. No estava sequer desmamado. Levara uma pancada na cabea, dada por um cervo a galope, penso eu, e estava quase morto. Por isso a me o abandonara. Foi como um beb tambm para Huiin. Ela me ajudou a cri-lo... era to engraado quando comearam a brincar juntos, principalmente quando Nenm saa disfaradamente e tentava morder o rabo de Huiin. Havia ocasies em que ela abanava o rabo de propsito. Ou quando disputavam um pedao de couro, cada um puxando por um lado. Perdi muito couro assim, naquele ano, mas os dois me faziam rir. Ayla ficou pensativa. Eu no sabia rir at ento. O povo do Cl no ria alto. No gostavam de sons

desnecessrio, e sons altos eram, em geral, de aviso. E aquela expresso de que voc gosta,com os dentes mostra, e que chamamos de sorriso? Para eles isso queria dizer que estavam nervosos, ou na defensiva. Combinando com um certo sinal da me, era um gesto de ameaa. Quando eu era pequena, eles no gostavam quando eu ria, de modo que aprendi a no fazer isso com frequncia. Cavalgaram ao longo do rio por algum tempo, em terreno plano, de saibro. Tem gente que sorri quando est nervosa ou quando fala com estranhos disse Jondalar. Mas no que estejam na defensiva ou queiram ameaar ningum. Acho que um sorriso serve para mostrar que a pessoa no tem medo. Ayla seguiu em frente, em fila indiana, e se inclinou para um lado, a fim de fazer com que sua montaria evitasse um arbusto que crescia junto de um riacho. Depois que Jondalar inventara a rdea, o que usava para guiar Racer, Ayla passara a usar uma igual para dar indicaes ocasionais a Huiin, ou para prend-la a alguma coisa quando paravam, mas mesmo quando a gua estava com a rdea, Ayla no apelava para esse recurso quando cavalgava. Nunca pretendera treinar o animal quando comeara a montar, e o processo de aprendizado mtuo fora gradual e, a princpio, no deliberado. E se ao perceber o que acontecia ela tivesse propositadamente ensinado o animal a fazer certas coisas, isso se dera sempre no quadro da afinidade profunda que crescera entre eles. Mas se um sorriso serve para mostrar que voc no est com medo, isso no quer dizer que voc no tem nada a temer? Que voc se sente forte e seguro? disse Ayla quando ficaram outra vez lado a lado. Nunca pensei nisso antes. Thonolan sorria muito e parecia confiante quando encontrava desconhecidos, mas no se sentia sempre to seguro quanto parecia. Procurava dar essa impresso, de modo que imagino se poderia dizer que o gesto era defensivo, um modo de dizer "estou to forte que no tenho nada a recear de voc". E mostrar a sua fora no , de certo modo, ameaar? Quando Lobo arreganha os dentes para estranhos no est mostrando sua fora? insistiu Ayla. Deve haver alguma coisa neles que a mesma, mas h, assim mesmo, uma enorme diferena entre um sorriso de boas-vindas e Lobo mostrando os dentes e rosnando. verdade concordou Ayla. Um sorriso faz a gente feliz. Ou, pelo menos, aliviado. Se voc encontra um estranho e ele lhe sorri, isso em geral significa que voc foi bem-vinda, de modo que voc sabe onde est. Nem todos os sorrisos pretendem necessariamente fazer o outro feliz. Talvez o sentir-se aliviado seja o comeo de sentir-se feliz disse Ayla. Cavalgaram em silncio por algum tempo. Depois, a mulher continuou. Acho que h alguma semelhana entre uma pessoa que sorrir em saudao quando se sente nervosa diante de estranhos, e as pessoas do Cl fazendo um gesto na sua lngua de mostrar os dentes, que significa que esto nervosas e tem uma conotao de ameaa. Quando Lobo mostra os dentes para estranhos, ele os ameaa por sentir-se nervoso e na defensiva. Ento quando ele mostra os dentes para ns, sua alcateia, aquilo um sorriso disse Jondalar. Por vezes tenho a impresso de que ele est sorrindo, e sei que ele brinca com voc. Estou convencia tambm de que ele a ama, acontece que natural para ele mostrar os dentes e ameaar os estranhos. Como poder voc ensin-lo a no atacar gente se ele decidir contrrio? Jondalar parecia de fato preocupado. No sabia se levar o animal com eles era mesmo uma boa ideia. Lobo poderia criar muitas dificuldades. Lembre-se, lobos atacam para conseguir comida. Foi assim que a Me os fez. Lobo um caador. Voc pode ensinar-lhe muitas coisas, mas como ensinar um caador a no caar? A no atacar estranhos? Voc era um estranho quando chegou ao meu vale, Jondalar. Lembra-se de quando Nenm voltou para visitar-me e encontrou voc l? perguntou Ayla, e os dois se separaram e seguiram em fila indiana para subir uma ravina que levava do rio para a terra mais alta.

Jondalar sentiu um calor no rosto. No era exatamente enleio, mas emoo, com as fortes lembranas daquele encontro. Nunca passara tamanho susto na vida. Achou que ia morrer. Eles levaram algum tempo para subir a estreita ravina, entre blocos de pedra que tinham descido com as cheias da primavera e moitas de artemsia, com seus caules negros, que rebentavam em flores quando as chuvas chegavam, e se viam reduzidas a talos secos que pareciam mortos Quando elas cessavam. Ele pensou naquela ocasio em que Nenm tinha voltado para o lugar onde Ayla o criara e dera com um estranho na larga plataforma exterior da sua pequena caverna. Nenhum leo pequeno, mas Nenm era o maior leo das cavernas que ele jamais tinha visto, quase to alto quanto Huiin, e mais forte. Jondalar ainda se recuperava dos maus-tratos que sofrera nas garras daquele mesmo bicho ou de outro da sua espcie quando ele e o irmo tinham rondado estupidamente um covil. Foi a ltima coisa que Thonolan fez. Jondalar achou que vivia seus ltimos momentos quando o leo rugiu e se preparou para saltar. De sbito, Ayla surgiu entre eles, levantando a mo num gesto que mandava parar. E o leo parou! Ele teria achado graa de como estacou e se torceu para evit-la, se no estivesse to petrificado. Pouco depois a mulher coava aquele gigante e brincava com ele. Sim, eu me lembro disse, quando chegaram ao topo e de novo emparelharam um com o outro. Ainda no sei como voc conseguiu fazer com que ele parasse em meio quele ataque. Quando Nenm era pequeno, ele brincava de me atacar, mas quando comeou a crescer ficou grande demais para que eu continuasse a brincar daquela maneira com ele. Era bruto demais. Tive de ensin-lo a parar explicou Ayla. Agora tenho de ensinar Lobo a no atacar estranhos e a ficar trs quando eu desejar. Assim, ele no machuca ningum e ningum lhe faz mal. Se alguem capaz de ensinar-lhe isso, esse algum voc, Ayla disse Jondalar. Ela fora convincente e tivesse xito, seria mais fcil viajar com Lobo. Mesmo assim, ele ainda imaginava os problemas que o lobo poderia causar. Ele j havia atrasado a travessia do rio e estragava as coisas deles, embora Ayla tivesse, aparentemente, resolvido esse problema. No que ele no gostasse do animal. Gostava. Era fascinante observar um lobo assim to de perto, e ficava surpreso vendo corno Lobo era afetuoso, mas o animal dava trabalho, exigia ateno, consumia provises. Os cavalos tambm davam trabalho, mas Racer era to seu amigo, e ele e Huiin ajudavam muito. A viagem de volta ia ser penosa. Podiam dispensar o peso extra de um animal que os ocupava quase tanto quanto uma criana. Uma criana seria coisa muito sria, pensava Jondalar, enquanto cavalgava. Queira a Grande Me Terra que Ayla no tenho um filho antes de chegarmos! Uma vez instalados, ser diferente. Ento podemos pensar em filhos. No que a gente faa algo para evitar um beb, exceto rezar. Como seria ter um beb por perto? E se Ayla tiver razo? Se as crianas forem desencadeadas pelos prazeres? Mas temos estado juntos e nenhum sinal de filho. Tem de ser Doni quem pe um beb no ventre de uma mulher. Mas e se a Me resolver dar uma criana a Ayla? Ela j teve uma, bem ou mal. Uma vez que Doni. Alguma d um filho, a Me, em geral, d outros. Ser que Ayla pode ter um filho nascido do meu esprito? Alguma mulher poder? J partilhei Prazeres com muitas mulheres e honrei Doni. Alguma delas ter tido um filho comeado por mim? Como pode um homem saber se isso aconteceu? Ranec sabia. Suas feies eram to incomuns, a tez to escura, que a gente podia ver a essncia dele estampada em algumas das crianas, na Reunio de Vero. J eu no tenho traos to marcantes nem cor diferente. Ou tenho? E aquela ocasio em que caadores Hadumai nos interceptaram no caminho para c? Aquele velho Haduma queria que Noria tivesse um beb de olhos azuis como os meus. E depois dos Primeiros Ritos Noria me disse que ia ter um filho do meu esprito com os meus olhos azuis. Haduma lhe comunicara isso. Ser que ela teve mesmo esse filho?

Serenio achava que talvez ela estivesse grvida quando partimos. Ser que deu luz uma criana com olhos da cor dos meus? Serenio teve um filho e mais nenhum depois desse, e Darvo j era quase rapaz. Imagino o que ela vai pensar de Ayla, ou o que Ayla achar dela? Talvez no estivesse de fato grvida. Talvez a Me ainda no tenha esquecido o que fiz e isso seja a Sua maneira de dizer que no mereo um filho junto do meu fogo. Mas Ela me devolveu Ayla. Zelandoni sempre me disse que Doni jamais recusaria o que eu pedisse a Ela, mas me avisou que tivesse cuidado com os meus pedidos: porque seriam atendidos. Foi por isso que me fez prometer no pedir por ela Me quando era ainda Zolena. Por que algum pediria uma coisa que no deseja? Jamais entendi essa gente que fala com o mundo dos espritos. Eles tm sempre uma restrio na lngua. Costumavam dizer que Thonolan era um favorito de Doni, tal a sua facilidade em fazer amigos. Mas diziam tambm que ele tivesse cuidado com os favores de Doni. Quando so excessivos, Ela cobra: no permite que a gente se afaste dela por muito tempo. Foi por isso que Thonolan morreu? Que a Grande Me Terra o levou? O que querem dizer exatamente quando afirmam que algum um "favorito" de Doni? No sei se Ela gosta especialmente de mim ou no. Mas agora sei que Zolena escolheu certo quando se decidiu pela zelandonia. Foi bom para mim tambm. O que fiz foi errado, mas nunca teria empreendido a viagem com Thonolan se ela no se tivesse tornado Zelandoni. E no teria encontrado Ayla. Talvez eu seja favorito dela, um pouco s, talvez, mas no vou tirar vantagem da generosidade de Doni para comigo. J pedi a Ela que nos leve em segurana para casa. No posso pedir-lhe que d a Ayla um filho do meu esprito. Agora ento que no posso mesmo. Mas fico pensando se Ayla jamais ter um. 6 ___________________________________________________________________________ Ayla e Jondalar deram as costas ao rio que vinham acompanhando, virando para oeste na sua direo geral sul, e se puseram a cortar campo aberto. Chegaram, assim, a um vale de outro grande curso d'gua que corria para leste, a fim de encontrar, mais abaixo, o rio que tinham deixado para trs. Era um vale largo e relvoso, que subia suavemente para o rio, de forte correnteza, que dividia ao meio a plancie aluvial juncada de pedras de vrios tamanhos, desde mataces at cascalho mido. A no ser por alguns tufos e uma ocasional moita florida, o curso do rio, de fundo rochoso, tinha pouca vegetao. O dilvio da primavera levara tudo. Poucos troncos, rvores inteiras despidas de folhas ou de casca, atravancavam o terreno, com um entranado de amieiras e arbustos de folhas cabeludas, cor de cinza, pelos cantos. Um pequeno rebanho de gamos gigantes, cuja galhada palmada e extravagante faria os grandes chifres o alce parecerem pequenos, pastava ao longo da beira de salgueiros amontoados no solo baixo e mido que confinava com a gua. Lobo estava cheio de vida e vinha saltando por baixo e em torno dos cavalos, principalmente de Racer. Huiin parecia capaz de ignorar a exuberncia dele, mas excitvel. Ayla achava que o cavalo corresponderia, se pudesse, s brincadeiras de Lobo, mas com Jondalar aguiar-lhe os movimentos aquilo s servia para perturb-lo. Jondalar se aborrecia, pois ficava obrigado a vigiar o cavalo com mais ateno. Sua irritao crescia, e esteve a ponto de pedir a Ayla para manter Lobo longe de Racer. Mas logo, para alivio seu, Lobo saiu correndo. Ao farejar os gamos, fora investigar. A primeira viso das longas pernas de um gamo gigante foi irresistvel. Lobo concluiu que aquele era um novo animal grande e de quatro pernas para brincar com ele. Mas quando o veado de que ele se aproximou baixou a cabea para rechaar o animal que investia em sua direo, o lobo parou. Os magnficos chifres do possante quadrpede tinham cerca de trs metros de comprimento cada um! O animal mordiscava a grama de folha larga aos seus ps, sem perder de vista o carnvoro, mas indiferente a ele, como se soubesse que pouco tinha a temer de um lobo solitrio.

Ayla, vendo a cena, sorriu. Olhe s, Jondalar. Lobo pensou que o megcero era outro cavalo para ele importunar. Jondalar sorriu tambm. Ele parece surpreso. Aqueles chifres so mais do que ele esperava. Cavalgaram lentamente para a gua como se, tacitamente, nenhum deles quisesse espantar os grandes veados. Ambos sentiam um certo respeito pelas enormes criaturas, eram mais altas que eles, mesmo a cavalo Com uma graa majestosa, o rebanho recuou, sem pressa, quando os dois e os cavalos se acercaram. No deram mostras de susto. Pareciam apenas cautelosos, e se afastaram, mordiscando folhas de salgueiro. So mais do que eu esperava tambm disse Ayla. Nunca tinha visto esses animais to de perto. Embora apenas um pouco maiores que o alce, os cervos gigante com seus chifres magnficos e elaborados, que se esgalham para cima e para os lados no alto da cabea, parecem gigantescos. Todo ano esses chifres fantsticos so trocados. O novo par que nasce para substituir o antigo maior e mais complexo que o outro, chegando a medir trs metros ou mais em alguns machos velhos numa nica estao. Mesmo quando sem chifre, no entanto, esses grandes exemplares da famlia dos cervdeos so maiores que os demais. O plo forte, os msculos desenvolvidos do lombo e do pescoo, capazes de suportar o peso da galhada monumental, contribuem para o seu aspecto temvel. Os cervos gigantes habitam nas a plancies. Os prodigiosos chifres seriam um estorvo na floresta, e mesmo no campo eles evitam a vegetao mais alta que arbustiva. Alguns desses animais morrem de inanio quando seus chifres se engancham de maneira inextricvel em galhos de rvores. Quando alcanaram o rio, Ayla e Jondalar pararam para estudar a rea e determinar o melhor stio para atravessarem. O rio era profundo e com correnteza, e grandes pedras imersas criavam cachoeiras. Examinaram as condies rio acima e rio abaixo, mas concluram que a natureza do curso d'gua parecia consistente naquela extenso toda. Finalmente, decidiram passar por um lugar relativamente livre de pedras. Desmontaram, os dois, amarraram as cestas que vinham na garupa, e guardaram as protees dos ps e os agasalhos que tinham usado no frio da manh. Jondalar tirou a camisa sem mangas que usava, e Ayla chegou a pensar em despir-se inteiramente para no ter, depois, de secar as roupas. Mas, ao experimentar a temperatura da gua com o p, desistiu. Estava acostumada gua fria, mas aquela correnteza era fria como a gua na noite anterior que pela manh ficara com uma fina camada de gelo na superfcie. Mesmo molhados, a tnica macia de pele de gamo e as perneiras dariam alguma proteo. Os dois cavalos se mostravam agitados, recuando da margem molhada com passo saltitante, relinchando e batendo com a cabea. Ayla ps o cabresto e rdea em Huiin para ajud-la na travessia. Depois, vendo a crescente aflio da gua, abraou-lhe o pescoo emaranhado e falou com ela na linguagem privada que inventara quando viviam juntas no vale. Criara essa lngua de ocasio inconscientemente, baseada nos sinais complexos, mas principalmente nas poucas palavras que eram parte da linguagem do Cl, a que acrescentara os sons arbitrrios e repetitivos especficos que ela e o filho costumavam usar e a que ela dera sentido. Inclura tambm sons de cavalo, que aprendera a conhecer e imitar, mais um ou outro rugido de leo e, at, alguns pios de pssaros. Jondalar se voltou para ouvir. Embora estivesse acostumado com aquilo, no tinha ideia do que ela dizia. Ayla tinha uma inacreditvel facilidade para a imitao dos sons emitidos pelos animais aprendera a lngua deles quando vivia sozinha, antes que ele a tivesse ensinado a falar outra vez , e achava que aquela linguagem tinha um sabor estranho, parecia coisa de outro mundo. Racer mexia com as patas e meneava a cabea, protestando com sons inarticulados. Jondalar falou com ele em voz tranquila, alisando-o e coando-o para acalm-lo. Ayla observava, notando como as mos maravilhosamente sensveis do homem exerciam um efeito instantneo no jovem

cavalo agitado. Agradava-lhe ver a intimidade que se criara entre eles. Ento seus pensamentos se voltaram por um momento para o efeito que aquelas mos tinham sobre ela mesma e corou. A ela Jondalar no acalmava. Os cavalos no eram os nicos animais agitados. Lobo sabia o que estava para acontecer e no via com prazer nadar na gua fria. Ganindo e correndo para l e para c na barranca, sentouse por fim, apontou o nariz para cima, e queixou-se num uivo lamentoso. Venha c, Lobo chamou Ayla, curvando-se para afag-lo. Voc est com um pouco de medo, no ? Ele vai nos causar problemas de novo, atravessando o rio? perguntou Jondalar, agastado ainda com o lobo por t-lo perturbado e a Racer no caminho. Para mim ele no problema. Est um pouco agitado, s isso. Como os cavalos disse Ayla. Por que os temores perfeitamente compreensveis de Lobo aborreciam Jondalar se ela era to compreensiva com os do seu cavalo? A gua estava fria, mas os cavalos eram bons nadadores, e uma vez dirigidos, no teriam dificuldade para alcanar a margem oposta. Mesmo com Lobo no havia motivo de preocupao. Ele agitava-se e gania na margem, avanando para a gua fria e recuando algumas vezes, para finalmente mergulhar. Com o nariz alto, entrou atrs dos cavalos, com sua carga de cestas e embrulhos. Uma vez do outro lado, fizeram uma pausa para trocar de roupa e enxugar os animais. Depois prosseguiram. Ayla se lembrava de outras travessias que fizera sozinha, depois de deixar o Cl, e dava graas pelos fortes cavalos. Passar de uma margem a outra de um rio no era tarefa fcil. Pelo menos, atravess-lo quando viajava a p implicava sempre molhar-se. Com os cavalos, porm, eles podiam cruzar rios pequenos com pouco mais que um respingo ou outro, e mesmo rios caudalosos eram muito menos difceis. Continuaram para sudoeste, o terreno mudava. As colinas das terras altas, que se iam convertendo em morros medida que se aproximavam das montanhas do lado do poente, eram cortadas pelos vales estreitos dos rios que tinham de atravessar. Jondalar achava que perdiam tanto tempo indo para cima e para baixo, pouco progrediam para a frente, mas os vales ofereciam bons terrenos para acampamento, ao abrigo dos ventos, e os rios forneciam gua numa terra em que ela era escassa. Detiveram-se no topo de uma elevao maior na rea central do plat que corria paralelo aos rios. Dali comandavam uma ampla vista em todas as direes. A no ser pela vaga forma cinzenta de montanhas para oeste, tudo era plano e desimpedido. A terra, rida, batida de vento, no podia ter sido mais diferente, as estepes, que se estendiam debaixo dos olhos dos dois cavaleiros numa monotonia de relva e campo ondulado, evocavam o mar, na sua regularidade sem feies. A analogia era at mais profunda. Por toda aquela uniformidade igual, a pradaria antiga, que o vento ondulava, era rica e variada e, como o mar, sustentava uma profuso de vida extica e variada. Criaturas estranhas, exibindo exageros de ornatos sociais biologicamente suntuosos, sob a forma de exuberantes chifres, galhadas, guedelhas, rufos e corcovas, dividiam as grandes estepes com outros animais de propores magnficas. Os gigantes peludos, mamutes e rinocerontes, resplendentes em seus casacos duplos de pele longos plos soltos por cima dos plos curtos e quentes , com grossas camadas de gordura como sustentao, exibiam extravagantes trombas e exagerados chifres plantados no nariz. Cervos gigantes, enfeitados com chifres imensos, pastavam lado a lado com auroques, os esplndidos antepassados selvagens dos rebanhos plcidos de gado domstico, quase to pesados quanto o bisonte, com to grandes chifres. Mesmo os animais pequenos mostravam um tamanho que era resultado da riqueza das estepes. Havia gerbos e cricetos gigantescos, e; quilos terrestres dos maiores que se possam encontrar. As vastas pastagens tambm alimentavam vrios outros animais, muitos dos quais de propores realmente notveis. Cavalos, asnos, onagros dividiam espao e forragem na plancie;

carneiros selvagens, camuras, e cabritos-monteses, no terreno mais elevado. Antlopes Saiga galopam pela pradaria. Florestas ciliares nos vales dos rios ou junto de lagos e as estepes e tundras ocasionalmente arborizadas hospedam cervos de todas as variedades, desde gamos cor de mel que tm pintas brancas no vero e cabritos-monteses at alces, cervos e renas ditas alces e caribus quando migram para outras terras. Lebres e coelhos, camundongos e ratoscalungas, marmotas, esquilos terrestres e lemingues abundam. H tambm sapos, rs, serpentes e lagartos em grande nmero. Pssaros de todas as formas e tamanhos, de grandes garas a minsculos caminheiros contribuem com suas vozes e cores para compor o quadro. At insetos tm, a, o seu papel. Os grandes rebanhos, que pastam, mordiscam folhas ou comem sementes, so mantidos a distncia e sob controle pelos que comem carne. Os carnvoros so mais adaptveis a diferentes espcies de meio ambiente e podem viver onde quer que suas presas vivam, e alcanam na tundra e na estepe propores surpreendentes, dada a qualidade e abundncia de alimentos disponveis. Gigantescos lees das cavernas, com o dobro do tamanho dos seus futuros descendentes do sul, caavam os filhotes e adultos at dos herbvoros de grande porte, embora um mamute lanudo em pleno apogeu tivesse pouco a temer. A escolha habitual dos grandes felinos eram os grandes felinos eram os bisontes, auroques e veados. J lobos e hienas imensas selecionavam suas vtimas entre animais menores. Dividiam essa populao numerosa com linces, leopardos e pequenos gatos selvagens. Monstruosos ursos das cavernas, essencialmente vegetarianos e caadores de ambies limitadas, tinham o dobro do tamanho dos ursos menores, castanhos ou negros, que tambm preferiam uma dieta onvora, que muitas vezes inclua capim, embora o urso branco dos litorais gelados subsistisse de animais marinhos. Carcajus cruis e fures bravos reivindicavam sua cota de animais pequenos, inclusive roedores, muito frequentes na estepe, e o mesmo faziam martas, fuinhas, lontras, doninhas e arminhos, de plo ruivo no vero e alvssimo no inverno. Algumas raposas tambm ficavam brancas ou desse cinza opulento conhecido por azul, para condizerem com a paisagem hibernal e caarem melhor. guias fulvas e douradas, falces, gavies, corvos e corujas arrebatavam presas de pequeno porte, confiantes ou azaradas, enquanto que abutres e milhares pretos se alimentavam das sobras abandonadas por outros predadores no solo. A grande diversidade de animais que habitavam as estepes antigas, com seu rico suprimento de recursos de toda ordem, s se poderia manter num um meio de qualidade assim excepcional. Mas se tratava de uma terra fria, agreste, exigente, cercada por barreiras de gelo altas como montanhas e de tristes oceanos de gua congelada. Parecia contraditrio que um habitat assim hostil fornecesse a abundncia necessria proliferao de tantos animais, mas, na verdade, aquele meio ambiente era o mais indicado. O clima frio e seco favorecia o crescimento de relva e inibia o aparecimento de rvores. rvores como o carvalho ou o espruce so essncias luxuriantes, mas precisam de tempo e umidade para o seu desenvolvimento. Matas podem alimentar e sustentar plantas e animais em grande variedade, mas rvores tm de sustentar a si mesmas e no encorajam a apario de animais grandes em maior nmero. Poucos animais alimentam-se de nozes ou fruto; outros, de folhas ou brotos, mas casca e madeira no so, em geral, comestveis, e se recuperam lentamente uma vez destrudos. A mesma energia e os mesmos nutrientes de solo empregados num volume igual de pastagem podem alimentar um nmero muito maior de animais, e a relva sempre se renova por si mesma. Uma floresta pode ser o exemplo perfeito de vida vegetal abundante e produtiva, mas foi a forragem que deu origem abundante vida animal, e foram os prados que a sustentaram. Ayla no se sentia bem, mas no sabia por qu. Nada de especfico, s um sentimento de inquietao difuso. Antes de comearem a descida de uma alta colina, tinham visto a concentrao de grandes nuvens negras nas montanhas para o lado oeste, assim como relmpagos, e ouvido distantes troves. O cu acima de suas cabeas era de um azul lmpido e claro, e o sol estava ainda alto, embora j tivesse passado o znite. Era improvvel que chovesse

nas proximidades, mas Ayla no gostava de trovoadas. Lembravam-lhe terremotos. Talvez seja porque minha lua vai comear num dia ou dois, pensou ela para espantar a ansiedade. Tenho de ficar com minhas tiras de couro mo e a l de muflo que Nezzie me deu. Ela me disse que era a melhor forrao para usar em viagem, e tinha razo. O sangue sai fcil, depois, com gua fria. Ayla nunca tinha visto onagros e, absorta como estava com os prprios pensamentos, ia distrada morro abaixo. Os animais que via ao longe pareciam cavalos. Mas quando se aproximaram comeou a notar as diferenas. Aqueles eram ligeiramente menores, tinham orelhas mais compridas, e as caudas no eram soltas, de muito plo, mas curtas e finas, feitas do mesmo plo do corpo, com um tufo mais escuro na ponta. Tanto cavalos quanto onagros tinham crinas eretas, mas as dos onagros eram mais irregulares. A pelagem dos animais daquele pequeno bando era castanho-claro, ligeiramente avermelhada, no dorso e nos flancos, e mais plida, quase branca, no ventre, pernas e boca, mas tinham uma lista escura ao longo da espinha, e outra nas espduas, e vrias listas do mesmo tom escuro nas pernas. Ayla comparou a cor deles com a dos cavalos. Embora o pardo de Huiin fosse mais claro que a usual, parecido com amarelo-ouro, muitos cavalos das estepes tinham cor neutra, castanhoacinzentado, e em geral se pareciam com a gua. J o castanho-escuro do potro era incomum para a sua raa. A crina farta de Huiin era cinza-escuro, e essa cor se estendia at o meio do lombo e a cauda, comprida e solta. As pernas eram escuras tambm, quase pretas, e acima do joelho via-se apenas uma vaga sugesto de listas. O potro era escuro demais para que se percebesse facilmente a faixa negra que lhe corria ao longo da espinha, mas crina, rabo e pernas acompanhavam o modelo tpico. Para algum que entendesse de cavalos, a conformao geral do cor-dos animais que tinham diante dos olhos era um tanto diversa tambm Mesmo assim, pareciam cavalos. Ayla notou que at Huiin mostrava ais interesse do que de hbito, quando encontravam animais pelo caminho O rebanho deixara de pastar e parecia observ-los. Lobo tambm se interessara e assumira a sua postura de espera, pronto para lanar-se atrs deles, mas Ayla mandou que ficasse. Ela queria observar os onagros. Um deles emitiu um som, e ela percebeu outra diferena. Aquilo no era um relincho, mas uma espcie de bramido, estridente. Racer levantou a cabea e relinchou em resposta, depois, cuidadoso, esticou o pescoo para cheirar estrume fresco. Parecia com excremento de cavalo e cheirava igual, percebeu, cavalgando lado a lado com Jondalar. Huiin tambm cheirou os excrementos, e como o odor ainda a alcanasse, Ayla pensou detectar outro elemento nele, devido, possivelmente, diversidade nas preferncias alimentares. So cavalos? No exatamente, Ayla. Os onagros esto para os cavalos como o alce para a rena ou o megcero. So onagros explicou Jondalar. Nunca encontrei bichos desse tipo. Parece que gostam desse tipo de lugar disse Jondalar, mostrando com a cabea as colinas rochosas e a esparsa vegetao da plancie rida, semidesrtica e alta por onde passavam. Os onagros no vm do cruzamento entre cavalos e burros, como pode parecer, mas so uma espcie distinta e vivel, com algumas caractersticas das outras duas, e bastante robusta. Podem subsistir numa dieta ainda mais rgida que a dos cavalos, comendo inclusive casca de rvore, folhas e razes. Quando se acercaram do rebanho, Ayla percebeu dois onagros jovens e no pde deixar de sorrir. Pareciam com Huiin quando pequena. Foi nesse momento que Lobo latiu para chamar-lhe a ateno. Muito bem, Lobo. Pode correr atrs dos... onagros disse. A palavra, com que no estava familiarizada, custou a sair. V! Alegrava-se com os progressos que a educao dele ia fazendo, mas Lobo ainda no gostava de ficar por muito tempo no mesmo lugar. Estava ainda muito cheio de entusiasmo e

curiosidade, como todo filhote. Lobo ladrou e saiu aos saltos na direo da manada. Assustados, os animais partiram num galope sustentado, que logo deixou o jovem aprendiz de caador para trs. Logo Ayla e Jondalar, que vinham a trote, o alcanaram. Aproximavam-se de um amplo vale. Embora os vales de rios que carreavam o aluvio de montanhas em lenta eroso ainda se atravessassem no caminho deles, o terreno descia gradualmente para o delta do Rio da Grande Me e para o Mar de Beran. Como viajavam para o sul, o vero era cada dia sensvel, e ventos quentes causados pela passagem de depresses atmosfrica pelo mar contribuam para o aumento da temperatura da estao e para as pertubaes meteorolgicas. Os dois viajantes j no usavam roupas, s as intimas. Nem mesmo quando se levantavam. Ayla achava o ar fresco da manh bem estimulante o melhor perodo do dia. Mas as tardes eram quentes, mais do que de costume, pensava ela, sonhando com um riacho de guas frias, em que pudesse banhar-se. Olhou o homem que cavalgava alguns passos sua frente. Estava nu da cintura para cima, usava apenas uma tanga. Tambm no tinha nada nas pernas. Os cabelos compridos, presos na nuca por uma correia, tinham fios mais claros, desbotados pelo sol, e eram escuros onde o suor os molhava. Podia ver, de tempos em tempos, seu rosto sem barba, a mandbula forte, o queixo bem definido. Ela ainda tinha um sentimento residual de que era bizarro ver um homem feito sem barba na cara. Ele lhe explicara uma vez que gostava de deixar a barba crescer no inverno, para esquentar o rosto, mas que sempre a tirava no vero, por ser mais fresco. Usava, para barbear-se toda manh, uma lmina especial bem fina, de slex que ele mesmo fazia, e que substitua sempre que preciso. Ayla tambm reduzira a indumentria a uma pea to sumria quanto a tanga de Jondalar. Ambas eram basicamente pedaos de couro macio passados entre as pernas e presos por uma corda passada na cintura. Jondalar usava uma tanga com a ponta de trs virada para dentro e a da frente solta, numa aba curta. A dela, igualmente presa cintura com uma corda, era mais comprida um pouco e as duas extremidades ficavam soltas e puxadas para os lados, de modo a carem como uma espcie de avental, na frente e atrs. Parecia uma minissaia aberta dos lados. Montar sentada no couro mole e poroso era mais confortvel. E a pele de gamo lanada sobre o cavalo suado tambm ajudava. Jondalar se aproveitara da colina elevada para verificar onde estavam. Sentia-se contente com os progressos feitos, e mais confiante na Jornada. Ayla viu que ele parecia mais despreocupado tambm. Em parte por ter aprendido como dominar o potro. Embora j o tivesse montado antes, e mais de uma vez viajar lhe dava uma compreenso melhor do carter de Racer, suas preferncias, e hbitos. Dava tambm ao cavalo a oportunidade de aprender os seus. Mesmo os msculos sabiam agora ajustar-se aos movimentos do animal, e ele se acomodava melhor, o que era bom para os dois. Mas Ayla queria crer que a maior facilidade de montar no era a nica explicao para a postura dele, mais calma e natural. Havia menos tenso nos movimentos dele, e ela sentia que a sua sinceridade diminura Sem poder ver-lhe a expresso, imaginava que as rugas da testa teriam desaparecido, e que talvez ele estivesse disposto a sorrir. Gostava muito quando ele sorria e se mostrava brincalho. Via a maneira pela qual seus msculos se mexiam por baixo da pele bronzeada para responder marcha de Racer com uma leve moo para cima e para baixo, e sentia nas faces um calor que tambm s a temperatura no explicava. E sorria consigo mesma. Era um grande prazer observ-lo. Para o ocidente, podiam ver ainda as montanhas erguendo-se, purpreas, no horizonte, com cumes de um branco cintilante que furavam as nuvens pesadas e escuras. Era raro verem picos nevados, e Jondalar estava encantado com o espetculo. O mais das vezes os topos das montanhas ficavam escondidos por nuvens de neblina que pareciam abrigos de arminho escondendo um segredo cintilante de que s permitiam vislumbrar aqui e ali alguma coisa, o que tornava o mistrio ainda mais desejvel.

Ele tambm sentia calor e desejaria que estivessem mais perto daqueles picos nevados, pelo menos to perto quanto as habitaes dos Xaramudi. Mas quando viu o brilho de gua no vale embaixo e olhou o cu para conferir a posio do sol, decidiu acampar, embora fosse mais cedo que de costume. Viajavam num bom ritmo, mais rpido do que ele tinha previsto, e no sabia quanto tempo levariam para chegar a outra fonte de gua. A encosta exibia uma rica vegetao rasteira, com gramneas como o capim estipa, festucas e ervas misturadas a variedades de capins anuais de crescimento rpido. O subsolo frtil, de loess, servia de suporte a uma frtil terra preta, rica em restos de vegetais em decomposio, o que ensejava, at, o aparecimento de rvores. Essas, a no ser um pinheiro mirrado e ocasional lutando pela gua do subsolo, eram incomuns para a estepe naquela rea. Uma floresta em que se misturavam btulas e larios, e conferas que perdiam todas as folhas no inverno, marchava morro abaixo com os dois, com amieiros e chores completando os claros, embaixo. No sop da elevao, onde o solo se aplainava a alguma distncia da corrente gorgolejante, Ayla ficou surpresa de ver um ou outro carvalho-ano, algumas faias, e poucas tlias nos lugares mais abertos. No via tantas essncias de folha larga desde que deixara a caverna do Cl de Brun, na ponta bem irrigada da pennsula que se enfiava no Mar de Beran, ao sul. O riacho abria caminho, serpenteando, no fundo do vale, mas uma das suas margens passava rente a alguns salgueiros altos e finos, que eram uma extenso da encosta mais densamente arborizada do outro lado. Ayla e Jondalar gostavam de atravessar os rios que encontravam pelo caminho antes de acampar. Assim, no ficavam molhados logo que encetavam a viagem, de manh. Decidiram acampar junto dos salgueiros-chores. Cavalgaram por algum tempo ao longo do rio e a favor da corrente, procura de um lugar favorvel travessia. Encontraram um stio largo, pedregoso, vadevel, e voltaram. Enquanto armavam a barraca, Jondalar se viu absorto na contemplao de Ayla, do seu corpo quente e moreno. Pensava na sorte que tinha. No s ela era bonita sua graa elstica, sua fora, a segurana dos seus movimentos, tudo lhe agradava , como era tambm uma boa companheira de viagem, contribuindo em p de igualdade com ele para o bem-estar comum. Embora se sentisse responsvel pela segurana da mulher e quisesse proteg-la, era reconfortante saber que podia tambm contar com Ayla. De certo modo, viajar com ela era como viajar com o irmo, Thonolan. Sentia-se responsvel por ele, antes. Era da sua natureza preocupar-se com aqueles a quem queria bem. Mas s at certo ponto. Quando Ayla levantou os braos para sacudir as cobertas, ele viu que a pele dela era mais clara na parte de baixo dos seios arredondados e quis comparar sua cor com a dos braos. No se deu conta que tinha o olhar fixo, mas sentiu isso quando ela o encarou. E quando seus olhares cruzaram, Ayla sorriu para ele. De sbito sentiu que tinha de fazer mais que comparar tons de pele Agradava-lhe saber que se quisesse partilhar Prazeres com ela naquele momento ela estaria de acordo. Havia conforto nisso tambm. O sentimento era forte, mas a urgncia no to premente, e s vezes esperar um pouco acrescenta alguma coisa realizao. Podia pensar apenas, antegozando momento que havia de vir. Jondalar correspondeu ao sorriso dela. Aps se instalarem, Ayla quis explorar o vale. No era comum que encontrassem uma rea assim to densamente arborizada no meio da estepe, e ela estava curiosa. No via vegetao igual fazia anos. Jondalar queria explorar tambm. Depois da experincia deles com o urso no acampamento anterior, do bosque, gostaria de examinar o solo e ver se havia pegadas ou outros indcios da presena de animais indesejveis por perto. Com Ayla armada de funda e cesta para recolher plan tas, com seu prprio arco e duas lanas, Jondalar se encaminhou para os chores. Os cavalos ficaram na clareira, pastando, mas Lobo quis acompanh-los. As florestas eram coisa nova para ele, cheias de odores fascinantes. Longe da gua, os chores cederam lugar a amieiros. Em seguida, btulas combinadas com larios se amiudaram. Surgiram ainda pinheiros de bom tamanho. Ayla apanhou avidamente

algumas pinhas, quando viu que se tratava da espcie que d pinhes grandes e deliciosos, altamente comestveis. Mais inusitadas para ela eram, porm, as rvores de folhas largas. Em uma rea ao p do aclive que levava ao vasto descampado acima havia uma fileira de faias. Ayla as examinou atentamente, comparando-as com a memria que tinha de rvores do mesmo tipo que cresciam junto da caverna onde morara quando criana. A casca era lisa e acinzentada; e as folhas, de lmina oval, estreitando em ponta no pice. Os bordos eram fortemente serreados, e a face inferior, branca e sedosa. As nozes, pequenas e marrons, fechadas na sua casca seca, no estavam ainda maduras, mas as bolotas e cascas que juncavam o cho e datavam da ltima estao mostravam que a messe fora abundante. Ela se lembrava de que era difcil abrir os invlucros. As folhas no eram to largas quanto as de que se lembrava, mas tinham, mesmo assim, tamanho respeitvel. Notou, ento, as estranhas plantas que cresciam debaixo das rvores e se ajoelho-se para v-las de perto. Voc vai apanhar essas a? perguntou Jondalar. Parecem mortas. Nem tm mais folhas. No esto mortas. assim que elas crescem. Veja como esto frescas disse Ayla, quebrando a ponta superior de um dos talos, lisos e despidos, com pequeninos galhos em toda a sua extenso. A planta era avermelhada e sem brilho, inclusive nos botes. Nada havia nela de verde. Elas nascem da raiz de outras plantas disse Ayla , como as que Iza costumava pr nos meus olhos quando eu chorava, s que as outras eram brancas e um tanto lustrosas. Havia gente que tinha medo delas, pois tinham a cor da pele de defunto. Eram at chamadas... refletiu por um momento... de alguma coisa como planta de defunto ou planta de cadver. Alguma coisa assim disse ela. Ficou fitando o espao enquanto se lembrava. Iza pensava que meus olhos eram fracos porque lacrimejavam, e isso a aborrecia. Ayla sorriu com a memria do fato. Ela apanhava uma dessas plantas brancas e espremia o suco do talo diretamente nos meus olhos. Se, por exemplo, eles ardiam por ter chorado muito, o remdio sempre os aliviava. Ayla se calou por alguns minutos, depois acrescentou, abanando a cabea de leve: No estou segura de que estas plantas sejam mesmo boas para os olhos. Iza as usava para pequenos cortes e machucados. Para alguns tumores, tambm. Como se chamam? Acho que se chamam... Qual o nome desta rvore, Jondalar? No sei com certeza. No acredito que cresam perto de onde nasci. Mas o nome dela em Xaramudi "faia". Ento, poderiam ser chamadas "gotas de faia" disse ela, pondo-se de p e esfregando as mos uma na outra para livr-las do p. Repentinamente, Lobo estacou, de focinho apontado para a mata espessa. Jondalar lembrouse de que ele assumira essa mesma postura no episdio do urso, e estendeu a mo para pegar uma lana. Encaixou-a no sulco do seu arremessador, uma pea de madeira mais curta do que ela, que era mantida na horizontal com a mo direita. Ajustou o oco da extremidade mais grossa da lana no entalhe que havia na parte posterior do lanador. Depois, ps os dedos nas duas alas da frente da arma, um pouco aqum do meio da lana, para mant-la no lugar enquanto deitada na superfcie do lanador. Tudo isso foi feito bem rpido e sem esforo, e ele ficou com os joelhos ligeiramente flexionados, pronto para o arremesso. Ayla tambm tinha suas pedras mo e estava preparada para usar a funda. Lamentava agora no ter trazido tambm seu prprio atirador de lanas. Abrindo caminho atravs da rala vegetao rasteira, Lobo correu para uma rvore. Houve uma comoo no p da faia e um pequeno animal correu tronco acima. Apoiado nas patas traseiras, como se pretendesse subir atrs dele, Lobo latia com vigor. Agora a comoo era na copa da rvore. Olhando para cima, viram a pelagem negra e brilhante e as longas formas sinuosas de uma marta das faias, que caava o esquilo. O pobre, que

julgava ter escapado subindo na rvore, protestava aos gritos. Lobo no era, ento, o nico a julg-lo digno de interesse. O grande animal, parecido com a doninha, com meio metro de comprimento e uma cauda peluda que lhe acrescentava cerca de trinta centmetros s suas dimenses, tinha, porm, maiores chances de sucesso. Passando de galho em galho, na rama da rvore, era to gil e leve como a presa que caava. Acho que o esquilo no tem como se livrar dessa situao disse Jondalar, vendo o desenrolar do drama. Talvez ainda escape disse Ayla. Duvido muito. No apostaria nada nele. O esquilo fazia um barulho infernal. Os gritos roucos e excitados de um gaio aumentavam a confuso. E logo uma sombria estridente dos salgueiros lhe fez coro. Lobo no se continha, precisava entrar na refrega. Lanando a cabea para trs, soltou um longo uivo. O pequeno esquilo iou-se at a extremidade de um galho. Ento, para surpresa dos que o observavam, saltou no ar. Abrindo bem as pernas, esticou a larga aba de pele dos flancos do corpo, juntou as patinhas dianteiras e traseiras e desceu pairando no ar. Ayla prendeu a respirao ao v-lo desviar-se de galhos e rvores. A cauda felpuda funcionava como leme, e, mudando sua posio e a das pernas, o que alterava a tenso sobre a membrana com a qual planava, o esquilo conseguia manobrar de modo a no bater em nada e descia numa larga curva macia. Tinha por alvo uma rvore a alguma distncia e ao chegar perto dela, deu uma cambalhota, aterrissou no tronco e grinpou por ele a grande velocidade. Quando alcanou uns galhos altos, deu meia-volta, e desceu, de cabea para a frente, ancorando-se na casca com as unhas das patas traseiras. Parou, olhou em volta, depois enfiou-se num oco da rvore. O salto espetacular e a queda livre livraram-no da captura, embora nem sempre aquele processo surpreendente tivesse xito. Lobo permanecia apoiado com as patas dianteiras contra a rvore e procurava o esquilo que lhe escapara com tamanha habilidade. Deixou-se cair no cho, ps-se a farejar a vegetao rasteira, e logo saiu em perseguio de outra coisa. Jondalar! Eu no sabia que os esquilos voavam disse Ayla com um sorriso maravilhado. Eu poderia ter ganhado uma aposta com voc, pois j ouvira falar disso. Mas nunca tinha visto o prodgio. No acreditava que fosse possvel. As pessoas sempre falam de esquilos voando noite, mas para mim pensei que estivessem tomando morcegos por esquilos. Mas esse bicho ai no era, certamente, um morcego. E com um sorriso enviesado. Agora vou ser um dos contadores de histrias em que ningum acredita. Ainda bem que foi s um esquilo disse Ayla, com um calafrio percorrendo-lhe o corpo. Olhando para cima, viu que uma nuvem escondia o sol. Sentiu um arrepio nas costas a despeito de no estar fazendo realmente frio. Lobo saiu correndo atrs do qu? Sentindo-se um tolo por reagir to vivamente a uma ameaa apenas imaginria, Jondalar relaxou um pouco a presso no arremessador de lanas que empunhava, mas no o soltou de todo. Podia ser um urso disse ele. Principalmente com toda essa mata a. E comum haver arvores nas cercanias de nos, mas no via arvores assim to grandes desde que deixei o Cl. No lhe parece estranha tamanha concentrao? Sim, no me parece comum. Este lugar me lembra a terra dos Xaramuidi, mas isso fica mais para o sul e para alm daquelas montanhas que vemos no rumo oeste, e junto do Donau, o Rio da Grande Me. De sbito Ayla estacou onde estava. Dando uma cotovelada em Jondalar, apontou em silncio. Ele no viu logo o que chamara a ateno dela, mas percebeu, depois, o ligeiro movimento de uma pelagem vermelha como a da raposa, e viu as pontas em tridente dos chifres de um veado. A agitao que Lobo fizera, e seu cheiro, tinham-no paralisado. Ficou escondido no

mato, e imvel, a ver se havia motivo para temer um ataque do predador. Quando ele se fora, trotando, o veado avanara, com cautela. Jondalar tinha ainda a arma na mo. Ergueu-a bem devagar, mirou, e acertou a lana na garganta do animal. O perigo que ele temera surgiu de uma direo inesperada. A lana atingiu-o em cheio. Ele deu ainda alguns passos incertos, tentando fugir, mas tombou por terra. A fuga do esquilo e a viso da desastrada marta foram logo esquecidas. Jondalar atravessou o pequeno espao que o separava do veado, com Ayla o acompanhando. Ela virou o rosto quando ele cortou a garganta do animal para acabar com ele. Depois se ps de p. Que teu esprito, Veado-Mateiro, retorne Grande Me Terra e Lhe d graas por nos ter dado um da tua espcie a comer disse, com simplicidade. Ayla, a seu lado, aquiesceu de cabea. Depois, foi ajud-lo a esfolar e decepar a caa do jantar. 7 ___________________________________________________________________________ E uma pena deixar a pele. D um couro to macio disse Ayla, depois de guardar o ltimo pedao de carne na sua bolsa de pele de bfalo. E voc viu que beleza a pele daquela marta? Mas no temos tempo para curtir couro nem podemos levar muito mais conosco do que j temos disse Jondalar. Ele estava ocupado em armar a trpode na qual a bolsa com a carne ficaria suspensa. Eu sei. Mesmo assim, uma pena. A carne foi iada e ficou em segurana. Depois Ayla se dirigiu fogueira, pensando na comida que estava preparando, embora no se visse nada. A pea do veado, temperada com ervas, assava num forno enterrado, com cogumelos, folhas novas de samambaia em forma de bculo, e razes de tbuas que tinha colhido, tudo envolto em folhas de unha-de-cavalo. Ela ps mais pedras aquecidas em cima da camada de terra com que cobrira o buraco. Levaria tempo para assar, e ela se alegrava de que, tivessem conseguido carne fresca to cedo. Assim, podia prepar-la daquela forma, mtodo de sua preferncia, pois a comida ficava saborosa; e tenra. Faz calor, e o ar est pesado e mido. Acho que vou at o rio para me refrescar um pouco. Aproveitarei para lavar o cabelo. Vi umas razes na mata que funcionam como sabo. Voc vem nadar? Sim, mas s se voc me arranjar bastante dessas razes de sabo disse Jondalar, com os olhos azuis apertados por um sorriso. Mostrava-lhe uns fios de cabelo louro sujo que lhe tinham cado na testa. Caminharam lado a lado pela margem larga e arenosa do rio, seguidos de Lobo, que entrava e saa do mato, a explorar novos odores. Depois passou-lhes a frente e desapareceu numa curva. Jondalar notou as marcas que os cascos dos cavalos e as patas de Lobo tinham deixado quando da primeira visita. Fico pensando que concluses tiraria uma pessoa dessas pegada disse, rindo. O que pensaria voc? Se as marcas de Lobo estivessem ntidas, eu diria que um lobo estava seguindo dois cavalos, mas em alguns lugares bvio que as pegadas dos cavalos se sobrepem s do lobo, de modo que ele no podia vir-lhes no encalo. Ia emparelhado com eles. Isso confundiria um rastreador, Ayla. Mesmo se as pegadas de Lobo estivessem bem ntidas disse Ayla , eu me perguntaria por que um lobo estaria seguindo dois cavalos. As marcas indicam que so dois cavalos novos e fortes, mas veja como as impresses so fundas, veja a posio dos cascos. V-se que eles carregavam peso. Isso tambm confundiria um rastreador.

Oh, l esto elas disse Ayla, apontando para as plantas, altas e um tanto desgrenhadas, que vinha procurando. Tinham flores rosa plido e folhas mucronadas. Com a vara de cavar, logo soltou algumas razes que tirou da terra. A caminho da barraca, procurou uma pedra achatada e outra redonda para esmagar a raiz saponcea e libertar a saponina, que, na gua, produziria uma espuma leve e abundante. Numa de suas curvas, o rio havia formado, no muito longe do acampamento, uma piscina natural com gua fresca e agradvel. Depois de se lavarem, exploraram um pouco o rio, de leito rochoso, nadando ou caminhando dentro d'gua, rio acima, at serem obrigados a voltar. Uma pequena cachoeira espumejante e diversas corredeiras impediam o progresso rio acima. E nesse ponto paredes do vale se estreitavam e ficavam mais ngremes. Avia se lembrou do riacho do seu prprio vale, com uma queda- dgua semelhante quela. J as elevaes do resto da rea traziam-lhe memria os contrafortes da montanha junto da caverna em que fora criada. Por l tambm havia uma cascatinha menor, tranquila e musgosa, que a conduzira a uma gruta pequena. Ela passara a consider-la propriedade sua e, mais de uma vez, lhe oferecera refgio. Deixaram que a correnteza os levasse, jogando gua um no outro, e rindo todo o tempo. Ayla adorava o som do riso de Jondalar. Ele sorria muito, mas procurava manter sempre uma postura sria e composta. Mas quando o fazia, sua risada era to vigorosa, calorosa e exuberante que causava surpresa. Quando saram da gua e se secaram ainda fazia calor. A nuvem escura que Ayla vira antes desaparecera do cu acima das cabeas deles, mas o sol baixava em direo a uma escura massa acumulada para oeste e cujo movimento laborioso e pesado era posto em relevo por outra camada esfiapada e leve, que corria celeremente debaixo dela na direo oposta. Assim que a bola de fogo se escondesse por trs das nuvens escuras em camadas por cima da cadeia de montanhas do horizonte, esfriaria depressa. Ayla procurou pelos cavalos e os viu numa campina aberta no alto do aclive, a alguma distncia do acampamento, mas ao alcance de um assovio. Lobo no estava em lugar nenhum. Explorando ainda rio abaixo, pensou ela. Ayla tirou o pente de marfim de dentes compridos e uma escova feita das cerdas duras do mamute, que Deegie lhe dera, depois retirou a pele de dormir da tenda e estendeu-a do lado de fora, para sentar-se nela enquanto se penteava. Jondalar sentou-se ao lado dela e comeou a pentear os prprios cabelos embaraados com um pente de trs dentes, o que no era fcil. Deixe que eu faa isso, Jondalar disse ela, ajoelhando-se por trs dele. Soltou os fios longos da sua cabeleira loura e lisa, um pouco mais clara que a sua, admirando-lhe a cor. Quando mais jovem, seu cabelo fora quase branco, mas ficara aos poucos mais escuro e parecido com o plo de Huiin, com seus brilhos de cinza e de ouro. Jondalar fechou os olhos enquanto Ayla o penteava, mas ciente da quente presena dela junto do seu corpo. A pele nua de Ayla roava contra a sua de vez em quando, e assim que ela deu o servio por terminado, ele sentia um calor que no provinha apenas do sol. Agora a minha vez de pente-la disse, pondo-se de p para Postar-se atrs dela. Ayla pensou em recusar-se. No era preciso. Ele no tinha de faz-lo s porque ela o penteara. Mas quando Jondalar lhe ergueu do pescoo a pesada trana e a deixou correr entre seus dedos, Ayla aquiesceu. Os cabelos dela tinham uma tendncia a enrolar-se em caracis e empacavam com facilidade, mas ele tinha cuidado, soltando cada n sem puxar muito. Depois escovou-lhe os cabelos at ficarem macios e quase secos. Ela tambm fechou os olhos, sentindo um deleite estranho que lhe dava arrepios. Iza costumava pente-la quando ela era pequena, desembaraando o emaranhado com um bastozinho comprido, liso, e pontudo, mas nenhum homem jamais o fizera. O fato de que Jondalar a penteasse fez com que se sentisse mimada e querida. E ele descobriu que gostava de fazer aquilo, de pentear e escovar os cabelos de Ayla. Aquele tom de ouro velho era como trigo maduro, mas com realces quase brancos, que o sol desbotara. Era uma bela cabeleira, to farta e macia que toc-la lhe dava um prazer sensual. Queria mais. E

quando, por fim, acabou, e ps o pente no cho, tomou nas mos as tranas, ainda ligeiramente midas, e afastando-as para os lados, comeou a beijar os ombros de Ayla e a nuca. Ela continuou de olhos fechados, sentindo o formigamento provocado pelo hlito quente de Jondalar e pelos seus lbios quando lhe tocaram o pescoo. Ele lhe mordeu a nuca de leve, acariciou-lhe os braos, depois deu a volta para segurar os dois seios, sopesando-os um pouco para sentir seu peso gostoso e substancial e os firmes bicos duros na palma da mo. Quando se debruou para beijar-lhe tambm a garganta, Ayla levantou a cabea e se voltou um pouco. Sentiu ento o membro de Jondalar rijo e quente contra as suas costas. Virou-se, ento, de todo, e segurou-o nas mos, gozando a maciez da pele que o cobria. Pondo ento uma das mos adiante da outra, ficou a mov-las firmemente para cima e para baixo. Jondalar se viu tomado por um mundo de sensaes, que se intensificaram alm de qualquer medida quando sentiu a quentura molhada da boca de Ayla, que o engolia. Com um suspiro explosivo, ele cerrou os olhos, deixando que as sensaes corressem pelo seu corpo. Depois os entreabriu para observar, e no pde resistir tentao de alisar os belos cabelos que lhe cobriam o regao. Quando ela introduziu todo o pnis na boca, Jondalar achou que no conseguiria conter-se mais e teria de render-se num momento. Mas queria esperar, queria o requintado prazer que lhe dava dar Prazer a ela. Adorava faz-lo, adorava saber que era capaz disso. Estava quase disposto a desistir do seu prprio Prazer para dar Prazer a ela. Quase. Sem saber muito bem como aquilo acontecera, Ayla se viu deitada de costas sobre a pele em que dormiam, com Jondalar estirado ao seu lado. Ele a beijou. Ela abriu a boca um pouco, o bastante para permitir a penetrao da lngua dele, e lanou os braos em torno do pescoo dele. Gostava da sensao dos seus lbios colados firmes nos dela, com a lngua a lhe explorar delicadamente a boca. Ento, Jondalar se afastou um pouco e a encarou. Sabe o quanto a amo? Ayla sabia que aquilo era verdade. Estava estampado nos olhos incrivelmente azuis do olhar acariciante dele, que, mesmo de longe, lhe davam arrepios. Eles exprimiam a emoo que com tanto afinco Jondalar procurava manter sob controle. Sei o quanto eu o amo respondeu. Ainda no acredito que voc esteja aqui comigo e no na Reunio de Vero, como companheira de Ranec. A esse pensamento... quase a perdera para o cativante escultor de le morena, que to bem trabalhava o marfim... apertou-a contra o peito com arrebatamento. Ayla tambm o apertou com fora, contente que seu longo inverno de mal-entendidos chegara ao fim. Amara Ranec, sim ele era um homem bom e teria sido um bom companheiro , mas no era nenhum Jondalar. Seu amor por esse homem alto que a tinha nos braos agora era algo que seria incapaz de explicar. Com o temor de perd-la aliviado, e sentindo o corpo quente de Ayla a seu lado, foi invadido por um desejo to forte quanto o sentimento anterior. E logo a devorava de beijos, no pescoo, nos braos, nos seios, como se nunca pudesse saciar-se dela. Depois parou e respirou fundo. Queria que aquilo durasse, e queria usar toda a sua competncia para dar-lhe o melhor possvel e era capaz disso. Aprendera com algum que sabia, e com mais amor do que a mulher devera ter sentido. Jondalar desejara agradar, e mais do que aprender. Aprendera to bem que no seio do seu povo corria uma pilhria a seu respeito: dizia-se que era perito em dois ofcios: era tambm um excelente fabricante de ferramentas de slex. Jondalar contemplou Ayla, embevecido com o ritmo da sua respirao, adorando a viso dela, feliz com o simples fato da existncia dela. Sua sombra a cobria, protegendo-a do calor do sol. Ayla abriu os olhos e viu o cu. O sol por trs dele brilhava atravs dos cabelos louros que lhe punham uma aurola em torno da cabea. Ayla o desejava, estava pronta para ele, mas quando Jondalar sorriu e se curvou para beijar-lhe o umbigo, ela fechou os olhos outra vez e se

entregou, sabendo o que ele desejava e os Prazeres que era capaz de faz-la sentir. Ele acariciou-lhe os seios, depois correu as mos pelo seu corpo, at a cintura e a opulenta curva das cadeiras, descendo em seguida para a coxa. Ayla se arrepiou a esse toque. Ele foi com a mo parte interna da coxa, apalpando a maciez especial ali plantada, e alisando os anis de pelo dourado da sua testa. Acariciou-lhe, depois, o ventre e beijou-lhe o umbigo outra vez, antes de voltar aos seios e chupar-lhe os dois mamilos. As mos dele pareciam um fogo brando, quente e maravilhoso, que a deixava arder de excitao. Ele a afagou toda de novo, e a sua pele se lembrava de todos os lugares que ele tocara. Ele a beijou na boca e, ento, bem devagar, beijou-a nas plpebras e as mas do rosto, no queixo e na curva da mandbula, depois beijou-lhe a orelha. Acariciou-lhe os seios de novo e depois segurou-os bem junto um do outro, deleitando-se com o suave volume deles, com o delicado sal da pele dela, com a sensao que essa pele lhe dava. E seu prprio desejo crescia. Lambeu um mamilo, depois o outro. Ayla sentia a pulsao crescer quando ele os sugava. Ele explorava cada bico de seio com a lngua, empurrando-o para dentro, puxando-o, mordiscando de leve, depois pegava o outro com a mo e fazia a mesma coisa. Ayla se apertava contra ele, entregando-se s sensaes que lhe percorriam o corpo e concentravam-se naquela sede do prazer profunda que sentia. Com a lngua quente, Jondalar encontrou mais uma vez o umbigo, e como se um vento leve soprasse na sua pele ele roou a barriga em volta e desceu para a macia l encaracolada do pbis, depois, por um rpido momento, tocou-lhe a fenda ardente e o ponto mximo do seu Prazer. Ayla ergueu os quadris e gritou. Ele se aninhou entre as suas pernas e abriu-a com as mos para ver sua quente rosa, com suas ptalas e refolhas. Mergulhou nela com a boca para prov-la conhecia aquele sabor e gostava dele , depois no esperou mais e cedeu ao desejo de explor-la fundo. Com a lngua encontrou as dobras que lhe eram familiares, enfiou-a na fonte, e alaria por fim, o boto pequeno e firme. Enquanto o mordia, lambia, e chupava, ela gritava vrias vezes, respirando cada vez mais depressa, com a sensao num crescendo. Todo sentimento se voltara para dentro. E no havia sol, nem vento, s a intensidade cada vez mais aguda dos sentidos. Ele sabia que o clmax se aproximava, e embora s a custo se contivesse, afrouxou a presso e recuou, esperando retirar-se em tempo. Mas Ayla o puxou, incapaz de suportar mais tempo aquela espera. Jondalar podia ouvir os gemidos de gozo que ela dava na antecipao da plenitude. De sbito, chegou, as ondas poderosas invadiram-na e sacudiram e com um grito convulsivo a engolfaram. Ela rebentou num espasmo de supremo alvio e com ele veio o indescritvel desejo de ter o membro; Jondalar dentro dela. Ento estendeu as mos para pux-lo. Ele sentiu o esguicho e a umidade, sentiu a urgncia em que ela estava e, dirigindo o membro com a mo enterrou-a no poo profundo e acolhedor. Ela o sentiu enfiar-se no seu ventre e soergueu-se um pouco para receb-lo melhor. As dobras quentes dela o envolveram, e Jondalar a penetrou at o fundo, sem temor de que as dimenses do seu membro fossem mais do que Ayla poderia receber. Retraiu-se, sentindo o requintado prazer do movimento, e, com completo abandono, penetrou-a de novo, profundamente, ao mesmo tempo em que ela erguia a coxa contra o corpo dele. Por pouco no gozou. Mas a intensidade da sensao decresceu, ele pde retirar-se uma vez mais, e enfiar-se outra vez, e outras mais. E a cada investida a sensao aumentava. Pulsando ao ritmo dos movimentos dele, Ayla o sentia inteiro, saindo, entrando. E estava cega para qualquer outra sensao. Ouvia a respirao dele, e a sua, e os seus gritos misturados. Ento, ele proferiu o nome dela, ela ergueu o corpo para encontrar o dele, numa grande ruptura extravasante sentiram um orgasmo comparvel ao sol faiscante ao despejar seus ltimos raios sobre o vale, e tombar exausto atrs das nuvens escuras, debruadas de ouro brunido. Depois de mais algumas derradeiras investidas, ele se aquietou, sentindo as formas

harmoniosas de Ayla debaixo do corpo. Ela gostava muito desse momento com ele, de sentir o peso dele. Que no achava nunca demasiado. Era apenas uma presso agradvel e uma proximidade que lhe aquecia o sangue enquanto descansavam. De sbito, uma lngua quente lambeu seu rosto e um nariz frio se ps a explorar a intimidade deles. V embora, Lobo! disse, expulsando o animal. Saia j daqui! Saia, Lobo! disse Jondalar com aspereza, juntando seu comando ao de Ayla, e empurrando o focinho gelado. Mas o encanto fora rompido Saindo de cima dela e rolando para um lado, ele se sentia um tanto contrariado. Mas se sentia to bem que no podia zangar-se. Erguendo-se em um dos cotovelos, Jondalar ficou olhando o animal, que recuara alguns passos e estava sentado a observ-los, arfando, de lngua de fora. Podia jurar que Lobo sorria, e sorriu, por sua vez, para a mulher amada. Voc tem deixado que ele fique. Acha que ser capaz de ensin-lo a ir embora quando voc quiser? Vou tentar. D muito trabalho ter Lobo em volta da gente disse Jondalar. Sim, custa algum esforo, principalmente por ser ele to jovem. Os cavalos tambm do trabalho, mas vale a pena. Eu gosto da companhia deles. So amigos muito especiais. Pelo menos, pensou o homem, os cavalos do algo em troca. Huiin e Racer os levavam s costas, e tambm a bagagem. Por causa deles, a Jornada no levaria tanto tempo. Mas, a no ser levantando alguma caa ou fazendo voar alguma ave, Lobo no contribua com grande coisa. Jondalar decidiu, porm, guardar esses pensamentos para si. Com o sol escondido agora por trs das nuvens negras e agitadas, que desmaiavam a olhos vistos, tornando-se lvidas, com um ligeiro toque de prpura, como se o movimento as tivesse contundido, esfriou rapidamente no vale umbroso. Ayla se ergueu e mergulhou no rio outra vez. Jondalar a acompanhou. Muito tempo atrs, quando menina, Iza, a curandeira do Cl, lhe ensinara os rituais de purificao da feminilidade, embora duvidasse que sua afilhada, estranha e... ela mesma o admitia... feia, viesse um dia a ter necessidade deles. No entanto, por obrigao, devia explicar-lhe, entre outras coisas, como fazer depois de ter estado com um homem. Salientou que, sempre que possvel, a purificao pela gua era muito importante para o totem da mulher. Lavar-se, por mais fria que fosse a gua, era um ritual de que Ayla jamais se esquecia. Os dois se enxugaram e se vestiram, puseram as peles de dormir de volta no interior da barraca, e reanimaram o fogo. Ayla removeu a terra e as pedras de cima do forno enterrado e, com pinas de madeira, tirou de l a comida. Depois, e enquanto Jondalar arrumava de novo sua bagagem, ela fez preparativos para facilitar a partida, neles incluindo os que diziam respeito a sua refeio matinal de alguma coisa da vspera, comida fria, e o ch quente de ervas. Ela fazia ch com frequncia, procurando variar os ingredientes, tendo em vista o gosto e a necessidade. Os cavalos retornaram quando os ltimos raios de sol coloriram o cu. Eles comiam durante parte da noite, uma vez que viajavam tanto de dia e precisavam de grandes quantidades do spero capim da estepe para aguentar-se. Mas a relva do prado fora especialmente substanciosa e verde, e eles gostavam de ficar junto do fogo noite. Enquanto esperava que as pedras esquentassem, Ayla contemplava o vale luz derradeira do crepsculo, acrescentando s suas observaes os conhecimentos adquiridos durante o dia: as encostas escarpadas que desciam abruptas para o vale aberto, com seu riacho serpenteando pelo meio. Era um vale frtil, que lhe lembrava sua infncia com o Cl, mas no gostava do lugar. Alguma coisa a deixava inquieta, e essa impresso, se acentuou com a chegada da noite. Sentia-se um pouco indigesta, e tinha dores nas costas. Atribua sua inquietao aos ligeiros desconfortos que sentia quando o seu perodo lunar se aproximava. Gostaria de andar um pouco, o que em geral ajudava, mas j estava muito escuro. Ficou escutando o vento que suspirava e gemia e fazia oscilar os salgueiros esguios, recortados em silhueta contra as nuvens de prata. A lua cheia tinha um halo perfeitamente ntido

e ora se escondia, ora iluminava brilhantemente o cu, de textura macia. Ayla resolveu que um pouco de ch de casca de salgueiro a aliviaria e logo se levantou para arranjar alguma. Enquanto se ocupava com isso, decidiu tambm que apanharia algumas varas flexveis de salgueiro, que so como o junco. Quando o ch ficou pronto e Jondalar se reuniu a ela, a noite esfriara. Estava mido tambm, a ponto de precisarem de agasalhos. Sentaram-se junto da fogueira, contentes de terem ch quente. Lobo rondara Ayla a tarde inteira, acompanhando cada passo dela, mas pareceu contente por enrodilhar-se aos seus ps quando ela se acomodou finalmente perto do fogo, como se tivesse dado por encerradas as exploraes do dia. Ayla apanhou as longas varas de salgueiro e comeou a tec-las. O que est fazendo? perguntou Jondalar. Uma cobertura para a cabea. Proteo contra o sol. Tem feito muito calor ao meio-dia explicou Ayla. E, depois de uma curta pausa. Achei que voc gostaria disso. Voc est fazendo o chapu para mim? Como descobriu que eu desejei o dia inteiro ter algo que me protegesse do sol? Uma mulher do Cl aprende a antecipar os desejos do seu homem. Ayla sorriu. Voc o meu homem, no? Sem nenhuma dvida, minha mulher do Cl. E vamos anunciar isso a todos os Zelandonii na seo Matrimonial da primeira Reunio de Vero de que participarmos. Mas como que voc sabe antecipar desejos? E por que as mulheres do Cl tm de aprender a fazer isso? No difcil. Basta apenas pensar em algum. Fez calor hoje, e tive a ideia de fazer uma cobertura para a cabea... um chapu de sol... para mim. Ento pensei que devia estar quente para voc tambm?disse, apanhando outro junco para acrescentar ao chapu cnico que comeava a tomar forma. Os homens do Cl no gostam de pedir nada, principalmente se alguma coisa para o conforto deles. No considerado msculo pensar em conforto, de modo que cabe mulher adivinhar a necessidade do homem. Ele a protege dos perigos. Pois essa a maneira que ela tem de proteg-lo, em retribuio. A mulher deve cuidar para que ele tenha roupa apropriada e que se alimente bem. Ela no deseja que qualquer mal lhe acontea. Quem a protegeria e aos filhos? isso que voc est fazendo? Protegendo-me para que a proteja? __ perguntou ele, rindo. E aos seus filhos? luz do fogo, os olhos azuis dele tinham uma tonalidade escura, violeta, e brilhavam de malcia. Bem, no exatamente disse ela, baixando os olhos para as mos. Acho que assim que a mulher do Cl faz ver ao homem o quanto ela se importa com ele, quer tenha filhos, ou no. Ela ficou olhando as prprias mos, no seu movimento rpido, embora Jondalar sentisse que poderia fazer aquilo de olhos vendados. Poderia fazer aquele chapu no escuro. Ayla pegou outra vara comprida, depois o olhou nos olhos. Mas eu quero ter outro filho antes de ficar velha demais. Pois tem ainda muito tempo pela frente disse ele, pondo mais um pedao de madeira no fogo. Voc jovem. No, j estou ficando velha. J tenho... Fechou os olhos para concentrar-se, apertando os dedos contra a perna, e recitando baixinho os nmeros que ele lhe havia ensinado, a fim de verificar consigo mesma a palavra correta para o nmero de anos que j vivera ...dezoito! To velha assim! Jondalar deu uma risada. Eu tenho vinte e dois. Eu que sou velho, ento. Se levarmos um ano viajando, j terei dezenove anos quando chegarmos a sua casa. No Cl, isso j seria quase velha demais para dar luz um filho. Muitas mulheres Zelandonii tm filhos com essa idade. Talvez no o primeiro, mas o segundo ou terceiro. Voc ainda forte e saudvel. No acho que esteja velha demais para ter filhos, Ayla. Mas vou dizer-lhe uma coisa. H momentos em que seus olhos parecem antigos, como se voc tivesse vivido muitas vidas nos seus dezoito anos.

Era uma coisa to inusitada Jondalar dizer aquilo que ela interrompeu o trabalho para encar-lo. O sentimento que provocava nele, olhando-o assim, era quase assustador. Era to bela luz do fogo, e ele a amava tanto, que no sabia o que haveria de fazer se alguma coisa lhe acontecesse algum dia. Aflito, ele desviou a vista. Depois, para aliviar a tenso do momento, tentou um assunto mais leve. Eu que devo pensar em idade. Aposto que serei o mais velho dos homens no Matrimonial disse. Depois riu. Vinte e trs anos muita idade para um homem se casar pela primeira vez. Muitos da minha idade j tm vrios filhos. Ele a encarou, e ela pde ver de novo aquele olhar de amor assoberbante e de temor tambm. Ayla, tambm quero um filho, mas no enquanto estamos viajando. No antes que estejamos de volta e seguros. No por enquanto. No por enquanto repetiu Ayla. Ela trabalhou em silncio por algum tempo, pensando no filho que deixara com Uba, e em Rydag, que fora como seu filho sob muitos aspectos. Ambos perdidos para ela. Mesmo Nenm, que era, por estranho que isso parecesse, uma espcie de filho tambm. Pelo menos, o leozinho fora o primeiro animal macho que ela encontrara e criara. Ele a deixar. Ela nunca mais o veria. Olhou com alarme para Lobo. Teve um medo repentino de vir a perd-lo tambm. Fico pensando, disse consigo mesma, por que o meu totem tira todos os meus filhos de mim? Talvez eu no tenha sorte com filhos. Jondalar, seu povo tem costumes especiais relacionados com o fato de desejar filhos? As mulheres do Cl querem filhos homens. No que eu saiba. Acho que as mulheres gostam de dar filhos sua gente, mas parece que preferem ter filhas primeiro. E voc, de que gostaria? Um dia, no futuro? Ele se virou para estud-la luz do fogo. Ayla lhe parecia apreensiva; No tenho preferncia. Ser como voc quiser, ou como a Grande Me determinar. Agora foi a vez de ela estud-lo. Queria ter certeza de que ele falava srio. Se assim, vou querer uma menina. No desejo perder outro menino. Jondalar no sabia o que ela queria dizer com isso, e no respondeu. Tambm no quero que voc perca nenhum filho. Ficaram sentados, quietos, por algum tempo. Ela tecia os chapus. De repente, Jondalar perguntou. E se voc tiver razo? Se os filhos no forem dados por Doni? E se eles comearem, como voc acredita, com os Prazeres compartilhados? Voc poderia ter um beb comeado a no ventre agora mesmo, sem saber disso. No, Jondalar. No posso. Meu perodo est comeando, e voc sabe que nessas circunstncias os bebs no comeam explicou. No costumava falar de coisas assim to ntimas com um homem mas Jondalar sempre fora natural com ela. No era como os homens Cl. L, uma mulher precisava ter o cuidado de no olhar diretamente para um homem quando passava pelo seu perodo de maldio. Mas mesmo que ela o quisesse, no poderia isolar-se ou evitar Jondalar enquanto viajavam, e sentiu que precisava tranquiliz-lo. Ficou tentada, por um momento, a contar-lhe do remdio secreto que vinha tomando para combater quaisquer essncias impregnadoras, mas se sentiu incapaz de fazlo. Ayla era incapaz de mentir como Iza tinha sido , mas. a no ser quando confrontada por uma pergunta direta, podia calar sobre o assunto. Se no provocasse o tema, era improvvel que um homem o fizesse ou imaginasse que ela estaria fazendo alguma coisa para no engravidar. Muita gente nem imaginaria que mgica to poderosa existisse. Est segura? Sim, estou. No tenho nenhum beb crescendo dentro de mim ou comeado. Ele pareceu aliviado. Ayla tinha os chapus quase prontos quando sentiu alguns chuviscos.

Apressou-se para conclu-los. Levaram tudo para dentro da barraca, exceto a bolsa de couro cru de bfalo dependurada dos mastros. At Lobo, todo molhado, pareceu feliz de enrodilhar-se aos ps de Ayla. Ela deixou a parte de baixo da porta da barraca aberta para ele, se precisasse sair, mas fechou a abertura do teto por onde saa a fumaa porque chovia com maior intensidade. Eles se aconchegaram um ao outro no comeo, mas depois cada um rolou para o seu lado. Ambos dormiram mal. Ayla se sentia ansiosa e o corpo lhe doa. Procurou, assim mesmo, no se mexer muito para no incomodar Jondalar. Ouvia o tamborilar da chuva no couro da barraca, mas isso no a ajudou a conciliar o sono como em geral acontecia. Depois de muito tempo, comeou a desejar ardentemente que amanhecesse para poder levantar-se e partir. Jondalar, depois de saber com alvio que Ayla no fora abenoada por Doni com uma criana, comeou a imaginar se havia alguma coisa errada com ele. Ficou acordado pensando se o seu esprito ou qualquer outra essncia que Doni tirava dele no seria suficientemente forte, e se a Me lhe perdoara as indiscries da mocidade e permitiria que fizesse filhos. Talvez a culpa fosse dela. Ayla havia dito que queria uma filha. Mas depois de todo aquele tempo juntos no estava grvida. Talvez no pudesse conceber. Serenio nunca tivera outro... a no ser que estivesse esperando quando ele partiu... De olhos abertos, no escuro, ele ficou refletindo se alguma das mulheres que havia conhecido tinha dado luz e se o beb nascera de olhos azuis. Ayla subia, subia, por um paredo de pedra, como o ngreme aclive que levava sua caverna do vale. S que este era muito mais comprido que o outro, e ela tinha de correr. Olhou para baixo, para o pequeno rio que fazia uma curva naquele lugar, mas no era um rio, e sim uma queda-dgua, que tombava em cascata, espadanando gua para todos os lados por cima de rochas pontudas, cuja aspereza um rico limo verde amenizava. Ela olhou para cima, e l estava Creb! Ele acenava para ela, pedia que se apressasse. Depois voltou-lhe as costas e continuou a subir tambm apoiando-se pesadamente no seu cajado, conduzindo-a por um aclive quase vertical, mas praticvel para uma pequenina gruta encravada em uma parede de pedra escondida por moitas de aveleiras. Acima da gruta, no topo do penhasco escarpado, havia um bloco chato de pedra debruado sobre o abismo e pronto para cair. De sbito, ela se viu no interior da caverna, andando por um corredor comprido e estreito. Havia uma luz! Um archote com sua chama convidativa, depois outras, e outras mais e, em seguida, o bramido terrificante de um terremoto. Um lobo uivou. Ela sentiu uma vertigem, caiu, e Creb entrou na sua cabea. V embora! Depressa! Saia agora mesmo! Ela se sentou na cama de um golpe, jogou as cobertas no cho e correu para a porta da barraca. Ayla! O que aconteceu? perguntou Jondalar, procurando agarr-la. De sbito, houve um relmpago, to brilhante que pde ser visto atravs da pele da barraca, e no s no vo deixado aberto para Lobo ou no outro, destinado sada de fumaa. Foi seguido, quase que de imediato, por um enorme estrondo. Ayla deu um grito, e Lobo uivou, do lado de fora. Ayla, Ayla! Tudo bem disse Jondalar, abraando-a. Fe s um raio. Temos de ir embora! Ele disse que nos apressssemos. Ir embora j! Quem disse? No podemos sair daqui. Est escuro. E chove. Creb. No meu sonho. Tive aquele sonho outra vez, com Creb! Foi ele quem disse. Vamos, Jondalar. Temos de andar depressa. Ayla, acalme-se. Foi apenas um sonho e, provavelmente, a tempestade. Escute. Chove muito, l fora. Voc no vai querer sair numa chuva dessas. Vamos esperar at o amanhecer. No, Jondalar. Eu tenho de ir. Creb me disse isso, e no suporto este lugar. Por favor, Jondalar. Depressa. As lgrimas escorriam pelo rosto dela, embora Ayla no se desse conta disso, enquanto metia as coisas nas cestas. Ele decidiu fazer o mesmo. Por que no? Era bvio que ela no ia esperar at o amanhecer, e

ele jamais conseguiria dormir de novo. Pegou suas roupas, enquanto Ayla abria o couro que servia de porta da barraca. A chuva caa como se algum a derramasse de uma bolsa d'gua. Ayla saiu e deu um assobio, alto, longo. Ele foi seguido de um uivo de lobo. Depois de esperar um pouco, ela comeou a arrancar do cho as estacas da barraca. Podia ouvir as patas dos cavalos e sentiu um grande alvio ao v-los. O sal das lgrimas era lavado pela forte chuva. Estendeu a mo para Huiin, sua amiga, que viera ter com ela, e abraou o pescoo forte e encharcado da gua, e sentiu que o animal, assustado, tremia. Ela sacudia o rabo e fazia pequenas evolues com passos curtos. Ao mesmo tempo, virava a cabea e apurava os ouvidos, tentando localizar e identificar a causa da sua apreenso. O medo do cavalo ajudou Ayla a controlar-se. Huiin precisava dela. Falou ao animal com voz medida, alisando-a e tentando tranquiliz-la. Depois sentiu que Racer se apoiava nelas, mais apavorado que a me. Procurou acalm-lo, mas ele comeou a recuar, com o mesmo passo curto e danante de Huiin. Ela os deixou e correu barraca, para apanhar os arreios e a carga. Jondalar j havia enrolado as peles de dormir e preparado sua prpria bagagem quando ouviu o rudo dos cascos, e tinha os arreios e o cabresto de Racer consigo. Os cavalos esto apavorados, Jondalar disse Ayla, entrando. Acho que Racer est a ponto de escapar. Huiin se acalmou um pouco, mas tambm ela tem medo, e Racer a deixa ainda mais nervosa. Jondalar apanhou o cabresto e saiu. O vento e a chuva torrencial envolveram-no e quase o derrubaram. Chovia tanto que era como se ele estivesse debaixo de uma cachoeira. Era ainda pior do que havia pensado. No demoraria muito e a barraca teria ficado inundada, o cho encharcado e as peles em que dormiam tambm. Ainda bem que Ayla havia insistido em que se levantassem e partissem. luz de um novo relmpago, viu que ela lutava para colocar as cestas da bagagem no lombo de Huiin. O potro estava junto delas. Racer! Venha c chamou. Um grande trovo soou, ribombante, como se os cus se partissem. O cavalo empinou e soltou um relincho, depois comeou a andar em crculos, errticos, no mesmo lugar. Rolavam os olhos, de que s se viam as esclerticas. As narinas vibravam, a cauda vergastava o ar violentamente, e ele virava as orelhas em todas as direes, procurando localizar a fonte dos seus temores, mas eles eram inexplicveis e estavam a toda volta, o que era terrvel. Embora alto, Jondalar teve dificuldade em pr os braos em torno do pescoo de Racer para faz-lo descer, falando todo o tempo a fim de acalm-lo. Havia uma grande confiana mtua entre eles, e suas mos e sua voz exerciam sobre o animal um efeito tranquilizante. Jondalar conseguiu pr-lhe o cabresto e, segurando as correias do arns, desejou que outro daqueles espantosos relmpagos seguidos de trovo esperasse um pouco pelo menos para cair sobre eles. Ayla foi apanhar o restante dos seus pertences na barraca. Lobo estava atrs dela, embora no o tivesse notado antes. Quando ela recuou para sair, Lobo ganiu, comeou a correr para a mata de salgueiros, depois voltou, e latiu outra vez. J vamos, Lobo disse ela e, depois, para Jondalar. J tirei tudo. Apressemo-nos! E, correndo para Huiin, ps tudo o que carregava em uma das cestas. A aflio de Ayla era contagiosa, e ele tinha medo que Racer no aguentasse mais tempo quieto. No desmontou a barraca como costumava fazer. Arrancou simplesmente as estacas de madeira, puxando-as pela abertura de fumaa central, enfiou-as numa cesta, depois dobrou grosseiramente os couros ensopados e enfiou-os junto com as estacas. O cavalo continuava a rolar os olhos, assustado, e recuou quando Jondalar o pegou pela crina, a fim de montar. Isso dificultou a operao, mas Jondalar se instalou em cima dele e no se deixou derrubar quando o cavalo empinou. Agarrou-se com os dois braos em torno do pescoo de Racer e no caiu. Ayla ouviu um longo uivo de lobo e um estranho rumor surdo ao montar Huiin e se voltou para ver que Jondalar estava firme na sela. Logo que Racer se acalmou, ela se debruou para a frente, instando com Huiin para que partisse. A gua saiu logo, a galope, como se estivessem no seu encalo e como se, a exemplo de Ayla, quisesse sair o mais depressa possvel daquele lugar.

Lobo ia frente, aos saltos, rompendo atravs da macega, com Jondalar e Racer logo atrs. O ronco ameaador era agora mais forte. Huiin rompeu a toda brida atravs do vale, desviando-se de rvores saltando obstculos. De cabea baixa, com os braos em volta do pescoo da gua, Ayla deixava que ela escolhesse o caminho. No podia ver nada devido escurido e chuva, mas sentia que iam no rumo da encosta que levava estepe acima. De repente, um relmpago clareou por um segundo o vale. Estavam nas florestas de faias, e o talude no ficava longe. Ela virou-se para ver Jondalar e ficou boquiaberta. As rvores por trs dele se moviam! Antes que a luz morresse vrios pinheiros altos se inclinaram precariamente, depois ficou escuro. Ela no percebera que o estrondo se fizera maior, mas agora via que o rudo da queda das rvores e, at, o dos troves era engolido pelo ronco terrvel, e nele se dissolvia. Estavam na encosta. Ayla sabia, pela alterao no passo de Huiin que galgavam um aclive, embora ainda no pudesse ver nada. Confiava-se aos instintos da gua. O animal tropeou uma vez, firmou-se. Depois saram da mata e alcanaram uma clareira. Havia nuvens passando velozes, na chuva. Deviam estar no prado onde os cavalos tinham pastado, pensou. Jondalar a alcanou e se emparelhou com ela. Tambm estava debruado sobre o pescoo do cavalo, embora fosse escuro demais para distinguir mais que a silhueta dos dois, negra contra um fundo escuro. Huiin diminuiu o passo, e Ayla sentiu a respirao ofegante da gua A mata do outro lado da campina era rala, e Huiin j no galopava como antes, esquivando-se das rvores numa velocidade infernal. Ayla se endireitou melhor em cima dela, mas sem deixar de segurar-se ao pescoo da montaria. Racer passara frente, mas tambm diminuiu o passo agora, e logo estavam lado a lado outra vez. A chuva amainava. As rvores cediam lugar a arbustos, depois vegetao rasteira. Ento a subida acabou, e a estepe se abriu frente deles. A escurido era a mesma, porm apenas amenizada um pouco por nuvens que uma lua invisvel clareava por trs atravs das cortinas da chuva. Pararam, e Ayla desmontou para que Huiin descansasse. Jondalar se juntou a ela, e ficaram os dois, lado a lado, tentando em vo enxergar alguma coisa embaixo, na treva. Havia relmpagos, mas longnquos, e os troves que lhes sucediam tambm eram remotos, agora. Em estado de estupor, contemplavam o abismo negro do vale, sabendo que uma grande destruio estava em curso e que haviam escapado a um terrvel desastre, se bem que no soubessem ainda as suas propores. Ayla sentia um formigamento no couro cabeludo e ouvia pequeninos estalos. Sentia um cheiro acre de oznio. Era um odor peculiar de coisa queimada, mas no por fogo, no por coisa assim to terra-a-terra. De sbito lhe ocorreu que aquilo devia ser o cheiro dos riscos de fogo no cu. Abriu, ento, os olhos tomada de espanto e temor e, num momento de pnico, agarrou-se a Jondalar. Um pinheiro muito alto, com razes na encosta, embaixo, mas protegido da ventania por uma projeo do penhasco rochoso, e cujo topo via acima do nvel da estepe, brilhava com uma luz azul, fantasmagrica. Jondalar prendeu-a nos braos, querendo proteg-la, mas sentia as mesmas coisas que ela, os mesmos terrores, e sabia que esses fogos do outro mundo escapavam ao seu controle. Podia apenas apert-la contra o peito. E a, num espetculo aterrador, um raio dardejou pelas nuvens, dividiu-se numa rede de dardos flamejantes, desceu com um claro cegante e atingiu o pinheiro, iluminando o vale e a estepe como se fosse meio-dia. Ayla estremeceu com o estampido, to alto que lhe deixou os ouvidos tinindo. Encolheu-se toda quando o ronco do trovo reverberou no cu. Naquele momento de suprema claridade, viram a destruio de que tinham escapado por pouco. O verde vale estava devastado. Todo o nvel inferior era um turbilho confuso. Do outro lado, um deslizamento da encosta empilhara rochas e rvores arrancadas pela raiz por sobre as guas revoltas, deixando no flanco da colina uma ferida exposta de solo vermelho.

A causa desse desastre torrencial era um conjunto de circunstncias no de todo incomuns. Comeara nas montanhas a oeste e com depresses atmosfricas sobre o mar interior. Um ar quente, carregado de umidade, subira e se condensara em grandes nuvens bojudas debruadas de branco pelo vento, que tinham ficado estacionrias por cima das colinas rochosas. O ar quente se vira, ento, invadido por uma frente fria, e a turbulncia da combinao resultante criara uma tempestade acompanhada de troves e raios de intensidade excepcional. As chuvas caram dos cus intumescidos, derramando-se em declives e buracos que jorraram em riachos, saltaram por cima de rochas, e irromperam em torrentes de grande impetuosidade. Ganhando momentum, as aguas tumultuosas, alimentadas pelo dilvio ininterrupto, precipitaram-se das colinas a pique, caram por cima de barreiras, e tombaram sobre outras correntes, com elas formando verdadeiros muros de gua de uma violncia devastadora. Quando a massa de gua chegou calha estreita e verdejante, cobriu a cachoeira e, com um rugido feroz, engolfou o vale inteiro. Mas a luxuriante depresso reservava uma surpresa para as guas escachoantes. Naquele perodo geolgico, vastos movimentos ssmicos estavam levantando a superfcie, elevando o nvel do pequeno mar interior e abrindo caminhos para um mar ainda maior, que se formaria para o sul. Nas ltimas dcadas, o soerguimento fechara o vale, formando uma bacia rasa, que o rio enchera, criando um pequeno lago para alm da represa natural. Um escoadouro se abrira, porm, havia poucos anos, e drenara o pequeno reservatrio, deixando hmus bastante para um vale luxuriante no meio da estepe seca. Um segundo deslizamento de lama, rio abaixo, danificara outra vez o escoadouro, represando as guas da inundao e confinando-as no vale, o que provocou uma gigantesca marola. Para Jondalar aquele espetculo mais parecia uma cena de pesadelo. No conseguia acreditar nos prprios olhos. O vale inteiro se convertera num redemoinho turbulento e selvagem de barro e pedras, que jogavam para a frente e para trs, carregando consigo pequenos arbustos e at rvores inteiras, arrancadas do cho, e estilhaadas pelo entrechoque. Nada poderia ter sobrevivido naquele lugar, e ele se arrepiou ao pensar o que teria acontecido se Ayla no acordasse e insistisse em partir de imediato. Duvidava que tivessem conseguido escapar, mesmo assim, sem os cavalos. Olhou em volta. Estavam, os dois, de p, cabea baixa, pernas abertas, to exaustos como imaginava que estariam. Lobo estava junto de Ayla. Quando sentiu que Jondalar o observava, levantou a cabea e soltou um uivo. Lembrou-se de que um uivo de lobo o tinha despertado pouco antes de Ayla. Houve um novo relmpago, seguido de trovo, e ela estremeceu violentamente nos seus braos. Ainda no estavam fora de perigo. E estavam molhados, com frio, tudo o que tinham ficara encharcado, e em meio daquela planura, acossados pela tempestade, no sabia onde encontrar abrigo. 8 ___________________________________________________________________________ O pinheiro grande, abatido pelo raio, ardia, mas a resina quente, que alimentava o fogo, tinha de enfrentar a chuva, e as chamas crepitavam, mas davam pouca luz. Bastante, no entanto, para clarear os contornos gerais da paisagem em volta. No havia muito onde se pudessem esconder, exceto no abrigo de poucos arbustos junto de uma vala transbordante que devia ficar seca a maior parte do ano. Ayla olhava a escurido do vale, embaixo, como que mesmerizada pela cena que tinham visto fugazmente. Mas a chuva recrudesceu encharcando-lhes as roupas j molhadas e levando a melhor, afinal, na luta contra o fogo da rvore. Vamos, Ayla disse Jondalar. Temos de encontrar algum refgio e sair desta chuva. Voc est com frio. Eu tambm. E estamos, os dois, molhados at os ossos. Ela continuou a olhar o vale, depois estremeceu. Ns estvamos l embaixo. E, olhando para Jondalar. Teramos morrido se

fssemos apanhados no vale. Mas samos em tempo. Agora, precisamos achar um refgio. Se nos aquecermos logo, de nada adiantar termos escapado com vidaavisou ele. Com a ponta da rdea de Racer na mo, marchou para o matagal. Avia chamou Huiin e o seguiu, com Lobo trotando a seu lado. Quando chegaram vala, viram que os arbustos baixos levavam a outros, mais altos que pareciam pequenas rvores, mais longe do vale, j na estepe, e caminharam para l. Abriram caminho pelo meio da densa concentrao de salgueiros. O solo em torno dos muitos troncos esguios das rvores, de um verde prateado, estava encharcado, e a chuva passava pelas folhas estreitas, mas no com tanta fora. Limparam um recanto, depois retiraram a carga dos cavalos. Jondalar tirou da cesta o grande volume da barraca molhada para sacudi-lo. Ayla disps as estacas em torno da minscula clareira e ajudou a esticar as peles que constituam a barraca por cima deles. Estavam ainda ligadas ao couro que servia para forrar o cho. Era uma construo improvisada, mas s desejavam isso naquele momento: um abrigo contra a chuva. Trouxeram a bagagem para o abrigo, forraram o cho com folhas e estenderam por cima das folhas as suas peles de dormir no muito secas. Tiraram ento a roupa, torcendo-a nas mos, e estendendo-a em galhos para secar. Por fim, deitaram-se agarrados um ao outro e aconchegaram as pelicas ao corpo. Lobo entrou, sacudiu-se vigorosamente, espirrando gua por toda parte. Mas isso pouco importava, nas circunstncias. Os cavalos da estepe, com sua pelagem farta e hirsuta, preferiam mais o inverno frio a uma tempestade de vero como aquela, mas estavam acostumados ao ar livre. Ficaram juntos um do outro, encostados s pequenas rvores, e deixaram que a gua lhes casse em cima. No interior do abrigo mido, molhados demais para pensar em acender um fogo, Ayla e Jondalar, embrulhados em pesadas peles, deixaram-se ficar, embolados. Lobo se enrodilhou em cima das pelicas, achegando-se o mais que pde a eles. Assim, seu calor combinado acabou por aquec-los. Ayla e Jondalar dormitaram um pouco, mas nenhum dos dois dormiu realmente. Pela madrugada a chuva diminuiu um pouco, e seu sono ento ficou mais profundo. Ayla ficou algum tempo escuta, sorrindo consigo mesma, antes de abrir os olhos. Em meio cacofonia de vozes de pssaros que a havia acordado, distinguira as notas agudas e elaboradas do canto de um sombrio. Ouviu em seguida um melodioso gorjeio que parecia ir ficando cada vez mais alto. Mas quando quis descobrir a fonte desse trinado, teve de procurar muito at dar com a pequenina cotovia discreta e castanha. Ayla virou-se na cama para observ-la. A cotovia caminhava pelo cho com naturalidade e rapidez, equilibrando-se muito bem nas suas grandes garras, depois balanava a cabea cristada e voltava com uma lagarta no bico. Com passos curtos, saltitantes, ela ia at uma parte nua do solo, junto de uma moita de salgueiros, e logo um grupo de recm-nascidos e filhotes camuflados aparecia, j de boca aberta para receber a delicada pitana. Logo outra ave, semelhante primeira, porm mais sem-graa, e quase invisvel contra terra pardacenta da estepe, apareceu com um inseto de asas. Enquanto ela enfiava a presa numa das bocas abertas, a outra ave levantou vo em crculos at quase se perder de vista. Mas sua presena no se perdeu. Ele subiu numa espiral esplndida de canto. Ayla assobiou baixinho a melodia, reproduzindo os sons com tal perfeio que a ave me parou de revolver o cho em busca de alimentos e se voltou na sua direo. Ayla assobiou de novo, aborrecida por no ter nada que oferecer ao pssaro, como costumava fazer quando vivia no vale e comeara a imitar cantos de aves. Quando se tornou perita, as aves vinham se ela chamava, quer lhes desse algumas sementes quer no, e lhe faziam companhia naqueles dias de solido. A me cotovia veio ver quem invadira seu territrio, mas como no encontrou nenhuma outra cotovia, voltou a dar comida aos filhotes. Frases assobiadas, repetitivas, mais harmoniosas ainda, e mais suaves, terminando com um som, uma espcie de cacarejo exultante, acirraram o interesse de Ayla ainda mais. Um galo silvestre j era de propores razoveis, e faria uma excelente refeio. O mesmo se podia dizer das pombas-rolas, pensou, observando essas aves, que muito fazem lembrar os tetrazes. Nos

ramos mais baixos deu com um simples ninho de gravetos em que havia trs ovos brancos. S depois viu a rolinha, rechonchuda, de pernas curtas, cabea pequena, e bico curto. A densa plumagem macia, era marrom plido, quase rosa, e as asas e o dorso, riscados como um casco de tartaruga, luziam com pontos iridescentes. Jondalar rolou na cama, e Ayla se virou para admir-lo estendido a seu lado, respirando no ritmo profundo do sono. Conscientizou-se ento da necessidade que sentia de levantar-se para urinar. Tinha medo de acord-lo, e detestava fazer isso, mas quanto mais procurava pensar em outra coisa, mais urgente ficava a necessidade. Movendo-se devagar, pensou, talvez ele no despertasse, e procurou sair com cuidado das peles quentes, se bem que ainda um pouco midas, em que se tinham enrolado. Ele fungou, bufou, e rolou sobre si mesmo. Mas s abriu os olhos quando procurou por ela com a mo e no a achou. Ayla? Ah, voc est a. Dorme, Jondalar. cedo para levantar disse, rastejando para fora, a fim de aliviar-se no mato. A manh era clara e fresca, e o cu, de um azul violeta, no tinha sinal de nuvem. Lobo se fora, em misso de caa ou de explorao. Os cavalos tambm se haviam afastado. Estavam na orla do vale, como observou. O sol estava ainda baixo, mas j subia vapor do cho molhado, e Avia sentiu a umidade quando se agachou para urinar. S ento notou as marcas vermelhas na parte interna das coxas. Era o perodo, pensou. Estava para acontecer. Teria de lavar-se e lavar as roupas de baixo, mas precisava antes de mais nada da l de muflo. O riacho estava cheio pela metade apenas, mas a gua era limpa. Lavou as mos, curvada, fez uma concha com elas para beber, mais de uma vez a gua estava fria , e correu de volta para a barraca. Jondalar estava de p e sorriu quando ela foi apanhar uma das cestas, no lugar protegido em que estavam debaixo da fronde das pequenas rvores. Ayla puxou-a para fora e comeou a remexer nela. Jondalar tirou as suas, que eram duas, e foi apanhar o restante das coisas. Queria ver os estragos da chuva. Lobo reapareceu e foi direto at onde estava Ayla. Voc me parece muito contente disse ela, afagando-lhe a l do pescoo, to farta que parecia uma juba. Quando parou, ele saltou no seu peito com as patas enlameadas. Alcanava-lhe quase os ombros e por pouco no a derrubou. Mas Ayla conseguiu equilibrar-se. Lobo! Olhe s todo esse barro! disse ela, enquanto ele lhe lambia a garganta e o rosto. Depois, com um rosnado surdo, abriu a boca, prendendo-lhe o queixo. Malgrado toda essa impressionante exibio de ferocidade canina, fez aquilo com a maior delicadeza e cuidado, como se lidasse com um filhote. Os dentes no feriram. Sequer deixaram marca. Ela enfiou de novo as mos na sua coleira de plos, empurrou-lhe a cabea para trs, e respondeu devoo que via nos olhos dele com tanto afeto quanto o animal demonstrava. Em seguida, pegando-lhe o focinho, deu-lhe uma mordida de brincadeira, imitando um rosnado. Agora, sente-se, Lobo! Veja a sujeira que fez. Vou ter de lavar mais isso. Escovou a blusa de couro, solta e sem mangas, que usava por cima das perneiras. Se eu no conhecesse a situao, ficaria muito assustado quando ele faz isso com voc. Afinal, Lobo j est grande. E um caador. Pode matar algum. No se preocupe porque Lobo faz isso comigo. assim que os lobos se cumprimentam uns aos outros, e demonstram sua afeio. Acho que ele tambm se rejubila por termos sado do vale em tempo. Voc j olhou l para baixo? Ainda no... Lobo, saia da disse, empurrando-o, quando ele comeou a cheirar entre suas pernas. a lua. E, desviando o rosto e corando: Vim apanhar minha l, e no tive ainda tempo de olhar o vale. Enquanto Ayla se cuidava, lavando-se e s roupas no riacho, atando a l com as correias de couro que usava para isso, e procura de outras roupas para vestir, Jondalar caminhou at a beira do vale, para urinar, e contemplou. No havia sinal do acampamento ou de qualquer lugar que pudesse servir para acampar. A bacia natural do vale estava parcialmente imunda. Arvores,

troncos cados, e outros dbris boiavam e afundavam, enquanto o nvel das guas agitadas continuava a subir. O pequeno rio continuava bloqueado no escoadouro e ainda originava marolas, agora no mais com a violncia da noite anterior. Ayla se postou em silncio ao lado de Jondalar, que observava o vale e refletia. Levantou a vista quando sentiu a presena dela. Esse vale deve estreitar-se mais abaixo, e alguma coisa est bloqueando o rio, Ayla. Pedras provavelmente, ou um deslizamento de encosta. isso que represa a gua aqui. Talvez por isso seja to verde o vale. Isso deve ter acontecido antes. A simples inundao nos teria arrastado se continussemos acampados disse Ayla. Meu vale costumava ficar inundado toda primavera, e era bem ruim, mas isto aqui... No pde completar o pensamento por lhe faltarem palavras. De forma insensvel, recorreu a linguagem de sinais do Cl para expressar com maior eloquncia e exatido seus sentimentos de consternao e de alvio. Jondalar entendeu. Ele tambm no sabia o que dizer e partilhava dos sentimentos dela. Ambos quedaram, mudos, observando o movimento embaixo. Ayla percebeu que Jondalar parecia preocupado. Por fim, ele falou. Se a avalanche de lama, ou o que seja, ceder muito depressa, essa gua toda, descendo pelo rio, pode ser muito perigosa. Espero que no encontre gente pelo caminho. No pode ser mais perigosa do que na noite passada. No ? Chovia a noite passada, de modo que as pessoas podiam espera alguma coisa, como uma inundao, mas se esse dique se romper, sem o aviso prvio de uma tempestade, pode apanhar as pessoas de surpresa o que ser catastrfico. Ayla concordou, depois disse: Mas se as pessoas usam este rio no percebero que ele paro de correr? No iro investigar por qu? Jondalar se voltou para ela. E ns, Ayla? Ns estamos viajando, no tnhamos como saber que um rio deixara de correr. Poderamos estar rio abaixo em algum lugar como este e no teramos nenhum aviso. Ayla contemplou de novo a gua no vale e no respondeu de imediato. Tem razo, Jondalar disse por fim. Poderamos ser apanhados em outra inundao sem aviso. Ou o raio poderia ter cado sobre ns em vez de atingir aquele pinheiro. Ou um terremoto poderia abrir uma fenda no solo, engolindo todo mundo, menos uma menininha, deixando-a sozinha no mundo. Ou algum pode ficar doente, nascer com uma fraqueza ou deformidade. O Mamute disse que ningum pode saber quando a Me vai chamar para junto de Si um dos seus filhos. De nada adianta ficar refletindo sobre essas coisas. Cabe a Ela decidir. Jondalar ouvia, ainda de cenho cerrado. Depois, se descontraiu e ps os braos em torno dela. Eu me preocupo em excesso. Thonolan me dizia isso. Eu estava pensando no que aconteceria se estivssemos rio abaixo, para alm deste vale, e fiquei relembrando a noite passada. Ento pensei na possibilidade perder voc... E, apertando os braos em volta de Ayla. No sei o que seria de mim se a perdesse disse, com sbito fervor, apertando-a mais contra o peito. Duvido que quisesse continuar vivo. Ayla se afligiu com a reao dele. No, Jondalar, espero que continuasse a viver, e que encontrasse outra pessoa que pudesse amar. Se alguma coisa lhe acontecer, uma parte de mim ir com voc, porque o amo, mas continuarei a viver, e uma parte do seu esprito ficar comigo. No ser fcil encontrar outra pessoa para amar, Ayla. Nunca pensei que encontraria voc. No sei nem se iria procurar... Os dois regressaram, ento, caminhando lado a lado. Fico a imaginar se isso que acontece quando duas pessoas se amam. Ser que trocam partes do esprito um do outro? Talvez por isso a gente sofra tanto quando perde algum que

ama. Ayla fez uma pausa e depois continuou. como os homens do Cl. So irmos na caa, e trocam parte do seu esprito entre si. Isso acontece principalmente se um salva a vida de outro. No fcil viver quando falta uma parte do esprito. E todo caador sabe que um pedao do seu esprito ir para o outro mundo se o irmo se for, por isso o vigia e protege, e faz tudo o que pode para salvar-lhe a vida. Ela se interrompeu para encar-lo. Voc cr que ns tenhamos trocado pedaos dos nossos espritos, Jondalar? Afinal, somos parceiros de caa, no somos? E voc uma vez me salvou a vida. Mas voc representa muito mais para mim que um irmo na caa disse ele, achando graa da ideia. Eu a amo. Entendo agora por que Thonolan no queria continuar vivo quando Jetamio morreu. s vezes penso que ele cortejava o perigo, procurava um meio de passar ao outro mundo, a fim de encontrar Jetamio e o beb que jamais nasceu. Mas se alguma coisa um dia me acontecesse, eu no desejaria que voc me acompanhasse a nenhum mundo dos espritos. Gostaria que ficasse aqui mesmo e que encontrasse outra disse Ayla, com convico. No gostava dessa conversa sobre outros mundos futuros. No sabia como seria um mundo desses ou, at, no fundo do corao, se existiria. Sabia apenas que para entrar no outro mundo havia que morrer primeiro neste, e no queria ouvir falar na morte de Jondalar nem antes nem depois da sua. Mas tratar de mundos futuros acarretou outros pensamentos. Talvez seja isso o que acontece quando a gente fica velho disse ela. se trocamos pedaos do esprito com aqueles que amamos, quando os perdemos, muitos deles tm j tantas peas no outro mundo que poucas restam neste para nos manter vivos. como um buraco dentro de ns, que se faz cada vez maior. Por isso queremos ir para o outro mundo, onde esto a maior parte dos nossos espritos e as pessoas que amamos. Como Voc sabe tanto assim? perguntou Jondalar, com um pequeno sorriso. Ela nada sabia do alm, mas suas observaes espontneas e inventivas faziam sentido para ele, de certo modo, e revelavam uma inteligncia genuna e profunda, embora ele no soubesse julgar se havia mrito naquelas ideias. Se Zelandoni estivesse l, ele poderia perguntar-lhe. Ento, de repente, conscientizou-se de que estava a caminho de casa, e que poderia consult-la sobre tudo aquilo, e muito breve. Perdi pedaos do meu esprito quando era pequena, e meu povo fora engolido pelo terremoto. Iza levou outro pedao quando morreu, depois Creb, depois Rydag. Embora ele no esteja morto, at Durc tem um pedao de mim, do meu esprito, que jamais vou rever. Seu irmo levou um fragmento seu quando se foi, no levou? Sim disse Jondalar. Vou sentir sempre a falta de Thonolan, vou sempre sofrer com isso. s vezes penso que foi minha culpa. No entanto, eu faria o possvel para salv-lo. No acho que tivesse podido fazer alguma coisa, Jondalar. A Me o queria, e cabe a Ela decidir, e no a qualquer de ns procurar um caminho para o outro mundo. Quando regressaram capoeira de altos salgueiros onde tinham pernoitado, comearam a conferir as bagagens. Quase tudo estava pelo menos mido, e muita coisa permanecia decididamente molhada. Desataram os ns inchados que ainda prendiam o cho da barraca sua parte superior e torceram as peas, segurando-as pelas pontas. Se forassem muito, poderiam romper as costuras. Quando decidiram erigir a barraca para que ela secasse melhor, descobriram que haviam perdido algumas das estacas. Estenderam a pele por cima das moitas, depois verificaram o estado das prprias roupas, ainda muito encharcadas. Os objetos guardados nas cestas tinham resistido um pouco mais. Muitas coisas estavam midas, mas secariam logo se tivessem um lugar quente e seco para arejar tudo. A estepe aberta seria ideal durante o dia, mas precisavam do dia para viajar, e o solo ficava mido e frio noite. De qualquer maneira, a ideia de dormir numa barraca molhada no lhes agradava. Acho que hora de um bom ch quente disse Ayla, que sentia deprimida. J passava

da hora da refeio matinal. Acendeu um fogo, ps pedras para esquentar nele, e comeou a pensar no desjejum. Foi quando verificou que no tinham os restos do jantar. Oh, Jondalar, no temos nada para comer agora de manh. Ficou tudo naquele vale. Deixei os gros na minha cesta boa de cozinhar junto das brasas da fogueira. A cesta tambm se foi. Tenho outras, mas aquela era a melhor. Pelo menos no perdemos os remdios disse, com bvio alvio, ao encontr-los. E a pele de lontra aguenta gua, apesar de velha. Tudo o que guardei nela est seco. Pelo menos, posso fazer ch para ns. Tenho algumas boas ervas aqui. Preciso arranjar gua. olhando em volta Onde est o meu coador? Ser que tambm se perdeu? Pensei que o tivesse guardado dentro da barraca quando comeou a chover. Deve ter cado na pressa. Pois voc ainda vai ficar mais infeliz com outra coisa que deixamos l disse Jondalar. O qu? indagou Ayla, j agoniada. A sua bolsa de couro cru e as varas compridas. Ela fechou os olhos e sacudiu a cabea, com desalento. Oh, no! No s era um bom guarda-comidas, mas estava cheio de carne de cervo. E aquelas varas! Tinham o tamanho certo. Vo ser difceis de substituir. Vamos verificar se mais alguma coisa se perdeu e ver se as raes de emergncia esto intactas falou Ayla. Puxou a cesta em que guardava os poucos objetos pessoais que levava consigo mais roupa e equipamento para uso futuro. Embora todas as cestas estivessem molhadas, as cordas de reserva, postas no fundo, haviam preservado o seu contedo relativamente seco e em boas condies. comida que iam consumindo pelo caminho estava por cima de tudo. Logo debaixo dela, o pacote da comida de emergncia continuava encapado e seco. Ayla achou que aquela era uma boa oportunidade para verificar o estado dos suprimentos e ver se algo se estragara e quanto tempo duraria o que estava em bom estado. Tirou as diversas espcies de alimentos secos que tinham em reserva, dispondo-os em cima do rolo de dormir. Havia bagas amoras-pretas, framboesas, uvas-do-monte, bagas de sabugueiro, vacnios, morangos, separadas ou combinadas umas com as outras esmagadas e postas para secar ao sol em pasta. Outras variedades doces eram cozidas, em seguida secadas at adquirir uma consistncia de couro, por vezes com pedaos de bagas ou mas duras, cidas, mas ricas em pectina. Bagas inteiras, mas silvestres e outros frutos, como peras e ameixas fatiadas ou inteiras, eram adoados ligeiramente e postos para secar ao sol. Podiam ser comidas como estavam ou deixadas de molho e cozidas. Muitas vezes eram usadas tambm para dar gosto em sopas e carnes. Havia ainda gros e sementes, alguns dos quais parcialmente cozidos antes de secados; avels descascadas e assadas, e pinhes colhidos no vale pouco antes da enchente. Levavam tambm legumes secos talos, brotos, e, sobretudo, tubrculos ricos em amido, tais como tbua, cardo, alcauz e vrios bulbos de liliceas. Alguns eram cozidos no vapor em fornos subterrneos antes de secados, mas outros eram desenterrados, descascados, e enfiados imediatamente em cordes feitos da casca de certas plantas ou tendes da medula ou das pernas de vrios animais. Cogumelos tambm eram enfiados e, para melhor sabor, defumados. Certos liquens comestveis eram cozidos no vapor e depois compactados em pes muito nutritivos. As provises dos viajantes completavam-se com carne e peixe secos e defumados. Numa embalagem especial, posta parte para emergncias, era uma combinao de carne-de-sol moda, banha clarificada, e frutas secas, moldada em pequenos bolos. A comida seca era compacta e se conservava bem. Parte dela tinha mais um ano e provinha dos suprimentos do ltimo inverno, mas de certos itens havia quantidade limitada. Nezzie reunira essas provises valendo-se dos estoques de amigos e parentes presentes Reunio de Vero. Ayla lanava mo raramente dessas reservas. A maior parte do tempo comiam do que encontravam, e a estao era propcia. Se eles no conseguiam viver da munificncia da Grande Me Terra quando Ela havia tanto a oferecer, jamais poderiam sobreviver viajando em campo aberto sem ter o que comer. Ayla empacotou tudo de novo. No pretendia valer-se dos suprimentos de viagem para a

refeio da manh, e a estepe tinha menos aves gordas para alimentar depois que eles comiam. Dois galos silvestres caram vtima da funda de Ayla e foram assados no espeto. Alguns ovos de pomba, que nunca chocariam, foram rachados de leve e postos diretamente no fogo em suas cascas. O achado fortuito de um depsito secreto de bulbos da planta que hoje conhecida como beldroega ou espinafre-de-cuba veio contribuir para a riqueza e variedade do caf da manh. A cova, no solo, ficava exatamente debaixo das suas peles de dormir e estava abarrotada desses tubrculos suculentos e adocicados, ricos em polissacardeos, colhidos provavelmente por uma marmota quando estavam no ponto. Foram cozidos com os pinhes que Ayla recolhera na vspera, e que ela retirou das pinhas, pondo-as sobre as brasas e quebrando-as com uma pedra. Amoras silvestres maduras completaram a refeio. Ayla e Jondalar deixaram a regio do vale inundado, prosseguiram para o sul, mas viraram ligeiramente para oeste, e chegaram mais perto um pouco da cadeia de montanhas. No era muito elevada. Mesmo assim tinha neves eternas nos picos, muitas vezes escondidos por nevoeiros e nuvens. Estavam na regio meridional do continente frio, e o carter das pastagens se alterara de maneira sutil. J era mais, agora, que uma simples profuso de capins e ervas, responsvel pela diversidade de animais que se adaptavam s plancies frias. Os prprios animais mostravam diferenas de dieta, de hbitos migratrios, de separaes espaciais e variaes sazonais, e tudo isso contribua para a grande riqueza de vida. Como aconteceria mais tarde nas grandes plancies equatoriais, muito para o sul daquelas latitudes nico lugar capaz de competir com a grande riqueza das estepes na poca Glacial , a abundncia e variedade de animais e a terra muito frtil interagiam de maneira complexa e mutuamente sustentvel. Alguns animais s comiam determinadas plantas; outros, alimentavam-se de partes especiais de plantas. Havia os que se alimentavam da mesma planta, mas em diferentes estgios de desenvolvimento. Uns comiam onde outros no iam, ou iam mais tarde, ou migravam de forma diferente. A diversidade era preservada porque os hbitos alimentares e de vida de uma espcie se ajustavam entre ou em torno dos hbitos de outra em nichos complementares. Mamutes lanosos precisavam de grandes quantidades de matria fibrosa, ervas duras, talos, carrios, e por tenderem a atolar na neve, quando abundante, em pntanos, e em turfeiras, deixavam-se ficar em terreno firme na planura varrida pelos ventos e prxima das geleiras. Faziam longas migraes horizontais, costeando o paredo de gelo, e s iam para o sul na primavera e no vero. Os cavalos da estepe tambm precisavam de grandes quantidades de alimentos. Como os mamutes, eles digeriam rapidamente talos e capins, mas eram um pouco mais seletivos, preferindo os capins mais altos. Tambm sabiam cavar a neve para encontrar alimento, mas nisso gastariam mais energia do que ganhariam, e era penosa para eles a movimentao quando a neve era alta. No podiam subsistir por muito tempo em neve profunda, e preferiam tambm a planura de solo duro e vento. Ao contrrio de mamutes e cavalos, os bises precisavam de folhas e bainhas de ervas pelo seu alto teor proteico e tendiam a preferir a erva rasteira, indo para as reas de erva mais alta apenas pelos brotos, na primavera. No vero, porm, surgia uma importante cooperao, se bem que inadvertida. Os cavalos usavam os dentes como tesouras de podar para abrir os talos duros. Depois de sua passagem, com os talos cortados, a relva de densas razes ficava estimulada a brotar. A migrao de cavalos era seguida muitas vezes, com um intervalo de alguns dias, pela dos bises gigantes, que se regalavam com a grama brotada. No vero, os bisontes iam para as montanhas do sul, de tempo varivel e neve abundante, que deixavam a vegetao rasteira mais mida e fresca que a das plancies secas do setentrio. Eram prticos em espalhar a neve com o nariz e a cara a fim de encontrar seu alimento favorito, rente ao solo. Mas as estepes nevadas do sul no deixavam de ter seus perigos. Apesar de os plos fartos, desgrenhados, dos bises e de outros animais to bem agasalhados quanto eles os conservar quentes no frio relativamente seco do norte e, mesmo, no sul, onde a

neve caa com maior abundncia, essa proteo ficava perigosa e, at, fatal, quando o clima se fazia frio e mido, com frequentes mudanas entre congelamento e degelo. Se ficassem encharcados durante um desses perodos de degelo, eles corriam o risco de morrer no primeiro congelamento que sobreviesse, principalmente se a onda fria os pegasse descansando no solo. Ento, se seus longos plos congelassem, eles no podiam mais pr-se de p. Uma neve por demais densa ou crostas de gelo na superfcie da neve tambm podiam ser fatais, bem como as nevascas do inverno, ou a fragilidade da superfcie dos lagos congelados, atravs da qual era fcil cair e afundar , ou as inundaes dos vales fluviais. Antlopes mufles ou da espcie conhecida como saiga tambm prosperavam alimentandose seletivamente de plantas adaptadas a condies de extrema aridez, ervas pequenas, capim rasteiro, folhudo, rente ao cho. Mas a saiga no se adaptava em terreno muito irregular e acidentado ou em neve muito espessa, e no eram bons de salto. Eram velozes, no entanto, e eram capazes de deixar para trs qualquer predador, desde que em terreno firme e plano, como o da estepe varrida de vento. Os mufles, os carneiros selvagens, por seu lado, eram exmios trepadores, e usavam terreno ngreme para escapar, mas no sabiam cavar em neve espessa. Preferiam tambm o terreno alto, rochoso, e varrido de vento. As espcies caprinas aparentadas ao muflo, camura, ao cabrito-monts se distribuam, de forma ordenada, segundo a altitude, as diferenas de terreno e de paisagem, com a cabra-antlope selvagem, o cabrito-monts, ocupando os terrenos mais elevados, de penhascos mais abruptos, seguidos, nos patamares ligeiramente inferiores, pela camura, menor e muito gil, com o muflo mais abaixo deles. Mas todos podiam ser encontrados em terreno acidentado, e at mesmo nos nveis mais baixos da estepe rida, uma vez que se adaptavam ao frio, desde que seco. Os bois-almiscarados tambm eram animais monteses, s que maiores, e seus casaces de pele, duplos, pesades, parecidos com os dos mamutes e os dos rinocerontes langeros, os faziam parecer mais volumoso e "bovdeos". Viviam mordiscando os arbustos mais baixos e as sebes, e eram feitos para temperaturas glaciais, preferindo as plancies mais prximas da geleira. Sua l mais fina era descartada no vero, mas assim mesmo os bois-almiscarados tinham reaes de estresse se a temperatura ambiente esquentava. Veados gigantes e renas ficavam confinados s pradarias, em rebanhos, mas muitos outros cervos, mordiscadores de folhas, procuravam as poucas manchas arborizadas da estepe. O alce solitrio, habitante das florestas, era aqui personagem rarssimo. Amante dos brotos estivais das rvores decduas, mas tambm das suculentas algas e plantas aquticas das piscinas naturais, eles se enfiavam com suas pernas compridas e cascos largos e achatados em tudo que era charco ou atoleiro. No inverno, os alces viviam dos capins menos digerveis e de galhos finos de rvores que cresciam nos baixios dos vales fluviais. Suas longas pernas, as patas esparramadas, levavamnos sem esforo atravs da neve trazida pelo vento e empilhada nesses lugares. As renas adaptaram-se ao inverno, e subsistiam lambendo liquens nascidos em solo rido e fissuras de rocha. Podiam sentir o cheiro de suas plantas favoritas atravs da neve e a longa distncia, e seus cascos eram prprios para cavar, se necessrio. No vero comiam capim e tambm pequenos arbustos folhudos. Alces e renas preferiam os prados alpinos ou as regies montanhosas e relvosas na primavera e no vero, mas abaixo do nvel onde reinavam os carneiros. Burros e onagros gostavam mais, invariavelmente, das colinas elevadas e ridas, enquanto que os bises ficavam um patamar abaixo, apesar de serem melhores trepadores que os cavalos, que tinham maior escolha de terreno que mamutes ou rinocerontes. Essas plancies primevas, com pastagens variadas e complexas, sustentavam, em grandes multides, uma mistura fantstica de animais. Nenhum lugar da Terra, mais tarde, repetiria isso seno de maneira aproximada, seletiva e parcial. O meio frio e seco das altas montanhas no se podia comparar com o que ento reinava, mas havia semelhanas. Carneiros, cabras e antlopes, habitantes das montanhas, estendiam seus domnios tambm s plancies naquela ocasio. Mas grandes hordas de animais da plancie no podiam viver no terreno ngreme e pedregoso das altas

montanhas quando o clima da baixada mudava. Os pntanos encharcados e frgeis do norte no eram a mesma coisa. Eram midos demais para que os capins pudessem medrar em quantidade, e seus solos cidos levavam as plantas a produzirem toxinas para no servirem de pasto aos herbvoros que destruiriam flora to delicada e de crescimento to lento. As variedades eram limitadas e ofereciam nutrientes pobres diversidade de animais de grande parte das manadas. A forragem era insuficiente. S animais de casco largo e chato, como a rena. poderiam viver em tal meio. Criaturas enormes, de grande peso, pernas curtas e grossas, ou grandes corredores com cascos estreitos e delicados, atolavam na terra fofa e encharcada. Precisavam de solo firme, seco, slido. Mais tarde, os campos herbosos de zonas temperadas se cobririam de faixas distintas de uma vegetao limitada, controlada pela temperatura e pelo clima. Ofereciam pouca escolha no vero e um excesso de neve no inverno. A neve tambm atolava os animais de solo firme, e era difcil para muitos deles livrar-se e conseguir alimento. Os veados podiam viver em florestas em que a neve era espessa, mas isso porque apenas consumiam folhas e brotos da extremidade de galhos de rvores que cresciam acima da neve. As renas podiam cavar a neve at alcanar o lquen de que se alimentavam no inverno. Bisontes e auroques sobreviveram, mas diminuram de tamanho, sem alcanar mais a plenitude do seu potencial. Outros animais, como cavalos, ficaram reduzidos em nmero quando seu habitat preferido ficou reduzido. Foi a combinao singular de todos os elementos das estepes da poca Glacial que deu origem a multides de animais. Cada um desses elementos era essencial, inclusive o frio acerbo, os ventos devastadores, e o prprio gelo. E quando as vastas geleiras recuaram para as regies polares e desapareceram das latitudes mais baixas, desapareceram com elas as grandes manadas, e os animais gigantescos diminuram de tamanho ou deixaram de existir numa terra que mudara, uma terra que j no tinha como sustent-los. Enquanto cavalgavam, Ayla no tirava da cabea a bolsa de couro cru desaparecida e as varas compridas. Eram mais do que teis, talvez fossem necessrias durante a longa viagem que tinham pela frente. Ela desejava substitu-las, mais isso levaria mais tempo que um pernoite, e Jondalar, ansioso, queria prosseguir. Por outro lado, ele no estava nada satisfeito com a barraca molhada, nem com a ideia de depender dela como abrigo. Alm disso, no era bom para as peles molhadas ficarem dobradas e amarradas de maneira to apertada. Podiam apodrecer. Tinham de ser estendidas para secar, e talvez fosse preciso tratar delas enquanto secavam, para conserv-las maleveis, a despeito da defumao por que tinham passado quando o couro fora preparado. Isso lhes tomaria mais de um dia, achava ele. tarde chegaram s margens escarpadas de outro rio, que separava a plancie das montanhas. Do seu ponto privilegiado de observao, no plat da estepe aberta, que dominava o amplo vale com seu rio largo de grande correnteza, podiam ver o terreno do outro lado. Os contrafortes da margem oposta eram fraturados por muitas ravinas e sulcos secos, resultado de enchentes, e tambm por muitos afluentes, pois aquele era um rio grande, que canalizava uma boa poro do escoamento, drenando a face oriental das montanhas no mar interior. Quando contornaram o lado do planalto e da estepe e desceram a encosta, Ayla se lembrou do territrio em volta do Acampamento do Leo. Mas a paisagem do outro lado do rio, fraturada, era diversa da outra. Mas, do lado em que se encontravam, via a mesma espcie de desbarrancados e sulcos, escavados no loess do solo pela chuva e pela neve ao derreter-se, e viram capim alto secando e se transformando em feno, s que ainda de p. Na plancie l embaixo, rvores isoladas pinheiros, larios erguiam-se aqui e ali espalhadas por entre arbusto folhudos. Formaes de tbuas, de varas altas, de juncos marcavam a orla do rio. Quando chegaram fmbria da gua, os dois pararam. Tratava-se efetivamente de um largo curso d'gua, largo e profundo, intumescido ainda pelas chuvas recentes. No sabiam como atravess-lo. Aquilo demandaria algum planejamento. uma pena no termos um bote disse Ayla, pensando nos braos redondos de pele

que os membros do Acampamento do Leo usavam para cruzar o rio perto da sua sede. Tem razo. Vamos precisar de alguma espcie de barco para atravessar este rio sem molhar tudo o que temos outra vez. No me lembro de qualquer dificuldade na travessia de rios com Thonolan quando viajei com ele. Empilhvamos nosso equipamento em cima de troncos de rvores e nadvamos at a margem oposta disse Jondalar. Mas imagino que no levssemos grande coisa, s uma mochila cada um. Era tudo o que podamos levar. Com os cavalos podemos levar mais, em contrapartida, porm, temos mais em que pensar. Cavalgando rio abaixo, examinando a situao, Ayla notou uma fieira de btulas altas e esguias, que cresciam rente gua. O lugar lhe parecia to familiar que no seria surpresa para ela se de sbito aparecesse sua frente o comprido alojamento meio subterrneo do Acampamento do Leo, enterrado no flanco da montanha, atrs de um terrao de rio, com grama crescendo dos lados, teto arredondado, e uma entrada em arco, perfeitamente simtrica, que tanto a impressionara quando vista pela primeira vez. Quando, em seguida, viu um arco daqueles, teve um choque de dar calafrios pela espinha. Jondalar! Veja! Ele olhou para o alto da encosta, para onde ela apontava. Viu, ento, no apenas um, mas diversos arcos, perfeitamente simtricos. Cada um dava entrada a uma estrutura circular abobadada. Ambos desmontaram e, encontrando o caminho, que comeava no rio, subiram at o Acampamento. Ayla estava surpresa com a intensidade do seu desejo de encontrar gente, e percebeu havia quanto tempo no viam outras pessoas ou falavam com algum. Mas o lugar estava deserto. Plantada no cho, porm entre as duas gigantescas presas de mamute cujas pontas se juntavam no alto para formar a entrada de um dos pavilhes, havia a estatueta em marfim de uma fmea, com generosos seios e ndegas. Eles devem ter partido disse Jondalar. Deixaram um dormi para guardar cada alojamento. Estaro caando ou tomando parte em alguma Reunio de Vero. Ou fazendo uma visita disse Ayla, desapontada por no haver qualquer pessoa no acampamento. uma pena. Eu estava ansiosa por ver gente disse, e se virou para ir embora. Espere, Ayla. Aonde vai? De volta ao rio. Parecia intrigada com a pergunta de Jondalar. Mas isto aqui timo disse ele. Podemos ficar. No podemos. Eles deixaram um muti... um donii... para guardar as casas. O esprito da Me os protege. No podemos ficar e perturbar o esprito Dela. Isso nos traria m sorte disse ela, sabendo que ele tinha cincia de tudo aquilo. Podemos ficar, se necessrio. S no podemos tirar qualquer coisa de que no precisemos. a regra. Ayla, precisamos de abrigo. Nossa barraca est encharcada. Precisamos de tempo para sec-la. Enquanto esperamos, podemos caar. Se encontrarmos o animal certo, sua pele pode servir para fazer um barco a fim de atravessar o rio. A expresso fechada de Ayla logo se abriu num sorriso, ao compreender o sentido do que ele dizia e suas implicaes. Eles precisavam efetivamente de alguns dias para se recuperarem do temporal e repor um pouco do que fora perdido. Talvez possamos conseguir pele suficiente para fazer tambm uma bolsa de couro cru nova disse ela. Uma vez limpo e pelado, um couro cru no leva tanto tempo para curtir. No mais do que para secar uma carne. Temos s que estic-lo e deixar que endurea. E, com um olhar na direo do rio. Veja aquelas btulas l embaixo. Podemos fazer umas boas estacas com elas. Voc est certo, Jondalar. Devemos parar aqui por alguns dias. A Me compreender. E podemos deixar alguma carne-seca para os donos do lugar, como forma de agradecimento pelo uso do seu acampamento... se tivermos sorte na caa. Em que alojamento nos instalaremos? Na Lareira do Mamute. onde ficam, em geral, os hspedes. Mas voc acha que existe uma Lareira do Mamute? Quero dizer, voc acha que este seja

um Acampamento Mamuti? perguntou Ayla. No sei. No como no Acampamento do Leo, em que todo mundo morava junto disse Jondalar, contemplando o agrupamento de sete estruturas iguais, cobertas com uma camada de terra endurecida e argila do rio. Ao invs de uma vasta e nica residncia multifamiliar, como no Acampamento do Leo, onde morara no inverno, ali havia residncias separadas, embora agrupadas num conjunto. O objetivo era o mesmo. Tratava-se de um s estabelecimento, uma comunidade de famlias mais ou menos aparentadas umas com as outras. No. Mais parece com o Acampamento do Lobo, onde se realizou a Reunio de Vero disse Ayla, detendo-se porta de uma das construes. Estava ainda relutante em erguer a pesada cortina que vedava a entrada e invadir a casa de estranhos sem ser convidada, a despeito da necessidade comum de sobreviver em tempo de dificuldades. Alguns dos jovens presentes Reunio de Vero disseram que os grandes alojamentos coletivos eram coisa antiquada disse Jondalar. Aprovavam a ideia de casas individuais, para uma ou duas famlias. Voc acha que eles desejam viver por conta prpria? Uma casa com apenas uma ou duas famlias? Como acampamento de inverno? perguntou Ayla. No. Ningum queria viver sozinho o inverno todo. Voc no v nunca um alojamento desses isolado. H sempre, pelo menos, cinco ou seis, s vezes mais. Essa a ideia. As pessoas com quem falei pensavam que era mais fcil construir uma habitao pequena, para uma famlia nova ou duas, em vez de ficarem todos apertados na casa comum, at construrem outra maior para todos. Mas queriam construir sua casa perto da famlia, ficarem no mesmo Acampamento, participar das atividades e comer da comida que juntos reunissem e estocassem para o inverno explicou ele. Jondalar empurrou para o lado a pele que tombava das duas presas de mamute da porta, curvou-se, e entrou. Ayla ficou atrs dele, segurando a pele para que houvesse alguma luz l dentro. O que acha, Ayla? Isso se parece com um alojamento Mamuti? difcil dizer, mas bem que poderia ser. Lembra-se do Acampamento Sungaea, em que nos detivemos a caminho da Reunio de Vero?. No diferia muito de um Acampamento Mamuti. Seus costumes podem ter sido um pouco diferentes, mas eles eram, de maneira geral, como os Caadores de Mamutes. Mamute disse que at as cerimnias funerrias eram muito semelhantes. Pensava que teriam sido, na origem, aparentados aos Mamuti. Eu observei que seus padres de decorao no eram os mesmos. Fez uma pausa, procurando lembrar-se de outras diferenas. E algumas das roupas que usavam... como aquela bela manta de usar nos ombros feita de l de mamute e de outras ls, na garota que morreu. Mas o Acampamento Mamuti tambm tem mais de um padro. Nezzie sempre sabia a que Acampamento algum pertencia por ligeiras diferenas no estilo e forma de suas tnicas, embora eu mesma no visse grande diferena. luz que vinha da entrada, a construo parecia simples. O pavilho tinha pouca madeira, embora houvesse poucas colunas de btula estrategicamente colocadas. Fora construdo, de maneira geral, com ossos de mamute. Os grandes, fortes ossos dos gigantes animais eram o material de construo mais abundante e acessvel na estepe, onde quase no existia rvore. Muitos dos ossos de mamute usados como material de construo no provinham de animais abatidos com esse propsito, mas de animais mortos de causas naturais, reunidos dos stios em que tombaram, na estepe, ou, as mais das vezes, de pilhas levadas de roldo por ocasio de enchentes e depositadas ao longo do leito dos rios, em curvas ou barreiras como acontecia com as madeiras flutuantes. Abrigos permanentes de inverno eram muitas vezes levantados em terraos prximos a tais pilhas, porque presas e ossos de mamute eram pesados. Um nico osso exigia vrios carregadores, e ningum se dispunha a lev-lo muito longe. O peso total dos ossos de mamute usados para construir um abrigo pequeno era de uma tonelada ou tonelada e meia. A construo desses abrigos no era atividade para uma famlia, mas um

esforo coletivo, dirigido por algum com conhecimento e experincia, e orientado por um chefe com a capacidade de mobilizar a comunidade. O lugar a que chamavam Acampamento era um aldeamento fixo, e os que l viviam no eram caadores nmades que acompanhassem animais itinerantes, mas essencialmente caadores sedentrios e coletores. O Acampamento podia ser abandonado por algum tempo no vero, quando seus habitantes caavam e colhiam produtos da estepe (levados de volta e conservados em depsitos subterrneos na vizinhana) ou visitavam parentes e amigos de outros aldeamentos, a fim de trocarem notcias e mercadorias, mas era um stio de habitao, permanente. No creio que se trate de uma Lareira de Mamute ou que nome tenha lareira por aqui disse Jondalar, deixando cair a cortina da entrada. Uma nuvem de poeira encheu o cmodo. Ayla endireitou o dolo, que tinha deliberadamente apenas uma simples sugesto de ps. As pernas ficavam, assim, reduzidas a uma forma de estaca que fora enterrada no cho para montar guarda porta da casa. Depois, acompanhou Jondalar na inspeo do alojamento seguinte. Este , com toda a probabilidade, o do chefe ou o do mamute, ou dos dois. Ayla notou que a casa era um pouco maior, e a figura feminina de guarda porta um pouco mais elaborada. Assentiu com a cabea. De um mamute, acho eu, se forem, mesmo, Mamuti ou um povo parecido com eles. Tanto a chefe das mulheres quanto o chefe dos homens no Acampamento do Leo tinham alojamentos menores que o de Mamute, mas o dele era usado para hspedes e para reunies. Ficaram, ambos, entrada, segurando a cortina, e esperando que que seus olhos se ajustassem penumbra l dentro. Mas duas luzinhas continuaram a brilhar. Lobo rosnou, e o nariz de Ayla registrou um cheiro que a deixou nervosa. No entre, Jondalar! E voc, Lobo, quieto! comandou, fazendo com a mo o sinal correspondente, como reforo. O que , Ayla? perguntou Jondalar. No sente o cheiro? H um animal a dentro, um animal de odor muito ativo, como um texugo. Se o assustarmos, ele reagir com um fedor que vai perdurar longamente. No poderemos usar o alojamento, e seus donos tero dificuldade para livrar-se dele. Talvez, Jondalar, se voc ficar segurando a cortina da porta, ele saia por si mesmo. Esses bichos cavam buracos e no gostam muito de luz, embora cacem durante o dia, s vezes. Lobo recomeou a toscar, surdo e prolongado dessa vez, e era bvio que estava louco para sair atrs da fascinante criatura. Mas como muitos membros da famlia da doninha, o texugo era capaz de esguichar num atacante o contedo acre e fortssimo das suas glndulas anais. A ltima coisa que Ayla queria era ter sua volta um bicho repelente daquele odor almiscarado. Mas no sabia quanto tempo mais conseguiria deter Lobo Se o texugo no sasse logo, ela seria obrigada a usar meio mais drstico para livrar o acampamento do animal. O texugo no via bem com seus olhinhos pequenos, quase imperceptveis, mas eles vigiavam a abertura iluminada da porta com uma ateno fixa. Quando ficou bvio que ele no saa, Ayla pegou a funda, que trazia enrolada na testa, e tirou uma pedra da bolsa que trazia presa cintura. Depois, armando a atiradeira, mirou nos dois pontos de luz, e lanou o projtil. Ouviu o baque do impacto, e as luzes se apagaram. Acho que voc conseguiu acert-lo! disse Jondalar, mas esperaram mais um pouco para entrar. Queriam estar certos de que no havia mais qualquer movimento no pavilho. Quando entraram, ficaram consternados. O animal, bastante grande... um metro, da ponta do nariz ponta da cauda... estava esparramado no cho com uma ferida sangrando na cabea, mas era perfeitamente bvio que estivera bastante tempo na casa, explorando, de maneira destrutiva, tudo o que encontrava. O lugar estava arrasado! O cho de terra batida fora todo arranhado e havia covas nele, algumas das quais com excrementos. As esteiras de palha que cobriam o cho tinham sido feitas em pedaos e o mesmo acontecera com todos os tranados. Couros e peles das plataformas usadas como camas estavam estraalhados, a palha, as penas ou a l dos colches juncavam o piso. Mesmo uma poro da parede, de barro bem compactado, fora

perfurada: o texugo abrira sua prpria entrada. Veja s! disse Ayla. Eu detestaria encontrar minha casai sim, na volta. H sempre o risco de uma coisa dessas quando a gente abandona assim um lugar. A Me no protege um acampamento de Suas prprias criaturas. Seus filhos tm de propiciar os espritos dos animais e tratar com os animais vivos diretamente disse Jondalar. Talvez agente consiga limpar isso para os donos, mesmo que no possamos consertar ou substituir tudo o que foi destrudo. Vou esfolar esse texugo e deixar a pele para eles. Assim sabero qual foi a causa de todo esse estrago. Alm disso, a pele ter serventia concluiu Ayla, pegando o animal pelo rabo para lev-lo embora. Do lado de fora, com mais claridade, pde ver o contraste entre o dorso, com seus plos duros, de cor cinza, com a parte do ventre mais escura, e o caracterstico focinho listrado em branco e preto. Era, como haviam pensado, um texugo. Ela fez uma inciso na garganta com uma afiada faca de slex e deixou a carcaa no lugar para que sangrasse at o fim. Depois retornou casa, no sem lanar antes um olhar em torno, imaginando como seria aquilo quando habitado. Lamentou-se de novo por no haver ningum. Podia ficar muito triste sozinha e deu graas por haver Jondalar. Por um momento, sentiu-se quase esmagada pelo amor que sentia por ele. Apertou na mo o amuleto que levava preso ao pescoo, sentiu o contato reconfortante dos objetos que a bolsinha de couro decorado continha, e pensou no seu totem. J no sentia tanto quanto antes o esprito do Leo da Caverna a proteg-la. Era um esprito do Cl, embora Mamute lhe tivesse dito que seu totem estaria sempre com ela. Jondalar toda vez se referia Grande Me Terra quando mencionava o mundo dos espritos, e ela pensava mais na Me agora, depois da doutrinao que recebera de Mamute. Achava, mesmo assim, que fora o seu Leo da Caverna que lhe trouxera Jondalar, e sentiu vontade de comunicar-se com o esprito do seu totem. Usando a antiga linguagem sagrada de sinais das mos, sem palavras, de comunicao com o mundo dos espritos, ou com outros cls cujas palavras de uso dirio e gestos mais comuns eram diferentes, Ayla fechou os olhos e voltou os pensamentos para o totem. Grande Esprito do Leo da Caverna disse, com gestos , esta mulher grata por ser considerada merecedora. Grata por haver sido escolhida pelo poderoso Leo da Caverna. O Mog-ur sempre disse a esta mulher que era difcil viver com um esprito poderoso, mas que valia a pena, sempre. O Mog-ur tinha razo. Embora as provaes tenham sido muitas, as mercs recebidas compensaram as dificuldades. Esta mulher agradece pelos dons interiores, como a compreenso e o discernimento. Esta mulher agradece tambm ao grande Esprito do totem pelo homem Que Ele guiou at ela e que est a lev-la consigo para sua casa. O homem no conhece os Espritos do Cl e no entende completamente que ele tambm foi escolhido pelo Esprito do Grande Leo da Caverna, mas esta mulher aqui presente grata por ele ter sido julgado merecedor disse ela. J ia abrir os olhos quando outro pensamento lhe ocorreu. Grande Esprito do Leo da Caverna continuou, na sua orao mental, ajudada por signos , o Mog-ur disse a esta mulher que os espritos do totem desejam sempre um lar, um lugar para onde possam retornar, onde sejam bem recebidos, e onde queiram permanecer. Esta viagem terminar, mas o povo do homem no conhece os espritos dos totens do Cl. A nova casa desta mulher no ser a mesma, mas o homem honra o esprito do animal de cada um. E o povo do homem precisa conhecer e honrar o Esprito do Leo da Caverna. Esta mulher deseja dizer que o Grande Esprito do Leo da Caverna ser sempre bem-vindo e ter sempre um lugar para Ele onde quer que esta mulher seja bem recebida. Quando abriu os olhos, viu que Jondalar a observava. Voc me pareceu... ocupada. No quis incomod-la. Eu estava pensando... no meu totem, no meu Leo da Caverna. Na sua casa tambm. Espero que a gente fique... bem, l.

Os espritos dos animais esto sempre bem junto de Doni. A Grande Me Terra os criou. Foi Ela quem deu origem a todos eles. As lendas falam disso. Lendas? Histrias sobre os tempos antigos? Imagino que possam ser chamadas histrias. Mas so contadas de uma certa forma. Ns tambm temos lendas, no Cl. Eu gostava quando Dorv as contava. O nome de meu filho foi tirado por Mog-ur de uma das minhas histrias favoritas, A Lenda de Dure disse Ayla. Jondalar ficou surpreso. Sentiu uma ponta de descrena. Ento aquela gente do Cl, aqueles cabeas-chatas, tinha tambm lendas e histrias? Era ainda difcil para ele superar certas ideias feitas com as quais crescera, mas j comeava a perceber que o mundo era muito mais complexo do que jamais imaginara. Por que no teriam histrias e lendas, eli tambm? Voc conhece alguma lenda sobre a Grande Me? pergunto Ayla. Bem, acho que me lembro de parte de uma. Elas so narradas de modo a poderem ser lembradas com facilidade, mas s uma zelandnia muito especial conhece todas. Jondalar fez uma pausa para lembra-se, depois comeou a salmodiar baixinho: Quando Ela nasceu, guas jorraram, enchendo rios e mares, Depois inundaram a terra e deram origem s rvores, De cada gota que espirrou nasceram ervas e folhas, At que tudo se cobriu de plantas verdes. Isso maravilhoso, Jondalar! disse Ayla, sorrindo. A histria! ganha um aspecto novo e um som muito bonito, como o das canes dos Mamuti. Deve ser fcil lembrar tudo. Essas histrias so cantadas com frequncia. Pessoas diferentes fazem msicas diferentes, mas as palavras no mudam muito. Tem gente que canta a histria toda, com todas as lendas. Voc conhece mais? Um pouco. J ouvi tudo, e em geral conheo a histria, mas os versos so longos, e coisa demais para lembrar. A primeira parte sobre a solido de Doni, que decide dar luz o sol, Bali, "grande alegria da Me, um menino esperto, resplandecente". Depois se conta de como ela o perde e se sente solitria outra vez. A luz seu amante, Lumi, mas Ela o criou tambm. Essa histria mais uma lenda de mulher. Sobre perodos, sobre ficar mulher. E h outras histrias, de como Ela pariu todos os espritos animais e o esprito homem, o esprito mulher. Todos Filhos da Terra. Lobo latiu, nesse momento, para chamar a ateno de Ayla e de Jondalar. Descobrira que aquilo funcionava, e continuava a us-lo, embora j no fosse um filhote. Ambos olharam para ele e viram o motivo daquela excitao toda. L embaixo, margem pouco arborizada do grande rio, uma manada de auroques irrompera. Era um gado selvagem e de porte avantajado, com chifres enormes e plo farto, todos de uma colorao igual, vermelha, mas to escura que era quase negra. No entanto, em meio aos outros, dois animais se destacavam, com grandes manchas brancas, principalmente na face e nos quartos dianteiros, aberraes genticas inofensivas que se viam, por vezes, sobretudo em auroques. Ayla e Jondalar se entreolharam, fizeram o mesmo sinal de cabea, quase simultaneamente, e chamaram os cavalos. Removendo rapidamente as cestas de carga, que levaram para dentro da habitao, e apanhando suas armas lanas com os arremessadores , montaram e cavalgaram rumo ao rio. Ao se aproximarem, Jondalar sofreou seu animal para estudar a situao e decidir sobre o melhor curso de ao a seguir. Ayla tambm se deteve. A liderana cabia a ele. Ela conhecia os carnvoros, sobretudo os pequenos, embora j tivesse derrubado animais to grandes quanto o lince e a hiena das cavernas. J vivera com um leo e tinha agora um lobo por companhia. No tinha, porm, qualquer familiaridade com os grandes herbvoros, tanto os que pastavam quanto os que se alimentavam de folhas de rvores e que se caavam, habitualmente, para comer. Embora ela tivesse aprendido a peg-los quando vivia sozinha,

Jondalar se criara caando esses animais, e tinha muita experincia. Talvez por ter comungado to recentemente com seu totem e o outro mundo, Ayla estava num curioso estado de esprito. Parecia-lhe uma extraordinria coincidncia que, justamente quando haviam decidido que a Me no se importaria se ficassem ali alguns dias a fim de recuperar as suas perdas e caar algum animal com bom couro e boa carne, e abundante, um rebanho de auroques lhes aparecesse. Ayla se perguntava se aquilo no seria um sinal da Grande Me ou, quem sabe, do seu totem, de que eles tinham sido guiados at aquele lugar. No era coisa incomum, porm. Durante todo o ano, mas em especial no calor, vrios animais, em manadas ou individualmente, migravam, varando as florestas ciliares e as ricas pastagens dos vales dos grandes cursos d'gua. Em qualquer lugar, nas imediaes de um rio maior, era comum ver algum animal desses de passagem. s vezes apareciam com intervalo de poucos dias. E, conforme a estao do ano, verdadeiras procisses se sucediam diariamente. Daquela vez tinham ali uma manada de gado selvagem, exatamente da espcie de que precisavam, embora diversas espcies tivessem servido igualmente bem. Ayla, est vendo aquela grande vaca? perguntou Jondalar. A que tem focinho branco e mancha branca no dorso esquerdo? Estou, Jondalar. Vamos peg-la disse Jondalar. J alcanou seu desenvolvimento completo, mas, a julgar pelo comprimento dos chifres, ainda no velha. E est num canto, parte. Ayla sentiu um calafrio. Agora se convencia de que se tratava mesmo de um sinal! Jondalar havia escolhido o animal diferente dos outros O animal de pintas brancas. Sempre que ela se vira confrontada com uma escolha difcil na vida, sempre que tivera de tomar uma deciso, depois de muito pensar e racionalizar, seu totem se dignara confirmar que ela tomara a deciso acertada, mostrando-lhe um sinal, um objeto por algum motivo incomum. Quando criana, Creb lhe explicara esses sinais e lhe dissera que os conservasse como talisms. Muitos dos pequenos objetos que levava no pescoo eram sinais do totem. A sbita apario da manada de auroques depois de tomarem a deciso de ficar e a deciso de Jondalar, de caar o exemplar diferente dos demais, lhe pareciam ter a mesma natureza mirfica de sinais de um totem. Se bem que a deciso de se demorarem naquele acampamento no tivesse sido pessoal nem difcil, fora uma deciso importante e exigira madura considerao. Aquela era a residncia permanente de uma comunidade de pessoas que invocara o poder da Me para guard-la na sua ausncia. As necessidades de sobrevivncia permitiam a um estranho de passagem o uso do Acampamento, mas o motivo tinha de ser legtimo, e a necessidade, extrema. No se incorre na ira da Me com leviandade. A terra era ricamente povoada de seres vivos. Em suas viagens, eles tinham encontrado grande nmero de uma enorme variedade de animais. Mas pouca gente. Num mundo to vazio de vida humana, havia consolao na ideia de um reino invisvel de espritos que sabiam da sua existncia, que se importavam com os seus atos, e que talvez lhes conduzissem os passos. At um esprito severo ou mesmo hostil, que era preciso aplacar com oferendas, era melhor que a cega indiferena de um mundo duro e frio, em que suas vidas estariam inteiramente em suas prprias mos, sem ningum para quem apelar numa necessidade maior, nem mesmo em pensamento. Ayla chegara concluso que, se a caa deles tivesse xito, isso significava que era justo que estivessem usando o Acampamento. Se fracassassem, teriam de ir embora. Tinham visto o sinal, o animal aberrante, para terem sorte, precisavam guardar uma parte dele. Se no o conseguissem, isso seria m sorte, um sinal de que a Me no aprovava a sua estada ali. E teriam de partir de imediato. Ayla ficou pensando qual ia ser o desfecho. 9 ___________________________________________________________________________ Jondalar estudou a disposio do rebanho dos auroques ao longo do rio. Eles se distribuam

entre o sop da elevao e a fmbria da gua e ocupavam diversas pastagens pequenas de vioso capim verde, vegetao mais alta e rvores. A vaca malhada estava no centro de um prado, apartada de outros animais do rebanho por um denso conjunto de btulas e amieiros jovens amontoados a um canto do espao. Essa concentrao de pequenas rvores continuava por toda a base do outeiro, cedendo lugar a capes de ciperceas e canios espetados e folhudos na parte baixa e alagada da outra extremidade do terreno, que conduzia a uma enseada pantanosa, atulhada de juncos altos e tbuas. Ele se voltou para Ayla e apontou o charco. Se voc for costeando o rio para alm daqueles juncos e tbuas, e eu for atravs daquela brecha do capo de btulas, ela ficar encurralada entre ns, e poderemos peg-la. Ayla considerou a situao e assentiu com a cabea. Depois, desmontou. Quero amarrar bem a bainha da minha lana antes que a gente comece disse, atando o longo tubo de couro cru s correias que prendiam a manta de montar. Era um cochinilho macio, feito de pele de gamo. No interior do tubo de couro duro havia diversas lanas, bem-feitas e graciosas, com pontas de osso, finas e bem torneadas, polidas at ficarem bem aceradas e depois fendidas na base, onde recebiam os cabos compridos, de madeira. Cada lana era guarnecida com duas penas retas e tinha um entalhe na base. Enquanto Ayla fixava aquela espcie de aljava, Jondalar retirou uma lana do estojo que levava s costas, preso por uma correia que passava por um dos seus ombros. Sempre usava assim o seu estojo de lanas quando caava a p, e estava acostumado com ele, embora, quando viajava contando apenas com as prprias pernas, com uma mochila, as lanas fossem guardadas num compartimento especial do lado de fora dela. Ps a lana no arremessador, para que ficasse de prontido. Jondalar mesmo inventara o arremessador de lanas no curso do vero que passara no vale de Ayla. Era uma inovao singular e surpreendente, uma inspirada criao de puro gnio, brotada da sua aptido natural e da sua intuio de princpios fsicos que seriam definidos e codificados centenas de anos depois dele. A idia era enganosa, mas o prprio objeto enganosamente singelo. Feito de uma nica pea de madeira, tinha meio metro de comprimento e quatro centmetros de largura, estreitando para a ponta. Era usado na posio horizontal e tinha uma ranhura longitudinal no meio onde a lana descansava. Um gancho simples, lavrado na extremidade posterior do arremessador, encaixava-se no entalhe da haste, funcionando como uma espera e ajudando a manter a lana no lugar por ocasio do arremesso, o que contribua para a preciso da arma. Para a frente do lanador, havia duas alas de couro macio de veado. Para us-lo, a lana era posta com a extremidade da haste encostada ao gancho e sua espera. O primeiro e o segundo dedos eram enfiados nas alas de couro da frente, um pouco para trs do centro da lana, muito mais comprida, naturalmente, que o arremessador, num ponto bom de equilbrio, e mantinham a lana no lugar sem prend-la em demasia. Uma funo mais importante entrava em ao quando a lana era atirada. Firmando-se a frente do arremessador, a parte de trs se erguia, o que, como uma extenso do brao, acrescentava ao comprimento. O maior comprimento acrescentava ao efeito de alavanca e ao impulso, isso, por sua vez, aumentava a potncia e o alcance da arma. Arremessar uma lana com o arremessador era o mesmo que atira-la com a mo. A diferena era o resultado. Com o arremessador, a longa lana pontiaguda atingia o dobro da distncia que uma lana atirada com a mo e tinha muito maior potncia. A inveno de Jondalar punha a mecnica a servio da fora muscular, que ela transmitia e ampliava, mas no era o primeiro petrecho a utilizar esses princpios. Seu povo tinha uma tradio de inveno criativa e usara ideias semelhantes de outras maneiras variadas. Por exemplo, um pedao afiado de slex seguro na mo era uma boa ferramenta de cortar, mas preso a um cabo dava ao usurio grande aumento na fora e no controle. A ideia aparentemente simples de pr cabos nas coisas facas, machados, enxs, e outros instrumentos de cortar,

talhar, furar; um cabo maior em ps e ancinhos; e, at, uma forma de cabo destacvel para arremessar uma lana multiplicava sua eficcia vrias vezes. No era apenas uma ideia simples, mas uma inveno importante, que facilitou o trabalho e tornou a sobrevivncia mais provvel. Embora os que vieram antes deles tivessem lentamente aperfeioado diversos utenslios e ferramentas, pessoas como Jondalar e Ayla foram as primeiras a imaginar e inovar em escala to extravagante. Seus crebros faziam abstraes com facilidade. Eram capazes de conceber uma ideia e planejarem como implement-la. Comeando com pequenos objetos que usavam princpios avanados, intuitivamente compreendidos eles tiravam concluses e aplicavam-nas a outras circunstncias. Fizeram mais do que inventar objetos e utilidades, inventaram a cincia. E da mesma fonte de criatividade, utilizando a mesma faculdade de abstrao, foram os primeiros a ver o mundo em torno deles de forma simblica, extrair sua essncia, e reproduzi-la. Criaram a arte. Quando Ayla acabou de prender o arremessador, montou de novo. Depois, vendo que Jondalar tinha uma lana em riste, ps tambm uma no seu arremessador, e segurando a arma com naturalidade, mas tambm com cuidado, seguiu na direo que Jondalar lhe indicara. O gado selvagem se movia devagar ao longo do rio, pastando, e a vaca que haviam escolhido j estava em lugar diferente e no to isolado quanto antes. Um novilho macho e outra vaca andavam por perto. Ayla seguiu o rio, guiando Huiin com joelhos, coxas, o movimento do corpo. Quando se viu diante da presa desejada, avistou tambm o homem alto, que se aproximava no seu cavalo pelo vo entre as rvores. Os trs auroques estavam entre eles. Jondalar ergueu o brao que segurava a lana, esperando que Ayla entendesse que aquilo era um sinal para esperar. Talvez devesse ter combinado a estratgia com ela antes de se separarem, mas era difcil planejar com preciso as tticas de uma caada. Muita coisa dependia da situao e da reao da presa. Os dois animais que agora pastavam na vizinhana da vaca malhada de branco eram uma complicao adicional. Mas no havia pressa. Os animais no pareciam alarmados com a presena deles, e Jondalar queria ter um plano na cabea antes de atacar. Subitamente, as vacas levantaram as cabeas, e sua indiferena satisfeita se mudou em preocupao ansiosa. Jondalar olhou para alm dos animais e ficou irado: Lobo chegara, e vinha em direo ao gado, com a lngua de fora e uma expresso que conseguia ser ao mesmo tempo brincalhona e ameaadora. Ayla no o vira ainda, e Jondalar teve de sufocar uma vontade de gritar para dizer-lhe que tirasse o bicho de l. Um grito apenas serviria para assustar as vacas e, at, faz-las sair a trote. Em vez disso, quando um grande gesto com o brao chamou a ateno de Ayla, ele apontou para o lobo com a lana. S ento Ayla viu Lobo, mas no entendera bem o que Jondalar queria, e tentou responder, pedindo-lhe que se explicasse melhor, usando gestos do Cl. Mas Jondalar no estava pensando em gestos como linguagem no momento, embora tivesse um conhecimento rudimentar daquela forma de comunicao do Cl, e no reconheceu os sinais dela. Estava concentrado em salvar uma situao que se deteriorava. As vacas tinham comeado a mugir, e o vitelo, percebendo o medo de que estavam tomadas, se ps a berrar. Todos pareciam a ponto de sair em disparada. O que comeara como uma caada fcil, em condies quase perfeitas, parecia agora perdido. Antes que as coisas piorassem, Jondalar impeliu Racer para a frente, no momento exato em que a vaca se ps a fugir correndo para a proteo das rvores e da macega. O bezerro a seguiu, sempre berrando. Ayla esperou apenas o bastante para assegurar-se das intenes de Jondalar. Vendo que ele perseguia a vaca malhada, ela tambm saiu atrs do animal. Convergiam para os auroques, que permaneciam no prado, olhando para eles e mugindo nervosamente, quando a vaca malhada disparou na direo do alagado. Eles galoparam atrs dela, mas quando se aproximavam, a vaca se esquivou e galopou em sentido contrrio, passando entre os cavalos, e correu para as rvores do lado oposto da campina. Ayla jogou seu peso para o outro lado, e Huiin mudou rapidamente de direo. Estava acostumada a fazer isso. Ayla j caara a cavalo antes, embora o fizesse de regra abatendo pequenos animais com a sua funda. Um puxo na rdea no era to instantneo como comando

quanto, uma alterao no peso do corpo. J Jondalar e seu jovem garanho tinham muito menos experincia de caadas juntos, mas, depois de uma, breve hesitao, logo se lanaram no encalo da vaca malhada. Esta ia a toda velocidade para o denso capo de mato frente. Se o alcanasse, seria difcil acompanh-la atravs dele, e havia grande perigo de que ela lhes escapasse. Ayla e Huiin e, atrs, Jondalar e Racer ganhavam terreno, mas todo gado dependia da velocidade para escapar dos predadores, e gado selvagem como aquele era capaz de correr to depressa quanto cavalos, em caso de necessidade. Jondalar instigava Racer, e ele respondeu redobrando de velocidade. Procurando manter firme a lana, visando deter o animal, Jondalar emparelhou com Ayla, depois ultrapassou-a. Mas a um sinal sutil da mulher, a gua emparelhou outra vez com o filho. Ayla tinha tambm a lana em riste, mas mesmo a galope cavalgava com uma graa sem esforo no estudada e que era o resultado da prtica. Seu treinamento inicial da gua no fora intencional. Sentia que muitos dos sinais que transmitia ao cavalo eram mais uma extenso do pensamento que atos de comando. Bastava pensar aonde queria ir, e Huiin j lhe obedecia. Tinham to ntima compreenso uma da outra, ela e a gua, que Ayla j nem se dava conta de que em cada caso os movimentos do seu corpo, que acompanhavam o pensamento, davam direes ao animal, inteligente e sensvel. Enquanto Ayla fazia pontaria com a lana, Lobo se ps, de repente a correr ao lado da vaca em fuga. O grande auroque se deixou distrair por aquele predador com que estava mais familiarizado e se desviou um pouco para o lado, diminuindo a velocidade. Lobo saltou sobre ele, e a vaca malhada se virou para atac-lo com seus grandes chifres de pontas aceradas. Lobo saltou para trs, depois deu um novo bote e, procurando algum terreno vulnervel, enterrou os dentes no focinho macio e vulnervel s suas fortes mandbulas. A vaca, enorme, berrou e, levantando a cabea, ergueu Lobo do cho e o sacudiu, para livrar-se dele e da dor aguda que ele lhe causava. Suspenso no ar como uma bolsa murcha de pele, Lobo, embora aturdido, no caiu. Jondalar percebera logo a mudana de ritmo na corrida da vaca e estava preparado para tirar vantagem dela. Investiu a galope e arremessou a lana de perto com toda fora. A ponta de osso perfurou o lado palpitante da vaca, e penetrou fundo entre as costelas, atingindo rgos vitais. Ayla vinha logo atrs dele, e sua lana acertou do outro lado, tambm profundamente, logo atrs da caixa torcica. Lobo ficou dependurado no focinho da vaca at que ela tombou por terra. O peso do grande carnvoro contribuiu para a queda. Caiu de lado, pesadamente, quebrando a haste da lana de Jondalar. Mas ele ajudou disse Ayla. Ele deteve a vaca antes que ela alceasse as rvores. Os dois uniram suas foras para virar o animal, a fim de expor seu ventre patinhando na poa de sangue espesso que se formara debaixo do grande corte que Jondalar fizera no pescoo. Se Lobo no tivesse comeado a persegui-la, a vaca, provavelmente, no teria corrido at que a gente j estivesse em cima dela. E teria sido fcil abat-la disse Jondalar. Pegou a haste da lana quebrada, lancando-se, depois, por terra outra vez e pensando que teria sido possvel salvar a arma se Lobo no tivesse feito a vaca cair. Uma boa lana demandava muito trabalho. Voc no pode ter certeza disso. A vaca se desviou de ns num abrir e fechar de olhos, e corria como o vento. Aquele gado no nos dava ateno at que Lobo apareceu. Eu queria dizer a voc que o espantasse, mas no podia gritar, pois podia assustar os animais. Eu no sabia o que voc desejava. Por que no usou os sinais do Cl? Eu lhe fiz perguntas, com gestos, mas voc no estava prestando ateno disse Ayla. Gestos do Cl?, pensou Jondalar. No lhe ocorrera que ela estivesse usando a linguagem gestual do Cl. Seria uma boa maneira de dar sinais. Mas acabou sacudindo a cabea. Duvido que tivesse adiantado alguma coisa. Lobo no teria parado nem mesmo que voc o chamasse, Ayla. Talvez no. Mas ainda acho que posso ensinar muita coisa a Lobo para nos ajudar. Ele j levanta caa pequena para mim. Nenm aprendeu a caar comigo. Era um bom companheiro de

caadas. Se um leo pode ser ensinado a caar com gente, o mesmo ocorre com Lobo disse Ayla, defendendo o animal. Afinal, eles tinham matado a vaca auroque, e Lobo tinha ajudado. Jondalar achava que a confiana de Ayla na capacidade de aprender de um lobo era pouco realista, mas no valia a pena discutir aquilo com ela. Ayla tratava Lobo como uma criana, e discordar apenas serviria para fazer com que ela o defendesse ainda mais. Bem, ser melhor eviscerar esta vaca antes que ela comece a inchar. E temos de tirar-lhe o couro aqui mesmo e cortar a carne, para podermos lev-la aos poucos, para o acampamento disse Jondalar. Ento outro pensamento lhe ocorreu. Mas o que vamos fazer com Lobo? O que agora? Se retalharmos a vaca auroque e levarmos parte dela para o acampamento. Lobo pode devorar a carne que deixarmos aqui disse o homem, j mais irritado. E se voltarmos para buscar mais, ele come o que levamos para o acampamento. Um de ns ter de ficar aqui, montando guarda, e o outro ter de ficar l. Como levar toda a carne, ento? Vamos ter de armar uma barraca aqui para secar a carne em vez de usar a cabana do acampamento s por causa de Lobo? reclamou ele. Estava exasperado com os problemas que Lobo causava e no pensava com clareza. Mas aquilo deixava Ayla irritada. Talvez Lobo pegasse a carne se ela no estivesse l, mas certamente no a tocaria se ela estivesse. No era problema nenhum. Por que Jondalar implicava tanto com ele? Comeou a responder-lhe, depois mudou de ideia, e chamou Huiin com um assobio. Montou de um salto e se voltou para Jondalar. No se preocupe. Eu levo essa vaca para o acampamento disse, indo embora e levando Lobo. Galopou at a cabana, saltou do cavalo, correu para dentro, e voltou com a machadinha de pedra de cabo curto que Jondalar fizera para ela. Depois montou outra vez e tocou Huiin na direo da mata de btulas. Jondalar a viu chegar e se meter logo na floresta, sem saber o que a mulher tinha em mente. J comeara a remover os intestinos e estmago da vaca, mas pensava em outra coisa enquanto trabalhava. Achava que tinha razes de sobra para preocupar-se com o filhote de lobo, mas lamentava ter falado disso com Ayla. Sabia o quanto ela gostava do bicho. Uma queixa sua no mudaria as coisas, e tinha de reconhecer que o aprendizado a que ela havia submetido Lobo conseguira muito mas resultado do que ele imaginara possvel. Quando ouviu que ela cortava rvores, entendeu o que Ayla planejava fazer, e foi ter com ela. Viu-a dando ferozes machadadas numa btula alta e direita no centro da concentrao de rvores pouco espaadas umas das outras, la cozinhando sua raiva enquanto trabalhava. Lobo no to mau quanto Jondalar pretende, dizia consigo mesma. Talvez quase tenha espantado os auroques, mas depois ajudou. Interrompeu o pensamento, descansou um pouco, franziu a testa. E se no tivessem obtido xito, isso significaria que no eram bem-vindos? Que o esprito da Grande Me no os queria no acampamento? Se Lobo tivesse estragado a caada, ela no estaria ocupada em pensar como transportar aquela vaca. Estariam de partida. Mas se pretendiam ficar, ento ele no poderia estragar a caada nem que quisesse, certo? Ayla recomeou a dar golpes na madeira. A coisa estava ficando complicada. Eles tinham matado a vaca, apesar de Lobo... e graas a ele, tambm, de modo que era correto usar a cabana. Talvez tivessem sido guiados at aquele lugar, afinal, concluiu ela. De sbito Jondalar apareceu. Tentou tomar-lhe a machadinha. Por que voc no procura outra rvore e me deixa acabar com esta? disse ele. Ayla resistiu-lhe, mas sem raiva. Eu disse que levaria a vaca para o acampamento. Posso faz-lo sem sua ajuda. Sei que pode. Pois no me levou, sozinha, para a sua caverna no vale? Mas se trabalharmos juntos, voc ter a sua madeira muito mais depressa disse ele. Depois acrescentou: Ah, tenho de admitir que voc estava certa. Lobo ajudou.

Ayla parou no meio de um golpe e olhou para ele. Sua fronte mostrava preocupao, mas os expressivos olhos azuis tinham uma expresso ambgua. Apesar de no entender muito bem as reservas dele com relao a Lobo, o ardente amor que tinha por ela era visvel nos seus olhos, tambm. Sentiu-se atrada pelos olhos, pelo msculo magnetismo de sua simples presena, pelo fascnio que Jondalar emanava, de que ele no se dava conta direito, e cuja fora ele nem imaginava. E sentiu que a resistncia dela evaporava. Voc tambm est certo respondeu, contrita. Ele os espantou antes que estivssemos prontos, e poderia ter arruinado a caada. As rugas desapareceram da testa de Jondalar, e ele sorriu, aliviado. Ns dois temos razo, portanto disse Jondalar. Ela sorriu de volta, e no momento seguinte eles estavam nos braos um do outro, e Jondalar beijou-a com desejo. Deixaram-se ficar assim, abraados, satisfeitos com o fim da discusso, querendo anular a distncia espiritual que se criara entre eles com aquela proximidade fsica. Quando cessaram de demonstrar seu frvido alvio, continuaram enlaados por mais algum tempo. Ento Ayla disse: Estou convencida de que Lobo pode aprender a caar conosco. Temos s de ensin-lo. No sei. possvel. Mas como ele vai viajar conosco, acho que voc deveria ensinar-lhe tudo o que ele for capaz de assimilar. S assim ele passar a no mais interferir quando estivermos caando. Voc poderia fazer a mesma coisa. Assim, ele obedecer a ns dois. Duvido que ele me d ateno disse ele. E vendo que ia discordar, acrescentou logo que, se ela assim o desejasse, ele tentaria. Depois tomou-lhe a machadinha de pedra das mos e decidiu arriscar um comentrio sobre a outra ideia que ela mencionara. Voc disse qualquer coisa sobre usar sinais do Cl quando no quisermos gritar. Isso pode ser muito til. Ayla olhou em volta, procurando outra rvore de forma e tamanho apropriados. Mas agora sorria. Jondalar examinou a rvore que ela estava procurando derrubar para avaliar se ainda demoraria muito tempo para acabar o servio. Era difcil cortar madeira dura com machadinha de pedra. O slex quebradio a cabea da machadinha tinha de ser deixado grosso ou poderia partirse facilmente com a fora do impacto, e um golpe com ele no cortava fundo, apenas tirava lascas, e a rvore parecia mais roda e mordida do que cortada. Ayla ouvia o ritmado som de pedra contra madeira enquanto estudava com cuidado as rvores do capo. Ao encontrar uma que lhe pareceu boa, marcou-lhe a casca e saiu em busca de uma terceira. Quando as trs rvores necessrias estavam no cho, Ayla e Jondalar arrastaram-nas para a clareira. Com a machadinha e facas pelaram os galhos, cortaram-nos e deixaram-nos alinhados no cho. Ayla comparou-os, marcou-os, depois cortou os que escolhera de igual tamanho. Enquanto Jondalar removia os rgos internos do auroque, ela foi at o acampamento apanhar cordas e um dispositivo que fizera de correias de couro e tiras tranadas. Levou tambm consigo um dos tapetes rasgados do cho quando voltou clareira, depois chamou Huiin e ajustou nela aqueles arreios especiais. Usando duas das longas varas a terceira s era necessria para a trpode que ela usava para pr suas reservas de alimento fora do alcance de animais famintos , atou as extremidades mais estreitas ao arns que pusera na gua, cruzando-as por cima das cestas de comida seca e defumada. As pontas pesadas ficaram arrastando no cho, uma de cada lado do animal. Prenderam com cordas o tapete de palha nos varais mais espaados do tren, junto ao solo, e prenderam nele cordas sobressalentes para amarrar o auroque. Considerando o tamanho da gigantesca vaca, Ayla temeu que fosse pesada demais mesmo para sua gua robusta das estepes. Ela e Jondalar tiveram de fazer grande esforo para iar a carga. O tapete era frgil e oferecia base mnima de apoio, mas amarrando a carcaa diretamente s varas ela no arrastaria no cho. Depois de fazer tanta fora, Ayla se convenceu ainda mais de

que o peso seria excessivo para Huiin, e quase mudou de ideia. Jondalar j removera as entranhas. Talvez pudessem tirar tambm o couro ali mesmo e retalhar o auroque em peas mais fceis de transportar. A mulher j no sentia a necessidade de provar ao homem que era capaz de levar a presa sozinha para o acampamento, mas, com estava no tren, Huiin poderia pelo menos tentar pux-la. Ficou surpresa quando a gua comeou a fazer isso, apesar do terreno acidentado, e Jondalar ainda mais que ela. O auroque era maior e mais pesado que Huiin, e arrast-lo era um esforo, mas o peso recaa na maior parte nos varais que arrastavam no solo, e por isso era suportvel. O aclive foi o mais difcil, mas a gua conseguiu venc-lo. No terreno desigual de qualquer superfcie natural, o tren era, de longe, o mais eficiente veculo para o transporte de cargas. Fora uma inveno de Ayla, resultado da necessidade e da oportunidade, era um rasgo de intuio. Vivendo s, sem quem a ajudasse, muitas vezes tinha de mover coisas pesadas, que no podia nem carregar nem arrastar sozinha como um animal adulto, inteiro , e se via obrigada a dividi-lo em pesos menores, tendo sempre de pensar como proteger o que ficava para trs dos animais procura de comida. S a gua que criara poderia ser de algum auxlio. E ela possua a vantagem de um crebro capaz de reconhecer essa possibilidade e de inventar os meios de tornla realidade. Uma vez alcanado o acampamento, ela e Jondalar desataram o auroque e depois de palavras de afeto e agradecimento a Huiin, levaram a gua de volta para apanhar as entranhas. Elas tambm lhes seriam teis. Na clareira, Jondalar apanhou sua lana quebrada. A ponta continuava enterrada na carcaa. A parte da frente estalara. Mas a parte de trs, mais longa, permanecia inteira. Talvez pudesse servir ainda para alguma coisa, pensou ele, levando-a consigo. De volta ao acampamento, removeram o arns de Huiin. Lobo rondava as vsceras. Era louco por fressura. Ayla hesitou um momento. Poderia usar as entranhas para fazer uma reserva de gordura ou para deixar coisas prova d'gua. Mas no era possvel transportar com eles muito mais do que j levavam. Por que seria que pelo simples fato de terem cavalos e poderem carregar mais achavam que precisavam mais? Lembrava-se de que quando deixou o Cl, a p, tudo aquilo de que precisava ia numa cesta s suas costas. verdade que a barraca deles era muito mais confortvel que o pequeno abrigo de couro que ela usava ento. Tinham mudas de roupas, roupas de inverno que no estavam usando, mais comida, utenslios, e... Ela jamais seria capaz de levar tudo s costas, agora. Deu, por isso, os intestinos, teis mas no momento desnecessrios, a Lobo, e ela e Jondalar se puseram a retalhar a carne de vaca. Depois de vrias incises cirrgicas, comearam a puxar o couro, processo muito mais eficiente que esfolar com uma faca. Empregaram s um instrumento afiado para cortar alguns pontos de juno. Com pouco esforo, a membrana entre pele e msculo se soltava, e acabaram com um belo couro em que s havia os dois orifcios das pontas de lana. Um couro perfeito. Enrolaram-no para que no secasse depressa demais, e puseram a cabea de lado. A lngua e os miolos eram saborosos, e planejavam prepar-los naquela mesma noite. Quanto caveira, com seus enormes chifres, deixariam para o Acampamento. Poderia ter um significado especial para algum. Se no, continha muitas partes teis. Em seguida, Ayla levou o estmago e a bexiga at o riacho perto do Acampamento para lav-los, e Jondalar desceu at o rio em busca de galhos e rvores finas que ele pudesse vergar para fazer uma armao arredondada para o pequeno barco. Tambm procuraram galhos cados e madeira flutuante. Precisavam acender do lado de fora diversas fogueiras para manter afastados animais e insetos atrados pela carne, bem como uma fogueira do lado de dentro, para combater o frio da noite. Trabalharam at o escurecer, dividindo a vaca em diversos segmentos, depois cortando a carne em pequenos pedaos alongados como a lngua e botando-os a secar em grades improvisadas com a galharia cortada. Mas o servio no estava ainda acabado. Levaram as grades para dentro de casa. A barraca estava ainda mida, mas foi tambm guardada. No dia seguinte,

ela seria estendida de novo quando levassem a carne para acabar de secar, exposta ao vento e ao sol. De manh, quando acabaram de cortar a carne, Jondalar comeou a fazer o barco. Empregando ao mesmo tempo vapor e pedras aquecidas no fogo, ele vergou a madeira para a armao da embarcao. Ayla se interessou pelo processo e quis saber onde ele aprendera a fazer aquilo. Meu irmo Thonolan era armeiro: fazia lanas explicou Jondalar, forando para baixo a ponta de um galho reto que envergara para amarr-la a uma seo circular com um fio feito do tendo das pernas traseiras do auroque. Mas o que tem a ver a fabricao de lanas com a de barcos? Thonolan sabia fazer uma haste de lana perfeitamente reta e exata. Mas para saber como tirar a curvatura de um pedao de pau voc tem de saber primeiro como envergar a madeira, e ele sabia fazer isso tambm perfeio. Era muito melhor nisso do que eu. Tinha jeito. Seu oficio no era s fazer lanas, mas trabalhar a madeira. Thonolan fazia os melhores sapatos de neve, e isso significa pegar um galho reto ou qualquer rvore delgada e encurvar a madeira completamente. Talvez por isso ele se sentisse to vontade entre os Xaramudi. Esses eram verdadeiros especialistas. Usavam gua quente e vapor d'gua para moldar seus dugouts da forma que queriam. E o que um dugoutl perguntou Ayla. um barco escavado de um lenho s. A proa e a popa so afinadas em ponta. Ele desliza to macio na gua que como se estivesse cortando com uma faca afiada. So belos barcos os dugouts. Este que estamos fazendo grosseiro em comparao, mas no temos rvores de maior porte por aqui. Bonitos dugouts voc ver quando chegarmos s terras dos Xaramudi. E quanto tempo falta para isso? Muito tempo ainda. Eles esto alm daquelas montanhas disse ele, olhando no rumo do ocidente para os altos picos indistintos na neblina do vero. Oh fez ela, desapontada. Esperava que no fosse to longe. Seria agradvel encontrar gente. Gostaria que houvesse algum aqui, neste acampamento. Talvez os habitantes voltem, antes de partirmos. Jondalar percebeu uma nota de desejo na voz dela. Voc est com saudades de ver gente? Viveu tanto tempo s no seu vale. Pensei que estivesse acostumada. Talvez seja por isso mesmo. Vivi muito tempo sozinha. No me importo hoje com a solido por algum tempo, mas no encontramos ningum nunca disse ela, encarando-o. Fico to feliz de ter voc comigo, Jondalar! Seria muito triste sem voc. Tambm estou feliz, Ayla. Feliz por no ter de fazer esta viagem sozinho, mais feliz ainda do que seria capaz de dizer por ter a sua companhia. Eu tambm conto os dias de ver gente. Quando alcanarmos o Rio da Grande Me encontraremos algum por perto. As pessoas gostam de viver perto da gua, junto de rios e lagos, e no em campo aberto. Ayla concordou, depois segurou a ponta de outra rvore pequena que estivera aquecendo por cima de pedra e vapor. Jondalar a encurvou, com cuidado, e Ayla o ajudou a amarr-la s outras. A julgar pelo tamanho da embarcao que ele armava, precisariam do couro inteiro do auroque para cobri-lo. No sobrariam mais que umas aparas, que no dariam para confeccionar um novo guardador de comidas de couro cru como o que ela perdera na inundao. Precisavam de uma canoa, porm, para atravessar o rio, e tinha de pensar em outro material que pudesse usar. Talvez uma cesta servisse, pensou, desde que de tranado bem mido, alongado e chata, com tampa. Havia nas vizinhanas muita tbua e canios, que serviam para cestaria, mas uma cesta daria certo? O problema com carne fresca era que o sangue continuava a pingar por algum tempo. E por mais bem tranada que fosse a cesta, acabaria por vazar. Era por isso que couro cru e grosso funcionava to bem. Absorvia o sangue, mas bem devagar, e no vazava nunca, e depois de um

certo perodo de uso, podia ser lavado e posto de novo para secar. Precisava de algo que fizesse a mesma coisa. Cumpria dar tratos bola. Esse problema de substituir a bolsa de couro cru perdida ficou martelando na cabea de Ayla, e quando a armao de canoa ficou pronta e foi deixada ao sol para que a fibra animal secasse at ficar dura e firme, Avia desceu at o rio a fim de colher material para a sua cesta. Jondalar a acompanhou, mas s at as btulas. Uma vez que estava trabalhando com madeira, resolveu fazer tambm algumas lanas para substituir as que estavam perdidas ou quebradas. Wymez lhe dera algumas boas peas de slex quando ele se despedira, alisadas sumariamente e pr-formadas, de modo a poderem ser acabadas como Jondalar quisesse. Ele havia feito as antigas, de ponta de osso, antes que deixassem a Reunio de Vero, para demonstrar como se fabricavam. Eram tpicos exemplares das que seu povo usava, mas ele aprendera como fazer lanas como os Mamuti, de ponta de slex. E como era muito hbil no trabalho da pedra, essas eram mais fceis de fazer para ele do que as outras, para as quais precisava conformar e polir pontas de osso. tarde, Ayla comeou a tecer a cesta destinada a guardar carne. Quando tinha vivido no vale passara muitas longas noites de inverno tecendo cestos e esteiras, entre outras coisas, e sabia faz-lo com rapidez e destreza. Era capaz de tecer no escuro, e a cesta para a carne ficou pronta antes da hora de ir para a cama. Estava muito bem-feita, a forma e as dimenses tinham sido cuidadosamente calculadas, bem como o material e tipo de tranado. Mesmo assim, ela no estava de todo satisfeita com o resultado obtido. Saiu. J escurecia, mas precisava trocar sua l absorvente e lavar no regato a pea que estava usando entre as pernas. Depois, botou-a para secar junto do fogo e longe dos olhos de Jondalar. Em seguida, sem olhar para ele, deitou-se ao lado dele nas peles que usavam como leito. As mulheres do Cl aprendiam que deviam evitar homens tanto quanto possvel quando estavam com as regras, e jamais olharem para eles diretamente. Os homens do Cl ficavam muito nervosos quando tinham de conviver com mulheres menstruadas, e ela se surpreendia ao ver que Jondalar no dava importncia quilo. Mesmo assim, sentia-se pouco vontade com ele, e fazia o possvel para cuidar-se sem chamar a ateno. Jondalar sempre tivera a maior considerao com ela quando de lua, percebendo o desconforto em que ela estava. Mas uma vez na cama, inclinou-se para beij-la. Ayla conservou os olhos fechados, mas correspondeu-lhe com ardor. E quando ele rolou de volta para o seu lugar, e ficaram os dois, lado a lado, contemplando o jogo das sombras nas paredes e teto da confortvel estrutura que os abrigava, conversaram, embora ela tivesse o cuidado de no olhar para ele. Eu gostaria de impermeabilizar aquele couro depois de montado na armao disse ele. Se eu ferver os cascos e as aparas do prprio couro, e mais alguns ossos por muito tempo, obtenho uma espcie de caldo grosso pegajoso que endurece ao secar. Temos alguma coisa que eu possa usar para isso? Estou certa que podemos arranjar algo. Tem de cozinhar muito tempo? Tem. Seno no engrossa. Ento, seria melhor diretamente no fogo, como uma sopa...talvez em cima de um pedao de couro. Temos de vigiar o processo, juntando gua quando necessrio. Enquanto estiver molhado, o couro no queima. Espere... Que tal o estmago maior deste auroque? Eu o tenho mantido com gua dentro para no secar, e poder us-lo para cozinhar e lavar roupa, mas d uma excelente bolsa para cozinhar disse Ayla. Acho que no, Ayla. No podemos ficar pondo gua, precisamos da sopa bem grossa. Nesse caso, uma cesta estanque e pedras quentes seriam o ideal. Posso fazer uma, de manh disse Ayla. E embora ficasse quieta, e imvel, sua mente no a deixou dormir. Ficou pensando que havia um modo melhor de ferver a mistura que Jondalar desejava, mas no conseguia lembrar-se bem como era. Estava quase adormecendo quando se lembrou. Jondalar! Agora me lembro.

Ele, que j cochilava, despertou e inquiriu: Como? O que foi? Nada de errado. S que me lembrei de como Nezzie clarificava gordura. Acho que a melhor maneira de derreter esse troo que voc quer bem espesso. Voc faz um buraco no cho, na forma de uma tigela, e forra-o de couro. Devemos ter um pedao de couro deste auroque que d para isso. Quebra alguns ossos, pe os pedaos no fundo, e o mais que lhes deseje acrescentar. Pode ferv-lo pelo tempo necessrio se ficarmos esquentando pedras. Os pedaos de osso impediro que as pedras quentes encostem no couro e venham a perfur-lo. Muito bem, Ayla. Pois o que faremos disse Jondalar, ainda sonolento. E rolou para o outro lado. Logo estava roncando. Mas havia ainda alguma coisa na mente de Ayla que a impedia de conciliar o sono. Havia planejado reservar o rume do auroque para que os moradores do Acampamento o usassem como bolsa d'gua quando se fossem, mas era necessrio conserv-lo molhado. Uma vez seco, endureceria e no voltaria mais sua condio original, elstica, e quase impermevel. Mesmo se o enchesse, a gua acabaria por ressudar, e ela no sabia quando aquela gente voltaria. De repente a soluo lhe ocorreu. Esteve a ponto de gritar outra vez, mas se conteve a tempo. Jondalar estava dormindo, e no queria acord-lo Deixaria que o estmago da vaca secasse e o empregaria como forro para o seu novo guarda-comida, modelando-o enquanto estava ainda fresco de modo a ajustar-se perfeitamente cesta. Quando, afinal, adormeceu, na cabana escurecida, estava contente por haver encontrado soluo para aquele problema que a afligia tanto. Nos dias seguintes, enquanto a carne secava, os dois estavam muito ocupados. Acabaram de fazer a canoa e a revestiram com a cola que Jondalar fizera cozinhando cascos, osso e pedaos de couro. Enquanto secava, Avia fez cestas para a carne que iam deixar de presente para os donos do Acampamento, para cozinhar, em substituio que se perdera; e para recolher plantas. Algumas dessas ela deixaria para trs. Recolheu tambm verduras e plantas medicinais, secando algumas para a viagem. Jondalar a acompanhou um dia procura de alguma coisa a fim de fazer remos para o barco. Logo encontrou a caveira de um veado gigante que morrera antes de trocar as grandes aspas palmadas, o que lhe deu duas de tamanho igual. Embora fosse ainda cedo, ficou com Ayla pelo resto da manh. Estava aprendendo a identificar alimentos com ela, e, fazendo-o, comeava a entender o quanto Ayla sabia. Seu conhecimento de plantas e sua memria quanto ao uso delas eram incrveis. Quando regressaram ao Acampamento, Jondalar aparou os galhos dos grandes chifres largos e fixou-os em pedaos de madeira fortes e curtos, obtendo remos muito satisfatrios. No dia seguinte, decidiu usar a parafernlia que construra para curvar a madeira para a armao do barco e endireitar com ela hastes para as novas lanas. Levou tempo para form-las e alis-las: a maior parte de dois dias, mesmo com as ferramentas especiais que ele levava, num rolo de couro atado com tiras tambm de couro. Mas enquanto se ocupava com essas tarefas, Jondalar via, cada vez que passava pelo lado da cabana, onde a havia jogado, a haste quebrada que ele trouxera do vale e se enraivecia. Era uma vergonha que no pudesse aproveitar aquela haste reta, a no ser fazendo um chuo retaco e desproporcionado com ela. Qualquer das lanas que estava fazendo com tanto trabalho podia partir-se to facilmente quanto aquela. Quando se deu por satisfeito as novas lanas cortariam o ar to bem quanto as antigas , ele usou mais um dos seus instrumentos, uma lmina estreita de slex com uma ponta semelhante a um formo e cabo de chifre para fazer um entalhe profundo na base das hastes. Ento, com os ndulos de slex, preparou novas lminas e fixou-as s hastes com a cola grossa que fizera para o barco e tendes frescos da vaca. Esses tendes encolhiam quando secavam, fazendo uma ligao slida e confivel. Completou a obra afixando em cada lana um par de penas compridas, achadas beira do rio. Eram das muitas aves da regio guias de rabo branco, faces, milhafres negros , que se alimentavam de esquilos e outros pequenos roedores.

Tinham erguido um alvo, usando uma espcie de colcho de capim, grosso, mas sem utilidade um texugo o rasgara. Reforando o recheio com aparas do couro da vaca, o alvo ficou capaz de absorver o impacto de uma lana sem danific-la. Tanto Jondalar quanto Ayla praticavam diariamente. Ayla o fazia para conservar a pontaria, mas Jondalar experimentava com diferentes tipos de ponta e tamanhos de haste, para ver quais as que funcionavam melhor com o arremessador. Quando as novas lanas ficaram secas e puderam ser consideradas prontas, ele e Ayla foram para o seu estande improvisado, a fim de testa-las e escolher, cada um, as que preferisse. Embora fossem peritos com aquele tipo de arma, vrias das lanas erravam o alvo e caam por terra, inofensivamente. Mas quando Jondalar lanou uma das novas com toda a fora, e ela no s errou o alvo mas atingiu um grande osso de mamute que era usado como banco ao ar livre, ele levou um susto. A lana estalou, infletiu, caiu para trs. Ela se partira num ponto fraco, bem perto da ponta. Quando ele a examinou detidamente, viu que a ponta de slex, frgil afinal de contas, lascara de um lado, de alto a baixo, ficando assimtrica e imprestvel. Jondalar ficou furioso consigo mesmo, por estragar uma lana que lhe custara tanto tempo e esforo, antes mesmo que tivesse servido para alguma coisa. Tomado de raiva, ele ps a haste contra o joelho e quebrou-a em duas. Quando ergueu os olhos, viu que Ayla o observava, e voltou-lhe as costas, envergonhado por haver perdido a cabea. Depois se abaixou, pegou as duas partes da lana, desejando dar-lhes sumio discretamente. Quando olhou de novo, Ayla se preparava para um novo arremesso, como se no tivesse visto nada. Jondalar foi para a cabana e deixou cair a lana quebrada junto da haste que se partira na caada. Depois ficou a contemplar as trs peas perdidas. Sentia-se como um tolo. Era ridculo ficar to irritado por motivo to insignificante. Mas fazer uma lana nova demandava trabalho, pensou. Era uma lstima que aquelas peas no pudessem ser juntadas para fazer uma lana inteira. E se pudessem? Apanhou os dois pedaos da lana que ele mesmo tinha quebrado e examinou em cada um a extremidade partida. Depois as juntou. As duas sees ajustaram-se perfeitamente, mas logo se soltaram de novo. Olhando ento a outra haste, inteira, mas sem ponta, notou a endentao que fizera na base para acomodar o gancho do arremessador, depois a inverteu para ver a extremidade quebrada. Se eu escavasse mais fundo deste lado da haste e afinasse a outra extremidade da pea que tem a ponta de slex lascada e juntasse uma outra, elas se manteriam unidas? Excitado com a ideia, Jondalar foi buscar na cabana o seu rolo de couro. Sentado no cho, abriu-o, deixando mostra a variedade de ferramentas de slex, feitas com tanto cuidado. Escolheu formo. Depositando-o no solo, a seu lado, tirou a faca de slex da bainha, no seu cinto, e comeou a cortar fora as lascas para fazer extremidade lisa. Ayla cessara de praticar arremessos e pusera suas lanas no carcs que adaptara para usar s costas, puxando para um ombro, como Jondalar fazia. Ela vinha para a cabana trazendo algumas plantas que arrancara com raiz e tudo, e Jondalar foi ao seu encontro com um grande sorriso na face. Veja, Ayla! disse, mostrando-lhe a lana. A pea que tinha a ponta lascada estava encaixada agora na extremidade da outra haste, inteira. Consertei a lana! Agora s falta ver se funciona. Ela o acompanhou at o alvo e ficou a observ-lo. Jondalar ps a lana no arremessador, fez mira, depois atirou-a com fora. A longa lana acertou o alvo e caiu para trs. Mas quando Jondalar foi conferir, viu que a ponta estava enterrada firmemente no alvo. Com o impacto, a haste se soltara e cara. Mas quando ele foi verificar, estava intacta. A lana em duas peas funcionava. Ayla! Percebe o que isso significa? Jondalar falava alto, de tanta excitao. No tenho certeza disse ela. Veja, a ponta encontrou o alvo, depois se separou da haste sem quebrar. Isso significa

que tudo o que tenho de fazer da prxima vez uma nova ponta e prend-la a uma haste curta, como esta aqui. No tenho de fazer um cabo comprido, uma nova haste inteira. Posso fazer duas pontas como esta, vrias pontas, a rigor, e s precisarei de poucas hastes. Podemos levar conosco maior nmero de hastes curtas, com ponta, e menor nmero de hastes longas. Se perdermos uma, no ser to difcil substitu-la. Aqui, experimente disse, desprendendo a ponta do alvo. Ayla a examinou. No sou bastante hbil para fazer uma haste comprida e reta, e minhas pontas no ficam to bonitas quanto as suas. Mas uma destas at eu sou capaz de fazer, acho. Estava to excitada agora quanto Jondalar. Na vspera da partida, verificaram se haviam consertado bem os estragos do texugo, puseram a pele do animal vista, para que ficasse bvio ter sido ele o autor da destruio, e ofereceram seus presentes: a cesta de carne-seca foi dependurada de um caibro do telhado, de osso de mamute, para dificultar a ao de possveis predadores. Ayla disps em torno as demais cestas, e deixou suspensas tambm nos caibros vrios molhos de ervas medicinais secas e plantas alimentcias, principalmente as de uso corrente entre os Mamuti. Jondalar deixou para o dono da cabana uma lana nova e especialmente bem-feita. Montaram ainda a caveira parcialmente seca do auroque, com seus chifres imensos, num poste na frente da casa, bem alto para que animais carniceiros no a viessem atacar. Os chifres e outras partes sseas da cabea podiam ter diferentes usos, e a caveira servia tambm para explicar que espcie de carne havia na cesta. Lobo e os cavalos pareciam sentir no ar a mudana iminente. Lobo saltava volta deles, cheio de animao, e os cavalos pareciam desassossega dos. Racer, principalmente, pois dava corridas curtas. J Huiin ficava mais perto do Acampamento, vigiando Ayla e relinchando quando ela aparecia. Antes de dormir, os dois arrumaram as coisas para a viagem, empacotando tudo, exceto os rolos de dormir e o necessrio para uma refeio frugal ao amanhecer. Incluram na cesta a barraca j seca, embora difcil de dobrar e muito volumosa. O couro fora defumado antes de ser convertido em tenda, de modo que, depois de bem molhado, permaneceria razoavelmente flexvel. Mas a barraca estava ainda tesa. Ficaria mis flexvel com o uso. Na sua ltima noite no conforto da cabana, vendo a luz bruxuleante do fogo que morria danando nas paredes, Ayla sentia as emoes passarem rapidamente pela sua mente, num jogo semelhante de brilho e sombra. Estava aflita por continuar a viagem, mas triste tambm por deixar um lugar que se tornara para eles como um lar s que deserto de pessoas. Nos ltimos dias, ela se dava conta de que muitas vezes espreitara do alto da colina a ver se os habitantes do lugar voltavam antes que os dois se fossem. Desejando ainda que isso acontecesse inesperadamente, ela j perdera de todo a esperana de encontrar gente. Talvez na altura do Rio da Grande Me. Talvez no caminho para l. Ayla adorava Jondalar, mas queria encontrar mulheres, crianas, velhos, para rir, conversar, conviver com pessoas da sua espcie. No queria, porm, pensar frente, s no dia seguinte, ou no Acampamento seguinte. No queria pensar no povo de Jondalar ou na distncia que tinham ainda de cobrir para chega l, e no queria tambm encarar a necessidade de atravessar aquele rio to veloz e caudaloso num frgil bote redondo. Jondalar tambm no dormia. Preocupado com a Viagem deles, aflito para pr-se a caminho, mas contente com os resultados daquela estada ali. Tinham reposto o equipamento perdido ou danificado, sua barraca estava seca, e ele se rejubilava com a inveno da lana em duas sees. Estava satisfeito com a construo da canoa, mas temia, mesmo assim, a travessia do rio. Era largo e veloz. No estariam muito longe do mar, e era improvvel que o rio diminusse de porte. Tudo podia acontece. S estaria tranquilo quando se vissem na outra margem. 10 ___________________________________________________________________________

Ayla acordou muitas vezes durante a noite, e j estava de olhos abertos quando a primeira claridade da manh se insinuou atravs do orifcio do teto por onde saa a fumaa e estendeu os dedos finos nos cantos escuros para dissipar a treva e retirar as formas escondidas da sombra em que se dissimulavam. Quando a escurido ficou reduzida a um vago crepsculo, ela acordara de todo e no seria mais capaz de dormir. Afastando-se com jeito do calor de Jondalar, saiu. O frio da noite envolveu sua pele nua e, com a sugesto das macias camadas de gelo do norte, deixou-a toda arrepiada. Olhando para alm do vale do rio, que a cerrao velava, pde entrever as vagas formaes da terra ainda escura da margem oposta, projetada em silhueta contra o cu incandescente. Quisera estar l. Um plo quente e spero se esfregou na sua perna. Distrada, ela afagou e coou a cabea do lobo que surgira a seu lado. Ele cheirou o ar e tendo encontrado alguma coisa interessante, precipitou-se declive abaixo. Ela procurou ver os cavalos e conseguiu distinguir a pelagem amarelada da gua que pastava junto da gua. O cavalo, castanho-escuro, no era visvel, mas Ayla tinha certeza que ele andava por perto. Tiritando, caminhou pelo capim molhado at o pequeno riacho e percebeu o dia nascendo no oriente. Ficou olhando o cu do outro lado, vendo-o passar de gris a azul, um azul pastel, contra o qual passavam nuvens cor-de-rosa, refletindo a glria do sol da manh, oculto ainda pela corcova da colina. Ayla se sentiu tentada a andar mais um pouco para v-lo, mas se deteve, contida por um brilho ofuscante da direo oposta. Embora os taludes rasgados de sulcos profundos da outra margem do rio estivessem ainda envoltos num cinza uniforme e sombrio, as montanhas mais afastadas, para aquele lado, do poente, banhadas na luz clara do sol do novo dia, apareciam em ntido relevo como que gravadas em gua-forte e com tal detalhe que pareciam curiosamente prximas. Para Ayla, era como se lhe bastasse avanar a mo para toc-las. Coroando a cadeia de montanhas mais baixa, para o sul, os picos cobertos de gelo formavam uma tiara resplandescente. Ela ficou a contemplar, encantada, aquelas mudanas de feio e de cor, assombrada com a magnificncia do outro lado da aurora. Quando chegou pequenina corrente de gua cristalina que se lanava, aos saltos, colina abaixo, j no mais sentia o frio da manh. Colocou na margem a bolsa de gua que trouxera e, verificando o estado da sua l, viu que o perodo parecia terminado. Isso a alegrou. Desatou as tiras, retirou pela cabea o amuleto, e entrou naquela rasa piscina natural para lavar-se. Quando acabou, encheu a bolsa de gua na cascata que caa na pequena presso da piscina natural, e saiu, tirando a gua do corpo primeiro com uma das mos depois com a outra. Ps de volta o amuleto em torno do pescoo, apanhou a l que lavara e as tiras, e foi correndo para casa. Jondalar acabava de atar as peles de dormir em rolo quando ela entrou no abrigo onde tinham vivido todos aqueles dias. Ele ergueu os olhos do que fazia e sorriu-lhe. Notando que ela j no usava suas tiras de couro, o sorriso se fez sugestivo. Talvez eu no devesse ter guardado nossas peles de dormir to depressa esta manh disse. Ayla ficou ruborizada vendo que ele havia percebido que suas regras tinham acabado. Depois olhou diretamente os olhos dele, cheios de riso bem-humorado, amor, e uma semente de desejo, e sorriu de volta. Voc pode sempre desenrolar tudo de novo. L se vo meus planos de partir bem cedo disse, puxando uma ponta da correia, a fim de desmanchar o n das peles de dormir. Ele, as estendeu por terra e permaneceu de p. Ayla foi ao seu encontro. Depois da refeio da manh, levaram algum tempo com os ltimos preparativos. Reunindo tudo o que tinham, e a canoa, caminharam declive abaixo para o rio, com seus trs companheiros de viagem Racer, Huiin e Lobo. Difcil era decidir qual a melhor maneira de fazer a travessia. Ficaram olhando o volume de gua que passava com fora, to larga que os pormenores da

barranca do outro lado eram difceis de ver. Com uma correnteza veloz, que se enroscava sobre si mesma, com redemoinhos e corredeiras, e pequenas ondulaes transitrias, que se formavam e desmanchavam todo o tempo, o ronco do rio profundo era quase mais revelador que seu aspecto. Falava de poder com um bramido surdo e gorgolejante de arrepiar os cabelos. Enquanto fabricava o bote, Jondalar muitas vezes refletira sobre o rio e de como passar ao outro lado. Jamais fizera um barco ante, e s estivera em uns poucos. Aprendera a conduzir, quando vivia com os Xaramudi, as canoas escavadas em troncos que eles usavam, mas quando tentara remar os botes redondos dos Mamuti, achou-os muito desajeitados. Flutuavam bem e dificilmente emborcavam, mas eram difceis de controlar. No s os dois povos tinham materiais diversos disposio para construir embarcaes, mas tinham tambm diferentes destinaes para elas. Os Mamuti eram, sobretudo, caadores da estepe, do campo aberto. Pescar para eles era uma atividade secundria, ocasional. Seus barcos eram usados principalmente para cruzar rios, desde os pequenos afluentes at os grandes cursos d'gua que vinham, continente abaixo, das geleiras do norte para os mares interiores do sul. Os Ramudi, Povo do Rio, meeiros dos Xaramudi, pescavam no Rio da Grande Me embora se referissem a essa atividade como caa quando o que pescavam era o grande esturjo de nove metros. Quanto aos Xaramudi, caavam sem maior convico a camura e outros animais monteses, que tinham por habitat os altos penhascos e picos debruados sobre o rio e, perto de casa, davam-se por satisfeitos com o grande desfiladeiro onde moravam. Os Ramudi viviam praticamente no rio durante as estaes calmas, aproveitando-se de todos os recursos ribeirinhos, inclusive os frondosos carvalhos sessilifloros que se enfileiravam s suas margens e cuja madeira usavam para fazer barcos, de bela construo e grande maneabilidade. Bem, acho que devemos botar tudo dentro disse Jondalar, apanhando uma das cestas. Mas a deixou de novo no cho e pegou outra. Talvez seja uma boa ideia pr as coisas mais pesadas primeiro. Esta aqui tem todo o meu slex e as minhas ferramentas. Ayla assentiu com a cabea. Ela tambm vinha pensando em como passariam para o outro lado da margem com tudo o que levavam intacto, e procurara antecipar os possveis problemas da travessia, lembrando as poucas excurses que fizera nos barcos redondos do Acampamento do Leo. Devemos ficar, os dois, em lados opostos, para no desequilibrar o bote. Lobo viaja comigo. Jondalar se perguntava como o animal se portaria numa frgil tigela flutuante como aquela, mas no disse nada. Ayla viu, porm, que ele franzira a testa. Mas tambm ela se absteve de dizer qualquer coisa. Devemos ter um remo cada um disse Jondalar, dando-lhe um. Com toda essa carga, espero que sobre lugar para ns comentou ela, pondo a barraca no barco e pensando que poderia talvez us-la como assento. Ficaram apertados, mas embarcaram tudo, exceto as estacas. Temos de abandon-las disse Jondalar. No h espao para elas. uma pena, pois tinham acabado de substituir as antigas, perdidas. Ayla sorriu e lhe passou uma corda que tinha deixado de fora. No temos. Elas flutuaro. Ns as amarraremos ao bote com isto, de modo a no desgarrarem. Jondalar no estava muito certo de que aquela fosse uma boa ideia, e j preparava uma objeo, quando uma pergunta de Ayla o distraiu. O que vamos fazer com os cavalos? Os cavalos? Eles podem nadar, no podem? Sim, mas voc sabe o quanto eles podem ficar nervosos, principalmente em face de alguma coisa que nunca fizeram antes. E se alguma coisa na gua os assustar e eles resolverem voltar? Se fizerem isso, no vo tentar cruzar o rio depois, sozinhos. Sequer sabero que estamos na outra margem. Teramos de retornar para pux-los. Ento, por que no os puxamos agora?

explicou Ayla. Ela estava certa. Os cavalos ficariam apreensivos, provavelmente, e tanto poderiam ir para a frente como para trs pensou Jondalar. Mas como poderemos gui-los de dentro do bote? Os cavalos complicavam a coisa. Dirigir o barco j era difcil. Como controlar cavalos em pnico ao mesmo tempo? Suas preocupaes com a travessia aumentavam. Vamos pux-los pelo cabresto com cordas. Eles viro amarrados ao barco disse Ayla. No sei... Talvez essa no seja a melhor maneira. Talvez devamos pensar um pouco mais. Pensar sobre o qu? indagou ela, enquanto prendia as trs estacas num feixe, que atou na ponta de uma corda presa ao barco. Assim, elas seriam rebocadas. No era voc que queria partir cedo? acrescentou, enquanto punha o cabresto em Huiin, passava outra corda por ela, e amarrava a corda ao barco, do lado oposto ao das estacas. Ento, de p ao lado do barco, ela encarou Jondalar. Estou pronta. Ele hesitou, depois fez que sim com ar decidido. Muito bem disse, apanhando o cabresto de Racer e chamado o cavalo. O jovem garanho levantou a cabea e protestou com um relincho quando Jondalar tentou passar-lhe as correias por cima da cabea, mas depois que Jondalar lhe falou e afagou o pescoo, Racer se acalmou. Jondalar prendeu a corda ao barco e olhou para Ayla. Vamos disse. Ayla fez sinal a Lobo para que embarcasse. Depois, segurando a cordas para manter o controle dos cavalos, empurraram o bote para a gua e pularam dentro. Desde o comeo, tiveram problemas. A forte corrente logo se apoderou do barquinho e o arrastou com ela. Mas os cavalos no estavam preparados para enfrentar o rio. Recuaram juntos, enquanto o barcos seguia, sacudindo-o to violentamente que ele quase virou. Lobo teve dificuldade em manter-se de p e ficou olhando a situao, nervoso. Mas a carga era pesada, e isso endireitou o barco. Em contrapartida, fazia-o navegar muito baixo na gua. As estacas j boiavam, saltando para acompanhar a corrente. A fora do rio e os gritos de encorajamento de Ayla e Jondalar acabaram por fazer com que os cavalos entrassem na gua. Primeiro, Huiin arriscou uma pata. Depois foi a vez de Racer. Como o rio continuasse a puxar, entraram nele e logo estavam nadando. Ayla e Jondalar no tiveram opo seno deixar que o rio os levasse em frente, at que o improvvel conjunto de trs longas estacas, um barco redondo com um homem, uma mulher, e um lobo assustado, com dois cavalos a reboque, se estabilizou. Ayla e Jondalar pegaram os remos e tentaram mudar de direo, e ir em diagonal para a margem oposta. Ayla, que se sentava desse lado, no estava habituada a remar. Teve de recomear vrias vezes at acertar, procurando acompanhar as instrues de Jondalar, que remava vigorosamente, a fim de afastar o bote da margem. Mesmo depois que ela se acostumou e pde usar o remo em cooperao com ele para dirigir o barco, progrediram muito devagar, com as estacas boiando frente e os cavalos na esteira, nos olhos estampado o terror de serem arrastados. Comearam a cruzar o rio, mas lentamente. Os dois viajavam muito mais rpido rio abaixo. Mas frente, o largo curso d'gua, indo rumo do mar pelo terreno em declive, fazia uma acentuada curva para leste. Uma corrente que refluiu de uma ponta arenosa, que se projetava da margem para onde queriam ir, apanhou de lado as estacas, que vogavam frente deles. Os compridos troncos de btula, que iam livres tona, salvo pelas cordas que os prendiam, giraram e bateram no barco coberto de couro com tanta fora que Jondalar temeu tivessem feito um buraco. Eles foram sacudidos, e o barco girou sobre si mesmo, retesando perigosamente as cordas dos cavalos, que relincharam tomados de pnico, engoliram muita gua, e tentaram desesperadamente fugir, nadando, mas a corrente inexorvel, que puxava o barco a que estavam presos, os levou consigo. Seus esforos, porm, fizeram com que o barco girasse de novo, o que, por sua vez, deu um puxo nas estacas, que bateram mais uma vez na embarcao. Tudo isso junto a corrente

turbulenta, os safanes no barco sobrecarregado, as colises abruptas das estacas fazia com que o barco jogasse e se enchesse de gua, o que acrescentava ao peso. Podiam afundar. Lobo, apavorado, se encolhia, o rabo entre as pernas, junto de Ayla na barraca dobrada. Ela procurava freneticamente firmar o barco com o remo, sem saber como control-lo. Jondalar continuava a dar-lhe instrues, mas ela no sabia como obedecer-lhe. O relincho dos cavalos chamou-lhe a ateno. Vendo o medo de que estavam possudos, compreendeu que tinha de solt-los. Deixando ento o remo no fundo do barco, pegou a faca que tinha cinta e sabendo que Racer era o mais excitado dos dois cortou sua corda primeiro, sem maior esforo, porque a lmina de slex era afiada. A libertao do cavalo produziu mais solavancos e rodopios. Lobo no aguentou: pulou na gua. Ayla o viu nadar com fora. Cortou, ento, depressa, a corda de Huiin, e saltou atrs dele. Ayla! gritou Jondalar, mas logo se viu a girar outra vez. O barquinho, leve e agora mais livre, comeou a rodopiar sobre si mesmo e a bater com estrpito nas estacas. Quando ele conseguiu olhar, Ayla procurava abrir caminho de volta ao barco, encorajando o lobo, que nadava em sua direo, a segui-la. Huiin e, frente dela, Racer, j iam para a margem remota, e a correnteza o puxava cada vez mais veloz rio abaixo, para longe de Ayla. Ela olhou para trs e teve uma ltima viso de Jondalar e do barco quando os dois viraram a curva do rio, e sentiu um segundo de pavor como se o corao parasse: o medo de nunca mais o ver. O pensamento de que no devia ter deixado o barco lhe passou pela cabea, mas isso no adiantava agora, nem tinha tempo de se demorar nisso no momento. O lobo vinha chegando, lutando contra a corrente. Ayla avanou para ele com algumas braadas. Mas quando o alcanou, o animal tentou pr-lhe as patas no ombro e lamber-lhe o rosto. Mas na sua ansiedade fez com que ela afundasse. Ayla veio tona cuspindo, engasgada, prendeu-o com um brao, e procurou ver os cavalos. A gua nadava no rumo da margem, afastando-se de onde ela mesma estava. Ayla respirou fundo e soltou um assobio, alto e demorado. A gua endireitou as orelhas e se voltou para a direo de onde vinha o som. Ayla assobiou de novo, e a gua mudou de direo, procurando alcan-la. Ayla ao mesmo tempo, nadou para o animal com fortes braadas. Nadava muito bem. Indo, agora em geral, com a corrente, se bem que em diagonal, s com esforo conseguiu chegar at Huiin. Quando a alcanou, quase chorou de alvio. O lobo se aproximou, mas continuou em frente. Ayla descansou um momento, agarrada crina de Huiin, e s ento se deu conta de como a gua estava fria. Viu, ento, a corda, ainda presa ao cabresto, e lhe ocorreu como seria perigoso para o animal se ela se prendesse a algum entulho flutuante. Levou algum tempo desatando o n, que inchara, e ela tinha os dedos duros de frio. Procurou, ento, nadar de novo, para no sacrificar ainda mais o animal, e na esperana de que o exerccio a aquecesse. Quando, por fim, alcanaram a margem, ela saiu da gua exausta, tiritante, e se deixou cair por terra. O lobo e a gua pareciam em melhor estado. Os dois se sacudiram, jogando gua em torno, depois Lobo se deitou, arfando. Os plos compridos de Huiin j eram densos no vero, embora ficassem ainda mais espessos no inverno, quando a l protetora crescia. Ela ficara de p, com as pernas bem afastadas e o corpo tremendo, cabea baixa e orelhas cadas. Mas o sol do vero ia alto no cu, o dia esquentara, e uma vez descansada, Ayla parou de tremer. Levantou-se, e procurou por Racer, certa de que, se haviam conseguido atravessar o rio, ele tambm fora bem-sucedido. Assobiou. Primeiro, seu assobio especial para Huiin...Racer viria tambm se o ouvisse. Depois, chamou Jondalar com o assobio que usava para ele. Sentia um aperto no corao. Teria ele alcanado a margem no seu frgil barco? Em caso afirmativo, onde estava? Assobiou mais uma vez, esperando que ele a ouvisse e respondesse, mas no ficou infeliz quando foi o garanho que apareceu, marrom-escuro, a galope, ainda de cabresto, arrastando a corda. Racer! Viva, voc conseguiu. Eu sabia que era capaz disso. Huiin tambm o saudou com relincho festivo, e Lobo com entusisticos latidos de filhote

coroados por um uivo cheio e prolongado. Racer respondeu com diversos relinchos altos. Ayla os interpretou como de alvio pelo reencontro dos amigos. Quando chegou perto, Racer esfregou o focinho no nariz de Lobo, depois se postou junto de Huiin com a cabea no pescoo dela, consolando-se da terrvel travessia. Ayla se juntou a eles, depois abraou o pescoo de Racer e afagou-o por algum tempo antes de libert-lo do cabresto. Ele estava to acostumado a usar aquilo que as correias no pareciam incomodar muito nem impedir que pastasse, mas Ayla achou que a corda comprida e solta poderia criar problemas. Ela mesma no gostaria de ter uma coisa daquelas pendurada no pescoo todo o tempo. Tirou tambm o cabresto de Huiin e enfiou tudo na cinta de couro que usava por baixo da tnica. Pensara em trocar de roupa, mas estava com pressa, e a roupa secaria no corpo. Bem, j encontramos Racer. Agora temos de achar Jondalar disse em voz alta. Lobo a encarava como se esperasse ordens. Ayla ento se dirigiu diretamente a ele. Lobo, vamos encontrar Jondalar! Ento, montando Huiin, seguiu rio abaixo. Depois de muitas voltas e rodopios e saltos, o pequenino bote redondo, coberto de couro, acompanhava agora, tranquilamente, a correnteza sob o comando de Jondalar. As estacas na parte de trs, dessa vez. Ento, com um nico remo, e considervel esforo, ele comeou a impelir a embarcao de travs, contra a fora do largo rio. Descobriu que as trs estacas ajudavam a estabilizar o barco, impedindo que ele rodasse e facilitando o controle. Todo o tempo se acusava por no ter pulado atrs de Ayla. Mas tudo acontecera to depressa! Mal se dera conta do que acontecia, e ela j estava longe, arrastada pela correnteza. Teria sido intil pular na gua depois de perd-la de vista. No poderia nadar de volta, contra a corrente perderia o barco com tudo o que ele continha. Procurou consolar-se pensando que ela nadava bem. Mas sua preocupao o incentivava a persistir nos esforos para atravessar o rio. Quando por fim, alcanou a margem, muito longe do ponto de onde haviam partido; quando sentiu que o fundo do barco tocava a praia rochosa que tinha visto, projetando-se para dentro do rio numa curva, soltou um grande suspiro de alvio. Em seguida, desceu e puxou o pequeno barco com a carga pesada pelo aclive da praia. Descansou um pouco, de to exausto que estava, mas logo se ergueu e saiu, rio acima, a procurar Ayla. Manteve-se perto da gua e quando encontrou um pequenino afluente, vadeou-o sem maiores dificuldades. Mas algum tempo depois deu com um segundo afluente, de grandes propores. A, hesitou. Aquele no era rio que se pudesse vadear, e se tentasse pass-lo a nado, to perto do rio principal, corria o risco de ser arrastado para ele. Teria de caminhar ao longo da margem at encontrar um lugar mais favorvel a uma travessia. Ayla, montada em Huiin, chegou ao mesmo rio no muito depois dele. E tambm acompanhou seu curso na direo das cabeceiras por algum tempo. Mas atravessar a cavalo ou a p so coisas muito diferentes, e a escolha do melhor ponto para faz-Io depende de outras consideraes. No andou tanto quanto Jondalar. Logo entrou no rio. Racer e Lobo vieram atrs dela e logo estavam todos do outro lado. Ayla avanou, ento, para o rio principal, mas, olhando para trs, viu que Lobo enveredava na direo oposta. Venha, Lobo. Por aqui! Depois assoviou, e disse a Huiin que seguissem em frente. Lobo hesitou, comeou a obedecer-Ihe, depois parou no meio do caminho, mas acabou por vir. Na margem, Ayla resolveu ir na direo da corrente e ps a gua a galope. Seu corao bateu forte quando julgou divisar, numa praia pedregosa a frente, um objeto arredondado e convexo. Jondalar, Jondalar! gritou, cavalgando a toda brida. Apeou mesmo antes que a gua parasse e correu para o barco. Olhou dentro dele, olhou em volta. Tudo estava l, ao que parecia, inclusive as estacas. S faltava Jondalar. Eis o bote, mas onde est Jondalar? perguntou alto. Lobo latiu, como que em resposta. Por que no consigo achar Jondalar? Onde estar ele? Ser que o barco veio parar

aqui sozinho? Ser que ele no conseguiu atravessar? Depois o pensamento lhe ocorreu. Talvez ele esteja procurando por mim, pensou. Mas se foi rio acima e eu vim rio abaixo, como nos desencontramos? O rio! exclamou. Lobo latiu de novo. E ela se lembrou da hesitao do animal logo depois de cruzarem o grande afluente. Lobo! O animal veio correndo e saltou, pondo as patas dianteiras nos ombros de Ayla. Ela o pegou pelos plos do pescoo com as mos, olhando aquele focinho comprido, aqueles olhos inteligentes, e lembrando-se do filhote que ele havia sido, pequenino e frgil, a recordar-lhe tanto o filho. Rydag mandara que Lobo a fosse procurar um dia, e ele percorrera uma longa distncia para encontr-la. Sabia que ele era capaz de encontrar Jondalar se ela pudesse faz-lo entender o que queria. Lobo, encontre Jondalar! O animal se deixou cair, farejou em torno do barco, depois seguiu por onde tinham vindo, rio acima. Jondalar estava metido na gua at a cintura, e avanava com cuidado atravs do rio menor, quando ouviu um fraco pio de ave, que lhe pareceu, de certo modo, familiar... e impaciente. Parou, fechou os olhos, procurou localizar a origem do som. Depois, sacudiu a cabea. No podia estar certo, sequer, de ter mesmo ouvido alguma coisa. E prosseguiu. Quando alcanou a margem oposta e comeou a andar na direo do rio. principal, continuou com aquilo na cabea. Finalmente, sua obsesso de encontrar Ayla o fez esquecer um pouco o incidente, se bem que, de tempos em tempos, a lembrana voltasse. Caminhara bastante, com as roupas molhadas, sabendo que Ayla tambm estaria encharcada, quando lhe ocorreu que talvez devesse ter levado a barraca ou alguma outra coisa que lhe servisse de abrigo. Comeava ficar tarde, e tudo poderia ter acontecido com ela. O pensamento fez com que esquadrinhasse o rio, as margens, a vegetao em torno mais detidamente. De repente, ouviu de novo o assobio, dessa vez muito mais alto e mais perto, seguido de uma espcie de latido, e, por fim, de um uivo perfeitamente caracterizado de lobo, e o som de cascos de cavalo. Virando-se, seu rosto se abriu num largo sorriso de boas-vindas quando viu Lobo, que vinha como uma flecha em sua direo, com Racer logo atrs e melhor do que tudo isso, Ayla montada em Huiin. Lobo saltou-lhe no peito e se ps a lamber-lhe o queixo. Jondalar o pegou carinhosamente pelo plo do pescoo, como tinha visto Ayla fazer, e acabou dando um abrao no animal. Depois afastou-o, pois j vinha perto, saltava, e corria ao seu encontro. Jondalar! Jondalar disse, quando ele a tomou nos braos Ayla! Oh, minha Ayla! disse ele, estreitando-a contra o corao. O lobo saltou de novo e se ps a lamber o rosto dos dois, e nenhum deles pensou em expuls-lo. O grande rio, que tinham atravessado com os cavalos e o lobo, lanava-se se no mar interior de guas escuras que os Mamuti chamavam Mar de Beran, pouco ao norte do largo delta do Rio da Grande Me. Quando os dois viajantes se aproximaram da foz daquele imenso curso d'gua, que serpenteava por mais de trs mil quilmetros atravs do continente, terreno descendente se nivelou. As magnficas pastagens dessa regio meridional, plana, foram uma surpresa para Ayla e Jondalar. Uma rica vegetao, nova e fresca, era incomum para aquela poca tardia do ano, mas cobria toda a paisagem de campo aberto. A violenta tempestade, com suas chuvas torrenciais, excepcional, tambm, para a estao, e generalizada, era responsvel por todo aquele verde. Era como se a primavera renascesse na estepe, pois no havia apenas capim, mas flores de vrias cores: ris ans, cor de prpura e amarelas, penias de muitas ptalas, de um vermelho intenso, lrios cor-de-rosa, maculados, ervilhacas multicores, que iam do amarelo e do laranja at o vermelho vivo e o gren.

Um grande alarido de pios e gritos chamou a ateno de Ayla para os vociferantes pssaros preto e rosa que voltejavam no alto e mergulhavam em seguida, separando-se uns dos outros ou juntando-se em grandes bandos, numa confuso de incessante atividade. Essa pesada concentrao de estorninhos, barulhentos, gregrios, rosados nas vizinhanas, deixava Ayla inquieta. Embora eles sempre vivessem em colnias, voassem em bandos, e dormissem amontoados noite, ela no se lembrava de ter visto tantos deles ao mesmo tempo. Notou que francelhos e outros pssaros tambm comeavam a congregar-se ali. O rudo era cada vez mais estridente, e havia no ar um zumbido surdo contnuo, de expectao como fundo musical. Foi ento que ela divisou uma grande nuvem escura no cu lmpido, curiosamente, a no ser por ela. Parecia mover-se com o vento e vinha na direo deles. De sbito, a imensa horda de pssaros pareceu ainda mais agitada. Jondalar disse ela para o homem, que cavalgava frente dela. Olhe aquela estranha nuvem. O homem ergueu os olhos e, em seguida, parou o cavalo. Ayla emparelhou com ele. Enquanto observavam, a nuvem ficou perceptivelmente maior ou, talvez, mais prxima. No creio que se trate de uma nuvem de chuva disse Jondalar. Eu tambm no. Mas que outra coisa pode ser? Sentia de sbito e inexplicavelmente uma grande vontade de procurar abrigo em qualquer lugar. Voc acha que deveramos armar a tenda e esperar que ela passasse? Prefiro ir em frente. Talvez possamos deix-la para trs, se nos apressarmos. Incitaram os cavalos a andar mais depressa pelo prado verdejante Mas tanto as aves quanto a estranha nuvem os ultrapassaram. O som, estridente, cresceu de intensidade, superando mesmo o grasnar frentico dos estorninhos. O que foi isso? disse ela. Mas antes que as palavras lhe sassem da boca, ela foi atingida de novo, e outra vez mais. Algo aterrissou tambm em Huiin, depois pulou fora. Mas a coisa se repetiu. Quando Ayla olhou para Jondalar, que cavalgava sua dianteira, viu mais daqueles insetos voadores e saltadores. Um pousou bem sua frente, e antes que pudesse escapar ela o prendeu com a mo em concha. Examinou-o, em seguida, com todo o cuidado. Era, de fato, um inseto, do tamanho do seu dedo mdio, com as pernas traseiras compridas. Parecia um gafanhoto dos grandes, mas no era desse verde de folha seca que se confunde to bem com o terreno, como os que tinha visto saltando no cho. Aquele era notvel justamente por ter listas muito vivas, pretas, amarelas e cor de laranja. A diferena era produto da chuva. Na estao normalmente seca eles eram gafanhotos comuns, pequenos animais solitrios, tmidos, que s se reuniam a outros da mesma espcie para cruzar. Mas uma grande alterao se produzira depois da grande tempestade. As fmeas se aproveitaram do surgimento de nova relva fresca e da abundncia de alimentos para botarem muito mais ovos do que de hbito, e um nmero muito maior de larvas sobreviveu. Com esse aumento da populao, algumas extraordinrias mudanas ocorreram. Os pequenos gafanhotos ganharam cores novas, vivas, e comearam a procurar a companhia uns dos outros. No eram mais gafanhotos, e sim locustdeos. Em pouco tempo, grandes bandos de locustdeos multicores se juntavam a outros bandos e, uma vez exauridas as reservas locais de aliamento, empreendiam grandes voos de invaso a outras zonas, viajando em grandes massas. Uma nuvem de cinco bilhes de indivduos no era incomum, podendo cobrir 150 quilmetros quadrados, e devorar oitenta toneladas de vegetao numa s noite. Assim que a vanguarda da nuvem de locustas comeou a descer para cevar na relva fresca, Ayla e Jondalar se viram engolfados pelos insetos, que voejavam em torno, chocando-se contra eles e suas montarias. No foi difcil, nessas circunstncias, pr Huiin e Racer a galope. Impossvel teria sido cont-los. Enquanto fugiam, atingidos ainda, a todo momento, por aquele dilvio de insetos, em vo Ayla procurava Lobo com os olhos. O ar estava denso de insetos

voando, saltando, ricocheteando uns contra os outros. Ela assobiou to alto quanto pde, espera que ele conseguisse ouvi-la, apesar do zumbido ensurdecedor. Ela quase bateu contra um estorninho cor-de-rosa, que mergulhou logo em frente do seu rosto e pegou uma locusta no ar. Compreendeu ento por que os pssaros se haviam congregado ali em to grande nmero. Tinham sido atrados pelo imenso suprimento de comida, fcil de ver graas s cores vivas. Mas os ntidos contrastes que atraam as aves tambm serviam aos insetos para localizar uns aos outros quando tinham de levantar vo para outra regio, quando no havia ali mais comida. Nem mesmo a presena de tantas aves reduzia o nmero de insetos enquanto vegetao fosse suficiente para aliment-los e s novas geraes. S quanto as chuvas cessavam, e os prados retornavam sua condio anterior, normal, seca, capaz de alimentar apenas um pequeno nmero de insetos, os locustdeos se tornavam outra vez incuos gafanhotos, com sua habitual camuflagem pardacenta. Lobo foi ach-los logo depois que deixaram a nuvem para trs. quela hora j os vorazes insetos se haviam acomodado no solo para passar a noite. Ayla e Jondalar acamparam a uma boa distncia deles. Quando partiram, na manh seguinte, seguiram rumo ao nordeste, para uma colina elevada, de onde poderiam ver toda a plancie e, talvez, ter uma ideia da distncia que os separava ainda do Rio da Grande Me. Para alm da crista da colina, e a uma distncia relativamente pequena, viram a regio da rea que fora visitada pela praga de gafanhotos predadores. A nuvem, revoluteante, j fora, quela altura, varrida para o mar pelos ventos fortes. Ficaram assombrados com a destruio. No campo, to belo antes, to cheio de flores coloridas e vio, a relva estava destruda at onde a vista alcanava. Nem uma folha, nem qualquer mancha de verdura. Tudo fora devorado pela horda faminta. Os nicos sinais de vida eram os estorninhos, caando insetos cados ou retardatrios. O solo fora raspado, violentado, e jazia exposto. Sem dvida, ficaria recuperado daquela devastao provocada por criaturas por ele mesmo criadas, no seu ciclo natural de vida, e das razes escondidas e das sementes trazidas pelo vento, ele se vestiria de verde outra vez. Quando Ayla e Jondalar olharam para outra direo, uma nova paisagem os saudou, e seu pulso bateu forte. Para leste, um vasto lenol d'gua luzia ao sol: era o Mar de Beran. Enquanto olhava, Ayla percebeu que era o mesmo mar que tinha conhecido na infncia. Na ponta mais meridional de uma pennsula que entrava na gua, do lado norte, ficava a caverna em que vivera com o Cl de Brun em criana. Morar ali, com o povo do Cl, fora muitas vezes difcil. Mas ela guardava ainda muitas memrias felizes desse tempo. S a lembrana do filho que tivera de abandonar a entristecia inevitavelmente. Sabia que estava agora mais prxima dele do que jamais estaria desse filho que nunca mais veria. Era melhor para ele viver com o Cl. Na companhia de Uba, sua me adotiva, com o velho Brun para ensinar-lhe o uso da lana, das bolas, da funda, das normas do Cl, Dure seria amado e aceito, e no se tornaria objeto de chalaas como Rydag o fora. Mas ela no podia deixar de pensar nele. Viveria ainda o Cl naquela mesma pennsula? Ou se teria mudado para mais perto de outros Cls, no interior do continente ou nas altas montanhas orientais? Ayla! Veja. L est o delta, e voc pode ver Donau, ou, pelo menos, parte dele. Do outro lado daquela grande ilha, aquela gua barrenta, marrom? Se no me engano, aquele o brao principal do rio, o brao norte. L est ela: a foz do Rio da Grande Me! disse Jondalar, com uma grande excitao na voz. Ele tambm estava esmagado de memrias, em que se mesclava uma certa tristeza. Da ltima vez que vira aquele rio estava com o irmo. E agora Thonolan se fora para o mundo dos espritos. De sbito ele se lembrou da pedra de superfcie opalescente que levara do stio onde Ayla havia sepultado, seu irmo. Ela dissera que a pedra continha a essncia do esprito de Thonolan, ele tinha a inteno de presentear com ela sua me e Zelandonii quando voltasse. Estava na sua cesta. Talvez devesse tir-la de l, carreg-la consigo. Oh, Jondalar! L, junto do rio, v? Aquilo no fumaa? No haver gente vivendo junto daquele rio? disse Ayla, animada com essa perspectiva.

Pode ser disse Jondalar. Vamos andar depressa, ento disse ela. E comeou a descer a colina, com Jondalar cavalgando ao lado. Quem poder ser? perguntou. Algum que voc conhea? Pode ser. Os Xaramudi vm s vezes, at esta distncia, nos seus barcos, para comerciar. Foi assim que Markeno ficou conhecendo Tholie. Ela estava com um Acampamento Mamuti que viera em busca de sal e de conchas. Ele se calou, olhou em volta, perscrutando com maior ateno o delta e a ilha do outro lado de um estreito canal. Depois estudou o terreno rio abaixo. Na verdade, acho que no estamos muito longe do lugar onde Brecie instalou o Acampamento do Salgueiro... no vero passado. Foi mesmo no vero passado? Ela nos levou para l, depois que o Acampamento salvou a mim e a Thonolan da areia movedia... Jondalar fechou os olhos, mas Ayla tinha visto a dor que havia neles. Eles foram as ltimas pessoas que meu irmo viu... alm de mim. Viajamos juntos um pouco mais. Eu tinha esperana que ele superasse aquilo, mas Thonolan no quis viver sem Jetamio. Quis que a Grande Me o levasse disse Jondalar. E, ento, baixando os olhos, acrescentou. E foi ento que encontramos Nenm. Jondalar encarou Ayla, e ela viu sua expresso mudar. A dor ainda estava presente, mas ela reconheceu aquele olhar especial que mostrava quando o seu amor por ela era tanto que ficava quase impossvel suportar para ele. Para ela tambm, pensou. Mas havia tambm outra coisa nele, algo que a deixava assustada. Nunca pude entender por que Thonolan quis morrer... naquela hora disse ele. Depois, virando o rosto, fez com que Racer andasse mais depressa e disse por cima do ombro: Vamos. Voc no queria correr? Ayla fincou os calcanhares em Huiin, decidida a ser mais cuidadosa, e acompanhando o homem que galopava agora, em cima do garanho, rumo ao rio, embaixo. Mas o galope era excitante e serviu para espantar o clima estranho e triste que aquele terreno evocara para os dois. O lobo, excitado com o ritmo acelerado da marcha, corria com eles. E quando, finalmente, chegaram fmbria da gua e pararam, Lobo levantou a cabea entoou uma melodiosa cano canina, feita de longos uivos tirados do fundo da garganta. Ayla e Jondalar se entreolharam e sorriram, imaginando qual seria a maneira mais apropriada de anunciarem que tinham alcanado o rio que ia ser seu companheiro pela maior parte do que lhes restava a fazer como Jornada. este mesmo? Alcanamos o Rio da Grande Me? disse Ayla os olhos brilhando. Sim. este disse Jondalar, e depois olhou para o acidente, rio acima. No queria desanimar Ayla, mas sabia o quanto tinham de viajar ainda. Tinham de cobrir de volta os passos dele atravs do continente at a geleira que cobria as montanhas nas cabeceiras desse longo rio, depois seguir mais alm, quase que at a Grande gua do fim do mundo, bem para oeste. Ao longo do seu curso sinuoso de trs mil quilmetros, o Donau o rio de Doni, a Grande Me Terra dos Zelandonii engrossava com a gua de mais de trezentos afluentes, com a drenagem de duas cadeias geladas de montanha, e arrastava consigo uma enorme carga de sedimentos. Dividindo-se, muitas vezes, em canais, quando serpenteava pelas plancies que encontrava no caminho, o grande curso d'gua transportava um prodigioso acmulo de solo arenoso em suspenso. Mas antes de chegar ao fim do curso, todo esse saibro, todos esses detritos se acamavam num imenso depsito em leque, uma profuso de ilhotas rasas e baixios, sufocados a meio de lodo e areia, e rodeados de lagos pouco profundos e tortuosos canais, como se a Grande Me dos rios estivesse to exausta da sua longa viagem que resolvia despejar aquela pesada carga de sedimento antes da sua destinao, para depois se arrastar, devagarinho, para o mar. O vasto delta que eles alcanaram, duas vezes mais longo do que largo, comeava a muitos quilmetros do mar. O rio, cheio demais para ser contido por um s canal na plancie achatada, que ficava entre o antigo macio de rocha fundamental que alguma convulso erguera a prumo do lado do oriente e o terreno suavemente ondulado em colinas que descia das montanhas para o

lado do ocidente, dividia-se em quatro braos principais e cada um deles tomava uma direo diferente. Diversos canais comunicavam esses braos uns com os outros, criando um labirinto de meandros que por sua vez formavam pequenos lagos e lagunas. Grandes formao de juncos rodeavam terra firme que iam desde simples bancos de areias at ilhas de verdade, completas com florestas e estepes, povoadas por auroques, veados e seus predadores. De onde vem aquela fumaa? perguntou Ayla. Deve haver um Acampamento por aqui. Creio que veio daquela ilha grande que vimos na foz, para alem do canal disse Jondalar, apontando. Quando Ayla olhou, tudo o que viu de comeo foi uma cortina de altos juncos fragmticos, com seus pendes plumosos, cor prpura, balanando na brisa, mais de cinco metros acima do cho alagado de onde brotavam. Depois notou as belas folhas verde-prata dos salgueiros, por trs deles. Levou mais um momento para que ela fizesse outra observao que a deixou intrigada. O salgueiro, tanto quanto sabia, era um arbusto que crescia to junto da gua que suas razes ficavam muitas vezes cobertas na estao chuvosa. Jamais atingiam a altura de rvores. Ou poderia estar enganada? Seriam aquelas rvores salgueiros? Ela no costumava cometer erros dessa natureza. Comearam a descer o rio, e quando estavam j defronte da ilha entraram pelo canal. Ayla olhou para trs a fim de certificar-se de que as traves do tren, com o barco amarrado, no se haviam enredado. De pois verificou se as pontas dianteiras, cruzadas frente, se moviam, livremente como os mastros, que vinham agora arrastados pela gua. Quando arrumaram de novo a bagagem e deixaram o rio principal para trs, tinham pensado em abandonar o barco. Ele j cumprira sua misso, que era a de lev-los at ali, mas dera muito trabalho para fazer. E apesar de no ter servido to bem quanto haviam imaginado, tinham pena de abandonar o pequeno bote redondo. Foi Ayla quem teve a ideia de fixar o barco ao tren, mesmo que isso obrigasse Huiin a usar o arns de forma ininterrupta e arrastar o tren todo o tempo. Mas foi Jondalar quem pensou que ele facilitaria a passagem de rios. Poderiam carregar o barco com a bagagem, que assim no ficaria molhada. Huiin nadaria vontade, puxando uma tralha leve que flutuasse. Quando experimentaram o processo no primeiro rio que tiveram de atravessar, verificaram que era at desnecessrio tirar o arns da gua. A correnteza tinha uma tendncia de puxar barco e mastros, o que preocupava Ayla sobremaneira, principalmente depois que vira como Huiin e Racer tinham entrado em pnico quando se viram, no outro rio numa situao que escapava ao seu controle. Decidiu refazer o arns de modo a poder cortar fora as correias se parecessem pr a gua em perigo. J o cavalo compensava a fora da correnteza e aceitava a carga sem dificuldade. Ayla ocupara-se, pacientemente, em familiarizar Racer com a nova ideia. Huiin estava habituada ao tren e confiava em Ayla. A larga tigela aberta do barco pedia enchimento. Comearam a levar madeira, excrementos secos e outros materiais teis para acender fogo que iam apanhando pelo caminho, com vista fogueira da noite. As vezes deixavam tambm suas cestas de bagagem no barco depois de atravessarem um rio. Tinham passado diversos cursos d'gua de diferentes tamanhos que demandavam, todos, o mar interior. E Jondalar sabia que teriam muitos outros ainda pela frente na sua Jornada ao longo do Rio da Grande Me. Quando entraram na gua limpa do canal mais exterior do delta, o garanho assustou-se e relinchou nervosamente. Racer no gostava de rios desde a sua desagradvel aventura, mas Jondalar vinha guiando o cavalo em todos os riachos e ele aos poucos vencia o medo. Isso era bom, pois haveria outros a cruzar antes de chegarem em casa. A gua movia-se vagarosa. E era to transparente que podiam ver peixes nadando entre as plantas aquticas. Depois de passarem os canios da margem, ganharam a ilha, comprida e estreita. Lobo foi o primeiro a alcanar aquela lngua de terra firme. Sacudiu-se vigorosamente,

depois subiu correndo pela praia de areia molhada e compactada de mistura com argila que subia para uma pequena mata de salgueiros crescidos, de folhagem verde-prateada, to grandes quanto rvores. Eu sabia disse Ayla. O que voc sabia? indagou Jondalar, sorrindo diante da expresso de auto-suficincia que ela arvorava. Estas rvores so idnticas aos arbustos entre os quais dormimos naquela noite em que choveu tanto. Pensei que fossem salgueiros, mas nunca vira nenhum to grande assim. Salgueiros so em geral arbustos, mas estas rvores podem muito bem ser salgueiros. Desmontaram e conduziram os cavalos para a floresta, fresca e pouco cerrada. Marchando em silncio, observaram as sombras das folhas danando na brisa leve e mosqueando a alfombra do cho, relvoso, batido de sol. Pelos claros das rvores, viram auroques pastando, ao longe. Estavam a favor do vento, porm, e logo que o gado sentiu seu cheiro fugiu bem rpido. Aqueles animais j haviam passado pela experincia da caa, pensou Jondalar. Os cavalos comearam a cortar forragem com os dentes, avanando livremente por aquele delicioso terreno arborizado. Ayla parou e comeou a tirar os arreios de Huiin. Por que est parando aqui? perguntou Jondalar. Os animais querem pastar. Pensei que podamos parar um instante. Jondalar pareceu preocupado. Acho que devemos andar mais um pouco. Estou seguro de que h gente nesta ilha, e gostaria de saber quem so antes de acamparmos. Ayla sorriu. Tem toda razo! Voc disse que a fumaa vinha daqui. Este lugar to bonito que quase me esqueci disso. O terreno subia gradualmente, e mais para dentro comearam a aparecer amieiros, choupos e salgueiros brancos, o que variava a folhagem, em geral verde-acinzentada. Viram, depois, uns poucos pinheiros j antigos. Deviam estar naquela regio havia tanto tempo quanto as prprias montanhas. Isso acrescentava um fundo mais escuro ao mosaico de verdes. J o lario contribua com uma tonalidade mais clara, tudo valorizado pelos tufos de verde e ouro dos capins da estepe que acenavam ao vento. Eles subiam pelos troncos das rvores e havia cips pendentes dos ramos do dossel mais denso da floresta. Nas valas, iluminadas pelo sol, formaes de carvalho pubescente e aveleiras, um pouco mais altas, punham A ilha no elevava cerca de um metro acima do nvel da gua e em seguida se aplainava num extenso campo, que era como que uma estepe em miniatura, com festucas e estipas alourando ao sol. Ayla e Jondalar atravessaram a ilha pelo meio e se viram diante de um talude mais abrupto de dunas arenosas, firmadas com couve-marinha, capim-da-praia, azevinho-do-mar. O declive levava a uma enseada curva, quase uma lagoa, bordada de altos canios de penacho purpreo, misturados a rabos-de-gato e juncos, alm de grande variedade de plantas aquticas menores. Na angra, as formaes de ninfias eram to densas que mal se via a gua. E empoleiradas nelas havia garas, em nmero incontvel. Para alm da ilha, ficava outro canal, largo, barrento, que era o brao mais setentrional do grande rio. Prximo da ponta da ilha depararam com um fio de gua cristalina que entrava no canal principal, e Ayla ficou pasma de ver as duas correntes, uma lmpida e a outra escura, de lodo correndo lado a lado com uma ntida diviso de cor. Por fim, no entanto, a gua suja dominava a limpa, pois o canal principal enlameava tudo. Veja s aquilo, Jondalar disse Ayla, mostrando-lhe a clara definio das duas guas correndo paralelas. assim que a gente sabe que est no Rio da Grande Me. Aquele brao conduz diretamente ao mar. Mas olhe para o outro lado, Ayla. Para alm de um macio de rvores, fora da ilha, uma fumaa fina e retilnea subia para o cu. Ayla sorriu, antegozando o que estava para acontecer. Mas Jondalar tinha ainda suas dvidas.

Se aquele fumo saa de uma lareira, por que no tinham visto ningum? Eles mesmos, com certeza, teriam sido vistos. E por que ningum viera encontr-los? Jondalar encurtou a rdea que lhe servia para comandar Racer e afagou-lhe o pescoo. Quando avistaram os contornos de uma tenda cnica, Ayla soube que haviam chegado a um Acampamento, e pensou, consigo mesma, de que povo seria. Podiam ser, at, Mamuti. Ps Huiin a passo e, vendo que Lobo assumira uma postura defensiva, assobiou o sinal que lhe ensinara. Assim, quando entraram no pequeno acampamento, ele estava a seu lado. 11 ___________________________________________________________________________ Huiin vinha logo atrs de Ayla quando ela adentrou o Acampamento e marchou para o fogo de onde saa ainda o penacho de fumo. Eram cinco os abrigos, arranjados em semicrculo, e o fogo, meio enterrado no cho, ficava defronte ao abrigo central. Ardia alegremente, de modo que o ACampamento fora usado recentemente, mas ningum assumiu sua posse vindo para saud-los. Ayla correu os olhos em torno. Alguns dos abrigos estavam abertos. Mas no viu ningum. Intrigada, estudou o conjunto mais detidamente, a ver se descobria alguma coisa sobre os habitantes quem eram, e por que se tinham ido. A maior parte de cada uma das estruturas era semelhante tenda cnica usada pelos Mamuti no vero. Mas havia algumas conspcuas diferenas. Os Caadores de Mamutes muitas vezes ampliavam seus alojamentos acrescentando tendas semicirculares feitas de peles unidade principal de moradia, utilizando, at, um segundo mastro capaz de sustentar esses suplementos. J os abrigos daquele Acampamento tinham acrscimos feitos de canios e capim. Alguns no passavam de simples tetos inclinados montados sobre mastros finos. Outros eram adies arredondadas, completamente fechadas, feitas de esteiras ou colmo, e coladas edificao principal. Do lado de fora da tenda mais prxima de onde ela estava, Ayla viu uma pilha de razes de tbuas, marrons, sobre uma esteira de juncos tranados. Perto da esteira estavam duas cestas. Uma delas era de tranado fino, e continha gua ligeiramente turva; a outra estava cheia pelo meio de razes novas, brancas, brilhantes, visivelmente peladas de fresco. Ayla avanou e pegou uma. Estava ainda molhada. Devia ter sido posta ali havia poucos instantes. Quando a devolveu ao cesto, notou um estranho objeto no cho. Era feito de folhas de tbua imitao de uma pessoa, com braos saindo para os lados, duas pernas, e um pedao de couro macio enrolado para trazer de tnica. Na cabea, duas linhas curtas tinham sido desenhadas com carvo para representar os olhos, e outra linha marcara a boca, puxada para cima nas extremidades, como se sorrisse. Tufos de estipa serviam de cabelo. O povo com quem ela fora criada no fazia imagens, a no ser sinais totmicos muito sumrios, como as marcas que tinha na perna. Ela fora arranhada quando menina por um leo da caverna e ficava para sempre com quatro estrias retas na coxa esquerda. A mesma marca era de uso no Cl, para representar um totem do leo. Por isso, Creb tivera tanta certeza de que o Leo da Caverna era o seu totem, a despeito de ser ele considerado um totem masculino. O Espirito do Leo da Caverna escolhera-a e marcara pessoalmente. E assumira, assim, a sua proteo. Outros totens do Cl eram indicados do mesmo modo, com simples sinais, muitas vezes derivados de movimentos ou gestos da sua linguagem no-verbal. A primeira imagem verdadeiramente representativa que ela vira fora o desenho esquemtico de um animal que Jondalar fez num pedao de couro a ser usado como alvo. E ela ficara perplexa no primeiro momento olhando aquele objeto no cho. Ento, num timo, o identificara. Jamais tivera uma boneca quando pequena mas lembrava que as crianas Mamuti brincavam com coisas como aquela e compreendeu o que era. Ficou, ento, bvio que uma mulher estivera sentada naquele lugar com uma criana momentos antes. E fora embora, ao que parece com grande pressa, pois abandonara a comida e nem mesmo levara a boneca da menina. Por que teria feito isso?

Ayla se voltou e viu que Jondalar, ainda segurando a ponta da rdea de Racer, se ajoelhara em meio a estilhas de slex e examinava uma pedra arredondada. Algum estragou uma ponta bem-feita com um ltimo golpe desastrado. Talvez apenas um retoque, mas foi forte demais e errou o alvo... como se o escultor tivesse sido interrompido de repente. E aqui est o martelo de pedra! Ele o deixou cado no cho. As marcas na pedra oval e dura eram prova de longo uso, e ele, experimentado arteso, no podia imaginar que algum deixasse cair e abandonasse uma ferramenta de estimao. Ayla viu tambm peixe j limpo e posto para secar e outros, inteiros, no cho. Um deles j tivera o ventre aberto, mas fora deixado ali, com os demais. Havia outros indcios de atividade interrompida, mas nenhum sinal de gente. Jondalar, havia pessoas aqui e no faz muito tempo. Partiram s pressas. Mesmo o fogo foi deixado aceso. Onde estaro? No sei, mas voc est certa. Foram embora s carreiras. Deixaram tudo e fugiram. Como se estivessem... assustados. Mas, por qu? disse Ayla. No vejo nada que possa infundir temor. Jondalar comeou a sacudir a cabea, mas viu que Lobo farejava em roda do campo abandonado, metendo o focinho na entrada das tendas e em torno das coisas que os moradores tinham abandonado. Depois, sua ateno foi atrada para a gua cor de feno que pastava nas proximidades, arrastando ainda todo o arranjo de mastros e barco, mas curiosamente despreocupada tanto com seus donos quanto com o lobo. Ele se virou tambm para ver o jovem garanho castanho-escuro, que o seguia com tanta boa vontade. O animal, carregado de cestas e com o cochonilho no lombo, esperava, paciente, a seu lado, preso por uma simples corda presa cabea com um lao de couro. Esse deve ser o problema, Ayla: ns no vemos nada disse Jondalar. Lobo interrompeu a sua barulhenta explorao e ergueu os olhos para o homem, abanando o rabo. Ayla, melhor cham-lo, ou ele encontrar os habitantes Acampamento, e os assustar ainda mais. Ayla assobiou, e o lobo correu para ela. Ela o afagou, mas voltou-se intrigada, para Jondalar. Voc quer dizer que fomos ns que os assustamos? Que eles fugiram com medo de ns? Lembra-se do Acampamento do Capim Estipa? De como eles se portaram quando nos viram? Pense que aspecto temos para quem nos encontra pela primeira vez. Viajamos com dois cavalos e um lobo. Animais no viajam com as pessoas, em geral as evitam. Mesmo os Mamuti do Acampamento de Vero levaram algum tempo para se acostumar conosco, e ns chegamos com a turma do Acampamento do Leo. Na verdade, Talut teve coragem quando nos convidou, de imediato, com os cavalos e tudo disse Jondalar. O que devemos fazer? Acho que devemos ir embora. O povo deste Acampamento estar provavelmente escondido na mata e de l nos observa, pensando que devemos ter vindo de algum lugar como o mundo dos espritos. o que eu pensaria nas mesmas circunstncias. Oh, Jondalar gemeu Ayla, desapontada. Sentia uma grande solido, ali, de p, no meio do Acampamento abandonado. Eu gostaria tanto de visitar outras pessoas. Em seguida, correu os olhos pelo lugar, mais uma vez, antes de concordar de cabea. Voc tm razo. Se eles se foram, se no nos quiseram receber, melhor partir. Mas eu bem quisera conhecer a me da criana que deixou a boneca para trs e conversar com ela. Depois, indo pegar Huiin, que se afastara, acrescentou: No quero que as pessoas tenham medo de mim. Mas ser que conseguiremos falar com algum nesta Jornada? No sei dizer quanto a estranhos. Mas tenho certeza de que vamos cruzar com os Xaramudi. E eles podem ficar um tanto ariscos, de comeo, mas me conhecem. E voc sabe como . Passado o susto inicial, eles ficaro interessados nos animais. Lamento que tenhamos assustado essa gente daqui. Talvez devssemos deixar-lhes algum

presente, mesmo que no tenhamos gozado da hospitalidade deles disse Ayla, e se ps a procurar nas cestas. Alguma coisa de comer seria apropriado. Carne, talvez. Sim, uma boa ideia. Tenho tambm algumas pontas de lana. Posso deixar uma para substituir a que o fabricante daquela arruinou por nossa causa. Nada me deixa to desapontado quanto estragar um bom instrumento Quando falta to pouco para conclu-lo. Enquanto metia a mo na bagagem para tirar a bolsa de ferramentas, que era um rolo de couro, Jondalar se lembrou de que quando ele e Thonolan viajavam juntos encontravam muita gente pelo caminho e eram bem recebidos, e muitas vezes ajudados. Aconteceu, at, em duas ocasies, que suas vidas foram salvas por estranhos. Mas se o fato de andarem com os animais espantava as pessoas, o que aconteceria se ele e Ayla viessem a precisar de ajuda? Deixaram o Acampamento e galgaram outra vez as dunas em direo ao campo do topo da ilha, estreita e alongada, detendo-se quando a areia cedeu lugar relva. Do alto contemplaram a fumaa do Acampamento e a fita pardacenta do rio assoreado a corre para o vasto desaguadouro do mar de Beran. Em mudo assentimento, montaram e seguiram para leste, a fim de terem uma viso melhor a ltima do grande mar interior. Quando chegaram extremidade mais oriental da ilha, e embora estivessem ainda dentro das barrancas do rio, ficaram to perto das guas encapeladas do mar que podiam ver-lhe as ondas lavando bancos de areia com espuma salobra. Ayla olhou para alm da gua e pensou que quase podia ver os contornos de uma pennsula. A caverna do Cl de Brun, o lugar onde fora criada, ficava na sua ponta mais meridional. L ela dera luz seu filho, e l mesmo tivera de deix-lo quando foi expulsa. Estar muito crescido?, perguntou a si mesma. Mais alto, certamente, que todos os rapazes da sua idade. Forte? Saudvel? Feliz? Lembrar-se- de mim? Duvido muito. Ah, se eu o pudesse ver pelo menos uma vez mais, pensou. E ento compreendeu que se fosse algum dia procur-lo, aquela era sua ltima oportunidade. Pois daquele ponto Jondalar pretendia virar para oeste. E ela nunca mais estaria to perto do seu Cl ou de Dure na vida. Por que no podiam ir para leste? S uma curta digresso. Se acompanhassem a costa norte do mar poderiam provavelmente atingir a pennsula em poucos dias. Jondalar j dissera que estava disposto a ir com Ayla se ela quisesse tentar achar Durc. Veja, Ayla! Eu no sabia que havia focas no Mar de Beran! No via esses animais desde que era menino, numa excurso com Willomar disse Jondalar, com a voz cheia de excitao e saudade. Ele nos levou, a mim e a Thonolan, para ver as Grandes guas, e depois o povo que vive no fim do mundo nos levou mais longe ainda, para o norte, de barco. Voc j tinha visto focas? Ayla olhou de novo para o mar, para mais perto agora, para onde ele mostrava. Uns poucos animais escuros, lustrosos, afuselados, de ventre cor de prola, se arrastavam, corcoveando, desajeitados, ao longo de um banco de areia que se formara por trs de algumas rochas parcialmente submersas. Enquanto as observavam, muitas das focas pularam na gua. Caavam um cardume de peixes. Viram as cabeas apontando da superfcie, viram quando o ltimo dos animais, menor e mais jovem que os outros, mergulhou por sua vez. E logo se foram, todos, desaparecendo to depressa quanto tinham surgido. S a distncia disse Ayla , durante a estao fria. Elas gostavam do gelo que passava flutuando ao largo. O Cl de Brun no caava esses animais. Ningum era capaz de peg-los, embora Brun me tivesse contado ter visto alguns deles numas pedras perto de uma caverna do mar. Havia gente que os tinha na conta de espritos da gua e no animais, mas eu vi filhotes no gelo uma vez, e espritos no tm filhotes. Nunca soube para onde iam no vero. Talvez viessem para c. Quando estivermos em casa, eu a levarei at as grandes guas, Ayla. uma coisa inacreditvel. Este aqui um mar de grandes propores, maior que qualquer lago que eu conhea, mas no nada comparado as Grandes guas. Elas so como o cu. Ningum jamais chegou ao outro lado.

Ayla sentiu a impacincia e a animao na voz de Jondalar, sentiu a sua nsia por estar em casa. Sabia que no hesitaria em ir com ela procurar o Cl de Brun e Durc se ela expressasse esse desejo. Porque a amava. Mas ela o amava tambm, e sabia que ele iria ficar infeliz com o atraso. Limitou-se, ento, a olhar o grande lenol de gua, depois fechou os olhos, procurando conter as lgrimas. No saberia onde procurar pelo Cl, afinal de contas, pensou. E no era mais o Cl de Brun. Era o Cl de Broud, e ela no seria bem-vinda. Broud a excomungara e ela estava morta para todos eles, era um esprito. Se ela e Jondalar tinham assustado o Acampamento daquela ilha por causa dos animais, e sua capacidade de domin-los era tida como sobrenatural, no assustaria com muito mais razo o Cl? Inclusive Uba e Dure? Para eles ela estaria retornando do mundo dos espritos, e os animais adestrados eram prova disso. Acreditavam que um esprito que regressava do alm vinha para fazer-lhes mal. Uma vez, porm, que virassem de rumo, para oeste, estava tudo acabado. Dali por diante, e at o fim da vida, Dure seria s uma memria. No haveria esperana de rev-lo. Aquela era uma escolha que tinha de fazer. Pensara que estava feita havia muito tempo. No imaginara que a dor fosse ainda to viva. Voltando a cabea para o outro lado, para que Jondalar no visse seus olhos marejados, e fitando o mar azul profundo, Ayla deu um adeus sem palavras ao filho pela ltima vez. Uma pontada de dor a feriu, e ela soube que levaria aquela dor no corao para sempre. Deram s costas ao Mar de Beran e se puseram a caminhar por entre o alto capim-da-estepe, que revestia a grande ilha, deixando que os cavalos descansassem e pastassem um pouco. O sol j ia alto no cu, e o dia estava brilhante e quente. O ar danava com ondas de mormao que subiam do solo, trazendo odor de terra e de coisas em germinao. No plat alongado e sem rvores que constitua a cobertura da ilha, eles se protegiam com os chapus de palha que tinham feito, mas a intensa evaporao dos canais do rio que os circundavam gerava umidade, e o suor escorria pela pele coberta de p dos viajantes. Agradeciam ao mar a brisa fresca que dele vinha, ocasionalmente, uma brisa caprichosa mas cheia do cheiro de vida que subia das profundezas. Ayla parou para retirar a tira de couro que levava enrolada em torno da testa. Guardou-a no cinto. No queria que ficasse muito molhada. Substituiu-a por uma faixa de couro mais macio, que trazia num rolo, em tudo semelhante que Jondalar usava na resta e prendia atrs da cabea para absorver a transpirao. Quando se ps de novo a caminho, viu um gafanhoto esverdeado dar um salto e esconder-se na sua camuflagem. Depois viu outro. Outros ainda guinchavam esporadicamente, recordando a nuvem de locustdeos. Mas aqui eles eram apenas mais uma de uma variedade de insetos, como as borboletas, que mostravam, de relance, suas cores vivas numa dana saltitante por cima das festucas ou os inofensivos mosces, que se parecem com abelhas melferas, adejando sobre um boto-de-ouro. Embora aquele campo elevado fosse diminuto em comparao com a estepe seca, a ela se assemelhava; mas quando chegaram outra extremidade da ilha e olharam para alm dela, ficaram assombrados com o estranho mundo mido do vasto leque do delta. Para o norte, direita deles, ficava o continente, para alm de uma fina mata ciliar, e pastagens de um verde-ouro atenuado. Para o sul e para oeste, porm, estendendo-se ininterruptamente at o horizonte, e parecendo, na distncia, to slida e substancial quanto a terra, havia a orla pantanosa do grande rio. Era um extenso estrato de canios de um verde vistoso balanando ao vento num ritmo to constante quanto o do mar. S de longe em longe uma rvore lanava sombra sobre o verde ondulante e os caminhos sinuosos dos rios. Descendo atravs da mata, Ayla ia prestando ateno s aves. Jamais vira tantas variedades juntas num local s, e algumas lhe eram desconhecidas. Gralhas, cucos, estorninhos, pombasrolas soltavam seus pios prprios. Uma andorinha, perseguida por um falco, desviou-se dele para um lado, para o outro, depois deu um mergulho para esconder-se entre os canios. Milhafres negros, pairando muito alto, e gavies-do-mangue, de vo rasante, procuravam peixes mortos ou em vias de morre. Papa-moscas e pequenos pssaros canoros ocupavam todos os espaos, do

matagal s rvores de certo porte, enquanto que maaricos-das-rochas, rabos-ruivos, pica-pausverdes pulavam de galho em galho. Andorinhas-do-mar planavam nas correntes de ar sem mover uma pena, enquanto que pelicanos, de aspecto grave e vo majestoso, passavam no alto batendo as asas largas e potentes. Ayla e Jondalar emergiram da floresta num trecho diferente do rio quando alcanaram de novo o rio. Estavam agora junto de um capo de salgueiros-chores, em que se abrigava toda uma colnia de aves do pntano: garas-do-mar, de hbitos noturnos, pequeninas egretas, grous de plumagem purprea, cormores, bis, todos nidificando juntos. Na mesma rvore, o poleiro de uma espcie ficava s vezes distncia de um galho do ninho de outra espcie completamente diversa, e vrios ninhos de pernaltas continham ovos ou filhotes de pssaros. Todas essas aves pareceram to indiferentes passagem do homem, da mulher, dos cavalos e quanto presena de aves de outras variedades. Mas lugar assim to fervilhante de vida e em to tremenda atividade era uma tentao irresistvel para o curioso filhote. Ele se aproximou sorrateiro, visando tocaiar uma presa, excesso de oferta o desnorteou. Por fim, investiu contra uma determinada arvorezinha. Com grande rudo de gritos e bater de asas, os pssaros ali pousados levantaram vo, seguidos de imediato por outros que tomaram aquilo como um aviso. O exemplo foi seguido nas rvores vizinhas. E logo o ar se encheu de aves do pntano, a espcie dominante no delta, at que mais de dez mil animais de variadas espcies daquela colnia ecumnica voltejavam em crculos frenticos numa fuga dramtica e precipitada. Lobo, de rabo entre as pernas, se escondeu na floresta, latindo e uivando de medo em face da comoo que causara. Para acrescentar ao tumulo, os cavalos nervosos e assustados comearam a empinar e soltar relinchos. Depois, partiram a galope para a gua. O tren funcionou como um freio para a gua, que tinha, alis, temperamento mais calmo. Logo se acalmou. Mas Jondalar teve grande trabalho para conter o jovem garanho. Entrou na gua atrs do cavalo, teve de nadar quando ficou fundo e logo sumiu de vista. Ayla conseguiu pegar Huiin no canal e traz-la de volta para a terra firme. Depois de tranquilizar e afagar o animal, desatou os mastros que ela vinha arrastando havia tanto tempo e removeu os arreios, para que a gua ficasse livre para descansar a seu modo. Depois assobiou chamando Lobo. Teve de repetir o assovio mais de uma vez para que ele voltasse, e viu que vinha de uma direo muito mais abaixo no rio, bem longe da rea dos pssaros. Ayla tirou as roupas molhadas, vestiu outras secas, que tirou da cesta da bagagem, depois apanhou madeira para fazer um fogo enquanto esperava Jondalar. Ele, tambm, teria de mudar de roupa. Por sorte, as cestas estavam no barco, e isso as conservara secas. Mas Jondalar levou algum tempo para achar o caminho de volta, vindo do oeste, guiado pela fogueira de Ayla. Racer galopara rio acima e cobrira uma boa distncia antes que ele o alcanasse. Jondalar estava ainda furioso com o lobo, o que ficou logo claro tanto para Ayla quanto para o prprio animal. Lobo esperou at que Jondalar se sentasse beira do fogo, j de roupa seca, e com uma xcara de ch quente, para aproximar-se, curvado sobre as patas dianteiras, abanando o rabo e ganindo como um filhote que deseja brincar. Quando ficou bem perto, tentou lamber o rosto do homem, mas ele se furtou ao afago. Quando, por fim, permitiu que o animal se aproximasse, Lobo demonstrou tal alegria, que Jondalar cedeu. como se ele estivesse pedindo desculpas, mas isso coisa difcil acreditar. Como poderia? No passa de um simples animal. Ayla, voc acha que Lobo capaz de saber que andou errado e est aborrecido por causa disso? Ayla no se surpreendeu. Ela j vira o animal agir assim quando o ensinava a caar ou observando outros carnvoros que ela escolhera como presa. A atitude de Lobo diante do homem era semelhante do filhote de lobo para com o lder de uma alcateia. No sei o que ele sabe ou o que sente, Jondalar. Posso apenas adivinhar pelo que faz. Mas no assim tambm com as pessoas? A gente no sabe o que uma pessoa realmente sente ou pensa. Tem de guiar-se pelos atos dela, no mesmo? Jondalar concordou. Ainda no estava seguro de si. Em que deveria acreditar? Para Ayla,

Lobo estava arrependido e achava que aquilo no tinha muita importncia. Lobo costumava proceder do mesmo modo quando ela procurava ensin-lo a deixar em paz os sapatos de couro dos habitantes do Acampamento do Leo. Isso lhe dera muito trabalho, e ela achava que era ainda muito cedo para faz-lo desistir de apanhar pssaros. O sol tocava de leve o cimo serrilhado das montanhas na ponta sul da longa cadeia que ficava a oeste de onde estavam e fazia brilhar as facetas do gelo. A serra, muito alta ao sul, descia gradativamente para o norte, e os ngulos abruptos se transformavam em cristas arredondadas de um branco tremeluzente. Para o lado noroeste, os cumes das montanhas desapareciam por trs de uma cortina de nuvens. Ayla entrou numa abertura convidativa na fmbria arborizada do delta do rio e sofreou o animal. Jondalar fez o mesmo. A pequena alia relvada era pouco maior no meio de um trecho aprazvel de mata que conduzia diretamente a uma lagoa tranquila. Se os braos principais do grande rio eram cheios de sedimentos, a complexa rede de canais e regatos secundrios que serpenteavam por entre juncos do grande delta eram limpos; e sua gua, potvel. Ocasionalmente, os canais se alargavam em lagos ou plcidas lagoas, rodeados por uma profuso de canas, juncas, carrios e outras plantas aquticas, e muitas vezes cobertos de nenfares. Esses camalotes floridos eram resistente e ofereciam um lugar de repouso para os pernaltas menores e as inumerveis rs. Este lugar parece excelente disse Jondalar, passando uma perna pela garupa de Racer e apeando sem esforo. Removeu, em seguida, as cestas da bagagem, a manta, o cabresto, e soltou o animal. O jovem cavalo foi direto para o rio e, logo, Huiin o seguiu. A gua entrou primeiro na corrente e comeou a beber. Depois de algum tempo, se ps a patear, espadanando gua para molhar-se e ao filhote, que bebia a seu lado. Mais algum tempo, e a gua baixou a cabea, fungou, de orelhas para a frente. Ento, dobrando as pernas dianteiras, abaixou-se e rolou, primeiro de lado, em seguida de costas. Com a cabea para cima e as pernas para o alto, espojou-se com delcias no leito raso da lagoa, depois deixou-se cair para o lado oposto e repetiu a operao. Racer, que a via rolar na gua fresca, no se conteve mais. Imitandoa, abaixou-se tambm para rolar nos baixios, rente margem. Pensei que eles j estivessem fartos de gua por hoje disse Ayla, aproximando-se de Jondalar. Ele se virou, tendo ainda no rosto o sorriso que a viso dos cavalos provocara. E eles adoram rolar na gua, para no falar em lama ou poeira. Eu no sabia disso antes. Mas sabe o quanto eles gostam de ser coados. Penso que espojar-se maneira que tm de se coarem sozinhos comentou a mulher. E dizem um ao outro onde querem ser coados. Como podem fazer tal coisa, Ayla! s vezes penso que voc acha que cavalos so gente. No, cavalos no so gente. So animais, mas observe-os algum dia, quando esto de p, cada um com a cabea virada para o rabo do outro. Um coa o outro com os dentes e espera para ser coado no mesmo lugar disse Ayla. Talvez eu d uma boa coadela em Huiin com o cardo-penteador. Ela deve mesmo ficar quente e cheia de comiches, usando, aqueles arreios de couro o dia todo. s vezes acho que deveramos abandonar o barco, mas ele tem sido til. Estou com calor e cheio de comiches pelo corpo. Acho que vou tomar um banho tambm. E desta vez sem roupa disse Jondalar. Eu vou, mas primeiro quero desempacotar. As roupas que ficaram molhadas ainda esto midas. Vou estend-las para secar em cima daquelas plantas ali disse Ayla, e tirando uma trouxa de dentro de uma das cestas, comeou a distribuir as roupas pelos galhos de um grupo de amieiros baixos. No achei ruim que as roupas tivessem ficado midas. Encontrei um pedao de raiz saponcea e ensaboei as minhas enquanto esperava por voc. Jondalar sacudiu uma das peas para ajud-la a dependur-la e viu que era a sua tnica. Segurou-a no ar para mostr-la mulher. Entendi que voc havia lavado as suas roupas disse.

Lavei tambm as suas depois que se trocou disse ela. Muito suor seguido faz apodrecer o couro. Alm disso, as roupas esto ficando muito cheias de ndoas explicou ela. Ele no se lembrava de ter-se importado muito com suor ou manchas quando viajara com o irmo, mas ficava satisfeito que Ayla se importasse. Quando ficaram prontos para entrar no rio, Huiin vinha saindo. Ela se postou na margem, com a pernas separadas, depois comeou a sacudir a cabea. Essas sacudidelas violentas se propagavam por todo o corpo da gua at o rabo. Jondalar levantou os braos para no ficar molhado. Ayla, rindo, correu para o rio e, com as mos, jogou rapidamente gua no homem que vinha entrando. Logo que ele estava com gua pelos joelhos, comeou a retribuir-lhe o favor. Racer, que terminara seu banho e estava ainda por perto, recebeu uma parte da ducha e se afastou, indo depois para a margem. Gostava de gua, mas em condies de sua prpria escolha. Depois que se cansaram de brincar e de nadar, Ayla comeou a atentar para as possibilidades que o lugar oferecia para a refeio da noite. Saindo da gua havia plantas com folhas lanceoladas e flores brancas, de trs ptalas, que tendiam para um prpura carregado no miolo, e ela sabia que os tubrculos dessa planta, ricos em amido, eram saborosos e bons para encher a barriga. Arrancou alguns do fundo lamacento com os dedos grandes dos ps. Os talos eram frgeis e se quebravam facilmente, de modo que no adiantava pux-los. A caminho da margem, apanhou tambm algumas folhas espatuladas da erva chamada tanchagem para cozinhar e tambm do picante agrio, bom para comer cru. Uma formao de folhas flutuantes, pequenas e arredondadas, a irradiar de um centro comum, lhe chamou a ateno. Cuidado, Jondalar, para no pisar nessas castanhas-d'gua disse, apontando para os frutos, cheios de pontas, que juncavam a orla da praia arenosa. Ele apanhou uma para v-la mais de perto. Seus filamentos, em numero de quatro, eram dispostos de tal modo que enquanto um se fixava ao solo os outros apontavam invariavelmente para cima. Ele abanou a cabea e lanou a castanha fora. Ayla se curvou para apanh-la, junto com muitas outras. No so boas para pisar em cima delas disse em resposta ao olhar interrogativo que ele lhe lanou , mas excelentes para comer. Na margem, na sombra junto da gua, viu ainda uma planta que Ihe era familiar, espigada, com folhas azul-verde, e olhou em volta procura de alguma folha larga e flexvel com que pudesse proteger as mos para colh-las. Embora exigissem cuidado na manipulao por serem frescas, as folhas cheias de pontas eram deliciosas quanto fervidas. A labaa-aguada, que nascia no limite do rio, e era to alta quando uma pessoa tinha folhas de 90 centmetros de comprimento e serviria muito bem para isso. Essas folhas tambm eram comestveis. Perto delas havia tambm unhas-de-cavalo e diversas espcies de samambaias de razes fragrantes. O delta era rico em alimento. Ao longe, Ayla viu uma ilha de margens bordadas de canios e tabuas. Parecia que as tbuas partasanas ou paus-de-lagoa fariam sempre parte da sua rao. Encontradias por toda parte e prolficas, com tantas partes comestveis os velhos rizomas, de amilo abundante, que se podiam moer para separar a parte feculenta das fibras, e esmagar para fazer um bolo doce, ou engrossar sopa; e as novas, que podiam ser comidas cruas ou cozidas, junto com a base dos pednculos das flores, para no falar da alta concentrao de plen, que podia ser amassado numa espcie de po tudo nelas era delicioso. Quando novas, as flores, reunidas na extremidade do alto caule como a ponta peluda de um rabo de gato, eram igualmente saborosas. O festo da planta tinha outras utilidades: as folhas podiam ser tecidas para fazer esteiras e cestas. Os filamentos penugentos do invlucro das flores davam, depois das flores murchas, um bom estofamento absorvente e essa espcie de paina era tima tambm para acender fogo. Ayla, com suas pederneiras de pirita, no precisava dela para esse mister, mas sabia que tambm os caules lenhosos e secos do ano anterior podiam ser girados entre as palmas da mo para produzir fagulhas. Podiam, ademais, servir de combustvel. Jondalar, vamos de bote at aquela ilha apanhar algumas tabuas.

H muita coisa boa de comer nascendo da gua, por l, como os pericarpos daqueles nenfares ou suas razes. Os rizomas dos juncos tambm no so de desprezar. Esto debaixo d'gua, mas como estamos molhados, isso no nos custa nada. Podemos pr tudo dentro do barco, na volta. Voc nunca esteve aqui. Como que sabe que essas plantas todas so comestveis? perguntou Jondalar, enquanto retiravam o barco do tren. Ayla sorriu. So muitos os lugares pantanosos como este perto do mar, no longe da nossa caverna, na pennsula. No to vastos quanto este, mas to quente por l quanto aqui, no vero, e Iza conhecia as plantas e sabia onde encontr-las. Nezzie me fez conhecer vrias outras. Voc conhece todas as que existem, na minha opinio! Muitas, mas no todas, principalmente aqui. Seria bom se tivesse a quem perguntar. A mulher na ilha grande, a que estava pelando razes tuberosas, provavelmente saberia. Foi uma pena que no tivssemos encontrado aquela gente. Sua decepo era visvel, e Jondalar sabia o quanto ela sentia falta de contato com outras pessoas. Ele sentia o mesmo, se bem que em menor escala, e tambm lamentava no terem falado com os locais. Levaram o bote redondo para a beira da gua e se enfiaram nele. A corrente era vagarosa, mas a sentiam mais de dentro do frgil bote saltitante, e tiveram de manejar os remos com presteza para no serem arrastados rio abaixo. Longe da margem e das alteraes que eles tinham causado tomando banho, a gua era to limpa que se viam cardumes passando, velozes, por cima das plantas ou ao seu redor. Alguns peixes eram de bom tamanho e Ayla pensou em pegar alguns mais tarde. Pararam numa concentrao de bandejas de gua, to densa que no se podia ver, atravs delas, a superfcie da lagoa. Quando Ayla saiu do barco, Jondalar teve dificuldade em domin-lo sozinho. O barco mostrou uma tendncia a girar sobre si mesmo quando ele tentou remar ao contrrio, mas quando os ps de Ayla, que se segurava borda, tocaram o fundo, ele se estabilizou. Usando os caules das flores como guia, ela encontrou as razes e afrouxou-as com os dedos dos ps naquele solo mole, recolhendo-as quando flutuavam numa nuvem de detritos. Quando ela se iou para o barco, ele se ps a girar outra vez, mas os dois, remando juntos, conseguiram control-lo e se foram para a ilha coberta de canios. Ao se aproximarem, Ayla notou que era a variedade menor de tbua que dava to bem ali, junto com uma variedade arbustiva mas grande, de choro-salgueiro. Alguns espcimes eram quase do tamanho de rvores. Penetraram, remando, naquela densa vegetao, procura de um banco de areia ou alguma pequena praia. Mas no encontraram terra firme nem mesmo banco de areia submerso. Quando passavam, o caminho que tinham aberto se fechava logo atrs deles. Ayla viu naquilo um agouro e Jondalar se sentiu como se tivesse sido capturado por alguma presena invisvel quando a floresta de juncos os envolveu. Podiam ver, no alto, pelicanos em vo, mas tinham uma impresso vertiginosa de que o vo retilneo deles se encurvava, entortado. Quando olhavam para trs, por entre os talos altos das plantas aquticas, a margem oposta tambm parecia passar por onde estavam, girando. Ayla, ns estamos em movimento! Regirando! disse Jondalar, percebendo que no era a terra, mas o barco e toda a ilha que giravam, puxados pela corrente em espiral. Vamos sair daqui disse ela, pegando no remo. As ilhas do delta no eram permanentes, mas sujeitas, sempre, aos caprichos da Grande Me dos rios. Mesmo aquelas que davam origem a uma rica vegetao aqutica podiam ser solapadas de baixo para cima, ou a vegetao que comeava numa ilha rasa acabava ficando to espessa que lanava tentculos por cima da gua, parecendo coisa slida. Fosse qual fosse a causa inicial do fenmeno, as razes dos juncos flutuantes se entrelaavam e criavam uma plataforma de matria em decomposio formada tanto de organismo da gua quanto de plantas que contribua, fertilizante que era, para a rpida proliferao da vida

vegetal. Com o tempo, o conjunto transformava-se numa verdadeira ilha flutuante, capaz de servir de base a toda uma variedade de outras plantas: macis; diversas variedades de tbuas, de porte reduzido e folha estreita; juncos; fetos; e, at, salgueiros menores da espcie arbustiva, dita sedosa, que d o vime. Todas essas plantas podiam ser encontradas na ourela dos canais, mas os capins juncosos, que chegavam a atingir trs metros de altura, eram a vegetao primria. Alguns dos charcos transformavam-se, ento, em grandes paisagens flutuantes, traioeiras na sua bem entranada iluso de solidez e de permanncia. Valendo-se dos pequenos remos, e no sem esforo, os dois conseguiram levar o barco de volta. Mas quando chegaram periferia da sua instvel ilha flutuante verificaram, com espanto, que no estavam do lado da terra. Faziam frente, ao contrrio, a um lago e, do outro lado dele, a vista era to espetacular que lhes tirou o flego. Recortada contra o fundo verde-escuro, havia uma imensa concentrao de pelicanos brancos. Eram centenas e centenas de indivduos, milhares mesmo, imprensados uns contra os outros, de p, sentados, jacentes em grandes e arrepiados ninhos feitos de canios flutuantes. Uma parte da vasta colnia voejava por cima dela, em diferentes nveis, como se a base onde era possvel nidificar estivesse lotada e lhes fosse preciso esperar, voando em crculos, que houvesse vaga. Primariamente alvos, com uma leve tintura rosa; de asas brancas mas debruadas de rmiges e retrizes cinza-escuro, essas aves avantajadas, com seus longos bicos e suas bolsas guiares, dilatveis, murchas no momento, cuidavam de vrias ninhadas de filhotes penugentos ou esfiapados. Muito barulhentos, os filhotes de pelicano chiavam e grunhiam, e os adultos lhes respondiam com gritos roucos, tirados do fundo da garganta, e eram em to grande nmero, adultos e filhotes, que o rudo ficava ensurdecedor. Parcialmente ocultos pelas canas da margem, Ayla e Jondalar observam a colnia tomados de fascnio. Ouvindo um grito que vinha do alto, assistiram aterrissagem de um pelicano que voava baixo e passou por cima deles sustentado por asas de trs metros de envergadura. A ave alcanou uma rea perto do meio do lago, dobrou as asas para trs, e caiu verticalmente como uma pedra, tocando a gua com uma forte pancada. Foi uma aterrissagem deselegante. No muito longe, outro pelicano, de asas abertas, corria pela vasta extenso da gua, a fim de levantar vo Ayla comeou a entender por que eles gostavam de nidificar em lagos. Precisavam de muito espao para erguer-se no ar. Se bem que, uma vez no alto, seu vo fosse inteligente e gracioso. Jondalar lhe deu um tapinha no brao e apontou a parte mais rasa da gua, junto da ilha, onde vrios dos pssaros maiores nadavam lado alado, avanando devagar. Ayla ficou a observlos por algum tempo, depois sorriu para o homem. Com pequenos intervalos, os pelicanos enfileirados mergulhavam a cabea na gua simultaneamente e, em seguida, como que em obedincia a um comando, erguiam a cabea ao mesmo tempo, deixando que a gua escorresse dos seus bicos compridos. Poucos tinham apanhado peixes. De outra feita, os infortunados teriam melhor sorte, mas todos continuavam a nadar em formao e a mergulhar, perfeitamente sincronizados uns com os outros. Pares de outra espcie de pelicano, com diferenas na padronagem das penas, e ainda jovens, embora j no fossem propriamente filhotes, ocupavam a periferia da colnia. E no interior dela bem como em torno, outras espcies de aves aquticas tambm viviam e procriavam: corvosmarinhos, por exemplo, mergulhes, e uma multiplicidade de patos inclusive tarrantanas de crista vermelha e olho branco e patos selvagens do tipo mais comum. Todo aquele vasto charco fervia com uma profuso de aves, todas caando e comendo peixes. O gigantesco delta era, portanto, ele todo, uma ostentosa demonstrao de abundncia da natureza: uma pletora de vida que se mostrava sem o menor pudor. Intacta, indene, regida apenas pela lei natural e sujeita unicamente sua prpria vontade, e a do grande vazio de onde ela provinha a grande Me Terra tinha prazer em criar e alimentar a vida em toda a sua prolfica diversidade. Uma vez saqueada, porm, privada dos seus recursos, violentada, despojada por uma poluio descontrolada, maculada pela corrupo e pelos excessos, sua fecunda capacidade de fazer e de conservar podia ser destruda.

Mas embora reduzida esterilidade pela ocupao e explorao predatrias, com sua grande fertilidade exaurida, a ltima palavra, ironicamente, ainda seria dela. Pois embora nua e destituda, a me tinha ainda o poder de destruir o que ela mesma gerara. Nenhuma dominao lhe seria imposta nem suas suas riquezas podiam ser tiradas sem o seu consentimento, sua cooperao, ou ateno s suas necessidades. Seu desejo de viver no podia ser anulado impunemente. Sem ela, a vida que criara no poderia subsistir. Embora Ayla pudesse ter ficado a observar os pelicanos indefinidamente, teve de comear a colher as tbuas e bot-las no barco, pois tinham ido l com essa finalidade. Depois remaram de volta, contornando a massa dos camalotes. Quando se aproximaram da terra outra vez, estavam muito mais prximos do que antes do acampamento. Mal se aproximaram foram saudados por um longo uivo, cheio de notas de tristeza Depois de perambular um pouco, Lobo regressara, encontrando com facilidade o acampamento pelo cheiro dos donos. Mas no os encontrando, ficara aflito. A mulher assobiou em resposta, para tranquilizar o animal. Ele correu, chegou orla da gua, uivou de novo. E depois de cheirar-lhe as pegadas, correndo para cima e para baixo, na margem, entrou no canal e nadou para o barco. Mas quando chegou perto, mudou de direo e rumou para o macio de ervas flutuantes, que tomou, erradamente, por uma ilha. Em vo, tentou subir para uma praia inexistente. Exatamente como Ayla e Jondalar tinham feito. Ficou a debater-se e a espirrar gua para todo lado em meio das ciperceas. Por fim, nadou outra vez para o barco. Com dificuldade, o homem e a mulher o puxaram para bordo pela pelagem molhada. Lobo estava to excitado e ficou to feliz que pulou em cima de Ayla, lambendo-lhe o rosto e, em seguida, o de Jondalar. Quando se deu por satisfeito, equilibrou-se no meio do barco, sacudiu-se todo e uivou. Para surpresa deles, ouviram um uivo em resposta, depois uns poucos latidos, depois outro uivo. Viram-se cercados por uma srie de uivos de lobo, cada vez mais prximos. Ayla e Jondalar se entreolharam com um arrepio de apreenso e ficaram onde estavam, nus, no interior do pequenino bote, escutando aquele coro de uma alcateia que no vinha, curiosamente, da terra, do outro lado da gua, mas da ilha flutuante e, a rigor, inexistente! Como pode haver lobos por l? disse Jondalar. Aquilo no ilha nenhuma, no h terra, sequer um instvel banco de areia. Talvez no fossem lobos, pensou, com um frio na espinha. Talvez fossem...outra coisa... Firmando a vista atentamente por entre os canios eretos na direo do ltimo uivo de lobo, Ayla pensou ver plo de lobo e dois olhos amarelos que a fitavam. Depois, um movimento mais acima a fez erguer a vista. Ento viu, na forquilha de uma rvore, o que era indubitavelmente um lobo olhando para eles, de lngua de fora. Lobos no trepam em rvores! Pelo menos os lobos que ela conhecia. Cutucou Jondalar e apontou. Ele tambm viu o animal e prendeu a respirao. Parecia um lobo de verdade. Mas como teria subido naquele galho? Jondalar disse ela, falando baixinho , vamos embora. No gosto nada desse lugar, com lobos que sobem em rvores e andam em terra que no existe. O homem estava to inquieto quanto ela. Remaram de volta, atravs do canal. Quando estavam perto da margem, Lobo saltou fora. Eles desceram, arrastaram a pequena embarcao para bot-la a seco e logo se armaram com suas lanas e arremessadores. Os dois cavalos estavam de frente para a ilha flutuante, as orelhas para a frente, e uma tenso visvel na postura. Os lobos so, normalmente, tmidos e no eram para eles motivo de preocupao. Sobretudo quando aquela mistura de cheiro de cavalos, seres humanos e outro lobo apresentava um quadro to pouco costumeiro. Mas no sabiam o que pensar daqueles lobos. Seriam lobos comuns ou alguma coisa... sobrenatural? Se o controle que tinham sobre animais no tivesse assustado os habitantes da grande ilha, teriam ouvido deles que os lobos no eram mais sobrenaturais que eles mesmos. A terra alagada do grande delta servia de lar a muitos animais, inclusive lobos de verdade. Habitavam,

normalmente, as florestas das ilhas, mas se haviam adaptado to bem ao meio inundado no curso de milhares de anos que eram capazes de correr por cima dos camalotes com facilidade. Tinham tambm aprendido a subir em rvores, o que, numa paisagem movedia como aquela, lhes dava uma grande vantagem quando ficavam isolados pela enchente. Que lobos pudessem viver num habitat quase aqutico era prova da sua grande adaptabilidade, que lhes permitia aprender a viver na companhia do homem. E to bem que, com o tempo, embora capazes ainda de cruzar com os seus semelhantes da selva, ficariam to completamente domesticados que quase pareciam outra espcie animal. Muitos deixaram, mesmo, de parecer com lobos. Do outro lado do canal, na ilha flutuante, diversos lobos podiam ser vistos agora, dois dos quais em rvores. Lobo olhava, expectante, de Ayla para Jondalar, como que aguardando instrues dos dois lderes da sua prpria alcateia. Um dos lobos da ilha soltou um novo uivo. E os outros responderam. Ayla sentiu mais uma vez o frio na espinha. O som era diferente do que ela estava acostumada a ouvir, se bem que no fosse capaz de precisar em qu. Talvez as reverberaes da gua alterassem o som... De qualquer maneira, a coisa acrescentou inquietude que j sentia. A expectao acabou de sbito quando os lobos desapareceram, to silenciosamente como tinham vindo. Num momento, o homem e a mulher, com seus arremessadores e Lobo, enfrentavam um bando de lobos de que os separava um canal. No momento seguinte, os animais j no atavam l. Ayla e Jondalar, ainda empunhando as armas, viram-se diante de inofensivas tbuas e canios, sentindo-se vagamente como tolos e transtornados. Uma brisa fresca, que lhes arrepiou a pele, lembrou-lhes que o sol j se deitava por trs das montanhas, a oeste, e que a noite vinha perto. Depuseram as armas, vestiram-se bem rpido, fizeram logo uma fogueira e acabararn de instalar o acampamento. Mas estavam um tanto esvaziados. Ayla foi ver os cavalos mais de uma vez e alegrou-se quando eles resolveram pastar no prprio campo em que estavam acampados. Quando a noite se fechou em torno do claro do fogo, ficaram sentados, e quietos, lado a lado, escutando os rudos da noite no delta do rio, que aos poucos iam enchendo o ar. Garas noturnas ficavam ativas ao escurecer e soltavam guinchos. Depois vinham os grilos, cricrilando. Uma coruja piou vrias vezes de forma lgubre. Ayla ouviu fungadelas na mata vizinha e achou que fosse um urso. Perscrutando a distncia, ficou estupefata ao ouvir o riso de uma hiena e, em seguida, mais perto, o grito de um grande feldeo que deixara fugir sua presa. Perguntou-se se poderia ser um lince, ou talvez um leopardo das neves. Ficou, depois, espera dos uivos de lobos. Mas nenhum se ouviu. Depois, com uma treva de veludo cobrindo e igualando toda silhueta e toda sombra, surgiu em crescendo o acompanhamento da orquestra, enchendo os intervalos dos instrumentos principais. Do leito do rio e de todos os canais vizinhos, do lago e da lagoa coberta de lriosd'gua, um coro de sapos se ergueu. As vozes profundas dos sapos do brejo e das rs comestveis dominaram a serenata anfbia, a que outros sapos, maiores, marcavam compasso com tons graves de sinos. Em contraponto vieram, por fim, os trilados de flauta de outros muitos sapos e a cano murmurante dos sapos que cavucam com o p, todos na base do velho refro cr-cr-crcoach-coach. Quando Ayla e Jondalar se meteram na sua pele de dormir, o incessante canto dos sapos j se dilura no conjunto de sons mais familiares. Mas os uivos de lobo, percebidos, finalmente, a distncia, ainda deram a Ayla alguns arrepios. Lobo se acomodou nas patas traseiras e respondeu. Eu me pergunto se ele sente falta de uma alcateia disse Jondalar, enlaando Ayla com o brao. Ela se aconchegou a ele, contente com o calor do seu corpo e com a proximidade. No sei, mas s vezes isso me faz pensar. Nenm me deixou para encontrar uma companheira, mas lees machos sempre abandonam os seus territrios para procurar parceiras em outro bando. Voc acha que Racer ir deixar-nos? perguntou o homem.

Huiin fez isso, por algum tempo, e viveu com um bando de cavalos. Mas sei o que tero pensado as outras guas a respeito dela, mas voltou quando seu garanho morreu. Nem todos os cavalos vivem com hordas de fmeas. Cada horda escolhe apenas um, e ento esse tem de lutar com os demais e expuls-los. Garanhes jovens e velhos vivem juntos, de regra, em suas prprias hordas, mas so todos atrados pelas fmeas quando chega a hora de partilhar Prazeres. Estou certa de que Racer vai fazer a mesma coisa, mas ento ele ter de lutar com o garanho lder. Talvez eu o possa manter quieto na rdea at que passe o cio disse Jondalar. cedo para pensar nisso, a meu ver. Em geral, os cavalos vo atrs de Prazeres na primavera. Preocupo-me com as pessoas que possamos encontrar no curso da nossa Jornada. Elas no sabero que Huiin e Racer so casos especiais. Algum pode tentar feri-los. Ns mesmos no seremos aceitos com tanta facilidade. E o que achariam dela mesma?, pensou Ayla, nos braos de Jondalar. O que pensaria dela seu povo? Ele notou que ela estava calada e pensativa. Talvez fosse fadiga, pensou. Ele mesmo estava cansado. O coro dos sapos lhe dava sono. Acordou com a agitao e os gemidos da mulher que tinha enlaada. Ayla! Ayla! Acorde! Est tudo bem. Jondalar! Oh, Jondalar! exclamou ela, agarrando-o com fora. Eu estava sonhando... com o Cl. Creb estava tentando dizer-me alguma coisa importante, mas ns estvamos no fundo de uma caverna escura. Eu no podia vero que ele dizia. Voc pensou neles durante o dia, provavelmente. Falou sobre eles quando estvamos na grande ilha, olhando para o mar. Achei que parecia triste. Pelo fato de deix-los para trs? Ela fechou os olhos e concordou. No sabia se seria capaz de falar sobre aquilo sem chorar, e hesitava em mencionar a preocupao que tinha com o povo dele, se iriam aceit-la, e aos cavalos e ao lobo. O Cl e seu filho estavam agora perdidos para sempre. No queria perder tambm sua famlia de animais, se conseguissem chegar com eles. Sos e salvos. Ah, se soubesse o que Creb tinha querido dizer-lhe! Jondalar a apertou ao peito, confortando-a com seu calor e carinho, compreendendo o que ela sentia, mas sem saber o que dizer. Aquela proximidade lhe parecia bastante. 12 ___________________________________________________________________________ O brao setentrional do Rio da Grande Me, com seu conjunto labirntico de canais, era o limite tortuoso e serpenteante do extenso delta. Vegetao baixa e rvores acompanhavam o limite do rio, mas para l da margem estreita, para alm da fonte imediata de umidade, a floresta ciliar cedia lugar rapidamente aos capins da estepe. Cavalgando para oeste pela pastagem seca, costeando a faixa arborizada, mas evitando reproduzir sinuosidades do rio, Ayla e Jondalar seguiram pela margem esquerda, rio no acima. Aventuraram-se, frequentemente, nos banhados, acampando o mais das vezes perto do rio. Ficavam muitas vezes surpresos com a diversidade que encontravam. A foz macia lhes parecera to uniforme de longe, quando a viram da grande ilha, mas de perto ela revelava uma grande variedade na paisagem como na vegetao, que ia desde a areia nua floresta cerrada. Um dia passavam por campos e mais campos de tbuas, com as flores marrons agrupadas numa espiga cilndrica como uma salsicha, eriada de pontas cobertas por massas de plen amarelo. No dia seguinte, viam enormes massas de juncos fragmticos, duas vezes mais altos que Jondalar e que cresciam combinados com as variedades mais curtas e mais graciosas da mesma planta. Essas brotavam mais perto da gua que as outras e cresciam em moitas mais densas. As ilhas formadas pelo assoreamento da foz eram, em geral, alongadas como estreitas lnguas de terra, ou mais exatamente, de areia e argilas, batidas pelas guas impetuosas do rio e pelas correntes opostas do mar. O resultado era um variegado mosaico de reas cobertas de juncos, banhados, estepes e florestas, em diferentes estados de desenvolvimento, sujeitos, todos, a

rpidas alteraes e cheios de surpresas. A diversidade sempre em mutao estendia-se, at, para alm da divisa. Os viajantes se viam, de sbito, diante de lagos formados em cotovelos do rio e completamente separados do delta, apertados entre margens que tinham comeado como ilhas de sedimentao. Essas ilhas haviam sido originariamente estabilizadas por plantas de praia e capins-elimo que alcanavam quase um metro e meio e que os cavalos adoravam o alto teor de sal atraa muitos outros animais. Mas a paisagem podia mudar to rpido que eles por vezes encontravam ilhas dentro dos limites da imensa foz do rio, com plantas de praia ainda viosas em dunas ilhadas ao lado de floresas j consolidadas, em que havia at lianas. Como o homem e a mulher viajavam costeando o grande rio, muitas vezes se viam obrigados a atravessar pequenos afluentes, mas os regatos tinham to pouca importncia que os cavalos chapinhavam por eles e os rios pequenos no apresentavam maior dificuldade: eram fceis de vadear. Os baixios encharcados de canais que secavam em ritmo acelerado e tinham mudado de curso eram coisa muito diferente. Jondalar preferia contorn-los. Tinha plena conscincia do perigo que um terreno assim pantanoso representava, com o solo movedio que em tais lugares se formava, e isso por causa de uma infortunada experincia por que haviam passado, ele e o rio, quando passaram por ali antes. Mas no sabia dos perigos escondidos, s vezes, na vegetao mais cerrada. Aquele fora um dia longo e quente. Jondalar e Ayla, procura de um terreno para pernoitar, acreditaram ver perto do rio um lugar que lhes pareceu apropriado. Desceram ento para uma pequena ravina, fresca e convidativa, em que altos salgueiros sombreavam uma alameda especialmente verdejante. De sbito, uma grande lebre marrom cruzou a frente deles, do outro lado do campo, e Ayla mandou que Huiin avanasse, enquanto procurava a funda no cinto. Mas depois de alguns passos a gua hesitou quando o slido terreno debaixo dos seus cascos se fez esponjoso. A mulher sentiu a mudana do passo imediatamente, e foi uma sorte que sua primeira reao, instintiva, tivesse sido obedecer ao animal, embora tivesse a mente preocupada com o jantar. Ela puxou as rdeas justamente quando Jondalar e Racer apareceram. O cavalo tambm percebeu o cho mole, mas sua velocidade era maior, e ele chegou a dar alguns passos. O homem quase foi derrubado quando as patas do cavalo afundaram na lama espessa e arenosa, mas ele se aprumou logo e saltou. Com um relincho e uma toro do corpo, o jovem garanho, que tinha ainda as patas traseiras em terreno firme, conseguiu extrair uma perna do paul que a sugava. Recuando um passo e achando apoio, Racer fez fora at que o outro p de repente se soltou da areia movedia com um estalo. 0 cavalo ficou abalado, e Jondalar teve de acalm-lo afagando-lhe o pescoo. Depois, com um galho, explorou o terreno frente. Quando o galho foi engolido, ele apanhou o terceiro mastro, que no era usado para o tren, e explorou com ele. Embora coberto de canios, o pequeno campo era um sumidouro de argila e lodo. O recuo gil da montaria conjurara um possvel desastre, mas dali por diante eles se aproximavam do Rio da Grande Me com maior cautela do que antes. Sua caprichosa diversidade podia esconder surpresas indesejveis. As aves continuavam a ser a forma dominante de vida no delta. Principalmente garas, egretas e patos. Havia tambm um grande nmero de pelicanos, cisnes, gansos, grous, e, nas rvores, umas poucas cegonhas negras e bis coloridas, de plumagem brilhante. A fase de nidificao variava com as espcies, mas todas tinham de reproduzir-se durante o calor. Os viajantes recolheram ovos de todos aqueles pssaros para refeies ligeiras e fceis de preparar, e at Lobo aprendeu a quebrar as cascas e a gostar das variedades que tinham um leve sabor de peixe. Depois de algum tempo, acostumaram-se s aves do delta. Sabiam agora o que esperar e tinham poucas surpresas. Uma tarde, porm, quando cavalgavam ao longo de uma floresta de salgueiros paralela ao rio, deram com uma cena impressionante. As rvores abriam para uma laguna, quase um lago, embora no primeiro momento julgassem que se tratava de terra firme, a

tal ponto as ninfias cobriam tudo. O que lhes chamou a ateno foram as centenas de garas pequenas, encarapitadas com os pescoos compridos curvados em S e os bicos pontudos prontos para fisgar peixes em todos os camalotes floridos de ninfias. Fascinados, eles quedaram em contemplao por algum tempo, depois decidiram partir, com medo que Lobo aparecesse aos saltos e espantasse as aves dos seus poleiros. Estavam a pequena distncia do local, fiando seu acampamento, quando viram que centenas das aves haviam levantado vo. Jondalar e Ayla interromperam o que estavam fazendo e ficaram vendo as cegonhas, com seus longos pescoos e suas grandes asas desfraldadas batendo, at que se tornaram silhuetas escuras contra as nuvens cor-de-rosa do lado do oriente. O lobo veio logo reunir-se a eles, todo lampeiro, e Ayla desconfiou que ele as tivesse posto em fuga. Mas como ele no fazia nenhuma tentativa sria de pegar uma ave, gostava tanto de persegui-las que ela ficou imaginando se no seria pelo prazer v-las voar. Para ela, aquele era um grande espetculo. Ayla acordou na manh seguinte sentindo-se quente e suada. O calor aumentara, e ela teve preguia de levantar. Gostaria muito se pudessem descansar um dia. No que se sentisse to fatigada. Estava farta de viajar. At os cavalos precisavam de algum repouso, pensou. Jondalar vinha fazendo presso para que continuassem, e ela sabia os motivos que o levam a isso, mas se um dia fizesse tanta diferena assim para a travessia da geleira de que ele ficava falando, ento j estavam irremediavelmente atrasados. Precisariam de mais de um dia do tempo firme necessrio segurana da viagem. Mas quando ele se levantou e comeou a arrumar suas coisas, ela fez o mesmo. medida que a manh avanava, o calor e a umidade, mesmo em campo aberto, foram ficando opressivos. Quando Jondalar sugeriu que se detivessem para nadar um pouco, Ayla de imediato concordou. Levaram os cavalos para o rio e viram com prazer uma clareira abrindo para a gua. Um leito seco de rio sazonal, ainda um tanto encharcado e sujo de folhas em decomposio, deixava apenas um pequeno espao coberto de relva, mas criava uma espcie de bolso aconchegante rodeado de pinheiros e chores. A vala era barrenta, mas um pouco mais atrs, na curva do rio, havia uma praia estreita de seixos rolados e uma piscina natural, mosqueada de sol que as rvores filtravam. Perfeito! disse Ayla, com um grande sorriso. E comeou a desatar o tren. Voc acha necessrio fazer isso? perguntou Jondalar. Afinal, no nos vamos demorar. Os cavalos precisam descansar tambm, e ns podemos nada um pouco disse ela, retirando as cestas e a manta de Huiin. Precisamos tambm esperar por Lobo. No o vi a manh toda. Deve ter sentido algum cheiro irresistvel e estar em plena caada. Muito bem disse Jondalar, que, por sua vez, desatou as correias que prendiam as cestas de Racer. Guardou-as no barco, ao lado de Ayla, e deu uma palmada afetuosa na garupa do cavalo, para indicar que ele podia acompanhar Huiin. Ayla logo tirou a roupa e mergulhou no rio, enquanto Jondalar urinava. Ele a seguiu com os olhos e no pde mais desviar a vista. Ayla estava com gua tremeluzente at a altura dos joelhos, e um raio de sol que passava por um vo na copa das rvores punha-lhe um halo dourado nos cabelos e fazia luzir a pele nua do seu corpo elstico. Contemplando-a, Jondalar comoveu-se de novo com a sua beleza. Por um momento, o amor que tinha por ela o sufocou. Ela se curvou, para apanhar gua nas mos em concha, acentuando as curvas das ndegas e expondo a pele mais clara do lado interno da coxa. Isso lhe fez subir um calor ao rosto e acendeu nele o desejo. Jondalar baixou os olhos para o membro que ainda segurava na mo e sorriu, pensando agora em fazer mais do que nadar simplesmente. Ela o olhou tambm quando ele entrou na gua, viu seu sorriso, e um olhar conhecido, imperioso, nos seus olhos azuis. Notou tambm que seu membro ia mudando de forma. A reao que teve foi imediata: uma instigao intensa. Depois, acalmou-se, e a tenso, que no havia detectado antes, se foi. No iam mesmo viajar mais naquele dia, se dependesse dela. E ambos precisavam de uma mudana de ritmo, de uma diverso gostosa, excitante.

Ele percebera o olhar de relance que ela lhe dera e tomou nota da reao favorvel e de uma ligeira mudana na atitude de Ayla. Sem na verdade trocar de posio, sua postura se fizera, de certo modo, mais convidativa A reao dele foi bvia. No poderia escond-la nem que o quisesse. A gua est maravilhosa disse ela. Foi uma boa ideia que voc teve, nadar um pouco. Eu estava com muito calor. Sim, eu tambm estou quente respondeu ele, sorrindo, e avanando devagar na gua em direo mulher. No sei como so as coisas com voc, mas eu no tenho nenhum controle sobre mim quando estou a seu lado. E por que se controlaria? Eu no me controlo. Basta que voc me olhe desse jeito para que eu esteja pronta disse ela, e seu rosto se abriu num sorriso... Aquele belo sorriso de que ele tanto gostava. Ah, mulher! disse ele, num sopro, pegando-a nos braos. Ela ergueu os seus para enla-lo, e ele se curvou para beijar-lhe os lbios macios. Jondalar passou-lhe as mos pelas costas, sentindo-lhe a pele que o sol aquecera. Ela gostava quando ele a tocava dessa maneira e respondeu carcia com uma antecipao instantnea e surpreendente. Jondalar tateou mais embaixo, pegou-a pelos seios redondos e lisos, e puxou-a com fora. Ela sentiu toda a extenso do seu membro quente contra o estmago, mas o movimento a fizera perder o equilbrio. Procurou firmar-se, mas uma pedra cedeu debaixo de seu p. Ela se apoiou nele mas isso o desequilibrou. Jondalar escorregou, e os dois caram na gua com um grande chape. Depois, sentaram-se, rindo. Voc se machucou? perguntou Jondalar. No, mas a gua est fria, e eu pretendia entrar na gua bem devagar. Mas agora que estou molhada, vou nadar. No foi isso que viemos fazer aqui? Sim, o que no quer dizer que no possamos fazer outras coisas tambm disse ele. Via que a gua chegava apenas at debaixo dos braos de Ayla. Seus seios tmidos flutuavam, e ele pensou nas proas abauladas de dois barcos, com pontas rosadas e duras. Debruou-se, e lambeu um dos mamilos, sentindo seu calor na gua fria. Ela se arrepiou toda e jogou a cabea para trs, a fim de deixar que a sensao se comunicasse ao corpo todo. Ele aninhou o outro seio na mo em concha, depois passou-lhe a mo pelo lado, puxando-a. Ela estava to sensvel que s a presso da palma da mo dele no bico do seio, endurecido, desencadeava novas ondas de prazer. Ele sugou o outro seio, depois se deixou ir e beijou-a ao longo do seio e, para cima, no pescoo. Alcanando a orelha, soprou de leve, em seguida encontrou os lbios. Ela abriu a boca de leve e sentiu o toque da sua lngua, depois o beijo. Vamos disse ele, quando se separaram, pondo-se de p, e estendendo a mo para ajud-la , vamos nadar. Conduziu-a, ento, mais para dentro da gua, at que lhe chegasse pela cintura, depois puxou-a para perto, a fim de beij-la mais uma vez. Ela sentiu a mo dele entre as pernas, o frio da gua quando ele lhe abriu as pregas, e uma sensao mais forte quando ele achou com os dedos o pequeno boto duro e o esfregou. Ayla deixou que a sensao a dominasse toda. Em seguida, pensou, isto est acontecendo depressa demais. Estou quase gozando! Respirou fundo, soltou-se dos braos dele, e, com uma risada, jogou-lhe gua. Acho que devemos nadar, disse, e ensaiou algumas braadas. O espao era exguo, fechado, do outro lado, por uma ilha submersa coberta com uma densa concentrao de canios. Uma vez passado esse obstculo, ela pisou o fundo e o encarou. Ele sorriu, e Ayla sentiu a fora do magnetismo de Jondalar, do seu desejou-o do seu amor, e desejou-o tambm. Comeou a nadar de volta para a margem e ele a seguiu. Quando a gua ficou de novo rasa, ele se aprumou e disse. Muito bem, j nadamos. Ento tomou-a pela mo, tirando-a da gua para a margem.

Beijou-a, sentiu que ela o puxava, que parecia fundir-se nos seus braos. Os seios, o ventre e as coxas de Ayla se colaram ao seu corpo. Agora hora de outras coisas, Ayla. Ela estava com a garganta presa e os olhos dilatados. Sua voz ficou trmula quando tentou responder. Que outras coisas? disse, procurando brincar e sorrir. Ele se deixou cair na relva, estendeu-lhe a mo, e disse: Venha c que eu lhe mostro. Ela se sentou a seu lado. Ele a forou para trs, beijando-a, e sem outras preliminares, cobriu-a, depois desceu, abriu-lhe as pernas e fez correr sua lngua quente nas pregas molhadas e frias. Os olhos de Ayla se abriram por um momento. Ela estremeceu com a fora da pulsao que lhe percorria o corpo, sentindo-a intensamente. Logo ele se ps a chupar na sua rea dos Prazeres. Queria prov-la, sorv-la, e sabia que estava pronta. Sua prpria excitao cresceu vendo que ela respondia, e seus rins lhe doeram, com a urgncia da necessidade, e o seu membro, grande e levemente encurvado, inchou ao mximo. Ele lhe esfregou o nariz, mordiscou, sugou, e manipulou com a lngua. Por fim, enfiou-a nela para saborear por dentro. Malgrado o desejo que sentia, queria que aquilo se pudesse prolongar para sempre. Adorava dar a Ayla os Prazeres. Ayla sentia o frenesi crescendo dentro dela, e gemeu, depois gritou quando sentiu que o ponto culminante se aproximava. Se ele no se policiasse, poderia gozar at sem penetr-la, mas gostava da sensao de estar dentro dela tambm. Bom seria se pudesse fazer tudo ao mesmo tempo. Ela se alou para alcan-lo. empinou-se, sentindo que a clamorosa tormenta crescia dentro dela e que de repente, quase sem aviso, explodia. Ele sentiu a umidade dela, o seu calor, e, subindo um pouco, achou a entrada e de um s golpe, encheu-a completamente. Seu membro estava a ponto de explodir tambm, e ele no sabia quanto tempo seria capaz de resistir ainda. Ela gritou seu nome, agarrou-o, desejando-o, com o corpo em arco para encontrar o dele. Ele se enfiou de novo, sentindo-a de todo. E em seguida, tremendo e gemendo, recuou, com os rins apertados, pois seu orgo incitava poderosas sensaes por toda parte. Ento, de chofre, o auge estava s portas, no podia esperar mais, e ele se afundou de novo e sentiu que os Prazeres o tomavam. Ela gritou com Jondalar, e o terrvel deleite a inundou. Ele deu mais algumas estocadas. Depois, deixou-se tombar por cima da mulher, e ambos descansaram da excitao e do tempestuoso alvio. Depois de algum tempo, ele ergueu a cabea, e ela o beijou, cnscia do seu gosto e cheiro nele, o que sempre lhe recordava os incrveis sentimentos que Jondalar era capaz de evocar nela. Eu bem que quis fazer que isto durasse, levasse muito tempo, mas no deu: eu estava pronta demais para voc. O que no quer dizer que no possa durar disse ele, e viu que ela sorria. Jondalar rolou de lado e disse, sentando-se: Esta margem de seixos no muito confortvel. Por que no reclamou? No percebi, mas agora que voc o menciona, h uma pedra me machucando as cadeiras, outra aqui, debaixo do ombro. Acho que devamos procurar um lugar mais macio... para voc descansar disse ela, com um risinho maroto e um brilho no olho. Mas, primeiro, gostaria de nadar um pouco de verdade. Talvez haja um canal mais fundo aqui por perto. Relaxaram um pouco, nadaram um pouco, depois continuaram, rio acima, rompendo o camalote raso e barrento dos canios. Do outro lado a gua era inesperadamente mais fria; depois ficou fundo, e eles se viram num canal aberto que corria entre os canios. A me do rio. Ayla tomou a dianteira, mas logo Jondalar fez um esforo e emparelhou com ela. Eram bons nadadores, os dois, e logo se acharam numa espcie de amigvel competio, apostando corrida ao longo do canal que serpeava entre os canios. Eram preo um para o outro, de modo que qualquer vantagem pequena logo punha um frente. Ayla estava mais adiantada quando

alcanaram um ponto em que o canal se bifurcava, mas num ngulo to acentuado que quando Jondalar ergueu os olhos Ayla estava mais vista. Ayla! Ayla! Onde est voc? gritou. Nenhuma resposta. Ele chamou de novo, e entrou nadando por um dos canais. Ele se torcia sobre si mesmo e tudo que se via eram canios. Para onde quer que se virasse, havia paredes de canios altos. Tomado de pnico, ele chamou de novo: Ayla, em que parte do frio mundo subterrneo da Me voc se meteu? Ouviu ento, um assovio, dos que Ayla usava para chamar Lobo. Sentiu um grande alvio, mas o assovio vinha de longe, mais longe do que ele imaginava que deveria vir. Assoviou em resposta, e ela respondeu. Ele ento nadou de volta, alcanou a forquilha e seguiu pelo outro canal. Esse canal tambm era sinuoso e se abria num terceiro. Nesse ponto, Jondalar sentiu que uma forte corrente o arrastava, e logo se viu, com surpresa, levado rio abaixo. Mais adiante viu Ayla, que resistia foa da gua e nadou para encontr-la. Ela continuou a nadar contra a corrente, mesmo quando ele chegou perto, com medo de ser arrastada outra vez para o canal errado se parasse de lutar. Ele fez meia-volta e nadou com ela, rio acima. Na bifurcao, descansaram um pouco, mexendo apenas com as pernas, para ficarem tona. Ayla! Onde tinha a cabea? Por que no se certificou se eu sabia para onde estava indo? reclamou. Ela sorriu, ciente de que aquela fria era o resultado da tenso causada pelo medo que ele tivera. Eu estava querendo apenas ir em frente. No podia saber que o canal mudava de direo to depressa ou que a correnteza fosse to forte. Fui arrastada antes de me dar conta do que se passava. Por que to forte assim? Passada a aflio, feliz por v-la a salvo, a raiva de Jondalar logo acabou. No sei. muito estranho. Talvez estejamos perto do canal principal, ou ento a terra mole, no fundo, est sendo levada de roldo. Vamos voltar. Esta gua est muito fria, e mal posso esperar por aquela praia ensolarada disse Ayla. Deixando que a corrente os ajudasse, os dois nadaram de volta, relaxados. Embora a gua no puxasse com tanta fora, levava-os. Ayla ia de costas, boiando. Contemplava as canas verdes que passavam e a lmpida abbada azul. O sol estava ainda a oriente, mas j ia alto no cu. Lembra-se do lugar onde pegamos este canal, Ayla? Todos me parecem iguais. Havia trs grandes pinheiros juntos, na margem. E o do meio era maior que os outros. Atrs deles havia chores de compridas hastes pendentes disse ela, virando-se para nadar outra vez. So tantos os pinheiros na margem. Talvez devssemos sair. Talvez j tenhamos passado o lugar, Ayla. No creio. O pinheiro direita do pinheiro grande tinha uma forma engraada, meio torta. No o vi, at agora, espere... L est ele, veja... para cima um pouco disse Ayla, rumando para a margem. Voc est certa. Viemos por aqui. Os canios esto pisados. Passaram por eles e pela piscina natural, onde agora fazia calor. Pisaram a pequena rea de seixos rolados com a sensao de ter voltado para casa. Vou fazer uma fogueira e preparar ch, disse Ayla, raspando os braos com a mo para livrar-se da gua. Espremeu, em seguida, a gua dos cabelos, depois foi at as cestas da bagagem, recolhendo gravetos pelo caminho. Quer suas roupas? perguntou Jondalar, despejando no cho mais uma braada de lenha. Prefiro secar-me um pouco mais disse ela, vendo que os cavalos pastavam tranquilamente na estepe vizinha, mas Lobo no estava por perto. Ficou um pouco apreensiva,

mas no era a primeira vez que ele saa sozinho e se demorava metade do dia. Por que no estende a manta de forrar o cho naquela parte da relva onde o sol est batendo? Pode descansar um pouco enquanto fao o nosso ch. Ayla fez um bom fogo enquanto Jondalar apanhava gua. Escolheu, depois, no seu estoque de ervas secas, estudando-as com cuidado. Uma tisana de alfafa seria tima, pois era ao mesmo tempo refrescante e estimulante, mas com algumas flores e folhas de borragem, um bom tnico, e flores de goivo para adoar a infuso e dar-lhe um leve gostinho picante. Para Jondalar, selecionou uns poucos amentilhos masculinos de amieiro, vermelho-escuro, que apanhara no comeo da primavera. Lembrava-se da ocasio: fizera-o pensando na sua promessa de se unir a Ranec, mas todo o tempo desejando que fosse com Jondalar. Foi com um calor de felicidade que juntou os amieiros ao restante das ervas. Quando o cozimento ficou pronto, levou duas xcaras para a grama em que Jondalar repousava. Parte da manta j estava na sombra, mas no fazia mal. O calor do dia j esquentara a friagem da natao. Ela deu uma xcara a Jondalar e sentou-se com a outra na mo. Ficaram juntos, ali, desfrutando da companhia um do outro, sorvendo a bebida, com poucas palavras, e contemplando os cavalos, de p, lado a lado, mas voltados para direes opostas, espanando moscas da cara um do outro com os rabos. Quando acabou de beber, Jondalar se deitou com as mos atrs da cabea. Ayla ficou contente vendo que estava mais tranquilo e no mais sfrego para partir como de hbito. Colocou sua xcara tambm na grama e deitou-se de comprido junto dele. Fechou os olhos e ficou respirando o Cheiro bom do seu homem e sentindo que a mo dele alisava seu quadril, num gesto doce e inconsciente de carinho. Virando a cabea, ela beijou a pele quente de Jondalar, depois soprou em direo ao seu pescoo. Ele estremeceu e fechou os olhos. Ela o beijou de novo, depois soergueu um pouco o corpo e comeou a dar-lhe pequeninas mordidas no pescoo e no ombro. Aquilo lhe dava ccegas quase insuportveis, mas tambm uma tal excitao que ele resistiu idia de mexer-se e aguentou firme. Ayla beijou-lhe o pescoo, o queixo, a face, sentindo os plos duros no rosto. Depois procurou a boca e se ps tambm a mordisc-la de leve, de uma comissura outra. Feito isso, olhou-o fixamente. Ele tinha os olhos fechados, mas uma expresso expectante. Finalmente, abriu-os e viu-a debruada sobre seu corpo com um sorriso de completo deleite. Os cabelos, ainda molhados, caam-lhe, pesados, sobre um ombro. Ele queria agarr-la, esmag-la contra o peito, mas limitou-se a corresponder ao sorriso da mulher. Ela baixou mais um pouco, explorou-lhe a boca com a ponta da lngua, to de leve que ele mal o sentiu. Mas a brisa que ento soprava riscando a gua lhe causava inacreditveis arrepios. Sentiu que a lngua de Ayla procurava uma passagem e abriu a boca para receb-la. Devagarinho, ela explorou o interior dos lbios dele, o soalho bucal e na orla do palato, testando, tocando, provocando. Depois, beijou-lhe os lbios com os seus pequenos beijos-mordidas, e isso foi mais do que pde suportar. Jondalar estendeu o brao, agarrou-lhe a cabea e trouxe-a para baixo, erguendo ao mesmo tempo a sua para um beijo firme, forte e satisfatrio. Quando a soltou, Ayla sorria com malcia. Obrigara-o a reagir, os dois sabiam disso. Enquanto a observava, to contente consigo mesma, ele tambm se felicitava. Estava inovativa, brincalhona. Que outras delcias teria guardadas para ele? Uma onda de excitao o tomou a esse pensamento. Aquilo podia ficar interessante. Jondalar sorriu e esperou, fitando nela os olhos azuis, surpreendentemente belos. Ayla se inclinou para ele e beijou-lhe a boca mais uma vez, e o pescoo, e os ombros, e o peito. E ento, numa sbita mudana de posio, ela se ajoelhou ao lado dele, debruou-se em direo contrria, abaixou-se e abocanhou seu rgo intumescido. Tomou tanto quanto podia, e ele sentiu aquele calor mido envolver a ponta sensvel do seu membro e ir ainda mais longe. Ela puxou para trs lentamente, criando uma suco, que ele sentiu em todas as partes do corpo. Fechou os olhos e se deixou sentir o crescente deleite, porque a mulher agora movia as mos e a

boca para cima e para baixo da sua comprida vara. Ayla explorou a cabea com a lngua, fez, depois, pequenos crculos em torno dela, e comeou a desej-la com uma urgncia maior. Estendeu a mo para tomar a bolsa mole abaixo do membro e, delicadamente ele lhe dissera que tivesse sempre cuidado ali , sentiu os dois misteriosos calhaus que ela continha, macios e arredondados. Ficou imaginando para que, de fato, serviam, e sentiu que eram muito importantes, por algum motivo. Quando as mos dela se fecharam em concha em torno do seu saco tenro, ele sentiu uma sensao diferente, agradvel, porm mesclada de um gro de ansiedade com aquela parte to frgil, que parecia estimul-lo de outra maneira. Ela o soltou e depois olhou para ele. O intenso prazer que Jondalar tinha nela e no que ela fazia estava estampado no seu rosto e refletido nos seus olhos. E ele lhe sorriu, encorajando-a. Ela se deleitava com o processo de dar-lhe os Prazeres. Aquilo a estimulava de um modo diverso mas profundo e excitante, e ela compreendeu um pouco por que ele gostava de causar-lhe Prazer tambm. Ela o beijou, longamente, depois passou uma perna por cima dele, cavalgando-o, de frente para os ps. Sentada no seu peito, ela se dobrou, tomou o membro duro e palpitante nas mos, postas uma acima da outra. Embora ele estivesse rijo, distendido, a pele era macia, e quando ela o guardava na boca, era liso e quente. Ayla o cobriu de beijos e leves, pequeninas mordidas. Quando alcanou a base, foi mais longe, at a bolsa, tomou-a, com cautela, para sentir sua firme redondeza dentro da boca. Ele estremeceu com choques de um Prazer inesperado. Aquilo era quase demais. No s as tumultuosas sensaes que o dominavam, mas a vista de Ayla, que se erguera um pouco no ar para melhor alcan-lo. Escarranchada como estava, deixava expostas suas ptalas e pregas de um rosa carregado e, at, a sua deliciosa abertura. Ela deixara de lado os testculos e voltara atrs, para pr de novo na boca o seu excitante e latejante pnis para outra vez chup-lo, quando percebeu que ele a puxava um pouco mais para trs e com um choque imprevisto que a lngua dele encontrara as suas pregas, e a sede dos Prazeres. Ele a explorou sfrega, completamente, usando as mos e a boca, sugando, manipulando, sentindo alegria de dar-lhe Prazer, e, ao mesmo tempo, a excitao que ela causava dentro dele esfregando-lhe o membro para a frente e para trs enquanto o chupava. Ayla estava prestes a gozar e j no podia conter-se, mas Jondalar procurava ainda adiar o clmax, esforando-se para no acabar. Podia facilmente deixar-se ir, porm queria mais, de modo que quando ela parou, arqueou o corpo para trs, e soltou um grito, ele ficou contente. Sentiu-lhe a umidade, depois rilhou os dentes para controlar-se. Sem os Prazeres que haviam gozado antes, no teria conseguido, mas se refreou, ficando num plat logo abaixo da crista. Ayla, vire-se para o outro lado. Quero possu-la toda! Ela fez que sim de cabea. Podia compreend-lo. E querendo tambm todo ele montou-o no outro sentido. Erguendo-se, ele se inseriu nela e deixou-se cair, outra vez, de costas, repetindo o nome dela, sentindo que o ventre de Ayla se abria, quente, para receb-lo. Quanto a ela, sentia presses em diferentes partes sensveis ao mover-se para cima e para baixo, guiando a direo daquela rija plenitude que a enfiava. No plat que ele alcanara a necessidade no era to premente. Ele podia aguentar um pouco. Ela se curvou para a frente, em mais uma posio ligeiramente diversa da anterior. Ele a puxou de modo a poder roar seus seios tentadores, ps um na boca, e sugou-o com fora. Depois fez o mesmo com o outro. Por fim, beijou e chupou os dois ao mesmo tempo. E como sempre, quando fazia aquilo, sentia a excitao em que ela ficava. Ela via, por sua vez, crescer dentro dela o desejo, movendo-se para a frente e para trs, para cima e para baixo, em cima dele. Ele j se elevava acima do plat, sentindo recrudescer a urgncia, e quando ela se sentou, exausta, ele agarrou-lhe as cadeiras e ajudou-a, dirigindo seus movimentos, empurrando-a para o alto e puxando-a outra vez. Sentiu que ia explodir quando a ergueu e, de sbito, o gozo chegou. Ele a apertou para baixo e gritou com o tremor convulso que

vinha dos seus rins numa poderosa erupo. Ela gemeu e estremeceu com o surto que rebentava dentro dela. Jondalar a fez mexer-se mais algumas vezes, para cima, para baixo, depois enlaou-a para beijar-lhe os seios. Ayla teve uma derradeira estremeo, depois desabou por cima dele. E ficaram os dois imveis, respirando laboriosamente, procurando recuperar o flego. Ayla comeava a respirar normalmente quando sentiu alguma coisa molhada na face. Pensou, por um momento, que fosse Jondalar, mas aqui-lo era frio alm de molhado, e havia um cheiro diferente, mas no estranho, no ar. Abriu os olhos e deu com os dentes de um lobo que sorria Lobo esfregou-lhe o nariz outra vez, depois meteu o focinho entre os dois. Lobo! Vai embora! disse Ayla, livrando-se daquele nariz gelado, daquele bafo de lobo. Depois rolou de cima de Jondalar e ficou estendida ao lado dele. Estendendo a mo, meteu os dedos no plo do pescoo do animal. Mas estou contente em ver voc. Por onde andou o dia inteiro? J estava preocupada. Sentou-se, ps a cabea de Lobo entre as mos, encostou a testa na dele, depois se voltou para o homem: No posso imaginar h quanto tempo ele ter voltado. Bem. Alegro-me de que voc o tenha ensinado a no aborrecer a gente. Se ele nos tivesse interrompido agora, no sei o que eu teria feito com ele disse Jondalar. Levantou-se, e ajudou-a com a mo a levantar-se tambm. Depois, tomando-a nos braos, ficou olhando para ela. Ayla, isso foi... o que posso dizer? No tenho as palavras... Mas ela viu uma tal expresso de adorao e amor nos olhos dele que teve de conter as lgrimas. Jondalar, tambm eu quisera ter palavras, mas no sei nem mesmo na linguagem gestual do Cl dizer como me sinto. Talvez nem haja sinais para isso. Voc me mostrou o que sente em muito mais que palavras. Voc me mostra isso todos os dias, de muitas maneiras. Puxou-a contra o peito, com um n na garganta. Minha mulher, minha Ayla. Se eu a perdesse um dia... Ayla sentiu um arrepio a essas palavras, mas isso fez apenas com que ela o apertasse com mais fora. Jondalar, como voc sempre sabe o que eu realmente quero? Estavam sentados no crculo dourado da fogueira, tomando ch. e contemplando as chamas da acha betuminosa de pinheiro, que estalava e lanava um chuveiro de fascas no ar noturno. Havia muito tempo que Jondalar no se sentia to descansado, to contente, e to a vontade. Tinham pescado, tarde Ayla o ensinara como pegar um peixe com a mo , depois ela achou um p de erva-saboeira e os dois tomaram banho e lavaram o cabelo. Jondalar acabara de comer uma deliciosa refeio de peixe com ovos de pssaros do pntano, legumes variados, um biscoito de massa de tbua assado em cima de pedras quentes, e algumas bagas silvestres. Ele sorriu. Apenas presto ateno ao que voc me diz. Jondalar, da primeira vez, pensei que queria que aquilo durasse mas voc sabia melhor do que eu, o que eu, na verdade, desejava. Depois voc viu que queria dar-lhe os Prazeres, e me deixou fazer, at que estivesse de novo pronta para voc. E sabia quando eu estava pronta. No fui eu que lhe disse. Sim, disse. No com palavras. Voc me ensinou a falar como a gente do Cl, por sinais e movimentos. Agora procuro entender o sentido dos seus outros sinais. Mas eu no lhe ensinei nenhum sinal desse tipo. No conheo nenhum. E voc soube como me dar os Prazeres antes de aprender os sinais do Cl. Ela estava de testa franzida. Procurava, com toda a seriedade, entender o que fez com que Jondalar sorrisse. verdade. Mas h uma linguagem muda das pessoas que falam e que muito mais visvel

e eloquente do que elas pensam. Sim, j notei isso disse Ayla, pensando o quanto ela mesma era capaz de compreender sobre as pessoas que eles acabam de conhecer simplesmente prestando ateno aos sinais que faziam sem se darem conta disso. E, s vezes, voc aprende a fazer... coisas s por desejar faz-las, de modo que faz com ateno. Ayla estivera todo o tempo olhando dentro dos olhos dele, vendo o amor que tinha por ela e o deleite que parecia sentir com as perguntas que ela lhe fazia. Notou tambm o olhar perdido de Jondalar quando se punha a falar. Ele fitava o espao como se visse alguma coisa longe por um momento, e Ayla sabia que ele estava pensando em outra pessoa. Principalmente quando a pessoa com quem voc quer aprender esta disposta a servir de professora. Zolena o ensinou muito bem. Ele corou, encarou-a com choque e surpresa, depois olhou para outra direo. Aprendi muito com voc tambm acrescentou, cnscio de que observao dela o perturbara. Parecia incapaz de encar-la outra vez. Quando finalmente o fez, tinha o cenho franzido. Ayla, como sabia o que eu estava pensando? Sei que voc tem um Dom especial. Foi por isso que o Mamute levou voc para o Lar dos Mamutes quando foi adotada. Mas s vezes voc parece ler meus pensamentos. Voc tirou o que disse da minha cabea? Ela percebeu a preocupao dele e algo mais contristador: um quase temor dela. J percebera em outros a mesma espcie de medo, como entre alguns dos Mamuti da Reunio de Vero, quando a julgaram possuidora de faculdades misteriosas, mas aquilo era, na maior parte, fruto de mal-entendidos. Como pensar que ela possua algum domnio especial sobre os animais quando tudo o que ela fizera fora apanh-los enquanto filhotes e cri-los maternalmente. Mas, desde a Reunio dos Cls, alguma coisa mudara. Ela no tivera a inteno de tomar da mistura especial de razes que preparara para os mog-urs, mas no pudera evitar faz-lo. Tambm no pretendera entrar naquela caverna e encontrar os mog-urs. A coisa simplesmente acontecera. Quando os viu, a todos, sentados em crculo naquela alcova, nas profundezas da caverna e... caiu no vazio negro que estava dentro dela pensou que estava perdida para sempre e que jamais encontraria o caminho de volta. Ento, de algum modo, Creb conseguira alcanar dentro dela e lhe falar. Desde ento, havia ocasies em que sabia coisas que no podia explicar. Como quando o Mamute a levou consigo na sua Busca, e ela sentiu que se erguia no ar e o acompanhava atravs das estepes. Mas quando olhou para Jondalar, luz da fogueira, e viu a maneira esquisita com que ele a olhava, sentiu medo: medo de que pudesse perd-lo. Baixou, ento, os olhos. No podia haver inverdades entre os dois. Nem mentira. No que ela no pudesse dizer, deliberadamente, algo que no fosse exato, mas nem mesmo o habitual "abster-se de falar", que o Cl permitia no interesse da privacidade, poderia interpor-se entre os dois agora. Mesmo com o risco de perd-lo se lhe contasse a verdade, tinha de dizer tudo e de descobrir o que o afligia. Encarou-o, ento, diretamente, e procurou palavras para comear. No li seus pensamentos, Jondalar, mas no foi difcil adivinh-los. No estvamos discutindo os gestos mudos feitos por pessoas com o dom da palavra? Voc os faz tambm. Sabia? Talvez por am-lo tanto, e querer tanto conhec-lo, presto ateno a voc todo o tempo disse, tirando os olhos dele. As mulheres do Cl aprendem a fazer isso. So ensinadas falou Ayla. S ento o encarou de novo. Viu algum alvio na expresso dele, e tambm curiosidade, e continuou: Isso no acontece s com voc. Fui criada com gente da minha espcie, estou acostumada a descobrir sentido nos gestos que as pessoas fazem. Isso j me tem ajudado a conhecer melhor as pessoas que encontro, e que dizem uma coisa da boca para fora e outra muito diferente com os gestos inconscientes que fazem. Comecei, assim, a entender mais do que o que se contm nas palavras. Foi por isso que Crozei deixou de jogar o jogo-do-osso comigo.

Eu sempre sabia em que mo ela escondia o tento marcado pela maneira como o segurava. Sempre quis saber como voc conseguia isso. Crozei era considerada muito boa nesse jogo. E era. Mas, agora, como voc pde saber que eu estava pensando em Zolena? Ela uma Zelandonii hoje. E assim que penso nela, no sob o nome que tinha quando jovem. Eu o observava, seus olhos diziam que voc me amava, que estava feliz comigo, e eu me sentia feliz tambm. Mas quando comeou a falar em aprender certas coisas, por um momento deixou de ver-me. Era como se estivesse olhando para muito longe. Voc j me falou de Zolena, da mulher que o ensinou... esse dom... a maneira que tem de fazer a mulher sentir. Tnhamos conversado sobre isso antes, e foi assim que percebi que devia estar pensando nela. Extraordinrio, Ayla! disse ele, com um sorriso aberto, aliviado. No terei segredos para voc. Talvez no tire pensamentos de dentro da cabea de uma pessoa, mas o que faz no fica longe disso. H outra coisa que precisa saber. Jondalar enrugou de novo a testa. E o que ? s vezes penso que tenho... alguma espcie de Dom. Algo me aconteceu quando eu estava na Reunio dos Cls, uma a que compareci com o Cl de Brun, quando Dure era um beb. Fiz alguma coisa que no devia ter feito. Bebi da poo que tinha preparado para os mog-urs, e acabei dando com eles numa caverna. No estava procurando por eles, nem sei como fui parar naquela caverna. Eles estavam... Ela estremeceu e no pde continuar. "Algo aconteceu comigo. Fiquei perdida na escurido. No a da caverna, mas uma treva interior. Pensei que fosse morrer, mas Creb me ajudou. Ele ps seus prprios pensamentos dentro da minha cabea... Ele o qu? No sei como explicar isso de outra maneira. Ele ps seus pensamentos na minha cabea e, desde ento... s vezes... como se ele tivesse mudado alguma coisa em mim. s vezes imagino que tenho alguma espcie de... Dom. Acontecem coisas que no entendo nem posso explicar. Acho que Mamute sabia disso. Jondalar permaneceu calado por algum tempo. Ele ter, ento, adotado voc no Lar do Mamute por outros motivos alm do conhecido de suas habilidades curativas. Pode ser. Acho que sim. Mas voc no leu meus pensamentos, h pouco? No. O Dom no funciona desse jeito. No exatamente. mais como aquela histria de viajar com o Mamute, na Busca. Ou ir a profundezas. Ou a lugares longnquos. Mundos de espritos? No sei. Jondalar olhou para o alto e considerou as implicaes do que acabava de ouvir. Depois abanou a cabea, olhando-a com um sorriso duro. Acho que alguma pilhria da Grande Me comigo. A primeira mulher que amei foi chamada para servi-La, e pensei que no amaria mais ningum. E agora que encontrei outra mulher para amar, tambm esta parece destinada a servi-La. Ser que vou perder voc tambm? Por que me perderia? No sei se estou destinada a servir Grande de Me. No quero servir a ningum. Quero apenas ficar com voc, viver na sua casa, ter os seus filhos objetou Ayla, energicamente. Ter meus filhos? disse Jondalar, perplexo com as palavras que ela usara. Como pode ter meus filhos? No terei filhos, homens no tm filhos. A Grande Me s d filhos s mulheres. Talvez ela use um esprito de homem para cri-los, mas os filhos no so dele. So responsabilidade dele apenas, no que diz respeito a prov-los, quando sua companheira os tem.

Sero, no mximo, os filhos do seu lar. Ayla j conversara sobre aquilo, sobre homens deslanchando a nova vida crescendo dentro da mulher, mas ele no percebera completamente ento que ela era, deveras, uma filha do Lar do Mamute. Que tinha a faculdade de visitar mundos de espritos e podia estar destinada ao servio de Doni. Talvez ela soubesse de fato alguma coisa. Voc pode chamar aos meus bebes filhos do seu lar. Quero que sejam mesmo filhos do seu lar. Quanto a mim, tudo o que desejo ficar com voc, sempre. o que desejo tambm, Ayla. Desejei voc e desejei seus filhos antes mesmo de encontr-la. S no sabia onde iria descobrir voc. Apenas espero que a Me no ponha nada germinando dentro de voc at voltarmos. Eu sei, Jondalar. Eu tambm prefiro esperar disse ela. Ayla apanhou as xcaras que tinham usado e foi lav-las. Depois, enquanto acabou seus preparativos para que pudessem partir bem cedo, enquanto Jondalar empacotava tudo, menos as peles de dormir. Deitaram-se aconchegados um ao outro, agradavelmente fatigados. O homem Zelandonii ficou contemplando a mulher deitada ao seu lado, respirando tranquilamente, mas ele mesmo no conseguiu dormir. Meus filhos, pensava. Ayla disse que os bebs dela sero meus filhos. Ser que estvamos dando incio a uma vida quando partilhamos Prazeres hoje? Se alguma vida comeou daquilo, ento ter de ser muito especial, por que esses Prazeres foram... melhores... do que nunca... E por que foram melhores? No que eu no tivesse feito todas essas coisas antes, mas com Ayla diferente... No me canso dela. E mais... s de pensar nela, a desejo outra vez... e ela acha que sei como satisfaz-la... Mas e se Ayla engravidar? Ela no engravidou at agora... talvez no seja capaz de engravidar. H mulheres que no tm filhos. Mas ela j teve um. O problema serei eu, ento? Vivi com Serenio muito tempo. Ela no engravidou todo o tempo em que esteve comigo, e j tivera filho antes. Talvez eu tivesse ficado com os Xaramudi se ela tivesse tido filhos. Talvez. Pouco antes da minha partida, ela disse que talvez estivesse grvida. Por que no fiquei, ento? Ela disse que no queria ficar comigo, embora me amasse, por que eu no a amava do mesmo modo. Ela disse que eu amava meu irmo mais do que a qualquer mulher. Mas eu me importava com ela, no, possivelmente como me importo hoje com Ayla, mas se eu tivesse de fato querido, penso que ela teria concordado em ser minha companheira. E eu sabia disso. Usei o que Serenio me disse como desculpa? Por que fui embora? Porque Thonolan nos ia deixar, e eu me preocupava com ele. Teria sido esse o nico motivo? Se Serenio estava mesmo grvida quando eu me fui, se ela teve mesmo um segundo filho, esse filho se teria originado da essncia do meu membro? Seria... meu filho? o que Ayla diria. No, tal coisa no possvel. Homens no tm filhos, a no ser que a Grande Me use o esprito de um homem para fazer um. Filho do meu esprito, ento? Quando chegarmos l, saberei finalmente se ela teve um beb. E o que achar Ayla disso? Que Serenio tivera um filho que possa, de algum modo, ter algo a ver comigo? E o que achar Serenio quando se deparar com Ayla? E o que vai pensar Ayla de Serenio? 13 ___________________________________________________________________________ Na manh seguinte, Ayla estava aflita para levantar-se e ir embora, se bem que o dia ainda estivesse to abafado quanto na vspera. Ao tirar fascas com a pederneira para acender fogo, ficou pensando como seria bom que no tivesse de ocupar-se daquilo. A comida que ela deixara de lado na noite anterior e um pouco d'gua teriam sido o suficiente para a primeira refeio. Lembrando os Prazeres que havia partilhado com Jondalar, desejou poder no ter mais de pensar no remdio mgico de Iza. Se no tomasse o seu ch especial, talvez viessem a descobrir que tinham comeado a fazer um beb. Mas Jondalar ficava to transtornado com a ideia de uma

gravidez durante a Jornada que ela tinha de usar o ch. A jovem mulher no sabia como aquilo operava. Sabia apenas que no ficaria grvida se tomasse todo dia, at o seu perodo, uns dois goles de um forte cozimento de brotos de accia mais uma pequena tigela da infuso de razes de slvia, durante os dias em que sangrasse. No seria to difcil assim cuidar de menino novo durante a viagem, mas no queria estar sozinha na hora do parto. No sabia se teria sobrevivido ao nascimento de Dure se Iza no estivesse l. Ayla matou um mosquito que pousara no seu brao, depois conferiu o suprimento de ervas enquanto a gua fervia. Tinha o bastante em matria de ingredientes para o ch matinal, o que era bom, pois no vira nenhuma daquelas plantas nas imediaes. Eram ervas que gostavam de lugares mais altos e mais secos. Verificando, em seguida, a sua bolsa de remdios, de pele de lontra, j bem usada, viu que tinha quantidades adequadas da maior parte das ervas medicinais de que precisaria numa emergncia, embora tivesse preferido substituir algumas do ano anterior por outras, frescas. Felizmente, no tinham tido muita ocasio de usar plantas curativas at aquele momento. Partiram, e logo alcanaram um rio bastante largo e de correnteza veloz. Jondalar desatou os cestos de carga que pendiam, baixos, dos dois flancos de Racer e os acomodou no bote, sobre o tren. Enquanto fazia isso, estudava os rios. Aquele desaguava no Rio da Grande Me num ngulo agudo, vindo da direo das cabeceiras. Ayla, j viu como este afluente desagua no Rio da Grande Me? De uma vez s, sem qualquer leque. Isso talvez explique aquela corrente rpida com que tivemos de lutar ontem. Acho que voc tem razo disse ela, compreendendo o que ele queria dizer. E acrescentou sorrindo: Voc gosta de saber o porqu das coisas, no ? Bem, um rio no se pe a correr depressa, de repente, sem motivo. Deve haver uma explicao. Pois encontrou-a. Ayla achava que Jondalar estava com uma boa disposio aquela manh, quando prosseguiram viagem, depois de cruzar o rio. Isso a alegrou Lobo ficara junto deles, sem dar suas habituais escapadelas, e isso tambm a deixava feliz. At os cavalos pareciam mais animados. O descanso lhes fizera bem. Ela mesma se sentia mais alerta, com as foras recuperadas. Talvez pelo fato de ter verificado o suprimento de plantas medicinais, prestava maior ateno do que de costume vida vegetal e animal da regio que atravessavam. Eram sutis as diferenas entre a foz do rio e o prado por onde cavalgavam agora, mas ela notou algumas. As aves eram ainda a forma de vida animal dominante. As ciconiformes eram as mais frequentes, mas as outras espcies no lhes ficavam muitos distanciadas. Bandos de pelicanos e belos cisnes brancos passavam voando, e muitas espcies de aves de rapina, inclusive milhafrespretos, guias-do-mar, de rabo branco, bzios, pequenos falces tagarotes. Viu grande nmero de pssaros, voando, pipilando, ostentando suas cores brilhantes: rouxinis e outros pssaros canoros, toutinegras, papa-amoras, papa-moscas-de-peito-vermelho, papa-figos dourados, e muitas outras variedades. Os pequenos abetoudos eram raros no delta, mas os esquivos e bem camuflados pssaros do pntano eram ouvidos mais frequentemente do que vistos. Cantavam suas notas caractersticas, um tanto cavernosas, resmungando notas o dia inteiro e mais intensamente com a aproximao da noite. Mas quando algum se aproximava, eles apontavam os longos bicos verticalmente para cima e se confundiam to perfeitamente com os colmos entre os quais faziam seus ninhos que era como se tivessem desaparecido. Viu muitos, no entanto, voando baixo sobre as guas, caando peixes. O abetouro ou touro-paul era inconfundvel em vo: as tectrizes da parte frontal das asas e da base da cauda, que cobriam os clamos das rmiges primrias, eram to plidas que faziam grandes contrastes com as suas asas escuras e o dorso escuro. Mas os alagados tambm alojavam um surpreendente nmero de animais, que exigiam uma grande diversidade de ambientes: veados e javalis, no mais espesso das florestas; lebres, hamsters

gigantes e veados gigantes, na orla. Dos cavalos os dois iam vendo animais que havia muito no viam, como, por exemplo, saigas ariscos e auroques pesades; um gato-do-mato pequeno de pelame chamalotado, tocaiando um pssaro e vigiado de cima de uma rvore por um leopardo; um casal de raposas com seus filhotinhos; um casal de gordos texugos; e alguns cangambs de aspecto incomum, marmoreando, com manchas amarelas, brancas e marrons. Viam lontras na gua, e martas, juntamente com seu pitu favorito: o rato-almiscarado. E como havia insetos! Grandes liblulas amarelas, que passavam por eles toute allure, e delicadas lavadeiras em cintilantes roupagens verdes e azuis que decoravam as inflorescncias inspidas das bananeiras-do-mato eram as belas excees aos irritantes enxames que apareciam de repente. Era como se eles nascessem todos naquela hora, num dia s, mas a umidade e o calor naqueles preguiosos cursos d'gua e ftidas lagoas eram os responsveis, no tempo devido, pela maturao dos ovos. As primeiras nuvens de borrachudos e trombeteiros tinham surgido logo de manh, pairando por cima da gua, mas o campo seco das vizinhanas ainda estava livre deles, e foram logo esquecidos. Mas noite era impossvel esquec-los. Os mosquitos enfurnavam-se na pelagem pesada, encharcada de suor, dos cavalos, zumbiam em torno dos olhos deles, enfiavam-se nas suas narinas e bocas. Os pobres animais ficavam agoniados com aqueles milhes de mosquitos. O lobo tinha mais sorte. Mas at Ayla e Jondalar se viam obrigados a cuspir e esfregar os olhos para se livrar daquela praga. Os enxames eram mais densos no delta, e eles se perguntavam onde poderiam acampar com algum sossego. Jondalar descobriu uma colina relvosa direita de onde estavam, e achou que a elevao lhes daria uma viso melhor dos arredores. Subiram ao topo e se viram a cavaleiro da gua reluzente de um lago em anfiteatro. No tinha a luxuriante vegetao da foz e as poas podres que facilitavam a criao das larvas , mas poucas rvores e alguma vegetao arbustiva protegiam uma praia larga e tentadora. Lobo correu morro abaixo, e os cavalos dispararam atrs dele sem qualquer comando. Tudo o que o homem e a mulher puderam fazer foi desatar s pressas o tren de Huiin e tirar a carga do lombo dela e do lombo de Racer. Eles tambm pularam na gua com uma pressa que s a resistncia da gua conteve. Mesmo o nervoso Lobo, que no gostava de atravessar rios, no hesitou em meter-se no lago. Voc acha que ele est comeando a gostar da gua? perguntou Avia. Espero que sim. Tenho muitos rios ainda para atravessar. Os cavalos baixaram a cabea para beber, fungaram, sopraram gua pelas narinas e pela boca, depois saram para a margem. Deitaram-se ento, na margem enlameada para rolarem pelo cho e se coarem. Ayla no pde conter o riso diante das caras que eles faziam, rolando os olhos, de puro deleite. Quando se levantaram, estavam cobertos de barro, mas quando secaram, suor, clulas mortas da pele, ovos de insetos e outras causas de coceiras caram com o p. Acamparam na orla do lago e partiram ao alvorecer. noite, desejaram encontrar terreno to bom quanto aquele para pernoitarem. Uma nuvem de mosquitos fez sua apario logo que os ovos dos borrachudos chocaram. Suas picadas resultavam em marcas vermelhas que coavam e inchavam. Ayla e Jondalar tiveram de pr roupas mais grossas e mais fechadas, embora sentissem calor e estivessem mais acostumados ao mnimo de vestimentas. Nenhum dos dois seria capaz de dizer quando as moscas chegaram. Havia sempre algumas mutucas importunando os cavalos, mas agora eram as moscas pequenas, que picavam, que de sbito pareciam estar em toda parte. A noite era quente, mas eles tiveram de meter-se cedo na cama, protegidos pelas peles, para escapar daquelas hordas voadoras. No levantaram acampamento at bem tarde, no dia seguinte, e s depois que Ayla procurara ervas que pudessem aliviar a coceira das mordidas ou servir de base para repelentes. Ela achou, por sorte, a betnica-de-gua, com sua inflorescncia em captulos de flores castanhas de forma estranha, num lugar sombreado e mido junto do lago. Apanhou as plantas inteiras para fazer uma soluo benfica para a pele e antipruriginosa. Quando viu bananeiras, apanhou

tambm algumas folhas largas para acrescent-las ao cozimento. Eram excelentes para curar desde picadas at furnculos, e mesmo feridas e lceras de carter mais srio. Da estepe, mais longe, e mais seca, trouxe flores de losna, boas como um antdoto de largo espectro contra venenos e reaes txicas em geral. Ficou muito feliz quando encontrou cravos-de-defunto, de um amarelo vivo, por suas qualidades anti-spticas e curativas. A planta era tima para aliviar a queimadura de picadas e para manter os insetos a distncia quando preparada em soluo e aplicada generosamente. Na orla ensolarada da mata ela achou manjerona, que no s era um bom repelente para insetos, quando cozida para uso externo, como era excelente para fazer ch. O suor da pessoa que o tomava ficava com um odor picante que borrachudos, moscas e pulgas abominavam. Ela tentou fazer com que Lobo e os cavalos tambm tomassem do preparado, mas no ficou segura de que lhe tivessem obedecido. Jondalar assistia a essas atividades, fazendo perguntas e ouvindo as explicaes dela com interesse. Quando suas mordidas melhoraram, felicitou-se pela sorte que tinha de viajar com algum que sabia o que fazer com insetos. Sozinho, estaria perdido. L pelo meio da manh, j estavam os dois outra vez a caminho, e as modificaes que Ayla observara na paisagem eram, agora, espetaculares. Viam menos pntano e mais gua, com um nmero menor de ilhas. O brao mais setentrional do delta perdia sua rede de sinuosos canais, que, todos, se reuniam em um s. Ento, sem aviso prvio, esse canal do norte e um dos canais do meio do grande delta do rio se juntaram num s curso d'gua duplamente caudaloso. Um pouco mais adiante, o rio aumentou ainda mais: o brao meridional, que se unia tambm, pelo caminho, com o outro maior canal do sul, se reuniu ao resto e os quatro grandes braos formaram um s rio profundo. Esse gigantesco curso d'gua j recebera centenas de afluentes e as guas de duas cadeias de montanhas cobertas de gelo no inverno. Varara o continente de oeste para leste, mas os restos granticos de antigas montanhas lhe haviam bloqueado a passagem para o sul. Por fim, e incapaz de resistir s presses do rio que avanava de forma inexorvel, a montanha cedeu e uma brecha se abriu. Mas o leito de rocha firme relutou mais um pouco. O Rio da Grande Me, comprimido numa passagem por de mais estreita, espraiou-se primeiro e depois infletiu, para desembocar, por um delta macio, no mar expectante. Pela primeira vez Ayla via a verdadeira magnitude do enorme rio de Doni. E embora j tivesse estado l antes, Jondalar tinha agora uma perspectiva diferente. Ficaram ambos tomados de espanto, imobilizados por aquela estupenda viso. A grande massa d'gua parecia mais um mar em trnsito que um rio. A rebrilhante superfcie, movedia, dava apenas uma fraca ideia do grande poder que escondia nas suas profundezas. Ayla viu um galho arrancado e folhudo que vinha na direo deles, e que era como um leve basto arrastado pela correnteza. Mas alguma coisa esquisita nele chamou-lhe a ateno. Levou mais tempo do que pensara para alcan-los e ir adiante, mas quando estava perto ela prendeu a respirao de espanto. No era um ramo de rvore, mas uma rvore inteira! Quando passou, serenamente, Ayla se deu conta de que era uma das maiores rvores que jamais tinha visto. Esse o Rio da Grande Me disse Jondalar. Ele j havia viajado toda a extenso dele antes e sabia a distncia que o rio cobrira, o terreno que atravessara, e a Jornada que tinham ainda, ele e Ayla, pela frente. Ela no compreendia inteiramente as implicaes, mas sabia que, reunido em um nico lugar pela ltima vez, ao fim do seu longo curso, o vasto profundo e poderoso Rio da Grande Me atingira sua plenitude: no seria maior do que ali, naquele momento. Prosseguiram rio acima, acompanhando a margem e deixando para trs a foz fervilhante e escumosa e, com ela, a maior parte daquela mirade de insetos que os tinham infernizado. Descobriram que deixavam tambm a estepe retaguarda. As extensas campinas e os planos encharcados cediam lugar a colinas ondulantes cobertas de mata, que alternavam com verdes prados.

Era mais fresco sombra da mata. E fez uma grande diferena para eles chegar a um lago cercado de rvores ao lado de um belo campo relvoso e verdejante. Ficaram tentados a parar e acampar, mas o dia ia ainda pelo meio. Costearam um regato na direo de uma praia de areia mas ao se aproximarem, Lobo soltou um uivo prolongado e assumiu uma postura defensiva. Tanto Ayla quando Jondalar esquadrinharam a rea procura do que poderia estar perturbando o animal. No vejo nada de estranho, Jondalar. Mas h, sem dvida, alguma coisa que desagrada a Lobo. Jondalar contemplou o lago mais uma vez. cedo para acampar, de qualquer maneira. Vamos em frente disse, virando a cabea de Racer para o lado e rumando de volta para o rio. Lobo ficou para trs mais um pouco, depois os alcanou. Viajando por aquelas regies arborizadas e to aprazveis, Jondalar se sentia to feliz que resolveram no parar cedo no lago. No curso da tarde passaram por diversos outros lagos, de vrios tamanhos. A rea estava cheia deles. Jondalar pensou que deveria ter sabido desse fato por causa da sua passagem anterior pelo rio, mas se lembrou de que ele e Thonolan tinham vindo rio abaixo em um barco Ramudi. S ocasionalmente desciam para a margem. Pensou, alm disso, que devia haver gente morando num lugar to ideal, e procurou lembrarse se algum dos Ramudi teria falado de outro Povo do Rio vivendo mais abaixo. No partilhou qualquer desses pensamentos com Ayla. Se no se manifestavam, no queriam ser vistos. No podia esquecer, porm, que Lobo se mostrara defensivo. Poderia ter sido pelo cheiro do medo humano? Hostilidade? Como o sol comeava a cair para trs das montanhas, que cresciam aos olhos deles, detiveram-se num pequeno lago que servia de esturio a diversos regatos, que vinham de terrenos mais altos. Um escoadouro despejava diretamente no rio, e no s a truta de bom tamanho, mas tambm o salmo, tinha passado do rio para o lago. Desde que comearam a acompanhar o rio, acrescentaram peixe sua dieta. Ayla tecera uma rede como a que o Cl de Brun costumava usar para pescar peixes de grande porte no mar. Ela precisava fazer o cordame primeiro, e experimentou diversas espcies de plantas que tinham partes fibrosas. O cnhamo e o linho se revelaram melhores que as demais. O cnhamo era mais grosseiro, o linho, mais fino. Quando teve pronto um pedao suficientemente grande, decidiu experiment-lo no lago. Pegou de uma ponta, Jondalar de outra, meteram se na gua e caminharam de volta para a margem, puxando a rede entre eles. Quando pegaram duas trutas, Jondalar ficou ainda mais interessado no processo e imaginou se no haveria um jeito de pr um cabo naquilo, de modo a que uma pessoa pudesse pescar sem ter de ficar dentro d'gua. A ideia ficou na cabea dele. Pela manh, dirigiram-se para a cadeia de montanhas que ficava frente, como uma cortina, viajando atravs de um bosque rico em essncias raras. As rvores de variedades conferas e decduas distribuam-se, como plantas da estepe, num mosaico de matas distintas entremeadas de prados e lagos e, na parte mais baixa, de pntanos e turfeiras. As rvores cresciam isoladas, ou em associao com outras rvores e diferentes espcies de vegetao, segundo as variaes menores de clima, altitude disponibilidade de gua, de solo que podia ser argiloso, rico em marga, ou arenoso, ou constitudo de areia misturada com argilia, ou de diversas combinaes mais. Sempre-verdes preferiam encostas voltadas para o norte e solos mais arenosos. Onde a umidade era suficiente, cresciam at ficar bem altas. Uma floresta densa, de grandes espruces, de at cinquenta metros, ocupava um talude mais baixo e se misturava com pinheiros, que pareciam ter a mesma altura mas que, embora altos para a sua espcie, com quarenta metros, nasciam efetivamente no nvel imediatamente acima. Fieiras de abetos verde-escuro abriam caminho para concentrao de gordas btulas de casca branca, apertadas umas contra as outras. At os salgueiros daquela rea teriam mais de vinte metros.

Quando as colinas davam para o sul, e o solo era mido e frtil, essncias de folhas largas atingiam tambm alturas extraordinrias. Carvalhos gigantes, de tronco perfeitamente reto e sem galhos, exceo da coroa de folhas verdes do topo, alcanavam quarenta metros. Tlias imensas e freixos chegavam mesma altura, e os magnficos bordos no lhes ficavam a dever nada. Longe, frente, os viajantes podiam divisar a folhagem prateada de choupos-brancos entremeados de carvalho. Quando chegaram l, viram que a floresta de carvalhos estava fervilhante de pardais, que haviam feito ninhos em todos os lugares possveis. Ayla encontrou mesmo ninhos de pardais, com ovos e filhotes, dentro de ninhos de pegas e busardos, esses tambm com filhotes e ovos ainda por chocar. Havia tambm uma profuso de tordos naquelas matas, mas os seus filhotes j estavam emplumados. Nos flancos inclinados das colinas, onde brechas no dossel da mata permitiam a penetrao do sol at o cho, a mata era luxuriante, com clematites em flor e outras lianas que desciam, por vezes, dos altos galhos plios da floresta. Os viajantes alcanaram uma formao de olmos e salgueiros-brancos cobertos de trepadeiras, que lhes subiam pelos troncos ou ficavam penduradas da rama. Encontraram os ninhos de muitas guias-pintadas e cegonhas-negras. Passaram por lamos-tremedores e amoreiras silvestres e grossos chores debruados sobre uma torrente. Uma formao mista de majestosos olmos, elegantes btulas e fragrantes faias, que subiam uma colina acima, sombreava moitas de bagas e frutas que eles se detiveram para colher: framboesas, urtigasmansas, avels ainda por madurar inteiramente mas Ayla gostava delas assim , pinhas, com seus suculentos pinhes dentro. Mais frente, betulceas do gnero carpino comprimiam pela fora do nmero um bosquete de faias, mas eram logo adiante dominadas por elas em um tronco gigante, derrubado, e coberto de cogumelos comestveis amarelo-laranja, que Ayla identificou e correu a apanhar. Jondalar ajudou-a a colher esses deliciosos fungos, mas foi ele quem descobriu a rvore das abelhas. Com a ajuda de uma tocha fumacenta e do seu machado, ele trepou por uma escada natural, composta de um abeto derribado, que tinha ainda as bases dos galhos presas ao tronco, levou algumas picadas, mas recolheu alguns favos. Devoraram a maior parte daquela rara guloseima ali mesmo, comendo alguma cera e algumas abelhas com o mel, e rindo como crianas quando se viram, ao fim, de dedos e cara lambuzados. Aquelas regies meridionais tinham sido, desde muito tempo, reservas naturais de rvores, plantas e animais, empurrados para l pelas condies frias e secas do resto do continente. Algumas espcies de pinheiros eram to antigas que tinham visto at as montanhas crescer. Preservadas em reas pequenas, prprias para a sua cultura, as espcies relictas estavam prontas para se espalharem, rapidamente, quando o clima de novo mudasse, para terras abertas para elas pela primeira vez. O homem e a mulher, com os dois cavalos e o lobo, continuaram na direo oeste, costeando o largo rio e dirigindo-se para as montanhas. Elas j lhes apareciam agora em maior detalhe, mas os cumes nevados eram uma presena contnua, e seu progresso em direo a eles to gradual que quase no percebiam a aproximao. Faziam incurses espordicas pelas colinas cobertas de bosques do lado norte, que podiam ser escarpadas e de difcil acesso, mas em geral se mantinham na plancie, que tinha vegetao e rvores semelhantes s das montanhas. Os viajantes sabiam haver chegado a uma alterao maior no carater do rio quando alcanaram um grande afluente que vinha do planalto. Atravessaram-no com a ajuda do pequeno barco redondo, mas logo depois se viram diante de outro rio rpido justamente quando faziam um desvio para o sul, de onde o Rio da Grande Me provinha, depois de haver costeado os contrafortes da cadeia. O rio, incapaz de subir ao plat norte, fizera uma curva abrupta e bordejava as elevaes para chegar ao mar. O barco provou sua utilidade mais uma vez para a travessia do segundo afluente, se bem que eles fossem obrigados a subir um pouco alm da confluncia e ao longo do afluente at encontrar um lugar menos turbulento para o cruzamento. Vrios outros rios menores desaguavam no Rio da Grande Me logo abaixo da curva. Ento, seguindo a curva da margem esquerda, eles fizeram

uma ligeira mudana de direo para oeste e outra roda, de modo que, se o Grande Rio estava ainda sua esquerda, eles j no tinham as montanhas em frente. A cadeia ficava agora direita deles, que olhavam agora para o sul, para a estepe, campo aberto. Ao longe, distantes proeminncias purpreas fechavam o horizonte. Ayla vigiava o rio. Sabia que todos os afluentes despejavam suas aguas rio abaixo, e que o rio estava menos cheio do que de costume. No havia mudana aparente no aspecto do rio, largo e caudaloso, mas ela sentia que essas guas eram, agora, de menor volume. Era uma certeza que escapava ao conhecimento, mas continuou atenta, procurando confirmar se o imenso rio estava de fato modificado de maneira significativa. No levou muito tempo e, com efeito, o aspecto do grande rio mudou. Soterrado fundo, debaixo do loess, o solo frtil que comeara produto da decomposio da rocha, p modo fino pelas imensas geleiras e espalhado pelo vento, e as argilas, as areias, os saibros depositados durante milnios pela gua corrente, era o antigo macio. As razes permanentes das montanhas antiqussimas haviam formado um escudo estvel to impenetrvel que a intratvel crosta grantica, empurrada contra ele pelos inexorveis movimentos da terra, se encurvara para fora e constitua as montanhas cujas calotas de gelo brilhavam ao sol. O macio subterrneo, invisvel, se estendia por baixo do rio, mas um espinhao exposto e desgastado pelo tempo ainda era elevado o suficiente para bloquear a passagem do rio para o mar, forara o Rio da Grande Me a infletir para o norte, em busca de uma sada. Finalmente, a rocha irredutvel cedeu a custo uma estreita passagem. Antes que isso tivesse acontecido, no entanto, o grande rio correra paralelo ao mar pela planura horizontal e languidamente se dividira em dois braos ligados por muitos e sinuosos canais. A floresta relicta foi deixada para trs, e Ayla e Jondalar se dirigiram para o sul, por uma regio de plancie e suaves colinas ondulantes cobertas de forragem verde e ainda direita, no p, junto de um vasto charco ribeirinho. O campo, ali, parecia-se com as estepes vizinhas do delta, mas era terra mais quente e mais seca, reas de dunas arenosas, estabilizadas, na maior parte, por capins robustos, resistentes seca. Havia poucas rvores, mesmo beira d'gua. Macega cerrada, em que as ervas mais comuns eram o absinto, a salva-do-mato, e o aromtico estrago, que procuravam arrancar um magro sustento do solo agreste, empurrando s vezes para as barrancas do rio pinheiros ou chores enfezados e contorcidos, que ficavam dependurados sobre a gua. O charco, a rea muitas vezes inundada entre os braos do rio, s era menor que o prprio delta e to rica quanto ele em canios, plantas aquticas e vida selvagem. Ilhas rasas, com rvores e pequenos prados verdes, surgiam aqui e ali, encerradas pelos canais mais importantes, amarelos e barrentos, ou canais secundrios, de gua limpa, povoados de peixes por vezes surpreendentemente grandes. Atravessavam um campo aberto, perto do rio, quando Jondalar encurtou a rdea e fez com que Racer parasse. Ayla parou junto dele. O homem sorriu vendo a expresso de perplexidade no rosto da mulher, mas antes que ela falasse silenciou-a pondo um dedo nos lbios e apontou uma piscina de gua cristalina, em que plantas submersas se mexiam com o movimento de correntes invisveis. De comeo ela no viu nada de extraordinrio. Depois, saindo sem esforo das profundezas tingidas de verde, surgiu uma bela e enorme carpa dourada. Outro dia tinham visto diversos esturjes numa laguna. Eram gigantescos, com nove metros de comprimento. Jondalar se lembrou de um incidente embaraoso em que figurava um peixe de imensas dimenses. Pensou em contar a histria a Ayla, mas depois mudou de ideia. Juncais, lagos e lagoas ao longo do curso sinuoso do rio eram um permanente convite s aves, que neles nidificavam. Grandes bandos de pelicanos passavam planando, levados por correntes de ar quente, s de longe em longe batendo as largas asas. Rs comestveis e sapos cantavam em coro noitinha e forneciam, ocasionalmente, uma refeio. pequenos lagartos dardejando pelas margens lodosas eram ignorados pelos viajantes; e as cobras, evitadas. Parecia haver mais sanguessugas naquelas guas, o que os obrigava a escolherem com maior cuidado os lugares em que nadavam, se bem que a curiosidade de Ayla se sentisse atrada por

essas estranhas criaturas que se grudavam s pessoas e lhes sugavam o sangue sem que elas o percebessem. Mas, de todos os bichos, os que mais os atormentavam eram os menores. Com o pntano to perto, havia mirades de insetos, mais, ao que parecia, do que anteriormente, eles se viam forados a entrar no rio com os animais para ter algum alvio. As montanhas para o lado do poente recuaram quando eles alcanaram os primeiros contrafortes da cadeia, pondo assim uma larga sucesso de plancies entre o grande rio que vinham acompanhando e a linha alcantilada de cristas que marchavam para o sul com eles no seu flanco esquerdo. A serra, com seus capuchos de neve, terminava bruscamente depois de infletir um pouco. Outro ramo da mesma cadeia, indo de leste para oeste e definindo o horizonte para o sul, encontrava-se com o primeiro. E no canto mais remoto, para sudeste, dois altos picos dominavam todo o resto. Continuando para o sul, ao longo do rio, e afastando-se cada vez mais da cadeia principal de montanhas, eles ganharam a perspectivada da distncia. Olhando para trs, comearam a ver a verdadeira extenso da longa linha de picos elevados que iam para oeste. O gelo brilhava nas torres rochosas mais elevadas, e a neve vestia suas vertentes e cobria de branco os cumes adjacentes permanente lembrete de que a curta estao de calor do vero nas plancies do sul era apenas um breve interldio numa terra governada pelo gelo. Deixando as montanhas retaguarda, a paisagem que tinham para oeste parecia devoluta: estepes ridas e ininterruptas e sem feies caractersticas, tanto quanto podiam ver. Sem colinas cobertas de rvores que servissem como pontos de referncia, ou de morros escarpados que barrassem a vista, um dia se seguia ao outro com uma uniformidade sempre igual. Acompanhavam a margem esquerda, pantanosa, do brao sul do rio. Em certo ponto os diversos cursos se reuniram por algum tempo, e eles puderam ver a estepe e uma rica mata ciliar na outra margem. Havia ainda ilhas e formaes de canios dentro do rio. Antes do fim do dia, porm, j ele se espraiava de novo. Os viajantes continuaram para o sul, com uma ligeira inclinao para oeste. Mais prximas agora, as montanhas cor de prpura, antes to remotas, ganhavam altitude e comeavam a revelar seu verdadeiro carter. Em contraste com os picos agudos do norte, as montanhas do sul, embora alcanando altura suficiente para terem tambm suas coroas de neve e gelo at boa parte do vero, eram achatadas no topo, o que lhes dava uma aparncia de planaltos. Mas elas tambm afetavam o curso do rio. Quando os viajantes ficaram ainda mais perto delas, viram que o grande curso d'gua mudava, apresentando um aspecto que eles tinham visto. Canais sinuosos confluam e endireitavam, juntavam-se a outros, e, finalmente, com os braos principais. Desapareceram as ilhas e as grandes concentraes de juncos e os diversos canais formaram um s canal largo e profundo que veio, depois de uma larga curva, na direo deles. Jondalar e Ayla acompanharam o movimento pelo lado interior da curva at ficarem outra vez de frente para oeste, isto , para o sol que se punha num cu vermelho, um tanto indistinto. No havia nuvens, tanto quanto Jondalar era capaz de ver, e ele se perguntou o que poderia estar causando aquela cor uniforme e vibrante, que se refletia nos pinculos speros do norte, nas penhas da outra banda do rio, e tingia a gua de sangue. Continuaram cavalgando rio acima, sempre pela margem esquerda, procura de um local para acampar. Ayla se deu conta de que estudava outra vez o rio, que muito a intrigava. Vrios afluentes, de importncia desigual, alguns de grande porte, haviam contribudo, vindos de um lado e de outro, para o seu prodigioso volume de gua. Ayla compreendeu que o Rio da Grande Me era menor agora, se comparado em volume a todos os rios que tinham encontrado pelo caminho, mas era to vasto assim mesmo que se tornava difcil perceber qualquer diminuio da sua imensa capacidade. E, no entanto, num nvel mais profundo, a mulher sentia isso. Ayla acordou antes da aurora. Ela adorava as madrugadas, quando ainda era fresco. Preparou sua amarga poo anticoncepcional, depois aprontou uma xcara de ch de estrago e salva para Jondalar, que ainda estava dormindo, e outra para si prpria. Bebeu-a devagar, vendo o sol nascente clarear aos poucos as montanhas do norte. Comeou com o primeiro rosa da aurora

definindo os dois picos cobertos de gelo, depois se espalhando, lentamente a princpio, e em seguida esbraseado, no oriente. Por fim, de sbito, mesmo antes que o crculo da bola incandescente lanasse raio experimental acima do horizonte, os cimos das montanhas, flamejantes, j anunciavam a sua vinda. Quando a mulher e o homem prosseguiram viagem, esperavam que o rio voltasse a se dividir em braos. Mas no, permaneceu com um s, e largo, um grande canal. Viram poucas ilhas formadas no seu seio e cobertas de vegetao, mas nem por isso o rio de Doni se cindiu. Os dois estavam to acostumados a ver aquelas divises atravs das plancies infindveis que lhes parecia estranho contemplar o enorme fluxo contido assim tanto tempo. Mas o Rio da Grande Me escolhia invariavelmente a rota mais baixa ao serpentear por entre as altas montanhas atravs do continente. De modo que o rio corria atravs das plancies mais meridionais da sua longa trajetria. A terra baixa ficava ao sop das montanhas erodidas, que confinavam e definiam sua margem direita. Na margem esquerda, entre o rio e as cintilantes escarpas de granito e ardsia, dobradas sobre si mesmas, para o norte, jazia uma plataforma, um promontrio calcrio, coberto por uma camada de loess Era uma terra acidentada e spera, sujeita a violentos extremos. No vero, fortes ventos do sul a deixavam dessecada; no inverno, altas presses da geleira do norte lanavam rajadas de ar glacial por sobre aqueles descampados indefesos; ferozes tempestades originadas no mar muitas vezes vinham do leste. As chuvas torrenciais, e os fortes ventos, que tudo crestavam, bem como as temperaturas extremas, fraturavam a base calcria do solo poroso de loess, o que fazia aparecer faces talhadas a pique nos plats expostos. Capins resistentes sobreviviam na paisagem seca, batida de vento, mas no se viam quase rvores. A nica vegetao maior eram certas espcies arbustivas capazes de suportar tanto o calor rido quanto o frio cortante. Um p ocasional de cedro-mimoso, com seus ramos delgados, folhagem leve e pequeninas flores cor de rosa; ou um espinheiro-cerval, com bagas pretas, esfricas, e acleos acerados, pontilhavam a paisagem, e at groselheiras-negras podiam ser vistas, mas em pequena quantidade. Encontradias eram as variedades de artemsia, inclusive uma que Ayla nunca tinha visto. Seus galhos pretos pareciam nus e secos, mas quando ela apanhou alguns como gravetos, para fazer fogo, descobriu que no estavam secos nem quebradios, mas verdes, com vida. Depois de uma boa rega, por breve que fosse, folhas denteadas, com uma lanugem prateada na face inferior, dorsal, se desfraldaram e brotaram dos talos, e numerosas pequenas flores amareladas, apertadas umas contra as outras como miolos de margaridas, surgiram nos galhos espetados. Exceto por esses gaite mais escuros, eram parecidas com as espcies mais conhecidas, e mais claras, que nascem geralmente associadas a festucas e relva cristada at que o vento e o sol secassem os campos. Ento, uma vez mais, tinham a aparncia de secas e fanadas. Com essa variedade de capins e arbustos, as plancies meridionais proviam o sustento de muitos animais. Nenhum que eles no tivessem visto nas estepes mais ao norte, mas em propores diferentes, e algumas das espcies mais amigas do frio, como o boi-almiscarado, jamais se aventuravam to ao sul. Por outro lado, Ayla jamais avistara tantos antlopes num lugar s. Eram muito difundidos nas estepes, estavam praticamente por toda parte, se bem que no em grupos numerosos. Ayla parou e se entregou contemplao desses animais, de aspecto to estranho e deselegante. Jondalar fora investigar uma ilhota no rio, em que havia alguns troncos de rvores enfiados na margem e que lhe pareciam deslocados. No havia rvores daquele lado do rio, e o arranjo lhe parecia fora de propsito. Quando ele foi ter com ela, a mulher parecia ter os olhos perdidos na distncia. Eu no podia ter certeza, aqui de longe. Aqueles toros podiam ter sido postos l por elementos do Povo do Rio. Algum podia amarrar um barco neles. Mas eles podiam ser tambm madeira trazida pela correnteza das cabeceiras. Ayla concordou de cabea, depois apontou para a estepe.

Veja quantos saigas. Jondalar no conseguiu v-los imediatamente. Os animais tinham a cor do solo. Depois ele viu o contorno dos chifres retos, com as pontas encurvadas em lira e inclinadas ligeiramente para a frente. Eles me lembram Iza. O esprito do Antlope era o seu totem disse Ayla, sorrindo. Os antlopes sempre provocavam risos na mulher, que achava graa nos seus focinhos inchados e projetados para a frente como uma aba de telhado, e no seu andar desajeitado, que em nada os atrapalhava em matria de velocidade. Lobo gostava de correr atrs deles, mas eram to velozes que poucas vezes chegou perto deles, e nunca por muito tempo. Aqueles antlopes pareciam gostar da losna de talos pretos mais do que das outras plantas e se juntavam em nmero muito superior ao das hordas habituais. Uma pequena horda de dez ou quinze animais era comum, e se compunha, em geral, de fmeas com um ou, s vezes, dois filhotes. Algumas das mes no tinham mais de um ano de idade. Mas naquela regio as hordas tinham mais de cinquenta animais. Ayla ficou imaginando por onde andariam os machos. S os vira, numerosos, uma vez, durante a estao do acasalamento, quando cada um procura dar os Prazeres a tantas fmeas quantas possa satisfazer e tantas vezes quantas seja possvel. Depois, h sempre carcaas de antlopes pela estepe. como se eles se esgotassem com os Prazeres, e pelo resto do ano deixassem a magra rao que de hbito consumiam para as fmeas e os filhotes. Havia tambm, nas plancies, exemplares do cabrito-monts e do carneiro selvagem, que preferiam, no entanto, ficar junto das faces verticais dos penhascos, que podiam galgar com facilidade ao menor sinal de perigo. Grandes hordas de auroques corriam a plancie, muitos deles de pelame de um vermelho escuro, quase negro, mas um nmero surpreendentemente grande deles tinha pintas brancas, por vezes grandes. Ayla e Jondalar viram gamos malhados, veadosvermelhos, bisontes e inmeros onagros. Huiin e Racer observavam a maior parte desses quadrpedes, mas os onagros, especialmente, lhes mereciam a maior ateno. Eles ficavam contemplando aquelas dezenas de traseiros de cavalo e cheiravam longamente aqueles excrementos parecidos com os seus. Havia o complemento natural de pequenos animais herbvoros: susliks, marmotas, gerbos, cricetos, e uma espcie de porco-espinho cristado Ayla no conhecia. Mantendo seu nmero sob controle havia os animais predadores das outras espcies. Viram pequenos gatos-do-mato, linces um pouco maiores, grandes lees das cavernas. E ouviram a risada da hiena. Nos dias que se seguiram, muitas vezes o rio mudou de curso e de direo. Enquanto que a paisagem na margem esquerda, por onde iam, permanecia aproximadamente a mesma colinas arredondadas, cobertas de vegetao rasteira e plancies chatas com elevaes escaradas e montanhas recortadas e pontudas retaguarda , viram que a margem oposta ficava a cada passo mais enrugada e diversa. Os afluentes cortavam agora vales profundos, rvores subiam pelas montanhas erodidas, cobrindo, s vezes, um talude inteiro at a margem da gua. Os recortados contra-fortes e o terreno acidentado que definiam a margem esquerda eram responsveis em grande parte pelas curvas muito abertas que viravam para todo lado e at mesmo sobre si mesmas, mas o curso geral do rio era o mesmo: para leste, para o mar. No interior das muitas voltas e desvios que ia fazendo, a grande massa d'gua que flua em direo a eles se multiplicava outra vez em canais separados, mas no degenerava em pntanos como no delta. Era, simplesmente, um rio imenso, ou, melhor, uma srie de caudalosos cursos d'gua paralelos e sinuosos, com vegetao mais rica e mais verde onde a terra confinava com eles. Embora as rs lhe tivessem parecido frequentemente insuportveis, Ayla sentia saudades do seu coro noturno, se bem, verdade, que o coaxar aflautado de uma infinidade de sapos fosse ainda um refro na aleatria miscelnea de msica noturna. Lagartos e vboras-da-estepe tomavam o lugar delas e, em sua companhia, as liblulas, de beleza singular, que se alimentavam de rpteis e tambm de insetos e caracis. Ayla gostou de ver um casal desses pernaltas, gris, de cabea preta e tufos de penas brancas atrs dos olhos alimentando os filhotes.

Dos mosquitos no sentia falta. Sem os charcos para se reproduzir, esses incmodos insetos haviam desaparecido na maior parte. O mesmo no se podia dizer dos trombeteiros e borrachudos. Nuvens deles ainda atormentavam os viajantes, principalmente os peludos. Ayla! Veja! Aquilo um desembarcadouro disse, apontando uma construo singela, de toras e pranchas na margem. Aquilo foi feito pelo Povo do Rio. Ela no sabia o que era um desembarcadouro, mas o que Jondalar lhe mostrava no era, obviamente, um arranjo acidental de materiais de construo. Fora feito para ser usado por homens. Ayla ficou animada. Isso significa que pode haver gente por aqui? No no momento, provavelmente. No h barco vista. Mas no andaro muito longe. Este deve ser um lugar usado com frequncia. Eles no teriam tido o trabalho de construir uma plataforma dessas se no se servissem dela com frequncia, e no usariam com frequncia alguma coisa assim se morassem longe. Jondalar estudou a construo por um momento, depois olhou rio acima. No posso ter certeza, mas quem ps o desembarcadouro nesse lugar vive na margem oposta e atraca nele quando passam para este lado. Talvez venham caar, colher razes, ou fazer alguma outra coisa. Continuando rio acima, ambos prestaram redobrada ateno no rio. A no ser de maneira geral, no tinham atentado para as terras da outra margem at ento. Ocorreu a Ayla que talvez elas fossem habitadas e isso lhe tivesse passado despercebido. No haviam progredido muito quando Jondalar notou um movimento na gua, a alguma distncia a montante. Parou para verificar. L, Ayla. Olhe! disse, quando ela o alcanou. Aquilo pode ser um barco Ramudi. Ela viu o que ele mostrava, mas ficou segura do que fosse. Acelerarmos cavalos. Quando chegaram mais perto, Ayla viu um barco de modelo desconhecido para ela. S estava familiarizada com embarcaes de estilo Mamuti, armaes cobertas de couro e redondas, como a que eles mesmos traziam no tren. A que descia o rio era feita de madeira, tinha vrias pessoas dentro, e veio ter a um ponto bem diante deles. Quando se aproximaram da margem, Ayla viu que havia mais gente na outra margem. Ol! gritou Jondalar, acenando com o brao, em saudao. Gritou, depois, algumas palavras numa lngua que ela no conhecia, embora tivesse alguma vaga semelhana com Mamuti. O pessoal do barco no respondeu. Talvez no tivessem ouvido, embora ele achasse que fora visto. Gritou de novo e achou que o ouviram, mas no acenaram. Eles se puseram a remar com toda a fora para a margem oposta. Ayla observou que um dos que estavam l tambm os tinha avistado. Ele correu para os outros, apontou-os, e ele e mais alguns fugiram. Alguns outros ficaram at que o barco chegasse, depois se foram tambm. Foram os cavalos de novo, no foram? disse Ayla. Jondalar julgou ver uma lgrima. No seria boa ideia atravessar o rio, de qualquer maneira. A Caverna dos Xaramudi que conheo fica deste lado. Acho que sim disse ela, pondo Huiin em marcha. Mas eles podiam ter vindo no barco. Podiam ter respondido sua saudao. Ayla, pense de como devemos parecer estranhos, em cima destes cavalos. Seremos para eles como espritos, com duas cabeas e quatro pernas. Voc no pode culp-los por terem medo de algo que desconhecem. Os dois avistaram, do outro lado, um vale espaoso, que descia da montanha at o nvel de um rio de grande porte e que cortava o vale pelo meio e se precipitava no Rio da Grande Me com um mpeto que fazia a gua espadanar para um lado e para o outro, dando a impresso de que o leito ficara mais largo. Acrescentando a esse embate de correntes opostas, logo abaixo da

confluncia a cadeia de montanhas que confinava com a margem direita do rio infletia para trs. No vale, perto da confluncia dos dois rios, mas no topo de urna elevao, viram diversas habitaes de madeira. Diante das casas postaram se os seus moradores, olhando com espanto os viajantes, do outro lado. Jondalar disse Avia , vamos descer. Para qu? Para que aquela gente veja, pelo menos, que somos como eles e que os cavalos no so monstros de duas cabeas disse Ayla. Em seguida desmontou e ficou andando diante da gua. Jondalar concordou e saltou do cavalo. Segurando-o pela rdea, acompanhou-a. Mas Ayla apenas comeara a andar quando o lobo correu para ela e comeou a brincar da maneira habitual, pondo as patas no seu ombro, lambendo-lhe o rosto, esfregando-lhe o focinho no queixo. Quando terminou, alguma coisa, talvez um cheiro vindo pelo ar atravs do rio, o fez tomar conscincia das pessoas que assistiam quilo. Ele foi para a margem, levantou a cabea, comeou uma srie de ganidos, e terminou o concerto com um uivo prolongado de esfriar qualquer corao. Por que ele est fazendo isso? disse Jondalar. No sei. Ele tambm no v gente h muito tempo. Talvez esteja contente e deseje cumpriment-los disse Ayla. Eu tambm gostaria de fazer isso, mas no fcil para ns cruzar o rio, e eles no viro para este lado. Depois de ultrapassarem a profunda curva do rio, que mudara o rumo deles para oeste, os viajantes haviam-se desviado ligeiramente para o sul. Mas para alm do vale, onde as montanhas recuavam um pouco, eles retomaram a direo oeste. Estavam to ao sul agora como jamais estariam na sua Jornada, e aquela era a estao mais quente do ano. No auge do vero, com um sol incandescente e uma plancie desprovida de rvores, mesmo com gelo da espessura de montanhas cobrindo um quarto da terra, o calor podia ser opressivo na poro meridional do continente. Um vento forte, abrasador, e incessante, que os enervava, agravava ainda mais a situao. Cavalgando lado a lado, ou andando a p pela estepe para descansar os cavalos, o homem e a mulher caram numa rotina que fazia a viagem, seno mais fcil, pelo menos possvel. Acordavam ao primeiro claro da madrugada nos altos picos do norte. Depois de uma primeira refeio de ch quente e alguma coisa slida, mas fria, os dois se punham a caminho antes do dia clarear. Quando o sol subia no cu, castigava a estepe descampada com tal intensidade que ondas de calor subiam da terra. Uma patina de suor desidratante cobria a pele bronzeada do homem e da mulher e ensopava o plo do lobo e dos cavalos. A lngua do lobo ficava dependurada para fora da boca, e ele arfava o tempo todo. No tinha vontade de correr ou de explorar e caar por conta prpria, mas ficava marcando passo com Huiin e Racer, que iam em frente, de cabea baixa. Ayla e Jondalar, cados, descorooados, davam liberdade s montarias de fazerem o ritmo que bem quisessem, e conversavam pouco no calor sufocante do meio-dia. Quando no podiam mais, procuravam uma praia tranquila em algum remanso ou algum canal de gua mais calma do Rio da Grande Me. At lobo no resistia tentao de uma gua quieta, por mais medo que tivesse de rios. Bastava Ayla e Jondalar dirigirem os cavalos para a margem, desmontarem e comearem a desatar as cestas para que ele entrasse na gua, antecipando-se a eles. Se era um afluente, em geral mergulhavam na gua fresca antes de tratar das bagagens ou do tren. Uma vez reanimados pelo banho, Ayla e Jondalar procuravam alguma coisa de comer, se no tinham restos do dia anterior nem tinham recolhido nada pelo caminho. A comida era abundante, mesmo na estepe poeirenta e castigada pelo sol, sobretudo na gua se o viajante soubesse onde e como procurar. Os dois quase sempre conseguiam pegar o peixe que desejavam, usando o mtodo de Ayla, o de Jondalar, ou uma combinao dos dois. Se a situao aconselhasse o primeiro, lanavam no rio a longa rede de Ayla e puxavam-na devagar entre eles. Jondalar inventara um cabo para algumas

das redes de Ayla, o que a transformava numa espcie de saco de malha. Embora ele no estivesse de todo satisfeito com o resultado, a coisa funcionava conforme as circunstncias. Jondalar tambm pescava com linha e anzol um pedao de osso em U que ele limara at fazer uma ponta fina em cada extremidade e que era preso no meio por uma corda forte. Pedaos de peixe, de carne, ou minhocas eram amarrados nele como isca. Uma vez engolida, bastava puxar a corda para que o anzol se alojasse de atravessado na garganta do peixe, com uma ponta saindo de cada lado. s vezes Jondalar apanhava peixes grandes, mas uma vez perdeu um depois de fisgado. Inventou, ento, um arpo forcado para que isso no acontecesse outra vez. Comeou com uma forquilha de rvore, cortada logo abaixo da bifurcao. O brao mais comprido do garfo era usado como cabo; o mais curto era desbastado em ponta virada para trs e usado como anzol para capturar o peixe. Havia algumas arvorezinhas e arbustos crescidos junto do rio, e os primeiros arpes que ele fez funcionaram, mas no conseguia madeira suficientemente forte, que durasse muito tempo. Os peixes grandes eram pesados e se debatiam, e isso acabava quebrando o instrumento. Jondalar continuou procurando material melhor. Da primeira vez que viu o chifre no cho limitou-se a passar por ele, registrando-lhe a presena. Teria sido largado por um veado-vermelho de trs anos de idade. Jondalar no prestou ateno sua forma. Mas aquela galhada ficou na sua memria, e um dia lembrou o dente que apontava para trs e foi apanh-lo. Chifres so duros e resistentes, difceis de quebrar, e aquele tinha o tamanho e a forma apropriados. Uma vez afiado, daria um excelente arpo. Ayla pescava s vezes com a mo, como Iza lhe ensinara. Jondalar ficava pasmo vendo aquilo. O processo era simples, pensava ele, mas no conseguia aprend-lo. Exigia prtica, habilidade e pacincia infinita pacincia. Ayla procurava razes, madeiras levadas pela corrente, ou rochas debruadas sobre o rio e peixes que gostassem de lugares assim. Eles ficavam sempre voltados para a nascente do rio, e moviam os msculos e as nadadeiras o suficiente para no serem arrastados pela correnteza. Quando via uma truta ou um pequeno salmo, Ayla entrava na gua um pouco mais abaixo, deixava cair a mo, depois caminhava devagar rio acima. Movia-se ainda mais lentamente quando chegava perto dele, procurando no agitar o lodo ou a gua, o que faria com que o peixe, que descansava, fugisse. Com cautela, de trs para a frente, deslocava a mo para debaixo do peixe, tocando-o de leve ou fazendo ccegas, coisas que ele no parecia notar. Quando alcanava as guelras, ela as agarrava de um golpe e jogava o peixe na margem. Jondalar ento ia busc-lo, antes que ele pulasse de volta no rio. Ayla tambm descobriu mexilhes de gua doce, semelhantes aos que havia no mar perto da caverna do Cl de Brun. Ela procurava plantas como fedegosa, ou unha-de-cavalo, de alto contedo de sal natural para reabastecer suas reservas j reduzidas, juntamente com outras razes, folhas, e gros que comeavam a amadurecer. As perdizes eram comuns no campo aberto e na vegetao enfezada, rente gua. Era comum que as ninhadas se reunissem, formando grandes bandos. Essas aves, pesadas e lerdas, eram boas de comer e fceis de capturar. Os viajantes faziam a sesta no pior do calor, ao meio-dia, enquanto seu almoo cozinhava. Como s havia rvores pequenas e raquticas junto do rio, os dois faziam um toldo com o couro da tenda para terem alguma sombra. No fim da tarde, quando comeava a refrescar, os dois prosseguiam viagem. Cavalgando contra o sol poente, usavam seus chapus cnicos, de palha tranada, para defender os olhos. E comeavam a procurar um stio para o pernoite logo que a bola de fogo mergulhava no horizonte, armando o acampamento ao crepsculo. s vezes, quando havia lua cheia, e a estepe toda resplandecia com um claro suave, eles no acampavam, seguiam viagem noite adentro. Sua refeio da tarde era ligeira e consistia, em geral, em restos da refeio do meio-dia, a que acrescentavam sempre alguma coisa, verduras frescas, legumes, ou carne, se alguma fora encontrada pelo caminho. De manh comiam coisas frias preparadas de vspera e que no tomassem muito tempo. Em geral davam tambm de comer a Lobo. Ele caava por conta

prpria, noite, mas j gostava de carne assada e, at, de legumes. Raramente agora erguiam a tenda. Mas as peles de dormir eram bem vindas. As noites esfriavam depressa e a manh trazia com frequncia alguma cerrao. As tempestades de vero, com grandes aguaceiros, eram encaradas como um inesperado mas agradvel banho, se bem que a atmosfera ficasse mais opressiva depois e Ayla tivesse horror a trovoadas. Aquilo lhe lembrava terremotos. Os relmpagos, que riscavam o cu e acendiam a noite, eram recebidos por eles com um temor respeitoso, mas os raios que caam perto deixavam Jondalar nervoso. Ele detestava estar em campo aberto quando havia fascas. Tinha vontade de meter-se entre as peles de dormir e puxar a tenda por cima, embora jamais fizesse isso ou admitisse que gostaria de faz-lo. Alm do calor, o que mais os incomodava eram os insetos. Borboletas, abelhas, vespas, at moscas e algumas espcies de mosquitos no eram to difceis assim de suportar. Mas os mosquitinhos que vinham em nuvens, os menores de todos, esses eram insuportveis. Se os dois se sentiam mal, os animais se sentiam pior. Os mosquitos entravam-lhes no nariz, na boca, nos olhos, ou se colavam pele suada debaixo dos plos. Os cavalos da estepe costumavam emigrar para o norte no vero. Sua pelagem grossa e seu corpo compacto eram adaptados ao frio. Embora houvesse lobos nas plancies meridionais nenhum predador era mais difundido , Lobo provinha de estirpes do norte. Com o tempo, os lobos que viviam no sul fizeram diversas adaptaes s condies a reinantes, aos veres quentes e secos, aos invernos quase to rigorosos como os das regies mais prximas das geleiras. Mas viam tambm muito mais neve. Perdiam, por exemplo, a l em muito maior quantidade, quando o tempo esquentava, e suas lnguas ofegantes resfriavam-nos com muito maior eficincia. Ayla fazia o possvel para aliviar o sofrimento dos animais, mas nem o mergulho dirio no rio nem os diversos medicamentos que ela aplicava conseguiam livr-los de todo de trombeteiros e borrachudos. Feridas abertase infectadas com os ovos, de rpida maturao alargavam-se a despeito das ministraes da mulher. Os cavalos e Lobo tambm ficavam com a bela pelagem emaranhada e sem brilho e cheia de peladas. Lavando uma ferida aberta e pegajosa na orelha de Huiin, Ayla disse: Estou cansada desse calor e desses mosquitos. Ser que vai resfriar de novo um dia? Voc ainda vai ter saudades do calor antes do fim da viagem. Aos poucos, medida que eles avanavam na direo das cabeceiras do grande rio, os severos plats e os altos picos do norte ficavam mais prximos, e as cadeias do sul, que a eroso desgastara, ficavam mais elevadas. Em todas as voltas e desvios da sua direo, no rumo geral do ocidente, eles se viram agora um pouco voltados para o norte. Infletiram, ento, para o sul, fazendo uma ntida virada que comeou por lev-los para noroeste, depois para o norte outra vez, para leste por algum tempo antes de girar sobre um ponto e ir na direo noroeste de novo. Embora ele no soubesse explicar exatamente por que no havendo pontos de referncia que pudesse identificar com preciso , Jondalar sentia curiosa familiaridade com a paisagem. Acompanhar o rio os levaria para noroeste, mas ele estava certo de que havia outra curva a seguir e que corrigiriam a direo. Resolveu, pela primeira vez desde o grande delta, abandonar a segurana representada pelo Rio da Grande Me e rumar para o norte ao longo de um afluente, em direo aos contrafortes das altas montanhas, agora muito mais prximas da gua. Essa rota, que costeava o afluente, se voltava aos poucos para noroeste. frente, as montanhas se juntavam. Uma cadeia ligada ao longo arco de cumes nevados da cordilheira setentrional avanava para os plats desgastados do sul, agora mais agudos, mais altos, mais cobertos de gelo do que antes, at que s uma estreita garganta as separava. A cadeia encerrara, em tempos idos, um profundo mar interior, murado entre altssimas serras. Mas, atravs dos milnios, o escoadouro por onde saia a acumulao anual de gua comeou a gastar o calcrio, o arenito e a argila das montanhas. O nvel da bacia interior baixou devagarinho para ficar altura do corredor que vinha sendo escavado na rocha, at que, um dia, o mar secou, deixando a cu aberto o fundo plano que se tornaria um mar de relva.

A estreita garganta aprisionou o Rio da Grande Me entre paredes verticais de granito cristalino e escarpado. E a rocha vulcnica, que apontara em afloramentos e intruses na pedra mais frgil das montanhas, elevou-se dos dois lados. Era um porto monumental que abria, atravs das montanhas, para as plancies do sul e, em ltima instncia, para o Mar de Beran, e Jondalar sabia que no seria possvel ir com o rio por dentro do desfiladeiro. No havia outra escolha: tinha de contornar a montanha. 14 ___________________________________________________________________________ A no ser pela ausncia do volumoso curso d'gua, o terreno no mudara quando eles mudaram de direo e se puseram a seguir a pequena corrente pastagens secas, descampadas, com vegetao arbustiva mas enfezada junto da gua. Mas Ayla experimentava um sentimento de privao. O largo Rio da Grande Me fora, por tanto tempo, uma espcie de companheiro de viagem que era desconcertante no ter mais a sua confortadora presena lado a lado com eles, mostrando-lhes o caminho que deviam seguir. Ao infletirem para as colinas e ganharem altitude, a vegetao ficava mais encorpada e mais alta e avanava, at, plancie adentro. A ausncia do grande rio afetava tambm Jondalar. Um dia se seguia a outro com animadora monotonia enquanto eles acompanhavam suas guas piscosas no calor natural do vero. A profecia de sua grande abundncia os levara complacncia e embotara a ansiedade que ele sentia com relao a Ayla: tinha de lev-la s e salva para casa. Mas uma vez abandonada aquela prdiga Me dos rios, suas preocupaes de novo o assaltaram e a mudana de paisagem o fazia pensar no que viria frente. Comeou a considerar as reservas de comida que levavam e a indagar se teriam o bastante. No tinha certeza se achariam peixe nos rios menores e estava menos certo ainda de encontrar provises de boca nas montanhas cobertas de rvores. Jondalar no tinha nenhuma familiaridade com a vida selvagem nas matas Os animais da plancie congregavam-se em manadas e podiam ser visto a distncia, mas a fauna que tinha a floresta por habitat era mais solitria, e havia rvores e arbustos que a escondiam. Quando tinha vivido com os Xaramudi, caara sempre com algum conhecedor da regio. A metade Xaramudi da populao gostava de caar a camura nos altos cimos e sabia como apanhar o urso, o javali, o biso e outros animais mais ariscos da floresta. Jondalar se lembrava que Thonolan preferia caar com eles nas montanhas. A poro Ramudi, por seu lado, conhecia melhor o rio e ia caa dos animais que o habitavam, principalmente o esturjo gigante. Jondalar se interessara mais pelos barcos e se ocupara em aprender as artimanhas do rio. Embora subisse as montanhas, ocasionalmente, com os caadores de camura, no gostava muito das alturas. Avistando, agora, um pequeno rebanho de veados, Jondalar decidiu que havia ali uma boa oportunidade de conseguir carne, um suprimento que atendesse s necessidades dos prximos dias, ou seja, at que encontrassem os Xaramudi. Talvez devessem, at, levar alguma carne para dividir com eles. Ayla se mostrou animada com a sugesto. Ela gostava de caar e no tinha caado muito, recentemente, a no ser algumas perdizes e outros animais pequenos, que abatia com a funda. O Rio da Grande Me fora to dadivoso que eles no tinham tido necessidade de caar. Encontraram um bom lugar para acampar s margens do pequeno rio, deixaram l as cestas e o tren, e saram em direo aos veados com seus lanadores e lanas. Lobo estava excitadssimo. A rotina fora quebrada, e as lanas no deixavam dvida quanto s intenes dos seus donos. Huiin e Racer pareciam tambm mais brincalhes agora, por se verem livres dos balaios da bagagem e do tren. Aquele grupo de veados era constitudo exclusivamente de machos, e os cornos de seu lder, o alce velho, estavam cobertos de espesso veludo. No outono, poca do cio, quando a galhada alcanara seu mximo crescimento para aquele ano, a cobertura de pele, rica em vasos sanguneos, secaria e se desprenderia um processo que os prprios animais aceleravam

esfregando a galhada contra rvores ou rochedos. A mulher e o homem se detiveram para avaliar a situao. Lobo mal se continha, na antecipao da caa. Gania e fazia sadas falsas. Ayla tinha de cont-lo ou ele se precipitaria e espantaria os animais. Jondalar, contente de v-lo obedecer a Ayla, pensou, de passagem, com admirao, na maneira com que o bicho fora treinado por ela, mas logo se ps a estudar o rebanho. Do alto do cavalo tinha uma viso geral e outras vantagens que no teria a p. Vrios dos veados tinham parado de pastar, cientes da presena deles, mas cavalos no representavam ameaa. Eram tambm herbvoros, ignorados o mais das vezes, ou tolerados, se no demonstravam medo. Mesmo o fato de verem tambm o homem, a mulher e o lobo no os alarmou o suficiente para que pensassem em fugir. Correndo os olhos pelo grupo, a fim de escolher uma presa, Jondalar se viu tentado por um macho magnfico, de chifres imponentes, que parecia olhar diretamente para ele, como se tambm o avaliasse. Se estivesse com um bando de caadores em busca de carne para toda uma Caverna, e desejoso de exibir sua percia, talvez ele investisse contra o majestoso animal. Mas estava certo de que quando o outono chegasse, com a estao dos Prazeres, muitas fmeas estariam ansiosas por juntar-se ao rebanho por causa dele. No teve coragem de sacrificar um animal to belo e altivo s por um pouco de carne. Escolheu ento outro. Ayla, est vendo aquele junto do arbusto mais alto, na orlado rebanho? Ela fez que sim, de cabea. Pois ele me parece numa posio ideal para ficar separado dos outros. Vamos tentar esse. Combinaram a estratgia que iriam adotar, depois se separaram. Lobo ficou de olho na mulher e em sua gua. Quando Ayla deu o sinal, ele saiu, veloz, na direo do veado que ela apontou. Ayla, montada em Huiin, foi atrs dele. Quanto a Jondalar, avanou pelo lado oposto, lana e lanador em riste. O veado sentiu o perigo como o resto do bando, que fugiu em todas as direes. O animal que eles tinham escolhido fugiu aos saltos do lobo e da mulher que investiam contra ele e avanou para o homem a cavalo. Chegou to perto que Racer recuou, assustado. Jondalar estava pronto com a lana, mas a reao do veado o distraiu e ele perdeu o alvo. O veado mudou bruscamente de rumo, procurando escapar do homem do cavalo, mas se viu confrontado por um grande lobo. Pulou de lado, ento, para escapar ao predador que lhe mostrava os dentes e disparou entre Jondalar e Ayla. Ayla jogou o corpo para o outro lado e mirou. Entendendo o sinal, Huiin galopou atrs do veado. Jondalar recuperou o equilbrio e atirou a lana, justamente quando Ayla atirava a sua. A orgulhosa galhada estremeceu uma vez, depois outra. As duas lanas acertaram o alvo com grande fora e quase ao mesmo tempo. O veado tentou ainda saltar, mas era tarde. As lanas tinham-no pegado em cheio. Ele vacilou, depois caiu, em plena corrida. O campo estava deserto. O rebanho desaparecera, mas os caadores nem viram isso, ao apear das montarias, junto do veado. Jondalar empunhou sua faca de cabo de osso, agarrou o veado pelos chifres cobertos de veludo, empurrou a cabea para trs e cortou a garganta do grande alce adulto. Ficaram de p, silenciosos, ao lado dele enquanto o sangue jorrava em volta da cabea do animal. A terra seca o absorveu todo. Quando estiver de volta Grande Me Terra agradealhe por ns disse Jondalar ao veado, que jazia morto no cho. Ayla inclinou a cabea, assentindo. O gesto era tambm um cumprimento Estava habituada quele ritual de Jondalar. Ele dizia sempre as mesmas palavras quando matavam um animal, mesmo pequeno, e ela sentia que havia que rotina ali. Havia sentimento e reverncia nas palavras dele. Seu agradecimento era sincero. s plancies ondulantes sucederam colinas escarpadas, e comearam a aparecer rvores por entre a macega btulas, em geral , depois bosques de faias e carvalhos misturados. Nas elevaes mais discretas, a regio lembrava as colinas arborizadas, que tinham costeado perto do delta o Rio da Grande Me. Subindo mais, comearam a encontrar abetos e espruces e poucos

larios e pinheiros em meio s grandes rvores de folhas caducas. Chegaram a uma clareira, um outeiro arredondado, mais elevado um pouco que a floresta circundante. Jondalar sofreou o cavalo para se orientar, enquanto Ayla se extasiava com a vista. Estavam mais alto do que ela havia imaginado. Para oeste, olhando por cima do topo das rvores, ela podia ver o Rio da Grande Me a distncia, com todos os seus canais reunidos outra vez, serpenteando por um desfiladeiro profundo de paredes rochosos. Entendia agora por que Jondalar mudara de direo, procurando um caminho que contornasse o obstculo. J atravessei aquela passagem de barco. chamada o Porto. O Porto? Voc quer dizer um porto que a gente pe numa paliada? Para fechar a abertura e prender animais dentro? perguntou Ayla. No sei. Nunca perguntei, mas talvez o nome venha da. Embora o lugar se parea mais com a cerca que a gente fez de um lado e de outro, conduzindo ao porto. E cobre uma grande distncia. Gostaria de lev-la at l. E, sorrindo: Talvez eu o faa algum dia. Rumaram para o norte, descendo a colina e depois seguindo em terreno plano, em direo montanha. sua frente, como um imenso paredo, havia uma longa formao de rvores de grande porte, primeira linha de uma floresta densa e profunda, de rvores de madeira rija e sempre-verdes. No momento em que entraram para a sombra do alto dossel de folhas os dois se viram num mundo diferente. Seus olhos levaram algum tempo at se ajustarem da claridade do sol a essa penumbra silente da floresta primeva, mas logo sentiram o ar mido e o cheiro forte das plangem decomposio. O cho era revestido de uma espessa camada de limo, que parecia um absurdo tapete, cobrindo mataces e se estendendo por cima das formas arredondadas de velhas rvores de h muito cadas, e rodeava imparcialmente rvores virentes e troncos ainda de p mas j em desintegrao. O grande lobo, que corria frente, saltou sobre uma tora envolta em musgo. Seu peso rompeu o velho cerne podre, que se dissolvia lentamente para volta ao solo de onde provinha, e ps mostra uma chusma de vermes brancos que se retorciam l dentro e que a luz do dia apanhara de surpresa. O homem e a mulher logo desmontaram para achar com maior facilidade o caminho numa floresta cujo cho estava juncado de restos e brotos de vida em regenerao. Novas plantas apontavam de velhos troncos musgosos e apodrecidos, arvorezinhas adolescentes lutavam por um lugar ao sol num stio em que uma rvore ferida pelo raio arrastara vrias outras na sua queda. Moscas zumbiam em torno das inflorescncias rosadas de uma pirola, que cabeceavam de leve, iluminadas pelos feixes de sol coado por aberturas na abbada da floresta. O silncio era incomum, raiava pelo sobrenatural. Os menores sons ali se amplificavam de forma misteriosa. Ayla e Jondalar se puseram a falar em voz baixa. Os fungos eram viosos. Havia cogumelos de toda variedade e em quase todos os lugares para onde olhavam; e, por toda parte, ervas sem folhas verdes, como a lavanda dentilria, e diversas espcies de orqudeas pequenas, de pequenas flores multicores. Nasciam das razes expostas de plantas vivas ou de seus restos em decomposio. Quando Ayla notou vrios talos pequenos, plidos, sem folhas, e cerosos, com cabeas oscilantes, comeou logo a colher alguns. Estes vo ser bons para os olhos de Lobo e dos cavalos explicou. Jondalar viu que um sorriso triste, mas cheio de ternura, lhe passava pelo rosto. Era o que Iza usava nos meus olhos quando eu chorava. E j que estava apanhando plantas, recolheu tambm cogumelos que sabia com certeza tratar-se de comestveis. Ayla no arriscava nunca. Tinha o mximo cuidado com cogumelos. Muitas variedades eram deliciosas; outras no tinham tanto sabor mas tambm no faziam mal; algumas podiam ser usadas como remdio; umas poucas levavam quem as ingerisse a ver os mundos dos espritos. Mas havia tambm as que deixavam uma pessoa nauseada e doente, e as mais raras, que eram mortais. E era fcil confundi-las umas com as outras. Tiveram grande dificuldade para passar com o tren e seus mastros espaados pela floresta.

As rvores cresciam muito juntas e eles se enganchavam nos troncos. Quando Ayla inventara um mtodo simples e eficiente de usar a fora de Huiin para ajud-la a transportar objetos pesados demais para ela mesma carregar, inventou tambm um modo de fazer com que a gua subisse o ngreme caminho para a sua caverna, amarrando os mastros bem apertados. Mas com o bote montado em cima deles era impossvel mov-los, e difcil contornar obstculos arrastando aqueles trambolhos. O tren era muito eficaz em terreno acidentado, no se enfiava em buracos, valas ou lama, mas precisava de um lugar aberto. Lutaram o resto da tarde. Jondalar acabou por desamarrar o barco e arrast-lo ele mesmo. Comeavam a pensar seriamente em deix-lo para trs. Fora mais do que til na travessia dos muitos rios e pequenos afluentes da Grande Me, mas no tinham certeza se valia a pena lev-lo atravs daquela floresta, to espessa. Se houvesse outros rios no caminho, podiam muito bem pass-los sem o barco, que os atrasava sobremaneira, agora. A escurido apanhou-os ainda na mata. Acamparam para passar a noite, mas ambos se sentiram mais inseguros e mais expostos que no meio das vasta estepes. Em campo aberto, mesmo na treva, podiam ver alguma coisa: nuvens, estrelas, silhuetas, formas em movimento. Na floresta espessa, com os troncos macios de rvores altssimas, capazes de esconder at animais muito grandes, o escuro era absoluto. O silncio amplificador, que j lhes parecera um tanto sinistro ao entrarem naquele mundo denso arvoredo, era terrificante na profundeza da floresta, noite, embora os dois procurassem no demonstrar que sentiam isso. Os cavalos estavam tensos tambm, e ficavam juntos do conforto conhecido do fogo. Lobo tambm no saiu do acampamento. Ayla ficou contente com isso, e quando lhe serviu um pouco da refeio que preparara para Jondalar, pensou que teria procurado guard-lo junto deles de qualquer maneira, nas circunstncias. At Jondalar demonstrou satisfao: ter por perto um lobo grande e amigo era tranquilizador. Ele podia farejar perigos e sentir coisas que escapavam a um ser humano. A noite era mais fria no interior da floresta mida, de uma espcie pegajosa, grudenta, de umidade, to pesada que parecia chuva. Eles se enfiaram muito cedo nas suas peles de dormir e, embora estivessem fatigados, conversaram at tarde, sem saber se podiam mesmo entregar-se, confiantes, ao sono. Ser que devemos conservar mesmo esse barco? perguntou Jondalar, em tom retrico. Os cavalos podem vadear os rios pequenos sem molhar nossas coisas. Com rios mais profundos, podemos pr os balaios em cima deles em vez de deix-los dependurados, como costumam ficar. Uma vez atei minhas coisas num tronco de rvore. Depois de ter deixado o Cl, quando procurava gente como eu mesma, encontrei um rio largo. Atravessei-o a nado, empurrando o tronco disse Ayla. Deve ter sido difcil. E perigoso tambm, com os braos assim presos. Difcil foi. Mas eu tinha de cruzar o rio e no imaginei nenhum outro meio disse Ayla. Ficou, em seguida, calada, refletindo. O homem, estirado a seu lado, pensou que ela tivesse adormecido. At que revelou a direo que seus Pensamentos tinham tomado. Jondalar, estou certa de que viajamos muito mais do que eu viajei sozinha, quela altura. J cobrimos muito do caminho, no? Sim respondeu ele, um pouco receoso. Depois virou-se e se apoiou num cotovelo para poder v-la melhor. Mas estamos ainda muito longe de casa. Voc j se cansou, Ayla? Um pouco. Seria bom fazer uma pausa. Ento, estarei pronta para outra estirada. Ao seu lado, no me importa o tempo que a viagem leve. Apenas no sabia que o mundo fosse assim to grande. Voc acredita que ele tenha fim? Para oeste da minha terra, o que h so as Grandes guas, ningum sabe o que haver depois delas. Conheo um homem que diz ter ido ainda mais longe e que fala em Grandes guas para o lado do oriente. Muita gente, no entanto, no acredita nele. Muita gente viaja um pouco, mas pouca gente vai muito longe, da a incredulidade em torno de longas Jornadas, a no ser que

haja alguma coisa que os convena. Mas h sempre alguns que vo longe. Jondalar fez um muxoxo. Eu que nunca pensei em ser um deles. Wymez andou pelos Mares do Sul e descobriu que havia ainda terras, do outro lado, para o sul. Ele tambm encontrou a me de Ranec e trouxe a mulher de volta. difcil duvidar de Wymez. Voc j viu alguma vez uma pessoa com a pele to escura quanto Ranec? Wymez tinha mesmo de ir muito longe para achar uma velha assim. Jondalar olhou o rosto que a luz da fogueira iluminava e sentiu um grande amor pela mulher que tinha a seu lado, e tambm uma grande angstia. Aquela conversa sobre longas Jornadas fazia-o pensar no caminho que ainda lhes faltava percorrer. Para o norte, a terra esbarra no gelo continuou ela. ningum pode ir alm da geleira. A no ser de barco disse Jondalar. Mas j me contaram que tudo o que a gente encontra uma terra de gelo e neve, onde vivem espritos brancos de ursos. Dizem tambm que por l existem peixes maiores que mamutes. Algumas pessoas, no oeste, dizem que eles tm Xams com fora suficiente para atrair gente para l. E uma vez desembarcados, no voltam mais... Ouviram um repentino rumor de movimento entre as rvores. O homem e a mulher tiveram um sobressalto, depois ficaram imveis e mudos. Mal respiravam. Lobo rosnou, mas Ayla tinha um brao em torno dele e no o deixou sair. Houve mais alguns rudos confusos nas imediaes, depois silncio. Lobo deixou de roncar no peito. Jondalar no estava certo de poder dormir de novo naquela noite. Esperou um pouco, levantou, ps uma acha de lenha na fogueira, contente de ter encontrado de tarde certo nmero de galhos quebrados de bom tamanho que ele partira em pedaos com seu pequeno machado de slex e cabo de osso. A geleira que temos de atravessar no fica ao norte, certo? perguntou Ayla quando ele voltou para a cama. Estava ainda pensando na Jornada. Bem, fica ao norte daqui, mas no to ao norte quanto a muralha de gelo. H outra cadeia de montanhas para oeste destas, e o gelo que temos de passar fica um pouco ao norte dela. difcil atravessar o gelo? muito frio, e pode haver terrveis nevascas. Na primavera e no vero o gelo derrete um pouco e abrem-se grandes fissuras; se cairmos dentro de uma, ningum consegue nos tirar. No inverno, muitas dessas brechas se enchem de neve e de gelo, mas assim mesmo podem ser perigosas. Ayla sentiu um calafrio. Voc disse que h um caminho ao redor... Por que temos de passar pelo gelo? a nica maneira de evitar cabe... gente do Cl. Voc ia dizer cabeas-chatas. Sempre os conheci por esse nome, Ayla disse Jondalar, procurando explicar-se. assim que todo mundo diz. Voc vai ter de acostumar-se com o termo, sabia? assim que eles so chamados. Ela ignorou o comentrio e continuou. Mas por que temos de evit-los? Tm havido problemas disse ele, franzindo a testa. No sei mesmo se esses cabeas-chatas do norte so os mesmos do seu Cl. Jondalar fez uma curta pausa, depois continuou. Mas no foram eles que comearam. No caminho para c ouvimos falar de jovens... provocadores. Jovens Losadunai, o povo que vive perto daquela geleira do plat. E por que os Losadunai querem brigar com o Cl? perguntou Ayla. No se pode dizer que sejam os Losadunai. Mas alguns, apenas. Os Losadunai em geral no querem confuso, s esse bando de moos. Imagino que achem isso divertido. Pelo menos foi assim que tudo comeou, de brincadeira. Ayla pensou que a ideia que certas pessoas tm de brincadeira no combinava com a sua. Mas era a Jornada que no conseguia tirar da cabea, quanto tempo ainda faltava para chegarem.

Pela maneira como Jondalar falava no estavam nem perto ainda de casa. Resolveu que no seria bom ficar pensando nisso com tanta antecedncia. Tentou esquecer o assunto. Ficou olhando a noite. Quisera ver o cu atravs do dossel da mata. Jondalar, acho que estou vendo estrelas, l no alto. Voc as v tambm? Onde? disse ele, olhando para cima. L! Voc tem apenas de olhar bem direito para cima e para trs, depois, um pouco. V? Sim, sim, acho que vejo. No como o caminho de leite da Grande Me, mas vejo algumas estrelas. O que esse caminho de leite? E parte da histria da Me com Seu filho explicou ele. Conte. No sei se me lembro. Vejamos. alguma coisa assim... E Jondalar se ps a controlar a melodia sem palavras, depois com alguns versos. O sangue Dela coalhou e secou numa terra cor de ocre avermelhado, Mas o menino luminoso fazia o sacrifcio valer a pena. A grande alegria da Me, Um menino que brilhava como o sol. As montanhas se ergueram cuspindo fogo das cristas, E Ela deu de mamar ao filho com Seus seios enormes. Ele sugou to forte, e as fagulhas voaram to alto Que o leite quente da Grande Me riscou uma trilha no cu. isso, acho concluiu Jondalar. Zelandoni ficaria feliz se soubesse que me lembrei. Maravilha, Jondalar. Adorei o som e o sentimento por trs das palavras. Ayla fechou os olhos e ficou repetindo os versos para si mesma, em voz alta. Jondalar escutava e se admirava da facilidade que a mulher tinha para memorizar as coisas. Ela repetia tudo exatamente e lhe bastava ter ouvido uma vez. Quisera ele ter memria igual e a facilidade que Ayla tinha para lnguas. Isso, no entanto, no verdade. Ou ? perguntou ela. O que no verdade? Que as estrelas sejam o leite da Grande Me. No creio que sejam feitas de leite disse Jondalar. Mas acho que h muito de verdade no sentido geral da histria. Da histria inteira. E como a histria? Conta o comeo das coisas, de como tudo surgiu. Que ns fomos feitos pela Grande Me terra, com a matria do Seu prprio corpo. Que Ela vive no mesmo lugar onde vivem o sol e a lua, e que a Grande Me terra representa para eles o mesmo que para ns. E as estrelas so parte do mundo deles. Ayla concordou. Sim, deve haver alguma parcela de verdade nisso tudo disse Gostava do que ele dissera e pensou que, um dia, ela gostaria de conhecer essa tal de Zelandoni para saber dela a histria toda direitinho. Creb me disse que as estrelas so os fogos acesos das pessoas que moram no mundo dos espritos. Todas as pessoas que para l regressaram e todas as que ainda no nasceram. E tambm o lar dos espritos dos totens. Pode haver muita verdade nisso tambm disse Jondalar. E pensou: os cabeas-chatas realmente so quase humanos. Nenhum animal seria capaz de pensar essas coisas. Creb uma vez me mostrou onde era o lar do meu totem, o Grande Leo da Caverna disse Ayla, com um bocejo, e se virou de lado. Ayla tentou ver o caminho frente, mas imensos troncos de rvores, vestidos de musgo, bloqueavam a vista. Ela continuou a subir, sem saber muito bem aonde ia, apenas desejando poder parar e descansar. Estava to fatigada! Ah, se pudesse, pelo menos, sentar-se. O tronco cado que via frente parecia convidativo. Se pudesse alcan-lo, mas ele sempre parecia estar ainda um passo mais adiante. Afinal, conseguiu chegar, mas ele cedeu ao seu peso, desfazendo-se em madeira podre e vermes coleantes. E ela comeou a cair atravs do tronco, segurando-se terra, do voltar.

Depois, a densa floresta esfumou-se, e ela se viu galgando o flanco escarpado de uma montanha atravs de uma abertura na floresta, por um atalho que era familiar. No topo havia uma campina, onde pastava uma pequena famlia de veados. Contra a rocha de um talude cresciam aveleiras. Ela tinha medo, e estaria segura atrs dos arbustos, mas como passar? O caminho estava bloqueado pelas aveleiras, que cresciam, cresciam, ficavam do tamanho de rvores, e se cobriam de barba-de-pau. Procurou ver o caminho frente, mas tudo o que via eram rvores, e estava ficando escuro. Ela estava assustada, mas ento, ao longe, viu algum que se movia na sombra profunda. Era Creb. Ele estava de p diante da entrada de uma pequena caverna, fechando essa entrada e dizendo, por sinais da mo, que ela no podia ficar. Ali no era o seu lugar. Tinha de ir embora, de procurar outro lugar, o seu lugar. Ele procurou ensinar-lhe o caminho, mas estava escuro e ela no podia ver direito o que ele dizia, s que tinha de continuar. E ento ele estendeu o seu brao bom e apontou. Quando ela olhou, as rvores haviam desaparecido. Recomeou a subir, para a abertura de outra caverna. Embora soubesse que jamais a tinha visto, aquela era uma caverna estranhamente familiar, com um rochedo curiosamente mal posto projetado em silhueta contra o cu. Quando olhou para trs, Creb estava indo embora. Ela chamou, implorou: Creb! Creb! Ajude-me! No se v! Ayla! Acorde! Voc est sonhando disse Jondalar, sacudindo-a com delicadeza. Ela abriu os olhos, mas o fogo se apagara, e estava escuro. Ela se agarrou a Jondalar. Oh, Jondalar, era Creb. Ele fechava o caminho. No me deixava entrar... no me deixava ficar. Procurava dizer-me alguma coisa, mas estava to escuro que eu no podia ver. Ele apontava para uma determinada caverna, e alguma coisa nela me parecia familiar, mas ele no quis ficar. Jondalar sentia que ela estava toda trmula nos seus braos, e apertou-a com fora, procurando confort-la com sua presena. De sbito Ayla se sentou. A caverna! Aquela que ele bloqueava com o corpo era a minha caverna. Foi para l que eu fui quando Dure nasceu, quando tive medo que no me deixassem conserv-lo. Sonhos so difceis de entender. s vezes um Zelandoni sabe decifr-los para voc. Talvez voc se sinta ainda culpada por ter deixado seu filho. Talvez disse ela. Sentia-se culpada, sim, por ter abandonado Dure, mas se era esse o significado do sonho, por que o sonhava agora? Por que no quando estava na ilha, contemplando o Mar de Beran, procurando ver a pennsula, e dando seu ltimo e lacrimoso adeus a Dure. Havia algo que lhe dizia que o sentido do sonho era mais que isso. Finalmente, acalmou-se, e os dois cochilaram por algum tempo. Quando ela acordou de novo, era dia, se bem que estivessem ainda na obscuridade da floresta. Ayla e Jondalar seguiram para o norte a p, de manh, com os mastros do tren juntos num amarrado e presos ao barco redondo. Cada um deles pegou uma ponta. Assim podiam passar com a carga por cima e por entre obstculos mais facilmente do que se ela viesse retaguarda, arrastada pelo cavalo. Com isso, os cavalos podiam descansar um pouco, s com os balaios para carregar e tendo de cuidar apenas de onde pr as patas. Mas depois de algum tempo verificaram que Racer, sem a mo do homem para gui-lo, tendia a sair do caminho para beliscar folhas de rvores, pois no vinha pastando a contento desde algum tempo. Ele fazia desvios para os lados e para trs quando cheirava a relva de uma clareira ou quando via um claro na mata, onde algum vento forte derrubara arvorezinhas. Cansado de ir atrs dele, Jondalar tentou segurar ao mesmo tempo as rdeas do cavalo e sua ponta dos mastros, mas teve dificuldade em ver aonde Ayla estava indo, para tirar os mastros do caminho, vigiar onde punha os ps, e cuidar de que o cavalo no metesse a pata num buraco ou coisa pior. Quisera que Racer o seguisse sem rdea nem arreios, como Huiin seguia Ayla. Finalmente, quando se distraiu e bateu acidentalmente com um dos postes nas costas de Ayla, ela fez uma sugesto. Por que voc no prende a rdea de Racer em Huiin? Voc sabe que ela me acompanha, que sabe onde anda e no vai deixar que Racer se perca. Alm disso, ele est acostumado a segui-

la. Ento voc ter de preocupar-se apenas com os mastros. Ele parou, franziu o cenho, depois deu uma risada. Como foi que no pensei nisso? disse. Vinham ganhando altitude devagar. E quando o terreno comeou a ficar visivelmente ngreme, a floresta mudou de carter de forma abrupta. A mata ficou mais rala, e logo as grandes rvores de folhas decduas rarearam. Abetos e espruces tornaram-se as essncias mais frequentes, e todas as rvores, mesmo as dessas duas espcies, ficaram menores do que as que tinham encontrado at ento. Alcanaram a crista de uma serra e se viram diante de um largo plat quase plano, que se estendia frente. Era dominado por outra floresta, em geral confera, de abetos verde-escuro, espruces e pinheirinhos. Uns poucos larios espaados faziam o contraste de cor, com suas agulhas j douradas, ou quase. Outro contraste era o prado, verde-amarelo, semeado de pequenos lagos azuis e brancos, que refletiam o cu acima e as nuvens distantes. Um rio de correnteza rpida dividia o espao, alimentado por uma cascata que caa do flanco da montanha, frente. No fundo do chapado, dominando a linha do horizonte, erguia-se um alto pico coberto de branco e parcialmente escondido por nuvens. Era uma vista empolgante. A montanha parecia to prxima que Ayla pensou que poderia toc-la, se apenas estendesse a mo. O sol, que batia de frente no morro, valorizava as cores e formas da pedra: rochas amareladas projetando-se de paredes cinza plido. Faces lisas, muito brancas, alternando com colunas escuras, estranhamente regulares, que tinham emergido como lava do centro da terra e esfriado nas formas angulosas da sua estrutura fundamental cristalina. Luzindo acima de tudo isso, via-se o gelo verde-azul de um glaciar verdadeiro que uma glace de neve, visvel ainda nos pontos mais altos, enfeitava. E enquanto olhavam, como que por mgica, o sol e as nuvens de chuva criaram um deslumbrante arco-ris e estenderam no num grande arco, acima da montanha. O homem e a mulher ficaram a ver aquilo, extticos, absorvendo a beleza e serenidade do espetculo. Ayla se perguntou se no haveria uma mensagem no arco-ris nem que fosse apenas a de que eram bem-vindos ali. Observou que o ar que respirava era deliciosamente puro e fresco. Um alvio depois do calor aflitivo da plancie. Percebeu tambm, de chofre, que os insuportveis mosquitos haviam desaparecido. Para ela, no precisava dar mais nem um passo. Estaria feliz morando ali. Voltou-se sorrindo para o homem. Jondalar ficou estupefato por um momento com a fora da emoo refletida no rosto dela, do seu visvel prazer com a beleza daquela regio, da sua vontade de ficar no local para sempre. Mas sentiu tudo isso como alegria de ter aquela mulher e desejo dela. Queria-a naquele instante, e isso se refletiu nos seus olhos azuis, na sua expresso de amor e ternura. Ayla sentiu a fora dele, projeo da sua, mas transmudada e amplificada atravs dele. Do alto dos seus cavalos, eles olharam nos olhos um do outro, transfixos. O que sentiam era algo impossvel de explicar. Suas emoes, embora distintas, individuais, se correspondiam e combinavam. Era o poder de um carisma que cada um deles tinha e dirigia para o outro. E a fora da sua mtua devoo. Sem pensar, mexeram-na em direo um do outro movimento que os cavalos interpretaram erradamente. Huiin comeou a descer a colina e Racer a seguiu. Isso fez com que o homem e a mulher voltassem realidade. Possudos de um indizvel ardor, de um inexplicvel afeto, sentindo-se um pouco tolos por no saberem exatamente o que lhes acontecera, sorriram um para o outro com um olhar cheio de promessas e prosseguiram colina abaixo, virando para noroeste, rumo ao plat. A manh em que Jondalar achou que poderiam alcanar a colnia Xaramudi trouxe consigo um revigorante sopro de frio no ar, que anunciava mudana da estao, e Ayla o recebeu com jbilo. Cavalgando por entre os flancos arborizados daquelas colinas, ela se sentia como se j tivesse estado ali antes, embora soubesse que isso no era verdade. Por algum motivo obscuro, esperava a cada passo reconhecer algum marco. Tudo lhe parecia familiar: as rvores, as plantas,

as encostas, a prpria configurao do terreno. Quanto mais via, mais se sentia em casa. Quando viu avels, ainda no p, em seus invlucros verdes, espinhentos, mas quase maduras, exatamente como gostava, ela desceu do e colheu algumas. Ao quebrar duas ou trs com os dentes, teve urna iluminao: a razo pela qual achava que conhecia a rea, que se sentia em casa, era que o lugar se parecia com a regio montanhosa da extremidade da pennsula, perto da caverna do Cl de Brun. Ela fora criada numa regio muito semelhante quela. A rea ia ficando tambm familiar para o homem, e por bons motivos. Quando encontrou uma trilha bem marcada, que reconheceu perfeitamente, e que descia para um caminho que dava para a face externa de um paredo de rocha que ele conhecia muito bem, viu que no estavam longe. Sentia que ia ficando cada vez mais excitado. A tal ponto que quando Ayla deu com uma urze branca, espinhosa, bem na frente deles, no alto, com estolhos compridos e espinhosos e galhos vergados ao peso de amoras-pretas maduras, suculentas, e quis apanhar algumas, ele se irritou. Aquilo os atrasaria. Alto, Jondalar! Veja: amoras-pretas! exclamou Ayla, escorregando de Huiin e correndo para o capo das urzes. Estamos chegando. Podemos levar amoras para eles disse Ayla, de boca cheia. No vejo amoras desde que sa do Cl. Prove-as, Jondalar! J ter provado coisa to doce e to gostosa? As mos dela estavam tingidas de prpura de tanto apanhar as frutinhas e enfi-las na boca, muitas de uma s vez. Vendo aquilo, Jondalar acabou rindo. Voc precisava ver-se num espelho de gua! Parece uma meninazinha, cheia de ndas de fruta e toda excitada. Abanou a cabea e fez um muxoxo. Ela no respondeu. No podia falar, de tantas amoras que tinha na boca. Ele colheu algumas, viu que eram mesmo excelentes, e apanhou mais algumas. Depois parou. Voc pretende levar amoras para eles. Mas no temos nem onde bot-las. Ayla parou, depois sorriu. Temos sim disse, tirando da cabea o chapu de palha, manchado de suor, e procurando algumas folhas largas para forr-lo. Use o seu tambm. Tinham enchido dois teros de cada chapu quando Lobo rosnou. Uma advertncia. Ergueram os olhos e viram um jovem alto, quase um homem, que viera pela trilha e agora os olhava boquiaberto e olhava o lobo, to perto, com os olhos arregalados de medo. Jondalar reparou no rapaz. Darvo? voc mesmo, Darvo? Sou eu, Jondalar. Jondalar, dos Zelandonii disse ele, caminhando para o outro a passos largos. Jondalar falava numa lngua que Ayla no entendia, se bem que houvesse palavras e sons reminiscentes de Mamuti. Ela viu a expresso do desconhecido passar do temor para a estupefao, para o reconhecimento. Jondalar? Jondalar! O que est fazendo aqui? Eu pensava que voc tivesse ido embora para no mais voltar disse Darvo. Correram um para o outro e se abraaram. Depois, o homem recuou e encarou o rapaz, segurando-o pelos ombros. Deixe-me v-lo bem! difcil acreditar que tenha crescido tanto! Ayla tinha os olhos fixos nele, na reao dele diante de uma pessoa que no via fazia muito tempo. Jondalar o abraou de novo. Ayla podia ver a sincera afeio que eles tinham um pelo outro, mas depois da primeira efuso Darvo pareceu um tanto constrangido. Jondalar compreendeu aquela reticncia repentina. Darvo era quase um homem agora, afinal de contas. Abraos formais de saudao eram uma coisa, mas exibies exuberantes de afeto, mesmo por algum que pertencera sua gente por algum tempo, era coisa muito diferente. Darvo olhou para Ayla.

Depois para o lobo que ela continha, e seus olhos se arregalaram outra vez. Viu, em seguida, os cavalos, um pouco para trs, mas tranquilos, com cestas e mastros nas costas, e seus olhos se abriram ainda mais. Acho que devo apresent-lo aos meus... amigos disse Jondalar. Darvo dos Xaramudi, esta Ayla, dos Mamuti. Ayla reconheceu a cadncia da apresentao formal e um pouco das palavras. Mandou que Lobo ficasse quieto e avanou, com as mos estendidas, palmas para cima. Eu sou Darvalo, dos Xaramudi disse o moo, tomando as mos dela, e falando em Mamuti. Seja bem-vinda, Ayla dos Mamuti. Tholie o ensinou muito bem! Voc fala Mamuti como se fosse sua lngua nativa, Darvo. Ou devo dizer Darvalo, agora? disse Jondalar. Todos me chamam Darvalo, agora. Darvo nome de criana disse o adolescente. Depois corou. Mas voc pode dizer Darvo, se assim o desejar. Afinal, o nome que conhece. Acho Darvalo um bonito nome disse Jondalar. E alegro-me que no tenha abandonado as aulas de Tholie. Dolando julgou que seria uma boa ideia. Ele disse que eu iria precisar da lngua para negociar com os Mamuti na prxima primavera. Voc gostaria de conhecer Lobo? perguntou Ayla. O rapaz franziu a testa com certa consternao. Jamais havia pensando que encontraria um lobo cara a cara, e jamais desejara que isso acontecesse. Mas Jondalar no tem medo dele, pensou, e a mulher tambm no... mulher muito estranha... e fala muito esquisito tambm. No que fale errado, mas no fala como Tholie. Se voc puser a mo assim, mais perto, Lobo poder cheir-la e ficar conhecendo voc disse Ayla. Darvalo no estava muito certo se queria que a mo ficasse ao alcance dos dentes do lobo, mas no havia meio de escapar quela altura. Estendeu, ento, brao. Lobo farejou-lhe a mo e, em seguida, inesperadamente, lambeu-a. Tinha uma lngua quente e molhada, mas de modo nenhum o machucou. A sensao foi, na verdade, agradvel. Darvalo olhou para a mulher e para o animal. Ela passara o brao com naturalidade pelo pescoo do bicho e lhe afagava a cabea com a outra mo. Que sensao se poderia ter acariciando um lobo na cabea? pensou. Voc gostaria de sentir o plo dele? perguntou Ayla. Darvalo se mostrou surpreso. Depois avanou a mo, mas Lobo quis cheir-lo, e ele recuou. Aqui disse Ayla, pegando a mo dele e pousando-a firmemente na cabea do lobo. Ele gosta de ser coado. Assim. Lobo sentiu a picada de uma pulga ou o agrado fizera-o lembrar-se de pulgas. Sentou-se e com movimentos rpidos se ps a coar atrs da orelha com uma das pernas traseiras. Darvalo sorriu. Nunca tinha visto um lobo em posio to cmica, a se coar com tanta disposio. Eu disse que ele gosta disso. Os cavalos tambm disse Ayla, mandando que Huiin se aproximasse. Darvalo olhou para Jondalar. Mas ele estava sorrindo apenas, como se no houvesse nada de estranho no fato de uma mulher coar lobos e cavalos. Darvalo dos Xaramudi, esta aqui Huiin disse Ayla, pronunciando o nome da gua como quando o inventara, como a onomatopeia de um pequeno relincho. Fez tal qual um cavalo. esse o nome dela, mas Jondalar o pronuncia de maneira um pouco diferente. Acha mais fcil. Voc sabe conversar com cavalos? perguntou Darvalo, que j no sabia mais o que pensar. Todo mundo pode conversar com um cavalo, mas os cavalos no do ateno a qualquer um. preciso que os dois se conheam. Racer obedece a Jondalar, que o conheceu pequeno. Darvalo girou sobre os calcanhares para ver Jondalar e deu dois passos para trs. Voc est sentado no cavalo! disse.

Sim, estou. porque ele me conhece, Darvo. Quero dizer, Darvalo. Ele me deixa fazer isso mesmo quando galopa, e podemos ir, os dois, muito depressa. Darvalo parecia estar prestes a correr tambm. Jondalar saltou do cavalo. Com respeito a esses animais, Darvalo, voc nos pode ajudar, Darvo. Se quiser, naturalmente. O rapaz parecia petrificado e pronto para fugir. Estamos viajando h muito tempo, e estou de fato ansioso para ver Dolando, Roshario, e todo mundo. Mas muitas pessoas ficam um pouco nervosas quando vem os animais pela primeira vez. No esto acostumadas com eles. Voc nos acompanharia? Vendo que voc no tem medo, talvez eles no se assustem. O rapaz pareceu mais vontade. Aquilo no era to difcil. de contas, ele j estava junto dos animais. Todo mundo ficaria pasmo vendo-o chegar com Jondalar e aqueles bichos... Sobretudo Dolando e Roshario. J me ia esquecendo disse Darvalo. Eu disse a Roshario que vinha apanhar amoraspretas para ela, uma vez que no pode mais colh-las. Ns temos amoras-pretas disse Ayla. Jondalar perguntou ao mesmo tempo. Por que ela no pode mais colher amoras? Darvalo olhou de Ayla para Jondalar. Ela caiu do barranco no cais dos barcos e quebrou o brao. Acho que nunca vai sarar. No foi encanado. E por que no? perguntaram os dois. No havia quem soubesse fazer isso. E Xam? E sua me? Xam morreu, no inverno passado. Lamento ouvir isso disse Jondalar. E minha me foi embora. Um homem Mamuti veio visitar Tholie no muito tempo depois da sua partida, Jondalar. Um primo nosso. Acho que ele gostou de minha me. Convidoua para ser sua companheira. Ela deixou todo mundo surpreso aceitando e indo viver com os Mamuti. Ele me convidou para ir tambm, mas Dolando e Roshario me pediram que ficasse. Fiquei. Eu sou um Xaramudi, no sou Mamuti explicou Darvalo. Depois corou e disse para Ayla: No que seja ruim ser Mamuti. No, claro que no disse Jondalar, com uma ruga de aborrecimento na testa. Entendo como se sente, Darvalo. Eu sou ainda Jondalar dos Zelandonii. Quando foi que Roshario caiu? Na Lua do Vero, mais ou menos agora. Ayla interrogou o homem com o olhar. Nesta mesma fase da lua, o ms passado explicou ele. Voc acha que ser tarde demais? No sei. Tenho de v-la primeiro disse Ayla. Ayla entende dessas coisas, Darvalo disse Jondalar. uma excelente curandeira. Talvez possa ajudar. Desconfiei que ela fosse Xam. Com esses animais, e tudo. Darvalo ficou pensativo por um momento, atentando para os cavalos e o lobo. Deve ser muito boa. O menino parecia mais alto que os seus treze anos. Vou chegar com vocs e ningum ter medo dos animais. Pode carregar as amoras-pretas para mim? Assim eu fico perto de Lobo e de Huiin. s vezes eles tm medo de gente. 15 ___________________________________________________________________________

Darvalo foi na frente, para mostrar a direo. Desceram a colina por um caminho que cortava a paisagem de campo aberto, com rvores. No sop da elevao eles chegaram a outro sendeiro e viraram direita. A inclinao do terreno era agora mais gradual. Essa nova trilha servia de escoadouro ao excesso de gua dos degelos da primavera e da estao chuvosa. Conquanto esse leito temporrio de rio estivesse seco no fim do ardente vero, era pedregoso, o que dificultava a marcha. Cavalos so animais das plancies. Mesmo assim, Huiin e Racer iam sem dificuldade pelo terreno montanhoso. Tinham aprendido, quando jovens, a andar na picada ngreme que levava caverna de Ayla no vale. Ela ainda se preocupava com medo que se ferissem por causa da base insegura e ficou contente quando tomaram outro caminho que vinha de baixo e continuava. Esse era muito usado e permitia, em alguns lugares, que duas pessoas andassem lado a lado, se bem que no dois cavalos. Depois de passarem por uma rampa muito ngreme e dobrarem direita, alcanaram um paredo rochoso. Veio, em seguida, um talude, e Ayla se sentiu em casa. Ela j vira acumulaes semelhantes de detritos rochosos na base de paredes verticais nas montanhas onde fora criada. Notou, at, a presena de grandes flores brancas em forma de chifre de uma planta robusta de folhas recortadas. Os membros da Lareira do Mamute que ela conhecera chamavam essa planta, de cheiro desagradvel, de figueira-brava, por causa dos frutos espinhemos, mas ela lhe trazia de volta lembranas da infncia. Tanto Creb quanto Iza usavam a planta para diversos fins. O lugar era conhecido de Jondalar, que havia apanhado saibro ali de uma acumulao de seixos, para a margem de caminhos e de lareiras. Sabia, agora, que estavam perto, e sua excitao aumentou. Uma vez passado o trecho mais acidentado, o caminho era plano e tinha um revestimento de lascas de pedra. Rodeava a base de uma encosta abrupta. frente, podiam ver o cu por entre as rvores e a vegetao de menor porte, e Jondalar sabia que se aproximavam da borda do penhasco. Ayla, acho que devemos tirar as varas e as cestas dos cavalos aqui disse Jondalar. O caminho que contorna esse paredo no to largo assim. Podemos voltar para apanh-los. Depois que tudo foi descarregado, Ayla, seguindo o adolescente, caminhou um pouco ao longo do paredo de pedra em direo ao cu aberto. Jondalar, que ia atrs dela, sorriu quando ela chegou bordo do precipcio, olhou para baixo, depois deu um passo para trs, apoiando-se parede. Sentira vertigem. Mas olhou de novo e ficou de boca aberta. L embaixo, no sop do paredo a prumo, estava o mesmo Rio da Grande Me cujo curso eles tinham acompanhado, mas Ayla nunca o tinha visto de tal perspectiva, Vira todos os braos do rio contidos num s canal, mas fora sempre da altura de uma ribanceira no muito mais alta que o nvel da gua. O desejo de olhar para o abismo e contemplar a paisagem daquela altura era incoercvel. O rio, que tantas vezes se alargava e serpenteava, era reunido e contido entre paredes de rocha que se elevam diretamente da gua, e tinham alicerce no seio da terra. Enquanto a corrente mais profunda se movia lanando elementos seus contra a rocha, a fora contida do Rio da Grande Me rolava com uma potncia silenciosa, ondulando com oleosa fluncia de ondas que se dobravam sobre si mesmas e seguiam em frente, crescidas, arfando. Muitos afluentes se somariam ainda ao magnfico rio antes que ele atingisse sua capacidade total, mas j quela altura, to longe do delta, ele alcanara propores to gigantescas que a diminuio no se notava, principalmente daquela altura, de onde se via toda a massa da gua em movimento. Um ocasional pinculo de pedra rompia a superfcie de espao em espao, partindo as guas com espirais de espuma. Enquanto Avia olhava, um tronco, encontrando o caminho bloqueado, passou, contornando um desses obstculos, aos solavancos. Diretamente abaixo dela, e apoiada ao penhasco, havia uma construo de madeira que no se via bem. Quando, finalmente, ergueu os olhos, Ayla estudou as montanhas da margem oposta. Embora ainda arredondadas, eram mais

altas e mais abruptas que as que tinham encontrado rio abaixo. Quase se equiparavam aos picos pontiagudos da margem em que se encontravam. Separadas apenas pela largura do rio, as duas cadeias haviam sido unidas at que a faca do tempo e da corrente tinham aberto aquele caminho. Darvalo esperava pacientemente que Ayla assimilasse aquela primeira viso da entrada teatral aos domnios do seu povo. Ele vivera ali toda a vida e no lhe dava mais um valor especial, mas conhecia a reao de estranhos. Sentia grande orgulho com a admirao dos forasteiros e era levado a atentar de novo para a paisagem, vendo-a atravs dos olhos deles. Quando a mulher finalmente se voltou, sorriu para ela e conduziu-a ao longo da face da montanha por uma passagem laboriosamente alargada. Fora apenas uma estreita salincia do rochedo. Dava passagem agora duas pessoas de cada vez, se caminhassem bem juntas uma da outra. Dava passagem a algum que levasse lenha, um animal caado, ou outros suprimentos com relativa facilidade, e dava passagem a cavalos. Quando Jondalar se acercou da borda do precipcio, sentiu aquele frio na barriga que era a sua reao habitual em face de espaos vazios. Sentira sempre isso quando morara ali. No era coisa to sria que ele no pudesse controlar, e sabia apreciar a vista espetacular e o trabalho dos que tinham de escavar o flanco da montanha com pedras grandes e pesados machados de slex, mas isso no aliviava a sensao que tinha invariavelmente. Mesmo assim, aquela entrada era melhor que a outra, mais usadas. Mantendo Lobo junto de si e puxando Huiin, Ayla acompanhou o adolescente, encostada ao paredo. frente havia uma rea plana, em anfiteatro, de propores apreciveis. Outrora, quando a grande bacia interior do lado oeste era um mar que comeava a esvaziar-se pela garganta, que se ia abrindo na cadeia de montanhas, o nvel da gua era muito mais alto e uma espcie de angra protegida se formara. Era agora enseada seca, protegida, sobranceira ao rio. O primeiro plano era um tapete de relva, que crescia at quase a borda do despenhadeiro. Mais alm, havia vegetao arbustiva, agarrada rocha, e, at, rvores pequenas que subiam pela escarpa. Jondalar sabia ser possvel escalar a parede do fundo, embora pouca gente o fizesse. Era uma sada inconveniente, que s raramente se usava. Mais frente, projetando-se da montanha, havia um rebordo de arenito, largo o suficiente para abrigar confortavelmente diversas habitaes de madeira. Do outro lado, numa parte verde de limo, ficava o tesouro principal daquele terreno privilegiado: uma nascente de gua, que vinha do alto, escorria pelas rochas, caa de salincias e tombava de outro rebordo, menor, de arenito, numa cascata estreita, sobre uma piscina natural, embaixo. A gua corria, depois, rente ao penhasco at a beira do abismo e caa no rio. Diversas pessoas interromperam o que estavam fazendo quando a pequena procisso, com um lobo e um cavalo, surgiu na dobra da montanha. Quando Jondalar chegou viu apreenso e estupefao em todos os rostos. Darvo! O que isso que voc traz para c? disse uma voz. Hola! disse Jondalar, saudando o povo na lngua deles. Depois, vendo Dolando, entregou a rdea de Racer a Ayla e, com um brao em torno dos ombros de Darvalo, dirigiu-se ao encontro do chefe da Caverna. Dolando! Sou eu, Jondalar disse quando chegou mais perto. Jondalar? Ser voc mesmo? disse Dolando, reconhecendo-o, mas ainda hesitante. De onde vem? Do leste. Passei o inverno com os Mamuti. E quem essa? Jondalar percebeu que o homem devia estar muito perturbado por ter esquecido a forma normal de cortesia. O nome dela Ayla. Ayla dos Mamuti. Os animais viajam conosco. Eles obedecem a ela, a mim, e no faro mal a ningum disse Jondalar. Inclusive o lobo? perguntou Dolando. Eu toquei na cabea dele e apalpei seu plo disse Darvalo. E ele nem tentou

morder-me. Dolando olhou o rapaz. Voc o... tocou? Sim. Ela diz que a gente tem s de conhec-los. Ele tem razo, Dolando. Eu no viria aqui com qualquer pessoa ou qualquer coisa que representasse algum perigo. Venha e trave conhecimento com Avia e com os animais. Voc ver. Jondalar conduziu o homem para o centro do campo. Diversas outras pessoas os acompanharam. Os cavalos tinham comeado a pastar mas pararam aproximao do grupo. Huiin se acercou da mulher postando-se ao lado de Racer, cuja rdea Ayla ainda segurava numa das mos. A outra estava pousada na cabea de Lobo. O grande lobo do norte se mantinha junto dela, atento, em postura defensiva, mas no abertamente ameaadora. Como ela consegue fazer com que os cavalos no tenham medo do lobo? perguntou Dolando. Eles sabem que no tm nada a temer. Eles o conhecem desde lobinho explicou Jondalar. E por que no fogem de ns? perguntou em seguida o chefe. Esto acostumados s pessoas. Eu estava presente quando o garanho nasceu respondeu Jondalar. Eu me feri gravemente, e Ayla salvou minha vida. Dolando se formalizou e olhou firme nos olhos de Jondalar. Ela uma Xam? um membro da Lareira do Mamute. Uma jovem gorda tomou a palavra. Se ela Mamute, onde est sua tatuagem? Ns partimos antes que ela completasse o aprendizado, Tholie disse Jondalar. E depois sorriu para a mulher Mamuti. Ela no mudar nada. Era ainda to franca e direta quanto antes. Dolando fechou os olhos e abanou a cabea. Que pena! disse, com desespero. Roshario levou uma queda e se feriu. Darvo me contou. Disse que Xam est morto. Sim, ele morreu no inverno passado. Desejaria que essa mulher fosse uma curandeira competente. Ns enviamos mensageiro a uma Caverna, mas o Xam de l tinha viajado. Outro mensageiro foi a uma segunda caverna, rio acima, mas essa fica longe, e receio que j seja tarde para fazer alguma coisa. O aprendizado que ela no concluiu, Dolando, nada tem a ver com prticas de medicina. Ayla uma curandeira. E das boas. Ela aprendeu com... De sbito Jondalar lembrou-se de uma das poucas cegueiras de Dolando e emendou ...a mulher que a criou. uma longa histria, mas pode crer em mim. Ela competente. Eles haviam alcanado Ayla e os animais. Ela ouviu e observou Jondalar atentamente enquanto ele falava. Havia semelhana entre a lngua que ele usava e Mamuti. Mas ele j comeava a falar na lngua de Dolando. Ayla dos Mamuti, este Dolando, lder dos Xamudi, o ramo dos Xaramudi que vive aqui disse Jondalar, em Mamuti. E, na lngua de Dolando: Dolando dos Xaramudi, esta Ayla, Filha da Lareira do Mamute, dos Mamuti. Dolando hesitou um momento, de olho nos cavalos e no Lobo. Este era sem dvida um belo animal, tranquilo, mas atento, e postado ao lado daquela mulher alta. Ficou intrigado. Nunca estivera to prximo assim de um daqueles bichos, s de algumas peles. No costumavam caar lobos, e s os vira a distncia, correndo para esconder-se. Lobo o olhava de um jeito que fez Dolando pensar que estava sendo, por sua vez, avaliado. Depois desviou os olhos dele. Os animais no representavam qualquer animais fosse mesmo perita em xamanismo, com ou sem treinamento. Ofereceu-lhe, ento, as duas mos, espalmadas, para cima. Em nome da Grande Me, Mudo, eu lhe dou as boas-vindas. Ayla dos Mamuti.

Em nome de Mut, a Grande Me Terra, eu lhe agradeo, Dolando dos Xaramudi disse Ayla, tomando as mos dele. A mulher tem um sotaque dos mais curiosos, pensou Dolando. Fala Mamuti, mas com uma nota diferente. No fala como Tholie. Talvez seja de outra regio. Dolando conhecia suficientemente a lngua para entender o que os Mamuti diziam. Muitas vezes viajara at a foz do grande rio para negociar com eles. Ajudara a trazer de l Tholie, a mulher Mamuti. Era o mnimo que podia fazer pelo lder Ramudi, contribuir para que o filho da sua lareira casasse com a mulher que estava decidido a ter. Tholie se esforara para que muitos aprendessem a sua lngua e isso fora til em expedies subsequentes de comrcio. A aceitao de Ayla por Dolando foi o sinal para que todos dessem as boas-vindas a Jondalar e mulher que ele trouxera. Tholie deu um passo frente, e Jondalar sorriu. De um modo complexo, atravs do casamento com o irmo, eles eram afins, e ele gostava dela. Tholie! disse, com um largo sorriso, tomando as mos dela nas suas. No tenho palavras para dizer-lhe o quanto fico contente de v-la. maravilhoso ver voc tambm. E no h dvida de que aprendeu a falar Mamuti muito bem. Devo confessar que muitas vezes duvidei que voc um dia ficasse to fluente. Ela soltou-lhe as mos, ps-se nas pontas dos ps, e deu-lhe um abrao. Ele se curvou e, impulsivamente, por sentir-se feliz de estar l, levantou no ar a mulher para abra-la direito. Tholie corou, um tanto desconcertada, pensando que aquele homem alto, bonito, imprevisvel, certamente mudara. No se lembrava de que ele fosse to espontneo em demonstrar seus afetos no passado. Quando ele a colocou no cho, ela o estudou e tambm mulher que viera com ele, e que devia ter alguma coisa a ver com aquilo. Ayla do Acampamento do Leo dos Mamuti, apresento-lhe Tholie, dos Xaramudi e, antes, dos Mamuti. Em nome de Mut ou Mudo, ou que nome seja que voc Lhe d eu lhe dou as boasvindas, Ayla dos Mamuti. Em nome da Me Comum, eu lhe agradeo, Tholie dos Xaramudi. Fico muito feliz em conhec-la. Tinha ouvido falar muito de voc. No tem parentes no Acampamento do Leo? Penso que Talut disse que vocs eram aparentados quando Jondalar mencionou seu nome disse Ayla. Sentia que aquela mulher to perspicaz a estudava. Se ela ainda no soubesse disso, logo descobriria que Ayla no era Mamuti de nascena. Sim, somos parentes. No parentes prximos. Eu provenho de um acampamento do sul. O Campo do Leo fica mais para o norte disse Tholie. Eu os conheo. Todo mundo conhece Talut. E a irm dele, Tulie, muito respeitada disse Tholie. Esse sotaque no Mamuti, pensava, nem Ayla um nome Mamuti. Talvez nem seja o sotaque, mas um modo estranho de pronunciar algumas palavras. Ela fala bem. Talut sempre foi bom nisso, de aceitar pessoas. Ele at adotou aquela velha resmungona, e a filha, que casou mal, muito abaixo do seu nvel. Gostaria de saber mais sobre essa Ayla e sobre os animais, pensou, depois olhou para Jondalar. E Thonolan? Est com os Mamuti? A dor nos olhos dele lhe disse o que acontecera antes que ele falasse. Thonolan morreu. Lamento ouvir isso. Markeno vai pelo mesmo caminho. No posso dizer que isso seja, para mim. inesperado. Sua alegria de viver morreu com Jetamio. Algumas pessoas se recuperam de uma tragdia, outras no conseguem fazer isso disse Tholie. Ayla gostava da maneira como a mulher se expressava. No sem sentimento, mas de modo aberto e direto. Ela era ainda muito Mamuti. Os outros membros presentes da Caverna saudaram Ayla. Ela percebeu alguma reserva. Mas estavam todos curiosos. Com Jondalar eram muito mais naturais. Ele era da famlia. No havia dvida de que o consideravam como tal e que o recebiam de volta com os braos abertos. Darvalo ainda tinha nas mos o chapu com as amoras-pretas e esperava que os

cumprimentos terminassem. Entregou o presente a Dolando. A tem algumas amoras para Roshario. Dolando notou aquela estranha cesta. No era feita como as cestas da Caverna. Ayla me deu as amoras continuou Darvalo. Eles as colhiam quando nos encontramos. Essas j estavam catadas. Vendo o rapaz, Jondalar pensou de repente na me de Darvo. Ele no pensara que Serenio poderia no estar l e ficara desapontado. Ele a amara certo modo, de forma sincera, e agora se dava conta de que quisera muito rev-la. Estaria gravida Quando partiu? Grvida de um filho do seu esprito? Talvez pudesse perguntar isso a Roshario. Ela saberia de algo. Vamos entregar-Ihe as amoras disse Dolando, com um mudo agradecimento de cabea para Ayla. Estou certo de Que ficar feliz. Se voc quiser vir, Jondalar, acho que ela est acordada, e gostar de v-lo. Chame Ayla, Roshario vai querer conhec-la. duro para ela. Voc sabe como sempre foi, sempre atarefada, sempre a primeira a saudar visitantes. Jondalar traduziu as palavras deles, e Ayla disse que entraria com eles. Deixaram os cavalos para pastar, mas ele disse a Lobo que no a deixasse. Percebia que a presena do carnvoro ainda assustava os outros. Cavalos domesticados eram coisa estranha, mas no perigosa. Um lobo era um predador e podia fazer-lhes mal. Acho melhor, Jondalar, que Lobo fique comigo por enquanto. Pergunte a Dolando se ele concorda que ele me acompanhe. Diga que Lobo est acostumado a ficar dentro de casa disse Ayla, em Mamuti. Jondalar repetiu o pedido, embora Dolando tivesse entendido tudo. Vendo no rosto dele as suas reaes, Ayla tinha certeza disso. Lembra se-ia disso, no futuro. Caminharam de volta em direo a uma escultura de madeira, que parecia uma tenda oblqua, localizada debaixo do ressalto protetor da rocha, depois de uma lareira central, que era, obviamente, um local de reunio. Ayla distinguiu as caractersticas da construo quando se aproximaram. O pau de cumeeira fora fincado no cho atrs e outro se apoiava na frente. Tbuas de carvalho, afinadas numa ponta, tiradas radialmente de um grosso tronco de rvore, haviam sido encostadas trave, mais curtas no fundo, mais longas na frente. Viu, quando chegou ainda mais perto, que essas tbuas estavam fixadas umas s outras com tiras de salgueiro-choro, passadas por orifcios feitos de antemo. Dolando ergueu uma cortina de couro macio, amarelo, e segurou-a at que todos entrassem. Prendeu-a, depois, para que houvesse mais claridade. L dentro, havia frestas entre algumas das pranchas, que permitiam a passagem da luz do dia, mas as paredes estavam recobertas de peles em certos lugares para impedir correntes de ar, se bem que no houvesse muito vento naquele nicho encravado na montanha. Perto da entrada via-se uma pequena lareira. A prancha que ficava imediatamente por cima dela, no teto, tinha uma sada circular para a fumaa, mas nenhuma defesa contra a chuva. A cortina da porta protegia a casa contra chuva e neve. Ao longo de uma das paredes havia uma cama, uma larga prateleira de madeira presa na parede por um dos lados e sustentada, do outro, por pernas. A tbua tinha almofadas de couro cheias de palha e algumas peles. Na luz precria, Ayla custou a distinguir a figura de uma pessoa reclinada. Darvalo se ajoelhou junto do leito, com as frutas. Trouxe-lhe as amoras que prometi, Roshario, mas no fui eu quem as apanhou. Foi Ayla. A mulher abriu os olhos. No tinha dormido, estava apenas repousando, e no sabia da chegada de visitas. Estranhou o nome mencionado por Darvalo. Quem apanhou as amoras? Dolando se debruou sobre a cama e ps a mo na testa da mulher. Roshario! Veja quem est aqui! Jondalar voltou. Jondalar? disse ela, olhando o homem que se ajoelhava agora ao lado de Darvalo. Ele ficou impressionado com a dor que marcava o rosto da doente. E mesmo voc? s vezes sonho e penso que vejo meu filho, ou Jetamio, e depois verifico que no era verdade. Ser voc

mesmo, Jondalar, ou no passa de outro sonho? No sonho, Rosh disse Dolando, e Jondalar viu que ele tinha os olhos marejados. Ele est mesmo aqui. Trouxe algum junto. Uma mulher Mamuti. O nome dela Ayla. Ao dizer isso, fez um sinal a Ayla para que se aproximasse. Ayla mandou que Lobo ficasse quieto e avanou sozinha para a mulher. Que tinha grandes dores, ficou logo aparente. Os olhos dela estavam como que vidrados e as olheiras escuras faziam com que parecessem fundos. O rosto estava avermelhado de febre. Mesmo a distncia e debaixo da coberta leve, pde ver que o brao, entre o ombro e o cotovelo, estava virado num ngulo grotesco. Ayla dos Mamuti, esta Roshario dos Xaramudi disse Jondalar. Darvalo cedeu-lhe o lugar, e Ayla se postou junto do leito. Em nome da Me, voc bem-vinda, Ayla dos Mamuti disse Roshario, tentando erguer-se, mas desistindo em seguida e se recostando outra vez nas almofadas. Desculpe no poder saud-la da forma correta. Em nome da Me, agradeo disse Ayla. No precisa se levantar. Jondalar traduziu, mas Tholie inclura praticamente todo mundo nas suas aulas, e muitos tinham uma boa base para entender Mamuti. Roshario inclusive, que fez um sinal afirmativo de cabea. Jondalar, ela est sofrendo muito. Temo que a fratura tenha sido muito sria. Quero examinar-lhe o brao disse Ayla, falando em Zelandonii para que a doente no entendesse a gravidade do ferimento. Mas isso no escondeu o tom de urgncia na sua voz. Roshario, Ayla uma curandeira, uma filha da Lareira do Mamute. Ela gostaria de ver o seu brao disse Jondalar, e olhou para Dolando, a fim de certificar-se de que ele no se opunha. O chefe estava disposto a tentar tudo o que pudesse ajudar, desde que Roshario concordasse. Uma curandeira? disse a mulher. Xam? Sim, como uma Xam. Ela pode examinar o brao? Receio que seja tarde demais para fazer alguma coisa, mas pode examinar. Ayla descobriu o brao. Alguma tentativa fora feita, evidentemente, para endireit-lo, a ferida fora limpa, e comeava a cicatrizar, mas o brao estava inchado e o osso saltado debaixo da pele num ngulo forado. Ayla apalpou o brao, procurando ser to delicada quanto possvel. A mulher apenas estremeceu uma vez, quando ela levantou o brao para ver o lado de baixo, mas no gemeu. Ayla sabia que o exame era doloroso, mas precisava encontrar o osso debaixo da pele. Ayla examinou os olhos de Roshario, cheirou-lhe o hlito, tirou-lhe o pulso, no pescoo e no punho, depois ficou de ccoras. Est cicatrizando, mas no encanado como deveria. Ela pode sarar, mas no creio que venha a recobrar o uso do brao ou da mo, e vai sentir sempre alguma dor disse Ayla, falando na lngua que todos entendiam at certo ponto. Fez uma pausa, para que Jondalar traduzisse. Voc pode fazer alguma coisa? perguntou Jondalar. Acho que sim. Talvez j seja tarde, mas eu gostaria de quebrar o brao de novo onde a fratura est ficando consolidada erradamente e endireit-lo. O problema que onde um osso foi emendado ele fica muitas vezes mais forte do que antes. Pode quebrar errado. E a ela ter duas fraturas, e mais dor, inutilmente. Houve um silncio depois que Jondalar traduziu. Finalmente, a prpria Roshario falou. Se ele quebrar errado, no ficar pior em nada do que est agora, no mesmo? Aquilo era mais uma declarao do que uma pergunta. Quero dizer, no poderei us-lo nas condies em que se encontra, de modo que outra fratura no vai agravar a situao. Jondalar traduziu as palavras dela, mas Ayla j estava aprendendo os sons e entonaes da lngua Xaramudi e comparando-a com o Mamuti. O tom e a expresso da doente transmitiamlhe ainda mais. Ayla compreendia o sentido do que Roshario dissera.

Mas voc poderia sofrer mais sem qualquer benefcio em troca. disse, sabendo qual seria a deciso de Roshario, mas querendo que ela ficasse ciente de todas as implicaes. No tenho nada no momento disse a mulher, sem esperar pela traduo. Se voc conseguir encanar o brao direito, poderei us-lo depois? Ayla esperou que Jondalar desse a sua verso das palavras da mulher na lngua que ela sabia para estar segura de ter o sentido bem claro. No creio que poder moviment-lo inteiramente, mas ter pelo menos alguns movimentos. Ningum pode ter certeza disso. Roshario no hesitou. Se houver alguma chance de que possa usar meu brao outra vez, quero fazer a operao. Uma Xaramudi precisa de dois bons braos para descer pela trilha at o rio. De que serve uma Xamudi se sequer pode descer at a doca Ramudi? Ayla ouviu a traduo dessas palavras. Depois, olhando diretamente para a mulher, disse: Jondalar, diga-lhe que vou procurar ajud-la, mas diga-lhe tambm que no o fato de ter uma pessoa dois braos perfeitos a coisa mais importante. Conheci um homem que tinha s um brao e um olho, e levava uma vida til, sendo amado e respeitado por todo o seu povo. Roshario no far menos que ele. No mulher que se deixe abater. Qualquer que seja o resultado da minha interveno, ela continuar a ter uma vida til. Achar um jeito, e ser sempre querida e respeitada. Roshario ficou olhando para Ayla enquanto ouvia as palavras dela pela boca de Jondalar. Depois, apertou os lbios e assentiu de cabea. Em seguida, respirou fundo e cerrou os olhos. Ayla se ps de p, j pensando no que tinha a fazer. Jondalar, preciso da minha cesta, a da direita. E diga a Dolando que me arranje alguns pedaos finos de madeira para as talas. E lenha, e uma vasilha grande, que ele no se importe, depois, de jogar fora. No deve ser usada outra vez para cozinhar. Pretendo fazer nela um remdio forte para a dor. A mente dela continuou a trabalhar, antecipando coisas. Preciso faz-la dormir quando o brao for quebrado, pensava. Iza usaria datura. forte mas tira a dor e funciona como narctico. Tenho ainda um pouco, mas fresca seria melhor. Espera... no vi alguma, recentemente? Concentrou-se, depois exclamou. Vi, sim! Jondalar, enquanto voc apanha a minha cesta, vou colher um pouco daquela maespinhosa que vi no caminho disse, alcanando a entrada em duas passadas. Lobo, venha comigo! comandou. J estava no meio do campo quando Jondalar a alcanou. Dolando ficou na porta da casa, olhando-os e ao lobo. Embora no tivesse dito nada, pensava sempre no animal. Notara que ele permanecia o tempo todo ao lado da mulher, e que procurava andar no ritmo dos passos dela. Observara tambm os gestos sutis que Ayla fizera quando foi at a cama de Roshario; e de como o lobo se deitara no cho, embora continuasse de cabea alta e orelhas em p, atento a cada movimento da mulher. Quando Ayla saiu, ele se levantou obedecendo a um comando, pronto para segui-la. Ficou de olhos neles at que Ayla e o lobo, que controlava com tamanha segurana, desapareceram no fim do paredo de pedra. Depois contemplou a mulher na cama. Pela primeira vez desde aquele horrvel momento em que Roshario tinha escorregado e cado, Dolando ousava ter uma centelha de esperana. Quando Ayla voltou, trazendo uma cesta e uma braada da planta conhecida por datura ou ma-espinhosa que ela havia lavado na piscina natural, j encontrou sua espera um caixote quadrado, de cozinhar, que resolveu examinar mais detidamente depois, um outro cheio d'gua, um fogo aceso na lareira, com diversas pedras arredondadas postas nele para esquentarem, e alguns pedaos chatos de madeira. Fez um sinal de aprovao dirigido a Dolando. Em seguida, remexeu na sua cesta e tirou dela vrias tigelas e sua velha bolsa de remdios, feita de pele de lontra.

Mediu, usando uma tigela pequena, certa quantidade de gua, que despejou na caixa de cozinhar, juntou-lhe diversas das plantas datura, inteiras, razes inclusive, depois borrifou de gua as pedras quentes. Deixando-as no fogo, para esquentarem ainda mais, esvaziou o contedo de sua bolsa de remdios e escolheu alguns artigos. Quando guardava o resto, Jondalar entrou. Os cavalos esto bem, Ayla, gostando do capim no campo, mas recomendei a todos que se mantenham longe deles por enquanto. E, dirigindo-se a Dolando: Eles podem ficar nervosos com estranhos, e quero evitar algum acidente. O lder da comunidade concordou. Ele no tinha muito a dizer, pr ou contra, no momento. Lobo no parece muito feliz do lado de fora, Ayla, e tem gente com medo dele. Acho que voc devia traz-lo para c. Eu tambm preferia t-lo aqui dentro comigo, mas pensei que Dolando e Roshario talvez achassem que ele devia esperar l fora. Deixe que eu consulte Roshario. Depois, acho que Ayla poder traz-lo disse Dolando, sem esperar por traduo e falando numa salada de Mamuti e Xaramudi que Ayla teve dificuldade de entender. Jondalar olhou para ele com alguma surpresa, mas Ayla continuou a conversa com naturalidade. Tenho de medir essas talas em Roshario disse, com os pedaos chatos de madeira na mo. Depois, Dolando, quero que voc raspe cada um deles at ficarem sem farpas. Em seguida, apanhou um pedao de pedra frivel que estava perto da lareira. Esfregue-as com este fragmento de arenito at ficarem bem lisas. Voc ter alguma pele macia que eu possa cortar? Dolando sorriu, embora fosse um sorriso um tanto amargo. Somos famosos justamente por isso, Ayla. Ns preparamos apele da camura e ningum faz couro mais macio que os Xamudi. Jondalar via os dois conversando um com o outro e se entendendo, embora a linguagem que usavam a rigor no existisse, e abanava a cabea, tomado de espanto. Ayla devia ter percebido que Dolando entendia um pouco de Mamuti, e ela mesma j estava usando expresses Xaramudi. Mas onde teria aprendido as palavras para "talas" e "arenito"? Eu lhe trago camura depois de falar com Roshario disse Dolando. Foram juntos ter com a mulher na cama. Dolando e Jondalar explicaram que Ayla viajava com um lobo como companhia no falaram dos cavalos ainda , e que gostaria de lev-lo para dentro de casa. Ela tem um controle perfeito sobre o animal disse Dolando. Ele obedece as suas ordens e no representa ameaa para ningum. Jondalar olhou-o com surpresa. De algum modo, houvera maior troca de informaes entre Ayla e Dolando do que ele podia explicar. Roshario concordou rapidamente. Embora estivesse curiosa, no se admirava de que uma mulher pudesse ser capaz de controlar um lobo. Aquilo at a tranquilizava. Jondalar, obviamente, trouxera uma Xam poderosa que sabia que ela precisava de ajuda, exatamente como o seu velho Xam soubera um dia, muitos anos antes, que o irmo de Jondalar, que levara uma chifrada de rinoceronte, precisava dele. Ela no podia explicar como Aqueles que Serviam A Me sabiam de tais coisas. Mas sabiam e isso lhe bastava. Ayla foi at a porta e chamou Lobo. Depois levou-o para conhecer Roshario. O nome dele Lobo disse. De algum modo, ao olhar nos olhos aquela bela criatura selvagem, ela se deu maior conta da sua prpria angstia e vulnerabilidade. Lobo ps uma pata na beirada da cama. Depois, baixando as orelhas, avanou com a cabea, sem qualquer mostra de ameaa, e lambeu o rosto dela, ganindo de leve como se estivesse sentindo a dor que ela sentia. Ayla se lembrou de Rydag e do entendimento que nascera entre a criana doente e o lobinho que crescia. Teria essa experincia ensinado o animal a compreender a carncia e o sofrimento dos humanos? Ficaram todos surpresos com a atitude afetuosa do bicho, mas Roshario ficou emocionada. Sentiu que alguma coisa de verdadeiramente miraculoso acontecera, e que aquilo era um bom

augrio. Estendeu, ento, sem medo, seu brao bom para afag-lo. Obrigada, Lobo disse. Ayla disps os pedaos de madeira junto do brao de Roshario, depois passou-os a Dolando, indicando as medidas que deviam ter. Quando Dolando saiu, ela conduziu Lobo para um canto da casa de madeira, depois verificou a temperatura das pedras quentes e viu que estavam prontas. Comeou a retirar uma delas do fogo com a ajuda de dois gravetos, mas Jondalar apareceu com um engenho de madeira curva, feito especialmente para segurar pedras de cozinhar com perfeita segurana, e lhe ensinou como se usava. Quando Ayla ps vrias pedras quentes na caixa de cozinhar para ferver as daturas, examinou aquele estranho recipiente com maior ateno. Nunca vira nada igual. A caixa, quadrada, fora feita de uma nica pea de madeira, envergada em torno de sulcos entalhados no at o fim em trs dos cantos. No quarto ela estava presa com tarugos. Ao ser encurvado, o fundo, quadrado, fora ajustado numa inciso cortada ao longo da prancha. O exterior fora ornamentado com incises, e uma tampa com ala fechava o topo. Aquele povo criava em madeira as coisas mais inesperadas. Ayla pensou que seria interessante ver como eram feitas. Nesse momento Dolando regressou, com algumas peles amarelas, que lhe deu. Bastam estas? perguntou. Estas so muito finas disse Ayla. Precisamos de peles macias, absorventes, mas no tm de ser da sua melhor qualidade. Jondalar e Dolando sorriram. Essas no so as melhores disse Dolando. Nunca peles como essas seriam postas venda por ns. Tm muitos defeitos. So para uso dirio. Ayla sabia alguma coisa sobre a arte de curtir couro e preparar peles, e aquele material era malevel e macio, com uma textura delicada, de grande requinte. Ficou impressionada e quis saber mais sobre o assunto, mas a hora no era propcia. Usando a faca que Jondalar fizera para ela, uma lamina fina de slex montada num cabo de marfim tirado de um dente de mamute, ela cortou a camura em largas tiras. Depois abriu um dos seus pacotes e despejou em uma tigela pequena um p grosso de razes piladas e secas de nardo-indiano cujas folhas se parecem com as da dedaleira, mas com flores amarelas semelhantes s do dente-de-leo. Depois misturou ao p um pouco de gua quente da caixa de cozinhar. Uma vez que estava preparando um cataplasma para ajudar o osso a emendar, um pouco de datura no faria mal, e suas qualidades entorpecentes poderiam at contribuir para a cura. Mas tambm acrescentou mileflio pulverizado, por suas propriedades analgsicas e curativas. Retirou as pedras da vasilha e ps em seu lugar outras mais quentes para que o decocto ficasse fervendo em fogo brando, cheirando-o para ver se estava suficientemente forte. Quando achou que j estava bom, Ayla tirou uma poro da beberagem, deixou-a esfriar um pouco, e levou-a para Roshario. Dolando estava sentado com ela. Ayla pediu a Jondalar que traduzisse exatamente o que tinha a dizer para que no houvesse mal-entendidos. Este remdio vai suavizar a dor e faz-la dormir disse Avia , mas muito forte e, por isso, perigoso. Algumas pessoas no suportam essa dosagem a. Vai deixar seus msculos relaxados, de modo que poderei tocar os ossos. Mas voc pode tambm urinar sem querer ou, at, evacuar, porque certos msculos estaro relaxados. H at quem pare de respirar. Se isso acontecer, voc morre, Roshario. Ayla esperou calada que Jondalar repetisse a sua declarao, e mais um pouco para ter certeza de que a coisa estava entendida. Dolando ficou visivelmente perturbado. Voc tem de empregar isso? No pode quebrar o brao dela sem esse remdio? No. Seria por demais doloroso, os msculos de Roshario esto excessivamente rijos. Resistiro, e ficar muito mais difcil quebrar o osso no lugar certo. No tenho outro recurso to bom quanto este para amortecer a dor. No posso partir o osso e emend-lo sem isto, mas o risco esse, que voc agora conhece. Se eu no fizer nada, ela provavelmente viver, Dolando.

Mas serei intil e viverei em dores. O que no viver disse Roshario. Ter dores, sim, mas isso no quer dizer que ficar inutilizada. Existem remdios para aliviar a dor, embora eles possam subtrair alguma coisa de voc. Talvez no consiga pensar com a mesma clareza, por exemplo explicou Ayla. A escolha , ento, entre ficar intil e idiota disse Roshario E se eu morrer, ser morte indolor? Voc adormece e no acorda mais, mas ningum sabe o que pode acontecer nos seus sonhos. Sua dor pode at ir com voc para o outro mundo. Voc acredita que a dor possa acompanhar algum no outro mundo? perguntou Roshario. No, no acredito respondeu Ayla abanando a cabea. Mas no sei. Acha que vou morrer se tomar isso? Eu no lhe daria isso para beber se achasse. Poder, no entanto, ter sonhos estranhssimos. Alguns usam essa erva, preparada de outro modo, para viajar por mundos do esprito. Jondalar traduzia tudo, mas havia entre as duas mulheres uma dose de compreenso que as palavras dele apenas esclareciam. Ayla e Roshario sentiam como se estivessem falando diretamente uma com a outra. Talvez voc no deva correr o risco, Roshario disse Dolando. No quero perd-la. Ela voltou os olhos para o homem com ternura. A Me vai chamar um de ns para o Seu seio quando chegar a hora, e no os dois ao mesmo tempo. Ou voc chora a minha perda ou choro a sua. Ningum pode impedir que seja assim. Mas se Ela quiser que eu passe mais tempo com voc, meu Dolando, no desejo pass-lo Sofrendo e imprestvel. Prefiro morrer agora, tranquilamente. Voc ouviu o que Ayla disse: improvvel que eu morra. E se a operao no funcionar e eu no ficar melhor, pelo menos saberei que fiz uma tentativa e isso me dar foras para continuar. Dolando, sentado na cama ao lado dela, segurando-lhe o brao bom, olhou para a mulher com quem partilhara tanta coisa da sua vida. Viu a determinao nos olhos dela. E, por fim, assentiu com a cabea. Depois voltou-se para Ayla. Voc foi honesta. Agora eu serei honesto. No vou recrimin-la se no fizer nada por ela. Mas se ela morrer nas suas mos, ter de sair daqui imediatamente. No posso garantir que no vou responsabilizar voc, e no sei qual ser a minha reao. Considere isso antes de comear. Jondalar traduziu pensando nas perdas sucessivas que Dolando sofrera: o filho de Roshario filho do seu lar, do seu corao morto logo ao fazer-se homem; e Jetamio, a menina que fora como uma filha para Roshario e que conquistara tambm o corao de Dolando. Ela crescera para preencher o vazio deixado pela morte do primognito depois que sua prpria me morrera. Sua luta para andar de novo, para superar a paralisia que j levara tantos, a fizera querida de todos, inclusive Thonolan. Parecia injusto que ela tivesse de sucumbir s agonias do parto. Jondalar podia compreender se Dolando culpasse Ayla pela morte de Roshario, mas ele o mataria antes que o chefe pudesse fazer-lhe mal. Ficou pesando se Ayla no estaria assumindo uma responsabilidade sria demais. Talvez voc devesse pensar duas vezes, Ayla disse, falando em Zelandonii. Roshario est sofrendo muito, Jondalar. Tenho de ajud-la, se ela o desejar. E se ela aceita os riscos, tambm aceito os meus. H sempre um risco a correr. E eu sou uma curandeira. o que sou. No posso fazer nada contra isso, como lza tambm no podia. Em seguida, olhou para a mulher estendida na cama. Estou pronta, Roshario, se voc estiver. 16 ___________________________________________________________________________ Ayla se debruou sobre o leito da paciente, segurando a tigela com o liquido que amornava.

Mergulhou nele o dedo mnimo para testar a temperatura, colocou a tigela no cho, e sentou-se por terra, de pernas cruzadas na posio da flor de ltus, por um momento. Seus pensamentos recuaram para o tempo em que vivia com o Cl, principalmente para o perodo de treinamento que recebera da curandeira altamente capacitada que a criara. Iza cuidava da maior parte das doenas comuns e ferimentos pequenos, mas quando tinha de tratar de um problema srio um acidente de caa mais grave, uma doena que ameaava ser mortal , recorria a Creb, na sua capacidade de Mo-gur. Pedia que ele invocasse os poderes do alto. Iza era uma curandeira, mas no mbito do Cl. Creb era o mago, o Xam, Creb tinha acesso ao mundo dos espritos. Entre os Mamuti e, a julgar pelo que Jondalar dizia, entre os do seu povo tambm, as funes de curandeira e Mog-ur no eram, necessariamente, distintas. Aqueles que curavam intercediam, muitas vezes, junto ao mundo dos espritos, embora nem Todos os que Serviam Me fossem igualmente versados em todas as matrias que sua carreira oferecia. O Mamute do Acampamento do Leo era muito mais como Creb. Seu interesse eram as coisas do esprito e da mente. Conhecia certos remdios e tratamentos, mas seus dotes de curandeiro eram relativamente primrios, e cabia, muitas vezes, a Nezzie, companheira de Talut, tratar de doenas e acidentes menores do Acampamento. Na Reunio de Vero, porm, Ayla ficara conhecendo muitos curandeiros de grande sabedoria e habilidade entre os Mamuti e trocara ideias com eles. Mas o aprendizado de Ayla fora de ordem prtica. Como Iza, ela no era rezadeira, mas uma curandeira. No se sentia vontade com assuntos do mundo dos espritos e desejava, num momento como aquele, ter algum como Creb para quem apelar. Queria a assistncia de poderes superiores, dispostos a vir em seu auxlio. Sentia que precisava deles. E se Mamute a iniciara na compreenso dos domnios espirituais da Grande Me, ela ainda estava mais familiarizada com o mundo espiritual em que fora criada, principalmente com seu prprio totem, o esprito do Grande Leo da Caverna. Tratava-se de um esprito do Cl, mas ela sabia que era um esprito poderoso. Alis, Mamute dissera que os espritos de todos os animais e, na verdade, todos os espritos existentes eram parte da Grande Me Terra. Ele at inclura o totem protetor dela, o Leo da Caverna, na cerimnia em que ela fora adotada. E ela sabia como pedir o auxlio do seu totem. Roshario no pertencia ao Cl, pensou, mas talvez o esprito do Leo da Caverna estivesse disposto a ajud-la, assim mesmo. Ayla fechou os olhos e comeou a fazer os belos movimentos ondulatrios da mais antiga, sagrada e silente linguagem gestual do Cl, a que todos os cls conheciam e usavam para falar com o mundo dos espritos. Grande Leo da Caverna, esta mulher aqui presente, escolhida pelo poderoso espirito do totem, grata por ter sido escolhida. grata pelos Dons que foram dados, grata, sobretudo, pelos Dons interiores, pelas lies aprendidas e pela sabedoria adquirida. "Grande e Poderoso Protetor, conhecido por escolher machos de valor e carentes de grande proteo, mas que escolheu esta mulher e marcou-a com o sinal do totem quando ela ainda era menina, esta mulher grata. Esta mulher no sabe por que o Grande Leo da Caverna do Cl escolheu uma criana do sexo feminino, e uma dos Outros, mas grata por ter sido achada digna dessa honra e grata pela proteo do grande totem. "Grande Esprito do Totem, essa mulher que pediu antes orientao pede agora assistncia. O Grande Leo da Caverna guiou esta mulher e ela aprendeu as artes de uma curandeira. Esta mulher sabe curar. Esta mulher conhece remdios para doenas e ferimentos, conhece mezinhas e lavagens, emplastros e outros remdios feitos de plantas. Esta mulher conhece tratamentos e prticas medicinais. Esta mulher grata por tais conhecimentos e grata pelo conhecimento ainda desconhecido que o Esprito do Totem lhe possa fazer chegar. Mas esta mulher no conhece os caminhos do mundo do espritos. "Grande Esprito do Leo da Caverna, que habita as estrelas no mundo dos espritos, a mulher que aqui jaz no do Cl. A mulher pertence aos Outros, como esta mulher que o

Grande Esprito escolheu um dia e que pede agora ajuda para a Outra. Essa que sofre grandes dores, mas a dor pior a ntima. A mulher est disposta a sofrer a dor fsica, mas achaque sem os dois braos ficar imprestvel. A mulher pode ser uma boa mulher, uma mulher til. Esta curandeira pode ajud-la, mas a ajuda prenhe de riscos. Esta mulher pede a assistncia do esprito do Grande Leo da Caverna e de quaisquer espritos que o Grande Totem eleja para gui-la e para socorrer a mulher que jaz aqui, enferma. Roshario, Dolando e Jondalar estavam to mudos quanto Ayla, enquanto ela executava aqueles gestos incomuns. Dos trs, Jondalar era o nico que sabia o que ela estava fazendo, e ficou observando os outros com a mesma ateno com que a observava. Se bem que seu conhecimento linguagem do Cl fosse rudimentar a coisa era muito mais complexa do que havia imaginado , entendia que ela estava pedindo auxlio imundo dos espritos. Jondalar simplesmente no via algumas das nuances mais sutis de um sistema de comunicao que se desenvolvera em bases inteiramente diversas de qualquer linguagem vocal. E era impossvel de traduzir completamente. Por menor que fosse, a traduo em palavras parecia pobre e simplista, enquanto que os gestos de Ayla tinham grande beleza. Ele se deu conta de que,em certa poca, teria ficado embaraado com a atitude dela e sorriu consigo mesmo dessa tolice. Estava curioso, no entanto, para ver interpretao que Roshario e Dolando dariam ao comportamento de Ayla. Dolando parecia perplexo e um tanto inquieto, pois o que ela fazia era de todo inusitado. Preocupado como estava com Roshario, tudo o que fosse estranho, embora feito com boas intenes, encerrava um gro de ameaa. Quando Ayla terminou, ele encarou Jondalar com uma expresso interrogativa. Mas Jondalar apenas sorriu. O ferimento deixara Roshario debilitada, fraca e febril, no tanto que lhe causasse delrio, mas esgotada e desorientada, mais aberta sugesto. Concentrara-se naquela mulher desconhecida e se via estranhamente comovida. No tinha a menor ideia do que os movimentos de Ayla significavam, mas admirava sua fluncia e graciosidade. Era como se a curandeira danasse com as mos, mais do que com as mos, na verdade Ela evocava uma beleza incorprea com aqueles movimentos. Seus braos e ombros, mesmo seu tronco, pareciam partes integrantes das suas mos danarinas, correspondendo a algum ritmo interno que tinha decididamente um propsito. Embora no entendesse mais aquilo do que o fato de que Ayla tivesse sabido que ela precisava de sua ajuda, Roshario estava segura de que aquilo era relevante e que tinha algo a ver coma a vocao da estranha. Ela era Xam. Isso bastava. Ela sabia mais que as pessoas comuns, e tudo que fizesse de misterioso apenas acrescentava a sua credibilidade. Ayla apanhou a tigela e se ajoelhou junto da cama. Testou mais uma vez o lquido com o dedo mnimo, depois sorriu para Roshario. Que a Grande Me de Todos zele por voc, Roshario disse. Levantou a cabea e os ombros da mulher o bastante para que bebesse confortavelmente, e levou a pequena tigela at sua boca. Era um preparado amargo e bastante ftido, e Roshario fez uma careta, mas Ayla a encorajou at que ela consumisse todo o contedo da tigela. Ayla ps a cabea da mulher de volta almofada e sorriu outra vez, mas vigiava para ver os primeiros sinais de efeito. Avise-me quando se sentir sonolenta disse, embora aquilo fosse apenas confirmar outras indicaes que j via: mudana no tamanho das pupilas, ritmo da respirao. A curandeira no teria sido capaz de dizer que ministrara doente uma droga que inibia o sistema nervoso parassimptico e paralisava as terminaes nervosas. Mas podia observar os resultados da poo, e tinha bastante experincia para saber se eram os apropriados. Quando percebeu que as plpebras de Roshario estavam pesadas de sono, palpou trax e o estmago para monitorar a relaxao dos msculos elsticos do seu trato digestivo, embora no tivesse descrito o que acontecia nesses termos. Observou a respirao da paciente, a fim de saber a reao dos pulmes e dos brnquios. Quando se convenceu de que Roshario do tranquilamente e no parecia em perigo, ps-se de p.

Dolando, melhor que saia agora. Jondalar fica para ajudar-me, disse com voz baixa mas firme. Suas maneiras competentes lhe davam autoridade. O lder comeou a objetar, mas se lembrou de que Xam jamais permitia a presena nem mesmo de parentes prximos num caso daqueles, e no oficiava at que se retirassem. Talvez todos procedessem assim, pensou. Com um ltimo olhar para a mulher adormecida, deixou a casa. Jondalar j vira Ayla assumir assim o comando em outras ocasies. Ela parecia esquecer de si mesma em sua concentrao numa pessoa doente ou sofredora e, sem faz-lo deliberadamente, dava ordens aos outros para executarem o que julgasse necessrio. No lhe ocorria que algum fosse questionar seu direito de ajudar quem precisava de ajuda. Em consequncia, ningum questionava mesmo. Mesmo com ela dormindo, no fcil ver algum quebrar o osso de uma pessoa que a gente ama disse Ayla para o homem alto que a amava. Jondalar concordou e se perguntou se no fora por isso que Xam no o deixara ficar quando Thonolan fora escornado. A ferida era terrvel aberta, de bordas irregulares. Ele quase vomitara ao v-la. E embora tivesse querido ficar, talvez no fosse fcil assistir s ministraes de Xam. Agora mesmo, no estava seguro de querer ajudar Ayla, mas no havia quem o substitusse. Respirou fundo. Se ela era capaz de fazer aquilo, ele poderia pelo menos tentar ajudar. O que devo fazer? perguntou. Ayla estava examinando o brao de Roshario, vendo at onde era possvel mov-lo, e como a paciente reagia manipulao. Ela resmungou alguma coisa e virou a cabea de um lado para outro, mas aquilo parecia ser o efeito de algum sonho ou comando interno, e no diretamente resultado de dor. Ayla calcou, ento, os dedos no msculo flcido, tentando localizar o osso. Quando se deu por satisfeita, chamou Jondalar, notando, de passagem, que Lobo atentava para tudo do seu lugar no canto do aposento. Primeiro, quero que segure o brao na altura do cotovelo, enquanto tento quebr-lo onde est emendado de forma errada. Uma vez quebrado, tenho de puxar com fora para endireit-lo e fix-lo na posio correta. Com os msculos to moles, os ossos de uma articulao podem ser separados, e corro o risco de deslocar um cotovelo ou um ombro, de modo que voc ter de segur-la com firmeza e talvez puxar tambm, na direo oposta. Compreendo disse ele. Pelo menos achava que compreendera. Fique voc mesmo numa posio cmoda, estvel, estique o brao dela e apoie o cotovelo at mais ou menos esta altura. Avise-me quando estiver pronto disse Ayla. Ele obedeceu. Muito bem. Estou pronto. Com as mos, uma de cada lado da fratura que dava ao brao aquele ngulo pouco Pouco natural, Ayla segurou o brao de Roshario experimentalmente em diversos lugares, procura das extremidades salientes do osso mal colado debaixo da pele e dos msculos. Se a junta se tivesse consolidado, ela nunca seria capaz de parti-la com as mos e teria de tentar outro meio mais difcil de controlar. Talvez nem fosse capaz de quebrar direito o osso pela segunda vez. De p a sobranceiro do leito, para ter mais fora, inspirou profundo, depois exerceu uma presso poderosa e rpida sobre a curvatura com suas fortes mos. Ayla sentiu o osso estalar. Para Jondalar o estalo foi de arrepiar os cabelos. Roshario mexeuse espasmodicamente no sono, depois se aquietou. Ayla sondou o msculo para achar a ponta do osso que acabara de quebrar. O tecido na rea no cimentara ainda a fratura muito bem talvez pelo fato de que na posio pouco natural em que se encontrava, o osso no se juntara de um modo que encorajasse a cicatrizao. Era uma fratura boa e ntida. Ayla deu um suspiro de alvio. A primeira parte estava feita. Limpou o suor da fronte com as costas da mo. Jondalar a observava com assombro. Embora a fratura estivesse apenas parcialmente consolidada, muita fora era necessria para partir um osso daqueles. Ele sempre gostara de ver a

fora fsica da mulher desde o tempo em que se conheceram no vale dos cavalos. Entendera que ela precisava de fora para viver s, como vivia. O fato de ter de fazer tudo por si mesma levara ao desenvolvimento dos msculos. Mas no sabia , at aquele momento, quo forte ela era realmente. Essa fora no vinha apenas disso. J vinha progredindo desde criana, desde o tempo em que fora adotada por lza. As tarefas comuns, que se esperavam dela, tornaram-se um processo de condicionamento. S para alcanar um nvel mnimo de competncia para uma mulher do Cl, ela se tornara uma mulher extraordinariamente forte dos Outros. Deu certo, Jondalar. Agora, quero que segure o brao dela aqui em cima, no ombro disse, mostrando-lhe o que desejava. No pode soltar o brao. Se comear a escorregar, avise na hora. Ayla sabia que o osso resistira a consolidar-se na posio errada e que por isso fora mais fcil parti-lo do que se tivesse sido encanado direito pelo mesmo espao de tempo, mas msculos e tendes tinham cicatrizado muito mais. Quando eu endireitar o brao, algum msculo vai rasgar, como aconteceu quando o brao quebrou da primeira vez, e os tendes ficaro retesados. difcil forar tendo e msculo, e ela vai ter dores depois, em consequncia, mas tem de ser feito. Diga-me quando estiver pronto. Como que voc sabe fazer isso, Ayla? Iza me ensinou. Eu sei que ela ensinou, mas como aprendeu isso, de quebra pela segunda vez um osso que j comeou a colar? Uma vez Brun levou seus caadores para um lugar distante. Estiveram muito tempo por l. No me lembro quanto tempo. Um dos homens quebrou o brao logo no comeou da caada, mas no quis voltar, Amarrou o brao no tronco e prosseguiu com um brao s. Quando regressaram, Iza teve de encanar o brao quebrado explicou Ayla, falando depressa. Mas como o homem aguentou? Caar, quero dizer, com um brao quebrado. No sentia muitas dores? Claro que sentia muitas dores, mas nem ele fez conta disso, nem os demais. Homens do Cl preferem morrei a admitir fraqueza. assim que so. Ou assim que so treinados disse Ayla. Voc est pronto? Jondalar queria perguntar mais coisas, mas no podiam perder tempo. Estou pronto. Ayla segurou o brao de Roshario com fora, imediatamente acima do cotovelo, enquanto Jondalar o segurava logo abaixo do ombro. Com fora, mas devagarinho, ela foi puxando para trs, no s corrigindo a direo do brao, mas virando-o um pouco para que osso no esfregasse contra osso, esmagando alguma coisa, e para que os ligamentos no se rompessem. Em certo momento, foi preciso esticar o brao um pouco alm da sua forma original para que ele pudesse ser posto numa posio normal. Jondalar no sabia como ela suportava aquela tenso quando ele j mal se aguentava. Ayla dava mostras de fadiga, o suor escorria-lhe pelo rosto, mas ela no podia parar quela altura. Para que o osso ficasse no lugar, tinha de ser endireitado num movimento contnuo e suave. Mas uma vez passada aquela esticao forada, para alm da extremidade quebrada do osso, o brao acomodou-se na posio correta quase que por conta prpria. Ayla sentiu que ele chegava no lugar, baixou o brao com cuidado para a cama e, finalmente, soltou-o. Quando Jondalar a olhou, viu que ela estava trmula, de olhos fechados, e respirao curta. Conseguir controlar-se debaixo daquela forte tenso, todo o tempo, fora a parte mais difcil da operao, e ela agora lutava para controlar os prprios msculos. Acho que voc conseguiu, Ayla. Ela respirou, exausta, mais algumas vezes, depois o encarou, e sorriu. Um largo sorriso, feliz, vitorioso. Acho que sim. Agora tenho que pr as talas. Passou a mo de leve, ao longo do brao.

Tinha aspecto normal agora. Se ele emendar direito se no causei nenhum dano ao brao enquanto ele estava insensvel, ela poder us-lo depois, mas vai ficar uma grande equimose, e vai inchar muito. Ayla mergulhou as tiras de camura na gua Quente, ps nardo-da-ndia e mileflio junto, enrolou-as em torno do brao sem apertar muito, e pediu a Jondalar que fosse ver se Dolando j preparara as talas. Quando Jondalar saiu, um mar de rosto o esperava. No s Dolando, mas todos os moradores da Caverna, Xamudi e Ramudi por igual, tinham feito uma viglia em torno da lareira central. Ayla precisa das talas agora, Dolando disse ele. Foi bem? perguntou o lder Xamudi, entregando-lhe os pedaos de madeira. Jondalar achou que ele devia esperar por Ayla, mas sorriu. Dolando fechou os olhos, deu um fundo suspiro, estremeceu de alvio. Ayla ajustou as talas no brao e enrolou mais tiras de camura em torno delas. O brao incharia e o cataplasma teria de ser trocado. As talas imobilizariam o brao, de modo que os movimentos de Roshario no ameaariam a nova fratura. Mais tarde, quando o inchao amainasse, e ela quisesse andar, casca de btula, molhada em gua quente, se Ayla verificou mais uma vez se a mulher estava respirando normalmente, conferiu o batimento das artrias no pulso e no pescoo, auscultou-lhe o peito, arregaou-lhe as plpebras, depois foi at a porta. Voc pode entrar agora, Dolando disse ao homem que estava do lado de fora. Ela est bem? Venha ver voc mesmo. Dolando entrou e se ajoelhou no cho, olhando para a mulher adormecida. Observou a respirao dela por algum tempo, assegurando-se de que o ritmo era normal, depois olhou o brao. Debaixo do curativo pareceu-lhe reto e normal. Est perfeito! Acha que ela vai poder usar o brao outra vez? Fiz o que pude. Com a ajuda dos espritos e da Grande Me Terra, poder, sim. Talvez no fique to bom quanto era antes. Mas agora ela precisa dormir. Vou ficar com ela disse Dolando, procurando convenc-la com sua autoridade, embora soubesse que se Ayla insistisse ele iria embora. Imaginei que gostaria de fazer isso disse Ayla. Mas agora que fiz o que tinha de fazer, gostaria de pedir-lhe uma coisa. Pea tudo o que quiser disse ele, sem hesitao, mas imaginando o que poderia ser. Gostaria de tomar um banho. A gua do lago pode ser usada para nadar e lavar roupa? No era o que ele havia esperado ouvir, e Dolando ficou perplexo por um momento. E s ento notou que o rosto de Ayla estava manchado de suco de amoras-pretas, seus braos arranhados por espinhos, as roupas rasgadas e sujas, os cabelos em desordem. Com uma expresso de culpa e um sorriso amarelo, ele disse: Roshario jamais me perdoaria essa falta de hospitalidade. Ningum lhe ofereceu um pouco d'gua. E voc deve estar exausta depois de uma viagem to longa. Vou chamar Tholie. Tudo o que voc quiser, e estiver a nosso alcance, seu. Ayla esfregou as flores ricas em saponina entre as mos molhadas at que se formasse alguma espuma. Depois, esfregou a espuma nos cabelos. Essa espuma de ceanoto no era to boa quanto a da raiz saponcea, mas afinal estava s enxaguando os cabelos, e as ptalas azul-plido deixavam um perfume suave. A rea em torno do acampamento e as plantas da regio lhe pareciam to familiares que estava certa de encontrar alguma planta que pudessem usar como sabo. Teve o prazer de encontrar ao mesmo tempo ceanoto e a raiz quando foram recolher bagagem, bote e tren. Os dois tinham ido ver como estavam os cavalos, e Ayla tomou nota mentalmente de que precisava pentear Huiin mais tarde, para cuidar da sua pelagem, mas em parte tambm por garantia.

Sobrou alguma dessas flores que do espuma? perguntou Jondalar. Sim, em cima daquela pedra, perto de Lobo disse Ayla. Mas so as ltimas. Podemos apanhar outras, e mais algumas para secar e levar conosco. Eu gostaria disso e mergulhou para enxaguar os cabelos. Aqui tm algumas peles de camura para se enxugarem disse Tholie, acercando-se da gua. Tinha diversas das peles amarelas nas mos. Ayla no a vira chegar. A mulher Mamuti procurara ficar to longe do lobo quanto possvel, fazendo desvios para evit-lo e indo agora pelo outro lado. Uma meninazinha de trs ou quatro anos, que viera atrs dela agarrava-se agora s pernas da me, e fitava os estrangeiros de olhos arregalados, chupando o dedo. Deixei um lanche para vocs l dentro disse, colocando as peles no cho. Jondalar e Ayla tinham recebido uma cama na construo que Tholie e Markeno usavam quando em terra firme. Era o mesmo abrigo que Thonolan e Jetamio tinham dividido com o casal, e Jondalar passou por maus momentos quando entrou na casa, lembrando-se da tragdia que levara seu irmo a ir-se e, em ltima anlise, a morrer. Mas no percam a fome disse Tholie. Vamos ter um grande banquete noite para celebrar o regresso de Jondalar. Ela no disse que a festa era tambm em honra de Ayla por ter ajudado Roshario. A doente estava ainda sob o efeito da anestesia, e ningum ousava ainda dizer em voz alta que se recuperaria antes que acordasse. Podia dar azar. Obrigado, Tholie disse Jondalar. Por tudo. Depois sorriu para a meninazinha. Ela baixou a cabea e se escondeu atrs da me ainda mais, mas no tirou os olhos de Jondalar. Parece que os ltimos vestgios vermelhos da queimadura no rosto de Shamio desapareceram. No vejo mais nenhum. Tholie pegou a garota no colo, dando assim a Jondalar uma oportunidade de examin-la melhor. Se olhar de perto, pode ver onde foi a queimadura, mas no se nota mais grande coisa. Sou agradecida Me por sua bondade com ela. E uma bonita menina disse Ayla, sorrindo para eles e olhando a pequena com genuna nostalgia. Voc tem sorte. Eu gostaria muito de ter uma filha assim algum dia. Dito isso, comeou a sair do lago. Era refrescante, mas um pouco frio demais para ficar por muito tempo. Voc disse que o nome dela Shamio? Sim, e acho tambm que tive sorte de ganhar uma filha assim disse a jovem me, pondo a criana no cho. Tholie no pde resistir ao cumprimento feito filha e sorriu afetuosamente para aquela mulher, alta e formosa, que no era, todavia, o que pretendia ser. Tholie resolvera trata-la com reserva e cautela at saber mais. Ayla apanhou uma das peles e comeou a enxugar-se. Isto to macio, to bom para usar como toalha de banho disse, e fez com a camura uma saia justa. Depois, pegando uma outra, enxugou os cabelos e fez uma trunfa com a camura. Viu que Shamio espiava o lobo, agarrada me, mas visivelmente curiosa. Lobo tambm parecia interessado nela, contorcendo-se de vontade de aproximar-se dela, mas ficando no lugar como lhe fora ordenado. Ayla chamou-o, ajoelhou-se ao lado dele e ps o brao em torno do pescoo do animal. Shamio gostaria de conhecer Lobo? perguntou. Quando a menina fez que sim, ela pediu com os olhos a aprovao da me. Tholie via com apreenso o tamanho do lobo e seus dentes afiados. Ele no vai fazer mal menina, Tholie. Lobo gosta de crianas. Foi criado com crianas no Acampamento do Leo. Shamio j largara a saia da me e dera um primeiro passo, vacilante, na direo dele, fascinada com aquele bicho que olhava para ela com um fascnio igual. A criana o contemplava sem ir, com olhar solene, e o lobo gania de impacincia. Finalmente, Shamio deu mais um passo e estendeu as mos para o animal. Tholie prendeu a respirao, mas o som foi abafado pelas

risadinhas nervosas de Shamio quando Lobo se ps a lamber-lhe o rosto. Ela empurrou o focinho dele, agarrou um chumao do seu plo, mas perdeu o equilbrio e caiu por cima de Lobo. Este esperou pacientemente que ela se levantasse, depois lambeu-lhe de novo a cara, e a menina deu risadas espremidas. Vamos, meu Lobinho disse ela, pegando-o pelo plo do pescoo e puxando-o. J o considerava como uma espcie de brinquedo vivo. Lobo olhou para Ayla e soltou um latido de filhote. Ela no o libertara ainda. Pode ir com Shamio, Lobo disse, dando-lhe finalmente o sinal pelo qual ele esperava. O olhar que Lobo lhe lanou era, quase, de gratido. No havia que duvidar do deleite com que seguiu a pequena. At Tholie sorriu. Jondalar assistia a tudo aquilo com interesse enquanto se enxugava. Apanhou depois as roupas deles e caminhou com as duas mulheres para a aba de arenito do penhasco. Tholie vigiava Shamio e Lobo, mas ela tambm estava intrigada com a mansido do animal. E no era s ela. Muita gente estava atenta, observando a menina e o lobo. Quando um menino um pouco mais velho que Shamio se aproximou, tambm ele foi mimoseado com um convite molhado para brincar. Naquele momento duas outras crianas saram de uma das habitaes disputando um objeto de madeira. O menor deles jogou longe o objeto para impedir que o maior o pegasse. Lobo considerou aquilo como um sinal de que queriam jogar um dos seus jogos favoritos. Correu atrs do objeto, que era um basto entalhado, e o trouxe de volta, depositando-o no cho e ficando ao lado dele, de lngua para fora e rabo abanando, pronto para recomear a brincadeira. O menino ento pegou o pedao de pau e lanou-o longe de novo. Acho que voc tem razo, o lobo est brincando com as crianas. Ele deve gostar mesmo delas disse Tholie. Mas por que esse comportamento? Afinal, ele um lobo! Pessoas e lobos tm coisas em comum disse Ayla. Lobos gostam de brincar. Desde pequenos, eles se divertem com os outros, e os mais crescidos e adultos adoram brincar com os filhotes. Lobo no tinha irmozinhos quando o encontrei. Era o nico sobrevivente de uma ninhada e mal abria os olhos. Ele no cresceu numa alcateia, cresceu brincando com as crianas. Veja s como ele faz! E to tolerante, to gentil. Tenho certeza de que quando Shamio lhe puxa o plo deve doer. Por que ento ele deixa que ela o faa? perguntou Tholie, ainda desejosa de entender. natural para um lobo adulto ser bondoso com os mais jovens do mesmo bando, de modo que no foi difcil para mim ensin-lo a ter cuidado, Tholie. Ele principalmente carinhoso com crianas pequenas e bebs e tolera praticamente tudo por parte deles. No tive de ensinarlhe isso, ele assim por natureza. Se as crianas ficam difceis, ele se afasta, mas volta mais tarde. Ele no se sujeita s mesmas coisas de crianas mais velhas, e sabe muito bem a diferena entre algum que o machuca acidentalmente e algum que tenciona fazer-lhe mal. Jamais machucou ningum, mas capaz de dar uma mordidinha, um belisco com os dentes, para lembrar a um menino mais levado, que lhe puxa o rabo, por exemplo, que algumas coisas causam dor. A ideia de que algum, principalmente uma criana, pudesse puxar o rabo de um lobo de brincadeira para mim inconcebvel, ou pelo menos era at hoje disse Tholie. E no podia imaginar que ia ver um dia a minha Tholie brincando com um lobo. Voc... tem feito muita gente pensar, Ayla... Ayla dos Mamuti. Tholie queria dizer mais, perguntar coisas, mas no desejava exatamente acusar a mulher de haver mentido, no depois do que ela fizera por Roshario, ou parecia ter feito. Ningum tinha certeza ainda. Ayla sentia as reservas de Tholie e lamentava que fosse assim. Aquilo punha uma tenso muda entre as duas, e ela gostava da Mamuti, baixinha e gorducha. Caminharam alguns passos em silncio, observando Lobo com Shamio e as demais crianas, e Ayla pensou de novo o quanto gostaria de ter uma filha como a de Tholie... uma filha mulher da prxima vez, no um menino. Shamio era uma garotinha muito linda, e o nome combinava com ela. Shamio um bonito nome, Tholie, e incomum. Parece um nome Xamudi mas tambm

Mamuti disse Ayla. Tholie teve de sorrir mais uma vez. Tem razo. Nem todo mundo sabe disso, mas foi o que procurei fazer. Ela seria chamada Shamie se fosse Mamuti, se bem que esse nome no seja comum nos acampamentos. Vem da lngua Xaramudi, de modo que o nome dela tem dupla origem. Eu sou Xaramudi hoje, mas nasci na Lareira do Veado Vermelho, numa linhagem de grande status. Minha me exigiu da famlia de Markeno um bom preo por mim, e ele nem Mamuti era. Shamio pode orgulhar-se da sua origem Mamuti tanto quanto se orgulhara da sua herana Xaramudi. Foi por isso que eu quiz mostrar as duas coisas no nome dela. Tholie se deteve como se um pensamento lhe tivesse ocorrido. Ayla tambm um nome incomum. Em que Lareira voc nasceu? disse, e pensou: gora voc ter de explicar isso. Eu no nasci Mamuti, Tholie. Fui adotada pela Lareira do Mamute disse Ayla. Alegrava-se de que a mulher tivesse afinal perguntado o que, obviamente, de muito a preocupava. Tholie ficou certa, porm, de que a pegara numa mentira. Ningum adotado pela Lareira do Mamute, disse. Aquela. uma lareira dos Mamuti. As pessoas escolhem os espritos e podem vir a ser aceitas pela Lareira do Mamute, mas no adotadas. Essa a regra geral, Tholie, mas Ayla foi efetivamente adotada disse Jondalar, entrando na conversa. Eu estava presente. Talut ia dot-la no seu Lar do Leo, mas Mamute surpreendeu a todos e adotou-a no Lar do Mamute. Viu algo nela... e por isso ele a treinava. Afirmava que ela nascera para o Lar do Mamute, quer tivesse nascido Mamuti ou no. Adotada pelo Lar do Mamute? Uma estranha? disse Tholie, surpresa, mas no duvidava de Jondalar. Afinal o conhecia bem e era aparentada com ele, mas ficou ainda mais interessada. Agora que no se sentia forada a ser cautelosa, sua curiosidade natural e sua franqueza vieram tona. Em que grupo voc nasceu, Ayla? No sei, Tholie. Minha famlia morreu num terremoto, quando eu era um pouco mais velha que Shamio. Fui criada pelo Cl. Tholie nunca ouvira falar de qualquer povo chamado o Cl. Devia ser alguma tribo oriental, pensou. Isso explicava muita coisa. No admirava, ento, que ela tivesse um sotaque to estranho, embora falasse bem a lngua, para uma estrangeira. Aquele Velho Mamute do Acampamento do Leo era um ancio muito ladino, pensou. Sempre fora velho, muito velho, ao que parecia. Mesmo quando ela mesma era criana, ningum se lembrava de que ele tivesse sido jovem e ningum duvidava de sua grande sabedoria. Com um instinto natural de me, Tholie correu os olhos em torno para ver como estava sua filha. Vendo Lobo, pensou de novo como era esquisito que um animal preferisse fazer amizade com gente. Viu, depois, os cavalos, que pastavam, tranquilos. Pareciam satisfeitos no campo por perto das habitaes. A autoridade de Ayla sobre os animais no era apenas surpreendente, era interessante, porque eles pareciam devotados a ela. Lobo, por exemplo, a adorava. Quanto a Jondalar, bastava v-lo. Estava obviamente cativo da bela mulher loura, e Tholie no achava que fosse apenas por ser ela bonita. Serenio fora bonita, e inmeras mulheres bonitas tinham feito o possvel para interess-lo numa relao estvel. Ele permanecera mais ligado ao irmo que a todas elas, e Tholie se lembrava de haver duvidado que ele jamais viesse a entregar seu corao a uma mulher. Mas aquela o conquistara. Mesmo sem as suas habilidades curativas, ela parecia ter alguma coisa de especial. O Velho Mamute tinha razo. Era provavelmente destino dela pertencer ao Lar do Mamute. No interior da habitao, Ayla penteou o cabelo, amarrou-o para trs com uma fita de couro macio, e vestiu a tnica limpa e as calas curtas que vinha reservando para o caso de encontrarem gente. Assim, no tinha de apresentar-se nas suas roupas manchadas de viagem quando fosse fazer visitas. Em seguida foi ver como estava Roshario. Sorriu para Darvalo, sentado, com ar

aptico, porta, e saudou Dolando com a cabea quando entrou e se aproximou da mulher na cama. Examinou-a rapidamente, s para ter certeza de que ela passava bem. natural que ainda esteja dormindo? perguntou Dolando, com uma ruga de inquietao na testa. Ela est bem. Vai dormir mais um pouco. Ayla avistou a sua bolsa de remdios e pensou que era tempo de recolher alguns ingredientes frescos para um ch reanimador, que ajudasse Roshario a sair daquele sono induzido pela datura quando comeasse a acordar naturalmente. Penso ter visto uma tlia quando vinha para c. Preciso de algumas flores de tlia para fazer um ch para Roshario e tambm, se puder encontr-las, de algumas outras ervas. Se ela acordar antes do meu regresso, voc pode dar-lhe um pouco de gua. No se perturbe se ela estiver confusa e um pouco tonta. As talas vo manter seu brao no lugar, mas no convm que ela o mova muito. Voc saber achar o caminho? perguntou Dolando. Talvez devesse levar Darvo. Ayla estava segura de que no teria dificuldade em achar o caminho, mas decidiu levar o rapaz assim mesmo. Na preocupao com Roshario, ele ficara um tanto esquecido, e tambm estava aflito por causa da mulher. Obrigada, vou fazer isso. Darvalo, que ouvira a conversa, j estava de p e pronto para acompanh-la. Parecia contente de ser til. Acho que sei onde fica esse p de tlia disse. H sempre muitas abelhas em volta da rvore nesta poca do ano. E a melhor poca para apanhar as flores disse Ayla , quando cheiram a mel. Sabe onde posso encontrar unia cesta para traz-las na volta? Roshario guarda cestas ali nos fundos disse Darvalo, mostrando um pequeno depsito atrs da casa. Escolheram duas cestas. Quando saram da sombra da platibanda, Ayla viu lobo, que a observava, e chamou-o. No se sentiria tranquila se ele ficasse sozinho com aquelas pessoas, mas as crianas protestaram quando ela o chamou. Mais tarde, quando todos estivessem mais familiarizado-, com os animais, seria diferente. Jondalar estava no campo com os cavalos e dois homens. Ayla foi avisar-lhes aonde ia. Lobo correu frente, e todos se voltaram para ver quando ele esfregou o focinho no de Huiin. A gua relinchou em saudao. Ento Lobo se ps numa pose marota, e deu um latido de lobinho dirigido ao jovem garanho. Racer ergueu a cabea, relinchou e pisoteou o cho como resposta ao gesto brincalho do lobo. A gua ento se aproximou de Ayla e ps a cabea no ombro dela. A mulher lhe passou os dois braos pelo pescoo e ficaram assim, encostadas uma outra, numa postura familiar de desafogo e confiana mtua. Racer avanou e esfregou a cabea nelas duas, querendo tambm o conforto de algum contato fsico. Ayla o afagou, depois esfregou-lhe o pescoo, compreendendo que todos eles precisavam da presena uns dos outros naquele lugar de tantos estranhos. Quero apresent-la, Ayla disse Jondalar. Ela encarou os dois desconhecidos. Um era quase to alto quanto Jondalar, se bem que mais magro. O outro era mais baixo e mais velho, mas a semelhana entre eles era notvel, assim mesmo. O mais baixo avanou primeiro, com as mos estendidas. Ayla dos Mamuti, este Carlono, lder Ramudi dos Xaramudi. Em nome de Mudo, Me de Todos, na gua e na terra, eu lhe dou as boas-vindas, Ayla dos Mamuti disse Carlono, tomando-lhe as mos. Falava Mamuti ainda melhor que Dolando, resultado de diversas viagens de comrcio foz do Rio da Grande Me, bem como de ensino por Tholie. Em nome de Mut, agradeo a sua acolhida, Carlono dos Xaramudi respondeu ela. Esperamos que venha logo nossa doca disse Carlono. Pensava: que estranho sotaque

ela tem! No creio ter ouvido igual antes, e conheo muitos. Jondalar me disse que prometeu a voc um passeio num barco decente, no como essas tigelas grandes dos Mamuti. Ficarei encantada disse Ayla, brindando-o com um dos seus sorrisos radiantes. Os pensamentos de Carlono derivaram da considerao dos maneirismos de conversao de Ayla para a apreciao da sua beleza. Era de fato uma beldade essa mulher que Jondalar trouxera. Combina com ele, pensou. Jondalar me falou dos seus barcos, e da pesca do esturjo continuou Ayla. Os dois homens riram, como se ela tivesse dito uma pilhria, e olharam para Jondalar, que tambm sorriu, embora ficasse vermelho. Ele j lhe contou de quando pescou meio esturjo? disse o homem alto. Ayla dos Mamuti disse Jondalar, formalizando-se. Esse Markeno dos Ramudi, filho do lar de Carlono, e marido de Tholie. Bem-vinda, Ayla dos Mamuti disse Markeno, informalmente, vendo que ela j fora saudada com o ritual apropriado muitas vezes. J conhece Tholie? Ela ficar contente com sua presena entre ns. Sente muita falta da sua gente s vezes. Sua fluncia da lngua da companheira era quase perfeita. Sim, eu j estive com Tholie, e com Shamio tambm. uma bela garotinha. Markeno deu um sorriso radiante. Eu tambm acho, embora no deva dizer isso da filha do meu prprio lar. Depois, voltando-se para o adolescente, inquiriu. Como vai Roshario, Darvo? Ayla consertou o brao dela. uma curandeira. Jondalar nos contou que ela encanou o brao direito, disse Carlono com o cuidado de no se comprometer. Ele tambm achava bom esperar at ver o brao curado. Ayla percebeu a reticncia na resposta do chefe Ramudi, mas achou aquilo compreensvel, nas circunstncias. Por mais que gostassem de Jondalar, ela era uma estranha, afinal de contas. Darvalo e eu vamos apanhar algumas ervas que vi no caminho para c, Jondalar disse. Roshario ainda dorme, e eu quero ter uma bebida pronta para ela, quando acordar. Dolando est com ela. No estou gostando dos olhos de Racer. Vou ter de procurar aquelas plantas brancas para ele, mas agora no tenho tempo. Voc pode lav-los com gua fresca disse. Depois, sorrindo para todos, chamou Lobo, fez um sinal de cabea para Darvalo e seguiu para a orla da angra. A vista da trilha que acompanhava a escarpa no lhe pareceu menos espetacular que da primeira vez. Teve de prender a respirao quando olhou para baixo, mas no pde resistir ao desejo de faz-lo. Deixou que Darvalo fosse frente, mostrando o caminho, e felicitou-se por ter feito isso quando ele lhe mostrou um atalho. O lobo explorou a rea, perseguindo odores intrigantes e reunindo-se a eles em seguida. Das primeiras vezes em que ele surgiu, de repente, o rapaz se assustou, mas acabou acostumando-se quelas idas e vindas. A grande tlia anunciou sua presena muito antes de que a alcanassem com uma rica fragrncia, reminiscente do mel, e com um forte zumbido de abelhas. A rvore se fez visvel numa curva do caminho e revelou a fonte daquele delicioso aroma: as pequeninas flores, verdeamarelas, reunidas em cimeiras, e pendentes de brcteas oblongas, aliformes. As abelhas estavam to ocupadas em colher o nctar que no se importaram com as pessoas que as tinham vindo perturbar, se bem que a mulher tivesse de sacudir algumas delas das flores que cortava. Os insetos simplesmente voltavam para a rvore e encontravam outras. Por que isso especialmente bom para Roshario? perguntou Darvalo. As pessoas esto sempre fazendo ch de tlia. E gostoso, no ? Mas medicinal tambm. Se voc est nervoso, afrito. ou, at, zangado, pode ser calmante. Se est cansado, estimula e reanima. Pode curar uma dor de cabea ou um estmago indigesto. Roshario vai ter tudo isso por causa da beberagem que lhe dei para que dormisse.

Eu no sabia que a tlia era boa para tanta coisa disse Darvalo, reparando na rvore to familiar, de copa larga e aberta e casca lisa, escura. Admirava-se de que uma essncia to comum pudesse ter todas aquelas qualidades e ser to mais do que parecia. Gostaria de encontrar tambm outra rvore, Darvalo, mas no sei o nome dela em Mamuti disse Ayla. pequena e s vezes no passa de um arbusto. Tem espinhos, e as folhas so como mozinhas espalmadas. D flores brancas, grupadas, no comeo do vero e, nesta poca, umas bagas redondas, vermelhas. Ser uma roseira o que voc est procurando? No, mas a roseira uma boa aproximao. A que procuro maior que uma roseira, mas as flores so menores, e as folhas diferentes. Darvalo se concentrou, de cenho fechado. Depois, de sbito, sorriu. Acho que sei que planta essa de que voc est falando, e podemos encontrar alguns ps no muito longe daqui. Na primavera costumamos apanhar botes para comer, quando passamos. Voc pode estar certo. Sabe levar-me at l? Lobo no estava vista, e Ayla teve de assoviar. Ele apareceu quase de imediato, olhando-a com ar expectante. Ayla mandou que os seguisse. Andaram um pouco e avistaram uma concentrao de pilriteiros. exatamente isso que eu procurava, Darvalo! disse Ayla. No estava certa de ter feito uma boa descrio da planta. Para que serve? perguntou o rapaz, enquanto apanhavam bagas e folhas. Faz bem para o corao, que restaura, fortalece e estimula, mas suavemente. para um corao sadio. No para algum de corao dbil, que precisa de remdio mais poderoso disse Ayla, procurando fazer-se entender pelo jovem, transmitir-lhe o que sabia por observao e experincia. O que aprendera com Iza fora vazado numa linguagem difcil de traduzir. bom tambm para misturar a outros remdios. Aviva a ao deles, faz com que funcionem melhor. Darvalo estava achando divertido apanhar plantas com Ayla. Ela sabia toda espcie de coisas que ningum sabia e no se importava de ensinar. Na volta, parou num lugar ensolarado e seco para apanhar algumas flores de hissopo, de cor prpura e perfume agradvel. Isso para que serve? perguntou ele. Para limpar o peito. Ajuda a respirar. E isto disse ela, apanhando ali perto algumas folhas de pilosela, macias, penugentas, em orelha de camundongo como as do miostis , isto estimula tudo. mais forte, porm, e no tem gosto muito bom, de modo que vou usar s um pouco. Quero dar a Roshario alguma bebida de gosto agradvel, mas isto vai clarear-lhe a mente. Ela se sentir mais desperta. Na volta, Ayla se deteve uma vez mais para colher uma grande braada de belas flores de goivo, cor-de-rosa. Darvalo pensou que ia aprender mais um pouco de medicina, quando perguntou para que serviam. Colhi estas aqui por causa do seu perfume gostoso e por terem um sabor doce e picante. Posso fazer um ch com algumas delas e posso pr o resto numa jarra perto da cama de Roshario, para que ela se sinta bem. Mulheres gostam de coisas bonitas, cheirosas, Darvalo, principalmente quando esto doentes. Ele se deu conta de que gostava tambm de coisas bonitas e cheirosas como a prpria Avia. Apreciava que ela sempre o chamasse Darvalo e no Darvo, como todo mundo fazia. No que se importasse muito quando era Dolando ou Jondalar quem fazia isso, mas gostava de ouvir seu nome de adulto. A voz da mulher era doce, tambm, embora Ayla pronunciasse algumas palavras de modo esquisito. O que fazia com que se prestasse mais ateno ao que ela dizia e, depois de algum tempo, verificasse que a voz dela era muito bonita. Houvera um tempo em que o que ele mais queria era que Jondalar se ajuntasse para sempre a sua me e ficasse com os Xaramudi. O companheiro de sua me morrera quando ele era ainda pequeno, e depois disso nunca um homem tinha morado com eles at que aquele Zelandonii alto

aparecesse. Jondalar o tratara sempre como um filho do seu lar, comeara, at, a ensinar-lhe como trabalhar o slex, e Darvalo ficara triste quando ele partiu. Queria muito que voltasse, mas nunca realmente esperara que isso acontecesse. Quando sua me se foi, com Gulec, o Mamuti, ele achou que no havia mais como prender o Zelandonii se ele voltasse. E agora que voltara, e com outra mulher, sua me no fazia mais falta. Todo mundo gostava de Jondalar, e principalmente depois do acidente com Roshario todos falavam da necessidade de ter quem entendesse de doenas e remdios. Ayla era uma boa curandeira. Por que no poderiam ficar, os dois? Ela acordou uma vez disse Dolando, logo que Ayla entrou. Pelo menos, penso que acordou. Mas talvez apenas se debatesse, em sonhos. Mas logo ficou quieta e est dormindo agora. O homem estava aliviado com sua chegada, embora no quisesse que isso ficasse muito visvel. Ao contrrio de Talut, que fora sempre completamente aberto e cordial, e cuja liderana se fundava na fora do carter, na disposio de ouvir, de aceitar divergncias, e negociar compromisso... e uma voz suficientemente forte para se impor ateno de um grupo, por mais barulhento que fosse, numa discusso acalorada... Dolando se parecia mais com Brun. Era reservado e, embora soubesse ouvir ponderasse uma situao longamente, no revelava o seu pensamento. Mas Ayla estava habituada a interpretar os maneirismos sutis de homens dessa espcie. Lobo entrara com ela e se aquietara no seu canto, sem esperar um comando. Ela ps a cesta no cho e foi ver Roshario. Depois dirigiu-se ao homem, que parecia ansioso. Ela vai acordar a qualquer momento, mas preciso ter pronto um ch especial que ela deve tomar logo. Dolando notara o perfume das flores logo que ela entrara, e a infuso que preparou para eles tinha um forte cheiro floral. Ayla lhe trouxe uma xcara, e outra para a mulher no leito. Para que serve? para ajudar Roshario a ficar desperta, mas talvez voc tambm ache o meu ch refrescante. Darvalo provou, esperando um gosto leve, floral, mas ficou surpreso com o sabor adocicado e forte, que lhe encheu a boca. timo! Que ingredientes leva? Pergunte a Darvalo. Estou certa de que ele ter prazer em dizer-lhe. O homem assentiu, percebendo a sugesto implcita. Tenho de dar mais ateno a ele. Tenho estado to aflito com Roshario que no penso em mais nada, e estou certo de que ele tambm est preocupado com ela. Ayla sorriu. Comeava a perceber as qualidades que tinham feito dele o chefe desse grupo. Gostava da sua rapidez de raciocnio e comeava a gostar dele. Roshario fez um movimento, e a ateno deles se voltou para ela. Dolando? disse, com voz fraca. Estou aqui disse ele, e a ternura na voz do homem ps um n na garganta de Ayla. Como se sente? Um pouco tonta. E tive os sonhos mais extraordinrios. Trouxe-lhe alguma coisa para beber disse Ayla. Roshario fez uma careta, lembrando-se da ltima bebida que a mulher lhe dera. Deste ch voc vai gostar, acho eu. Sinta o cheiro disse Ayla. aproximando da doente a xcara com seu delicioso aroma. A fronte de Roshario se desanuviou, e Ayla ajudou-a a levantar a cabea. muito bom disse Roshario, aps beber alguns goles. Bebeu mais um pouco. E quando acabou recostou-se e fechou os olhos. Mas logo os abriu de novo. Meu brao! Como est o meu brao?

Di? Di um pouco, mas no tanto quanto antes, e di diferente disse. Posso ver? Virou-se para ver melhor, depois tentou sentar-se na cama. Deixe que eu a ajude disse Ayla, soerguendo-lhe o corpo. Est reto! Meu brao parece direito. Voc o consertou! disse a mulher. Seus olhos se encheram de lgrimas e ela se recostou outra vez. Agora no tenho de ser uma velha intil. Talvez no fique to bom quanto antes disse Ayla - mas agora est encanado corretamente e tem chance de cicatrizar direito. Voc pode acreditar numa coisa dessas, Dolando? Ah, tudo est bem agora! Roshario soluava, mas seu choro era de alegria e alivio. 17 ___________________________________________________________________________ Cuidado, agora disse Ayla, ajudando Roshario a avanar com o corpo em direo a Jondalar e Markeno, que estavam debruados por cima da cama, de um lado e de outro. A tipia vai dar apoio ao brao e mant-lo no lugar, mas junto do seu corpo. Voc tem certeza de que ela j se pode levantar? perguntou Dolando a Ayla, com uma expresso de ansiedade. Eu tenho certeza disse Roshario. J fiquei muito tempo nesta cama. No quero perder a festa pelo retorno de Jondalar. Contanto que no se canse muito, ser melhor para ela andar um pouco e estar com as pessoas disse Ayla. E, voltando-se para Roshario: Mas no por muitas horas. O repouso agora o melhor curandeiro. S quero ver todo mundo feliz, para variar. Toda vez que algum veio aqui foi com ar apreensivo. Quero que saibam que vou ficar boa disse a mulher, saindo da cama para os braos dos dois homens. Cuidado, agora, ateno tipia disse Ayla. Roshario passou o brao bom em torno do pescoo de Jondalar. Muito bem. Agora, juntos, levantem-na no ar. Com a mulher entre eles, os dois se ergueram, avanando um pouco para poder endireitar-se debaixo do teto inclinado da casa. Eram mais ou menos da mesma altura e carregavam o peso dela sem esforo. Embora Jondalar fosse visivelmente mais musculoso, Markeno tambm tinha um bom fsico. Sua fora era disfarada pelo fato de ter menos corpo que o outro, mas o hbito de remar e de manipular os grandes esturjes que costumava pescar haviam dado aos msculos enxutos e lisos do Ramudi resistncia e flexibilidade. Como se sente? perguntou Ayla. Nas nuvens respondeu Roshario, rindo para os dois carregadores. uma vista diferente a que a gente tem, aqui de cima. Voc se considera pronta? Como estou, Ayla? Muito bem, na minha opinio. Tholie fez um bom servio, penteando e arranjando os seus cabelos disse Ayla. O banho que vocs duas me deram tambm me ajudou a sentir-me melhor. Eu no tinha vontade de me lavar antes, nem de cuidar do cabelo. E agora me importo. O que quer dizer que estou melhor, no ? disse Roshario. Em parte, isso efeito do remdio que lhe dei para tirar a dor. Mas esse efeito vai passar. Avise-me logo que comear a sentir dor forte outra vez. No queira ser corajosa. Tambm me diga quando comear a ficar cansada. Sim. Estou pronta. Vejam quem est vindo! Roshario! exclamaram diversas vozes quando ela emergiu,

carregada, da habitao. Ponham-na aqui disse Tholie. Preparei um lugar para ela. Em algum tempo do passado um grande bloco da aba de arenito partira-se e cara perto do crculo onde eles costumavam reunir-se. Tholie pusera um banco encostado nele e cobrira-o de peles. Os dois rapazes levaram Roshario para l e fizeram-na descer suavemente. Est bom aqui? perguntou Markeno depois que ela se instalara no assento acolchoado. Sim, sim, estou muito bem aqui disse Roshario. No estai-habituada a toda aquela ateno. O lobo seguira-os para fora da casa e, logo que a doente se sentou ele arranjou um lugarzinho para deitar-se junto dela. Roshario ficou surpresa, mas quando viu a expresso com que o animal a olhava e notou como ele vigiava todos os que se aproximavam, teve uma impresso, estranha mas confortadora, de que ele a estava protegendo. Ayla, por que aquele lobo est perto de Roshario? Acho que voc deveria afast-lo dela disse Dolando, imaginando o que poderia o animal querer com uma pessoa ainda to fraca e vulnervel. Sabia que os lobos gostavam de atacar os membros mais velhos, doentes e fracos de um rebanho. No, deixem-no ficar disse Roshario, afagando a cabea de lobo com a mo boa. Ele no quer fazer-me mal, Dolando. Est tomando conta de mim. Tambm acho isso, Roshario disse Ayla. Havia um menino no Acampamento do Leo, um menino fraquinho, doentio, e Lobo sempre teve cuidados especiais com ele, sempre assumiu ares protetores. Acho que ele percebe que voc est debilitada e quer proteg-la. Esse menino no ter sido Rydag? perguntou Tholie. Um menino que Nezzie adotou e que era... hesitou, de sbito, lembrando-se da desarrazoada ojeriza de Dolando ... que era... um estranho? Ayla percebeu a pausa que a outra havia feito e sabia que ela no dissera o que tinha pretendido inicialmente dizer. Por que seria? O menino ainda est com eles? perguntou Tholie, corando muito. No disse Ayla. Ele morreu, no comeo da estao, durante a Reunio de Vero. A morte de Rydag ainda a deixava triste e perturbada, e isso era visvel. A curiosidade de Tholie rivalizava com o seu senso de discrio. Queria fazer mais perguntas, mas aquela no era uma hora propcia. Mudou de assunto. Algum j estar com fome? perguntou. Por que no comemos? E todo mundo comeu, inclusive Roshario, que se serviu com moderao, embora comesse mais do que comera numa s refeio havia muito tempo. Todos estavam agrupados em volta do fogo, com xcaras de ch ou de vinho de dente-de-leo, de baixa fermentao. Era a hora de contar histrias, recordar aventuras, e, principalmente, saber mais sobre as visitas e seus extravagantes companheiros de viagem. Todos os Xaramudi do estabelecimento estavam l, exceto os ausentes: os Xamudi, que moravam em terra, mas na enseada alta, o ano todo: e seus parentes que moravam no rio, os Ramudi. No calor, o Povo do Rio morava numa doca flutuante atracada logo embaixo da penedia no inverno eles subiam para o terrao elevado e partilhavam as instalaes dos seus primos. Os casais duplos eram considerados to unidos como marido e mulher, e os filhos das duas famlias eram tratados como irmos uns dos outros. Aquele arranjo era o mais estranho de todos os que Jondalar vira de grupos estreitamente relacionados, mas funcionava bem para os interessados por causa da afinidade existente entre eles e por um relacionamento singular, mas mutuamente proveitoso. Havia muitos laos prticos e de ordem ritual entre as duas metades, mas os Xamudi contribuam com os produtos da terra e um abrigo seguro para os rigores do inverno; os Ramudi entravam com os peixes e transporte fluvial competente. Os Xaramudi consideravam Jondalar afim, mas apenas atravs do irmo. Quando Thonolan se apaixonou por uma mulher Xamudi, ele aceitou os costumes dela e decidiu tornar-

se um Xamudi. Jondalar vivera com eles enquanto formaram uma famlia e se sentiram como uma famlia. Aprendera e aceitara os costumes da comunidade, mas nunca passara por qualquer ritual de adeso. No se sentia disposto a deixar a identidade com seu prprio povo. No podia tomar a deciso de radicar-se com aquela gente para o resto da vida. Embora Thonolan se tornasse Xaramudi, Jondalar continuou Zelandonii. A conversa em torno do fogo comeou, como era natural, com perguntas sobre o irmo dele. O que aconteceu depois que voc saiu daqui com Thonolan? perguntou Markeno. Por doloroso que lhe fosse falar sobre Thonolan, Jondalar reconhecia que Markeno tinha o direito de saber. Markeno e Tholie se tinham ligado por aquele parentesco especial do grupo com Thonolan e Jetamio. Markeno era, assim, parente to prximo de Thonolan quanto ele mesmo, embora ele fosse seu irmo consanguneo, nascido da mesma me. Contou, resumidamente, de como eles tinham viajado rio abaixo no barco que Carlono lhes dera, alguns dos perigos por que passaram, e seu encontro com Brecie, a chefe Mamuti do Acampamento do Salgueiro. Somos parentes! disse Tholie. Ela minha prima, e muito prxima. Fiquei sabendo disso muito depois, quando moramos no Acampamento do Leo, mas ela foi muito boa para ns antes de saber que ramos afins disse Jondalar. Foi isso que levou Thonolan a tomar deciso de ir para o norte e visitar outros Acampamentos Mamuti. Ele falou em caar mamutes com eles. Tentei fazer com que desistisse disso, tentei convenc-lo a voltar comigo. Tnhamos chegado foz do Rio da Grande Me, e era at l que ele havia desejado ir. Jondalar fechou os olhos e abanou a cabea como se quisesse negar o fato, depois baixou a cabea, agoniado. O povo esperou, partilhando da dor que ele sentia. Mas no eram os Mamuti continuou ele, depois de algum tempo. Era Jetamio. Ele no conseguia esquec-la. Tudo o que desejava era acompanh-la ao outro mundo. Ele me disse que ia viajar at que a Grande Me o levasse. Estava pronto, disse, mas a verdade que estava mais do que pronto. Queria tanto aquilo que se arriscava. E foi por isso que morreu. E eu no lhe estava dando a ateno devida. Isso tambm. Foi estupidez minha no ir com ele quando saiu atrs daquela leoa que lhe furtara a presa. Se no fosse Ayla, eu teria morrido com ele. Esse ltimo comentrio de Jondalar acirrou a curiosidade geral, mas ningum quis interroglo para que ele no tivesse de viver de novo a sua mgoa. Finalmente, Tholie rompeu o silncio. Como conheceu Ayla? Voc estava perto do Acampamento do Leo? Jondalar ergueu os olhos para Tholie, depois para Ayla. Vinha falando em Xaramudi e no estava certo de que ela tivesse entendido tudo. Seria bom que ela soubesse mais da lngua para poder narrar, ela mesma, sua parte. No ia ser fcil explicar a coisa ou torn-la verossmil. Quanto mais tempo passava, mais irreal tudo parecia. Mesmo para ele. Mas quando Ayla contava, parecia mais fcil acreditar na histria. No. Ns no conhecamos o Acampamento do Leo naquele tempo. Ayla estava morando sozinha num vale, a vrios dias de viagem do Acampamento do Leo. Sozinha? perguntou Roshario. Bem, no de todo. Ela dividia sua caverna com uns dois animais Para ter companhia. Voc quer dizer que Ayla tinha outro lobo igual a este? perguntou a mulher, estendendo a mo para afagar o bicho. No. Ayla ainda no tinha Lobo. Recolheu-o quando estvamos vivendo no Acampamento do Leo. Tinha Huiin. E Huiin o que ? Huiin um cavalo. Um cavalo? Voc quer dizer que Ayla tinha um cavalo tambm? Sim. Aquele l. O da direita disse Jondalar, apontando os cavalos no campo, projetados em silhueta contra o cu crepuscular, listado de vermelho. Os olhos de Roshario se arregalaram de surpresa, o que fez com que os outros rissem. Tinham todos superado o choque inicial, mas Roshario no notara os cavalos l fora. Ayla morava com aqueles dois cavalos?

No exatamente. Eu estava l quando o garanho nasceu. Antes disso, ela morava s com Huiin... e o leo da caverna completou Jondalar, quase que num sussurro. E... o qu? disse Roshario, agora no seu imperfeito Mamuti. Ayla conte voc mesma. Jondalar est confuso, acho eu. Talvez Tholie possa traduzir para ns. Ayla entendera fragmentos da conversa e olhou para Jondalar num mudo pedido de esclarecimento. Ele parecia aliviado. Temo no ter sido suficientemente claro, Ayla. Roshario quer ouvir sua histria de voc mesma. Por que no lhes fala de sua vida no vale, com Huiin e Nenm? Por que no lhes conta como me encontrou? disse. Por que voc vivia sozinha no vale? perguntou Tholie. uma longa histria disse Ayla, respirando fundo. Os circunstantes responderam com sorrisos. Era exatamente o que queriam ouvir, uma longa histria, nova e interessante. Ayla tomou um pouco do seu ch imaginando por onde comear. Eu disse a Tholie que no sei quem o meu povo. Eles morreram num terremoto quando eu era muito pequena. Fui encontrada e adotada pelo Cl. Iza, a mulher que me encontrou, era uma curandeira, e comeou a ensinar-me a sua arte desde o comeo. Bem, isso explicava a competncia daquela mulher ainda to jovem, pensou Dolando, enquanto Tholie traduzia. Mas Ayla j retomava o fio da narrativa. Vivi com Iza e com o irmo dela, Creb. Seu companheiro morrera no mesmo terremoto que matou meu povo. Creb era o homem da casa. Ele ajudou a criar-me. Iza morreu h alguns anos, mas antes de morrer me disse que eu devia ir embora e procurar minha prpria gente. Mas eu no fui. No podia ir... Ayla hesitou, procurando decidir o quanto devia contar. No naquela poca, mas depois... da morte de Creb...eu tive de partir. Uma pausa, mais um gole de ch. Tholie repetiu o que ela dissera, tropeando um pouco nos nomes esquisitos. A narrao reavivara para Ayla as fortes emoes daquele tempo, e ela precisava recuperar o domnio de si. Andei em busca da minha gente, como Iza me recomendara, mas no sabia onde procurar. Toda a primavera, todo o vero, e no achei ningum. Comecei a pensar se um dia os acharia mesmo. Estava ficando cansada de viajar. Ento cheguei a um pequeno vale verde no meio das estepes secas, com um regato no meio e, alm, uma bonita caverna. Tinha tudo de que precisava... exceto gente. Sem saber se ainda encontraria algum, e com o inverno chegando, tive de preparar-me para ele, ou no poderia sobreviver. Resolvi ficar no vale at a prxima primavera. O grupo ficara to interessado na histria que agora se manifestava, assentindo de cabea. dizendo que ela estava certa, que aquilo era mesmo o que tinha de fazer. Ayla contou de como apanhara sem querer um cavalo numa armadilha de fojo, de como descobrira que era uma gua ainda nova, e de como vira um bando de hienas perseguindo a potranca depois que a soltara. No pude conter-me. Era um beb ainda de leite, incapaz de defender-se! Expulsei as hienas e levei a gua para viver comigo na caverna. Fiz bem. Ela aliviou a minha solido, fez minha vida mais suportvel, tornou-se minha amiga. As mulheres, pelo menos, podiam entender aquilo. Mesmo um beb, de cavalo era um beb. Contada por Ayla, a histria parecia perfeitamente razovel, mesmo que ningum jamais tivesse ouvido falar de adotar um animal como se fora uma criana. Mas no eram s as mulheres que estavam fascinadas com a narrativa. Jondalar observava o grupo. Mulheres e homens estavam igualmente empolgados, e ele percebeu que Ayla se tornara uma consumada contadora de histrias. Ele mesmo estava fascinado e conhecia a histria. Ficou observando a mulher, procurando descobrir o que havia nela de to irresistvel. Notou que Ayla no usava apenas palavras, mas gestos, sutis, mas de grande poder evocativo. No era um esforo consciente ou destinado a produzir um efeito determinado. Ayla crescera habituada a comunicar-se maneira do Cl, e era perfeitamente natural para ela descrever com movimentos alm de palavras, mas quando primeiro se valeu de pios de pssaros e

relinchos de cavalos, surpreendeu de fato os ouvintes. Vivendo s no vale, ouvindo s a vida animal da vizinhana imediata, ela comeara a imit-los e aprendera a reproduzir as vozes dos bichos com incrvel fidelidade. Depois do primeiro choque, aqueles sons de animais, surpreendentemente realistas, acrescentavam uma fascinante dimenso sua histria. Quando ela contou como comeou a montar e treinar os cavalos, at Tholie queria tanto ouvir o resto da histria que se impacientava com a traduo. A jovem mulher Mamuti falava muito bem as duas lnguas, mas no sabia reproduzir o relincho de um cavalo ou o canto de um passarinho. Isso porm era desnecessrio. As pessoas percebiam o que Ayla ia contando, em parte porque as lnguas eram semelhantes, mas em parte pela expressividade do discurso. Compreendiam os sons, quando era o caso, depois esperavam que Tholie completasse com a traduo o que tinham perdido. Ayla antecipava as palavras de Tholie tanto quanto os demais, mas por outro motivo, inteiramente diverso. Jondalar j notara com espanto sua inacreditvel facilidade para lnguas quando lhe ensinara a sua. No sabia que aquilo se devia a um conjunto muito especial de circunstncias. Tendo de conviver com gente que aprendia da memria dos antepassados, arquivadas desde o nascimento nos seus crebros descomunais mas ou menos como uma forma evoluda e consciente de instinto, a filha dos Outros tivera de apurar suas prprias faculdades de memorizao. Impusera-se a obrigao de lembrar depressa para no ser tida por obtusa pelo resto do seu Cl. Ela fora uma garota normal, loquaz, antes de adotada, e embora tivesse perdido muito da sua linguagem articulada quando comeou comunicar-se com gestos como o Cl fazia, os moldes j estavam todos implantados nela. Sua necessidade de reaprender a linguagem verbal para poder comunicar-se com Jondalar acrescentara mpeto ao que era uma aptido natural. Uma vez desfechado, o processo se acelerou quando foi morar no Acampamento do Leo e teve de aprender mais uma lngua. Era capaz de memorizar palavras depois de ouvi-las apenas uma vez, embora sintaxe e estrutura levassem mais tempo. A lingua dos Xaramudi e a dos Mamuti tinham acentuadas semelhanas de construo e muitos termos eram semelhantes. Ayla escutava atentamente a traduo de Tholie, pois enquanto contava sua histria ia aprendendo a lngua dos ouvintes. Por fascinante que tivesse sido a histria do cavalinho novo, at a prpria Tholie parou de traduzir quando Ayla narrou seu encontro com leozinho ferido. Talvez a solido levasse algum a morar com um herbvoro como o cavalo, mas um carnvoro gigantesco coisa muito diferente. Um leo das cavernas, passante como se diz em herldica, atinge facilmente a altura de um cavalo pequeno da estepe e ainda mais forte. Tholie queria saber como Ayla pudera conceber a ideia de conviver com o filhote. Ele no era to grande, sequer tinha a estatura de um lobinho, era um beb... e estava ferido. Ao falar em lobinho, Ayla pensara descrever um animal menor, mas os olhares dos ouvintes se voltaram para o candeo acomodado junto de Roshario. Lobo vinha do norte, e era grande mesmo para os padres de sua raa avantajada. Era o maior lobo que todos ali jamais tinham visto. A ideia de acolher um leo daquelas propores no apetecia a ningum. O nome que Ayla lhe deu quer dizer "nenm", e ela o chamou assim mesmo depois de crescido. Foi o maior nenm que j vi acrescentou Jondalar, provocando risos. Ele tambm sorriu, mas logo contou um fato que os deixou srios outra vez. Achei a coisa divertida, como vocs, mas nosso primeiro encontro no teve nada de engraado. Nenm foi o leo que matou Thonolan e que por pouco no me matava tambm. Dolando olhou de novo, apreensivo, para o lobo. Mas o que seria de esperar quando se entra na toca de um leo? Embora tivssemos visto sair a leoa, e no soubssemos que Nenm estava dentro, foi uma coisa estpida. Afinal, foi uma sorte para mim que se tratasse daquele leo. Por que "sorte"? perguntou Markeno.

Eu estava ferido gravemente e sem sentidos, mas Ayla conseguiu dete-lo antes que ele acabasse comigo. Todos se viraram para ela. Como poderia Ayla conter um leo das cavernas? perguntou Tholie. Da mesma maneira como controla Lobo e Huiin disse Jondalar Ela mandou que ele parasse, e o leo obedeceu. Muitos abanaram a cabea, incrdulos. Como voc sabe o que ela fez se estava inconsciente? disse algum. Jondalar identificou quem falara. Fora um jovem homem do Rio que ele conhecia ligeiramente. Porque a vi fazer a mesma coisa mais tarde, Rondo. Nenm foi visit-la uma vez, quando eu ainda convalescia. Ele sabia que eu era um estranho, e talvez se lembrasse de quando invadira o seu covil. Independente do motivo, ele no me queria perto da caverna de Ayla e logo armou o ataque. Mas Ayla se interps e mandou que ele parasse. O leo obedeceu. Foi at cmica a maneira pela qual ele se encolheu j em meio a um salto, mas na hora eu estava por demais amedrontado para notar. E por onde anda esse leo? perguntou Dolando, olhando mais uma vez para o lobo e se indagando se Nenm no a teria tambm acompanhado. Mesmo sabendo-a capaz de controlar a fera, no tinha a menor vontade de receber a visita de um leo. Nenm foi tratar da vida dele disse Ayla. Ficou comigo at crescer. Depois, como fazem os filhos, saiu procura de uma companheira. Talvez tenha diversas, at, agora. Huiin tambm me deixou, por algum tempo, mas voltou. Estava prenha, ao voltar. E o lobo? Voc acha que ele tambm ir embora, algum dia? perguntou Tholie. Ayla tomou flego. Aquela era uma questo que sempre evitara encarar. A possibilidade lhe passara mais de uma vez pela cabea, mas sempre a pusera de lado, recusando-se at a admitila. Agora viera tona e havia que responder. Lobo era muito novo quando o encontrei. Penso que cresceu acreditando que o povo do Acampamento do Leo era a sua alcateia. Muitos lobos ficam com suas alcateias, embora alguns saiam e se tornem lobos solitrios at encontrar uma parceira. E a uma nova alcateia tem incio Lobo ainda jovem, pouco mais que um filhote. Parece mais velho por ser to grande. No sei o que far no futuro, Tholie, mas isso me aflige. No gostaria que ele se fosse. Tholie estava de acordo com ela. Toda separao difcil, para quem vai e para quem fica. Pensava na prpria deciso de deixar sua gente para viver com Markeno. Sei o que passei. Voc tambm no deixou queles que a criaram? Como foi mesmo que os chamou? Cl? Nunca ouvi falar deles. Onde vivem? Ayla olhou para Jondalar. Ele estava perfeitamente imvel, tenso a ponto de arrebentar, com uma expresso estranha no rosto. Parecia muito nervoso com alguma coisa, e ocorreu-lhe, de sbito, se no estaria envergonhado da sua origem e do povo que a criara. Pensara que ele j havia deixado para trs esses sentimentos. Ela no tinha vergonha do Cl. A despeito de Brun e da angstia que ele lhe causara, fora bem cuidada e amada, apesar de ser diferente, e dera afeio em troca. Com uma ponta de irritao e um gro de orgulho ferido, resolveu que no iria renegar o povo que amara. Eles vivem na pennsula que avana no Mar de Beran. Na pennsula? disse Tholie. Eu no sabia que havia gente morando na pennsula. Aquilo domnio dos cabeas-chatas... A mulher interrompeu o que estava dizendo. No poderia ser! Ou poderia? Tholie no fora a nica a perceber as implicaes. Roshario prendera a respirao e observava Dolando furtivamente, procurando descobrir se ele estabelecera correlaes, mas no querendo dar a perceber aos outros ter notado alguma coisa fora do comum. Os nomes estranhos que Avia tinha mencionado, aqueles nomes to difceis de pronunciar, poderiam ser

nomes dados por ela a animais de outras espcies? Mas ela contara que a mulher por quem fora criada lhe ensinara a medicina prtica. Poderia haver outra mulher, tambm estranha, vivendo com eles? Mas que mulher teria querido viver com eles, principalmente sabendo medicina? Uma Xam iria morar com cabeas-chatas? Ayla comeava a perceber as curiosas reaes de alguns dos presentes mas quando olhou para Dolando e viu a expresso com que a fitava, teve um arrepio de medo. Dolando no parecia o mesmo homem, o lder senhor de si mesmo, que cuidara de sua mulher com tamanha ternura. No a olhava mais com a gratido e alvio que sua proficincia nas artes de curar haviam despertado, nem com a aceitao desconfiada do primeiro encontro. Em vez disso, ela detectava uma dor profundamente enterrada no peito e um distanciamento. Uma clera ameaadora lhe vidrava os olhos. Era como se ele no pudesse ver claramente, mas s atravs de um vu rubro, de dio. Cabeas-chatas! explodiu ele. Voc viveu com aqueles animais imundos, assassinos! Eu por mim exterminaria todos eles. E voc viveu l. Como qualquer mulher decente poderia viver l? Ele tinha os punhos cerrados e fez meno de avanar para ela. Jondalar e Markeno se puseram de p ao mesmo tempo para segur-lo. Lobo se ps de p diante de Roshario, com os dentes mostra e um rosnado baixo, agourento, na garganta. Shamio comeou a chorar, e Tholie a pegou no colo, estreitando-a contra o peito, num gesto de proteo. Em circunstncias normais no teria medo de deixar a filha ao alcance de Dolando, mas ele ficava cego quando o assunto eram cabeas-chatas, e parecia possudo naquele momento por uma loucura incontrolvel. Jondalar! Como voc ousa trazer uma mulher assim para c? disse Dolando, tentando arrancar-se aos braos do homem alto e louro que o seguravam. Dolando! No diga isso! disse Roshario, procurando levantar-se Ela me ajudou! Que diferena faz onde tenha sido criada? Ela me ajudou! O povo que se havia reunido para celebrar a volta de Jondalar denotava espanto. Muitos estavam boquiabertos, e ningum sabia o que fazer. Carlono se levantou para ajudar Jondalar e Markeno e para acalmar seu co-lder. Ayla estava assombrada com a virulenta reao de Dolando, to completamente inesperada. Viu que Roshario procurava erguer-se e tirar o lobo do caminho. O animal continuava diante dela em atitude defensiva, to confuso com aquela comoo quanto todo mundo, mas determinado a proteger a mulher, como lhe parecia de sua obrigao. Ela no devia levantar-se, pensou Ayla, e correu para impedi-la. Afaste-se de minha mulher gritou Dolando. No quero que ela fique manchada com a sua sujeira. Ao mesmo tempo, procurava escapar aos homens que o seguravam. Ayla parou. Queria ajudar Roshario mas no queria criar maiores problemas com Dolando. O que teria acontecido com ele? Percebeu ento que Lobo estava pronto para atacar e chamou-o. Aquilo era a ultima coisa de que precisava, que Lobo fizesse mal a algum. O animal estava dividido. Queria ficar onde estava ou atacar. O que no queria era afastar-se da confuso. Mas o segundo sinal de Ayla foi acompanhado de um assovio, e aquilo o decidiu. Correu para ela e se postou a sua frente, para guard-la. Sem saber Xaramudi, Ayla percebia no entanto que Dolando esbravejava contra os cabeas-chatas e lhe dirigia uma torrente de insultos, mas o sentido do que dizia no era de todo claro. Enquanto esperava que a situao se definisse, ali, com o lobo, de sbito entendeu o sentido principal do que ele dizia e comeou a ficar com raiva. Os membros do Cl no eram imundos assassinos. Por que aquela fria contra eles? Roshario ficara de p e tentava aproximar-se dos homens engalfinhados. Tholie entregou Shamio a outra mulher que estava perto e correu em seu auxlio. Dolando! Dolando! Pare com isso! dizia Roshario. Sua voz o alcanou, apesar de tudo, e ele deixou de debater-se. Nem por isso os homens o largaram. Ele dirigiu a Jondalar um olhar furibundo.

Por que voc a trouxe aqui? O que est havendo com voc, Dolando? perguntou Roshario. Olhe para mim! O que teria acontecido se ele no a tivesse trazido, hein? No foi Ayla quem matou Doraldo. Ele encarou a mulher e, pela primeira vez, pareceu consciente daquela figura frgil, exaurida, de brao na tipia. Uma espcie de espasmo o sacudiu da cabea aos ps, e toda a fria irracional o deixou. Roshario, voc no deveria estar de p disse, e procurou avanar para ela. Viu que os homens o impediam. Pode soltar-me agora disse a Jondalar, com uma voz glacial. O Zelandonii tirou as mos dele. Os outros dois, Markeno e Carlono, esperaram mais um pouco, at verificarem que ele no lutava mais. Mas ficaram junto dele, por precauo. Dolando, voc no tem por que estar zangado com Jondalar disse Roshario. Ele trouxe Ayla porque eu precisava dela. Todo mundo est nervoso, Dolando. Venha, sente-se aqui comigo, mostre a eles que voc est bem. Ela viu que havia uma expresso obstinada no olhar de Dolando, mas a acompanhou at o banco e sentou-se a seu lado. Uma das mulheres lhes lhe trouxe um pouco de ch. Depois foi at onde estavam Ayla, Jondalar, Carlono e Markeno, com Lobo. Vocs querem algum ch ou vinho? Voc teria ainda daquele maravilhoso vinho de uva-do-monte, Carolio? perguntou Carlono. E Ayla notou a extraordinria semelhana entre os dois. O vinho novo ainda no est pronto, mas talvez haja ainda vinho do ano passado. Para voc tambm? perguntou a mulher a Ayla. Sim. Se Jondalar tomar, eu provo um pouco. No creio que tenhamos sido apresentadas. No respondeu a mulher. E quando Jondalar j se prestava nara fazer as apresentaes do protocolo, ela disse: No precisamos ser formais. Todos sabemos quem voc , Ayla. Eu sou Carolio, irm daquele ali disse, mostrando Carlono. Posso ver... a semelhana disse Ayla. Lutara um pouquinho com a palavra, e Jondalar se conscientizou, de chofre, que ela estava falando Xaramudi. Olhou-a com assombro. Como poderia ter aprendido a lngua to depressa? Espero que voc possa relevar o destempero de Dolando disse Carolio. O filho do seu lar, o filho de Roshario, foi morto por cabeas-chatas, e ele tem dio deles desde ento. Doraldo era um rapaz alegre, s alguns anos mais velho do que Darvo. Na flor da idade, portanto, e o golpe foi muito rude para o pai. Ele jamais conseguiu super-lo. Ayla assentiu, mas tinha uma dvida. No era comum que o Cl matasse um dos Outros. O que teria feito o moo? Viu que Roshario a chamava. Embora a expresso de Dolando no fosse amvel, ela acorreu. Est cansada? Quer deitar-se? Tem dor? Um pouco. Vou deitar-me logo, mas no j. Quero pedir-Ihe desculpas. Eu tive um filho. Carolio me contou. Ele foi morto, no ? Cabeas-chatas... resmungou Dolando, entre dentes. Talvez tenhamos sido precipitados disse Roshario. Voc contou que viveu... com gente que morava na pennsula? isso? Houve, de repente, um silncio total. Sim respondeu Ayla. Depois olhou diretamente para Dolando e inspirou fundo. O Cl. Esses a quem voc chama cabeas-chatas, assim que eles se denominam. O Cl. Mas como? Eles no falam disse uma mulher jovem. Jondalar viu que era a mulher sentada ao lado de Chalono, outro rapaz que ele conhecia. A fisionomia dela lhe era familiar, mas no se lembrava de seu nome no momento. Ayla antecipou o comentrio que ela no chegara a formular. Eles no so animais. So gente, e falam, mas no com muitas palavras, embora usem algumas. Sua linguagem feita de sinais e gestos.

Era isso o que voc estava fazendo? perguntou Roshario. Antes de me fazer dormir? Pensei que estivesse danando com as mo. Ayla sorriu. Eu estava falando com o mundo dos espritos. Pedindo ao esprito. do meu totem que a ajudasse. Mundo dos espritos? Falar com as mos? Quanta bobagem! disse Dolando. Dolando disse Roshario, procurando peg-lo pela mo. verdade, Dolando disse Jondalar. Eu mesmo aprendi alguns desses sinais. Todo o Acampamento do Leo os conhecia. Ayla nos ensinou esse tipo de linguagem, para podermos conversar com Rydag. Todos se surpreenderam ao ver que ele era capaz de comunicar-se dessa maneira, embora no pudesse pronunciar direito as palavras. Isso os fez compreenderem que ele no era um animal. Voc se refere ao menino que Nezzie acolheu? disse Tholie. Que menino? Voc estar falando daquela abominao de espritos misturados que, segundo ouvimos contar, uma Mamuti maluca pegou para criar? Ao ouvir isso, Ayla se empertigou. Estava furiosa. Rydag era uma criana disse. Talvez proviesse de espritos misturados, mas quem pode culpar uma criana pelo que ela ? Ele no pediu para nascer daquele jeito. No se diz que a Me que escolhe os espritos? Ento, ele era um filho da Grande Me tanto quanto as outras crianas. Que direito tem voc de cham-lo uma abominao? Ayla lanava um olhar desafiador para Dolando, e todo mundo observava os dois. Era geral a surpresa com a defesa de Ayla. Dolando parecia to espantado quanto os demais. Que reao teria? E Nezzie no maluca continuou Ayla. uma criatura boa, generosa, cheia de calor humano. Tomou um rfo para criar, sem se importar com o que pudessem pensar. Era como Iza, a mulher que me acolheu quando eu no tinha ningum neste mundo, embora eu fosse diferente, e viesse dos Outros. Os cabeas-chatas mataram o filho do meu lar! disse Dolando. Isso pode ter acontecido, mas incomum. O Cl prefere evitar contato com os Outros. assim que chamam s pessoas como ns. Ayla fez uma pausa, depois fitou de novo o homem que ainda sofria com aquela tragdia. duro perder um filho, Dolando, mas deixe que lhe conte a histria de outra pessoa que perdeu um filho. Era uma mulher que conheci quando muitos dos cls se reuniram numa espcie de Reunio de Vero, s que menos frequente. Ela e outras mulheres estavam apanhando mantimentos quando, de sbito, diversos homens caram sobre elas. Homens dos Outros. Um deles a agarrou para for-la a ter com ele o que vocs chamam Prazeres. Houve gritos sufocados no seio do grupo. Ayla falava de um assunto que jamais era discutido abertamente, embora todos, menos os jovens, j tivessem ouvido falar daquilo. Umas poucas mes quiseram retirar as crianas, mas ningum na verdade tinha vontade de sair. As mulheres do Cl fazem o que os homens pedem. No so foradas. Mas o homem que agarrou aquela mulher no podia esperar. Sequer podia esperar que ela pusesse o seu beb no cho. Pegou-a de maneira to brutal que o beb caiu por terra e ningum notou. S mais tarde, quando ele permitiu que ela se levantasse, a mulher descobriu que a cabea da criana tinha batido numa pedra ao cair. O beb estava morto. Alguns dos ouvintes tinham os olhos cheios de lgrimas. E Jondalar falou: Eu sei que essas coisas acontecem. Ouvi histrias de rapazes que vivem longe, para as bandas do ocidente, e que gostam de divertir-se com cabeas-chatas. Vrios deles formam gangues para forar mulheres do Cl. Essas coisas acontecem aqui tambm admitiu Chalono. As mulheres ficaram surpresas por ele dizer aquilo, e muitos dos homens desviaram os olhos dele, exceto Rondo, que o olhou com repulsa, como se ele fora um verme.

E os rapazes se gabam disso, sempre a faanha mxima para eles disse Chalono, procurando defender-se. No so muitos os que fazem isso hoje em dia, sobretudo depois do que aconteceu com Doral... Calou-se de sbito, olhou ao redor, baixando depois os olhos e desejando no ter nunca aberto a boca. O silncio penoso que se seguiu foi quebrado quando Tholie disse: Roshario, voc parece fatigada. No acha que j tempo de voltar para a cama? Sim, gostaria de ir deitar-me disse. Jondalar e Markeno correram para ajud-la, e todo mundo tomou aquilo como um sinal de retirada. Ningum quis ficar conversando ou brincando junto do fogo naquela noite. Os dois homens carregaram a mulher para a casa, com um Dolando cabisbaixo fechando a marcha. Obrigada, Tholie, mas acho que seria melhor que eu dormisse com Roshario disse Ayla. Espero que Dolando no faa objees. Ela Passou por tanta coisa que vai ter uma noite difcil. Para dizer a verdade, os prximos dias sero difceis. O brao j comeou a inchar e vai doer um pouco. No sei se ela fez bem de levantar-se hoje, mas insistiu tanto, fazia tanto gosto, que eu talvez no conseguisse impedi-la. Ficou dizendo que se sentia bem, mas isso era devido bebida que faz dormir mas tambm tira a dor, cujo efeito ainda persistia. Dei-lhe mais outra coisa, mas tudo isso j no vai ajudar agora. Ser melhor que eu esteja aqui. Ayla acabara de entrar, depois de passar algum tempo escovando e penteando Huiin luz moribunda do poente. Aquilo sempre lhe fazia bem, estar junto da gua e cuidar dela quando se sentia deprimida. Jondalar se reunira a ela do lado de fora por algum tempo, mas sentiu que Ayla queria ficar sozinha e se afastara, depois de alguns afagos e palavras de incentivo para Racer. Talvez fosse bom que Darvo dormisse com voc, Markeno disse. Ele no gosta de ver Roshario sofrer. Naturalmente disse Markeno vou busca-lo. Gostaria de convencer Dolando a ficar conosco tambm, mas ele no concordar, ainda mais agora, depois do que aconteceu. Ningum lhe contara at ento a histria completa da morte de Doraldo. Talvez tenha sido melhor assim. Agora que tudo est s claras, talvez ele possa tirar isso da cabea disse Tholie. Dolando tem cultivado um dio mortal pelos cabeas-chatas h muito tempo. Isso nos parecia inofensivo. Ningum faz muito caso deles, afinal... Lamento, Ayla, mas verdade. Eu sei. E no temos muito contato. De maneira geral, Dolando um bom chefe continuou Tholie , exceto no que diz respeito a cabeas-chatas. E fcil acirrar outras pessoas contra eles. Mas um dio assim to forte no pode seno deixar sua marca. E acho que sempre pior para a pessoa que odeia. Acho que deveramos ir descansar. tempo. Voc deve estar exausta, Ayla. Jondalar, Markeno e Ayla, com Lobo nos calcanhares, andaram juntos os poucos passos que os separavam da habitao ao lado. Markeno arranhou a cortina da porta e esperou. Em vez de perguntar quem era, Dolando veio at a entrada e afastou a cortina. Depois ficou de p na sombra, encarando-os. Acho, Dolando, que Roshario vai ter uma noite difcil. Gostaria de estar junto dela. O homem baixou os olhos, depois olhou a mulher na cama, e disse: Entre. E eu quero ficar com Ayla disse Jondalar. Estava decidido a no deix-la s com o homem que a havia insultado e ameaado, mesmo se ele parecia calmo agora. Dolando concordou de cabea e abriu caminho. Quanto a mim disse Markeno , vim perguntar a Darvo se ele no quer passar a noite conosco. Acho que ele deveria disse Dolando. Darvo, pegue suas coisas e v dormir com Markeno esta noite. O rapaz se levantou, recolheu peles e cobertas nos braos e marchou para a porta. Ayla

achou que ele parecia aliviado, mas no feliz. Lobo j se instalara no seu canto, Ayla foi at os fundos da habitao, que estava s escuras, para ver Roshario. Voc ter uma lmpada ou um archote, Dolando? Preciso de um pouco mais de luz disse. E talvez um colcho. Devo pedir que Tholie providencie alguma coisa? disse Jondalar. Dolando teria preferido estar sozinho, no escuro, mas se Roshario acordasse com dores, sabia que a mulher saberia muito melhor do que ele o que fazer. Tirou de uma prateleira uma tigela de arenito, rasa, feita pelo processo de ir batendo no material e desbastando-o com outra pedra. As coisas de dormir esto aqui disse a Jondalar. H algum oleo para a lmpada na caixa junto da porta, mas vou ter de fazer um fogo para acender a lmpada. O fogo apagou. Eu posso fazer o fogo disse Ayla se voc me disser onde guarda sua isca e seus gravetos. Ele lhe deu o material inflamvel de que ela precisava, juntamente com um basto curto, preto de carvo em uma das extremidades, e uma pea chata de madeira com diversos buracos redondos queimados nela pela operao de acender fogo outras vezes, mas Ayla no se utilizou dessas coisas. Em vez disso, tirou duas pedras de uma bolsa que tinha pendurada na cintura. Dolando viu, com curiosidade, que ela fazia uma pequena pilha com as aparas de madeira e, depois, ficando bem junto delas, batia uma pedra contra a outra. Para surpresa sua, uma fagulha grande e brilhante saltou das pedras para a serragem, e logo subiu uma fina espiral de fumaa. Ayla soprou bem de perto, e as aparas de madeira ficaram em chamas. Como voc faz isso? perguntou, surpreso, e com uma ponta de susto na voz. Uma coisa assim to espantosa, e desconhecida, sempre gerava algum temor. At onde iriam as artes de Xam daquela mulher?, pensava. So pedras-de-fogo disse Ayla, juntando alguns gravetos ao fogo, depois alguns pedaos maiores de madeira. Ayla descobriu isso quando morou naquele vale disse Jondalar. Havia muitas nas margens do rio, e eu tambm apanhei algumas. Posso mostr-las amanh e, at, dar-lhe umas. Assim, ficar sabendo como so. Deve haver coisa semelhante por aqui. Como v, fica muito mais fcil fazer fogo por esse processo. Onde est mesmo o leo? perguntou Ayla. Na caixa perto da porta. Vou busc-lo. Os pavios esto l, tambm disse Dolando. Ele ps na tigela um bocado de sebo branco e mole... gordura que fora clarificada fervendo em gua e escumada da superfcie depois de fria... fincou nele, junto da borda, uma torcida feita de lquen seco, pegou um graveto aceso e tocou nele. O fogo estalou, espirrou um pouco, depois uma poa de leo se formou no fundo da tigela e foi absorvida pelo pavio de lquen, o que resultou numa chama firme que clareou melhor a habitao. Ayla ps pedras de cozinhar no fogo, depois olhou o nvel de gua no reservatrio. Fez meno de sair com ele, mas Dolando o tomou de suas mos e foi buscar gua. Enquanto ele estava ausente, Ayla e Jondalar arrumaram as cobertas de cama numa plataforma de dormir. Depois, Ayla remexeu nos seus pacotes de ervas secas, aromticas e medicinais, para preparar uma infuso relaxante para todos eles. Deixou outros ingredientes em algumas de suas prprias tigelas para Rosnado, quando acordasse. Pouco depois de Dolando trazer a gua, serviu uma xcara de ch para cada um. Ficaram sentados em silncio, sorvendo a bebida quente. Aquilo era um alvio para Dolando. Receara que quisessem conversar e no estava com disposio para isso. Ayla no estava calada por deliberao, no sabia o que dizer. Viera no interesse de Roshario, mas preferia estar longe dali. A ideia de passar a noite debaixo do teto de um homem que vociferara de raiva contra ela no lhe era agradvel, e estava grata a Jondalar por haver insistido em fazer-lhe companhia. Ele, por seu lado, tambm no tinha o que dizer e esperava que algum comeasse. Isso no ocorreu,

e ele sentiu que o mutismo era, talvez, nas circunstncias apropriado. Acabara de tomar o ch e Roshario comeou a gemer e debater-se na cama. Ayla pegou a lmpada e foi v-la. Ps a luz num banco de madeira, que servia de criado-mudo, empurrando para o lado uma cesta molhada com os cheirosos goivos dentro. O brao da mulher estava inchado e quente, mesmo atravs das ataduras, que estavam, agora, apertadas. A luz e o toque dos dedos de Ayla despertaram a mulher. Seus olhos, vidrados de dor entraram em foco e ela reconheceu Ayla. Fez um esforo para sorrir-lhe. bom que tenha acordado disse a outra. Tenho de tirar a tipia e afrouxar as bandagens e talas. Voc tinha um sono agitado e precisa manter o brao imobilizado. Vou fazer uma nova compressa, para reduzir a inchao, mas tenho de preparar primeiro algo para a dor. Acha que posso deix-la por um momento? Sim, v providenciar o que for preciso. Dolando pode ficar e conversar comigo disse, olhando por cima do ombro de Ayla, para um dos homens que estavam atrs dela. Jondalar, voc poderia ajudar Ayla. Ele concordou. Era bvio que Roshario queria falar com Dolando em particular, e para ele era um desafogo sair. Apanhou mais lenha, e em seguida, mais gua. E mais pedras chatas, das que o rio ia polindo no seu curso e que serviam para aquecer lquidos. Uma das pedras da casa rachara na hora do ch quando transferida da fogueira para a gua fria que Dolando acabara de trazer. Permaneceu com Ayla enquanto ela preparava a poo e o emplastro. Da casa vinha um murmrio indistinto de vozes. Alegrava-se de no poder ouvir o que diziam. Quando Ayla acabou de tratar de Roshario todos estavam fatigados e prontos para dormir. Na manh seguinte Ayla despertou deliciada com o riso das crianas, que brincavam do lado de fora, e com o nariz frio de Lobo no seu rosto. Ao abrir os olhos, Lobo se ps a ganir baixinho, olhando alternadamente para ela e para a entrada de onde vinham os sons. Voc quer sair e brincar com as crianas, no ? disse ela. Lobo ganiu de novo. Ayla abriu as cobertas e se sentou, notando que Jondalar esparramado ao lado dela e dormindo a sono solto. Espreguiou-se esfregou os olhos, e lanou um olhar na direo de Roshario. A doente dormia. Tinha muitas noites insones a recuperar. Dolando, embrulhado numa pele dormia no cho, ao lado da cama da mulher. Ele tambm passa noites acordado. Quando Ayla se levantou, Lobo correu e esperou-a na porta, torcendo o corpo na expectativa do que o esperava do lado de fora. Mas Ayla saiu sozinha, erguendo e baixando rapidamente a cortina, depois de dizer-lhe que esperasse. No queria surpreender ou assustar as pessoas com a irrupo sbita do animal. Viu diversas crianas, de vrias idades, na piscina formada pela queda-d'gua, juntamente com certo nmero de mulheres. Todos tomavam banho. Chamando Lobo e mandando que ficasse junto dela, Ayla se dirigiu para elas. Shamio deu gritos quando os viu. Venha, Lobinho, voc tambm deve tomar banho. Lobo gania, olhando para Ayla. Tholie, algum se importar se Lobo entrar na piscina? Parece que Shamio quer brincar com ele. Eu j estou de sada disse a mulher , mas ela pode ficar e brincar com ele. Se os outros no se incomodarem. Ningum fez objeo, e Ayla fez sinal a Lobo. Pode ir. O animal saltou na gua e foi ruidosamente direto a Shamio. Uma das mulheres, que saa com Tholie, sorriu. Quisera eu que meus filhos me obedecessem como ele obedece a voc. Como consegue isso? Leva tempo. Tem de repetir tudo muitas vezes, e difcil fazer de comeo que ele entenda o que a gente quer. Mas, uma vez aprendida uma coisa, ele no esquece mais. , de fato,

muito esperto. Durante toda a viagem eu o ensinei, diariamente. como ensinar criana, ento disse Tholie. S que nunca imaginei que um lobo pudesse aprender alguma coisa. Como voc consegue? Sei que ele pode assustar quem no o conhece, e no quero que isso acontea disse Ayla. Vendo Tholie sair do banho e secar-se, notou que ela estava grvida. No de muitos meses ainda, de modo que a roupa escondia a barriga. Mas no havia a menor dvida que estava grvida. Gostaria de tomar banho, mas antes tenho de urinar disse Ayla. Se voc seguir aquela trilha que passa atrs das casas, encontrar um fosso. Fica bem no alto, junto do paredo, de modo que cai tudo do outro lado quando chove. Esse caminho mais curto do que se der a volta disse Tholie. Ayla comeou a chamar Lobo, depois hesitou. Como de costume, ele tinha mijado, levantando a perna contra um arbusto qualquer ela o ensinara a fazer fora mas no a usar lugares especiais. Via as crianas brincando com ele e sabia que ele gostaria de ficar. Mas no estava certa se deveria deix-lo. Tudo corria bem, sem duvida, mas no sabia a reao das mes. Acho que pode deix-lo aqui disse Tholie. Eu o vi com as crianas, e voc tem razo. Depois, elas ficaro desapontadas se voc o levar to depressa. Ayla sorriu. Obrigada. Volto j. Comeou a subir pela trilha que cortava em diagonal a rampa mais ngreme em direo a uma das paredes, depois infletia na direo da outra. Quando alcanou a ltima parede, atravessou-a usando degraus feitos de pequenas sees de toras de madeira. As toras eram fixadas por estacas enterradas no cho frente deles, para que no rolassem, e escoradas, por trs, com terra e pedras. A trincheira e uma rea plana sua frente, em que havia uma pequena cerca e troncos lisos e rolios em que podia sentar-se, haviam sido escavadas no solo inclinado do outro lado do muro. O cheiro e as moscas tornavam bvio o propsito da instalao, mas o sol que brilhava atravs das rvores e o canto dos passarinhos tornavam o lugar agradvel. Ayla resolveu, at, esvaziar tambm os intestinos. Viu no cho uma pilha de musgo seco e adivinhou sua utilidade. No arranhava e era bastante absorvente. Quando acabou, viu que terra fresca havia sido, recentemente despejada no fundo da fossa. A trilha continuava, descendo agora, e Ayla decidiu caminhar mais um pouco por ela. A regio se parecia tanto com a da caverna em que crescera que era como se j tivesse estado ali. Sentiu uma sensao esquisita. Viu uma formao rochosa que lhe parecia familiar, um espao aberto na crista de uma elevao, uma vegetao conhecida. Parou para colher algumas avels de uma moita que crescia contra uma parede rochosa e no pde resistir ao impulso de afastar os ramos mais baixos e ver se havia uma pequena caverna atrs deles. Encontrou outra grande formao de ps de amora-preta, com longos ramos cados, pesados de bagas maduras. Empanturrou-se de amoras, perguntando-se o que teria acontecido com as outras, apanhadas na vspera. Depois lembrou-se de haver comido umas poucas no banquete de boas-vindas. Resolveu voltar para apanhar amoras para Roshario. E, de chofre, lembrou-se que tinha de ir embora. A mulher podia estar acordando e precisando de ateno. A mata lhe parecia to familiar que, por um momento, esquecera onde estava. Sentia-se menina outra vez, correndo pelas colinas, com a desculpa de procurar plantas medicinais para Iza. Talvez por ser aquilo uma espcie de segunda natureza, talvez pelo costume de prestar mais ateno s plantas na volta para ter alguma coisa que mostrar como resultado da explorao, o fato que prestou mais ateno vegetao local do que na ida. Quase gritou de excitao e alvio quando deu com as frgeis trepadeiras amarelas de folhas e flores midas. Estavam, como sempre, enroladas em outras plantas, mortas e secas, estranguladas pelo fio-de-ouro. ela! O fio-de-ouro, a planta mgica de lza, pensou. E disso que preciso para o meu ch matinal. Com isso, nenhum beb crescer dentro de mim. E h grande quantidade por aqui. Meu

estoque j andava to reduzido que talvez no desse para toda a Jornada. Ser que vou encontrar tambm raiz- de-salva-de-antlope por aqui? Tem de haver. Depois volto para procurar. Achou ainda uma planta de largas folhas basais e teceu-as com gravetos para fazer uma cesta de emergncia. Apanhou depois tanto das plantinhas quanto pde colher, sem privar dela toda a rea. Iza lhe ensinara muito tempo atrs que tinha de deixar sempre alguma para assegurar a florao do ano seguinte. Fez na volta um pequeno desvio por um trecho mais denso e umbro-so de floresta, para ver se encontrava mais da planta branca e serosa que servia para aliviar os olhos dos cavalos. Eles j estavam melhores, mas mesmo assim, procurou debaixo das rvores com todo o cuidado. Com tanto que lhe era familiar em volta, mais aquilo no seria surpresa nenhuma. Quando viu de fato as folhas verdes da planta que buscava, prendeu a respirao e sentiu um frio na espinha. 18 ___________________________________________________________________________ Ayla se deixou cair no cho mido e ficou sentada olhando as plantas, respirando o ar perfumado da floresta, deixando que as memrias a invadissem, de roldo. Mesmo no Cl o segredo da raiz era pouco divulgado. A receita vinha da linhagem de Iza, e s os que descendiam dos mesmos antepassados ou algum a quem ela o tivesse ensinado conheciam o complicado processo exigido para chegar ao resultado final. Ayla se lembrava de Iza explicando o mtodo, pouco usual, de secar a planta, de modo a que suas propriedades se concentrassem nas razes, e lembrava-se de que elas ficavam mais fortes com longa armazenagem, desde que mantidas em lugar escuro. Embora Iza lhe tivesse mostrado repetidamente, e com todo o cuidado como preparar a beberagem a partir das razes desidratadas, no permitira que Ayla a fizesse antes da ida para a Reunio dos Cls. O remdio no devia ser usado sem o seu ritual apropriado, insistira Iza, e era por demais sagrado para ser jogado fora. Por isso, Ayla ingerira a borra encontrada no fundo da antiga vasilha de Iza, depois que ela o preparara para os mog-urs (seu consumo era defeso s mulheres). Assim, no teria de ser jogada fora. Ela no andava muito certa da cabea naquela poca. Muita coisa andava acontecendo ao mesmo tempo, outras bebidas lhe toldavam a mente, e a infuso de razes era to forte que mesmo o pouco que provara no curso da fabricao tivera um efeito poderoso. Ela metera por entre os estreitos corredores das cavernas, e quando se viu de sbito cara a cara com Creb e os demais mog-urs no poderia ter recuado, nem que o tivesse querido. Foi ento que a coisa aconteceu. De algum modo, Creb sentira a sua presena e ele a levara com o grupo, de volta s memrias. No fora isso, e ela teria ficado perdida para sempre naquele vazio negro, mas algo aconteceu naquela noite que mudou Creb. Ele no foi mais O Mog-ur dali por diante, perdeu a vontade ou o nimo, at aquela ltima vez. Ayla levara consigo umas poucas razes ao deixar o Cl. Estavam na sua bolsa de remdios, na sacola vermelha a cor sagrada. Mamute ficara muito curioso quando ela lhe falou das propriedades da planta. Mas ele no tinha os poderes do Mog-ur, ou talvez a planta afetasse os Outros de modo diferente. Ela e Mamute foram arrastados para o vazio negro e quase no puderam voltar. Sentada, agora, no cho, contemplando a planta aparentemente incua, que podia ser convertida em uma poo to poderosa, ela rememorou a experincia. E, de sbito, estremeceu com um segundo calafrio e sentiu que tudo escurecia, como se uma nuvem tivesse passado no cu E a j no recordava apenas: revivia aquela estranha Jornada cora o Mamute. A verde mata esmaeceu e ficou imprecisa, e ela se sentiu puxada para a memria daquele escuro abrigo subterrneo de outros tempos. Sentiu no fundo da garganta o travo escuro e frio da marga e dos fungos da velha floresta primeva. Sentiu-se ir outra vez a grande velocidade pelos estranhos mundos por onde andara com o Mamute, e sentiu de novo o terror do vazio negro.

Depois, fraca, remota, a voz de Jondalar a havia alcanado, cheia de um medo agoniado e de amor. E ela e Mamute foram trazidos para o presente pela fora do amor dele e da sua privao. E num momento estava de volta, gelada at os ossos, apesar do calor do sol daquele fim de vero. Jondalar nos salvou! disse em voz alta. Agora, porque na poca no se dera conta por inteiro daquilo. Ele foi a primeira pessoa que ela viu ao abrir os olhos, mas logo desapareceu, e Renac surgiu em seu lugar, com uma bebida quente para reanim-la. De Mamute foi que ouviu que algum os ajudara, chamando. Ela no soube, ento, que se tratava de Jondalar, mas agora sabia com clareza, como se estivesse escrito que um dia teria de sab-lo. O velho lhe dissera que no mais usasse a raiz, nunca mais, avisando-a do perigo que corria. Se lhe desobedecesse e tomasse a droga, ento devia ter algum por perto que pudesse acord-la. A raiz, disse, era pior que mortal: podia roubar-lhe o esprito, e ela ficaria errante na treva e no vcuo sem jamais retornar Grande Me Terra. Aquilo no importara muito na ocasio: ela no tinha mais razes. Usara as ltimas com Mamute. Mas agora, diante dos seus olhos, estava a planta. Porque estava ali no queria dizer que a tivesse de apanhar, pensou. Se a deixasse ficar, no teria de importar-se nunca com o perigo de us-la e perder o esprito. A bebida, afinal de contas, era proibida. Mulheres no deviam tom-la. Era s para mog-urs, que lidavam com o mundo dos espritos, no para curandeiras, cujo ofcio era apenas prepar-la. Mas ela j provara a droga duas vezes. Alm disso, Broud a excomungara: para o Cl ela estava morta. Quem ento poderia proibir-lhe, independe do que fosse? Ayla sequer se perguntou o que estava fazendo quando pegou um galho quebrado e o usou como pau-de-cavouco para retirar do solo, com cuidado, algumas das plantas sem danificar-lhes as razes. Ela era uma das poucas pessoas no mundo a conhecer-lhes as propriedades. No podia deix-las ali, simplesmente. No que tivesse qualquer inteno definida de fazer uso delas. Mas colher plantas assim, gratuitamente, era normal para ela. Tinha muitas poes que talvez no viesse jamais a usar. Tinham, todas, usos medicinais em potencial. Mesmo o fio-de-ouro de Iza, contra as essncias capazes de impregnar uma mulher, servia tambm para picadas de insetos quando aplicado externamente. Mas aquela era diferente. No servia para mais nada. Era mgica para o esprito. Ah! A est voc. J estvamos preocupados disse Tholie, logo que a avistou. Jondalar disse que se voc no viesse ia mandar Lobo para busc-la. Por que demorou tanto? perguntou Jondalar antes que ela pudesse responder. Tholie me disse que voc voltava logo. Na aflio, falara em Zelandonii inadvertidamente. E Ayla viu que ele estivera, de fato, ansioso. A vereda no acabava mais, e resolvi seguir em frente. Ento, encontrei algumas plantas que andava procurando disse Ayla, mostrando o material que tinha colhido. Esta rea to parecida com aquela em que me criei! No via isto desde que sa de l. E que importncia tm que voc no pde deixar de apanh-las agora? Esta aqui, para que serve? indagou Jondalar, mostrando o fio-de-ouro. Ayla j o conhecia bem para saber que o tom agressivo era apenas resultado de sua preocupao, mas a pergunta a pegou de surpresa. Bom... Serve para picadas... mordidas disse, corando. No estava mentindo, mas a resposta era incompleta. Ayla fora criada como mulher do Cl, e mulheres do Cl no podiam recusar responder uma pergunta direta, sobretudo se feita por um homem. Mas Iza lhe proibira Terminantemente falar dos poderes daquele fio-de-ouro a qualquer pessoa, principalmente a um homem. Iza nunca deixaria de responder pergunta de Jondalar no teria podido resistir-lhe , mas no teria ocasio de ser posta prova. Nenhum homem do Cl ousaria submeter uma curandeira a um interrogatrio sobre suas ervas ou sobre o exerccio da sua profisso. O que Iza dissera era que Ayla no desse a informao voluntariamente. Calar era aceitvel, mas Ayla sabia que a permisso se dava por cortesia ou para garantir uma

certa privacidade. Mas, no caso, ela fora mais alm. Estava sonegando informao deliberadamente. Podia ministrar o remdio, quando achasse isso apropriado, mas sabendo, por Iza, que podia ser perigoso para ela se os homens a soubessem capaz de derrotar os mais fortes espritos e impedir a fecundao. Aquilo era conhecimento secreto, privativo de curandeiras. Um pensamento ocorreu a Ayla. Se o remdio de Iza podia impedir a Me de abenoar uma mulher com um filho, podia ser ele mais forte que a Me? Mas como? E se Ela criara todas as plantas, no teria criado essa, com tais propriedades, de propsito? Para ajudar as mulheres se a gravidez fosse difcil ou perigosa para elas? Mas ento por que um maior nmero de mulheres no tinha cincia do fato? Talvez elas tivessem As plantas cresciam to perto do acampamento que aquelas mulheres Xaramudi podiam estar familiarizadas com os seus efeitos. Podia perguntar. Mas talvez no lhes respondessem. E se no sabiam de nada, como fazer uma pergunta daquelas sem deixar escapar o segredo? E por que no? Se a inteno da Me fora que as mulheres se servissem da planta, por que fraudar-lhe a inteno? A cabea de Ayla fervia de perguntas, para as quais ela no tinha respostas. Por que precisa de plantas para picadas logo agora? perguntou Jondalar, ainda incerto. No tive a inteno de deix-lo preocupado disse Ayla. E sorriu. Mas esta rea muito parecida com aquela onde fui criada. No resisti ao desejo de explor-la, s isso. E ele teve de sorrir tambm. Achou tambm amoras-pretas, no foi? Agora sei por que levou tanto tempo! No conheo ningum que goste tanto de amoras quanto voc. Ele percebera que ela estava contrafeita e exultava imaginando haver descoberto o motivo. Bem, sim, comi algumas. Talvez a gente possa ir l de novo e colher amoras para todo mundo. Esto maduras e deliciosas. E h outras coisas que quero ver se encontro. Acho que com voc aqui vamos ter sempre quantas amoras-pretas quisermos! disse Jondalar, beijando-lhe a boca tingida de prpura. Ele estava to contente por t-la de volta, s e salva, e to contente com a prpria esperteza descobrir seu fraco por amoras , que Ayla se limitou a sorrir. Que Jondalar pensasse o que quisesse. Ela gostava, sim, de amoras silvestres, mas seu fraco mesmo era por ele. E sentiu, de repente, tanto amor por Jondalar que desejou que estivessem sozinhos. Queria abra-lo, toc-lo, dar-lhe os Prazeres e senti-lo dando-lhe os Prazeres tambm, com a incrvel mestria de sempre. Esses sentimentos refletiram-se nos seus olhos, e os olhos de Jondalar to maravilhosamente azuis responderam-lhe com maior ardor ainda. Ela sentiu aquilo to forte por dentro que teve de dar-lhe as costas para acalmar-se. Como vai Roshario? Ela j est acordada? Sim, e disse que sente fome. Carolio veio do desembarcadouro e est preparando alguma coisa para ns, mas pensei que deveramos esperar a sua volta para dar de comer doente. Vou v-la, ento. Depois gostaria de nadar um pouco disse Ayla, dirigindo-se para a casa. No mesmo momento, Dolando ergueu a cortina da porta para sair, e Lobo veio atrs dele, aos saltos. Correu para Ayla ps as patas nos ombros dela e lambeu-lhe o queixo. Lobo! Quieto! Estou com as mos cheias. Ele parece alegre por v-la disse Dolando. E, depois de uma breve hesitao. Eu tambm estou, Ayla. Roshario precisa de voc. Era uma espcie de concesso. Pelo menos a admisso de que no queria mant-la afastada de sua mulher, apesar da exploso da vspera. Ela sentira isso quando ele a admitira outra vez em casa, mas nada fora expresso em palavras at ento. Voc vai precisar de alguma coisa? Posso ajud-la? acrescentou vendo que ela trazia uma braada de plantas. Gostaria de secar essas plantas, mas para isso vou precisar de um ripado. Posso fazer um, desde que tenha sarrafos, e algum fio para amarr-los. Acho que posso encontrar coisa melhor. O Xam costumava secar plantas para os seus remdios, e sei onde esto as grades de madeira que ele usava. Voc quer uma?

Seria perfeito, Dolando respondeu ela. O homem fez um gesto de assentimento com a cabea e se foi. Ayla entrou. Sorriu ao ver que Roshario estava sentada na cama. Colocou as plantas no cho e foi at o leito. Eu no sabia que Lobo estava aqui dentro. Espero que ele no tenha incomodado vocs. No. Ele ficou de guarda, todo o tempo. Logo que entrou... sabe passar pela cortina... veio logo me ver. Eu lhe dei uns tapinhas na cabea, e ele foi sentar-se naquele canto ali. Ficou l o tempo todo. o lugar dele, agora, sabe? disse Roshario. Voc dormiu bem? perguntou Ayla, ajeitando a cama e escorando a mulher com almofadas e peles para que ficasse mais confortvel. Melhor do que jamais me senti antes! Principalmente depois que eu e Dolando tivemos uma boa conversa. Encarou, firme, a outra mulher, aquela loura alta que Jondalar trouxera com ele, criara tamanho rebulio na vida de todos, e precipitara tantas mudanas em to curto tempo. Na verdade, Ayla, ele no quis dizer aquilo a respeito de voc, mas ele anda nervoso. Tem vivido h anos com a ideia fixa da morte de Doraldo. Sempre foi incapaz de tir-la da cabea. Ele no sabia das circunstancias at a noite passada. Agora est procurando reconciliar anos de dio e violncia para com uma gente que ele tinha na conta de animais ferozes com tudo o que surgiu de novo sobre eles, inclusive voc. E Quanto a voc mesma, Roshario? Afinal, ele era seu filho tambm. Eu os odiava tanto quanto Dolando, mas ento a me de Jetamio morreu, e nos a adotamos. Ela no tomou propriamente o lugar de Doraldo, mas estava to fraquinha, e exigiu tantos cuidados, que no tive tempo de ficar remoendo a morte do meu filho. Quando passei a consider-la como filha, deixei a memria dele em paz. Dolando tambm passou a amar Jetamio, mas meninos so alguma coisa especial para os pais, principalmente meninos nascidos para o seu lar. Ele no se conformava com o fato de que Doraldo tivesse morrido justamente quando chagara maioridade e tinha a vida sua frente. Roshario estava com os olhos marejados de gua. E agora Jetamio tambm se foi. Tive at medo de criar Darvalo, com medo que ele tambm morresse jovem. No fcil perder um filho disse Ayla , ou uma filha. Roshario imaginou ter visto uma sombra de dor passar pelo rosto da outra, quando ela se ergueu e foi at o fogo para comear os seus preparativos. Quando voltou, trazia os remdios que ela devia tomar naquelas interessantes tigelinhas de madeira. Roshario nunca vira vasilhas como aquelas. Muitos dos seus utenslios e ferramentas eram decorados com entalhes ou pinturas, principalmente os de Xam. As tigelas de Ayla tinham acabamento delicado, e lindas formas, mas eram absolutamente simples. No tinham decorao de nenhuma espcie, exceto pelo veio da prpria madeira. Sente dor agora? perguntou Ayla, removendo as ataduras. Alguma. Mas muito menos do que antes. A inchao est cedendo disse Ayla, estudando o brao. Isso bom sinal. Vou pr de novo as talas e a tipia, para o caso de voc querer levantar-se por algum tempo. De noite, porei novo emplastro. E quando no estiver mais inchado, enrolo o brao em casca de btula, que no deve ser tirada at que o osso fique curado. Vai levar pelo menos uma lua inteira e metade de outra explicou Ayla, removendo com grande percia a pele macia e mida de camura e examinando a equimose causada pelas suas manipulaes do dia anterior. Casca de btula? perguntou Roshario. Sim. Quando molhada em gua quente, ela amolece e fica fcil de moldar e ajustar. Depois endurece quando seca e conserva seu brao rgido, de modo que o osso fica reto e firme, mesmo que voc saia cama e ande por a. Quer dizer que vou poder fazer alguma coisa em vez de ficar deitada? disse Roshario com uma expresso de alegria no rosto. S poder utilizar o outro brao, mas no h motivo por que no possa ficar de p. Era a dor que a mantinha na cama.

Roshario concordou. Era mesmo. H outra coisa que eu queria que fizesse antes de pr as ataduras de volta. Desejaria que movesse um pouco os dedos. Talvez doa um pouco. Ayla procurou disfarar sua preocupao. Se houvesse algum dano interno que impedisse Roshario de mexer com os dedos quela altura isso poderia ser um sinal de que, mais tarde, teria apenas o uso limitado do brao. Ficaram de olhos fixos na mo, e sorriram, ambas, quando ela ergueu o pai-de-todos um pouco e, em seguida, os demais. Muito bom! Agora, ser capaz de curvar um pouco os dedos? Posso senti-los perfeitamente! disse Roshario, flexionando os dedos. E ser que di muito fechar a mo? Ayla ficou olhando, e Roshario fechou a mo devagarinho. Di, mas possvel. Muito bom mesmo. E at onde pode mover a mo? Poder dobr-la no pulso? Roshario fez uma careta com o esforo e aspirou ar atravs dos dentes cerrados. Mas dobrou a mo para a frente. Agora chega disse Ayla. Ambas se voltaram para a porta, vendo que Lobo anunciava a chegada de algum. Era Jondalar. Lobo deu um latido apenas, que mais parecia uma tosse rouca, e sorriu quando ele entrou. Vim ver se h alguma coisa que eu possa fazer. Quer que ajude Roshario a sair? perguntou. Lanara um olhar para o brao descoberto da mulher e tirara os olhos depressa. Aquela coisa disforme e manchada no lhe parecia grande coisa. No momento, no precisamos de nada. Mas nos prximos dias gostaria muito de algumas tiras de casca de btula, bem largas. Se voc encontrar alguma rvore de porte guarde na cabea a sua localizao para mostrar-me onde fica. para manter o brao de Roshario duro enquanto sara. Voc no me explicou por que me mandou mexer os dedos, Ayla disse Roshario. Ayla sorriu. Significa que so boas as chances de que voc venha a ter o uso normal do seu brao outra vez, ou pelo menos quase normal. Que boa notcia! exclamou Dolando, que ouviu tudo ao entrar com uma espcie de grelha de madeira. Segurava-a por uma ponta e Darvalo por outra. Isto aqui serve? Serve sim, e foi bom que vocs a tivessem trazido para dentro. Algumas das minhas plantas tm de secar no escuro. Carolio mandou dizer que a nossa refeio da manh est pronta disse o rapaz. Ela quer saber se vocs no preferem comer l fora. O dia est muito bonito. Bem, eu gostaria disse Roshario. Depois se voltou para Ayla. Se voc estiver de acordo, claro. Deixe-me pr o brao na tipia primeiro. Depois pode andar, ajudada por Dolando disse Ayla. O lder dos Xamudi abriu o rosto num sorriso que para ele constitua raridade. E se ningum fizer objeo, vou dar um mergulho antes de comer. Voc me garante que isso a um barco? disse Markeno, ajudando Jondalar a pr de p contra a parede o barco redondo e os dois mastro. Como que voc controla uma coisa dessas? No to fcil de controlar quanto os barcos de vocs e serve mais para atravessar rios. Os remos do para fazer isso a contento. Naturalmente, como temos os cavalos, deixamos que eles o puxem explicou Jondalar. Ambos olharam para o campo, onde Ayla escovava Huiin. Race estava junto delas. Jondalar j o limpara mais cedo, e vira com prazer que as reas onde o plo cara durante a travessia das

plancies quentes j se estavam recobrindo. Ayla tratara dos olhos dos dois cavalos. Agora que estavam num lugar mais fresco e mais alto, havia uma grande melhor. A domesticao dos cavalos o que mais me impressiona disse Markeno. Nunca imaginei que eles fossem ficar junto das pessoas mas esses dois parecem gostar disso. Embora eu deva confessar que fiquei mais surpreso com a presena do lobo, de incio. Agora voc j se acostumou. Ayla o conservou sempre junto dela, achando que ele causava mais medo que os cavalos. Viram que Tholie caminhava ao encontro de Ayla, com Shamio e Lobo correndo volta dela. Shamio adora Lobo disse Markeno. Olhe! Eu devia ter medo, aquele animal pode estraalhar uma criana, mas Lobo no me assusta mais. Ele est brincando com a menina! Os cavalos tambm sabem brincar. Mas o que voc no pode imaginar a sensao de montar e viajar a cavalo. Pode experimentar, se quiser, mas aqui no h muito espao para que eles corram de verdade. No faz mal, Jondalar, acho que fico mesmo com os meus barcos disse Markeno. Quando um homem apareceu na quina do penhasco, acrescentou: L vem Carlono. Acho que tempo de Ayla dar um passeio em um deles. Todos seguiram para o lugar onde estavam os cavalos. Depois foram juntos para a borda do paredo e ficaram no lugar de onde o pequeno riacho se precipitava no Rio da Grande Me, embaixo. Voc acha mesmo que ela deve tentar descer assim, a pique? disse Jondalar. muito ngreme, leva tempo, e d medo. Eu prprio hesito. H muito tempo que no fao isso. Voc mesmo disse que queria dar moa a oportunidade de andar num barco de verdade, Jondalar disse Markeno. E talvez ela goste de ver o nosso desembarcadouro. No to difcil disse Tholie. H apoios para os ps, e cordas. Posso mostrar-lhe como fazer. Ela no precisa descer a pique disse Carlono. Podemos baix-la na cesta dos suprimentos. Foi como voc veio da primeira Jondalar. Talvez fosse melhor disse Jondalar. Pois ento venha comigo. Mandaremos a cesta para cima. Ayla tinha assistido discusso contemplando o rio, longe, e o caminho, to precrio, que eles usavam para descer o caminho em que Roshario havia cado, embora estivesse inteiramente familiarizada com ele. Viu as fortes cordas tranadas, presas a cavilhas de madeira enterradas em fendas do rochedo, a partir do topo, onde estavam. Parte da descida vertical era lavada pela torrente, que batia, ao cair, em mais de uma salincia. Viu que Carlono comeava a descida com aparente facilidade, agarrando-se corda com uma das mos enquanto pousava o p na primeira e estreita aba. Viu que Jondalar empalidecia, respirava fundo, depois ia atrs do outro, um pouco mais lentamente, porm, e com maior cautela. Entrementes, Markeno, que Shamio queria ajudar, apanhava um grande rolo de corda grossa, terminado em lao. Esse lao estava preso numa forte estaca, fincada na plataforma. A outra ponta foi lanada no espao. Ayla ficou imaginando que espcie de fibra usavam. Nunca vira cordame to grosso. Pouco depois, Carlono reaparecia, com a outra ponta do cabo. Ele foi at uma segunda estaca, no muito afastada da primeira, depois comeou a recolher a corda, deixando-a cair num rolo junto dele. Um objeto grande, achatado, parecido com uma cesta, logo surgiu entre as duas estacas. Cheia de curiosidade, Ayla se aproximou para v-lo de perto. Como as cordas, a cesta era muito resistente. O fundo chato, reforado com madeira, era oval e tinha os lados direitos. Podia levar at uma pessoa deitada de todo o comprimento ou um esturjo de tamanho mdio com a cabea e o rabo para fora. O maior esturjo daquelas regies, de uma das duas variedades que s existiam naquele rio e nos seus principais afluentes, alcanava nove metros de comprimento e pesava mais de 1.500 quilos. Tinha de ser cortado em mais de

duas partes para subir. A cesta dos suprimentos era iada entre duas cordas que se entranavam nela e eram mantidas no lugar por quatro anis de fibra, dois de cada lado. A corda descia por um anel e subia pelo outro, que lhe ficava oposto, em diagonal, do outro lado. Cruzavam no fundo. As quatro pontas da corda eram tecidas juntas e formavam uma larga ala em cima. A corda que fora lanada pela borda tambm passava pela mesma argola. Pode embarcar, Ayla. Firmaremos a corda e desceremos voc com cuidado disse Markeno, calando um par de mitenes de couro bem justas e enrolando em seguida a extremidade maior da corda em torno da segunda estaca para a descida da cesta. Quando ela hesitou, Tholie disse: Se prefere descer pela parede da rocha, vou junto, mostrando como . No gosto de descer na cesta. Ayla olhou mais uma vez a penedia. Nenhum dos dois sistemas lhe parecia convidativo. Acho que vou experimentar a cesta, pela primeira vez disse. Onde ficava o caminho, embaixo, e o paredo escarpado era ainda ingreme, mas se abria um pouco, o que facilitava a escalada. Pelo meio, onde estavam cravadas as cunhas de madeira, o topo do penhasco avanado para a frente em platibanda. Ayla entrou na cesta, sentou-se no fundo, e agarrou-se s bordas ate ficar com os ns dos dedos brancos. Est pronta? perguntou Carlono. Ayla virou a cabea na direo dele sem largar as mos e fez que sim com a cabea. Vamos desc-la, Markeno. O rapaz afrouxou a corda, e Carlono guiou a cesta para o vazio enquanto Markeno controlava o ritmo da descida, deixando que a corda fosse passando por suas mos enluvadas de couro, a laada no alto da cesta escorregava ao longo da corda pesada, e Ayla, suspensa no espao por cima do desembarcadouro, descia devagar. O sistema era simples, mas eficiente. Era movido abrao, mas a cesta, embora forte, no era pesada, de modo que uma pessoa apenas podia manobrar cargas bastante grandes. Com mais de uma pessoa nos comandos, at cargas pesadas subiam. Quando a cesta passou a beira do barranco, Ayla fechou os olhos. Agarrada borda, sentia o corao bater nos ouvidos. Mas quando percebeu que descia suavemente, abriu os olhos, depois olhou em volta, tomada de estupor. A viso que tinha era de uma perspectiva que jamais tivera antes e que, provavelmente, jamais teria de novo. Dependurada por cima do grande rio, ao lado da parede do despenhadeiro, sentia-se como que flutuando no ar. O muro rochoso do outro lado do rio ficava a pouco mais de um quilmetro de distncia, mas lhe parecia muito mais prximo embora no Porto fossem ainda muito mais juntos um do outro. O rio ali era reto, e vendo-o direita e esquerda, naquela grande extenso, podia sentir a sua fora. Quando j estava bem perto do cho, e olhou para cima, viu uma nuvenzinha branca no limite da rocha e duas figuras uma bem pequena mais o lobo, que olhavam para baixo. Acenou. Depois, aterrissou com um pequeno impacto, enquanto ainda olhava para o alto. Quando viu a expresso sorridente de Jondalar, comentou. Foi muito excitante. E espetacular, no mesmo? disse ele, ajudando-a a sair da gndola. Havia muita gente espera, mas ela estava mais interessada no lugar que nas pessoas. Sentia um movimento debaixo dos ps quando pisou as pranchas de madeira do desembarcadouro e viu que estavam flutuando em cima da gua. Era um cais espaoso, capaz de acomodar diversos alojamentos de construo semelhante aos de cima, que a salincia do rochedo de arenito resguardava. E sobravam reas livres. Havia um fogo perto, protegido por pedras, sobre uma laje de grs. Muitos daqueles barcos interessantes que ela j notara antes estavam atracados plataforma flutuante. Usados pela populao ribeirinha, eram estreitos e alongados e terminavam em ponta, a

proa como a popa. Eram de vrios tamanhos, e no havia dois que fossem exatamente iguais. Iam dos que mal tinha espao para uma pessoa sozinha aos que podiam sentar todo um grupo. Ao virar-se para ver melhor, deu com dois realmente desmedidos. Tinham as proas curvas para cima de modo a formar cabeas de estranhos pssaros e eram pintados com motivos geomtricos que, em conjunto, davam a impresso de penas. Havia um segundo par de olhos pintados junto da linha de flutuao. O maior dos barcos tinha, at, um dossel na sua seo mediana. Quando ela se voltou para Jondalar, a fim dr manifestar-lhe seu espanto, viu que ele fechara os olhos e tinha a testa franzida de angstia, e entendeu que o barco grande tivera algo a ver com irmo, Thonolan. Mas nenhum deles teve muito tempo para ver as coisas com calma e tirar concluses. Foram arrastados pelos locais, ansiosos por mostrar aos visitantes tanto as suas embarcaes, de modelo incomum, quanto a sua percia em marinhagem. Ayla viu que as pessoas subiam rapidamente por uma conexo semelhante a uma rampa empinada que ligava a doca ao barco. Quando a levaram at l, compreendeu que esperavam que ela tambm subisse. Muita gente andava sem esforo por aquelas pranchas oscilantes, equilibrando-se com facilidade, embora o cais balanasse para um lado e o barco para outro, ao que lhe parecia. Ayla ficou muito grata pela mo que Carlono lhe estendeu. Sentou-se entre Markeno e Jondalar, debaixo da coberta, num banco em que teriam cabido facilmente mais pessoas. Viu que havia gente atrs e na frente, e que muitos empunhavam longos remos. Antes de perceber o que estava acontecendo, tinham desatado as amarras e estavam no meio do rio. A irm de Carlono, Carolio, postada na proa do barco, comeou a entoar com voz forte um canto coletivo, ritmado, que se imps melodia lquida do Rio da Grande Me. Ayla via com fascinao como os remadores venciam a corrente, intrigada com a maneira como remavam em unssono ao ritmo de uma cano, e ficou surpresa com a rapidez e aparente facilidade com que eram impelidos rio acima. Na volta do rio, os lados da garganta rochosa se estreitaram. Entre os elevados paredes de rocha, que subiam, verticais, das profundezas do caudal, o som da gua ficou mais alto e mais intenso. Ayla sentiu que ar era mais frio ali e mais mido, e suas narinas captaram o cheiro molhado do rio, da vida que nele nascia e morria, to diferente dos aromas secos e revigorantes da plancie. Quando a passagem se alargou de novo, apareceram rvores que vinham at o limite da gua nas duas margens. Isto j me parece familiar disse Jondalar. Aquilo em frente no o lugar onde fazem os barcos? Vamos parar l? No desta vez. Vamos prosseguir e fazer o retorno em Meio-Peixe. Meio-Peixe? disse Ayla. O que isso? Um homem que estava sentado sua frente virou a cabea e riu. Ayla reconheceu o marido de Carolio. Por que no pergunta a ele? disse o homem, apontando para Jondalar. Ayla viu que o rosto de Jondalar ficara vermelho. Foi l que ele se tornou Meio-Ramudi. Ele nunca lhe contou a histria? Diversas pessoas riram. Por que voc mesmo no conta, Barono? disse Jondalar. No ser a primeira vez, seguramente. Jondalar est certo. Essa uma das histrias favoritas de Barono. Carolio diz que j est cansada de ouvi-las, mas todo mundo sabe que Barono nunca se farta de uma boa histria, por mais conhecida que seja. Bem, voc tem de admitir que foi engraado, Jondalar disse Barono. Mas a voc que cabe contar o caso. Jondalar no pde deixar de sorrir.

Engraado para os outros, talvez. Ayla o olhava com um sorriso intrigado. Muito bem, eu estava aprendendo a manejar barcos pequenos comeou ele. Tinha um arpo comigo, e comecei a subir o rio. Vi que os esturjes comeavam a mover-se tambm na mesma direo, para a desova. Pensei que era a minha chance de pegar o primeiro sem pensar em como poderia tirar da gua um peixe daquele tamanho e sem pensar no que poderia acontecer num barco to pequeno. O peixe deu trabalho a Jondalar! disse Barono, incapaz de conter-se. Eu no tinha nem certeza de poder agarr-lo. No estava acostumado com arpo preso a uma corda continuou Jondalar. Imagine o que aconteceria se estivesse. No entendo disse Ayla. Quando voc caa em terra firme e espeta alguma coisa, um gamo, por exemplo, mesmo se fere o animal s de raspo e a lana cai, e ele foge, h como ir na pista dele explicou Carlono. Mas no h como seguir um peixe na gua. Um arpo tem farpas, viradas para trs, naturalmente, e uma corda bem forte, de modo que quando um peixe fisgado, a ponta com a corda entra nele, e ele no fica perdido. A outro ponta da corda est amarrada ao barco. Pois o peixe de Jondalar o arrastou rio acima, com barco e tudo disse Barono, interrompendo outra vez. Ns estvamos na margem, l atrs, e vimos quando ele passou, como um raio, agarrado corda que estava presa no barco. Nunca vi ningum que fosse assim to depressa. Foi a coisa mais engraada! Jondalar pensava ter pegado o peixe, mas na verdade o peixe o pegou. Ayla ria agora, com os outros. Quando o peixe, afinal, perdeu muito sangue e morreu, eu estava bem longe, rio acima, continuou Jondalar. O barco estava cheio d'gua, e acabei tendo de nadar at a margem. Na confuso, o barco se foi, levado pela corrente, mas o peixe encalhou num remanso. Puxei-o para a terra. quela altura eu j estava com muito frio, perdera minha faca, e no encontrava gravetos nem nada para fazer fogo. E eis que de repente me aparece um cabea-chata... um rapazinho do Cl. Os olhos de Ayla se arregalaram. A histria ganhava novos contornos. Ele me conduziu at onde tinha acendido uma fogueira. Havia uma velha no acampamento dele, e eu tremia tanto que ela me deu uma pele de lobo. Depois que me aqueci, fomos juntos de volta para o rio. O cabe... o moo... pediu metade do peixe e eu o reparti de boa vontade. Ele mesmo cortou o esturjo, de comprido, e levou sua parte embora. Todo mundo que me tinha visto passar procurava por mim, e logo depois me acharam. Fizeram muita pilhria, mas assim mesmo, como gostei de v-los! A inda acho difcil acreditar que um cabea-chata pudesse ter carregado aquele meio peixe sozinho. Precisamos de trs ou quatro homens nara levar a outra metade disse Markeno. Era um esturjo enorme. Os homens do Cl so fortes disse Ayla. Mas eu no sabia que houvesse gente do Cl por aqui. Para mim, todos viviam na pennsula. Havia muitos, na outra margem disse Barono. E o que aconteceu com eles? perguntou Ayla. Todos ficaram embaraados, baixaram os olhos, ou olharam para longe. Finalmente, Markeno disse: Depois da morte de Doraldo, Dolando reuniu um grupo... e foi atrs deles. Depois de algum tempo, a maior parte... tinha ido... Acho que foram todos embora. Mostre-me isso de novo pediu Roshario. Ayla colocara a forma de casca de btula no brao dela aquela manh. O material, forte mas leve, no estava ainda inteiramente seco, mas ficara suficientemente rijo para manter o brao em posio, e Roshario j comemorava a maior mobilidade que aquilo lhe dava. Ayla, no entanto, no queria que ela comeasse a usar a mo. Estavam sentadas, as duas, com Tholie, do lado de fora, ao sol, cercadas de peles macias de camura, postas no cho. Ayla levara sua caixa de costura e fazia uma demonstrao do puxador

de linha que inventara com a ajuda do pessoal do Acampamento do Leo. Primeiro, a gente faz buraquinhos espaados com qualquer instrumento pontudo nas duas peas de couro que quer juntar disse. Como sempre fazemos disse Tholie. Sim, mas voc usa isso para fazer passar o fio pelos buracos. O fio entra nesse orifcio da parte de trs, e quando voc enfia a ponta nos buracos do couro ele puxa a linha atravs das duas peas que voc deseja. Uma idia nova lhe passou pela cabea, em meio demonstrao. Se a ponta do puxador de linha fosse bastante fina e forte, seria capaz de fazer, ela mesma, os buracos. Havia uma dificuldade: o couro pode ser duro. Quero ver disse Tholie. Como que voc passa o fio pelo orifcio do seu puxador? Assim. Est claro? disse Ayla, dando um primeiro ponto e passando o trabalho outra. Tholie tentou mais alguns. faclimo! exclamou. Quase que se pode fazer com uma mo s. Roshario, que prestava muita ateno, achou que Tholie tinha razo. Embora ela ainda no pudesse usar o brao quebrado, se conseguisse empregar a mo apenas para manter os dois couros juntos, com um puxador de fio como aquele poderia costurar com a mo boa. Nunca vi coisa igual. De onde voc tirou isso? No sei disse Ayla. Foi uma ideia que tive quando estava em dificuldades para costurar alguma coisa, mas muita gente me ajudou. O mais difcil foi fazer uma broca de slex suficientemente fina para fazer o buraco do puxador de linha. Jondalar e Wymez trabalharam nisso. Wymez o britador-chefe do Acampamento do Leo explicou Tholie. J me disseram que muito bom na sua especialidade. Sei que Jondalar timo disse Roshario. Ele fez tantos aperfeioamentos nas ferramentas que usamos para a construo de barcos que todo mundo ficou maravilhado com ele. Coisas pequenas, mas que foram de grande ajuda. Ele estava treinando Darvalo quando foi embora. Jondalar tem muito jeito para ensinar meninos. Talvez ele possa retomar as aulas com Darvo. Jondalar diz que aprendeu muito com Wymez disse Ayla. Talvez disse Tholie , mas vocs dois parecem muito bons na descoberta de novas maneiras de fazer as coisas. Esse puxador de linha vai facilitar muito a costura. Mesmo quando a gente tem prtica, difcil empurrar um fio num buraco com uma ponta qualquer. E o arremessador de lanas, de Jondalar, deixou todos os homens entusiasmados. Quando voc demonstrou como que ele funciona, muita gente aqui se julgou capaz de imit-la, mas no acho que seja to fcil assim. Voc se adestrou muito tempo, com certeza. Jondalar exibira com grande xito o arremessador de lanas. Chegar perto de uma camura para mat-la exige habilidade e uma infinita pacincia. Quando os caadores Xamudi viram a distncia a que uma lana podia ser atirada com aquele engenho, ficaram to excitados que mal se continham na nsia de experiment-lo nos evasivos antlopes da montanha. Quanto aos pescadores de esturjo, igualmente tomados de admirao, decidiram criar uma variante com arpo, e test-la para ver se funcionaria. No curso do debate, Jondalar apresentou sua velha idia de uma lana em duas partes, com um cabo comprido guarnecido de duas ou trs penas, e uma parte dianteira menor, destacvel, e farpada. O potencial de uma arma dessas foi imediatamente assimilado pelos ouvintes, e diversas alternativas foram experimentadas pelos dois grupos caadores Xamudi e pescadores Ramudi nos dias subsequentes. De repente, houve uma confuso do outro lado da plataforma. As trs mulheres olharam para l e viram que algumas pessoas iavam a cesta dos suprimentos. Alguns jovens corriam naquela direo. Eles pegaram um peixe! Pegaram-no com o lanador de arpes! gritou Darvalo. uma fmea!

Vamos ver! disse Tholie. Voc vai na frente. Vou num instante. Primeiro vou guardar o meu puxador de linha. E eu espero por voc, Ayla disse Roshario. Quando as duas se reuniram aos outros, a primeira parte do esturjo j descarregada, e a cesta fora mandada de volta para baixo. Era um peixe imenso, grande demais para ser trazido penhasco acima de uma vez s. A melhor parte fora mandada primeiro: quase oitenta quilos de pequeninas ovas escuras de esturjo. Parecia um bom pressgio que o primeiro peixe apanhado com o arremessador de arpo variao do arremessador de lanas de Jondalar fosse aquela volumosa fmea. Grelhas de secar peixe foram levadas para o fim do campo, e as pessoas comearam a retalhar o grande peixe em pequenos pedaos. A vasta massa de caviar, no entanto, foi levada em bloco para o centro da rea social do acampamento. Cabia a Roshario, como mulher do chefe, supervisionar a distribuio. Ela pediu que Ayla e Jondalar a ajudassem, e serviu um pouco para que todos provassem. Faz anos que no como isso! disse Ayla, repetindo. sempre melhor assim fresco, mal sado do peixe. E uma tamanha quantidade! O que bom. Seno, no poderamos comer tanto assim disse Tholie. Por que no? perguntou Ayla. Porque as ovas do esturjo so empregadas por ns, como algumas outras coisas, para amaciar a pele da camura disse Tholie. A maior parte usada para isso. Eu gostaria de ver como fazem, um dia desses disse Ayla. Sempre gostei de trabalhar com couros e peles. Quando vivia no Acampamento do Leo, aprendi a colorir peles, a fazer, por exemplo, que ficassem bem vermelhas. Crozie me ensinou tambm a fazer couro branco. E gosto muito dessa cor amarela de vocs. Pois me surpreende que Crozie estivesse disposta a mostrar-lhe o seu trabalho disse Tholie, lanando um olhar significativo para Roshario. Sempre imaginei que o couro branco fosse um segredo do Lar do Grou. Ela no me disse que era um segredo. Disse que aprendera com a me, e que a filha no estava interessada. Pareceu-me contente de passa a tcnica a outra pessoa. Bem, vocs eram, afinal, do mesmo acampamento, eram como uma famlia disse Tholie, embora ainda surpresa. No creio que ela ensinasse uma estranha. Ns tambm no faramos isso. O mtodo Xamudi de tratar a camura um segredo. Nossas peles so admiradas e tm alto valor comercial. Se todo mundo soubesse como prepar-las, cariam depreciadas, de modo que guardamos o segredo concluiu. Ayla assentiu de cabea, mas seu desapontamento era visvel. Bem, so bonitas. E o amarelo to vivo! Vem da murta-do-brejo, mas ns no usamos a planta pela cor. Isso simplesmente acontece. A murta-do-brejo ajuda a manter as peles macias mesmo depois de molhadas disse Roshario. Se voc ficasse aqui, Ayla, poderamos ensinar-lhe a tcnica de fazer camura amarela. Se eu ficasse... quanto tempo? perguntou Ayla. Oh, quanto quisesse. A vida inteira, Ayla disse Roshario, com algum fervor. Jondalar nossa parente. Ns o consideramos assim. Em pouco tempo ele seria um perfeito Xaramudi. At j ajudou a construir um barco. Voc me disse que ainda no casada. Estou certa de que encontraramos algum disposto a casar com voc. No tenho duvida de que seria bem recebida entre ns. Desde a morte do velho Xam precisamos de algum que o substitua. Ns, como casal, eu e Markeno, estaramos dispostos a recebe-los. A oferta de Roshario fora espontnea, mas parecia a Tholie inteiramente apropriada no momento em que fora feita. Tenho de falar com ele, mas estou certa de que concordar. Depois de Jetamio e Thonolan, tem sido difcil encontrar outro casal com quem gostssemos demorar juntos. O irmo de Thonolan perfeito no caso. Markeno sempre gostou de Jondalar, e eu apreciaria muito partilhar a mesma casa com outra mulher Mamuti. E sorrindo para Ayla: Shamio tambm

adoraria ter o Lobinho dela em volta todo o tempo. O oferecimento apanhara Ayla de surpresa. Quando, finalmente, compreendeu-lhe o sentido, emocionou-se. A tal ponto que ficou com os olhos marejados. No sei o que dizer, Roshario. Senti-me em casa aqui desde o primeiro momento. Quanto a voc, Tholie, gostaria muito de dividir... No pde completar o pensamento. O choro a impediu. As duas mulheres Xaramudi sentiram o contgio do pranto e tiveram de piscar repetidamente para sopitar as lgrimas. Sorriam uma para a outra como cmplices que eram de um plano maravilhoso. Logo que Markeno e Jondalar voltarem, falamos com eles disse Tholie. Markeno ficar to aliviado... Mas Jondalar, no sei disse Ayla. S sei que ele fez questo de vir c. At deixou de ir por um caminho mais curto pelo prazer de rev-los. Mas no sei se poder ficar. Ele quer ir de volta para o seu povo. Mas ns somos seu povo disse Tholie. No, Tholie. Embora ele tivesse permanecido entre ns tanto tempo quanto o irmo, Jondalar ainda um Zelandonii. Ele nunca se desligou dos seus. Penso at que foi por isso que seus sentimentos por Serenio no ficaram nunca to fortes. Serenio, a me de Darvalo? perguntou Ayla. Sim disse a mais velha das duas, sem saber o quanto Jondalar teria contado a Ayla sobre Serenio. Mas uma vez que bvio o que ele sente por voc, talvez, depois de tanto tempo, seus laos com se prprio povo estejam mais fracos. J no viajaram bastante? Por que fazer mais uma Jornada to longa, se podem ter um lar aqui? Alm disso, est na hora de Markeno e eu termos outro casal conosco. Antes do inverno... Antes... Eu no lhes disse, mas a Me me abenoou de novo... Devemos escolher um casal antes do nascimento deste aqui. Eu desconfiava disse Ayla. maravilhoso, Tholie. E com olhar sonhador: Talvez, um dia, eu tambm tenha um beb para ninar... Se formos morar juntos, o beb que eu levo ser seu tambm, Ayla. E ser bom saber que haver algum por perto, para ajudar, no caso... Se bem que eu no tenha tido problemas dando luz Shamio. Ayla pensou que gostaria de ter um beb algum dia. Um beb de Jondalar. Mas se no pudesse conceber? Ela vinha tendo o cuidado de tomar seu ch todo dia, e no ficara grvida. Mas teria ficado sem o ch? E se no fosse capaz de comear uma criana? No seria maravilhoso saber que os filhos de Tholie seriam seus tambm, e de Jondalar? Era verdade, alm disso, a rea em torno do acampamento era muito semelhante outra da caverna do Cl de Brun. Sentia-se em casa, ali. As pessoas eram gentis. S no confiava muito em Dolando. Gostaria ele tambm que ela ficasse? E os cavalos? Era bom para eles descansar um pouco. Mas teriam alimento suficiente para o inverno todo? Teriam, por perto, espao suficiente para correr? E, o mais importante de tudo: como reagiria Jondalar? Estaria ele disposto a desistir de sua Jornada de volta terra dos Zelandonii para instalar-se naquele lugar? 19 ___________________________________________________________________________ Tholie avanou at a grande fogueira e ficou projetada em silhueta contra o fundo vermelho das brasas e o cu poente, limitados pelos paredes pique que fechavam a enseada de um lado e de outro. Muita gente permanecia concentrada no espao de reunio debaixo da platibanda de arenito, acabando de comer as amoras-pretas, tomando ch ou vinho levemente fermentado e espumante. O banquete comunitrio de esturjo fresco tivera como entrada uma primeira e nica poro de caviar. O resto teria uso mais prosaico: amaciar peles de camura.

Quer dizer uma coisa, Dolando, enquanto estamos todos reunidos aqui anunciou Tholie. O homem concordou, embora no tivesse feito diferena se ele disse no. Tholie j continuava sem esperar pela resposta. Acho que expresso o sentimento de todos quando digo que estamos felizes com a presena de Jondalar e Ayla entre ns disse. Diversas pessoas se manifestaram logo no mesmo sentido. Estvamos preocupados com Roshario continuou Tholie , no s por causa da dor que ela sentia mas porque temamos que viesse a ficar com o brao inutilizado. Ayla mudou isso. Roshario diz que no sente mais dor e, com sorte, h uma chance de que possa usar o brao outra vez como antes. Houve, de novo, um coro de comentrios positivos, expressando gratido e desejando boa sorte. Devemos tambm agradecimentos a nosso parente Jondalar disse Tholie. Quando ele morava conosco, suas ideias para o aperfeioamento de nossas ferramentas foram de grande ajuda. Agora mesmo ele nos demonstrou seu arremessador, e o resultado esta festana. Mais uma vez o grupo manifestou seu assentimento. Enquanto viveu conosco, Jondalar pescava esturjo e caava camuras e jamais nos disse se preferia a gua ou a terra. Estou certa de que seria um grande homem do rio... Muito bem, Tholie. Jondalar um Ramudi! exclamou um homem. Ou pelo menos metade de um Ramudi! disse Barono, saudado por um coro de gargalhadas. No, no disse uma das mulheres. Ele est ainda aprendendo coisas sobre a gua, mas a terra j conhece muito bem. Certo disse um velho. Mas por que no perguntam ao prprio Jondalar? Ele arremessou lana muito antes de arremessar arpo. Jondalar um Xamudi. Ele at gosta de mulheres caadoras! Ayla se voltou para ver quem fizera o ltimo comentrio. Fora uma adolescente, um pouco mais velha que Darvalo, chamada Rakario. Gostava de estar todo o tempo nas proximidades de Jondalar, o que aborrecia o rapaz. Queixava-se de que ela s vivia atrs dele. Agora, sorria, bem-humorado, com toda aquela animada discusso. Era uma demonstrao da competio cordial entre as duas metades. Daquela espcie de rivalidade interna na famlia, que funcionava como um saudvel elemento de emulao, mas que no podia nunca passar dos limites de todos conhecidos. Brincadeiras, bazfia, at mesmo um certo nvel de insulto eram permitidos, mas tudo que pudesse ofender ou despertar ira era logo sufocado. Os dois lados se juntavam para acalmar os exaltados e pr gua na fervura. Como eu disse, Jondalar pode ser um excelente homem do rio disse Tholie, quando todos sossegaram. Mas Ayla est mais familiarizada com a terra, de modo que eu aconselharia a Jondalar fica com os caadores. Se ele preferir assim, claro, e se os caadores estiverem de acordo. Se Jondalar e Ayla permanecerem conosco, e se tornarem Xaramudi, ns lhe oferecemos vida em comum. Mas como Markeno e eu somos Ramudi, eles teriam de ser Xamudi. Houve grandes mostras de excitao entre os ouvintes, com troca de comentrios e, at, felicitaes dirigidas diretamente aos dois casais. um plano maravilhoso, Tholie disse Carolio. A ideia foi de Roshario disse Tholie. Mas o que pensa Dolando de aceitarmos Jondalar? E o que acha de aceitarmos Ayla, uma mulher criada por aqueles que vivem na pennsula? perguntou Carolio, olhando diretamente para o chefe Xamudi. Houve um silncio repentino. Todo mundo sabia as implicaes da pergunta. Depois da sua violenta reao em relao a Ayla, estaria Dolando disposto a aceit-la? Ayla esperara que o

incidente ficasse esquecido e se perguntava por que Carolio o trouxera tona. Mas ela no podia fazer outra coisa. A questo era de sua responsabilidade. Carlono e sua companheira tinham vivido originariamente com Dolando e Roshario, e juntos, os quatro, tinham fundado aquele grupo de Xaramudi quando se mudaram do seu lugar de origem, j superlotado. Posies de chefia eram, em geral, conferidas por consenso informal, e eles dois eram uma escolha natural. Na prtica, a mulher do chefe assumia as responsabilidades de co-lder, mas a mulher de Carlono morreu quando Markeno era ainda muito jovem. O lder Ramudi nunca se casou outra vez formalmente, e sua irm gmea, Carolio, que passara a tomar conta do menino, assumiu tambm, aos poucos, os deveres de mulher de lder. Com o tempo, ela foi aceita pela comunidade como co-lder, de modo que tinha a obrigao de fazer a pergunta. O povo sabia que Dolando permitira que Ayla continuasse a tratar de sua mulher, mas Roshario precisava dela, e Ayla, obviamente, lhe era til. O que no significava que ele desejasse t-la com o grupo em carter permanente. Ele poderia estar apenas controlando seus sentimentos temporariamente. Mesmo que todos desejassem uma curandeira, Dolando era um deles, e Ayla, uma estranha. No desejavam aceitar uma estranha que pudesse constituir problema para seu chefe e possvel dissenso no grupo. Enquanto Dolando considerava a resposta a dar, Ayla sentiu um frio no estmago e ficou com um n na garganta. Tinha a curiosa sensao de estar sendo julgada por algum erro cometido. Sabia, porm, que no fizera nada de errado. Gostaria de sair dali. Seu nico erro era a sua origem. A mesma coisa lhe acontecera com os Mamuti. Teria de ser sempre assim? Aconteceria de novo com a gente de Jondalar? Bem, pensou, Iza, e Creb, e o Cl de Brun tinham cuidado dela, e ela no ia renegar aqueles que amava. Mas sentia-se isolada e vulnervel. Percebeu, ento, que algum viera colocar-se discretamente a seu lado. Sorriu com gratido para Jondalar e se sentiu imediatamente melhor. Mas aquilo era ainda um julgamento, e ele aguardava para ver o seu desfecho. Ela o observara e sabia qual ia ser sua resposta oferta de Tholie. Mas Jondalar esperava pela deciso de Dolando antes de formular sua prpria resposta. Subitamente, quebrando a tenso, houve um riso repicado de criana. Shamio, seguida de outros meninos e meninas, sara correndo de uma das casas. com Lobo aos saltos no meio deles. No extraordinrio como aquele lobo brincava com os pequenos? disse Roshario. Ainda h poucos dias eu no acreditaria que iria ver um bicho desses junto de crianas que eu amo sem temer pelas suas vidas. Talvez isso valha como lio. Quando a gente fica conhecendo um animal que antes odiava e temia, possvel que at passe a gostar muito dele. sempre melhor compreender que ter um dio cego. Dolando vinha pesando as palavras que devia dizer em resposta a Carolio. Sabia o que lhe estavam perguntando e quanta coisa dependia da deciso que tomasse. Mas no sabia como formular o que pensava e sentia. Sorriu para a mulher que amava, grato por ver que ela o conhecia to bem. Roshario percebera que ele precisava de auxlio e lhe mostrara uma sada. Eu odiei com cegueira comeou e tirei as vidas daqueles que odiava por pensar que tinham matado meu filho. Eu os julguei uns animais ferozes e quis acabar com todos eles, mas isso no nos restituiu Doraldo. Agora vejo que eles no mereciam tal dio. Animais ou no, tinham sido provocados. Tenho de viver com essa culpa, mas... Dolando se interrompeu, comeou a dizer alguma coisa sobre os que sabiam mais do que lhe tinham dito e que, assim mesmo, o secundaram nas suas surtidas, mas depois mudou de ideia. Essa mulher disse, olhando para Ayla , essa curandeira diz que foi criada por eles, educada por aqueles que eu julgava uns animais selvagens, que eu odiava. E mesmo que ainda os odiasse, no poderia expressar esse sentimento em relao a essa mulher. Graas a ela, Roshario me foi restituda. Talvez seja tempo de comear a entender. Acho que a ideia de Tholie boa. E eu ficaria contente se os Xamudi aceitassem Ayla e Jondalar. Ayla sentiu que um imenso alvio a tomava. Agora sabia por que aquele homem fora escolhido pelo seu povo para chefi-lo. Na sua convivncia de todos os dias, tinham chegado a conhec-lo bem. Sabiam a excelncia bsica do homem.

E ento, Jondalar? perguntou Roshario. O que tem a dizer? No acha que tempo de dar por encerrada essa longa viagem? Que tempo de deitar razes, de fundar sua prpria casa, de dar Grande Me uma oportunidade de abenoar Ayla com um beb ou dois? No encontro palavras para dizer-lhe o quanto estou grato, Roshario, por essa acolhida de vocs. Sinto que os Xaramudi so meu povo, minha famlia. Seria muito fcil para mim radicar-me aqui e vocs me tentam com esse oferecimento. Mas tenho de retornar aos Zelandonii. Se mais no fora hesitou , por meu irmo Thonolan. Fez uma pausa, e Ayla o olhou. Sabia que ele iria recusar, mas no era aquilo que ela pensava que ele fosse dizer. Percebeu um leve nuto, quase indiscernvel, como se ele tivesse pensado em outra coisa. E nesse momento, Jondalar lhe sorriu. Quando ele morreu, Ayla deu ao seu esprito todo o conforto que lhe foi possvel dar para a sua Jornada no outro mundo, mas o esprito de Thonolan no teve paz. Receio, sinto, que ele ainda erra, s e perdido, procurando o caminho de volta para a Me. O que ele estava dizendo era uma surpresa para Ayla, e ela observou-o atentamente quando ele continuou. No posso deixar as coisas assim. Algum tem de ajud-lo a achar o seu caminho, e s conheo uma pessoa capaz de faz-lo: Zelandoni, uma Xam, uma xam das mais poderosas, que estava presente quando Thonolan nasceu. Talvez com a ajuda de Marthona, minha me e me de Thonolan... Zelandoni consiga localizar seu esprito e gui-lo para o aninho certo. Ayla sabia que aquele no era o motivo de Jondalar para voltar. No motivo principal. Sabia que o que ele dissera era exato mas, como a resposta que ela lhe dera sobre o fio-de-ouro, no era completo. Voc est ausente h muito tempo, Jondalar disse Tholie, claramente desapontada. Talvez eles pudessem ajudar Thonolan, mas quem nos garante que sua me ou essa Xam, Zelandoni, esto ainda vivas? Ningum, Tholie, mas tenho de tentar. Mesmo que no possam ajudar, Marthona e os outros parentes e amigos gostariam de saber o quanto ele foi feliz aqui, com Jetamio, com voc, com Markeno. Minha me teria gostado de Jetamio, estou certo disso. Como estou certo de que teria gostado de voc, Tholie. A mulher no pde deixar de sensibilizar-se com o elogio, embora procurasse disfarar e embora estivesse frustrada. Thonolan fez uma longa viagem continuou Jondalar ... que foi sempre sua viagem. Eu apenas fui com ele. Para proteg-lo. Gostaria de contar aos Zelandonii essa viagem. Thonolan foi at a foz do Rio da Grande Me. Mais importante ainda, ele encontrou um lar aqui, com gente Que o amava. uma histria que merece ser contada. O que eu acho, Jondalar, que voc est ainda procurando acompanhar seu irmo e zelar por ele, mesmo no mundo dos espritos disse Roshario. Mas se isso o que acha que tem de fazer, ento s nos resta desejar-lhe boa sorte. Penso que Xam nos teria dito que voc deve seguir seu caminho. Ayla refletiu sobre o que Jondalar fizera. A oferta de Tholie e dos Xaramudi para que eles se incorporassem comunidade no fora feita levianamente. Era uma oferta generosa e representava uma grande honra; difcil de recusar sem ofensa. S uma forte compulso de realizar um objetivo mais alto, de cumprir uma misso irrecusvel, poderia fazer tal recusa aceitvel. Jondalar no dissera que embora eles fossem sua famlia no eram a famlia que ele queria recuperar, mas sua resposta incompleta convencera a todos. No Cl, calar alguma coisa era aceitvel, por dar alguma privacidade numa sociedade transparente, em que era difcil esconder qualquer coisa. Emoes e pensamentos podiam ser vistos refletidos na postura, na expresso, em gestos sutis. Jondalar preferira a considerao. Ela achava que Roshario suspeitava da verdade, mas aceitava a desculpa pela mesma razo que o fizera d-la. Uma sutileza que Ayla anotou. Aprofundaria a questo mais tarde. Mas j sentia que ofertas generosas tm mais de uma faceta.

Quanto tempo ainda pretendem ficar aqui? Perguntou Markeno. J cobrimos mais terreno do que eu tinha julgado possvel. No pensava que pudssemos estar aqui antes do outono. Graas aos cavalos, viajamos mais depressa do que imaginei explicou , mas temos muito que andar ainda e h alguns obstculos srios frente. Gostaria de levantar acampamento logo que pudermos. No devemos partir assim to depressa, Jondalar disse Ayla No posso ir antes que o brao de Roshario esteja bom. E quanto tempo vai levar? perguntou Jondalar, franzindo a testa. Eu disse a Roshario que o brao dela tem de ficar imvel naquela forma de casca de btula por uma lua inteira mais metade de outra. muito. No podemos ficar tanto tempo. E quanto podemos ficar? Muito pouco tempo. Mas quem vai tirar a casca de btula? Quem vai saber a hora! Ns mandamos buscar um Xam disse Dolando. Por mensageiro. Um Xam no saber fazer isso? Suponho que saiba disse Ayla. Mas pelo menos gostaria de falar com ele. No podemos ficar pelo menos at que ele chegue, Jondalar? Se no demorar muito. Mas voc poderia ensinar a Dolando e a Tholie o que fazer, se for o caso. Jondalar estava escovando Racer. A pelagem do garanho crescia e ficava cheia e o animal parecia com frio. Ele mesmo j sentira um friozinho no ar, de manh. Penso que voc tem tanta vontade de ir embora quanto eu, no mesmo, Racer? O animal virou as orelhas para o lado dele ao som do seu nome, e Huiin abanou a cabea.. Voc tambm quer ir, no mesmo, Huiin? Isto no , na verdade, lugar para cavalos. Vocs precisam de campo aberto para correr. Tenho de lembrar isso a Ayla. Deu uma ltima palmada na anca de Racer e foi para a rea debaixo do ressalto de pedra. Roshario parecia muito melhor, achou, vendo-a sozinha junto da grande lareira central, a costurar com uma s mo graas ao novo puxador de linha. Sabe onde posso encontrar Ayla? Ela saiu com Tholie. Levaram Shamio e Lobo. Disseram que iam at o lugar onde se fazem barcos, mas acho que Tholie queria mostrar a Avia a rvore da Sorte e fazer uma oferenda pedindo uma boa hora de parto e um beb sadio. Tholie j comea a mostrar a bno que recebeu disse Roshario. Jondalar se acocorou perto dela. Queria perguntar-lhe uma coisa, Roshario. sobre Serenio. Foi imperdovel deix-la, como eu fiz. Ela estava... feliz, depois, quando se foi daqui? Sofreu muito, no comeo. Disse que voc estava disposto a ficar, ou tinha oferecido isso, mas que ela dissera que voc devia ir com Thonolan. Ele precisava mais de voc. E ento, o primo de Tholie apareceu. Ele como Tholie, sob muitos aspectos, diz sempre o que pensa. Jondalar sorriu. Eles so assim mesmo. So. E ele se parece com a prima. bem mais baixo que Serenio, mas forte. E decidido tambm. Botou os olhos nela e logo resolveu que era a mulher da sua vida. Chamava-a 'meu belo salgueiro', em Mamuti. Nunca pensei que conseguisse conquist-la. Quase lhe disse que no se desse ao trabalho. Nada que eu dissesse, porm, teria sido capaz de dissuadi-lo, mas eu achava Serenio um caso perdido. Ela no se apaixonaria por ningum depois de voc. Ento, um dia, apanhei os dois rindo. E vi que estava errada. Era como se ela tivesse voltado vida depois de um longo inverno. Floresceu. Eu nunca tinha visto Serenio to feliz desde o tempo do seu primeiro homem, pai de Darvo. Fico contente por ela disse Jondalar. Serenio merece ser feliz. Mas andei pensando.

Quando parti, ela me disse que achava que a Me a abenoara. Serenio estava grvida? Teria comeado alguma vida, talvez do meu esprito? No sei, Jondalar. Lembro-me de ter ouvido isso dela, quando voc foi embora. Que estava prenha. Se estava, ter sido uma bno especial para o novo companheiro. Mas ela nunca me contou. Mas qual a sua opinio, Roshario? Serenio parecia grvida? possvel saber, assim to no comeo? Quisera poder ajud-lo, Jondalar. Mas no sei com certeza. Ela podia estar. Roshario o estudava com ateno, imaginando o porqu daquela curiosidade to viva. No era para reclamar a criana como sendo do seu lar Porque ele renunciara a isso quando partiu , embora se ela estivesse mesmo grvida o beb seria muito provavelmente do seu esprito. E de sbito Roshario sorriu, imaginando um filho de Serenio do tamanho de Jondalar no lar daquele Mamuti baixote. Ele ficaria contente, pensou Roshario. Jondalar abriu os olhos e viu que o lugar a seu lado, embora revolvido, estava agora vazio. Abriu as cobertas, sentou-se na beira do catre, bocejou e espreguiou-se. Tinham conversado em volta do fogo na noite anterior, sobre a caa s camuras. Algum vira os primeiros exemplares descendo das alturas, o que significava que a estao estava prxima. Ayla demonstrava antegozar a perspectiva de uma caada a esses antlopes de andar seguro e ar de bode, mas quando foram para a cama e conversaram um com o outro em voz baixa e mais tranquilamente como costumavam fazer, Jondalar insistira em que tinham de partir o mais rpido possvel. A descida dos antlopes indicava que esfriara nas alturas. O tempo mudava. Tinham muito que viajar ainda, e deviam apressar-se. No haviam discutido propriamente, mas Ayla deixara claro que no queria ir. Falou no brao de Roshario, mas ele sabia que ela gostaria de caar camuras. Na verdade, estava convencido de que ela tivera vontade de ficar para sempre com os Xaramudi, e imaginava se no estaria adiando a partida na esperana de que ele ainda mudasse de ideia. Ela e Tholie j eram as melhores amigas do mundo e todos pareciam gostar sinceramente de Ayla. Se isso o alegrava sobremaneira, por outro lado tornava a partida mais penosa. E quanto mais tempo ficassem, mais difcil seria. Ficou acordado at tarde, pensando. Poderiam ficar, por ela. Mas, nesse caso, poderiam ter ficado com os Mamuti. Por fim, concluiu que urgia mesmo partir, o mais depressa possvel, no dia seguinte at, ou dentro de dois dias, no mximo. Sabia que Ayla no ficaria contente com a sua deciso, e no sabia como contar-lhe. Levantou-se, vestiu as calas e marchou para a porta. Afastando a cortina, saiu e sentiu logo um vento frio no peito nu. Ia precisar de roupas mais quentes para a viagem, pensou, correndo para a rea onde os homens urinavam de manh. Em vez da nuvem de coloridas borboletas que sempre adejavam por perto indagava-se por que elas seriam atradas por um lugar que cheirava to forte , viu de chofre uma folha amarela que tombava devagar e viu que a folhagem das rvores comeava a mudar de cor. Como no observara aquilo antes? Os dias tinham passado to depressa, e o tempo fora to clemente, que ele no prestara ateno mulher dana da estao. Lembrou-se de sbito que estavam, ali, voltados para o sul e numa regio meridional. A estao j poderia estar muito mais adiantada do que ele pensava para o norte, e faria muito mais frio tambm no rumo que iam tomar. Ao voltar para casa, s pressas, estava muito mais decidido ainda do que antes a partir em breve. Ah, voc j est de p disse Ayla, entrando com Darvalo e vendo que Jondalar se vestia. Vim cham-lo antes que toda a comida fosse retirada. Estou tratando de me agasalhar melhor. Faz muito frio disse Logo vai chegar a hora de deixar a barba crescer. Ayla sabia que havia mais naquela frase do que as palavras diziam. Ele continuava preso ao assunto da noite anterior. A estao mudava e tinham de prosseguir viagem. E ela no queria

falar daquilo. Acho que devamos desempacotar nossas roupas de frio e ver se esto em boa ordem disse Jondalar. As cestas ainda se encontram na casa de Dolando? Ele sabe que esto, pensou Ayla. Por que ento pergunta? Voc sabe pr que, disse ela consigo mesma, e pensou em alguma coisa que lhe desviasse a ateno. Sim, as cestas esto l disse Darvo, querendo ser prestativo. Preciso de uma camisa mais quente. Voc se lembra onde guardamos minha roupa de inverno? Naturalmente que se lembrava. Mas ele tambm, por certo. As roupas que voc est usando agora so muito diferentes das que tinha no corpo ao chegar disse Darvalo. Estas me foram dadas por uma mulher Mamuti. As outras eram as minhas roupas Zelandonii. Experimentei hoje a camisa que voc me deu. Ainda est grande para mim, mas no muito disse o rapaz. Voc ainda tem aquela camisa, Darvo? At j me esqueci como ela . Quer v-la? Quero sim. Gostaria muito disse Jondalar. Ayla tambm estava curiosa. Foram at a casa de Dolando perto dali. De uma prateleira acima de sua cama, Darvalo tirou um embrulho feito com cuidado. Desatou o cordel, abriu o invlucro de couro mole, e ergueu a camisa no ar. A est ela. Era incomum, pensou Ayla. A combinao de cores, o estilo mais longo e mais solto no tinham nada a ver com as roupas Mamuti a que ela se acostumara. Uma coisa a surpreendeu mais do que o resto: era ornada com caudas de arminho, brancas com uma ponta preta. A camisa pareceu estranha ao prprio Jondalar. Tanta coisa ocorrera desde que vestira aquela camisa pela ltima vez que ela lhe parecia bizarra e antiquada. No a usara muito quando morava ali, com os Xaramudi, preferindo vestir-se como os demais. Embora fizesse s um ano e poucas luas que ele presenteara Darvo com ela, era como se h uma eternidade ele no visse roupas de casa. E do estilo dela ser solta, Darvo. Voc a ajusta com um cinto. Vamos, vista-a que eu lhe mostro. Tem alguma coisa que possa usar para at-la? O rapaz passou a camisa de couro pela cabea. Era longa como uma tnica e muito decorada. Depois passou uma tira de couro para Jondalar. Ele disse a Darvalo que se endireitasse, e cingiu a camisa bem baixo, quase nos quadris, de modo que o pano ficasse frouxo, como uma blusa, e os rabos dos ratos armnios, pendentes e livres. V? No est nada grande para voc, Darvo disse Jondalar. O que acha, Ayla? Acho fora do comum. Nunca tinha visto camisa feito essa. Mas parece muito bem, Darvalo. Gosto dela dela disse o rapaz, esticando os braos e baixando os olhos para ver o efeito. Talvez a usasse da prxima vez que fosse visitar os Xaramudi de rio abaixo. Ela ficaria impressionada, pensou, a garota que lhe despertara a ateno. Foi bom mostrar-lhe como se usa uma camisa dessas disse Jondalar antes de partir. Quando vo partir? perguntou Darvalo, espantado. Amanh. Depois de amanh o mais tardar disse Jondalar, olhando firme para Ayla. Logo que aprontarmos nossas coisas. As chuvas j podem ter comeado, na outra vertente das montanhas alertou Dolando , e voc se lembrar de como a Irm fica quando enche. Espero que no haja inundao disse Jondalar , ou precisaramos de um dos seus barcos grandes para atravessar o rio.

Se quiserem ir de barco ns os levamos at o rio da Irm disse Carlono. Temos de apanhar murta-do-brejo, de qualquer maneira acrescentou Carolio , e de l que ela vem. Eu gostaria muito de subir o rio no seu barco, mas no creio que os cavalos possam viajar embarcados. Voc no disse que eles atravessam rios a nado? Talvez possam vir pela gua, na esteira do barco sugeriu Carlono. E o lobo no problema. Sim, os cavalos podem nadar, mas a distncia grande, at a Irm. Vrios dias, se me lembro bem disse Jondalar. No acredito que eles consigam nadar contra a corrente tanto tempo. H um caminho pela montanha disse Dolando. Voc ler de voltar um pouco, depois subir at um dos picos menores e contorn-lo. A trilha bem marcada e os levar at bem prximo da confluncia do rio da Irm com o da Me. H uma pequena serra para o sul que d uma boa viso do lugar, uma vez alcanada a plancie do lado do poente. Mas seria esse o melhor ponto para atravessar o rio da Irm.? perguntou Jondalar, que se lembrava dos vastos redemoinhos da ltima passagem. Provavelmente no. Mas dali voc pode acompanhar o leito da Irm para o norte at um vau melhor. O rio da Irm no fcil em nenhum trecho. Ele alimentado por torrentes que descem da montanha com grande violncia, de modo que sua correnteza mais rpida que a da Me, alm de ser mais traioeira. Muito mais traioeira disse Carlono. Subimos por ela durante quase um ms, certa vez. E o rio se mostrou veloz e difcil todo o tempo. Se o rio da Me que tenho de seguir para chegar em casa, isso implica atravessar o rio da Irm. Boa sorte, ento. Vocs vo precisar de vveres disse Roshario. E tenho uma coisa que quero darlhe, Jondalar... No temos muito espao de sobra comeou ele. para sua me continuou Roshario. O colar favorito de Jetamio. Guardei-o para Thonolan, se ele voltasse. No coisa grande. Depois que Jetamio perdeu a me. ela precisava sentir que pertencia a algum lugar. Eu lhe disse que se lembrasse sempre de que era uma Xaramudi. Ento ela fez o colar, de dentes de camura e espinhas de esturjo... um dos pequenos... simbolizar a terra e o rio. Pensei que sua me apreciaria uma lembrana da mulher que seu filho escolheu. Pensou bem disse Jondalar , e lhe agradeo muito. Sei que vai representar muito para Marthona. E por onde anda Ayla? Tenho um presentinho para ela tambm. Espero que ela possa lev-lo disse Roshario. Ayla est com Tholie, arrumando as cestas disse Jondalar. Ela no queria ir, no at que seu brao estivesse perfeito. Mas no podemos esperar mais. Tenho certeza de que meu brao vai ficar bom disse Roshario. Ela se pusera ao lado dele e foram juntos para o correr de casas. Ayla trocou ontem a casca de btula por outra fresca. Meu brao parece menor, mas por falta de uso. Ele est bom. Ayla pediu para eu manter essa forma mais algum tempo. Ela diz que logo que eu comece a trabalhar com ele meu brao engorda de novo. Sou da mesma opinio. No sei por que o nosso mensageiro e o velho Xam esto levando tanto tempo para chegar. Mas Ayla explicou o que fazer, no s a mim, mas a Dolando, Tholie, Carlono e outros. Ns nos arranjaremos sem ela... embora fosse muito melhor que os dois ficassem. No tarde demais para mudarem de opinio... Voc nem imagina o quanto significa para ns a maneira como voc nos recebeu, Roshario, to generosamente, apesar de tudo, de Dolando, da... criao... de Ayla...

Ela o encarou. Essa histria o magoou muito, no foi? Jondalar ficou vermelho. Sim admitiu , muito. Mas j no me aborrece mais. Voc foi muito gentil, aceitando-a, sabendo o que Dolando pensava daquela gente da pennsula... No sei explicar. Sei que sinto um imenso alvio. No quero v-la triste. Ayla j passou por tanta coisa. Ficou mais forte, imagino disse Roshario. Via a ruga de preocupao no cenho dele, a expresso de angstia nos seus fabulosos olhos azuis. Voc esteve fora muito tempo. Conheceu muita gente, aprendeu novas modas, novos costumes, at novas lnguas. Seu povo no o reconhecer, talvez voc no seja a mesma pessoa de antes, ao partir. Eles tambm no sero mais as pessoas de que se lembra. Vocs pensaro uns nos outros como foram um dia, no como so agora. Preocupei-me tanto com Ayla que no considerei isso-- Voc tem razo. muito tempo. Ela pode at adaptar-se melhor que eu. Para Ayla eles so estranhos, e ela vai entender rapidamente como so, corno sempre acontece. J voc espera deles um certo comportamento disse Roshario, retomando a marcha para as casas de madeira. E antes que entrassem concluiu: Saiba que ser sempre bem-vindo aqui. Todos dois sero bem vindos. Obrigado. Mas uma distncia enorme, Roshario. Voc nem imagina o tamanho da viagem. De fato, no imagino mesmo. Mas voc est habituado a viajar E se um dia quiser vir, no lhe parecer to longe. Para algum como eu, que nunca sonhou em cobrir grandes distncias, j viajei demais disse Jondalar. Voc tem razo quando diz que tempo de me enraizar. Mas saber que tenho aqui essa alternativa me ajudar com os problemas de adaptao, em casa. Quando abriram a cortina, s encontraram Markeno. Onde est Ayla? perguntou Jondalar. Ela foi com Tholie apanhar as plantas que tinha posto para secar. Voc no cruzou com as duas, Roshario? Estamos vindo do campo disse Jondalar. Pensei encontrar Ayla aqui. Ayla estava aqui. Estava conversando com Tholie sobre alguns dos remdios que usa. Ela examinou seu brao ontem e explicou o que fazer com ele. As duas s falaram de plantas, e a sua serventia. Aquela mulher sabe muito, Jondalar. Pensa que ignoro isso? incrvel como se lembra de tudo. Saram juntas de manh, e voltaram com cestas cheias. De tudo quanto espcie. Mesmo plantinhas frgeis, fininhas, amarelas. Agora deve estar explicando o que fazer com elas disse Markeno. Que pena vocs irem embora! Tholie vai sentir muita falta de Ayla. Ns todos vamos sentir muita falta dos dois. No fcil para ns tambm... Eu sei. Quero dar-lhe algo. Markeno remexeu numa caixa de madeira, cheia de ferramentas e pequenos utenslios de madeira, osso e chifre. Tirou dela, por fim, um objeto esquisito, feito da galhada primria de um veado, com as ramificaes cortadas e um furo logo abaixo do ponto em que brotavam. Estava toda decorada no com formas geomtricas e estilizadas de aves ou peixes no estilo tradicional Xaramudi, mas tambm com belos gravados figurativos de animais como o veado e o cabrito-monts em torno do cabo. Alguma coisa naquilo deu um arrepio em Jondalar. Quando o viu mais de perto soube o que era. Isso o endireitador de hastes de lana de Thonolan! disse. Quantas vezes vira o irmo usar aquilo, pensou. Lembrava-se at do dia em que Thonolan o fizera. Pensei que lhe seria agradvel ter essa lembrana dele. Pensei tambm que isso poder ajud-lo a achar seu esprito. Alm disso, quando esse esprito, graas a voc, descansar em paz... talvez queira ter esse objeto com ele concluiu Markeno.

Obrigado disse Jondalar, pegando a robusta ferramenta e examinando-a com espanto e reverncia. Aquilo fora a tal ponto urna parte intrigante do irmo que lhe trazia flashes de memria. Isso significa muito para mim, Markeno. Jondalar sopesou o objeto na mo, sentindo seu equilbrio e a presena de Thonolan. Voc est certo. H tanto dele aqui que quase posso senti-lo. Quero dar algo a Ayla, e a oportunidade esta disse Roshario, saindo. Jondalar a acompanhou. Ayla e Tholie ergueram os olhos vivamente quando eles entraram na casa de Roshario. Por um momento, a mulher achou que tinham interrompido alguma coisa pessoal e secreta, mas logo sorrisos de boas-vindas dissiparam a impresso. Roshario foi at o fundo do aposento e tirou um embrulho de uma prateleira. Isto para voc, Ayla. Pelo que fez por mim. Fiz um embrulho para que permanea limpo durante a viagem. Depois, voc pode usar o invlucro de pele como toalha. Ayla, surpresa e encantada, desmanchou o n e abriu as camuras macias. Dentro deles havia uma pea feita igualmente de camura, tingida de amarelo, e lindamente enfeitada de contas e penas. Ela a pegou e ficou extasiada. Era a mais bela tnica que jamais vira. Dobrada debaixo dela havia um par de calas de mulher, totalmente decorada na frente das pernas e em volta do fundilho com um desenho igual ao da tnica. Que beleza, Roshario! Nunca vi nada to bonito. at bonito demais para usar disse Ayla. Colocou o presente na cama e abraou a mulher do chefe. Pela primeira vez desde que tinham chegado, Roshario notou o estranho sotaque de Ayla, principalmente na maneira de pronunciar determinadas palavras, mas no achou esse sotaque desagradvel. Espero que sirva. Por que no experimenta a roupa para que a gente veja? disse Roshario. Acha mesmo que eu deva? perguntou Ayla, com medo de tocar no presente. preciso saber se serve, para poder usar o conjunto quando voc e Jondalar casarem. Ayla sorriu para Jondalar, excitada e feliz com a roupa nova. E no contou que j tinha uma roupa para a ocasio, dada pela mulher de Talut Nezzie, do Acampamento do Leo. No podia usar as duas, mas acharia uma ocasio igualmente memorvel para a roupa amarela. Eu tambm tenho uma lembrana para voc, Ayla disse Tholie. nada de to especial assim. Mas til disse Tholie, entregando-lhe diversas tiras de couro macio que tirou de uma bolsa que trazia cintura. Ayla as tomou e ergueu no ar, mas evitou olhar para Jondalar Sabia exatamente o que eram. Como voc sabia que eu preciso de tiras novas para a minha lua, Tholie. Uma mulher precisa sempre de tiras novas, sobretudo quando viaja. Tenho tambm excelente enchimento absorvente para voc. Roshario e eu discutimos os presentes. Ela me mostrou as roupas que fizera e eu pensei em dar-lhe tambm algo assim bonito. Mas voc no pode levar muito, quando viaja. Ento comecei a pensar sobre artigos de que pudesse precisar disse Tholie, explicando aquele seu mimo to prtico. perfeito. Voc no me poderia ter dado coisa que eu quisesse mais ou de que necessitasse mais disse Ayla. Depois virou o rosto piscando. Vou sentir sua falta. Deixe disso. Afinal, ainda no esto indo. No ate amanh cedo, pelo menos. Ento haver tempo para lgrimas disse Roshario, embora seus olhos tambm j estivessem marejados. Naquela noite, Ayla esvaziou suas duas grandes cestas e espalhou tudo o que continham, a fim de resolver como arrumar tudo para incorporar bagagem os mantimentos que tinham ganhado. Jondalar carregaria uma parte, verdade, mas ele tambm no tinha muita folga. Haviam discutido sobre o barco redondo mais de uma vez, sem chegar a qualquer resultado: sua utilidade na passagem de rios valeria o esforo de carreg-lo naquelas passagens estreitas das montanhas? Por fim, resolveram lev-lo, no sem muita incerteza sobre a sabedoria da deciso.

Como voc vai pr tudo isso em duas cestas? perguntou Jondalar, olhando com ceticismo a pilha de misteriosos pacotes, todos cuidadosamente embrulhados. O volume da carga o deixava aturdido. Acha que precisamos mesmo de tanta coisa? O que tem aqui, por exemplo? Minhas roupas de vero - disse Ayla. - Isso justamente o que estou pensando deixar para trs, mas ento vou precisar de roupas novas ano que vem. J um alvio no ter de pr nas cestas todas estas pesadas roupas de inverno! Hum! - fez ele, sem poder contestar-lhe o raciocnio, mas ainda alarmado com o tamanho da pilha. Mexeu nela e viu um amarrado que j conhecia. Ayla carregava aquilo desde o comeo da viagem, e ele ainda no sabia o que efetivamente continha. O que voc leva a? Jondalar, voc assim no ajuda, atrapalha. Por que no verifica se essas placas de alimento comprimido para farnel que Carolio nos cabem na sua cesta? Sossegue, Racer. Calma disse Jondalar, puxando a rdea e mantendo-a junto do peito enquanto afagava o pescoo do animal e lhe dava tapinhas na cara. Acho que ele j sabe que estamos prontos e est aflito para partir. Estou certo de que Ayla vem logo disse Markeno. Aquelas duas ficaram mesmo ntimas no curto tempo que vocs, passaram aqui conosco. Tholie estava chorando ontem noite, desejando ainda que ficassem. Para dizer-lhe a verdade, eu tambm estou triste por v-lo partir Jondalar. Olhe que temos procurado, mas no encontramos um casal que gostssemos de ter na nossa intimidade. E precisamos assumir um compromisso logo. Tem certeza que no vai mudar de ideia? Voc no sabe como foi difcil para mim tomar essa resoluo, Markeno. Quem sabe o que vou encontrar em casa? Minha irm estar crescida e no se lembrar de mim. No tenho ideia do que meu irmo mais velho faz nem de onde possa estar. Quanto a minha me, apenas espero que ainda viva. E Dalanar, o atual chefe da famlia. Minha prima mais prxima, filha do seu outro casamento, deve ser me a esta altura, mas nem sei se tem marido. Se tem, no o conheo, provavelmente. No conheo mais ningum por l... e aqui tenho tantos amigos. Mas preciso ir assim mesmo. Markeno assentiu de cabea. Huiin relinchou baixo, e os dois ergueram os olhos. Roshario, Ayla e Tholie, que trazia Shamio pela mo, vinham saindo do alojamento. A menina bracejou para soltar-se logo que viu Lobo. No sei o que vai ser de Shamio sem esse lobo disse Markeno. Ela quer sempre ter o bicho por perto. Dormiria com ele se eu deixasse. Talvez voc consiga um filhote para ela disse Carlono, que se reunira a eles. Ele acabara de chegar do embarcadouro. No tinha pensado nisso, nem ser fcil arranjar um filhote. Talvez eu obtenha um, furtando-o de um covil disse Markeno. Posso, pelo menos, prometer a Shamio que vou tentar. Tenho de inventar alguma coisa para consol-la. Se pegar um, que seja pequeno disse Jondalar. Nosso Lobo ainda mamava quando sua me morreu. E como Ayla conseguiu aliment-lo sem o leite materno? perguntou Carlono. Eu me perguntei muitas vezes a mesma coisa disse Jondalar. Ayla me explicou que um beb pode comer tudo o que a me dele come. Tem apenas de ser mais mole e fcil de mastigar. Ela fazia um caldo, punha um pedao de couro macio dentro, e deixava que ele ficasse chupando aquilo. Depois, cortava carne para ele em pedacinhos. Hoje ele come de tudo que comemos, mas gosta de caar por conta prpria, s vezes. Ele consegue caa para ns tambm. Ajudou-nos, por exemplo, com aquele alce que trouxemos, ao chegar. Como conseguem que ele faa o que desejam? perguntou Markeno. Ayla gasta muito tempo com isso. Ela lhe ensina uma coisa, depois repete aquilo com ele at que o faa corretamente. surpreendente o quanto ele pode aprender. E Lobo gosta muito

de agrad-la. Todo mundo pode ver isso. Acha que por tratar-se dela? Afinal, Ayla uma Xam disse Carlono. Voc acha que uma pessoa qualquer seria capaz de fazer-se obedecer por animais? Eu monto Racer disse Jondalar. E no sou Xam. Eu no botaria minha mo no fogo por isso disse Markeno. Em seguida, riu J o vi enfeitiar mulheres. E qualquer uma faz o que voc quer. Jondalar corou. No pensava em suas conquistas havia bastante tempo. Ayla, que vinha em direo a eles, ficou intrigada com o motivo daquele rubor. Mas logo Dolando se reuniu ao grupo. Vou acompanh-los nesta primeira parte da viagem, para mostrar-lhes as trilhas e o melhor caminho montanha acima disse. Obrigado. Ser uma grande ajuda, disse Jondalar. Eu vou tambm disse Markeno. E eu disse Darvalo. Ayla olhou para ele e viu que usava a camisa que Jondalar lhe dera. E tambm eu disse Rakario. Darvalo a encarou com uma expresso de agastamento, esperando v-la de olhos fincados em Jondalar. Mas a moa olhava era para ele mesmo, e com um sorriso de adorao. Ayla viu que a expresso dele mudava de enfado para perplexidade, depois para confuso. Por fim, Darvo ficou vermelho. Embora surpreso, compreendera. Quase todo mundo se reunira no meio do campo para as despedidas dos visitantes. Muitas vozes manifestaram o desejo de ir com eles parte do caminho. Eu no vou disse Roshario, olhando para Jondalar, depois para Ayla , mas queria que vocs dois ficassem. Desejo-lhes uma boa viagem. Obrigado, Roshario disse Jondalar, abraando-a. Vamos precisar mesmo de muita sorte. Devo agradecer-lhe por ter trazido Ayla. Nem sei o que teria acontecido comigo sem ela. Roshario tomou a mo de Ayla, que a apertou e tambm a outra, ainda na tipia, satisfeita com a fora que sentia nas duas. Em seguida, se abraaram. Houve outros adeuses, mas a maior parte das pessoas pretendia acompanhar os viajantes pelo menos por algum tempo. Voc vem, Tholie? perguntou Markeno. No disse Tholie. Tinha os olhos marejados. No ser mais fcil despedir-me na estrada do que aqui disse, e marchou decidida para o alto Zelandonii. difcil para mim ser amvel com voc neste momento, Jondalar. Sempre gostei de voc e mais ainda depois que nos trouxe Ayla Desejei muito que ambos ficassem, e voc no quis. Mesmo compreendendo os seus motivos, no me conformo ainda. Lamento que se sinta assim, Tholie. Desejaria poder fazer alguma coisa para que se sentisse melhor. Voc pode, mas no vai fazer. Era tpico de Tholie dizer exatamente o que sentia. Isso fazia com que todos gostassem dela. Com ela a gente sempre sabia onde estava. No fique zangada comigo. Se eu pudesse ficar, nada me agradaria mais do que viver com voc e Markeno. Voc nem imagina como me fez orgulhoso quando nos convidou, nem o quanto difcil para mim ir embora. Mas tenho de ir, Tholie disse Jondalar, e fitou-a com aqueles seus esplndidos olhos azuis em que havia, agora, genuna tristeza, preocupao e carinho. Jondalar, voc no devia dizer-me essas coisas amveis nem me olhar desse jeito. S me faz desejar ainda mais que fique. D-me um abrao vamos. Ele se curvou para abra-la e sentiu o estoro que ela fazia para controlar o pranto. Tholie

se soltou e olhou para a alta mulher loura postada ao lado dele. Oh, Ayla, no quero que voc se v disse, soluando. E caram nos braos uma da outra. Eu, por mim, no iria. Mas Jondalar tem de ir, no sei bem por que, e tenho de ir com ele disse Ayla, chorando tanto quanto Tholie. De repente, a jovem me no suportou mais a cena, apanhou Shamio e correu para casa. Lobo quis segui-las. No, Lobo. Aqui! comandou Ayla. Lobinho! Eu quero meu lobinho! gritava Shamio, estendendo os braos para o grande carnvoro hirsuto. Lobo ganiu e olhou para Ayla. No, Lobo. Fique. Ns vamos embora. 20 ___________________________________________________________________________ Ayla e Jondalar estavam de p na clareira que comandava uma larga vista montanha. Tinham uma sensao de perda e solido vendo Dolando, Markeno, Carlono e Darvalo se afastarem pela trilha. O resto da Multido que sara com eles do acampamento fora ficando para trs em grupos de dois e de trs. Quando os quatro ltimos homens chegaram a uma curva do caminho, voltaram-se para acenar. Ayla respondeu saudao deles com um gesto de chamada, com as costas da mo virada para eles. Mas logo se conscientizou de que nunca mais veria os Xaramudi. Naquele pouco tempo de convivncia, aprendera a am-los. Eles a tinham recebido, convidado para ficar, e ela teria vivido com eles com muito prazer. A partida lembrava-lhe uma outra: a partida do acampamento Mamuti, no comeo do vero. Eles tambm a tinham acolhido de corao aberto, e ela gostava de muitos deles. Poderia ter sido feliz ali tambm, exceto pela necessidade de conviver com a tristeza que causara a Ranec. Alm disso, partindo, havia a excitao de ir para casa com o homem que amava. No havia essas correntes ocultas de infelicidade entre os Xaramudi, e isso fizera a partida ainda mais dilacerante. Embora ela amasse Jondalar e no duvidasse do seu desejo de querer ficar com ele, encontrara aceitao e amizade laos difceis de romper de maneira assim to final. Viagens so cheias de despedidas, pensou. Ela se despedira, at e para sempre, do filho que deixara com o Cl. Se tivesse ficado agora, com Tholie e os outros, talvez pudesse um dia descer o Rio da Grande Me com os Ramudi, num barco, at o delta. Ento, poderia procurar, na pennsula, a nova caverna do Cl de seu filho. Mas no adiantava mais pensar nisso. No haveria oportunidades de retorno, no haveria ltimas chances com que sonhar. Sua vida a puxava em uma direo, e a vida de seu filho o puxava em outra. Iza lhe dissera: encontra sua prpria gente, seu prprio homem. Ela fora aceita por gente com que tinha afinidade e achara um homem para amar que tambm a amava. Ganhara muita coisa, mas havia perdas tambm. Seu filho era uma delas, e havia que aceitar esse fato. Jondalar tambm sentia uma certa desolao, vendo que os amigos dobravam a curva da estrada e se iam para casa. Eram amigos com os quais vivera anos a fio e que chegara a conhecer muito bem. Embora no tivessem o seu sangue e seu relacionamento com eles no tivesse sobrevindo de laos matrilneos, ele os considerava como parentes. Empenhado em voltar s suas razes, eles eram a famlia que cumpria deixar para sempre, e isso o entristecia muito. Quando os ltimos dos Xaramudi que tinham ido despedir-se dele desapareceram de vista. Lobo sentou-se no cho, ergueu a cabea, soltou alguns ganidos, e, depois, um uivo profundo e rouco que sacudiu amanh ensolarada. Os quatro homens surgiram de novo, j embaixo na trilha, e disseram adeus, respondendo saudao do lobo. Um lobo tambm respondeu, de algum lugar. Markeno chegou a virar-se para ver de onde provinha o som, antes de prosseguir, montanha abaixo, com os companheiros. Ento, Ayla e Jondalar lhes deram as costas e enfrentaram a

montanha com seus picos de gelo glacial, de um brilho glauco. Menos elevadas, embora, que as da cordilheira ocidental, as montanhas que atravessavam agora eram contemporneas das outras. Datavam todas, do perodo mais recente de formao do relevo recente apenas em relao aos movimentos pesadamente lentos da grossa crosta de rocha que boiava no ncleo em fuso da terra primitiva. Levantado e dobrado numa srie de alas paralelas, no curso de orogenia que definira todo o continente, o terreno enrugado dessa ponta mais oriental do extenso sistema de montanhas era coberto de vida verdejante. Uma faixa de rvores decduas formava uma espcie de saiote estreito entre as plancies de baixo, ainda aquecidas pelos vestgios do vero, e as elevaes mais frias. Na mata, composta principalmente de carvalhos e faias, com proeminentes incrustaes de btulas e bordos, folhas j mudavam de cor e formavam uma variegada tapearia em tons de vermelho e ocre, realados pelos espruces sempre-verdes da orla mais alta. Um manto de conferas que vinha de baixo e no se compunha s do espruce, mas tambm de teixo, pinheiro e lario, da variedade que perde as folhas no frio escalava os flancos das elevaes menores e cobria as escarpas dos picos mais altos com variaes sutis de verde e amarelo. Acima da linha limite da floresta, havia uma faixa de pastos alpinos que a neve branqueara logo no comeo da estao. E, coroando tudo, o duro capacete de gelo. O calor, que mal havia tocado as plancies com o advento do vero sempre efmero naquelas paragens, ja chegava ao fim, cedendo lugar ao outono e ao inverno. Uma tendncia para o aquecimento gradual j moderava os piores efeitos do frio um perodo intermedirio de milhares de anos mas o gelo se reagrupava para um ltimo assalto terra antes que a retirada ordeira e paulatina se transformasse na debandada geral dos milnios seguintes. Todavia, mesmo durante essa estiada que precedeu o avano final, o gelo glacial no apenas cobria os picos e vestia os flancos das altas montanhas, como mantinha o continente em seu poder. Na paisagem acidentada, coberta de mata, e com o estorvo que era o barco circular e os mastros, Avia e Jondalar puxavam os animais pela brida a maior parte do tempo. Subiram escarpas alcantiladas, galgaram cristas, atravessaram trechos cobertos de seixos, meteram-se em ravinas precipitosas causadas pela descida, na primavera, de neve e gelo derretidos, ou pelas pesadas precipitaes do outono nas montanhas do sul. Algumas das valas tinham gua acumulada no fundo, ressumando de uma papa de plantas em decomposio e barro mole, que sugava pelos ps homens e animais por igual. Outras levavam correntes de gua cristalina, mas todas estariam logo inundadas de novo pelo escoamento tumultuado dos aguaceiros do outono. Nas elevaes menores, no bosque de folhas largas e rvores mais espaadas, eles tropeavam na vegetao rasteira, ali mais densa e viosa, tendo de contornar as urzes ou abrir caminho na macega, penosamente. Os duros colmos e as vinhas espinhosas das amoreiras (ah, as deliciosas amoras-pretas!) eram um obstculo formidvel, que se prendia a roupas e lacerava a pele bem como o couro e as pelicas. O plo farto e desgrenhado dos cavalos da estepe, feito para a vida no frio, em campo aberto, logo se enredava e prendia, e at Lobo recolheu sua cota de carrapichos e gravetos. Muito se alegraram, por isso, ao alcanarem o patamar dos sempre-verdes, cuja sombra relativamente constante mantinha a vegetao rasteira sob controle, embora nas sbitas ngremes, onde o dossel no era to fechado, o sol passasse mais facilmente do que teria passado na planura, facilitando o crescimento exuberante da vegetao arbustiva. No era muito mais fcil cavalgar na floresta espessa de grandes rvores, onde os cavalos tinham de escolher caminho por entre os obstculos, e os cavaleiros eram obrigados a curvar-se sobre o pescoo da montaria para Se desviar dos ramos baixos. Acamparam, na primeira noite, numa pequena clareira, em um outeiro rodeado de pinheiros-mansos, desses que no tm as folhas em forma de agulhas. J anoitecia no segundo dia de viagem quando chegaram ao nvel das ltimas rvores. Livres, finalmente, da vegetao cerrada de pequeno porte e do rude obstculo das essncias gigantes, armaram sua barraca junto de uma torrente de guas frias num pequeno prado descoberto. Tirada a carga dos cavalos, eles se puseram logo a pastar com avidez. Por adequada que fosse sua rao

habitual de feno, dos terrenos mais baixos e mais quentes, o capim verde e as ervas alpestres daquela regio foram bem recebidos. Um pequenino rebanho de cervos dividiu com eles a pastagem. Os machos esfregavam os chifres nos troncos para livr-los do revestimento macio de pele e vasos sanguneos conhecido por veludo, a fim de prepara-los para o cio e os combates singulares do outono. Logo comea para eles a estao dos Prazeres comentou Jondalar, quando armavam a fogueira. Esto se aprestando para as lutas e as fmeas. Lutar constitui um Prazer para os machos? perguntou Ayla. Nunca pensei nisso nesses termos, mas talvez constitua, para alguns pelo menos. Voc pessoalmente gosta de lutar com outros homens? Jondalar franziu a testa e deu toda a ateno pergunta. Posso dizer que, nesse terreno, j fiz a minha parte. Algumas vezes a gente obrigado a entrar numa briga, por este ou aquele motivo. No poso dizer que gosto de lutar. No gosto, se a srio. No me importo, se for de brincadeira ou em competio. Os homens do Cl no lutam uns com os outros. No permitido. Mas tomam parte em competies disse Ayla. Mulheres tambm lutam, mas essas j so lutas de outra espcie. Em que se distinguem essas lutas das demais? Ayla fez uma pequena pausa para pensar. A competio entre as mulheres se d naquilo que elas produzem: utenslios, obras de tranado, bebs disse ela, e sorriu , embora esta ltima seja uma competio mais sutil. De qualquer maneira, quase todo mundo pensa que elas ganham dos homens na matria. Mais alto, na montanha, Jondalar divisou uma famlia de caneiros selvagens, com grandes chifres enrolados junto da cabea. Aqueles, sim disse ele, apontando , so bons de briga. Quando galopam um para o outro e batem de cabea, o som o de um trovo. Quando veados e carneiros investem uns contra os outros, tranando seus chifres, esto de fato lutando ou simplesmente competindo? No sei. Podem sair feridos desses embates, mas isso no comum. De regra, um cede quando o outro prova que mais forte. As vezes se limitam, ambos, a pavonear-se e a berrar, e no lutam coisa nenhuma. Talvez seja de fato mais competio ou jogo que combate. E com um sorriso: Voc faz cada pergunta, mulher! Uma brisa leve e fresca tornou-se fria quando o sol descambou e sumia do campo de viso dos viajantes. J no correr do dia alguma neve cair muito pouca, dissolvendo-se logo nos espaos abertos, mas acumulando-se na sombra, o que anunciava uma noite gelada e mais precipitao de neve, possivelmente. Lobo desapareceu logo que a barraca foi armada. Quando escureceu sem que ele tivesse retornado, Ayla comeou a ficar aflita. Voc acha que devo assoviar chamando-o? perguntou, quando se preparavam para dormir. No a primeira vez que ele sai assim para caar sozinho. Voc est acostumada a ter Lobo por perto porque o mantm assim. Ele volta. Espero que volte pelo menos amanh de manh. disse Ayla, levantando-se para olhar. Mas era difcil enxergar qualquer coisa alm da fogueira. Ele um animal. Sabe nadar por a. Venha, Ayla, e sente-se disse Jondalar. Colocou mais uma acha de lenha no fogo e ficou por um momento vendo as fagulhas que subiam para o cu. Olhe aquelas estrelas. J viu tantas assim de uma s vez? Ayla olhou para cima e se deixou tomar de assombro. Parecem muitas, de fato. Talvez seja por estarmos mais perto delas, aqui em cima, que vemos tantas, principalmente das pequenas... Ou ser que esto mais longe? Voc acha que elas vo, assim, alm, indefinidamente? Que no acabam mais?

No sei. Nunca pensei nisso. Quem poder dizer? Sua Zelandoni saber? Talvez ela saiba, mas dificilmente nos contar. H coisas que s Aqueles que Servem Me devem saber. Mas voc faz mesmo cada pergunta, Ayla! disse Jondalar. Sentiu frio, de repente. Sem ter certeza se era mesmo do tempo, acrescentou: Estou ficando com frio, e temos de sair cedo, amanh. Dolando diz que as chuvas podem comear a qualquer momento agora. O que pode significar neve, aqui nestas culminncias. Gostaria de estar embaixo, na plancie, quando isso ocorrer. Volto j. Quero apenas certificar-me de que Racer e Huiin esto bem. Talvez encontre Lobo com eles. Ayla ainda estava preocupada quando se enfiou por entre as pelicas da cama. Custou a dormir, com o ouvido atento a qualquer rudo que pudesse indicar a volta do animal. Estava por demais escuro para ver alguma coisa alm das estrelas, das inumerveis estrelas que subiam do fogo para o cu no turno. Mas ela continuou olhando. E ento duas estrelas, duas luzes amarelas, se aproximaram uma outra na treva. Eram olhos, os olhos de um lobo que a fixavam. Ele se virou e comeou a afastar-se. E ela entendeu que o animal queria que o seguisse. Mas quando comeou a faz-lo, o caminho foi de sbito bloqueado por um urso de grandes propores. Ela recuou apavorada quando a gigantesca fera se ergueu nas patas traseiras e grunhiu. Mas quando ela olhou outra vez descobriu que no era urso nenhum. Era Creb, o Mog-ur, com seu manto de pele de urso. A distncia ouviu que seu filho a chamava. Olhou por cima do ombro do grande mago e viu o lobo. Mas no era apenas um lobo, era o esprito do Lobo, o totem de Dure, e esse queria que ela o acompanhasse. Mas ento o esprito do Lobo se transformou no seu filho, e era Durc que queria que ela o seguisse. Ele chamou uma vez mais, mas quando ela procurou atend-lo, Creb se interps. E apontou alguma coisa atrs dela. Ela se virou e viu um caminho que levava entrada de uma caverna no uma caverna profunda, mas uma platibanda de pedra de rocha muito clara, beira de um penhasco. E acima dela, uma estranha pedra que parecia parada no ar no ato de cair. E quando olhou por cima do ombro Creb e Dure j no estavam l. Creb! Dure! Onde esto vocs? disse Ayla, sentando-se de repente. Ayla, voc est sonhando de novo disse Jondalar, sentando-se tambm. Eles se foram! Por que ele no deixou que eu fosse com eles? disse Ayla, com lgrimas nos olhos e um soluo na garganta. Quem foi embora? perguntou Jondalar, tomando-a nos braos. Dure. E Creb no deixou que eu fosse com ele. Atravessou-se no meu caminho. Por que ter feito isso? disse ela, chorando. Foi um sonho, Ayla. Nada mais que um sonho. Talvez queira dizer alguma coisa. Mas no passou de um simples sonho. Voc est certo. Sei que est. Mas parecia to real! Voc tem pensando muito no seu filho? Acho que sim. Tenho pensado que nunca mais o verei. Talvez por isso tenha sonhado com ele. Zelandoni sempre disse que quando a gente tem um sonho dessa espcie deve procurar lembrar tudo o que puder sobre ele para um dia entendlo disse Jondalar, tentando ver a expresso de Ayla no escuro. Procure dormir de novo. Ficaram os dois, lado a lado, e acordados, por algum tempo. Mas acabaram adormecendo. Quando acordaram, na manh seguinte, o cu estava sombrio e Jondalar ficou ansioso. Era preciso partir. Lobo, no entanto, no voltara. Ayla assoviava periodicamente, enquanto desmontavam a barraca e empacotavam as coisas, mas ele no apareceu. Temos de ir, Ayla. Ele nos alcanar, como sempre fez Jondalar. No vou enquanto ele no voltar. Voc vai. Eu espero. Vou procur-lo. Como? Aquele animal pode estar em mil lugares. Talvez tenha descido a montanha, de volta para Shamio. Ele gostava dela. Talvez eu deva refazer nosso caminho, e ir atrs dele. No voltaremos. No depois de ter cavalgado at aqui.

Eu vou, se for preciso. No sigo viagem at que encontre Lobo. Jondalar abanou a cabea, mas Ayla comeou a fazer de novo o caminho percorrido. Ela estava decidida. J podiam estar longe se no fosse o animal. Os Xamudi que ficassem com ele! Ayla seguiu sozinha, assoviando e, de repente, quando estava para entrar na floresta, Lobo surgiu do outro lado da clareira e correu para ela. Ps-lhe as patas nos ombros com tal fora que quase a derrubou. E se Ps a lamber-lhe a boca e mordiscar o queixo. Lobo! Lobo! A est voc. Por onde andou? disse Ayla, garrando-o pela coleira de plos, esfregando o rosto no focinho do animal e mordendo-o de leve para responder sua saudao. Eu estava muito aflita. Voc no devia fugir assim. Acha que podemos ir agora? perguntou Jondalar. J perdemos metade da manh. Pelo menos ele veio, e no tivemos de voltar disse Ayla, montando. Em que direo voc quer que a gente v? Estou pronta. Atravessaram toda a pastagem sem trocar palavra, irritados um com o outro. Chegaram, depois, a uma crista. Cavalgaram ao longo dela, procurando uma passagem, at darem com uma descida ngreme, juncada de seixos e mataces. Parecia muito instvel, e Jondalar ainda tentou encontrar outra sada. Se estivessem sozinhos, poderiam ter passado por diversos lugares, mas s aquela, apesar de escorregadia, era praticvel para os cavalos. Ayla, voc acha que os cavalos podem subir por aqui? No creio que haja outro caminho. Podemos descer e contornar o morro. Voc no admitia voltar, no mesmo? Principalmente por causa de um animal. No queria, mas o que for preciso faremos. Se voc acha a escalada perigosa para os animais, desistimos. E se eu a julgasse perigosa para Lobo? Ns o abandonaramos aqui? Para Jondalar os cavalos eram teis. Embora ele gostasse do lobo, no achava razovel que atrasassem a viagem por causa dele. Mas era bvio que Ayla no concordava com isso, e ele sentira uma corrente de animosidade, uma tenso. Provavelmente porque ela teria preferido ficar com os Xaramudi. Pensou que uma vez que alguma distncia existisse entre eles e o acampamento de Dolando, ela passaria a antegozar a chegada ao destino. Mas no queria faz-la mais infeliz agora do que j estava. No que eu queira deixar Lobo no caminho. Pensei apenas que ele seria capaz de alcanar-nos como j fez antes disse Jondalar, embora, na verdade, tivesse estado mesmo a ponto de abandonar o animal. Ela sentiu que havia mais no que ele dizia, mas tambm no queria que o desacordo entre eles crescesse. Afinal, Lobo estava com eles, e no havia mais motivo para aflies. Com a ansiedade dissipada, a raiva tambm se fora. Desmontou, ento, e procurou subir a p testando o aclive. No estou de todo convencida, mas acho que vale a pena tentar. No to ruim quanto parecia primeira vista. Se eles no conseguirem, ento procuraremos algum outro caminho. Aquele no era, na verdade, to inseguro quanto parecera primeira vista. Embora houvesse alguns momentos difceis, ficaram ambos surpresos com o desempenho das montarias. Alegraram-se de ter deixado o problema para trs, mas encontraram outros mais acima. Na sua preocupao comum um com o outro e com os cavalos, acabaram por conversar outra vez naturalmente. Para Lobo a subida era fcil. Foi at o alto e voltou enquanto eles conduziam os cavalos com cautela. Quando chegaram ao topo, Ayla assoviou e ficou esperando, Jondalar observou-a e achou que parecia muito mais preocupada com o lobo do que antes. Por que seria? Quis perguntar-lhe, mudou de ideia para no desgost-la, mas acabou levantando a questo de qualquer maneira. Ayla, estarei errado ou voc anda mais preocupada com Lobo do que de hbito? Gostaria que se abrisse comigo. Voc sempre insistiu em no termos segredos. Ela hesitou fundo, fechou os olhos, franziu o cenho. Depois resolveu encar-lo e ao

problema. Tem razo. No que eu quisesse esconder isso de voc. Queria esconder o problema de mim mesma. Voc se lembra daqueles dois veados que encontramos esfregando os chifres nas rvores para remover o veludo? Sim disse Jondalar. No estou absolutamente certa disso, mas talvez seja a estao dos Prazeres para os lobos tambm. Nem quero pensar nisso de medo de que, pensando, acontea, mas Tholie trouxe a questo baila quando eu falei sobre o leo, Nenm, que me deixou para encontrar uma companheira. Ela me perguntou se eu achava que Lobo faria a mesma coisa qualquer dia. E no quero que isso acontea. Lobo como um filho para mim. E o que a leva a pensar que ele o faa? Antes da partida final de Nenm, ele desaparecia assim por perodos cada vez mais longos. s vezes, quando voltava, eu via que ele havia lutado. Sabia que estava procura de uma leoa. Pois achou uma. Agora, cada vez que Lobo some, temo que ele esteja em busca de uma companheira. isso ento. Acho que no podemos fazer alguma coisa. Mas ser esse mesmo o caso? disse Jondalar. E a despeito dele mesmo, lhe veio o pensamento de que desejava que fosse. No queria ver Ayla infeliz, porm mais de uma vez o lobo j havia provocado desavenas entre os dois. Tinha de admitir que se Lobo encontrasse um amor e partisse, ele lhe desejaria boa sorte e ficaria satisfeito com o desfecho. No sei disse Ayla. Ele sempre voltou, at agora. E parece contente de viajar conosco. Ele me sada como se nos considerasse sua verdadeira alcateia, mas voc sabe como so os Prazeres. um Dom muito forte. O desejo pode ficar incontrolvel. Eu sei. Mas, como j disse, no podemos fazer grande coisa. Seja como for, alegro-me que voc tenha falado disso. Cavalgaram em silncio, lado a lado, por algum tempo, mas era um silncio amistoso. Ele ficara de fato satisfeito por terem tratado do assunto. Pelo menos entendia agora um comportamento dela que lhe parecera estranho. Ayla se vinha portando como uma espcie de me por demais extremosa, o que no era natural nela, nem ele desejaria que fosse. Tinha pena dos rapazinhos que as mes tolhiam, que no podiam fazer coisas um pouco perigosas, como penetrar numa caverna mais profunda ou escalar montanhas. Olhe, Ayla, um cabrito-monts! disse, apontando um belo animal semelhante ao bode, mas com longos chifres curvos. Postava-se bem na borda de uma salincia da montanha, no alto. J cacei animais como esse. E veja mais para cima: so camuras! Ah, so esses os animais que os Xamudi caam? perguntou Ayla, observando aqueles exemplares de antlope. As camuras so aparentadas s cabras-montesas, mas tm os chifres menores e mais direitos e fazem incrveis cabriolas nos picos mais inacessveis e nas encostas mais ngremes. Sim, so. J cacei com os Xamudi. Como possvel matar animais assim? Como vocs conseguem peg-los? uma questo de subir atrs deles. Eles costumam olhar para baixo todo o tempo a ver se algum perigo os ameaa, de modo que se a gente consegue ficar acima deles, chega em geral suficientemente perto para abat-los. E voc percebe como o propulsor de lanas pode ser til explicou Jondalar. Isso me faz apreciar ainda mais a roupa que Roshario me deu disse Ayla. Continuaram a escalada e, tarde, estavam, j, na linha da neve. Paredes lisos de pedra se elevavam de um lado e de outro deles, com manchas de gelo e neve no muito distantes, para cima. O topo do talude a frente se recortava contra o cu azul e parecia conduzir borda do mundo. Ao alcanarem o ponto mais alto, pararam para contemplar a vista, que era espetacular. Atrs deles via-se todo o caminho que tinham feito subindo a montanha desde a faixa de

rvores. Dali para baixo, os sempre-verdes que cobriam a rocha fundamental disfaravam o terreno spero que tanto esforo lhes custara. Para leste, podiam divisar at a plancie com as fitas Tranadas dos rios correndo preguiosamente o que causou surpresa a Ayla. O Rio da Grande Me parecia um simples conjunto de fios d'gua daquele privilegiado ponto de observao no cume gelado da montanha, e ela mal podia acreditar que, tempos atrs, eles tinham suado de calor Viajando ao longo do seu curso. frente via-se a prxima cordilheira, um pouco menos elevada, e o fundo vale coberto de pontas verdes e plumosas que os separava dela. Para cima, muito perto de onde estavam, os picos cintilantes de gelo. Ayla correu os olhos em torno, tomada de um temor respeitoso. Seus olhos brilhavam de admirao, tocados pela beleza e grandiosidade da paisagem. No ar frio e limpo, o vapor que escapava da sua boca ao falar fazia cada excitada respirao perceptvel. Oh, Jondalar, estamos