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Dean R.

Koontz

INTRUSOS

Traduo de LUS MAGALHES

EDITORA RECORD Ttulo original norte-americano WATCHERS Copyright 1987 by Nkui, Inc. Publicado mediante acordo com Lennart Sane Agency. Direitos de publicao exclusiva em lngua portuguesa no Brasil adquiridos pela DISTRIBUIDORA RECORD DE SERVIOS DE IMPRENSA S.A. que se reserva a propriedade literria desta traduo Impresso no Brasil ISBN 85-1-031229-X Este livro foi impresso nas oficinas grficas da Editora Vozes Ltda. com filmes e papel fornecidos pelo editor.

Este livro dedicado a Lennart Sane, de fato no somente o melhor, mas tambm uma excelente pessoa. E a Elisabeth Sane, fascinante como o marido.

PARTE UM Destruindo o Passado

O passado no seno o comeo do comeo; ao mesmo tempo tudo o que e o que foi. Mas, tambm, o crepsculo de um novo dia. H.G. Wells

O encontro de duas pessoas como o encontro de duas substncias qumicas: se houver alguma reao, os dois so transformados. CG. Jung

UM

1 Num dia 18 de maio, em que completava 36 anos, Travis Cornell j estava fora da ca ma s cinco da manh. Ele calou suas resistentes botas de alpinismo, vestiu a cala jea ns e uma camisa axadrezada azul, de mangas compridas. Pegou a pickup e saiu de s ua casa em Santa Barbara rumo ao sul, na direo do canyon Santiago, na divisa leste do condado de Orange, ao sul de Los Angeles. Levava apenas um pacote de biscoit os, um cantil grande com refresco e um revlver Smith & Wesson, calibre 38, carreg ado. Durante as duas horas e meia de viagem ele no ligou o rdio, no falou baixo, nem ass obiou ou cantarolou, como os homens fazem quando esto sozinhos. A costa do Pacfico ficava direita, em boa parte do caminho. O mar pela manh estava melancolicamente escuro no horizonte, carregado e frio, num cinzento azulado. E, mais perto da c

osta, a gua estava clara e cintilante, refletindo uma mistura de cores de ptalas d e rosa e ouro. Travis nunca se dera ao trabalho de apreciar o sol caindo sobre a gua. Era um homem magro e nervoso, com olhos profundos e castanhos, como seu cabelo. Tinha rosto estreito, nariz de nobre, a ma do rosto acentuada e o queixo protubera nte. Um rosto austero que ficaria melhor num monge de uma ordem sagrada em proce sso de autoflagelao, como que purificando a alma atravs do sofrimento. Deus sabe a cota de sofrimento que ele tinha. Mas tambm podia mostrar um rosto ag radvel, cordial e aberto. Seu sorriso j tinha cativado as mulheres, embora no recen temente. Ele no sorria h muito tempo. Os biscoitos, o cantil e o revlver estavam numa pequena mochila verde com tiras b rancas de nilon, bem ao seu lado. De vez em quando, ele olhava de relance para a mochila, e parecia enxergar, atravs dela, o revlver bem carregado. Saiu da estrada do canyon Santiago, no condado de Orange, e entrou numa estrada secundria, dessas onde no falta areia e p. Pouco depois das oito e meia, ele parou a pickup vermelha no acostamento debaixo de um imenso galho de rvore. Colocou a p equena mochila nos ombros e comeou a caminhar prximo ao sop das montanhas de Santa Ana. Desde criana ele conhecia cada declive, cada vale, as pequenas passagens e s alincias do terreno. Seu pai tinha comprado uma cabana de pedras na parte superio r do canyon Holy Jim, talvez o mais remoto e desabitado dos canyons. E Travis pa ssara semanas explorando aquela terra selvagem, por muitos quilmetros ao redor. Ele amava aquela terra inspita. Quando era garoto, os ursos pretos vagavam pelos campos; mas eles no existiam mais. As coras ainda podiam ser encontradas, embora no em grande quantidade, como h vinte anos. Restou a beleza dos altos e baixos da t erra, o mato variado e em profuso. E as rvores estavam l, como ele as conhecia. Caminhou sombra dos carvalhos e figueiras da Califrnia, por longos trechos. Vez p or outra ele passava por uma cabana, ou por um grupo delas. Os poucos moradores do canyon eram tambm os poucos sobreviventes que acreditavam que o fim da civiliz ao estava prximo, mas que no tiveram a coragem de procurar lugares ainda mais distan tes e proibidos. A maior parte compunha-se de pessoas comuns, cansadas do movime nto da rica e prspera vida moderna, e viviam ali sem luz e sem gua corrente nas ca sas. Embora o canyon parecesse afastado, logo estaria dominado pelas populaes quilmetros , crescentes dos aproximadamente, subrbios. Num de raio pessoas de 20 quilmetros, aproximadamente, dez milhes de pessoas viviam circulando entre as comunidades de Orange e Los Angeles, e este crescimento no podia ser interrompido. Mas, naquele momento, uma luz transparente e reveladora caiu sobre a terra bravi a, quase to real como a chuva. E tudo era claro e selvagem. No topo de uma montanha, completamente sem rvores, onde a grama que crescera dura nte a curta temporada de chuva estava seca e queimada, Travis improvisou uma mes a, usando uma pedra, e tirou a mochila. Uma cascavel de mais de um metro tomava banho de sol em outra pedra, nas proximi dades. A serpente levantou a cabea em forma de cuia para prestar ateno nele. Quando garoto, ele matara dezenas de cobras naquelas colinas. Retirou o revlver d a mochila e se levantou da pedra. Calmamente, deu alguns passos na direo da serpen te, que se aprontou para dar o bote, fitando-o fixamente. Travis deu mais um passo, aproximou-se ainda mais, colocando-se em posio de tiro, segurando firmemente o revlver. A cascavel comeou a se enroscar e, de repente, per cebeu que no poderia atacar quela distncia. Comeou ento a recuar. Embora Travis confiasse na sua pontaria, ficou atnito com a descoberta de que no p oderia puxar o gatilho. Afinal, fora at as montanhas no somente para recordar uma p oca, quando sentia-se feliz por estar vivo, mas tambm para matar cobras, se as en contrasse. Mais tarde, a solido e a falta de objetivo na vida, deixavam-no ora deprimido, or a irritado. Ele necessitava aliviar aquilo atravs de uma ao violenta, e matar algum as cobras parecia o remdio ideal para sua angstia. Entretanto, medida que encarava a cascavel, conclua que a serpente tinha mais razo para viver do que ele: no seu ninho ecolgico talvez encontrasse mais prazer na vida do que ele em muitos anos. Comeou a tremer e a arma se desviou do alvo, indicando que no encontrava foras para abrir fogo, pois no se considerava digno de tirar a vida da cascavel. Desta form

a, baixou a arma e voltou para a pedra onde deixara a mochila. A serpente, naquele momento, desfrutava evidentemente de uma absoluta paz. Baixo u a cabea e continuou o seu repouso. Pouco depois, Travis abriu o pacote de biscoitos, que alis eram os seus favoritos da poca de garoto. H pelo menos quinze anos que no os saboreava. E eram quase to de liciosos, quanto podia se lembrar. Tomou um gole de refresco no cantil mas no fic ou satisfeito, como acontecera com os biscoitos. Para o seu gosto de adulto, aqu ilo estava longe de estar doce. A inocncia, o entusiasmo, as alegrias e o apetite da juventude podiam ser lembrados, mas jamais resgatados novamente, pensou ele. Deixando a cascavel ao sol, Travis colocou a mochila nos ombros, mais uma vez, e desceu pelo sul das colinas, j sombra das rvores na frente do canyon, onde o ar f resco se misturava com o cheiro agradvel da primavera, com a vegetao que crescia. A gora, j no outro lado do canyon, ele tomou o rumo oeste, sentindo* uma tristeza p rofunda, e seguiu a trilha de uma cora. Alguns minutos mais tarde, passando entre duas figueiras que se juntavam para fo rmar um arco, chegou a um lugar onde os raios de sol penetravam e caam dentro da floresta. No outro lado da clareira, a trilha da cora conduzia a outro ponto da m ata onde as rvores cresciam coladas umas s outras, mais do que em qualquer outro p onto. Um pouco frente comeava o declive do terreno. Ele parou no limite em que o sol se infiltrava pelas rvores, mas as pontas de suas botas estavam na sombra. Ol hando para baixo naquela precipitao profunda, ele podia ver somente uns quinze met ros frente, at que uma surpreendente escurido tomasse conta da trilha. Quando Travis estava pronto para se afastar da luz do sol e continuar, um cachor ro saiu correndo ofegante de dentro do mato na direo dele. Pela aparncia, era co de caa dourado, de raa pura. Um macho. E, com certeza, no tinha mais de um ano. Embora j tivesse atingido quase o limite de crescimento, retinha alguns traos de filhote . Seu plo fino estava molhado, sujo, todo enroscado, cheio de espinhos, mato e folh as. O cachorro parou frente dele, sentou-se, levantou a cabea e fitou-o com inegve l expresso de amizade. Imundo como estava, ainda conseguia agradar. Travis se curvou para poder tocar-l he a cabea, fazendo carinho atrs das orelhas. Estava na expectativa de encontrar o dono do cachorro, que poderia aparecer a qualquer momento, ofegante e furioso e m consequncia da provvel corrida atrs do animal, que havia sado do mato. Mas ningum a pareceu. Quando Travis se lembrou de procurar pela coleira, ou pela identificao, e le a encontrou: Certamente voc no um cachorro selvagem... no mesmo, garoto? O co de caa arquejava. No, muito amigo para ser selvagem. No est perdido, est? O cachorro lambeu-lhe a mo. Travis percebeu sangue seco na orelha direita do animal, alm do plo sujo e molhado . Sangue mais fresco podia ser visto nas patas dianteiras, como se ele tivesse c orrido muito tempo por um terreno acidentado, at que as patas ficassem feridas. Parece que voc fez uma viagem difcil, garoto. O cachorro parecia concordar com o que Travis estava dizendo. Continuou a afagar a cauda e a acariciar as orelhas do animal, mas, de repente, se deu conta de qu e estava procurando tirar do cachorro o que este no poderia lhe dar: sentido, pro psito, alvio para a sua angstia. Agora siga o seu caminho. Ele bateu levemente com a mo no lombo do animal e se le vantou. O co de caa permaneceu na frente dele. Travis avanou na direo do caminho estreito que conduzia escurido, l embaixo. O cachor ro se lanou frente dele, bloqueando-lhe o caminho da trilha de cora. Sai da frente, garoto. O co de caa mostrou-lhe os dentes e rosnou baixo. Travis franziu a testa. Mova-se! Voc um bom cachorro. Quando tentou ultrapassar, o animal rosnou novamente e tentou morder-lhe as pern as. Travis recuou dois passos. Ei, o que h com voc?

O cachorro parou de rosnar, mas ficou arfando. Ele voltou a avanar, mas o co se la nou contra ele com mais ferocidade do que antes, no latindo, mas rosnando profunda mente e tentando morder-lhe as pernas, forando-o a voltar clareira. Ele deu mais uns dez passos na direo de um amontoado de pequenos galhos de rvores, onde se sento u. No momento em que Travis estava no cho, o cachorro se afastou dele e seguiu para a beira da encosta, desaparecendo, l embaixo. As orelhas do animal estavam em p, t anto quanto deviam estar atentas as orelhas de um caador. Cachorro maldito! exclamou Travis. Este no lhe deu a menor importncia. Que diabo h com voc, seu vira-latas? Em plena sombra da floresta, o co mantinha os olhos voltados para baixo, seguindo a trilha da cora, no meio da escurido, entre as rvores da encosta do canyon. O rab o estava abaixado, quase entre as pernas. Travis catou algumas pedrinhas que estavam por perto, levantou-se e as atirou no co. Ao ser atingido por uma delas, atiradas com fora para machucar, no deu sinal d e dor, mas fez um movimento rpido, de surpresa. Agora, eu consegui, pensou Travis. Vou acabar com ele. Mas o cachorro continuava a bloquear a entrada da trilha de cora, olhando-o de fo rma estranha, como que censurando-lhe as intenes. Alguma coisa no comportamento humilde do animal, cujos olhos escuros e grandes p areciam falar, ou atravs de sua cabea baixa, fez com que Travis se sentisse culpad o por ter-lhe atirado pedras. O pobre do cachorro parecia desapontado com ele, e Travis se sentiu envergonhado. Ei, escuta aqui disse ele. Voc comeou tudo, voc sabe. O animal simplesmente o encarava com olhar fixo. Travis jogou fora o resto das p edras. O cachorro olhou para as pedras, levantou os olhos mais uma vez, e Travis podia jurar que via um olhar de aprovao no animal. Travis poderia ter voltado, ou encont rado outro caminho que o levasse parte de baixo do canyon. Mas estava possudo por um desejo inexplicvel de seguir em frente, para chegar, s Deus sabe, naquele 'lug ar' onde queria chegar de qualquer maneira. Portanto, naquele dia, ele no iria se r impedido, ou atrasado, por algo to sem importncia, como um cachorro. Levantou-se, fez um leve movimento com os ombros para arrumar a mochila, respiro u profundamente o ar da montanha e entrou sem medo na clareira. O caador comeou a rosnar, de forma ameaadora. Os dentes estavam todos mostra. A cad a passo que dava, Travis perdia a coragem; ento, bem prximo do animal, optou por o utra alternativa. Parou, balanou a cabea e com todo o cuidado disse: Cachorro ruim. Voc est sendo um cachorro muito ruim. Sabe disso? Afinal, o que voc tem em mente... h? Voc no parece to ruim, assim. Voc parece um bom cachorro. Na medida em que ele falava daquela forma to carinhosa, o cachorro parava de rosn ar, e comeava a balanar o rabo peludo, uma, duas vezes, inseguro. Isto: Voc um bom garoto disse ele, disfarando, escondendo suas reais intenes, para ersuadir o animal. Agora est melhor. Voc e eu podemos ser amigos, que tal? O cachorro pareceu concordar, e de sua boca saam aqueles sons conhecidos e caract ersticos de todos os cachorros, quando desejam expressar o desejo de serem amados . Agora, vamos juntos at aonde tenho que ir disse Travis, e deu mais um passo na di reo ao caador com a inteno de se abaixar e fazer-lhe um carinho. Imediatamente, o cachorro pulou nele, rosnando, e o obrigou a voltar para a clar eira. O animal prendeu os dentes com fora na bainha de sua cala, balanando a cabea, furiosamente. Travis o chutou para se soltar. Na medida em que Travis tentava re cuperar o equilbrio do movimento que tinha feito, o cachorro mordia a sua outra p erna e o puxava com fora. Ele procurava livrar-se desesperadamente de seu adversri o, mas tropeou e acabou caindo. Merda! disse ele, sentindo-se profundamente humilhado. Ganindo de novo, adotando um comportamento mais amistoso, o cachorro lambeu-lhe a mo. Voc um esquizofrnico disse Travis. O animal voltou para a entrada da clareira. Permanecendo de costas para ele, olh ava para a trilha da cora que seguia pelas frias sombras das rvores. De repente, o

cachorro baixou sua cabea e levantou o lombo. Os msculos da coxa e quadris estava m visivelmente tensos, como se ele estivesse se preparando para um movimento rpid o. O que voc est vendo? Travis agora estava consciente de que o cachorro no se preocup ava com a trilha, em si mesma, mas, talvez, com alguma coisa na trilha. Um leo da montanha? pensou Travis em voz alta, permanecendo firme onde estava. Quando ele era jovem, os lees da montanha, especialmente pumas, dominavam aqueles matos, e, quem sabe, alguns deles ainda poderiam estar por l? O caador rosnou de novo, desta vez no para Travis, mas para aquilo que tinha chama do sua ateno. O som que ele fazia era baixo, quase inaudvel. E para Travis parecia que o cachorro estava ao mesmo tempo furioso e com medo. Coiotes? Uma infinidade deles habitava o sop da montanha. Vrios e esfomeados coiot es, juntos, poderiam alarmar um animal forte como aquele co de caa. Com um ganido de susto e de um pulo s, o co se afastou da trilha da cora, sombra da s rvores. Correu na direo de Travis, passou rpido, e foi para o outro lado da clarei ra, dando a impresso de que iria desaparecer no meio da floresta. Mas, justamente embaixo daquele arco formado pelas duas figueiras, por onde Travis passara algu ns minutos antes, o cachorro parou e ficou olhando para trs, esperanoso. Com ar de frustrao e ansiedade, correu na direo de Travis de novo, rapidamente o cercando. E mais uma vez comeou a puxar a sua cala, forando-o a voltar e a seguir com ele. Espere... espere... Est bem disse Travis. Est bem. O caador o largou. E deixou escapar um som grave e spero da boca, na medida em que o ar passava com dificuldade pela sua garganta, e aquilo no chegava a ser um lat ido. Obviamente e surpreendentemente o cachorro fizera de tudo para impedi-lo a pross eguir caminho abaixo, na trilha da cora, porque alguma coisa mais estava por l. Al guma coisa perigosa. Agora o cachorro queria que ele corresse, porque aquela per igosa criatura estava cada vez mais perto. Alguma coisa estava vindo. Mas o qu? Travis no estava preocupado. Apenas, curioso. Qualquer coisa que estivesse se apr oximando, poderia assustar um cachorro. Mas nada naquele mato, nem mesmo um coio te ou um puma, atacaria um homem. Ganindo impacientemente, o cachorro tentou mor der a barra da cala de Travis uma vez mais. Aquele comportamento era fora do comu m. Se o animal estava de fato com medo, por que no fugia de vez e o deixava para trs? Travis no era o seu dono. O cachorro no devia fidelidade. Nem mesmo afeio ou pro teo. Os vira-latas no possuem senso de obedincia para com estranhos, no tm perspectiva moral, nem conscincia. O que aquele animal pensava que era, afinal de contas? Um a Lassie da vida? Est bem... est bem... disse Travis, procurando ver-se livre do caador, que puxava a sua cala e, ao mesmo tempo, acompanhava-o at o arco das figueiras. O cachorro correu para a frente, pela trilha que subia na direo mais alta do canyo n, por entre rvores mais finas, onde a luz do sol era mais forte. Travis deteve-se nas figueiras. Apreensivo, olhava atravs da clareira banhada pel o sol, para aquele buraco na floresta, escuro como a noite, onde comeava a parte descendente da trilha. O que estava vindo? Os rudos fortes das cigarras foram interrompidos como se algum, na mesma hora, lev antasse a agulha do toca-discos. A mata apresentava um silncio que no era natural. Travis, ento, ouviu alguma coisa correndo l dentro na trilha escura. Um rudo spero, como o crepitar de pedras que estavam sendo movidas de seu lugar. Um som incerto de galhos secos. A coisa parecia mais perto do que na realidade estava, porque o som se amplificava atravs do tnel espesso das rvores. Apesar disso, a criatura es tava se movendo rpido. Muito rpido. Pela primeira vez, Travis teve a sensao de que e stava correndo um grave perigo. Ele sabia que nada na floresta era to grande ou f orte o suficiente para atac-lo. Mas sua razo era dominada pelo instinto. E seu cor ao comeava a bater forte. Acima dele, na parte mais alta, o caador percebera a hesitao de Travis e latia, agi tadamente. Algumas dcadas atrs, ele teria pensado que um urso-pardo estivesse corr endo pela trilha, ferido ou doente. Mas os moradores das cabanas, e os alpinista s de fim de semana fugitivos da civilizao j tinham expulsado os ltimos e poucos urso s para muito longe dali.

Pelo som, aquela fera desconhecida estava para chegar a qualquer momento, em pou cos segundos estaria no meio da clareira, entre a parte mais baixa e mais alta d a trilha. Travis sentiu mais do que um calafrio correndo pela espinha, era como neve derre tida escorrendo pela vidraa. Ele queria ver o que era aquela coisa, mas ao mesmo tempo estava paralisado pelo medo. Um medo puramente instintivo. Mais para cima no canyon, o co latia insistentemente. Travis deu meia-volta e cor reu. Ele estava em excelente forma. Nem sequer um quilo a mais no seu peso norma l. Com o co de caa sua frente, Travis mantinha as mos prximas ao corpo e subia pela trilha da cora, abaixando a cabea para passar por alguns poucos galhos baixos que havia no caminho. A sola forte de sua bota de alpinismo lhe dava muita segurana. Deslizava em algumas pedras soltas e nas folhas escorregadias cadas dos pinheiros , mas se mantinha em p. Na medida em que corria atravs daquele falso fogo de raios de sol cortando as sombras das rvores, um outro tipo de fogo comeava a queimar os seus pulmes. A vida de Travis Cornell fora cheia de perigo e tragdia, mas ele nunca recuara di ante de nada. Nos piores momentos, calmamente enfrentava a privao, a dor e o medo. Mas agora, alguma coisa diferente estava acontecendo. Ele perdeu o controle. Pe la primeira vez, em toda a sua vida, entrou em pnico. O medo tomou-lhe conta, ati ngindo-o muito, profundamente, como jamais tinha sentido. Ao correr, surgiu nele um arrepio na carne e um suor gelado, e no podia saber por que o seu desconhecid o perseguidor desejava ench-lo daquele terror absoluto. No olhou para trs. Inicialmente, no quisera tirar os olhos da trilha tortuosa, teme ndo cair em alguma armadilha do terreno. Quanto mais corria, mais o pnico aumenta va, e, depois de correr uns cem metros, ficou claro em sua mente por que ele no q ueria olhar para trs estava apavorado com o que pudesse ver. Sabia que a resposta no teria lgica. Aquela sensao aflitiva atrs de seu pescoo, o frio no estmago, eram sintomas de um terror puramente supersticioso. Mas o educado e civilizado Travis Cornell tinha acabado de perder o controle para a primitiva cr iana assustada que vive no fundo de todo o ser humano o esprito gentico do que fomo s no passado e agora estava sendo difcil recuperar o autocontrole, embora estives se consciente do absurdo do seu comportamento. O instinto animal governava o seu ser, e o instinto lhe dizia que devia correr, correr, parar de pensar. Fugir, s implesmente. Perto da parte superior do canyon, a trilha seguia para a esquerda, marcando nit idamente uma curva que subia na direo norte, no rumo das montanhas. Travis seguiu, dobrou a esquerda, e ao ver um tronco de rvore cado no meio do caminho, pulou, ma s acabou ficando com o p preso, numa das cavidades da madeira. Deu com o peito no cho. Atordoado, mal podia respirar e ou se mover. Estava na expectativa de ser atacado por alguma coisa, que lhe cortaria a gargan ta. O co de caa se precipitou trilha abaixo e pulou sobre Travis, caindo com as pa tas firmes no cho, como que para proteger a retaguarda. Latia furiosamente para o que os estivesse perseguindo. E o latido era mais assustador que antes, quando ameaara Travis na clareira. Travis rolou para o lado, sentou-se, respirando com muita dificuldade. No via coi sa alguma, abaixo. Ento, compreendeu que o co de caa no estava preocupado com algo n aquela direo e permanecia de lado olhando fixo a vegetao rasteira a leste de onde es tavam. Espalhava saliva por todos os lados e o latido era to forte e alto que fer ia os ouvidos de Travis. O tom de fria na voz do animal assustava, advertia o ini migo oculto para que permanecesse afastado. Calma, garoto disse Travis com tranquilidade. Calma. O co parou de latir, mas no o lhava para Travis. Estava com os olhos arregalados na direo do mato, deixando a de scoberto sua mandbula escura, contrastando com os dentes. Rosnava profundamente. Ainda respirando mal, Travis levantou-se para olhar para o mato. Figueiras, semp re-vivas e alguns arbustos. As sombras no cho pareciam pedaos de pano escuro, pres os firmemente por alfinetes dourados e agulhas tambm douradas, sob o efeito dos r aios de sol. Saras e parreiras. Algumas poucas rochas, que o tempo se encarregara de moldar na forma de dentes. No enxergara coisa alguma de extraordinrio. Quando se abaixou para passar a mo na cabea do cachorro, este parou de rosnar, com o que atendendo um pedido. Travis respirou profundamente, e manteve o ar preso p

or alguns instantes, para poder ouvir algum rudo no mato. As cigarras permaneciam em silncio. Nenhum pssaro cantava nas rvores. A mata estava calma, como se o imenso e elaborado mecanismo do relgio do universo tivesse para do de uma hora para outra. Estava certo de que no era ele a causa daquele silncio repentino. Sua passagem pel o canyon no perturbara os pssaros nem as cigarras. Alguma coisa estava ali. Um int ruso que os animais da floresta claramente no aprovavam. Ele tomou flego e novamente prendeu a respirao, tentando perceber o menor movimento na mata. Desta vez detectou um roar na folhagem, o estalido de um galho quebrado , o ranger de folhas secas sendo pisadas e a respirao terrivelmente tpica, forte e s pera de alguma coisa grande. O som parecia estar a uns dez metros de distncia, ma s Travis no podia precisar a sua localizao exata. Ao seu lado, o co de caa estava petrificado, suas orelhas empinadas para a frente. A respirao spera do adversrio desconhecido era de causar tantos arrepios em parte de vido ao efeito do eco pela floresta e pelo canyon que Travis rapidamente tirou a mochila e pegou o seu 38. O cachorro arregalou os olhos para a arma. Travis tev e a misteriosa sensao de que o animal sabia o que ela representava e dava a sua ap rovao. Imaginando que aquilo que estava no mato fosse um homem, Travis gritou: Quem est a? Chegue at aqui, para que eu possa v-lo. A respirao rouca no mato foi reforada por um grunhido ameaador. O som gutural e sini stro eletrificou Travis. Seu corao batia cada vez mais rpido, e ele estava to gelado de medo, quanto o co de caa ao seu lado. Por alguns interminveis segundos no conseg uiu compreender por que aquele rudo tinha-lhe provocado tal fluxo de medo. Ento en tendeu que a ambiguidade do som o deixava assustado: o grunhido era definitivame nte o de um animal... mas havia tambm uma caracterstica indescritvel que denotava i nteligncia: o tom e a modulao, quase prximos da voz de um homem enfurecido. Quanto mais ouvia aquilo, mais ficava convencido de que no era necessariamente ne m som animal, nem som humano. Mas se no era nenhum dos dois... ento, o qu, porra, e ra aquilo? Viu algumas folhas, as mais altas dos arbustos, se mover. Bem ali sua frente. E alguma coisa estava vindo na sua direo. Pare! disse Travis com determinao. No se aproxime. Aquilo estava cada vez mais prximo. Agora no mais do que trinta metros de distncia. Movimentando-se de forma mais lenta do que antes. De forma cautelosa, talvez. M as se aproximando, sem dvida. De novo, o co de caa comeou a rosnar ameaadoramente para a criatura que os perseguia . O animal estava visivelmente trmulo e a sua cabea balanava. Embora desafiasse o p erigo que vinha do mato, estava profundamente temeroso de um possvel confronto. O medo que o cachorro sentia deixava Travis ainda mais nervoso. Os ces de caa eram conhecidos por sua audcia e coragem. Eram criados para ser os companheiros dos c aadores e seguidamente usados em perigosas operaes de resgate. Que perigo ou ameaa p oderiam afinal provocar tanto medo e ansiedade num cachorro forte e soberbo como aquele? A criatura no mato continuava a se aproximar, agora, a pouco mais de cinco metro s. Embora nada visse de extraordinrio, Travis foi tomado de terror, talvez provoc ado por superstio, o pressentimento de algo indefinido e misterioso. Continuava qu erendo convencer-se de que se tratava de um puma, nada mais do que um puma, que provavelmente estivesse mais assustado que ele mesmo. Mas aquele calafrio que co meava a se alastrar pelo corpo agora intensificara-se. Suas mos estavam to molhadas de suor que temia que o revlver lhe escapasse por entre os dedos." Agora, a trs metros de distncia. Travis apontou o 38 para o ar e deu um tiro de advertncia. O som do disparo se es palhou pela floresta e ecoou pelo canyon. O co de caa no recuou de medo, mas a cria tura no mato imediatamente se desviou e correu no sentido norte para a encosta, no limite do canyon. Travis no conseguia v-la, mas podia perceber com clareza seu movimento rpido nos ar bustos que balanavam e partiam-se sua passagem. Por alguns segundos ele respirou aliviado, pensando t-la espaventado. Ento, perceb eu que a criatura no estava de fato fugindo, mas tomando posio no lado noroeste da

curva que conduziria trilha da cora, mais acima. Travis sentiu que estava sendo f orado a se afastar do canyon, pelo lado mais baixo, onde a criatura teria mais ch ance de atacar. Ele no entendeu como percebera aquilo; o fato que tinha percebido . Seu instinto natural de sobrevivncia assumia o comando das aes e o colocava em movi mento, sem a necessidade de pensar a respeito. Fez automaticamente o que era nec essrio. H quase dez anos no experimentava aquele comportamento animal, desde sua ex perincia militar em combate. Tentando manter os olhos fixos nos arbustos para antecipar qualquer movimento su a direita, livrou-se da mochila para ficar s com a arma na mo. Correu pela trilha e o co de caa correu atrs. Embora fosse veloz, no conseguia rapidez suficiente para sobrepujar o seu inimigo desconhecido. Quando se deu conta de que o vulto iria alcan-lo, logo no caminho a cima, deu mais um tiro de advertncia, que desta vez no surtira efeito e a criatura no se abalou nem mudou de rumo. Atirou duas vezes na direo do mato, onde havia mov imento, no se importando se havia um homem l, e funcionou. No acreditava que tivess e ferido o adversrio, mas finalmente este se assustou e foi embora. Continuou correndo. Travis estava impaciente para atingir o limite do canyon, on de as rvores eram mais finas ao longo do topo da encosta, onde havia menos arbust os e a luz do sol no permitia que houvesse sombras. Quando chegou ao topo, alguns minutos mais tarde, mal podia respirar. Os msculos de suas pernas estavam extremamente doloridos. Seu corao batia com tanta fora que e le no ficaria surpreso de ouvir suas batidas ecoando pelo canyon. Estava agora exatamente no ponto onde tinha parado para comer alguns biscoitos, na outra vez. A cascavel que estava tomando banho de sol numa rocha, j tinha ido embora. O co de caa o seguira. Ofegante, colocou-se ao lado de Travis, estudando com cuida do a encosta que tinham acabado de subir. Um pouco tonto, querendo sentar e repo usar do cansao, Travis tambm olhava para baixo na direo da trilha da cora para descob rir que misteriosas sombras os arbustos escondiam. Tinha conscincia de que ainda no estava fora de perigo. Se o animal continuava no encalo deles, pelo menos, pare cia mais discreto agora, subindo a ladeira sem ao menos balanar as folhas dos arb ustos. Ganindo e puxando o que restara da cala, jeans de Travis, o cachorro correu pelo topo da colina na direo de um declive por onde poderiam descer at o prximo canyon. O animal percebia claramente que no estavam a salvo, e deveriam continuar andando. Travis tinha a mesma convico. O medo constante e a confiabilidade no instinto que o medo evocava fez com que corresse junto com o cachorro para o lado oposto em meio s rvores de outro canyon. 2 Vincent Naso estava esperando na garagem escura h vrias horas. No parecia saber espe rar. Era alto e forte, cerca de cem quilos, musculoso, dava a impresso de estar c om tanta energia, que poderia explodir a qualquer momento. Tinha um semblante ca lmo, mas inexpressivo. Parecia cara de vaca. Seus olhos verdes brilhavam de vita lidade. O olhar era nervoso e aguado com uma ansiedade estranha, como algo que po deramos esperar enxergar nos olhos de um gato selvagem. Mas jamais nos de um home m. Como um gato, apesar de sua grande fora, ele era paciente. Poderia permanecer por horas a fio, sem esboar o menor movimento, em completo silncio, esperando pela presa. O relgio marcava vinte para as dez, naquela manh de tera-feira, bem mais tarde do q ue ele supunha. Naso ouviu ento o rudo do trinco da porta, entre a garagem e a casa . A porta foi aberta e o Dr. Davis Weatherby acendeu as luzes e procurou pelo bo to que abriria a porta da garagem. Fique parado a disse Naso, levantando-se e colocando-se -frente do Cadillac cinza d o mdico. Weatherby arregalou os olhos para ele, surpreso:

Que diabos voc... Naso levantou sua pistola Walther P-38, munida de silenciador, e abriu fogo na fr onte do mdico. Ssssnap. Com a frase cortada ao meio, Weatherby caiu para trs, dentro da lavanderia. Ao ca ir, bateu com a cabea na mquina de secar e projetou um carrinho de metal cheio de roupas contra a parede. Vince Nasco no estava nem um pouco preocupado com o barulho porque Weatherby no er a casado e vivia sozinho. Ele se abaixou perto do corpo, que mantinha a porta ab erta e calmamente colocou a mo no rosto do mdico. A bala atingira Weatherby na testa, levemente acima do nariz. Havia pouco sangue porque a morte fora instantnea e o projtil no penetrara com suficiente fora para at ingir, outro lado do crnio. Os olhos castanhos de Weatherby permaneciam abertos. Parecia em estado de choque. Vince alisou com os dedos o rosto quente de Weatherby, at prximo do pescoo, baixand o a plpebra do olho esquerdo e, em seguida, a do olho direito, embora soubesse qu e as reaes musculares do morto poderiam provocar a abertura dos olhos em poucos mi nutos. Num tom de evidente superioridade em sua voz trmula, Vince disse: Obrigado... obrigado, doutor. E beijou os olhos fechados do morto. Obrigado... Tremendo de prazer, Vince apanhou as chaves do Cadillac, que estavam ao lado do corpo, voltou para a garagem e abriu o porta-malas do carro, tomando cuidado par a no deixar impresso digital alguma. O porta-malas estava vazio. timo... Carregou o corpo de Weatherby da lavanderia at a garagem e o colocou no porta-malas, verifi cando se tinha ficado bem fechado. Vince fora recomendado de que o corpo do mdico no devia ser descoberto antes do di a seguinte. No sabia por que este pequeno detalhe de tempo era to importante, mas se orgulhava de fazer um trabalho impecvel. Logo em seguida, voltou lavanderia, c olocou o carro de metal cheio de roupas no lugar e olhou em torno procurando sin ais de violncia. Satisfeito, fechou a porta e a trancou com as chaves de Weatherb y. Apagou as luzes da garagem, deu alguns passos no escuro e saiu pela porta latera l, por onde havia entrado durante a noite, depois de t-la aberto silenciosamente com um carto de crdito. Usando tambm as chaves do mdico, fechou de novo a porta e se afastou da casa. Davis Weatherby morava em Corona Del Mar, de onde se podia ver as ondas do Pacfic o. Vince deixara seu furgo Ford, quase novo, a trs quadras da casa do mdico. A cami nhada de volta ao seu carro dava-lhe dando imenso prazer e era revigorante. Era um bairro abastado, com casas dos mais variados estilos de arquitetura; carssimas manses de estilo espanhol, com detalhes riqussimos, que ningum acreditaria se no os visse. O cenrio era extremamente rico. Palmeiras e oliveiras embelezavam a calada . As buganvlias contribuam para completar a paisagem, com milhares de flores verme lhas, amarelas e alaranjadas. As copas das rvores estavam no seu esplendor. Para completar, sentia-se o cheiro de jasmim no ar. Vincent Nasco estava exultando de felicidade. To forte. To poderoso. To vivo.

3 s vezes o cachorro vinha frente, s vezes Travis tomava a dianteira. Os dois fizera m um longo percurso, at que Travis percebesse claramente que se livrara daquele s entimento de perda e de desespero provocado pela solido que o tinha levado s monta nhas de Santa Ana. Aquele cachorro grande e maltratado esteve com ele durante to do o percurso at a sua pickup, estacionada margem da estrada de terra, sombra de uma rvore enorme. O cachorro parou perto do carro e olhou na direo de onde tinham v indo. Atrs deles, alguns pssaros pretos riscavam o cu, contrastando com a clareza d o dia; pareciam estar reconhecendo um possvel feiticeiro da floresta. Uma fileira escura de rvores se assemelhava muralha de um castelo sinistro.

Embora a mata estivesse repleta de sombras, numa semi escurido, a estrada de terr a batida era banhada por um sol, que castigava a terra levemente parda e deixava escapar uma fina camada de poeira que se prendia nas botas de Travis, a cada pa sso que dava. Ele estava espantado que um dia lindo quanto aquele pudesse se transformar de re pente num pesadelo de ideias malignas. Estudando o ponto da floresta de onde tin ham partido, o cachorro latiu pela primeira vez em meia hora. Ainda est vindo, no ? perguntou Travis. O cachorro olhou de relance para ele, tentando ocultar certa insegurana. isso disse Travis. Tambm sinto o mesmo. Que coisa doida... tambm posso sentir. Mas o que que tem l, garoto? Hem? Porra... o que que tem l? O cachorro tremeu de medo. Cada vez que o animal sentia medo, Travis ficava apavorado. Abriu a carroceria d a pickup e disse: Venha. Vou te dar uma carona para sair deste lugar. Num pulo s, o cachorro se acomodou na pickup. Travis fechou a carroceria com fora e contornou o carro. Quando puxou a porta para entrar, pensou ter visto um leve movimento num arbusto prximo. No atrs, na floresta, mas no outro lado da estrada. N aquele ponto havia um pequeno campo atulhado de capim queimado, algumas moitas e arbustos com razes suficientemente profundas para mant-los verdes. Quando se diri giu para o campo, no viu nenhum movimento, o tipo que percebera antes pelo canto dos olhos, mas tinha certeza de que no era obra da imaginao. Mais apreensivo ainda, entrou na pickup e tratou de deixar o revlver mo, bem ao se u lado. Partiu sem vacilar, dirigindo to rpido quanto possvel naquela estrada escor regadia, sem deixar de se preocupar com o seu passageiro peludo na traseira da c amioneta. Vinte minutos mais tarde, quando parou no meio da estrada do canyon Santiago, pr aticamente de volta civilizao, ainda estava se sentindo fraco e trmulo. Travis aind a se mostrava um pouco amedrontado, mas o seu temor era diferente daquele que lh e envolvia na floresta. Seu corao no batia com tanta violncia. Ele no estava mais sua ndo frio, e j havia secado o suor das mos e da testa. No havia mais aquele arrepio indefinido pela cabea e pela nuca, e as lembranas da experincia pareciam fruto de u m sonho. Agora ele estava com medo no de um inimigo desconhecido, mas de seu prpri o comportamento. Ao desfrutar da segurana fora do mato, no conseguia avaliar o gra u de terror que havia experimentado. Entretanto, aquele tipo de comportamento pa recia irracional. Puxou o freio de mo e desligou o carro. Eram onze horas da manh e o trfego j no estav a intenso; quase no passava carro por aquela estrada. Ele ficou na pickup, por um minuto, tentando convencer-se de que tinha sido bom, correto e confivel, agir se guindo os seus instintos. Sempre se orgulhara da sua calma imperturbvel e do uso da lgica. Poderia permanece r absolutamente frio no meio de um tiroteio e tomar decises difceis sob presso e ai nda assumir as consequncias. Mas aqueles acontecimentos recentes constituam exceo e tornava-se cada vez mais difcil aceitar que alguma coisa estranha o tivesse perse guindo na floresta. Questionava-se por ter interpretado mal o comportamento do c achorro e imaginado algum movimento no mato, buscando uma desculpa para fugir ao sentimento de autopiedade. Saiu da pickup e caminhou para a parte de trs, onde deu de cara com o co de caa, qu e estava l, quieto. O cachorro virou a cabea na direo dele, para lamber-lhe o pescoo e o queixo. Embora tivesse rosnado e latido anteriormente, mostrava-se afetuoso; e o fato de estar sujo, no lhe dava mal aspecto; parecia cmico, at. Travis tentou manter o animal distncia. Mas este se esforava para a frente, quase subindo na lat eral da carroceria, tentando lamber-lhe o rosto. Travis acabou rindo do comporta mento do animal e eriou-lhe os plos encaracolados. O co parecia alegre e abanava freneticamente o rabo. E isto provocou um efeito ex traordinrio sobre Travis. Sua mente ficara por muito tempo mergulhada em completa escurido, alimentada por pensamentos de morte, culminando com a aventura daquele dia. A incomparvel alegria do cachorro por estar vivo representava para Travis u m foco de luz penetrando no mais fundo de sua tristeza, lembrando-lhe o lado mai s bonito da vida, do qual se tinha afastado h muito.

Afinal de contas, o que era aquilo l atrs? perguntou ao animal. O co de caa parou de se lamber e abanar o rabo, olhando solenemente para Travis, que ficou maravilha do com os olhos castanhos do animal, cheios de calor e de afeio. Havia algo fora d o comum naqueles olhos. Algo cativante. Travis estava meio hipnotizado e o cacho rro parecia igualmente encantado. Do lado sul soprava uma brisa suave de primave ra, enquanto ele procurava decifrar os olhos do cachorro, querendo saber de onde vinha aquele poder e magnetismo. Mas no encontrava explicao. Exceto... bem, os olhos eram mais expressivos do que co stumavam ser os olhos de um cachorro. Eram mais inteligentes, mais atentos. Comp arado com o perodo de ateno de um co normal, o olhar fixo do co de caa era fora do com um. O tempo estava correndo e os dois pareciam no se importar com este pormenor, especialmente Travis, mergulhado nos seus pensamentos e cada vez mais impression ado com o que via. Travis teve um arrepio, que no lhe provocou medo, mas deu-lhe a sensao de que algo misterioso estava acontecendo e que ele estava no limiar de u ma terrvel revelao. O cachorro balanou a cabea, lambeu a mo de Travis, e foi quebrado o encanto. De onde voc vem, garoto? O cachorro virou a cabea, para a esquerda. Quem o seu dono? O cachorro virou a cabea para a direita. O que devo fazer com voc? Como se fosse resposta, o co de caa pulou a porta da carroceria, passou correndo p or Travis na direo da cabine da pickup e entrou rapidamente. Enquanto Travis se qu estionava sobre aquilo, o cachorro sentava-se no banco de passageiro, olhando pa ra a frente, atravs do para-brisa. Depois, virou-se para Travis, rosnou levemente , como se no desejasse perder tempo, parecendo irritado com a moleza de seu dono adotivo. Travis entrou na pickup, e escondeu o revlver sob o assento. No pense que posso cuidar de voc. muita responsabilidade, companheiro. Isto no comb ina com os meus planos. Sinto muito. O cachorro tinha um olhar de splica. Voc parece estar com fome, garoto. Ele rosnou de novo, levemente. Tudo bem, talv ez possa ajud-lo. Acho que h uma barra de chocolate no porta-luvas... alm do mais h um McDonald's no muito longe daqui, onde podemos conseguir alguns hambrgueres. Mas depois disto... bem, ou eu te solto de novo ou te levo para o canil da prefeitu ra. Ao mesmo tempo em que Travis estava falando, o cachorro levantou uma das patas d a frente na direo do porta-luvas e apertou o boto com a pata. O porta-luvas se abri u. Ei! Que porra essa? O co espichou o pescoo, colocou o focinho dentro de uma caixa aberta e segurou com os dentes uma barra de chocolate, de forma to delicada, que a embalagem ficou in tacta. Travis estava surpreso. O co de caa se aproximou com o chocolate nos dentes, como que pedindo que o abrisse. Espantado, Travis pegou-o, tirando-o da embalagem. O animal olhava, lambendo os lbios. Travis quebrou a barra em pedaos e deu para o ca chorro, que comeu satisfeito e grato. Travis parecia confuso, sem saber ao certo se aquilo era verdadeiramente fora do comum ou se tinha uma explicao razovel. Ser que o cachorro tinha de fato entendido, quando dissera que havia chocolate no porta-luvas? Certamente fora isto. Travis perguntou: Como voc sabe apertar o boto e abrir o porta-luvas? O co passou a lngua entre os dentes e aceitou outro pedao de chocolate. Travis diss e: Est bem... Est bem... Isso um truque que algum te ensinou. Embora isto no seja o tip o de coisa que algum ensine a um cachorro, no mesmo? Rolar no cho, fingir-se de mor to, ganir para receber comida, at mesmo caminhar sobre as patas traseiras... sim! Tudo isso ensinado aos cachorros. Mas no so treinados a abrir fechaduras e trinco s. O animal estava impaciente e no tirava os olhos do ltimo pedao de chocolate que Tra

vis manteve na mo por um momento. Nossa, o tempo parecia misteriosamente cronomet rado. Dois segundos depois de que Travis se referiu ao chocolate, o cachorro ava nou para ele. Voc entendeu o que eu disse? perguntou Travis, sentindo-se estpido por suspeitar d e que o cachorro possusse habilidades de linguagem. Mas, mesmo assim, repetiu: Vo c entendeu? Entendeu o que eu disse? Relutantemente, o cachorro desviou os olhos do ltimo pedao. Os olhos dos dois se e ncontraram. Travis sentiu de novo que alguma coisa sobrenatural estava acontecen do. Teve arrepios de medo, como antes. Travis hesitou e pigarreou disfaradamente. Ei... estaria tudo bem para voc se eu ficasse com este ltimo pedao? O co olhou para os dois lados do chocolate, ainda nas mos de Travis. Rosnou como s e lamentasse e ficou olhando atravs do para-brisa. Maldio! exclamou Travis. O cachorro voltou-se para ele. Tomando todo o cuidado par a no mover a mo sem largar o chocolate e sem chamar ateno para ele, procurando expre ssar-se s com palavras, Travis dirigiu-se de novo ao animal: Bem, talvez voc precise mais do que eu, garoto. Se quiser, o ltimo pedao seu. O co fitou-o com mais ateno. Sem mover a mo, mantendo-a prxima do prprio corpo, como que mostrando que desejava ficar com o chocolate, disse: Se quiser, venha peg-lo. Do contrrio, vou atir-lo fora. O co se movimentou no banco, ficou bem prximo e com todo o cuidado tirou-lhe o cho colate das mos. Puta merda! exclamou Travis. O cachorro se levantou no banco at quase roar a cabea no teto da pickup. Olhou atra vs do vidro traseiro da cabine e rosnou levemente. Travis olhou pelo retrovisor, depois checou o espelho lateral, mas no viu coisa a lguma fora do comum l atrs. Apenas a estrada, a encosta do morro coberta de mato n o lado direito. Voc acha que devemos ir embora, no isto? O cachorro esqueceu a janela traseira e se voltou para Travis, acomodando-se nov amente no banco e olhando direto para frente. Travis ligou o motor e partiu pela estrada do canyon Santiago na direo norte. Olhando para o seu companheiro, disse: Voc realmente mais do que parece ser... ou estou ficando maluco? E se mais do que aparenta, porra, o que voc? No final da zona rural, na rea Leste, seguindo a Chapman Avenue, tomou o caminho do McDonald's, conforme prometera. No posso libert-lo agora. Ou mesmo lev-lo para o canil da prefeitura disse. Um minu to mais tarde, Travis explicou o que estava querendo dizer: Se no ficar com voc vou morrer de curiosidade, querendo saber mais a seu respeito. Andaram por mais uns trs quilmetros e Travis saiu da estrada procurando o estacion amento do McDonalds. Podemos dizer que voc o meu cachorro, agora disse Travis. O co permaneceu em absol uto silncio.

DOIS 1 Nora Devon estava com medo do tcnico que tinha chamado para consertar o aparelho de televiso. Embora ele aparentasse ter uns trinta anos, possua aquele mpeto e o at revimento de um adolescente. Quando ela atendera a porta, ele audaciosamente a o lhou dos ps cabea ento se identificou: Art Streck, da oficina de consertos Wadlow. Olhou-a nos olhos e piscou um olho p ara ela. Era alto e magro, bem tratado, vestido de uniforme de cala e camisa bran cas. Estava bem barbeado e tinha o cabelo louro, curto, bem penteado. Parecia um

jovem bem nascido. No um estuprador ou um psicopata. Mas, de alguma forma, Nora estava apreensiva, talvez por sua ousadia e imprudncia destoarem de sua aparncia. Voc est precisando dos nossos servios? perguntara ele enquanto ela hesitava entrada da porta. Embora a pergunta parecesse inocente, a inflexo que ele colocou na palavra servio su geria claramente relao sexual. Ela no pensou que estivesse exagerando. Mas, de qual quer forma, pediu o conserto e no poderia mandar o tcnico de volta sem uma explicao. Uma desculpa qualquer poderia levar a uma discusso e ela no era o tipo de pessoa p ara encarar situaes desse tipo, ento, permitiu que ele entrasse. medida que o acompanhara ao longo de um corredor largo e mido que conduzia at a en trada da sala de estar, ela experimentava uma sensao de desconforto, percebendo qu e o largo sorriso dele era bem estudado, uma forma de esconder segundas intenes. E ele possua reflexos como de um animal. Tinha um comportamento perturbador, que p ouco a pouco a fazia perder a calma, a cada passo que ele dava dentro de casa. Seguindo-a de muito perto, quase tocando o seu corpo por trs, Art Streck disse: uma bela casa, Sra. Devon. Muito bonita. Realmente gosto muito dela. Obrigada respondeu ela friamente, no se importando de corrigir-lhe a observao, dize ndo que era solteira. Um homem poderia ser feliz aqui... um homem poderia ser muito feliz. A casa tinha uma arquitetura que alguns chamavam de estilo espanhol antigo de Sa nta Barbara: dois andares, paredes de estuque pintadas de creme com telhas verme lhas, as varandas, as sacadas em forma circular, evitando formar arestas e trepa deiras cobrindo parte da estrutura, com flores por todos os lados. O lugar era a prazvel e bonito. Nora odiava tudo aquilo. Ela estava vivendo ali desde os dois anos de idade e a isto podemos acrescentar mais 28 anos, o tempo todo sob a vigilncia quase ditatorial de sua tia Violet. No ra no tivera infncia feliz e at mesmo agora poderia dizer que no tinha uma vida feli z. Violet Devon morrera h um ano. Mas na verdade, Nora ainda sentia a presena opre ssora da tia, que era como um marco odioso e indelvel em sua memria. Streck, chegando sala de estar, colocou a caixa de ferramentas no cho, ao lado do aparelho de som, e observou cuidadosamente ao redor. Estava surpreso com a deco rao. O papel de parede, florido, era escuro e ttrico. O tapete persa no conseguia im pressionar ningum. A combinao de cores no dava vida ao ambiente cinza, marrom, azulreal, com alguns toques de amarelo-claro. Mveis ingleses da metade do sculo XIX, p esados, talhados, esculpidos, com os ps em forma de patas. Slidas poltronas, cmodas pequenas mesas com toalhas excessivamente decoradas. Algumas lmpadas fracas provocavam sombras na sala, como os abajures todos em base de cermica. As cortinas eram tambm pesadas, em tecido j amarelado pelo tempo, impe dindo que a luz do sol penetrasse no ambiente. Nada disso correspondia arquitetu ra espanhola; Violet havia imposto seu mau gosto quela linda casa. A decorao sua? perguntou Art Streck. No. de minha tia disse Nora, que se colocara perto da lareira de mrmore, o mais lo nge possvel dele, sem sair da sala. Esta casa era dela... Eu a recebi por herana. Se eu fosse voc disse ele , jogaria fora tudo isto que est aqui. Poderia ser uma sa la iluminada, alegre. Desculpe-me dizer isto, mas nada aqui tem a ver com voc. Is to aqui poderia combinar muito bem com a sua tia solteirona... No era uma tia sol teirona? Sim... acho que sim. Poderia estar perfeito para uma tia solteirona... mas no para uma bonita senhora como voc. Nora desejou criticar sua insolncia: quis dizer a ele para calar a boca e consert ar a televiso. Mas no possua experincia para tomar decises por si mesma. Tia Violet a criara daquela maneira: para obedecer. No para protestar. Streck sorria para ela. O lado direito dos lbios dele tinha uma comissura que cau sava mal-estar. Inspirava deboche ou talvez intimidao. Fazendo esforo, ela disse: Gosto bastante. De verdade? Sim. Ele sacudiu os ombros, como sinal de indiferena. Qual o problema do aparelho? A imagem no pra no vertical e est cheia de esttica, chuvisco. Ele afastou o televiso r da parede, ligou o aparelho e ficou analisando as imagens. Ento, conectou tomad

a uma lmpada porttil e a pendurou atrs da tev. O relgio de parede marcou um quarto de hora com uma nica batida que ecoou por toda a casa. Voc v muito a televiso? perguntou ele, enquanto retirava alguns parafusos da tev. No muito respondeu Nora. Gosto de ver aqueles seriados como Dallas, Dinastia... Nunca assisti a esses. Nunca? Ei! Como no? Aposto como voc j assistiu riu ele maliciosamente. Todos assist em. At mesmo aqueles que no admitem. No h nada mais interessante que aquelas histrias de intrigas, planos secretos, roubo, mentiras... e adultrio. Voc entende o que es tou dizendo. As pessoas se sentam, vem os programas, armam suas lnguas, dizem Oh, q ue coisa feia, e acabam fazendo o mesmo. Faz parte da natureza humana. Eu... tenho tarefas esperando por mim, na cozinha disse ela nervosamente. Grite por mim, quando terminar o conserto. Ela deixou a sala e se dirigiu para a cozin ha. Estava trmula. E consciente de sua fraqueza, admitia a facilidade com que se tinh a entregue ao medo, mas no poderia contribuir para se modificar. Era o que era. U m camundongo. Tia Violet costumava dizer: Menina, h dois tipos de pessoas na mundo : gatos e camundongos. Os gatos vo onde desejam ir e pegam o que querem pegar. Os gatos so agressivos e auto-suficientes por natureza; os camundongos, por outro l ado, no tm um pingo de agressividade. So vulnerveis, dceis, tmidos, e so mais felizes uando mantm suas cabeas baixas aceitando o que a vida lhes impe. Voc um camundongo, minha querida. No ruim ser camundongo. Voc pode ser perfeitamente feliz. Um camund ongo pode no ter uma vida to brilhante, quanto a de um gato, mas se ficar seguro n a sua toca e mantiver o que tem, vai sobreviver mais do que o gato, numa vida qu ase sem confuso. Agora mesmo havia um gato na sala, consertando a televiso e Nora estava sozinha, tomada por um pavor de camundongo. No estava de fato cozinhando coisa alguma, com o dissera a Streck. Por um momento, ficara perto da pia, com as mos entrelaadas su as mos pareciam estar sempre frias procurando imaginar o que fazer enquanto Strec k terminava o trabalho na sala. Ento, decidiu fazer um bolo. Um bolo com cobertur a de chocolate. O trabalho iria mant-la ocupada, ajudando-a a desviar a mente das maliciosas observaes de Streck. Nora pegou potes, panelas, a batedeira eltrica, tirou fermento e outros ingredien tes do armrio da cozinha e comeou. Aquela corriqueira atividade domstica, fazia com que se acalmasse. To logo acabara de virar a massa em duas frmas de bolo, Streck entrou na cozinha e disse: Voc gosta de cozinhar? Assustada, ela quase deixou cair tudo no cho. Entretanto, procurou segurar com fi rmeza. E com um barulho que denunciava a sua tenso colocou o copo da batedeira e a esptula na pia para serem lavados. Sim, gosto de cozinhar respondeu. No lindo? Admiro uma mulher que gosta de fazer trabalhos de mulher. Voc costura, f az croch, bordados, coisas deste tipo? Fao tric disse ela. ainda mais bonito. A tev j est consertada? Quase. Nora estava pronta para colocar o bolo no forno, mas no queria carregar as frmas s ob o olhar de Streck, com medo de ficar tremendo. Ele poderia pensar que estava amedrontada e comear a agir com mais intimidade. Ento, deixou as frmas em cima do b alco e comeou a abrir a caixa com a cobertura gelada de chocolate. Streck entrou ainda mais na cozinha, caminhando com naturalidade, descontrado, ol hando para tudo com largo sorriso nos lbios. Poderia tomar um copo d'gua? Nora respirou quase aliviada, querendo acreditar que um copo d'gua gelado era a ni ca coisa que o trouxera ali. Oh, sim, claro disse ela, pegando um copo no armrio para servi-lo. Quando se voltou para servir-lhe a gua, ele estava bem prximo, atrs dela, quieto e

silencioso como um gato. Ela tropeou, involuntariamente, deixando cair um pouco d a gua no cho. Voc... Aqui disse ele, tirando-lhe o copo das mos. ...me assustou. Eu? perguntou ele, sorrindo, olhando fixamente para os olhos azuis dela. No prete ndia fazer isso. Desculpe. Sou desajeitado, Sra. Devon. Sou mesmo. Tudo o que qu ero um copo d'gua. Voc no pensou que eu queria alguma coisa a mais, pensou? Era extremamente malicioso e petulante. Ela no poderia acreditar o quanto era mal icioso, hbil com as palavras, frio e agressivo. Desejava esbofete-lo, mas estava c om medo do que viesse a acontecer, depois. Bater nele, de algum modo, seria reco nhecer suas ofensas, suas insinuaes, e poderia encoraj-lo a uma atitude mais ofensi va, em vez de det-lo. Streck olhava bem para ela, com voracidade, com vigor, desejando-a ardentemente. E o sorriso dele era o de um caador. Nora concluiu que a melhor maneira de lidar com Streck era se fazer de inocente, aparentar uma estupidez monumental e ignor ar-lhe as indiretas asquerosas de apelo sexual, como se no tivesse entendido nada . Devia, na verdade, lidar com ele da mesma forma que com um camundongo, ao enfr entar qualquer ameaa da qual no pudesse escapar. Fingindo que no via o gato, fazend o de conta que ele no estava presente, talvez o deixasse confuso e decepcionado p ela falta de reao da vtima e fosse procurar outra presa em algum outro lugar. Para fugir aos olhos dele, Nora abriu o armrio ao lado da pia e apanhou vrios pedao s de toalha de papel para secar a gua que havia cado no cho. Mas no momento em que ela se inclinou frente de Streck, deu-se conta de que tinha cometido um erro, po rque ele no se afastara nem um milmetro e permanecia onde estava, com o olhar abra ngendo-a toda enquanto ela esfregava o cho. A situao estava plena de smbolos erticos. Quando ela concluiu que aquilo era uma forma de submisso a ele, levantou-se de n ovo e percebeu nele um sorriso mais enftico. Envergonhada e confusa, Nora jogou as toalhas de papel numa cesta de lixo embaix o da pia. Art Streck disse: Cozinhar, tricotar... sim, acho isso legal, muito legal. Que outras coisas voc go sta de fazer? s isso, suponho disse ela. No tenho qualquer passatempo fora do comum. No sou uma essoa interessante e at mesmo no me considero inteligente. Culpando-se por no ser capaz de expulsar aquele bastardo de sua casa, ela passou bem perto dele na direo do fogo para verificar se o forno j estava com a temperatura adequada, mas na verdade desejava escapar ao alcance de Streck. Ele seguiu atrs dela, permanecendo bem perto. Quando estacionei em frente casa, vi muitas flores. Voc gosta de jardinagem? Olhando para os botes do forno, ela disse: Sim... gosto de jardinagem. Aprovo isto disse ele, como se ela se importasse com o fato de ele aprovar ou no. Flores... est a uma atividade pela qual uma mulher deve se interessar. Cozinhar, tricotar, cuidar do jardim... puxa, voc uma mulher prendada. Aposto que faz tudo bem, sra. Devon. Quero dizer... tudo o que uma mulher deve fazer. Aposto que voc uma mulher nota dez em tudo o que faz. Se ele me tocar, vou gritar, pensou ela. Mas os muros da velha casa no iam permitir que algum lhe ouvisse os gritos, alm do mais, os vizinhos estavam a certa distncia. Ningum ouviria ou viria em seu socorro . Vou chut-lo, pensou ela. Vou-me defender. De fato, ela no estava muito certa se poderia lutar, se teria capacidade para tal . Ainda que tentasse se defender, ele era maior e mais forte. Sim, aposto que voc uma mulher nota dez em tudo que faz repetiu ele, procurando s er mais insinuante do que antes. Dando as costas para o forno, ela forou uma risa da. Meu marido vai ficar maravilhado ao ouvir isto. No sou to ruim assim ao fazer bolo s, mas ainda no aprendi direito a fazer tortas, e quando asso alguma coisa ao for no, normalmente passa do ponto. O meu tric tambm no to ruim, mas levo uma eternidade

para terminar algum trabalho. Ela passou de novo por ele e voltou para o balco d a cozinha. Estava impressionada consigo mesma ao se surpreender conversando, med ida que abria a caixa com a cobertura de chocolate. O desespero a fez falar como nunca. Tenho algumas flores, das quais no sei cuidar direito. E se meu marido no me ajudasse, este lugar iria ficar horrvel. Ela achava que estava parecendo falsa. At sentiu um toque de histeria na prpria vo z que devia ser evidente para ele. Mas a simples meno a um marido surtira efeito s obre Art Streck, que comeou a pensar duas vezes antes de avanar com mais mpeto. Enq uanto Nora derramava a cobertura de chocolate em uma vasilha e media a quantidad e de manteiga, Streck bebeu a gua que ela lhe havia servido, depois caminhou na d ireo da pia, colocando o copo vazio no aparador, ao lado de vasilhas e pratos para lavar. Desta vez, ele no a pressionou. Bem... melhor eu voltar ao trabalho disse ele. Ela balanou a cabea, concordando, e o seu sorriso era estudado, escondendo o que p ensava interiormente. Ento comeou a cantarolar, retomando sua tarefa na cozinha, c omo se nada tivesse acontecido. Streck atravessou a cozinha, empurrou a porta, deixando-a aberta e disse: A sua tia gostava mesmo de lugares escuros, no mesmo? Esta cozinha ficaria mais b onita, tambm, se voc a clareasse. Antes que ela pudesse responder, ele saiu, fechando a porta. Apesar de Streck estar-se metendo onde no era chamado, opinando sem ser solicitad o, parecia que acabou reconhecendo o seu devido lugar. E Nora estava satisfeita consigo mesma. Usando de alguns artifcios, como falar de um marido inexistente co m admirvel calma, ela acabou conseguindo tomar conta da situao. Esta no era a maneir a exata como um gato agiria diante do inimigo, mas de longe no era tambm o comport amento tmido e assustadio de um camundongo. Ela olhou em torno de sua cozinha de t eto alto e concordou que era muito escura. As paredes eram de um azul desbotado. Os globos que protegiam as lmpadas eram opacos e tudo inspirava monotonia. Ela j estava planejando pintar as paredes e trocar os globos. S pensar em fazer grandes mudanas na casa de Violet Devon j era fascinante e a idia a maravilhava. Nora tinha redecorado o quarto de dormir depois que Violet morrer a e nada mais. E agora, pensar que poderia ir em frente e mudar tudo na casa dav a-lhe um sentimento de rebelio. Talvez. Talvez pudesse. Se ela pde defender-se de Streck, por que no conseguiria coragem para desafiar a tia morta?. A sua auto-satisfao durou uns vinte minutos, tempo suficiente para colocar as frmas no forno e lavar alguns pratos e panelas. Ento Streck voltou para dizer-lhe que tinha consertado a tev e lhe apresentou a conta. Embora ela tivesse sado antes da cozinha, aparentando estar sob controle, ele se mostrava mais atrevido do que nu nca, desta vez. Ele a olhava de cima abaixo, como que a imaginando nua, e a olha va nos olhos, de forma desafiadora. Ela achou a conta muito alta, mas no argumentou porque desejava v-lo fora da casa o mais rpido possvel. Ao sentar-se mesa da cozinha para assinar o cheque, ele adot ou o j conhecido ardil de ficar bem prximo, tentando intimid-la com sua masculinida de e seu tamanho. Quando ela se levantou para entregar-lhe o cheque, ele forou um a maneira de apanhar o cheque das mos dela, sugestivamente, tocando-lhe os dedos. Por todo o caminho ao longo do vestbulo, Nora estava mais do que convencida de q ue ele, de repente, iria colocar no cho a sua caixa de ferramentas e atac-la por t rs. Mas ela conseguiu ultrapassar a porta e chegar varanda. E o seu corao, que esta va disparando, voltou a bater normalmente. Ele hesitou por um momento, j no lado de fora da porta: O que faz seu marido? A pergunta a deixou embaraada. Era uma coisa que ele poderia ter perguntado antes , na cozinha, quando ela lhe falou do marido, mas agora sua curiosidade parecia fora de propsito. Ela deveria dizer-lhe que aquilo no era da sua conta, mas ainda estava com medo d ele. Percebeu que ele poderia facilmente ficar furioso e que para aguar a violncia nele no precisava de muita coisa. Ento respondeu com outra mentira, do tipo que o faria ficar relutante em importun-la mais ainda. Ele policial. Streck levantou as sobrancelhas.

Mesmo? Aqui em Santa Barbara? Aqui mesmo. Mas que casa para um policial! Como disse? perguntou ela. No sabia que os policiais ganhavam to bem. Sim, mas eu lhe disse que herdei esta casa de minha tia. claro, me lembro agora. Voc me disse. Est certo. Tentando reforar a mentira, ela acrescentou: Morvamos em apartamento, quando minha tia morreu, ento nos mudamos para c. Voc est ce rto... no teramos condies de ter uma casa como esta, de outra maneira. Bem disse ele , estou feliz por voc. Estou certo de que sim. Uma linda dama como v oc merece uma casa linda. Ele se despediu e se dirigiu para a rua, onde estava estacionada a sua camioneta branca, bem ao lado da calada. Ela fechou a porta e ficou observando atravs de um a pequena abertura oval, toda envidraada, no meio da porta. Ele olhou de volta, p ercebeu-a junto porta e acenou para ela. Nora se afastou para o lado e observouo de forma que no fosse vista. Sem dvida, ele no acreditara nela. Ele sabia que o marido era uma mentira. Ela no d everia ter dito que era casada com um policial, pelo amor de Deus; era algo muit o obvio para desarm-lo. Podia dizer que era casada com um bombeiro, um mdico, enfi m, mas no com um policial. De qualquer maneira, Art Streck fora embora. Ela no se sentiu segura at que a camioneta desaparecesse da vista. E mesmo depois de a camioneta ter desaparecido ela no se sentiu segura.

2 Depois de assassinar o Dr. Davis Weatherby, Vince Nasco dirigiu seu furgo cinza p ara um posto de gasolina na Pacific Coast Highway. Entrou numa cabine telefnica, colocou algumas moedas e ligou para Los Angeles, um telefone cujo nmero ele tinha decorado h muito tempo. Um homem atendeu, repetindo o nmero que Vince tinha discado. Era uma das trs vozes que costumavam atender as ligaes e esta era uma voz suave, com um timbre profundo . Seguidamente, outro homem com voz forte tambm conversava com Vince. Muito raram ente, atendia uma mulher com voz sensual, ressonante, lembrando uma adolescente. Vince nunca a vira, mas sempre tentou imaginar como ela seria. Agora, quando o homem de voz macia acabou de repetir o nmero, Vince disse: O trabalho est feito. Estou muito agradecido por voc ter me chamado. Estarei sempr e disponvel para qualquer servio. Ele tinha certeza de que a pessoa no outro lado da linha reconhecera-lhe a voz tambm. Estou feliz em saber que tudo correu bem. Receba os nossos melhores cumprimentos por seu excelente trabalho. Agora, no se esquea disse o homem de contato, dando-l he um novo nmero de telefone com sete dgitos. Surpreso, Vince o repetiu. O contato disse: o nmero de um telefone pblico em Fashion Island. na rua, em frente loja Robinson. Voc pode estar l em quinze minutos? Claro respondeu Vince. Em dez. Vou ligar em quinze minutos com todos os detalhes. Vince desligou e voltou para o furgo, assobiando. Se eles o mandaram para outro t elefone pblico para receber os detalhes, no podia significar outra coisa alm disto: j tinham trabalho para ele. Dois num s dia! 3 Mais tarde, depois que o bolo ficou pronto, Nora se retirou para o seu quarto de dormir, no canto direito do segundo andar. Quando Violet Devon estava viva ali era o refgio de Nora, apesar de a porta no ter fechadura. Como em todas as dependnc

ias da grande casa, havia mveis imensos e eram inmeros, como se o lugar servisse d e depsito, em vez de casa. E tudo era melanclico e enfadonho em todos os seus deta lhes. Apesar disso, quando terminava as tarefas ou era liberada das interminveis prelees da tia, Nora corria para o quarto, refugiando-se em livros ou em seus pens amentos. Violet, sem avisar, p ante p para no fazer barulho, procurava inevitavelmente flagr ar a sobrinha, invadindo o quarto na esperana de apanh-la em prticas ou entretenime ntos proibidos. Aquelas investidas repentinas foram muito frequentes na infncia d e Nora e at mesmo durante o perodo de adolescncia, aumentando de intensidade mais t arde, inclusive nos ltimos dias de Violet Devon, quando Nora tinha 29 anos. Por c ausa do gosto de Violet por roupas escuras, do cabelo firmemente preso no coque e da falta de maquilagem no rosto plido, com traos profundos, ela mais parecia hom em do que propriamente mulher; assemelhava-se a um monge severo e implacvel, envo lto em roupas de penitncia, percorrendo os corredores midos de um monastrio medieva l para fiscalizar o comportamento dos outros monges. Se Nora fosse surpreendida divagando em sonhos, ou cochilando, era severamente r epreendida e punida com trabalhos rduos. Sua tia no perdoava preguia ou indolncia. Os livros eram permitidos desde que Violet os aprovasse antes por um nico motivo: os livros educavam. Alis, como dizia Violet, com freqncia: Mulheres simples e domsti cas, como voc e eu, jamais levam vida de exuberncia e nunca vo a lugares chamados d a moda. Desta forma, os livros tm importncia especial para ns. Podemos viver inmeras experincias atravs deles. E isto no ruim. Viver em meio aos livros ainda melhor do que ter amigos e conhecer... homens. Com ajuda e cumplicidade do mdico da famlia, Violet Devon mantivera Nora bem dista nte da escola pblica, alegando razes de sade, dizendo que a sobrinha era muito doen te. Ela foi educada em casa, assim os livros eram, da mesma forma, sua nica escol a. Alm do mais, por ter lido milhares deles at a idade de trinta anos, Nora tornara-s e uma artista autodidata em pinturas a leo, aquarela e gravuras. Desenhar ou pint ar eram atividades que tia Violet aprovava. A arte era uma atividade com a qual Nora mantinha a mente ocupada, longe do mundo alm dos limites da casa, ajudando-a a evitar contato com outras pessoas que com toda a certeza iriam rejeit-la, mach uc-la e desiludi-la. Num canto do quarto de Nora, havia uma mesa para desenhos, um cavalete para pint uras e uma cmoda com pincis, tintas e tudo do que precisasse. Para criar aquele pe queno espao de trabalho, foi necessrio arrastar alguns mveis, deixando-os colados u ns aos outros, e o efeito era terrvel, causando claustrofobia. Muitas vezes, ao longo do tempo, especialmente durante a noite e at mesmo durante o dia, Nora era tomada pelo pavor de que o cho fosse desabar sob o peso de todos aqueles mveis e que ela iria cair no andar debaixo e morrer esmagada pela sua prp ria e imensa cama. Ao ser dominada por este medo incontrolvel, corria para o jard im nos fundos da casa, onde procurava relaxar ao ar livre, abraando-se a si mesma e tremia de medo. Aos vinte e cinco anos ela se deu conta de que os seus ataque s de ansiedade no eram somente por causa do excesso de mveis e da decorao escura da casa, mas principalmente devidos presena dominadora da tia. Numa manh de sbado, passados quatro meses, exatamente oito meses depois da morte d e Violet Devon, Nora teve uma necessidade repentina e fez mudanas em seu quarto. Retirou os mveis menores, distribuindo-os pelas cinco outras abarrotadas salas do segundo andar. Os mveis mais pesados tiveram que ser desmontados e as peas devidamente ordenadas, e finalmente ela conseguiu com sucesso retirar quase tudo, permanecendo a sua c ama de quatro colunas, uma nica poltrona e o cavalete, e era tudo o que ela preci sava. Ento ela arrancou o papel da parede. Por todo aquele desconcertado fim de semana, ela se sentiu como se tivesse chega do a mudana e que sua vida jamais seria a mesma. Mas, ao mesmo tempo em que redec orou o quarto, o esprito de rebelio desapareceu e ela deixou o resto da casa exata mente como estava. O quarto passou a ser o nico lugar da casa ensolarado e vibrante. As paredes fora m pintadas de amarelo-claro. As cortinas desapareceram junto com aquele horrvel t apete. No lugar das cortinas foram colocadas persianas que combinavam com a pint

ura e agora o lindo piso de carvalho estava brilhando. Mais do que nunca, ali er a o seu refgio. Sempre que ultrapassava a porta e verificava a transformao que tinh a feito, seu esprito se elevava, ajudando-a a vencer os problemas. Depois da traumatizante visita de Streck, Nora estava calma como sempre, reconfo rtada pelo belo quarto de dormir. Ela se sentou mesa de desenho e comeou a fazer um esboo, um estudo preliminar de uma pintura a leo que vinha planejando h algum te mpo. Suas mos tremiam a princpio e teve que parar por inmeras vezes para recuperar o suficiente autocontrole e continuar a desenhar. Mas, com o passar do tempo, o temor desapareceu. Agora ela j era capaz de pensar em Streck, durante o trabalho que estava realizan do, e de tentar imaginar o que ele poderia ter feito de mais grave se ela no tive sse assumido o controle da situao, pondo-o para fora de casa. Recentemente, Nora e stava analisando a forma pessimista com que Violet Devon via o mundo exterior, e se perguntava se era inteligente aquela concepo; embora fosse aquela a educao que t ivera, Nora suspeitava de que aquela viso estivesse distorcida, ou mesmo fosse um a viso doentia. Mas, depois de ter-se deparado com Ark Streck, este lhe parecera uma prova clara dos argumentos de Violet, prova de que as relaes intersociais no m undo exterior eram perigosas. Pouco depois, quando o seu esboo estava quase pronto, Nora comeou a pensar que pod ia ter interpretado mal tudo o que Streck dissera e fizera. Certamente, ele no lh e estivera fazendo propostas indecorosas. No para ela. Afinal de contas, ela era muito pouco atraente. Era uma mulher comum, dona-de-casa. Talvez, at feia. Nora s abia que isto era verdade porque, apesar dos defeitos de Violet, a velha mulher tinha algumas virtudes, entre as quais a sinceridade. Nora no era bonita, no havia sequer um ponto extraordinrio nela, nada que impelisse algum a agarr-la, beij-la ou acarici-la. Isto era uma realidade da vida que tia Violet fez com que Nora enten desse cedo. Embora repugnante nos gestos Streck possua atributos fsicos e at poderia escolher m ulheres bonitas. Era ridculo admitir que estivesse interessado numa mulher como e la. Nora ainda usava as roupas que Violet lhe comprara vestidos e saias sem estilo d efinido, de cor escura, semelhantes s que a tia usava. Roupas mais claras e mais femininas poderiam chamar ateno para o seu corpo nada escultural, ou para as feies i mprprias do rosto. Mas por que Streck lhe disse que era bonita? Bem, isto poderia ser facilmente ex plicado. Ele estava se divertindo com ela, talvez. Ou, com toda a certeza, estav a sendo educado, gentil. Quanto mais pensava a respeito, mais acreditava que fizera mal juzo do pobre home m. Aos trinta anos j era uma solteirona neurtica, dominada pelo medo, fruto da sol ido. Aquele pensamento a deixou um pouco deprimida por certo tempo. Mas se aplico u com mais interesse ao seu trabalho de desenhar, terminando-o, e comeou outro es colhendo um ngulo diferente. medida que a noite chegava, ela penetrava cada vez m ais na sua arte. Do seu quarto, ouvia as badaladas precisas do velho relgio de pa rede no andar de baixo na hora cheia, na meia-hora e aos quinze minutos. O sol a o desaparecer ficava mais dourado, medida que o tempo passava e, como o dia pass ado no quarto, intensificava o seu brilho. O ar parecia refletir esse brilho. Do outro lado da janela, uma palmeira balanava calmamente ao sabor da brisa de maio . Por volta das quatro horas, estava calma, cantarolando, enquanto trabalhava. Fic ou assustada quando o telefone tocou. Deixou o lpis e segurou o telefone. Al? Engraado... disse a voz de um homem. No entendi. Nunca ouviram falar dele. Desculpe disse ela , mas acho que o senhor ligou o nmero errado. a Sra. Devon que est falando? Agora reconhecia a voz. Era ele: Streck. Por um mom ento, no conseguiu falar. Nunca ouviram falar dele continuou Streck. Liguei para a central de polcia de San ta Barbara e pedi para falar com o policial Devon. Disseram que no tem nenhum Dev on trabalhando l. No estranho, Sra. Devon?

O que voc deseja? perguntou ela, descontrolada. Acho que houve um erro de computador disse Streck, dando uma risadinha. Sim, com certeza o computador tirou o nome do seu marido da lista de policiais. Creio qu e seria melhor dizer a seu marido o mais rpido possvel, assim que ele chegar em ca sa, Sra. Devon. Se ele no corrigir isto... porra, ele no poder pegar o contracheque no fim de semana. Streck desligou e o rudo do telefone fez com que ela se arrependesse de no ter des ligado antes, batido com o telefone assim que ele disse ter ligado para a delega cia de polcia. Ela desejava no t-lo encorajado nem mesmo a ter ficado ouvindo o que ele tinha a dizer ao telefone. Ela caminhou por toda a casa, verificando todas as janelas e portas. Tudo estava bem fechado. 4 No McDonald's, da East Chapman Avenue, Travis Cornell pediu cinco hambrgueres par a o co de caa. Sentado no banco da frente da camioneta, o cachorro comeu toda a ca rne e dois pezinhos, e quis mostrar-se agradecido lambendo o rosto de Travis. Voc tem o hlito de um crocodilo com estomatite protestou ele, mantendo o cachorro distncia. A viagem de volta a Santa Barbara durou trs horas e meia, porque as estradas esta vam mais movimentadas do que de manh. O tempo todo, Travis olhava repetidamente p ara o companheiro e falava com ele, na expectativa de encontrar as mesmas manife staes de inteligncia que havia presenciado antes. Mas suas expectativas foram frust radas. O co de caa procedeu como qualquer outro cachorro durante todo aquele percu rso. De vez em quando, sentava-se ereto, olhando firme atravs do para-brisa ou da janela lateral, contemplando o cenrio com interesse e ateno fora do comum. Mas na maior parte do tempo mantinha-se curvado dormindo no assento, fazendo rudos duran te os sonhos ou ento arfava e bocejava, de fastio. Quando o cheiro do plo de cachorro se tornou insuportvel, Travis abriu as janelas para ventilar e o animal aproveitou para colocar a cabea ao vento. Com orelhas vo ltadas para trs na direo do vento, o plo esvoaando, ele demonstrava seu contentamento com a mesma expresso encantadoramente tola de todos os ces que viajavam daquela f orma. Num centro comercial em Santa Barbara, Travis parou para comprar rao de cachorro, tigelas apropriadas para comida e gua, banheira de metal, xampu para animais com uma substncia especial para matar pulgas, escova para o plo, coleira e guia. medida que Travis colocava tudo isto na camioneta, o cachorro acompanhava todos os movimentos atravs da janela de trs da cabine, com o focinho colocado ao vidro. Retomando seu lugar ao volante, Travis disse: Voc est sujo, fedorento. Voc no vai fazer estardalhao para tomar banho, vai? O cachorro abriu toda a boca. Quando Travis alcanou a entrada da garagem de sua casa alugada, de quatro quartos na rea nordeste de Santa Barbara, e desligou o motor, comeou a questionar se o co mportamento do cachorro naquela manh fora to surpreendente quanto pensou que fosse . Se voc no me mostrar que inteligente de novo disse ele ao abrir a porta da frente da casa , vou concluir que me enganei sobre voc l na mata: que estou doido; que tud o foi imaginao. O cachorro colocou-se ao lado dele na varanda, fitando-o como se procurasse ente nder-lhe as palavras. Voc quer ser o responsvel por eu colocar dvidas na cabea sobre a minha sanidade ment al? Hem? Uma borboleta alaranjada e preta passou voando e assustou o co de caa, que latiu e saiu correndo atrs de sua presa pulando fora do alpendre e seguindo no sentido o posto da garagem. Correndo por todos os lados do jardim, pulando alto, cortando o ar, sem conseguir apanhar a borboleta, quase colidiu com o tronco de uma tamar eira, por pouco evitou um choque de cabea numa banheira de concreto para pssaros,

e foi de encontro a um canteiro de flores sobre as quais a borboleta voou em seg urana. O co rolou, ergueu-se e arremessou-se contra as flores. Quando percebeu a derrota, voltou a Travis com uma expresso de embarao nos olhos. Cachorro-maravilha disse ele. Bem feito. Ele abriu a porta e o co se antecipou entrando na frente. Logo comeou a explorar o s novos aposentos. melhor que voc seja eficiente! gritou Travis. Colocou a banheira, o saco plstico cheio de compras na cozinha. Depositou gua e co mida nas tigelas e guardou todo o resto do lado de fora da porta dos fundos. Col ocou o saco na calada do quintal, com a banheira ao lado, perto da torneira. Voltou para dentro de casa, pegou uma bacia que estava embaixo da pia da cozinha , conseguiu a gua mais quente que podia e levou para fora, derramando-a na banhei ra. Depois que Travis fez quatro viagens de ida e volta levando gua, o co de caa ap areceu, pesquisando o quintal. Quando Travis j tinha enchido mais da metade da ba nheira, o cachorro comeou a urinar em vrios pontos do muro, como que definindo a l inha de propriedade, ou demarcando o territrio. Quando voc terminar de matar a grama. Disse Travis , melhor estar pronto para o ba nho, seu fedorento. O co se voltou para ele, levantou a cabea parecendo entender o que estava-lhe dize ndo. Mas no parecia daqueles cachorros inteligentes que estamos acostumados a ver no cinema. No parecia t-lo entendido. Parecia um idiota. Assim que parou de falar , o cachorro deu uma pequena corrida ao longo do muro e urinou de novo. Ao v-lo, Travis tambm sentiu vontade de ir ao banheiro, onde trocou de roupa, vest indo uma velha cala jeans e uma camiseta j bem usada roupas adequadas para o traba lho que tinha pela frente. Quando Travis voltou ao quintal, o cachorro estava aguardando ao lado da banheir a, com a mangueira presa aos dentes. De alguma forma, ele conseguira abrir a tor neira e a gua corria normalmente. Era uma tarefa difcil para um cachorro manipular com xito uma torneira. Travis ima ginou que um teste equivalente para sua ingenuidade e habilidade seria tentar ab rir um vidro de aspirina, daqueles com dispositivo de segurana para evitar que as crianas o abram, com uma das mos para trs. Profundamente surpreso, perguntou: A gua est muito quente para voc? O co colocou de lado a mangueira, deixando a gua escorrer por todo o quintal, e en trou na banheira. Sentou-se e olhou para Travis, como que querendo dizer: Vamos logo com isto, seu pateta. Ele se aproximou da banheira e ordenou: Mostre-me como voc pode fechar a torneira. O cachorro olhou para ele com ar estpid o. Mostre-me insistiu Travis. O animal no lhe deu ateno e procurou acomodar-se melhor na banheira. Se voc abriu a torneira, voc pode fech-la. Como o fez? Com os dentes? Tinha que ser com os dentes. No poderia ser com as patas, porra! Mas, mesmo assim, h um truque qualquer, porque voc poderia ter quebrado um dente na torneira. O cachorro espichou-se um pouco para fora da banheira, o suficiente para segurar a boca do saco plstico que continha o xampu. Voc no vai fechar a torneira? perguntou Travis. O cachorro simplesmente olhou para ele, enigmtico. Travis suspirou e fechou a gua. Est bem, est bem. Tente ser menos burro. Tirou a escova e o xampu de dentro do sac o e os levou na direo do co. Aqui est. Voc provavelmente no precisa de mim. Voc pode esfregar, tenho certeza. O cachorro deu um uivo longo, que foi at o fundo de sua garganta, e Travis teve a certeza de que o co achava que ele que era burro. Cuidado agora, disse para si mesmo. Voc est correndo perigo, Travis. O que voc tem aqui um maldito cachorro inteligente, mas ele no pode de fato estar entendendo o que voc est dizendo e responder. O co se submeteu ao banho sem protestar, aproveita ndo e deliciando-se com a gua. Depois de pedir que sasse da banheira, Travis passo u uma hora escovando-lhe o plo. Tirou espinhos e pedaos de grama que no tinham sado com a gua. O animal nem por um segundo demonstrara impacincia, e, s seis horas, est ava completamente mudado.

Escovado, era um animal bonito. O plo era dourado na maior parte com algumas manc has mais claras nas patas traseiras, na barriga e junto ao rabo. Embaixo, era be m peludo para lhe dar calor e proteger-lhe da gua. A parte externa do plo era maci a, mas no to espessa, e em algumas partes o plo longo era ondulado. O rabo fazia um a curva para cima, dando ao cachorro um ar de felicidade, o que era enfatizado p elo abanar contnuo do rabo. O sangue seco atrs da orelha era de um pequeno ferimento j curado. O sangue nas pa tas no era coisa sria, apenas resultado de longa marcha em terreno difcil. Travis s implesmente fez um curativo com cido brico, que aplicou tambm nos ferimentos menore s. Estava confiante em que o cachorro experimentasse s um pouco de desconforto ou talvez no sentisse nada e estaria completamente curado em poucos dias. O co parecia timo agora, mas Travis estava todo molhado, sujo, suando, com xampu p or todos os lados. Estava impaciente para tomar um banho e vestir roupa limpa. T ambm estava com fome. A nica coisa que faltava era a coleira do cachorro. Mas quando tentou colocar-lhe a coleira, o animal rosnou baixo e procurou afastar-se. Calma. s uma coleira, garoto. O cachorro fitou a coleira vermelha, de couro, que estava nas mos de Travis e con tinuou latindo. Voc tem pssima recordao de coleiras, no mesmo? O cachorro parou de rosnar, mas permaneceu parado onde estava. Voc foi maltratado? perguntou Travis. Deve ter sido. Talvez, eles o sufocaram com a coleira ou o prenderam com uma corrente pequena. Foi alguma coisa assim? O co latiu, cruzou o quintal e se colocou bem distante no outro canto, olhando a coleira de longe. Voc confia em mim? perguntou Travis, permanecendo de joelhos, numa posio nada ameaad ora. O cachorro desviou os olhos da coleira e prestou ateno em Travis, olhando-o nos ol hos. Jamais vou maltratar voc disse Travis de forma solene, no se sentindo totalmente i diota por estar falando daquela maneira com um cachorro. Voc deve saber que eu no faria isto. Quero dizer, voc sabe, por instinto, que no lhe vou fazer mal, no sabe? Siga seus instintos, garoto, e confie em mim. O cachorro voltou do fundo do quintal e parou a uma distncia em que Travis pudess e apanh-lo. Olhou para a coleira e depois para ele, firmando os olhos de maneira misteriosa. Como da vez anterior, Travis experimentou um sentimento verdadeirame nte insondvel, to insondvel quanto indescritvel. Escute aqui disse Travis , no futuro vo surgir oportunidades em que vou ter que le v-lo a alguns lugares onde voc vai precisar de uma guia, que voc vai necessitar de estar preso coleira, no mesmo? Esta a nica razo pela qual desejo que voc tenha uma. . desta forma, posso lev-lo a todos os lugares comigo. Para isso e para afugentar as pulgas. Mas se voc no quiser se submeter no vou for-lo. Ficaram se encarando por muito tempo, enquanto o co parecia pensar sobre o assunt o. Travis continuava a segurar a coleira como se fosse um presente e no uma exignc ia. E o cachorro permanecia fitando os olhos do seu novo dono. Finalmente, o ani mal se sacudiu, suspirou profundamente e comeou a caminhar na direo de Travis. Isso, eu sei que voc um bom garoto disse Travis, para estimular o animal. Quando se aproximou de Travis, sentou-se com a barriga no cho, depois virou-se de costas, colocando as quatro patas para cima, como querendo dizer que agora esta va tudo bem. Olhava para Travis com uma mistura de amor, confiana e um pouco de m edo. Travis sentiu um aperto na garganta e logo vieram-lhe lgrimas aos olhos. Ento engo liu em seco, reteve as lgrimas e disse para si mesmo que estava sendo um bobo sen timental. Mas sabia, por que aquela submisso do cachorro o tinha afetado to fortem ente. Pela primeira vez, em trs anos, Travis Cornell percebeu que algum necessitav a dele. Sentiu um envolvimento profundo com outro ser vivo. Pela primeira vez em trs anos ele encontrava uma razo para viver. Deixou escapar a coleira e comeou a fazer carinho no animal, coando-lhe a barriga. Preciso dar um nome para voc. O cachorro virou-se e ficou em p novamente, com as orelhas eriadas como que para o

uvir como seria chamado. Meu Deus do cu, pensou Travis, estou atribuindo a ele um carter humano. um cachorr o muito especial, talvez, mas continua sendo somente um cachorro. Pode parecer q ue esteja esperando ouvir como ser batizado, mas, porra, ele no entende a minha lng ua. No consigo imaginar nenhum nome que lhe sirva disse finalmente Travis. Ns no temos pressa neste sentido. Mas vai ser o nome exato. Voc no um cachorro comum e eu tenh o que pensar um pouco, at achar o seu nome certo. Travis esvaziou a banheira, lavou-a e a deixou secar. Juntos, ele e o cachorro e ntraram na casa que agora dividiam.

5 A Dra. Elisabeth Yarbeck e seu marido, Jonathan, um advogado, moravam em Newport Beach, numa casa imensa estilo colonial de um s andar, cercada por muros de estu que, com um caminho de pedras que conduzia at a porta. Os raios do sol brilhavam como cobre e rubi, refletindo nas pequenas janelas que havia ao lado da entrada principal da casa, dando a elas o aspecto de enormes pedras preciosas. Elisabeth atendeu a porta, quando Vince Nasco tocara a campainha. Ela aparentava ter cerc a de cinquenta anos. Estava bem vestida e era atraente, o cabelo louro prateado e os olhos azuis. Vince se identificou como John Parker, um agente do FBI, e que precisava falar com ela e com o marido sobre um caso que estava investigando. Um caso? Que caso? disse ela. relacionado a um projeto de pesquisa financiado pelo governo, no qual voc estava tomando parte disse Vince, como o haviam instrudo. Ela examinou a foto na credencial do FBI, com todo cuidado. Ele no estava preocup ado. A carteira de identidade falsificada fora feita pelas mesmas pessoas que o tinham contratado para este novo trabalho. Aquele documento j o tinha ajudado h de z meses atrs ao chegar a San Francisco e serviu muito bem em trs outras situaes. Emb ora soubesse que a carteira de identidade teria a aprovao dela, Vince no estava cer to de que ele prprio fosse aprovado. Ele usava terno azul escuro, camisa branca, gravata azul, os sapatos pretos estavam muito bem polidos o perfil correto de um agente. O porte e as expresses faciais igualmente ajudavam a compor o papel que estava representando. O assassinato do Dr. Davis Weatherby e a possibilidade de duas outras mortes nos prximos minutos, deixavam-no selvagemente excitado, enchen do-o de um prazer mrbido, quase incontrolvel. Uma sensao de riso comeou a tomar vulto na sua mente, e se tornava cada vez mais difcil de controlar naquele minuto. Qua ndo ele estava dirigindo o carro, que acabara de roubar para aquele servio, por vr ias vezes chegou a tremer ao volante, no por nervosismo, mas por intenso prazer, quase de natureza sexual. Foi obrigado a estacionar ao lado da estrada e a recos tar-se por uns dez minutos, respirando profundamente, at se acalmar um pouco. Agora, Elisabeth Yarbeck desviou os olhos da identidade falsificada e fitou Vinc e com evidente ar de desaprovao. Ele tentou sorrir, embora isto fosse perigoso, af inal poderia descambar para um riso incontrolvel, desmascarando-o totalmente. Tin ha um sorriso de garoto, cujo contraste com o tamanho dele, poderia ajudar em ce rtas ocasies. Depois de um momento, a senhora Yarbeck tambm sorriu. Satisfeita, ela devolveu os documentos e o acolheu em sua casa. Preciso tambm conversar com o seu marido lembrou Vince, ao mesmo tempo em que ela fechava a porta da casa. Ele est na sala, Sr. Parker. Venha por aqui, por favor. A sala era grande e arejada, toda acarpetada, e as paredes eram de cor creme. Os sofs eram verdes. Atravs das imensas janelas, podia-se ver com detalhes o resto d a propriedade, com algumas casas na parte de baixo da colina. Jonathan Yarbeck preparava-se para colocar fogo na lareira, apanhando um pouco d e lenha que costumava guardar dentro da prpria sala. Levantou-se esfregando as mos e a sua mulher o apresentou a Vince:

John Parker, do FBI. FBI? perguntou Jonathan, surpreso. Sr. Yarbeck disse Vince , se houver outros membros da famlia em casa, gostaria de conversar com eles, agora, para que no tenha de repetir o assunto. Yarbeck, balanando a cabea, respondeu que estava sozinho com a mulher e que os gar otos estavam na universidade. Mas, afinal, o que est havendo? Vince puxou a pistola com silenciador de dentro de seu casaco e atirou em Jonath an Yarbeck no peito. O advogado foi jogado para trs na direo de uma prateleira, ond e ficou parado por um instante, como se pregado na parede. Ento caiu sobre os ute nslios da lareira. Ssssnap. Elisabeth Yarbeck.ficou paralisada de terror e surpresa. Vince rapidamente se de sviou para ela. Segurou-a com fora colocando o brao dela para trs, com violncia. Qua ndo gritou de dor, ele encostou-lhe a pistola contra a cabea e disse: Fique quieta, ou vou fazer voar a bosta dos seus miolos. Ele a forou a acompanh-lo pela sala at perto do corpo do marido. Jonathan Yarbeck e stava com o rosto para baixo, em cima de uma p, que usava para colocar carvo na la reira. Estava morto. Mas Vince no queria correr riscos. Deu mais dois tiros queim a-roupa na cabea do advogado. Lis Yarbeck comeou a soluar, em meio a um som estranho e fino, como o miado de um gato. Por causa da distncia e da opacidade dos vidros, Vince sabia que os vizinho s no poderiam enxergar nada pelas janelas, mas queria estar com a mulher num luga r mais escondido. Puxou-a pela sala no sentido do fundo da casa, olhando pelas p ortas por onde passava, at encontrar o banheiro principal. L ele deu-lhe um empurro e ela caiu no cho. Fique a disse. Ligou as lmpadas na mesa-de-cabeceira e foi direto para uma porta de vidro que da va para o quintal e cerrou as cortinas. No momento em que virou as costas, a mul her se levantou e correu para a porta da rua. Ele a segurou, atirando-a, violent amente, contra a parede. Deu um soco em seu estmago, fazendo-a cair no cho. Levant ando a cabea dela pelos cabelos, ele a forou a olhar nos olhos. Escute aqui, dona, no vou atirar em voc. Vim aqui para pegar o seu marido. Apenas o seu marido. Mas se voc tentar escapar de mim, antes da hora em que eu permitir, terei que mat-la tambm. Entendeu? Ele estava mentindo, claro. Ela era a nica pela qual estava sendo pago para matar , e o marido simplesmente foi eliminado porque se encontrava em casa naquele mom ento. Entretanto, era verdade que Vince no iria atirar nela. Queria que ela coope rasse at que fosse possvel amarr-la para poder conversar com ela com mais calma. Os dois tiros j o tinham satisfeito e que ia mat-la lentamente. s vezes, a morte podi a ser saboreada como uma boa comida, degustada como um bom vinho, contemplada co mo um glorioso pr-do-sol. Lutando para respirar, soluando, ela perguntou: Quem voc? No da sua conta. O que voc deseja? Apenas que fique calada. Coopere. E vai sair disso com vida. Ela comeou a orar desesperadamente, com as palavras correndo e se misturando, s ve zes, com expresses incompreensveis. Vince acabou de fechar totalmente as cortinas. Tirou o telefone da parede e arre messou-o no outro canto da sala. Pegando a mulher pelo brao novamente, levou-a pa ra o banheiro. Procurou por gavetas e encontrou um estojo de primeiros socorros. O esparadrapo era tudo o que necessitava. Novamente no quarto, ele a forou a ficar de costas na cama. Usou o esparadrapo para prender-lhe os tornozelos, assim como aos pulsos. Da gaveta de uma penteadeira, tirou uma das calcinhas que ela usava e a enfiou na boca. Para maior segurana, selou a boca com esparadrapo. Ela tremia beira do e stado de choque, chorando e suando demais. Vince saiu do quarto, foi at a sala e se ajoelhou ao lado do corpo do advogado e o virou para cima. Uma das balas que penetrara pela nuca saiu pela garganta, exa

tamente embaixo do queixo. A boca aberta estava cheia de sangue. Um dos olhos es tava puxado para cima, de forma a aparecer somente o branco do olho. Vince se fixou no olho aberto de Jonathan Yarbeck. Obrigado... disse ele, com reverncia e sinceridade. Muito obrigado, Sr. Yarbeck. Baixou as plpebras do morto e o beijou na testa. Obrigado por tudo que voc me deu. Ento foi para a garagem procurar uma caixa de ferramentas dentro dos armrios. Esco lheu um martelo que tinha um cabo de borracha, confortvel de ser usado. Quando voltou ao quarto e colocou o martelo sobre o colcho ao lado da mulher, os olhos dela se arregalaram quase de maneira cmica. Ela comeou a se contorcer, a se virar, numa tentativa intil de libertar as mos. Vince comeou a se despir. A mulher olhava para ele com o mesmo pavor com que olha va o martelo. No, por favor, no se preocupe, Dra. Yarbeck. No vou molest-la. Ele colocou o palet n encosto de uma cadeira. No tenho interesse sexual em voc. Retirou os sapatos, as meias, as calas. No ter que sofrer este tipo de humilhao. No perteno ao grupo de hom que est pensando. Estou simplesmente tirando minhas roupas para evitar que elas fiquem sujas de sangue. Nu, pegou o martelo e golpeou-lhe a perna esquerda, esmagando o joelho. Talvez d epois de cinqenta ou sessenta golpes de martelo, chegara o momento. Ssssnap. Uma repentina onda de energia percorreu-lhe o corpo. Ele se sentia com a percepo a nimal, extremamente sensvel a tudo ao redor, formas e cores. Nunca se sentira to f orte em toda a sua vida. Era como se fosse Deus em um corpo de homem. Ento largou o martelo e caiu de joelhos ao lado da cama. Recostou a testa ao lenol coberto de sangue e respirou profundamente, vrias vezes, sentindo um prazer inde scritvel. Alguns minutos mais tarde, quando se recuperou, ajustando-se sua nova e mais for te condio, levantou-se e caminhou na direo da mulher que j estava morta, enchendo-a d e beijos no rosto. Em seguida, beijou-lhe cada palma das mos. Obrigado... Estava to vividamente tomado pelo sacrifcio que ela fizera por ele, que pensou que poderia chorar. Mas a alegria pela sua boa sorte era maior do que a piedade por ela. Ento, as lgrimas no caram. No banheiro, desta vez tomou um banho rpido. medida que a gua quente escorria-lhe pelo corpo, pensava no quanto fora esperto em fazer da morte um excelente negcio para si prprio. Ser pago por algo que ele faria, de qualquer maneira, sem remunerao. Depois de se vestir novamente, usou uma toalha para limpar tudo em que tocou des de que entrara naquela casa. Sempre se lembrava de todos os seus movimentos e nu nca sofria preocupaes posteriores por ter esquecido algum objeto com suas impresses digitais. Possua memria perfeita, o que era parte integrante de todos os seus tal entos. E quando abandonou aquela casa, percebeu que a noite j tinha chegado. TRS 1 Ao longo de boa parte do incio da noite, o co de caa no demonstrou nada de suas extr aordinrias habilidades de comportamento que tanto impressionaram a imaginao de Trav is. Ele ficou observando o cachorro, s vezes, diretamente, s vezes de soslaio, mas no conseguia ver nada fora do comum que satisfizesse sua curiosidade. Ele teve no jantar bacon, alface e sanduche de tomate, e abriu uma lata de rao para o cachorro, que pareceu gostar, porque a devorou rapidamente, mas dava impresso de preferir a comida do dono. Sentou-se ao cho da cozinha ao lado da cadeira de T ravis, olhando-o como se pedisse um pedao dos sanduches que Travis estava comendo. E, afinal, ele acabou dando ao cachorro dois pedaos de bacon. Nada no comportamento do cachorro era fora do comum. No estava agindo de forma ex

cepcional. O animal simplesmente lambia suas patas e usava um repertrio de movime ntos conhecidos de todos os cachorros para mostrar que estava pedindo piedade e compaixo. Qualquer vira-latas agiria daquela maneira. Mais tarde, na sala, Travis ligou a tev e o cachorro pulou no sof e recostou-se ao lado dele. Depois de um momento, o animal colocou a cabea nas suas pernas, pedin do para ser acarinhado atrs das orelhas. Vez por outra, o cachorro olhava para a tev, sem encontrar grande interesse nos programas. Travis tambm no estava interessado na tev. Estava unicamente intrigado com o co. Que ria observ-lo e encoraj-lo a executar mais truques. Embora pensasse em meios que o estimulassem a demonstrar sua excepcional inteligncia, no podia apresentar testes confiveis que determinassem a capacidade mental do animal. Alm do mais, Travis tinha a sensao de que o cachorro no iria cooperar num teste. Na maioria das vezes, parecia instintivamente esconder a sua inteligncia. Ele lembro u da forma engraada com que o cachorro perseguiu a borboleta, o que contrastava c om a maneira habilidosa com que abriu a torneira de gua. Embora fosse uma ideia m aluca, Travis suspeitava de que o animal no queria despertar suspeita sobre si me smo, o que revelava uma forma de inteligncia que talvez s viesse tona nos momentos de perigo, como nas montanhas, ou quando estivesse com muita fome, no caso de a brir o porta-luvas da camioneta para apanhar a barra de chocolate. Essa intelignc ia poderia se manifestar tambm quando ningum estivesse olhando (quando ele abriu a torneira). Era uma ideia absurda porque sugeria que o cachorro no era apenas inteligente, pa ra um elemento de sua espcie, mas era consciente da extraordinria natureza de suas prprias habilidades. Cachorros, bem como todos os animais, na realidade, simplesmente, no possuiriam o alto grau de conhecimento prprio necessrio autoanalise, em comparao com outros de s ua espcie. A anlise comparativa seria uma faculdade restrita espcie humana. Se um c achorro fosse capaz de agir com inteligncia, executando tarefas extremamente hbeis , mesmo assim este no teria conscincia de que era diferente dos outros cachorros. Admitir que este cachorro era diferente, e capaz de tal anlise, era o mesmo que a firmar que o animal possua uma inteligncia impressionante, com capacidade para razo e lgica e com facilidade para julgamento racional superior aos instintos que gov ernam as decises de todos os outros animais. Voc disse Travis acariciando a cabea do animal , um enigma envolto num mistrio. E e um candidato ao hospcio. O cachorro olhou para ele em sinal de resposta, fitou-lhe os olhos, suspirou pro fundamente de repente levantou a cabea e fitou as prateleiras de livros que estav am ao lado da porta que dividia a sala de estar e a sala de jantar. Houve uma tr ansformao no olhar do animal que expunha o interesse agudo que Travis observara an tes, algo que transcendia ao sentido normal de alerta dos animais. Subindo pelo sof, o co se lanou contra os livros violentamente. Ia e voltava entre os livros e Travis, querendo indicar uma coleo de capa colorida, entre os vrios vol umes. A casa que Travis alugara, por um preo bem barato, estava toda mobiliada, incluin do estofados, de vinil, cuidadosamente escolhidos para durar muito e em tecidos xadrez, para ocultar manchas irreversveis. No havia madeira, quase tudo o mais era frmica. Ningum poderia lascar, arranhar, ou queimar com cigarro. Entre tudo o que havia n a casa, unicamente o que correspondia ao gosto pessoal de Travis Cornell, eram o s livros que enchiam as prateleiras da sala. O co parecia de fato intensamente curioso a respeito de alguns livros, das centen as que estavam nas prateleiras. Levantando-se, Travis disse: O que est havendo, garoto? Por que est abanando tanto o rabo? O cachorro comeou a p ular com as patas de trs e colocou as patas da frente em uma das prateleiras e co meou a cheirar as lombadas dos livros. Olhou rapidamente para Travis e voltou a e xaminar com interesse aqueles volumes especficos. Travis se dirigiu para onde estava o cachorro, retirou um dos livros que ele hav ia tocado com o focinho A ilha do tesouro, de Robert Louis Stevenson. neste aqui que voc est interessado?

O cachorro ficou examinando o desenho de Long John Silver e de um barco pirata q ue havia na capa. Um pouco depois, o cachorro saiu de perto de Travis e passou p ara o outro lado da sala, farejando outros livros. Travis recolocou A ilha do tesouro no lugar e foi atrs do cachorro. Ele agora est ava apontando com o focinho para a coleo de romances de Charles Dickens. Travis pe gou um dos livros A histria de duas cidades. Novamente, o cachorro ficou examinando as ilustraes na capa do livro, como que ten tando mostrar do que se tratava o livro, e olhou com expectativa para Travis. A Revoluo Francesa. Guilhotinas. Decapitaes. Tragdia e herosmo. ... bem, sobre a i cia do valor do indivduo sobre os grupos, a respeito da necessidade de estabelece r um maior valor para a vida do homem e da mulher, independente do avano da massa . O cachorro voltou sua ateno para outros volumes, que comeou a cheirar. Este entusistico disse Travis, colocando no lugar A histria de duas cidades. Meu D eus do cu, o que estou fazendo mostrando estes livros para um cachorro? Colocando as enormes patas dianteiras em outra prateleira, o animal comeou a indi car livros em outra fileira. Quando Travis se negou a puxar um dos livros para q ue fosse examinado, o animal tentou com todo o cuidado apanhar um dos volumes co m a boca para retir-lo da estante. Ei, espere um pouco! disse Travis, procurando pelo livro. Pare de babar minhas encadernaes, seu peludo. Este aqui Oliver Twist. Outro livro de Charles Dickens. A historia de um rfo na Inglaterra vitoriana. Ele se envolveu com figuras estranhas, personagens do mundo do crime e eles... O co no lhe deu mais ateno e se dirigiu para outra estante de livros, onde da mesma forma continuou a farejar outras obras. Travis poderia jurar que o cachorro cont emplava os livros com visvel ansiedade e expectativa. Travis seguiu o cachorro por mais uns cinco minutos, mostrando-lhe a capa de dez enas de livros e lendo uma ou duas linhas sobre o assunto de cada uma das obras. Tinha a premonio de que alguma coisa de grande importncia estava para acontecer. No tinha a menor ideia do que aquele cachorro precoce queria fazer com ele. Certamente, o animal no poderia entender o resumo de cada obra. Mesmo que ouvisse extasiado tudo o que ele falava. Travis sabia que devia estar interpretando mal o comportamento do cachorro, atribuindo-lhe intenes complexas, quando no as tinha. Mesmo assim, um sexto sentido lhe dizia alguma coisa. Esperava uma revelao extrao rdinria a qualquer momento, na medida em que mostrava os livros ao cachorro. E ta mbm se sentia um completo idiota. Travis tinha um gosto variado por fico. Entre os livros que tirou da estante estav am Something Wicked This Way Comes, de Bradbury, e The Long Goodbye, de Chandler . The Postman Always Rings Twice, de Cain, e The Sun Also Rises, de Hemingway. D ois livros de Richard Condon e um de Anne Tyler. Murder Must Advertise, de Dorot hy Sayer, e 52 Pickup, de Elmore Leonard. Finalmente o cachorro se afastou dos livros e foi para o meio da sala, onde comeo u a andar de um lado para o outro, claramente nervoso. Parou, olhou para Travis e latiu trs vezes. O que h de errado, garoto? O cachorro ganiu, olhou de novo para as prateleiras abarrotadas de livros, camin hou em crculos e se levantou na direo deles. Parecia frustrado, realmente muito fru strado. Eu j no sei mais o que fazer, garoto, eu no sei o que voc procura e o que est tentand o me dizer. O cachorro bufou e se sacudiu todo. Baixou a cabea em sinal de derrota e voltou r esignadamente para o sof, onde se deitou. s isto? Estamos desistindo? perguntou Travis. Com a cabea baixa no sof, o cachorro olhava para ele com um olhar consternado. Tra vis deixou o cachorro um pouco de lado e comeou a passear os olhos pela estante, vagarosamente, imaginando que a informao contida nos livros talvez contivesse uma importante mensagem que no podia ser lida com facilidade. Ele ligava as lombadas coloridas a uma linguagem esquecida. Uma vez decifrada, poderia revelar segredos maravilhosos, mas ele no poderia decifr-la. Com certeza de que estava a ponto de ter uma grande revelao, Travis sentiu-se um p

ouco desanimado. Sua prpria frustrao era maior do que a do cachorro, mas Travis no p oderia fazer o mesmo, ir para o sof, deixar cair a cabea e esquecer tudo o que tin ha se passado. Puta que pariu! O que est acontecendo? O cachorro olhou para ele misteriosamente. Tudo isto o que aconteceu, o que tinha a ver com os livros? O cachorro continuav a olhando para ele. H alguma coisa especial com voc ou eu fiquei completamente doido? O cachorro estava perfeitamente calmo e relaxado, como se fosse fechar os olhos a qualquer momento para dormir. Vai pro inferno, seu cachorro, se voc bocejar eu dou um chute no seu traseiro. O cachorro bocejou. Seu filho da puta disse Travis. Bocejou de novo. O que isto significa? Voc est bocejando de propsito, por causa do que lhe falei, ou est fazendo hora comigo? Ou est simplesmente bocejando? Como vou interpretar tudo o que voc faz? Como vou saber se tudo isto tem algum significado? O cachorro suspirou. Com um suspiro, Travis se dirigiu para uma das janelas da frente para apreciar a noite. As folhas da tamareira eram vagamente iluminadas pela luz amarelada dos postes da rua. Travis ouviu o cachorro sair do sof e sair correndo da sala, mas e le se recusava a perguntar por qu. No suportava mais ficar frustrado. Havia muito rudo na cozinha, algo tilintando. Um crepitar suave. Travis pensou qu e fosse o cachorro bebendo gua, na sua prpria tigela. Alguns segundos mais tarde, o cachorro voltou para o seu lado e ficou roando em s ua perna. Olhou para baixo e, para sua surpresa, viu o co segurando uma lata de cerveja nos dentes. Pegou a lata oferecida e verificou que estava gelada. Voc a tirou do refrigerador? O cachorro parecia estar sorrindo.

2 Nora Devon estava na cozinha fazendo o jantar, quando o telefone tocou novamente . Ela rezava para que no fosse ele. Mas era. Sei do que voc precisa. Sei do que voc precisa. Ela queria responder que nem bonita era. Eu sou uma simples e vulgar dona-de-cas a, o que voc quer comigo? Eu estou protegida com relao ao seu interesse, porque no s ou bonita. Voc cego? Tudo isto se passava em sua cabea, mas ela no conseguia dizer nada. Voc sabe do que precisa? ele perguntou. Finalmente encontrando foras, ela disse: V embora. Sei do que voc precisa. Voc pode no saber, mas eu sei. Desta vez, ela desligou primeiro, batendo o telefone com tanta fora que deve ter machucado o ouvido dele. Mais tarde, por volta das oito e meia, o telefone tocou de novo. Ela estava reco stada na cama, lendo Grandes esperanas e tomando sorvete. Estava to assustada com a primeira ligao que a colher caiu de sua mo dentro do prato, quase derramando o so rvete. Colocando a sobremesa e o livro de lado, ela ficou olhando ansiosamente para o t elefone na mesa-de-cabeceira. Deixou tocar dez vezes. Quinze. Vinte. O som estri dente do telefone enchia o quarto, ecoando pelas paredes da casa, parecendo fura r sua cabea. Finalmente concluiu que estava cometendo um engano e que era um grande erro no at ender. Ele sabia que ela estava l e muito assustada para pegar o telefone, o que daria prazer a ele. O que ele mais desejava era o completo domnio da situao. Perver samente, a atitude tmida de Nora poderia encoraj-lo. Ela no tinha nenhuma experincia de confrontao, mas sabia que teria de aprender a ficar em p, e o mais rpido possvel. Depois de tocar mais de trinta vezes, ela atendeu o telefone.

No consigo tir-la de minha mente. Nora no respondeu. Voc tem cabelos lindos. To es os. Quase pretos. Finos e macios. Quero passar minhas mos por seus cabelos. Nora tinha que dizer alguma coisa para coloc-lo no seu devido lugar, ou desligar. Mas no conseguia fazer nem uma coisa nem outra. Nunca vi olhos iguais aos seus disse Streck, respirando pesado. Cinzentos, mas d iferente de quaisquer olhos cinzentos. Olhos profundos, calorosos, sensuais. Nora estava completamente muda, paralisada. Voc muito bonita, Nora Devon. Muito bonita. E sei do que voc precisa. Eu sei, Nora . Sei do que voc precisa e vou lhe dar. O corpo de Nora comeou a tremer. Ela colocou o fone no lugar. Curvando-se para a frente, na cama, ela sentia que o corpo iria se quebrar em mil pedaos, at que os t remores lentamente desapareceram. No possua arma alguma. Nora comeou a se sentir desprotegida, frgil, terrivelmente sozinha. Ela se questio nou se no deveria chamar a polcia. Mas o que iria dizer a eles? Que estava sendo a lvo de um ataque sexual? Os policiais ficariam rindo dela. Ela? Um objeto sexual ? Ela era uma velha dona-de-casa, to simples quanto fria, nem remotamente o tipo de mulher que viraria a cabea de um homem, provocando-lhe sonhos erticos. A polcia poderia pensar que estava inventando tudo, ou era histrica. Ou poderiam admitir q ue ela interpretara mal a delicadeza de Streck, confundindo com interesse sexual , exatamente o que pensara da primeira vez. Ela colocou um robe azul sobre o pijama masculino que estava vestindo e amarrou o cinto. Descala, correu escada abaixo na direo da cozinha, onde hesitantemente peg ou um faco que estava perto do fogo. A luz cintilava no fio da lmina como se fosse brilho de diamante. Quando Nora segurou a faca na mo, viu os seus olhos refletidos na lmina. Ela ficou se olhando no ao da faca, perguntando a si mesma se seria capaz de usar aquela t errvel arma contra outro ser humano, mesmo em legtima defesa. Esperava nunca ter d e descobrir. Novamente, no primeiro andar da casa, ela colocou o faco na mesa-de-cabeceira, a uma distncia fcil de pegar. Tirou o robe e sentou-se beira da cama, enrolando os b raos no corpo, esforando-se para no tremer mais. Por que eu? Por que ele quer me pegar? Streck disse que ela era bonita, mas Nora sabia que no era verdade. Sua prpria me a havia abandonado aos cuidados de tia Violet, e voltado apenas duas vezes para vla em 28 anos. Na ltima vez, Nora tinha seis anos. Ela nunca conhecera o pai, e n enhum outro parente da famlia Devon desejara t-la perto, uma situao que Violet atrib ua, claramente, horrvel aparncia de Nora. Quando Streck lhe disse que era bonita, p oderia no ser a ela que ele desejava. No. O que pretendia era domin-la pelo medo, f erindo-a. Havia este tipo de gente. Ela havia lido muito a respeito, em livros, e em jornais. Tia Violet fizera milh ares de advertncias de que se um homem se aproximasse dela com uma conversa mole e sorrisos, o que ele queria realmente era levant-la, de modo que pudesse depois atir-la no cho, de uma grande altura, deixando-a no pior estado. Pouco depois, os tremores passavam. Nora voltou para a cama. O que havia restado do sorvete, derretera. Ela colocou o prato na mesa-de-cabeceira. Pegou um roman ce de Charles Dickens e tentou envolver-se com a leitura. Mas sua ateno, a todo o momento, se desviava para o telefone, para o faco para a porta aberta e para a sa la do segundo andar, onde imaginava ter visto movimento.

3 Travis entrou na cozinha, seguido pelo cachorro. Apontou para o refrigerador e d isse: Me mostra. Faz de novo. Pega uma cerveja. Mostra como voc fez. O cachorro no se mo veu. Travis comeou a falar, srio: Escuta aqui, seu peludo, quem te tirou daquele mato, te livrando do que seja l o

qu te perseguia? Fui eu. E quem comprou hambrgueres para voc? Fui eu! Eu te dei um banho, alimento, uma casa para morar. Voc me deve tudo isso. Agora deixa de timid ez. Se voc pode abrir aquela coisa, abra. O cachorro se aproximou da antiga Frigidaire, abaixou a cabea at o canto inferior da porta, prendeu o puxador da porta nos dentes e forou para trs. A porta abriu qu ase sem fazer barulho. A geladeira permaneceu aberta. O co rapidamente pulou na d ireo de uma das prateleiras, apoiando-se nas duas patas da frente. Maldio... disse Travis, se aproximando. O co de caa vasculhou o segundo compartimento, onde Travis guardava as latas de ce rveja, de Pepsi e de sucos. O cachorro pegou outra lata de cerveja, voltou para o cho, deixou a porta da geladeira fechar-se novamente e se dirigiu at Travis. Ele pegou a cerveja. Com a lata numa das mos, estudando as reaes do cachorro, disse , mais para si mesmo do que para o animal: Ento algum te ensinou a abrir a porta do refrigerador. E, naturalmente, tambm te en sinou a reconhecer certa marca de cerveja e distingui-la das outras latas. E com o carreg-la para ele. Mas ainda temos muito mistrio por aqui. Ser que a marca que v oc foi ensinado a reconhecer a mesma que tenho no refrigerador? Possivelmente... mas no provavelmente. Alm do mais, no te dei ordem alguma. No te pedi para me entreg ar uma lata de cerveja. Voc tomou a iniciativa, como que pensando que uma cerveja era exatamente o que eu estava necessitando naquele momento. E era. Travis colocou uma das latas na mesa. Limpou a outra na camisa, abriu e tomou al guns goles. No estava preocupado com o fato de ter estado na boca do cachorro. Es tava excitado demais com o maravilhoso desempenho do cachorro, para se preocupar com germes. Alm do mais, o cachorro a tinha segurado pela parte de baixo, como q ue preocupado com a higiene. O co observava-o tomar cerveja. Quando j havia tomado um tero da bebida, Travis dis se: Era quase como se voc tivesse compreendido que eu estava tenso, nervoso, e que um a cerveja iria me deixar relaxado. Agora, loucura ou no ? Estamos falando de senso analtico. Est certo que alguns cachorros podem perceber o estado de esprito dos do nos, dezenas de vezes... Mas quantos cachorros sabem o que uma cerveja, e quanto s podem saber o que devem fazer para agradar a seus donos? De qualquer forma, co mo voc sabia que havia cerveja na geladeira? Imagino que voc poderia ter reparado durante a noite, quando eu preparava o jantar, mas mesmo... As mos dele estavam tremendo. Tomou mais um pouco de cerveja e a lata vibrava de leve nos dentes. O cachorro deu a volta na mesa vermelha de frmica na direo do armri o que ficava sob a pia. Abriu uma das portas, colocou a cabea no espao escuro e pe gou um saco de biscoitos para cachorro, levando-o diretamente para Travis. Ele riu e disse: Bem, se posso tomar cerveja, acho que voc merece ser tratado sua prpria maneira, no mesmo? Tirou o saco de biscoitos da boca do cachorro para abri-lo. Alguns biscoitos fazem voc mais feliz, no , peludo? Colocou o saco aberto no cho. S rva-se. Tenho certeza de que voc no vai passar da conta como um cachorro comum. Ri u novamente. Porra, acho que posso confiar em voc para dirigir o meu carro. O co tirou um biscoito do pacote com todo o cuidado e acomodou-se no sof para sabo re-lo. Travis puxou uma cadeira para sentar-se mesa. Voc me d razes para acreditar em milagres disse ele. Sabia o que eu estava fazendo na mata, naquela manh? Trabalhando as mandbulas, triturando mecanicamente o biscoito, o cachorro parecia ter perdido o interesse em Travis, por um momento. Fui l por questes sentimentais, na esperana de recordar o prazer que eu tinha em Sa nta Ana, quando era garoto, e alguns dias antes... tudo se tinha tornado to escur o. Eu queria matar algumas cobras como fazia quando era garoto h algum tempo... t udo se tornou muito aborrecido. Queria matar algumas cobras como fazia quando er a garoto, caminhar pelos campos, explorar a mata como nos velhos tempos. At agora , eu no me importava de viver ou morrer. O cachorro parou de mastigar o biscoito, engoliu em seco e olhou firme para Trav is.

Ultimamente minhas depresses tm sido mais negras que a noite. Voc entende alguma co isa de depresso? Deixando os biscoitos, o cachorro se levantou na direo de Travis. Olhou para os se us olhos com a mesma intensidade da outra vez. Fitando os olhos do cachorro, ele disse: No pensaria em suicdio. Fui educado como catlico e, embora no assistisse a nenhuma m issa durante muitos anos, ainda tinha alguma f. E para um catlico um pecado mortal . crime. Alm do mais, sou muito teimoso para desistir, no importa o quo difcil as co isas paream. O cachorro piscou, mas no deixou de encar-lo. Eu estava naquele momento procura da felicidade que havia perdido. Ento, nos enco ntramos. O cachorro soltou um rudo, como se estivesse concordando. Travis pegou a cabea do co com as duas mos, aproximou o rosto dele e disse: Depresso. Um sentimento de que a vida no tem objetivo. Como um cachorro pode saber destas coisas? Um cachorro no se preocupa com coisa alguma, no mesmo? Para um cac horro todos os dias so dias de alegria. Voc est entendendo mesmo o que estou faland o, garoto? Por Deus, acho que voc pode estar entendendo. Mas ser que estou exagera ndo no grau de inteligncia e de sabedoria, at mesmo para um cachorro mgico? Hem? Cl aro! Voc capaz de fazer alguns truques maravilhosos, mas isto no o mesmo que enten der o que estou dizendo. O cachorro se livrou dele e voltou para o pacote de biscoitos. Segurou o pacote com os dentes e derramou no cho vinte ou trinta biscoitos. Olha a voc, novamente. Em dado momento, voc um cachorro semi-humano e um minuto dep ois no passa de um cachorro com interesses caninos. Entretanto, o animal no estava apenas querendo fazer um lanche e comeou a empurrar os biscoitos com a ponta preta do focinho, na direo do centro do cho da cozinha, u m de cada vez, todos em ordem. Que porra essa? O cachorro havia posicionado os biscoitos em fila, virando gradualmente para a d ireita. Empurrou um sexto biscoito para enfatizar a curva. Enquanto observava, T ravis terminou rapidamente sua primeira cerveja e abriu a segunda. Sentiu que ir ia precisar. O cachorro estudou a fila de biscoitos por um momento, como se no estivesse certo do que estava fazendo. Avanou e recuou vrias vezes, claramente indeciso sobre a f orma que estava criando e ajustou dois biscoitos. Olhou para Travis, contemplou sua criao e acertou no lugar o nono biscoito. Travis tomou um gole de cerveja e aguardou, impaciente para ver o que ia acontec er em seguida. O cachorro balanou a cabea, parecendo frustrado; correu para o fund o da sala e ficou l, a cabea baixa. Travis procurava imaginar o que ele estava faz endo, ento teve a ideia de que o cachorro foi para o canto da sala a fim de se co ncentrar melhor. Pouco depois, o cachorro voltou e empurrou o dcimo biscoito e o dcimo primeiro para os devidos lugares, aumentando o modelo criado. Travis tinha certeza. A premonio de que alguma coisa extraordinria estava para acon tecer. Ficou com os plos dos braos arrepiados. Desta vez ele ficou desapontado. O co de caa usou os dezenove biscoitos para fazer um sinal, embora grotesco, mas perfeitamente compreensvel no cho da cozinha. E en to levantou os olhos na direo de Travis. Um ponto de interrogao. Significado: por qu? Por que voc est to deprimido? Por que voc sente que a vida no tem significado e to vazia? O cachorro evidentemente entendeu o que ele tinha dito. Est bem, talvez no tivesse entendido a linguagem exatamente, no tenha acompanhado todas as palavras de Trav is, mas percebeu o significado do que ele estava querendo dizer, ou isto tenha a t aumentado o seu interesse e curiosidade. Deus do cu, mas se o cachorro tambm entendeu o significado do ponto de interrogao, e nto era capaz de entender coisas abstratas. A compreenso de simples smbolos, como a s letras do alfabeto, nmeros, pontos de interrogao e exclamao servindo de sntese para a comunicao de ideias complexas... bem, isto requer um pensamento abstrato. E pens amento abstrato era reservado para uma nica espcie da face da Terra: o ser humano. O co logicamente no era humano, mas alguma coisa dentro dele lhe dava habilidade

intelectual que nenhum outro animal poderia ter. Travis estava maravilhado. Mas nada havia de acidental a respeito do ponto de in terrogao. No estava bem-feito, mas no era acidental. O cachorro deve ter visto aquel e smbolo em algum lugar e algum devia ter ensinado o significado a ele. Especialis tas em estatstica dizem que certo nmero de macacos, equipados com certo nmero de mqu inas de escrever, podem recriar eventualmente frases de grandes escritores, excl usivamente pelas chances do acaso. Travis concluiu que o cachorro ao formar um p onto de interrogao com aqueles biscoitos, em cerca de dois minutos, por casualidad e, era to ou mais improvvel do que aqueles macacos imbecis, recriando peas de Shake speare. O cachorro o fitava com expectativa. Ao se levantar, Travis sentiu que as pernas estavam um pouco trmulas. Ele se apro ximou do lugar onde estavam os biscoitos, cuidadosamente arrumados, espalhou-os pelo cho e voltou para a sua cadeira. O co, de acordo com a observao de Travis, estudou os biscoitos que tinham sido espa lhados, farejou tudo novamente e pareceu frustrado. Travis esperava para ver o que o cachorro iria fazer. A casa tinha um silncio que no era comum, como se o prprio tempo tivesse parado par a todas as criaturas vivas, mquinas e objetos na face da terra mas no para Travis, para o cachorro e para o que havia na cozinha. Finalmente, o cachorro comeou a empurrar os biscoitos com a ponta do focinho, com o fizera antes. Em pouco mais de um minuto, ele formou um ponto de interrogao. Travis tomou mais uns goles de cerveja. Seu corao batia forte. As mos suavam. Estav a ao mesmo tempo maravilhado e perplexo, com um sentimento de alegria e medo do desconhecido, simultaneamente atemorizado e confuso. Tinha vontade de dar risada s, porque nunca vira algo to maravilhoso como aquele cachorro. Ele tambm queria ch orar, porque horas antes estava achando a vida insuportvel, aborrecida, sem signi ficado. Mas no importava o quo dolorosa as vezes fosse a vida (dera-se conta Travi s, agora) apesar disso, era preciosa. Realmente pensava que Deus havia colocado o co em sua vida, para faz-lo pensar, para que se lembrasse de que o mundo cheio d e surpresas e que o desespero no faz sentido, quando algum no tem compreenso do props ito e estranhas possibilidades da vida. Travis queria rir, mas a risada no passav a de soluo. E quando se entregou ao choro, este se transformou em riso. Quando te ntou se levantar, sentiu que estava ainda mais trmulo do que antes, muito trmulo, de modo que fez a nica coisa que poderia fazer: permaneceu em sua cadeira e tomou outro demorado gole de cerveja. O cachorro virou a cabea de um lado para o outro, parecendo um pouco cauteloso e olhou para Travis como se achasse que estivesse maluco. E ele realmente estava. H meses. Mas agora sentia-se muito melhor. Travis deixou de lado a cerveja, secou as lgrimas dos olhos com as prprias mos e di sse: Venha c, seu peludo. O cachorro hesitou, mas andou na direo dele. Travis passou a mo no plo do cachorro e fez-lhe carinho atrs das orelhas: Voc me deixa maravilhado e me assusta. No posso imaginar de onde voc veio e como co nseguiu chegar aonde est, mas aqui que voc mais necessrio. Um ponto de interrogao, h m? Puxa! Est bem. Voc quer saber por que a vida para mim no tinha significado ou al egria? Vou te dizer. Por Deus que vou fazer isto, vou sentar aqui, tomar outra c erveja e conversar com um cachorro. Mas primeiro... vou dar um nome a voc. O co deixou escapar um pouco de ar pelo focinho, como querendo dizer: Bem, j era te mpo. Segurando a cabea do cachorro, olhando direto para os olhos dele Travis disse: Einstein. Einstein. De agora em diante, seu peludo, seu nome

4 Streck ligou novamente s nove e dez.

Nora segurou o fone ao primeiro sinal. Realmente determinada a dizer-lhe que cass e fora e a deixasse em paz. Mas por alguma razo ficou de novo paralisada e incapa z de dizer uma palavra. Num tom de voz repulsivamente ntimo ele disse: Voc sentiu saudades de mim, queridinha? Hem? Voc no gostaria que eu estivesse com v oc, fosse o seu homem? Ela desligou. O que h de errado comigo? pensou Nora. Por que no posso mand-lo para longe, para qu e ele pare de me incomodar? Talvez sua mudez fosse fruto de um desejo ntimo de ouvir um homem qualquer homem, mesmo um tipo detestvel como Streck que a chamasse de bonita. Embora ele no fosse capaz de manifestar ternura nem afeio, ela podia ouvi-lo e imaginar como seria se ela tivesse um homem bom a lhe dizer coisas agradveis. Bem, voc no bonita, disse ela para si mesma. E nunca vai ser. Ento, pare de se last imar. Na prxima vez que ele ligar, mande-o para aquele lugar. Nora saiu da cama e foi para o banheiro, onde havia um espelho. Seguindo o exemp lo de Violet Devon, Nora no tinha espelhos em lugar algum da casa, exceto no banh eiro. Ela no gostava de olhar para si mesma, porque o que via era triste. Naquela noite, entretanto, ela queria olhar para o seu rosto, por causa das pala vras lisonjeiras de Streck que, embora frias e calculadas, despertaram a curiosi dade dela. No aquele tipo de esperana de descobrir uma qualidade que ela nunca hav ia visto antes. No. Passar de patinho feio a cisne numa noite... era um sonho inti l, tolo. Ao contrrio, ela queria confirmar que era feia. O interesse inusitado de Streck mexeu com Nora, porque ela se sentia confortvel na sua vida domstica, na s ua solido, e desejava ter certeza de que ele a estava enganando. Desejava acredit ar que Streck no cumpriria suas ameaas e que o seu pacfico isolamento perduraria. E ra o que Nora dizia para si mesma ao entrar no banheiro e acender a luz. O banheiro era ladrilhado de azul-claro do cho ao teto, com ladrilhos brancos na borda. Havia uma banheira imensa, daquelas com porcelana branca e enfeites de me tal. O enorme espelho tambm mostrava os sinais do tempo. Ela olhou o cabelo, que Streck disse ser bonito, escuro, com brilho. Mas era fos co, sem brilho natural; para ela o cabelo no tinha brilho, era oleoso, embora ela o tivesse lavado pela manh. Olhou rapidamente para as sobrancelhas, para a ma do rosto, nariz, para a linha do queixo e para os lbios. Passava a mo no rosto, delineando suas feies, e nada via al i que pudesse chamar ateno de um homem. Finalmente, com relutncia, ela se fixara nos olhos, que Streck disse serem adorvei s. Eram melanclicos, sem brilho. Ela no conseguia olhar para si mesma por mais alg uns segundos. Os olhos confirmaram a sua prpria opinio a respeito de sua aparncia. Mas tambm... bem, ela viu nos prprios olhos uma raiva que crescia aos poucos, deix ando-a perturbada, tirando-a de si mesma, uma raiva que ela mesma se permitia. N aturalmente, aquilo no fazia sentido de qualquer maneira, porque ela era o que a natureza fizera dela um camundongo e no havia como fugir quilo. Ao deixar o espelho de lado, Nora se sentiu um pouco desapontada, porque sua aut o-analise no tinha revelado algo surpreendente. Imediatamente, entretanto, ficara chocada e espantada com a prpria frustrao. Permaneceu na entrada do banheiro, bala nando a cabea, assombrada com os seus pensamentos confusos. Ser que ela desejava ser atraente para Streck? Evidentemente, no. Ele era esquisit o, mrbido, perigoso. A ltima coisa que desejaria era ser atraente para ele. Talvez no se importasse se algum outro homem a olhasse com desejo, mas no Streck. Ela de veria se ajoelhar e agradecer a Deus por t-la criado do jeito que era, porque se realmente fosse atraente, Streck teria avanado. Ele viria casa dela e a estuprari a... talvez, at a matasse. Quem conheceria um homem assim? Quem saberia dos seus limites? Ela estava assustada porque os jornais noticiavam diversos casos assim. Ela se deu conta de que era indefesa e correu de volta para a cama, onde havia d eixado o faco.

A maioria das pessoas acredita que a psicanlise a cura para a infelicidade. Estas pessoas esto certas de que podem superar todos os problemas e conseguir paz de e sprito, desde que possam entender a sua prpria psicologia, compreender as razes das atitudes negativas e dos comportamentos autodestrutivos. Mas Travis sabia que no era este o caso. Por longos anos estivera envolvido com analistas e j descobrira o motivo de sua solido e de no fazer amigos. Entretanto, apesar desta compreenso, ele no foi capaz de mudar a conduta. Agora, por volta da meia-noite, sentado na cozinha e tomando mais cerveja, conto u a Einstein as razes do isolamento emocional auto-imposto. Einstein estava firme diante dele, sem se mexer. Nem ao menos abria a boca e parecia intensamente int eressado na histria. J era solitrio quando criana, desde o incio, embora no fosse inteiramente sem amigos. A verdade que sempre preferi a minha prpria companhia. Imagino que seja da minha natureza. Imagino que na infncia ainda no tinha decidido que minha amizade por al gum poderia ser perigosa para esta pessoa. A me de Travis havia morrido quando ele nascera e ele sempre soube disso, desde o s primeiros anos de vida. Talvez a morte da me fosse um pressgio do que estava por vir. E assumiria ento uma importncia terrvel, mais tarde. Na idade de garoto, ele no era importunado pelo sentimento de culpa. At que completasse dez anos. Foi a poc a em que o irmo, Harry, morreu. Harry era doze anos mais velho do que Travis. Nu ma manh de segunda-feira, no ms de junho, Harry convidou Travis para irem praia, e mbora o pai proibisse expressamente que fossem sozinhos. Era uma praia particula r, sem salva-vidas, e os dois eram os nicos no mar. Harry foi levado pelo recuo das ondas Travis contou a Einstein. Estvamos juntos d entro d'gua, a no mais do que trs metros de distncia um do outro, e a maldita onda o pegou, levando-o para longe, sem perigo para mim. Tentei ir atrs dele para salv-l o, da ter nadado na direo da mesma corrente que o puxou, mas acredito que mudou de lado assim que apanhou Harry, porque sa da gua vivo. Ficou olhando para o tampo da mesa da cozinha por longo tempo, mas no via coisa alguma alm das ondas perigosas do mar azul e verde. Eu amava meu irmo mais velho, mais do que qualquer outra pes soa. Einstein choramingou baixo, em sinal de respeito. Ningum me culpou pelo que aconteceu a Harry. Ele era o mais velho. Portanto, era quem devia ter mais responsabilidade. Mas me sentia culpado... bem preferia que a onda tivesse me levado tambm. O vento na noite soprava do oeste, batendo as janelas da casa. Aps tomar um gole de cerveja, Travis disse: No vero em que eu tinha quatorze anos, desejava ir para um acampamento onde o tnis era o esporte principal. Na poca o tnis me deixava muito entusiasmado. O meu pai ento me inscreveu num lugar perto de San Diego, um ms inteiro de completo treiname nto. Ele me levou at l de carro num domingo, mas nunca chegamos ao nosso destino. Um motorista de caminho dormiu na direo, atravessou a pista e aconteceu o acidente. Meu pai morreu na hora. Pescoo quebrado, o crnio esmagado, as costelas quebradas. Eu estava no banco da frente ao lado dele e fui cuspido para fora, ficando com alguns arranhes e dois dedos quebrados. O cachorro o observava atentamente. Foi o mesmo que aconteceu com Harry. Os dois deveramos ter morrido, meu pai e eu, mas escapei. No teramos feito aquela maldita viagem se eu no fizesse tanta agitao a respeito do acampamento de tnis. Talvez eu no pudesse ser culpado pela morte de mi nha me, quando me deu luz, o mesmo se poderia dizer com relao morte de meu irmo. Mas a morte do meu pai... De qualquer forma, embora no fosse minha culpa, comeou a fi car claro para mim que no era seguro para ningum estar perto de mim. Quando eu ama va algum, realmente os amava, merda, eles todos morriam. Somente uma criana poderia ser convencida de que era o motivo daqueles trgicos aco ntecimentos. E Travis era uma criana. Somente quatorze anos, e nenhuma outra expl icao era to correta. Era muito jovem para entender que a violncia da natureza e o de stino seguidamente no tm explicao. Aos quatorze anos, precisava de um sentido para e nfrentar as situaes. Ento, disse a si mesmo que era amaldioado, e que se tivesse ami

gos muito prximos, poderia os estar sentenciando morte prematura. Travis se torno u antes de mais nada introvertido, achava muito fcil voltar-se para dentro de si mesmo, fazendo-se companhia. Na poca em que ele se formara na faculdade, aos vinte e dois anos, era, assumidam ente, um solitrio, embora a maturidade lhe tivesse dado uma perspectiva mais sadi a sobre as mortes de sua me, irmo e pai. No se imaginava mais um amaldioado, culpand o-se pelo que havia acontecido. Mas permaneceu introspectivo, sem amigos ntimos. Parcialmente, porque tinha perdido a habilidade de formar e manter um relacionam ento normal com outras pessoas; tambm, porque no mais teria que sofrer com o luto se no tivesse mais amigos para perder. Hbito e autodefesa me mantm emocionalmente isolado disse ele a Einstein. O cachorro se levantou e cruzou os poucos metros do cho da cozinha que os separav a, procurando passar por entre as pernas de Travis para colocar a cabea no colo d ele. Acariciando Einstein, Travis disse: Eu no tinha a menor ideia do que fazer, depois da universidade. Havia uma convocao militar e resolvi me apresentar, antes que me chamassem. Escolhi o Exrcito. Foras Especiais. Talvez, porque... bem: havia um senso de camaradagem, e eu era forado a fazer amigos. Veja, eu no desejava ter muita aproximao com ningum, mas precisava t er, porque me coloquei numa situao onde isso era inevitvel. Decidi fazer uma outra carreira. Quando a Fora Delta... o grupo antiterrorismo... foi formado, foi onde eu fui parar. Todos naquele grupo eram muito unidos, amigos de fato. Eles me cha mavam O Mudo e Harpo. Evidentemente, porque eu no era chegado a conversar, mas apesar disso, fiz amigos. Ento, em nossa 11. operao, o meu grupo foi enviado para Atenas, a fim de recuperar a embaixada norte-americana de um grupo de extremistas palest inos. Haviam matado oito funcionrios da embaixada, e matariam mais outros, um a cada ho ra, ao longo das negociaes. Atacamos em segredo e rapidamente e foi um fiasco. Ele s tinham armado uma verdadeira armadilha na embaixada. Nove companheiros do meu esquadro morreram. Fui o nico sobrevivente. Com uma bala na coxa. Uma metralhada n a bunda. Mas um sobrevivente. Einstein levantou a cabea do colo de Travis. Travis pensou ter visto simpatia nos olhos do cachorro. Talvez, porque era isto o que queria ver. Isto foi h oito anos, quando eu tinha vinte e oito anos. Ento, deixei o Exrcito. Vo ltei para a Califrnia. Consegui um registro como corretor de imveis, porque esta e ra a atividade do meu pai, e eu no sabia fazer mais nada. Estava me dando muito b em, talvez porque no me importasse se as pessoas iriam ou no comprar as casas que eu mostrava, no forava, no agia como homem de negcios. O fato que trabalhei to bem qu e me tornei um corretor profissional, abri meu prprio escritrio e contratei outros corretores para trabalharem para mim. Fora assim que conhecera Paula. Ela era bonita, alta, loura, inteligente. Paula era to eficiente no trabalho que costumava brincar, dizendo que no outra encarnao e la havia representado os holandeses, quando estes compraram a ilha de Manhattan dos ndios, com colares e bugigangas. Ela se apaixonou por Travis. Foi isso o que ela lhe disse: Sr. Cornell, estou apaixonada. Penso que por causa dessa sua manei ra forte e taciturna. A melhor imitao de Clint Eastwood que j vi. Primeiramente, Tra vis resistiu. No queria acreditar que poderia causar algum mal a ela. Travis no ha via voltado quele estado anterior de superstio da infncia. Mas no queria correr o ris co de sofrer novamente. Animada pela sua hesitao, Paula o perseguiu at Travis admit ir que estava apaixonado por ela. Estava to perdido de amor que contou a ela a re speito de suas experincias, e o jogo com a morte, coisa que no havia contado a nin gum, jamais. Escute, dissera Paula, vou sobreviver a voc porque no sou do tipo de pess oa de reprimir sentimentos. Descarrego minhas frustraes sobre aqueles que me rodei am, e desta forma estou pronta a eliminar uma dcada de sua vida. Eles se casaram de maneira discreta e simples, h quatro anos, no vero, aps Travis t er completado 32 anos. Ele a amava. S Deus sabe como ele a amava. Travis disse para Einstein: No sabamos na poca, mas ela estava com cncer no dia do nosso casamento. Dez meses ma is tarde, morreu. O cachorro tornou a acomodar a cabea no colo de Travis.

Travis no conseguiu falar por alguns instantes. Tomou um pouco de cerveja. Fez um carinho na cabea do cachorro. Depois disto, tentei agir como de costume. Sempre me esforando para prosseguir, e nfrentando tudo, mantendo a cabea erguida, tudo uma merda. Mantive o escritrio da imobiliria funcionando por mais um ano. Mas nada daquilo me importava mais. Vendi tudo h dois anos. Livrei-me de todos os meus investimentos, transformei tudo em dinheiro e depositei no banco. Ento, aluguei esta casa. Passei os ltimos dois anos ... bem, meditando. Ento, me tornei excntrico. Est surpreso, hem? Excntrico pra cace te. Voltei a me sentir como se fosse criana novamente. Comecei a ter os mesmos pe nsamentos, de que eu era um perigo para todos os que se aproximassem de mim. Mas voc me mudou, Einstein. Voc me transformou em um dia. Juro, como se houvesse sido mandado para me mostrar o mistrio da vida, o desconhecido, cheio de maravilhas.. . e s um tolo permite se afastar, deixando tudo isto para trs. Levantou a lata de cerveja, mas estava vazia. Einstein foi at o refrigerador e ap anhou outra. Pegando a cerveja da boca do cachorro, Travis disse: Agora que j conhece toda esta histria triste, o que acha de tudo isso? Voc acha que correto ficar minha volta? Acha que seguro? Einstein bufou. Isto um sim? Einstein se deitou de costas e colocou as quatro patas para cima, da mesma forma , quando ele permitiu que Travis lhe pusesse a coleira. Colocando a cerveja de l ado, Travis saiu da cadeira, acomodou-se no cho para acariciar a barriga do cacho rro. Est bem... Est bem... Mas no se mate por mim. No se atreva a se matar por mim. 6 O telefone de Nora Devon tocou novamente s onze horas. Era Streck. Voc j est na cama, queridinha? Ela no respondeu. Voc gostaria que eu estivesse a oc? Desde o telefonema anterior, ela havia pensado numa maneira de lidar com ele, at ravs de uma srie de ameaas que ela esperava que desse certo. Se no me deixar em paz, vou at a polcia disse ela. Nora, voc dorme nua? Ela estava sentada na cama. Firme, tensa, rgida. Vou at a polcia contar que voc tentou... me forar. Vou, juro que vou! Ignorando as ameaas, ele continuou: Gostaria de te ver nua. Vou mentir. Vou dizer que voc me estuprou. Gostaria que eu passasse as mos nos seus seios, Nora? Uma dor em seu estmago forou-a a curvar-se para a frente na cama. Vou pedir companhia telefnica para grampear a linha, gravar todas as chamadas, as sim vou ter uma prova. Vou te beijar o corpo todo. No seria timo? As dores no estmago estavam aumentando. Ela tambm tremia, incontrolavelmente. O to m de voz variou repetidas vezes, at que fez a ltima ameaa: Tenho uma arma. Tenho uma arma. Esta noite voc vai sonhar comigo, Nora. Estou certo de que vai. Vai sonhar comigo te beijando toda, por todo este corpo bonito. Ela bateu com o telefone. Rolando na cama, encolheu os ombros, dobrou os joelhos e passou os braos pelo cor po. As dores no estmago no tinham causa fsica, eram reao emocional, gerada pelo medo, vergonha, raiva e uma enorme frustrao. Pouco a pouco a dor passou. No sentia mais medo, apenas raiva. Ela era to inocente a respeito do mundo e de como este funcionava, to desacostumada a lidar com pess oas que no podia agir normalmente a no ser dentro de sua prpria casa, um mundo ntimo , privado, sem contato humano. Nada sabia a respeito de relacionamento social. No

fora sequer capaz de manter uma conversa educada com Garrison Dilworth, o advog ado de tia Violet seu advogado agora durante as reunies, para tratar da herana da casa. Respondera as perguntas dele da forma mais simples possvel, sentara-se na p resena dele com os olhos voltados para baixo, e as mos geladas presas ao colo, ext remamente tmida. Temerosa do prprio advogado! Se no tinha condies de estar com um hom em como Garrison Dilworth, como poderia lidar com um animal como Art Streck? No i ria mais permitir ningum fazendo servios em sua casa, no importa o que estivesse es tragado; teria que viver no mais absoluto declnio e runa porque o prximo homem pode ria agir como Streck ou pior. Segundo a tradio estabelecida por sua tia, Nora tinh a os alimentos de que necessitava entregues em casa, vindos de um supermercado p rximo. Assim, no precisava sair para fazer compras, mas agora estava apreensiva de permitir que o garoto de entregas fosse at sua casa; ele nunca fora agressivo, i nsinuante, e de nenhuma forma se comportara mal, mas um dia poderia perceber a f raqueza que Streck havia visto... Ela odiava tia Violet. Por outro lado, Violet estava certa: Nora era um camundongo. Como todos os demai s camundongos, o seu destino era correr, esconder-se, encolher-se nas sombras. A sua raiva s foi embora, quando as clicas desapareceram por completo. A solido sub stitua a raiva e Nora dormiu calmamente. Mais tarde, sentada de costas na cabecei ra da cama, limpando os olhos com leno de papel e assoando o nariz, lutava bravam ente para no se tornar reclusa. Teria que achar foras em algum lugar, coragem, par a enfrentar o mundo, mais do que havia tentado antes. Conheceria as pessoas, ten taria entrar em contato com os vizinhos, que Violet mais ou menos evitava. Faria amigos. Por Deus, que ela os faria. No permitiria que Streck a intimidasse. Apre nderia como lidar com outros problemas que tambm surgissem, e seria uma mulher di ferente do que havia sido at agora. Era uma promessa para si mesma. Um voto sagra do. Pensou em desligar o telefone para se livrar de Streck, mas receava que talvez p recisasse fazer uma ligao. O que aconteceria se ela acordasse, ouvisse o rudo de al gum dentro de casa e no fosse capaz de conectar o telefone a tempo? Antes de desligar as luzes e puxar as cobertas, fechou a porta do quarto e, em f alta da chave, colocou uma cadeira para bloque-la. Na cama, no escuro, procurou p elo faco que havia colocado na mesa-de-cabeceira e sentiu-se segura de t-lo mo. Est ava deitada de costas, de olhos bem abertos. A fraca luz da rua penetrava um pou co pela janela fechada. O teto tinha variaes de cores, do escuro completo ao quase dourado, como se um enorme tigre estivesse se lanando sobre a cama num pulo que nunca terminava. Sentia que nunca iria dormir com facilidade. Vasculhava a mente procura de algum que pudesse cuidar dela e se preocupar com el a l, no mundo exterior, que ela desejava penetrar. Haveria algum que poderia amar um camundongo e trat-lo com delicadeza? Bem distante, o apito de um trem cortava o silncio da noite. Era um som grave, fr io, um som ttrico. 7 Vince Nasco nunca estivera to ocupado. Ou to feliz. Quando ligou para o j conhecido telefone em Los Angeles, a fim de prestar contas do sucesso na casa de Yarbeck, fora solicitado a procurar outro telefone pblico. Este agora ficava entre uma ca sa que vendia iogurte e um restaurante especializado em peixes, em Balboa Island , Newport. Chegando l, foi chamado pelo contato, que tinha uma voz bem sensual, uma voz aind a de garota. Ela hesitava falar de assassinato, nunca usando palavras que pudess em incrimin-lo; ao contrrio, usava eufemismos exticos que nunca teriam peso num jul gamento. Ela estava ligando de outro telefone pblico, escolhido ao acaso, para ev itar a mnima chance de que os dois fossem ouvidos por outras pessoas. Pertenciam a um mundo onde no se pode assumir riscos. A mulher tinha um terceiro servio para ele. Trs, em apenas um dia. Vince observava o trfego, ao mesmo tempo em que a mulher que ele no conhecia e nem imaginava o no

me deu-lhe o endereo do Dr. Albert Hudston, em Laguna Beach. Hudston vivia com a mulher e um filho de dezesseis anos. Tanto ele quanto a Sra. Hudston deviam ser mortos; entretanto, o destino do garoto estava nas mos de Vince. Se o garoto pude sse ficar de fora, timo. Mas se visse Vince e pudesse servir como testemunha, tam bm teria que ser eliminado. Fica a seu critrio disse a mulher. Vince j sabia que tinha que acabar com o garoto, porque matar era mais til para el e, mais estimulante, principalmente se a vtima fosse jovem. J fazia muito tempo qu e ele havia realmente acabado com um garoto, e a perspectiva de nova experincia o deixava excitado. S posso enfatizar disse o contato , que esta opo deve ser tentada rapidamente. Quere mos o negcio concludo ainda esta noite. Amanh, a concorrncia vai saber o que estamos fazendo e vai se colocar no nosso caminho, Vince sabia que concorrncia era a polcia. Havia sido pago para matar trs mdicos, em um a nica noite doutores, quando ele nunca havia matado um antes. Sabia que havia al go que os unia, algo que os tiras iriam descobrir, quando achassem Weatherby no porta-malas do carro e Elisabeth Yarbeck na cama, espancada at a morte. Vince no sabia qual a ligao entre as mortes; nunca sabia nada a respeito das pessoa s s quais era contratado para matar e, de fato, nem queria saber. Era mais seguro assim. Mas os tiras ligariam Weatherby a Yarbeck e ambos a Hudston, e se Vince no fosse a Hudston naquela noite mesmo, os policiais iriam tentar proteger o home m no dia seguinte. Vince disse: Quero saber... voc deseja que a opo seja feita da mesmaforma que com os outros dois negcios desta noite? Quer que eu siga o mesmo padro? Ele sugeria que talvez pudes se pr fogo na casa de Hudston, com a finalidade de cobrir os assassinatos. Sim, desejamos que siga o mesmo padro dos outros disse a mulher. Queremos que sai bam que estamos muito ocupados. Compreendo. Vince desligou e foi ao Jolly Roger, para jantar. Tomou sopa de legumes, comeu u m hambrguer, batatas fritas, cebola, salada de repolho e de sobremesa um bolo de chocolate com sorvete e torta de ma. Tudo isto ainda regado a cinco xcaras de caf. V ince era habitualmente um gluto. Mas seu apetite aumentava dramaticamente aps um t rabalho. De fato, depois de ter comido a torta, no se sentiu satisfeito. O que er a difcil de entender. Num dia muito ocupado absorvera e energia vital dos Yarbeck s e de Davis Weatherby; estava com superfora, era uma mquina envenenada . Seu metabo lismo estava a mil por hora; necessitava de mais combustvel, at que o corpo conser vasse o excedente em baterias biolgicas para uso futuro. A habilidade de absorver a fora vital das vtimas era o dom que o fazia diferente d os outros homens. Por causa deste dom, seria sempre forte, enrgico, vivo. Viveria para sempre. Vince nunca contaria a ningum o segredo do dom esplndido, nem mesmo mulher de voz sensual para quem trabalhava. Poucas pessoas seriam imaginativas o u teriam a mente suficiente preparada para aceitar com seriedade tal dom sobrena tural. Vince mantinha aquilo para si, porque temia que pensassem que fosse louco . Permaneceu por um instante na calada, bem diante do restaurante, respirando pro fundamente, desfrutando do agradvel cheiro do mar. Um vento frio soprava vindo do porto, carregando pedaos de papel e flores de rvores, ao longo da rua. Vince estava sentindo-se timo. E se achava como o vento e o mar. De Balboa Island , seguiu na direo sul at Laguna Beach. s 11:20 estacionou o furgo no outro lado da ru a, evitando a casa de Hudston. A casa ficava numa elevao, era de um s pavimento, co nstruda na encosta, de forma a tirar o melhor proveito da vista do mar. Percebeu que havia luz em duas das janelas. Passou por entre os bancos e sentou-se na parte de trs do utilitrio, fora da vista de algum, para aguardar que todos os Hudstons fossem para a cama. Assim que deix ou a casa dos Yarbecks, trocou o terno azul por cala cinza, camisa branca, um sute r marrom e uma jaqueta de nilon, azul-escura. Agora, em plena escurido, ele no tinh a mais nada para fazer, exceto tirar suas armas de dentro de uma caixa de papelo, onde estavam escondidas, debaixo de duas bisnagas de po, quatro rolos de papel h iginico e outros produtos, que davam a impresso de que estava vindo do supermercad o. A pistola Walther P-38 estava carregada. Ao terminar o trabalho na casa dos Yarb

eck, ele havia fixado um silenciador novo ao cano; era um modelo diferente do si lenciador. Menor, mais eficiente, graas revoluo da alta tecnologia, a metade do tam anho de um silenciador comum. Deixou a arma de lado. Possua uma faca com doze centmetros de lmina. Colocou-a no bolso direito da cala. O arame que usava como garrote, para estrangular, aps bem enrolado, foi colocado no bolso interno, no lado direito do palet. No esperava usar nada daquilo. Apenas a arma. Entretanto,Vince gostava de estar p reparado para qualquer eventualidade. Em alguns trabalhos ele havia usado uma su bmetralhadora Uzi, ilegalmente convertida para tiro automtico. Aquela misso no exig ia armas muito pesadas. Alm de todas aquelas armas, Vince tinha um estojo de couro, da metade do tamanho de um barbeador, com algumas poucas ferramentas pequenas para abrir portas. E ne m se dera ao trabalho de inspecion-lo. Talvez no precisasse de ferramentas, porque, surpreendentemente, muitas pessoas no se importavam com a segurana de suas casas, deixando portas e janelas sem tranca r durante a noite, como se vivessem num povoado quacre do sculo XIX. Faltando dez minutos para a meia-noite, Vince se colocou entre os dois bancos do furgo para olhar a casa dos Hudston pelo vidro lateral. Todas as luzes estavam a pagadas. timo. Eles estavam na cama. Para dar-lhes tempo de dormirem profundamente, voltou para o fundo do utilitrio, comeu um pedao de chocolate, e pensou numa forma de gastar os honorrios substancia is que recebera pela manh. Desejou possuir uma daquelas mquinas maravilhosas de esqui, que possibilitavam a prtica do esqui-aqutico sem o uso de barco. Ele amava o oceano. Tudo o que vinha d o mar o atraa. Sentia-se em casa, quando estava no mar, mais cheio de vida, de en ergia, ao misturar-se com grandes ondas. Adorava mergulho, windsurf, ou mesmo su rfe. Passara a maior parte do tempo de sua adolescncia mais na praia do que na escola. Vez por outra, ainda usava a sua prancha de surfe, quando o mar estava propcio e com altas ondas. Agora, aos 28 anos achava o surfe um pouco enfadonho e j no o pr aticava com a mesma frequncia que antes. Desejava mais velocidade, algo mais fort e. Ele se imaginava numa daquelas mquinas de esqui, voando sobre o mar azul-acinz entado, com o vento lhe batendo forte no corpo, sacudido por uma srie infindvel de impactos, andando sobre o Pacfico como um vaqueiro num rodeio... meia-noite e quinze, Vince deixou o furgo. Colocou a pistola na cintura e comeou a travessar a rua deserta e silenciosa, na direo da casa dos Hudstons. Passou pelo p orto da frente, que no estava chaveado, e entrou no ptio, iluminado apenas pela lua , que se infiltrava por entre as folhas de uma enorme rvore coral. Parou um pouco para colocar as luvas de couro. Refletindo a luz da lua, uma porta de correr, de vidro, ligava a frente da casa sala de estar. Estava trancada. Vince tirou de dentro do saco de ferramentas uma lanterna do tamanho de uma caneta e verificou que uma barra de madeira impedia a porta de deslizar sobre o trilho. A famlia Hudston tinha mais conscincia sobre segurana do que a maioria das pessoas, mas Vince no estava preocupado. Colocou no vidro uma pequena borracha de suco e co rtou-o em crculo com uma ponta de diamante, retirando aquela parte com facilidade . Enfiou a mo pelo buraco e abriu a fechadura. Cortou mais um pedao de vidro, na p arte de baixo, e removeu a barra de madeira do trilho, ocultando-o sob a cortina . No tinha por que se preocupar com cachorros. A mulher com a voz sensual dissera-l he que no havia cachorros na casa. Esta era uma das razes pelas quais gostava de t rabalhar para aquelas pessoas: as informaes eram sempre amplas e apuradas. A porta se abriu com facilidade, e Travis passou por entre as cortinas, entrando na sala de estar. Aguardou por uns segundos at se acostumar com a escurido e tambm ficou atento a rudos. A casa estava mergulhada no maior silncio. Procurou primeiro o quarto do garoto, que estava iluminado apenas pela luz verde do radio-relgio digital. O garoto dormia de lado, ressonando baixo. Tinha dezess eis anos. Muito jovem. Vince gostava deles bem jovens. Caminhou em torno da cama, inclinando-se na direo do garoto, at ficar cara a cara c om ele. Com ajuda dos dentes, tirou a luva de sua mo esquerda. Com a pistola na mo

direita, tocou o queixo do garoto com o cano da arma. O garoto acordou rpido. Vince apoiou a palma da mo na testa dele ao mesmo tempo em que disparou a arma. A bala passou pelo queixo, penetrou no cu da boca e passou pelo crebro, matando-o i nstantaneamente. Ssssnap. Uma carga intensa de energia vital saiu de dentro do jovem e tomou conta de Vinc e. Era uma energia to forte e pura que ele quase chorava de prazer. Por um momento, ficou sentado ao lado da cama sentindo pouca confiana para se mov er. Extasiado. Mal podia respirar. Finalmente, na escurido do quarto, beijou o ga roto nos lbios e disse: Aceito. Obrigado. Aceito. Movimentou-se rpido como gato e silenciosamente achou o quarto principal. Havia i luminao suficiente vinda de outro radio-relgio digital e da porta do banheiro que e stava com a luz acesa. O Dr. Hudston e a mulher estavam dormindo profundamente. Vince a matou primeiro. .. Sssnap. ...sem acordar o marido. Ela dormia sem roupa, e depois de sacrificada, ele colo cou a cabea entre os seios dela para ouvir o corao parar. Beijou a ponta dos mamilo s e murmurou: Obrigado. Vince contornou a cama, acendeu a luz da cabeceira e acordou o Dr. Hudston. O ho mem estava confuso a princpio. At que viu os olhos da mulher, fixos e sem vida. En to gritou e procurou segurar a arma de Vince, que se defendeu batendo-lhe duas ve zes com a coronha na cabea. Vince puxou o mdico, que estava desmaiado e tambm nu, para dentro do banheiro. Enc ontrou uma fita adesiva, com a qual poderia prender-lhe os pulsos e tornozelos. Encheu a banheira com gua fria e jogou o mdico l dentro. A gua fria o acordou. Apesar de estar preso, o mdico tentou sair da gua, tentou lanar-se na direo de Vince. Vince bateu-lhe no rosto com a pistola e o lanou dentro d'gua novamente. Quem voc? O que quer? balbuciou Hudston ao recobrar o flego. Matei sua mulher e seu filho, e agora vou te matar. Os olhos de Hudston pareciam desaparecer no rosto plido. Jimmy? No! Jimmy, no acredito. O garoto est morto insistiu Vince. Estourei os miolos dele. Ao ouvir falar do filho, Hudston se entregou. No chorou, no lamentou a morte do fi lho. Mas os olhos mostravam que estava acabado, como se uma luz se tivesse apaga do de repente. Olhava para Vince, mas no havia mais medo ou raiva no rosto. Voc tem duas chances: morrer logo, ou morrer sofrendo. Voc me diz o que quero sabe r e eu o deixo morrer sem dor. E rapidamente. Se bancar o teimoso, posso prolong ar sua morte por cinco ou seis horas. O Dr. Hudston tinha os olhos arregalados. Exceto pelas marcas de sangue fresco n o rosto, estava branco, molhado e doentiamente plido, como uma criatura que tives se habitado durante toda a vida nas profundezas do oceano. Vince esperava que o homem no fosse catatnico. O que desejo saber o que voc tem em comum com Davis Weatherby e Elisabeth Yarbeck . Hudston pestanejou e olhou para Vince. Sua voz era rouca e trmula. Davis e Liz? Do que est falando? Voc os conhece? Hudston fez um sinal afirmativo com a cabea. Como voc os conhece? Frequentavam a mesma escola? Foram vizinhos? Balanando a cabea, Hudston respondeu: Trabalhvamos juntos no... Banodyne. O que o Banodyne? Laboratrio Banodyne. Onde fica isso? Aqui mesmo em Orange disse Hudston. Deu um endereo de Irvine. O que faziam l?

Pesquisa. Mas deixei o trabalho h dez meses. Weatherby e Yarbeck ainda trabalham l, mas eu no. Que tipo de pesquisa? Hudston hesitou. Rpido e sem dor, ou lento e cruel? disse Vince. O mdico lhe contou a respeito da p esquisa na qual estivera envolvido no laboratrio. O Projeto Francis. As experincia s. Os cachorros. A histria era incrvel. Vince obrigou Hudston a discorrer sobre os detalhes trs ou quatro vezes antes de ter certeza de que a histria era verdade. Quando concluiu que extrara tudo o que precisava do homem, Vince disparou a pisto la no meio da testa do mdico a morte rpida que havia prometido. Ssssnap. Dirigindo o furgo, descendo Laguna Hills, afastado da casa dos Hudstons, Vince pe nsava seriamente no passo perigoso que dera. Normalmente nada sabia dos objetivo s. Era a maneira mais segura para ele e seus empregadores. Costumava no querer sa ber o que os pobres coitados haviam feito para merecer tanto castigo; se soubess e, isto lhe traria alguma forma de pesar. Mas agora no era uma situao comum. Fora pago para matar trs doutores no mdicos, conforme descobrira, mas cientistas to dos destacados cidados, mais alguns membros das famlias deles que eventualmente es tavam no meio do caminho. Extraordinrio. Os jornais do dia seguinte no iriam ter e spao suficiente para todas as notcias. Algo de importante estava acontecendo, algo to importante que s aparece uma vez na vida, com uma quantidade de dinheiro to gra nde que ele precisaria de ajuda para cont-lo. O dinheiro poderia vir da venda do segredo que ele havia arrancado de Hudston... se ele pudesse descobrir quem quis esse compr-lo... Mas o conhecimento no era s negocivel; era tambm perigoso. Pergunte a Ado. Pergunte a Eva. Se os seus atuais contratantes, a mulher com a voz sensual e as outras pessoas em Los Angeles, soubessem que ele havia quebrado a regra ma is elementar do negcio, se tomassem conhecimento de que havia interrogado uma das vtimas, iriam colocar a cabea dele a prmio. O caador viraria caa. Claro, ele no se preocupava muito com a morte. Tinha muita vida estocada dentro d e si. As vidas de outras pessoas. Mais vidas do que dez gatos juntos. Iria viver para sempre. Ele estava totalmente certo disso... mas... bem, ele no sabia quant as vidas deveria absorver para lhe garantir a imortalidade. s vezes achava que ha via atingido um estado de invencibilidade, de vida eterna. Mas em outras ocasies percebia que ainda estava vulnervel, e que havia necessidade de mais energia vita l dentro de si para chegar ao ponto da imortalidade divina. At que tivesse a certeza, sem qualquer sombra de dvida, de que havia chegado ao Ol impo, o melhor a fazer era exercitar um pouco a prudncia. Banodyne. O Projeto Francis. Se Hudston dissera a verdade, o risco que Vince estava correndo seria muito bem recompensado, quando achasse o comprador certo para a informao. Iria tornar-se um homem rico. 8 Wes Dalberg morava h dez anos sozinho numa cabana de pedra na parte mais alta do canyon Holy Jim, no lado leste do municpio de Orange. A luz era de lampio e a nica g ua corrente que havia tinha de ser bombeada manualmente na pia da cozinha. O vas o sanitrio ficava numa casinha com um crescente entalhado na madeira da porta, a uns trinta metros dos fundos da casa. Wes tinha 42 anos, mas aparentava mais idade. O rosto era marcado pelo vento e c urtido pelo sol. Usava uma barba bem aparada, com muitos fios brancos. Embora ap arentasse ser mais velho, sua condio fsica era de algum com 25 anos de idade. Acredi tava que sua boa sade resultava de viver perto da natureza. Numa noite de tera-feira, 18 de maio, sob a luz do lampio, ficou sentado mesa na c ozinha at uma da manh, saboreando um vinho caseiro de ameixas, enquanto lia um rom ance de John MacDonald. Wes se achava uma pessoa grosseira e anti-social que tinh a nascido em sculo errado, com muito pouco gosto pela sociedade moderna. Mas gosta

va de ler as histrias de Travis McGee, porque McGee navegava naquela confuso, no sr dido mundo exterior e, nunca se deixara levar pelas correntes perigosas. Quando terminou de ler o livro, uma da manh, Wes saiu para apanhar mais lenha par a a lareira. Os galhos dos pltanos, batidos pelo vento, marcavam levemente sombra s no cho, cortando o luar e as superfcies das folhas mal refletiam o brilho da lua . Os coiotes podiam ser ouvidos distncia, como se estivessem caando um coelho ou o utro animal pequeno. Os insetos faziam muito rudo no mato; o vento gelado corria atravs da parte mais alta da floresta. O suprimento de lenha de Wes ficava empilhado num depsito ao longo de todo o lado esquerdo da cabana. Wes puxou o trinco das portas duplas. Estava to familiarizad o com a forma de arrumao que no precisou de luz para ajud-lo a apanhar meia dzia de a chas de lenha. Trouxe para fora, colocou tudo no cho e voltou para fechar as port as. Percebeu que os coiotes e os insetos de repente silenciaram. S o vento ainda podi a ser ouvido. Intrigado, olhou com ateno para a floresta escura que cercava a pequ ena clareira onde havia construdo a cabana. Alguma coisa rosnou. Com os olhos semicerrados, procurou vasculhar a mata coberta pela noite, que de uma hora para outra parecia menos iluminada pela lua do que antes. O rosnado era profundo e furioso. No se parecia com nada do que havia escutado antes, em dez a nos de noites de solido. Wes estava curioso, at mesmo preocupado, mas no sentia med o. Permaneceu quieto, ouvindo. Passou-se um minuto e no ouviu mais nada. Terminou de alinhar as portas do depsito, colocou o trinco, e voltou a apanhar a lenha do cho. O rosnado novamente. Depois, o silncio. A seguir o rudo de folhas e g alhos secos quebrados, estalando, como se algum os estivesse pisando. A julgar pe lo rudo, aquilo estava a uns trinta metros de distncia, um pouco a oeste da casinh a. Dentro da floresta. A coisa rosnou de novo, mais alto desta vez. Mais perto, tambm. No mais do que uns vinte metros de distncia. Wes ainda no conseguia enxergar o que causava aquele rud o. A lua continuava escondida atrs das nuvens. Ao ouvir o rosnado forte, fora do comum, Wes de repente perdeu a calma. Pela pri meira vez em dez anos de vida em Holy Jim, sentiu que estava correndo perigo. Ca rregando a lenha rpido, dirigiu-se apressado para os fundos, procurando a porta d a cozinha. O rudo no mato era cada vez mais alto. A criatura estava agora se movimentando co m mais velocidade que antes. Caceta, estava correndo. Wes comeou a correr tambm. O rosnado tornou-se muito forte e difcil de identificar: uma mistura de cachorro, porco, puma, um pouco humano, um pouco animal. Estava quase perto dele. Quando W es se aproximou da cabana, atirou a lenha onde pensou que estivesse o animal. Ou viu quando a madeira caiu no cho, junto com o recipiente onde a carregava, mas o rosnado estava mais forte, mais perto, e ele sentiu que no havia acertado. Subiu apressado os trs degraus dos fundos, projetou-se contra a porta da cozinha, entrou e bateu a porta atrs de si. Colocou o trinco, medida de segurana que ele u sava h nove anos, desde que se acostumara tranquilidade do canyon. Dirigiu-se por ta da frente da cabana e igualmente colocou o trinco. Listava surpreso com a int ensidade do medo que o dominara. Mesmo que fosse um animal selvagem talvez um ur so enfurecido, vindo das montanhas no poderia abrir portas e procur-lo dentro da c abana. No havia necessidade de usar as fechaduras das portas, ainda que se sentis se melhor em faze-lo. Estava sendo comandado pelo instinto de preservao e, como er a um homem acostumado natureza, sabia que o instinto devia ser levado a srio, mes mo que o resultado fosse um comportamento aparentemente irracional. Muito bem, agora ele estava em segurana. Nenhum animal poderia abrir a porta. Cer tamente um urso no poderia, e tudo levava a crer que era um urso. Mas o som no par ecia ser de urso. Era exatamente isto que havia deixado Wes Dalberg to intrigado: no parecia com nada, que possivelmente andasse vagando por aqueles matos. Ele es tava familiarizado com os seus animais vizinhos, conhecia todos os uivos e rudos que faziam. A nica luz na sala da frente era a da lareira, que no conseguia dissipar as sombra s nos cantos da cabana. Os fantasmas refletidos pelo fogo pulavam por todos os l ados nas paredes. Pela primeira vez Wes daria as boas vindas eletricidade. Tinha

uma espingarda Remington 12, com a qual matava pequenos animais para complement ar a dispensa de alimentos comprados no supermercado. Ela estava numa prateleira na cozinha. Achou melhor peg-la para verificar se estava carregada, mas agora qu e se achava seguro dentro de casa, com todas as portas trancadas, comeou a sentir um pouco de vergonha do pnico enorme que se apoderara dele. Estava agindo como u m completo idiota. Se houvesse apenas gritado ou batido as mos, teria assustado o animal que estava no mato. Mesmo que culpasse o instinto pelo seu comportamento , no estava agindo de acordo com a sua auto-imagem de homem rude, que habitava o canyon. Se pegasse a arma agora, quando nada o obrigava a tal atitude, perderia muito do auto-respeito, o que era muito importante, porque a nica opinio que Wes D alberg levava em considerao era a sua prpria. Portanto, nada de armas. Wes se aventurou a ir para a grande janela da sala de estar. Esta era uma das mo dificaes feitas na cabana por algum que cuidava do servio florestal vinte anos atrs; a janela pequena e antiga havia sido substituda por outra imensa, para tirar vant agem da espetacular vista da floresta. Algumas poucas nuvens pareciam brilhar ao luar, contrastando com a escurido da noite. O luar rareava no quintal da frente, reluzia no capo e no para-brisa do jipe de Wes e delineava o perfil das rvores n as proximidades. A princpio nada aconteceu, nada se moveu, a no ser algumas poucas folhas balanadas pelo vento. Ele ficou vasculhando o mato por alguns minutos. No ouvindo nem vendo coisa algum a de extraordinrio, concluiu que o animal havia desaparecido. Respirando aliviado , ainda com sentimento de vergonha, deu as costas para a janela no momento em qu e percebeu um movimento perto do jipe. Fixou os olhos, mas no viu nada. Permanece u olhando para fora por mais um minuto ou dois. Quando concluiu que havia imagin ado o movimento, viu novamente: alguma coisa estava saindo detrs do jipe. Wes che gou mais perto da janela. Alguma coisa estava correndo pelo ptio na direo da cabana, bem rpido e baixo no cho. Ao contrrio de revelar a natureza do inimigo, o luar tornava-o ainda mais misteri oso e disforme. Aquela coisa j estava atingindo a cabana. De repente meu Deus! a criatura estava levitando! Voando estranhamente na direo em meio escurido. Wes grit ou de pavor e um instante depois o animal se lanou janela adentro. Wes gritara no vamente, e tornara a gritar, mas o grito lhe fora cortado. 9 Como Travis no era muito forte para bebidas, trs cervejas bastavam para garantir-l he que no teria insnia. Dormiu logo em seguida, assim que encostou a cabea no trave sseiro. Sonhou que era o mestre-de-cerimnias em um circo, onde todos os animais p odiam falar, e depois de cada apresentao ele os visitava nas jaulas, quando cada a nimal lhe contava um segredo que o deixava atnito, muito embora esquecesse to logo se aproximasse do animal seguinte e do prximo segredo. s quatro da madrugada, ele acordou e viu Einstein na janela do quarto. O cachorro havia colocado as patas dianteiras prximas do vidro, o focinho iluminado pelo lu ar, observando a noite, atento. O que h de errado, garoto? Einstein virou-se para ele, mas em seguida voltou sua ateno para a noite, l fora. R osnou baixo e as orelhas ficaram em sinal de alerta. Algum l fora? perguntou Travis, saindo da cama e vestindo suas calas jeans. O cachorro se lanou ao cho e correu para fora do quarto. Travis o seguiu at a outra janela, na sala de estar, olhando a noite daquele ponto da casa. Bem ao lado do cachorro, passando a mo no plo dele, Travis perguntou: O que est acontecendo, afinal? Einstein pressionou o focinho ao vidro e comeou a ganir nervosamente. Travis no via nada de ameaador no jardim da frente, nem mesmo na rua. Mas foi atac ado por um pressentimento: Voc est preocupado com o que estava te perseguindo na floresta, esta manh? Einstein fitou-o, compenetrado. O que era aquilo na floresta?, Travis se perguntou.

Einstein ganiu de novo e tremeu de medo. Ao lembrar-se do medo do co e do seu prprio medo nos elevados de Santa Ana, Travis mais uma vez foi invadido por um calafrio, por causa da recordao de algo sobrenat ural e misterioso que os perseguia. Ele olhava para dentro da noite procura de a lguma coisa. As linhas pontiagudas das palmeiras estavam definidas pelo amareloescuro da luz que vinha de um poste da rua. O vento irregular formava pequenos r edemoinhos de poeira, folhas e pedaos de papel na calada, levantava-os e depois os deixava descansando. Uma mariposa solitria bateu de encontro ao vidro da frente de Travis e de Einstein, evidentemente confundindo o reflexo da lmpada na janela. Voc est preocupado que ele ainda esteja sua espreita? O cachorro suspirou, baixinh o. - Bem, no acho que seja, voc sabe que estamos muito distantes de l, Ns temos rodas e o animal teria que vir pelas suas prprias pernas, o que no possvel. Seja l o que for , est bem longe de ns, Einstein, l mesmo em Orange, sem fazer a menor ideia para on de ns fomos. Voc no deve ficar preocupado. Est me entendendo? Einstein aproximou o focinho da mo de Travis e a lambeu, mostrando segurana e grat ido. Mas olhou para fora novamente e emitiu um som que mal dava para ouvir. Travis teve que persuadi-lo a voltar ao quarto. Chegando l, o cachorro tentou se deitar na cama, ao lado do dono, o que Travis permitiu para acalm-lo. O vento parecia falar, por sobre o telhado da casa. De vez em quando a casa vibr ava com os barulhos comuns do meio da noite. O barulho de motores, o barulho dos pneus no asfalto, um carro passando pela rua. Exausto pela tenso fsica e emocional do dia, Travis adormeceu. Prximo do nascer do dia, meio dormindo, percebeu que Einstein estava novamente na janela do quarto, observando. Chamou o cachorro pelo nome, batendo no colcho, para chamar-lhe a ate no. Mas Einstein permanecia de guarda e Travis voltou a dormir.

QUATRO 1 Um dia depois de ter encontrado Art Streck, Nora Devon saiu para dar uma longa c aminhada, pretendendo explorar reas da cidade que ela jamais havia visto. Costuma va dar pequenos passeios, uma vez por semana, com Violet. Desde que Violet morre ra, Nora continuava saindo, mas com menos frequncia, e jamais se afastando alm de seis ou oito quadras de casa. Hoje ela iria bem mais longe. Era o primeiro e peq ueno passo da longa jornada a caminho da libertao e do auto respeito. Antes de sair, decidira almoar em algum restaurante escolhido ao acaso, no meio d o caminho. Mas jamais havia frequentado um restaurante. A perspectiva de ter que lidar com o garom e comer na companhia de estranhos era assustadora. Em vez diss o ela preparou um pequeno lanche com ma, laranja, alguns biscoitos de aveia, e col ocou tudo dentro de um saco de papel. Comeria a ss, num parque em algum lugar. At isto seria revolucionrio. Um passo de cada vez. O cu estava claro. O ar, quente. As rvores se agitavam bonitas e verdes por causa da primavera; o vento era suficientemente forte para amenizar o efeito custico da luz forte do sol. medida que Nora passava por aquelas casas, todas bem cuidadas, a grande maioria de arquitetura espanhola, prestava ateno nas portas e janelas, com uma curiosidade nova, se perguntando sobre as pessoas que moravam ali. Ser que eram felizes? Tri stes? Apaixonadas? Que tipo de msica ou livro preferiam? O que comiam? Estariam p lanejando frias a lugares exticos, noites no teatro, ou espetculos em casas noturna s? Jamais havia tentado imaginar isto antes, porque sabia que no cruzaria com estas pessoas nunca. Portanto, pensar nelas seria perda de tempo. Mas agora... Ao enco ntrar outras pessoas passando, mantinha a cabea baixa e evitava o olhar delas, co mo sempre fizera antes, mas, pouco a pouco, foi-se animando a encarar algumas de

ssas pessoas. Ficava surpresa quando muitos sorriam para ela e a cumprimentavam. E ficou ainda mais surpresa, quando ouviu-se, respondendo as saudaes. Parou em frente ao prdio do foro para admirar as flores das icas, detendo-se diant e de uma buganvlia vermelha que subia pela parede de estuque do prdio, ramificando -se em torno das janelas. Em frente Misso de Santa Brbara, construda em 1815, demor ou-se um pouco mais, parada no incio da escadaria, para observar a elegante facha da da velha igreja. Passeou pelo ptio, onde havia o jardim Sagrado, e subiu por u ma das torres. Aos poucos comeara a entender por que, em alguns dos muitos livros que havia lido , Santa Brbara era chamado de um dos lugares mais bonitos da Terra. Tinha vivido ali, por quase toda a vida, e s agora visitava a cidade pela primeira vez, e esta va deslumbrada. Tudo isto lhe fora escondido quando vivia com Violet. At mesmo qu ando saam juntas, no via alm dos prprios sapatos. J era uma da tarde, no Alameda Park, quando ela se sentou de frente para o lago, num banco perto de trs antigas e imensas palmeiras. Os ps estavam doloridos, mas N ora no tinha vontade de voltar cedo para casa. Abriu o saco de papel e comeou a fa zer um lanche, saboreando uma ma. Nada lhe parecera to delicioso. Com muita fome, r apidamente comeu tambm a laranja, colocando a casca dentro do saco. Estava comeand o a comer o primeiro biscoito, quando Art Streck se sentou ao lado dela. Al, queridinha. Ele estava vestido apenas com calo azul de corrida, tnis e uma meia branca de espor te. Entretanto, no parecia ter corrido, pois no estava suado. Era musculoso, com u m peito forte e bronzeado, extremamente msculo. E tinha o propsito de se exibir fi sicamente. Nora evitou olhar. Assustada? perguntou ele. Ela no podia falar, porque estava com a boca seca e cheia de biscoitos. Sentia-se temerosa de se engasgar, caso engolisse o pedao de biscoito inteiro. Tambm, no pod ia, simplesmente, cuspi-lo. Minha doce e tmida Nora. Olhando para baixo, ela percebera que sua mo direita estava tremendo. O biscoito havia-se esfarelado entre os dedos e os pedaos caram no cho entre os ps dela. Disse para si mesma que sairia para um dia inteiro de caminhada, como um primeir o passo para conquistar a liberdade, mas agora era obrigada a admitir que havia uma outra razo para ficar fora de casa. Estava tentando evitar a ateno de Streck. T emia ficar em casa, por causa das repetidas ligaes. Mas agora ele a encontrara ao ar livre, sem a proteo das janelas e portas fechadas, o que era pior do que o tele fone. Infinitamente pior. Olhe para mim, Nora. No. Olhe para mim. O ltimo dos biscoitos acabava de se esfarelar todo. Streck pegou sua mo esquerda, ao que ela tentara resistir, mas Streck apertou fir memente os seus dedos e ela se rendeu. Ele colocou a mo dela em sua coxa. A perna de Streck estava firme e quente. O estmago de Nora estava dando voltas, o corao ao s pulos, porque ela no sabia o que deveria fazer primeiro vomitar ou desmaiar. Movimentando a mo dela lentamente para cima e para baixo na sua coxa nua, ele dis se: Sou o que voc precisa, queridinha. Posso tomar conta de voc. Como se fosse cola, o biscoito acabou grudando na boca de Nora. Ela no podia fala r. Mantinha a cabea baixa, mas levantou os olhos, para enxergar por debaixo das s obrancelhas. Tinha esperana de encontrar algum por perto, que pudesse socorr-la, ma s havia somente duas jovens senhoras com filhos pequenos. E, mesmo assim, encont ravam-se muito distantes, para ajudar. Levantando a mo dela de sua coxa e a colocando sobre o peito, Streck disse: Voc est gostando do passeio? Gostou da Misso? Hem? No achou bonitas as plantas l no f oro? Continuou a fazer perguntas com aquela voz fria e pretensiosa, querendo saber so bre outras coisas que ela vira. Nora concluiu que Streck a tinha seguido por tod a a manh, tanto de carro quanto a p. Ela no vira, mas no havia dvidas de que ele esti

vera em todos os lugares junto com ela, pois conhecia todos os seus movimentos, desde que ela deixara a casa. Isto a deixou mais assustada e furiosa do que qual quer outra coisa que ele havia feito. Nora respirava com dificuldade, e rpido, e s vezes sentia que ia lhe faltar ar. Os ouvidos zumbiam, mas mesmo assim conseguia ouvir cada palavra que ele dizia. Em bora pensasse que pudesse reagir, arrancando-lhe os olhos, permanecia paralisada . No ponto de atacar, mas incapaz de faz-lo. Sentia-se simultaneamente forte e co m raiva, fraca e com medo. Queria gritar, no para pedir ajuda, mas para compensar uma profunda frustrao. Agora disse ele , voc j deu um lindo passeio, fez um lanche timo no parque, encontra -se relaxada. Sabe o que seria bom agora? Sabe o que tornaria este dia maravilho so, queridinha? Um dia realmente muito especial? O que ns vamos fazer agora pegar o meu carro, voltar para a sua casa, para o seu quarto amarelo, ir para a cama. .. Ele havia estado no quarto dela! Ele devia ter feito isto no dia anterior. Quand o ela pensava que ele estivesse na sala consertando a tev, ele escapara escada ac ima, aquele sacana! Desrespeitando o seu lugar mais sagrado, invadindo o seu san turio, e remexendo nos pertences dela. Aquela grande e antiga cama... Vou tirar a sua roupa, querida, tirar a sua roupa e trepar com voc. Nora jamais saberia de onde estava vindo aquela repentina coragem, se do desresp eito por ele ter violado a sua intimidade, ou da obscenidade que havia dito pela primeira vez, ou de ambos os motivos. Ela ergueu a cabea, olhou para ele e cuspiu-lhe na cara os restos de biscoito. Al guns pedaos ficaram presos no olho direito e na ponta do nariz. Streck ficou com biscoitos espalhados pelo cabelo e testa, tambm. Quando Nora percebeu que ele fic ara furioso com a reao dela, ficou aterrorizada com o que havia feito. Ao mesmo te mpo ela estava confiante, porque havia sido capaz de quebrar o medo que a deixav a paralisada, mesmo que Streck desejasse se vingar da atitude dela. Foi o que ele fez, rapidamente, com brutalidade. Streck ainda mantinha presa a mo de Nora, e ela no podia se libertar. Ele apertava firmemente, como havia feito a ntes, e os dedos da mo dela chegavam a estalar. Estava doendo muito. Mas ela no qu eria dar a ele a satisfao de v-la gritar e estava determinada a no implorar que para sse. Trincou os dentes e resistiu. O suor escorria-lhe pelos olhos, e imaginava que i ria desmaiar. Mas o pior no era propriamente a dor; o pior de tudo era ter que ol har para os olhos azuis, frios e perturbadores de Streck. Ao mesmo tempo em que apertava a mo dela, Streck tentava control-la, no somente com isto, mas atravs do ol har desprovido de calor humano e infinitamente misterioso. Pretendia intimid-la p ara subjug-la completamente. E estava conseguindo por Deus, que estava, porque pe rcebia nele uma loucura que ela nunca seria capaz de sobrepujar. Quando ele sentiu que ela estava desesperada, o que evidentemente agradava mais a ele do que um grito de dor poderia fazer por ela, Streck diminuiu a presso, con tudo no a libertou. Voc vai pagar por isto, por ter cuspido na minha cara. E vai gostar de pagar por isto. Sem muita convico, ela disse: Vou reclamar com seu patro e voc vai perder o emprego. Streck apenas sorriu. Nora queria saber por que Streck no tinha limpado os restos de biscoito que estavam grudados no rosto. Embora pensasse assim, desconfiava d e que Streck iria obrig-la a limpar o que fizera. Primeiro ele disse: Perder o meu emprego? J me demiti da Wadlow TV. Sa de l ontem tarde. Assim eu teria tempo para voc, Nora. Ela baixou os olhos. No poderia esconder o medo, que a fazia tremer a ponto dos d entes ficarem batendo. Nunca fico muito tempo num emprego. Um homem como eu, cheio de tanta energia fic a aborrecido logo. Preciso me movimentar. Alm do mais, a vida muito curta para pe rd-la trabalhando. Voc no pensa da mesma forma? Assim, fico empregado por algum tem po, at economizar algum dinheiro. A aproveito o quanto puder. E de vez em quando p rocuro uma mulher como voc, algum que necessite muito de mim, algum que est imploran

do por um homem como eu, a eu presto o meu auxlio. Nora dizia para si mesma: chute-o, morda-o, arranque os olhos dele. No fez nada d isso. A mo dela doa muito. Ela recordava como ele lhe havia apertado a mo, e como a dor e ra intensa. A voz dele mudou, tornando-se mais suave, mais delicado, o que a deixou ainda ma is apavorada. Vou ajudar voc, Nora. Vai ser divertido. Voc est um pouco nervosa comigo, claro, eu entendo. Realmente entendo. Mas, acredite, exatamente disto que voc est precisand o, garota. Isto vai virar a sua vida de cabea para baixo e nada vai ser como ante s, a melhor coisa que poderia te acontecer. 2 Einstein adorou o parque. Quando Travis soltou a coleira, o cachorro se dirigiu para o canteiro de flores mais prximo, cheio de cravos amarelos e enormes narcisos vermelhos, e circulou en tre eles, obviamente fascinado. Procurou outro canteiro com exuberantes rannculos recm-floridos. E a cada nova exp erincia, abanava o rabo cada vez mais rpido. As pessoas costumam dizer que os cach orros s podem ver em preto e branco, mas Travis no apostava nisso, pois sabia que o seu tinha viso de todas as cores. Einstein cheirava tudo: flores, rvores, pedras , latas vazias, pedaos de papel, a base do bebedouro e cada metro do cho que conse guia pisar sem a menor dvida, fazia atravs do faro uma imagem de todas as pessoas e cachorros que haviam passado por ali antes. Imagens to claras para ele quanto f otografias o seriam para Travis. Por toda a manh e no incio da tarde, o co de caa no fizera nada de extraordinrio. De f ato, seu comportamento tipo eu sou apenas um estpido cachorro comum era to evidente que Travis imaginava que a inteligncia quase humana do animal somente se manifest asse por breves momentos, o equivalente a ataques epilticos. Mas depois de tudo que acontecera na vspera, a natureza extraordinria de Einstein, embora raramente revelada, no era mais posta em dvida. Quando estavam prximos do lago, Einstein repentinamente ficou parado, levantou a cabea, empinou as orelhas um pouco e ficou olhando um casal sentado num dos banco s do parque, a cerca de quarenta metros. O homem estava com short de corrida e a mulher com um vestido cinza: ele segurava a mo dela e os dois pareciam absortos conversando. Travis comeou a se afastar do casal, dirigindo-se para a parte mais verde do parq ue, permitindo-lhes mais privacidade. Mas Einstein latiu e correu na direo do casal. Einstein! Aqui! Volte aqui! O cachorro simplesmente o ignorou e, ao se aproximar do casal no banco, comeou a latir furiosamente. Na hora em que Travis chegou, o homem com roupa esportiva estava em p. Seus braos, erguidos numa atitude defensiva e suas mos estavam fechadas. Ele recuara um pass o, diante do cachorro. Einstein! O co parou de latir, afastando-se de Travis antes que este lhe colocasse a coleir a novamente, seguiu na direo da mulher no banco e colocou a cabea no colo dela. A m udana de atitude de um cachorro agressivo para um delicado cachorro de estimao foi to rpida que todos ficaram surpresos. Desculpe. Ele nunca... Travis no conseguiu completar. Pelo amor de Deus! disse o homem de short esportivo. Voc no pode permitir que um c achorro violento ande solto no parque. Ele no violento disse Travis. Ele... Merda! exclamou o homem, espalhando saliva. Este demnio tentou me morder. Voc gost a de ser processado ou coisas deste tipo? No sei o que aconteceu com... Tire-o daqui exigiu o homem.

Assentindo, com a cabea, embaraado, Travis se voltou para Einstein e viu que a mul her havia induzido o cachorro a subir no banco. Einstein estava sentado com ela, encarando-a, com as patas da frente no seu colo, e ela no estava simplesmente tr atando-o bem. Ela o estava abraando. De fato, havia um qu de desespero na maneira como ela segurava o cachorro. Tire-o daqui! gritou o homem, furiosamente. O homem era maior, com os ombros mais largos e o peito mais saliente do que Trav is, e deu alguns passos para a frente na direo de Travis, utilizando o seu tamanho para intimidar. Agressivo, perigoso na aparncia e nas atitudes, fazia e aconteci a, a seu modo. Travis desprezava aquele tipo de gente. Einstein virou a cabea para a direo do homem, mostrou-lhe os dentes e comeou a rosna r baixo. Escute aqui, companheiro disse o homem com raiva. Voc surdo ou o qu? Eu disse para colocar a coleira no cachorro e vejo que a coleira est em suas mos. Ento, que diab o est esperando? Travis percebeu que alguma coisa estava errada. A raiva do homem era um pouco fa lsa, como se tivesse sido apanhado fazendo algo vergonhoso e tentasse esconder a culpa, agindo agressivamente e partindo para a ofensiva. O comportamento da mulher era caracterstico. Ela no disse uma palavra, sequer. Est ava plida e as suas mos finas tremiam. E a julgar pelo comportamento dela junto ao cachorro, no era a Einstein que ela temia. Travis tambm se perguntou por que um c asal iria para o parque com roupas to diversas, ele com roupas de corrida e ela c om roupa comum de ficar em casa. Notou que ela olhava com medo para o homem, ento , concluiu que os dois nada tinham a ver, um com o outro pelo menos, pela vontad e dela e que o homem estava com profundo sentimento de culpa. Moa disse Travis voc est bem? claro que ela no est bem respondeu o homem. O demnio do seu cachorro veio latindo atacando. Parece que no a est aterrorizando agora disse Travis, encarando e mantendo o olhar do homem. Pedaos do que parecia ser um biscoito de aveia estavam presos no rosto do homem. Travis notou que um biscoito havia cado do saco e estava ao lado da mulher e outr o, mastigado, cado entre os ps dela. O que diabo estava acontecendo ali? O homem fulminou Travis com os olhos e comeou a falar. Mas olhou para a mulher ju nto de Einstein e evidentemente concluiu que a raiva no seria adequada. Ento disse , calmamente: Bem... voc deve estar com o demnio deste perdigueiro sob controle. Sim, acho que ele no vai incomodar mais ningum agora disse Travis, balanando a cole ira. Foi apenas uma extravagncia. Um pouco furioso, mas inseguro, o homem olhou para a mulher e disse: Nora? Ela no respondeu. Apenas ficou acariciando Einstein. Vejo voc mais tarde disse o homem se dirigindo a ela. Sem obter resposta, ele se virou para Travis, fixou-lhe os olhos e disse: Se este perdigueiro se aproximar dos meus calcanhares... No vai interrompeu Travis. Voc pode aproveitar a sua corrida. Ele no vai perturb-lo Ao mesmo tempo em que corria, lentamente, cruzando o parque em busca da sada mais prxima, o homem olhava vrias vezes para trs, para onde estavam Travis e a mulher. At que desapareceu. Einstein continuava no banco, agora deitado calmamente com a cabea no colo da mulher. Ele comeou a gostar de voc disse Travis. Sem se voltar para ele, acariciando levemente o plo de Einstein com uma das mos, e la disse: Ele um cachorro maravilhoso. Estou com ele, desde ontem. Ela no disse nada. Travis se sentou na outra extremidade do banco, com Einstein entre eles. Meu nome Travis. Sem dar ateno, ela passou os dedos entre as orelhas de Einstein. O cachorro fez um rudo com a boca, manifestando agrado. Travis Cornell disse ele.

Finalmente, ela levantou a cabea e olhou para ele: Nora Devon. Muito prazer em conhec-la. Ela sorriu, mas nervosamente. Embora no cuidasse muito bem do cabelo e no estivesse maquiada, ela era muito atraente. O cabelo era negro e macio, a pele suave, e os olhos cinzentos eram acentuados por linhas verdes q ue pareciam brilhar sob o sol de maio. Ao perceber que ele havia gostado dela, ficou assustada e Imediatamente desviou o olhar. Baixou a cabea uma vez mais. Sra. Devon... h algo errado? ele perguntou. Ela no respondeu. Aquele homem... esta va-lhe perturbando? Est tudo bem disse ela. Com a cabea pendida e os ombros encolhidos, sentada no banco daquela maneira, ela parecia desprotegida, Travis no poderia simplesmente levantar-se, afastar-se, e deix-la a ss com os problemas dela. Ele disse: Se aquele homem a estava importunando, acho que devemos procurar um guarda. No disse ela com delicadeza, mas com deciso. Deixou Einstein de lado e se levantou . O cachorro pulou do banco e ficou ao lado da mulher, olhando-a com afeio. Levant ando-se, Travis disse: No quero me intrometer, claro. Ela se afastou dele rapidamente, caminhando na direo oposta que o homem havia segu ido. Einstein comeou a segui-la, mas parou e com relutncia voltou quando Travis o chamo u. Confuso, Travis ficou observando-a at que desaparecesse. Era uma mulher enigmti ca e cheia de problemas, com um vestido cinza, sem grande forma, como se fizesse parte de alguma congregao religiosa que a cobrisse de roupa para no causar tentao em ningum. Ele e Einstein continuaram o passeio pelo parque. Mais tarde foram at a praia, on de o co parecia estonteado pela imensido das ondas e pela espuma do mar, na areia. Repetidamente parava para olhar o oceano, e se divertia com as ondas. Um pouco depois, de volta casa, Travis tentou chamar a ateno do cachorro para os livros, qu e o haviam deixado to excitado na noite anterior, na esperana que desta vez Einste in lhe mostrasse o que estava procurando. O animal farejou sem grande vontade os volumes apresentados por Travis e acabou bocejando. Por toda a tarde, a memria de Nora Devon voltara mente de Travis com surpreendent e frequncia e clareza. Ela no precisava de roupas bonitas para atrair a ateno de um homem. Aquele rosto e aqueles olhos cinza-esverdeados eram suficientes. 3 Depois de algumas poucas horas de sono profundo, Vincent Nasco pegou um avio para Acapulco, no Mxico. Registrou-se num hotel imenso, com vista para a baa, num prdio grandioso mas pouco aconchegante, com muito vidro, muito concreto. Depois de tr ocar de roupa, colocando um sapato confortvel, uma cala branca de algodo, e uma cam isa Ban-Lon azul, saiu procura do Dr. Lawton Haines. Haines estava de frias em Ac apulco. Tinha trinta e nove anos, um metro e setenta, oitenta quilos, cabelo cas tanho escuro e achava-se parecido com Al Pacino, apesar do sinal vermelho do tam anho de uma moeda que possua na testa. Procurava estar em Acapulco pelo menos dua s vezes por ano, ficando sempre no elegante Hotel Las Brisas, na extremidade les te da baa, e frequentemente desfrutava de um excelente almoo num restaurante ao la do do Hotel Caleta, que tinha sua preferncia por causa do coquetel de tequila com suco de limo e da vista da praia de Caleta. J era meio-dia e vinte. Vince estava confortavelmente sentado numa cadeira de vim e com almofadas no menos confortveis, numa mesa perto da janela, no mesmo restaura nte. Localizou Haines no momento que entrou. O mdico procurou outra mesa tambm prxi ma janela, a uma distncia de trs mesas de Vince, meio protegido por um vaso de pal mas. Haines estava comendo camares e tomando seu coquetel preferido. Ao lado de u ma linda loura. Ela estava vestindo cala branca e frente nica; a metade dos homens no restaurante olhava para ela.

At onde Vince podia perceber, Haines mais parecia Dustin Hoffman que Pacino. Hain es possua aqueles traos firmes de Hoffman, incluindo o nariz. Alm do mais, era exat amente como havia sido descrito. Estava usando cala rosa de algodo, camisa amarelo -claro e sandlias brancas, o que parecia na opinio de Vince um exagero para uma pr aia tropical. No almoo Vince teve sopa de albondiga enchilhadas com frutos do mar e salsa verde , e margarita sem lcool. Pagou a conta na mesma hora em que Haines e a loura esta vam prontos para sair. A mulher estava ao volante de um Porshe vermelho. Vince foi atrs num Ford alugado , que parecia j ter muitos quilmetros rodados, vibrava com a exuberncia da percusso de uma orquestra de mariachi e o carpete cheirava a mofo. Ao chegar a Las Brisas , a loura deixou Haines no estacionamento, embora ficassem ao lado do carro por cinco minutos abraando-se e beijando-se em plena luz do dia. Vince estava desiludido. Esperava que Haines tivesse maior senso de propriedade. Alm do mais, o homem tinha doutorado. Se pessoas educadas no mantinham padres tradic ionais de conduta, quem o faria? No se ensinavam mais boas maneiras nas universid ades, naqueles dias? No era toa que o mundo estava-se tornando mais rude e mais s ujo, a cada ano. A loura acabou partindo no seu Porshe e Haines deixou o estacionamento numa Merc edes esporte. Com certeza, no era de locadora e Vince tentava imaginar onde o dou tor a tinha conseguido. Haines passou pela entrada do estacionamento de outro hotel e Vince tambm. Vince seguiu o mdico at o saguo e finalmente at a praia, onde a princpio os dois pareciam e star desfrutando de um passeio no-programado. Mas Haines acabou sentando-se ao la do de uma maravilhosa garota mexicana que estava de tanga. Era morena, muito bem proporcionada, quinze anos mais jovem que o doutor. Estava tomando banho de sol numa cadeira de praia, de olhos fechados. Haines beijou-lhe o pescoo, surpreende ndo-a. Evidentemente ela o conhecia, porque colocou os braos em torno dele, rindo . Vince caminhava de um lado para outro na praia e sentou na areia atrs da garota e de Hames. Havia mais duas pessoas por perto. No estava preocupado em ser notado por Haines. O doutor parecia s ter olhos para a anatomia feminina. Alm do mais, ap esar do seu tamanho, Vince Nasco sabia como se proteger ao fundo. Na baa, um turi sta divertia-se num paraquedas puxado por uma lancha. O sol estava forte, deixan do dourada a areio e o mar. Passaram-se vinte minutos. Haines beijou a garota na boca, na parte de cima dos seios e voltou pelo caminho que havia tomado. A garota gritou: Hoje s seis! Estarei l respondeu Haines. Ento Haines e Vince saram para um excelente passeio. Primeiramente, Vince pensou q ue Haines tivesse um destino em mente, mas logo em seguida concluiu que estavam rodando sem rumo pela estrada da costa, apreciando o cenrio. Passaram pela praia de Revolcadero e continuaram em frente: Haines na Mercedes branca e Vince logo a trs no Ford. Prximo a um ponto onde a paisagem era extremamente linda, Haines saiu da estrada e estacionou o carro perto de outro, de onde saram quatro turistas, excessivament e coloridos, com roupas espalhafatosas. Vince estacionou o carro tambm e caminhou at um anteparo de ferro. A vista dali era magnfica. Era possvel vislumbrar toda a costa, onde as ondas quebravam-se furiosamente nas pedras, cerca de trinta metro s l em baixo. Os turistas, todos vestindo camisas estampadas de papagaio incansveis nos elogios paisagem, tiraram as ltimas fotos, jogaram um pouco de lixo fora e partiram, dei xando Vince e Haines sozinhos. O trfego no era intenso, s havia um carro se aproxim ando. Vince estava aguardando que o carro passasse para apanhar Haines de surpre sa. Ao contrrio de passar por eles, o carro saiu da estrada e parou ao lado do Merced es de Haines. Uma linda garota de vinte e cinco anos saiu dele e correu para Hai nes. Parecia mexicana, mas havia no rosto dela alguns traos de sangue chins. Era m uito extica. Estava de bermuda branca e frente nica tambm branca. Tinha as pernas m ais lindas que Vince jamais vira. Ela e Haines caminharam juntos ao longo da amu

rada de ferro a uns dez metros de Vince e se abraaram com tanta vontade que Vince ficara vermelho. Nos minutos seguintes, Vince caminhou na direo deles, dependurando-se aqui e ali n a amurada de ferro, protegendo-se dos pingos de gua que chegavam at em cima dizend o. Que beleza, garoto!, quando a onda maior atingia as pedras tentando fazer com q ue sua aproximao parecesse incidental. Embora estivesse de costas para Vince, o vento levava uma ou outra palavra da co nversa. A mulher parecia preocupada com que o marido soubesse que Haines estava na cidade e Haines forava-a a aceitar um programa para o dia seguinte, noite. O c ara era um sem-vergonha. A estrada estava sem carros novamente e Vince decidiu que talvez no tivesse outra oportunidade para peg-lo. Caminhou os poucos metros que faltavam para chegar at a garota e, segurando-a pela nuca e pelo cinto da bermuda, levantou-a do cho, atir ando-a sobre a grade de ferro. Gritando, ela foi de encontro s pedras, l em baixo. Isto aconteceu to rpido que Haines no teve tempo de reagir. No momento em que a mul her estava caindo, Vince se virou para o espantado mdico e deu-lhe dois socos na cara, abrindo-lhe os lbios, quebrando-lhe o nariz e deixando-o desmaiado. Enquanto Haines caa ao cho, a mulher espatifava-se sobre as rochas e Vince recebia sua recompensa, mesmo distncia: Ssssnap. Ele bem que gostaria de ficar mais tempo na amurada de proteo, para se deliciar co m o corpo dela estirado l em baixo, mas infelizmente no tinha tempo a perder. A es trada no ia ficar sem trfego o tempo todo. Carregou Haines de volta ao carro e o c olocou no banco da frente, encostado porta, como se estivesse dormindo. Vince pr ocurou fazer com que a cabea do mdico ficasse cada para trs, para que o sangue do na riz escorresse pela garganta. Vince abandonou a estrada da costa, sinuosa e frequentemente em mal estado de co nservao, o que no comum numa via principal. Preferiu seguir por estradas secundrias, ainda menos pavimentadas, mais estreitas e em piores condies do que a outra, atra vs de pedras e buracos, cada vez mais para dentro da floresta. Acabou chegando a uma estrada sem sada, diante de um verdadeiro muro formado pelas rvores e pela den sa vegetao. Haines por duas vezes ao longo do percurso tentara recobrar os sentido s, mas Vince tratou de mant-lo desmaiado, batendo com a cabea dele contra o painel . Vince o tirou do carro, arrastando-o por um atalho na mata at encontrar uma clare ira entre os arbustos. Os pssaros da floresta fizeram silncio, e alguns animais de sconhecidos que estavam prximos se afastaram. Insetos enormes, incluindo um besou ro do tamanho da mo de Vince, fugiam do caminho dele, a exemplo dos lagartos que buscavam o primeiro refgio nos troncos. Vince voltou ao carro para apanhar alguns instrumentos necessrios para interrogar o mdico. Um pacote de seringas e duas ampolas de pentotal, um anestsico tambm conh ecido como o Soro da Verdade, um pequeno aparelho que parecia o controle remoto de tev, um saca-rolhas com punho de madeira, e um cassetete curto de cabo flexvel. Lawton Haines permanecia inconsciente quando Vince voltou clareira. A sua respir ao era dificultada pelo nariz quebrado. Haines j deveria estar morto h 24 horas. As pessoas que haviam contratado Vince para trs trabalhos, esperavam usar outro prof issional que morava em Acapulco, mas que atuava em todo o Mxico. No entanto, o ho mem havia morrido exatamente no dia anterior, de manh, ao receber uma encomenda d e marmelada, de Londres dentro da caixa havia um quilo de explosivo plstico. O pe ssoal de Los Angeles, em desespero de causa, deu o trabalho para Vince, embora e stivesse perigosamente com excesso de tarefas. Era uma excelente oportunidade pa ra ele, pois Vince estava certo de que este mdico devia saber algo sobre os labor atrios Banodyne e poderia lhe proporcionar detalhes a respeito do Projeto Francis . Agora, explorando aquela rea da floresta onde Haines estava deitado, Vince encont rou uma rvore cada e arrancou um pedao de casca bem grossa, na forma de concha. Loc alizou um crrego cheio de musgos e algas e recolheu um pouco de gua. Aquilo tudo p arecia estar podre, repleto das mais diferentes bactrias. claro que quela altura a possibilidade de doena pouco importava para Haines. Vince atirou a primeira concha de gua no rosto de Haines. Um minuto depois voltou

com mais gua e forou o mdico a beber. Depois de cuspir, engasgar-se e vomitar, Hai nes estava aceso o suficiente para entender o que Vince lhe estava dizendo e res ponder com certa clareza. Mostrando todo aquele equipamento de tortura que havia levado, incluindo o sacarolhas, Vince explicou como usaria cada uma das peas caso Haines no cooperasse. O mdico, um especialista em crebro, provou que era mais inteligente do que patriota e revelou com facilidade todos os detalhes do ultra-secreto plano de defesa no q ual estava envolvido no laboratrio. Quando Haines jurou que no havia mais nada para ser revelado, Vince preparou o so ro pentotal. medida que enchia a seringa, comentou em tom e ironia: Doutor, e a respeito das mulheres? Haines, deitado de costas em cima de barro e musgo, deixou os braos pendidos, seg uindo instrues, mas no entendera a mudana de assunto. Piscou os olhos, um pouco conf uso. Tenho seguido voc desde a hora do almoo e sei que tem pelo menos trs mulheres na su a lista de Acapulco. Quatro disse Haines, visivelmente orgulhoso, apesar de aterrorizado. Aquela Merc edes que estou dirigindo pertence a Giselle, a mais doce. Voc est usando o carro de uma mulher, passando-a para trs com trs outras? Haines assentiu e esboou um sorriso, at o ponto de sentir uma nova onda de dor por causa do nariz quebrado. Sempre agi desta forma com as mulheres. Pelo amor de Deus, voc ainda no percebeu que no estamos mais na dcada dos sessenta o u setenta? Amor livre sinnimo de morte. Tudo tem um preo agora. Um preo muito caro. Voc no ouviu falar de herpes, Aids e coisas desse tipo? perguntou Vince ao aplica r o pentotal. Voc deve ser portador de todas as doenas venreas conhecidas. Piscando freneticamente os olhos, Haines aparentemente no estava sofrendo o efeit o da droga, mas acabou caindo num sono profundo. Agora completamente drogado, co nfirmou tudo o que havia dito anteriormente para Vince sobre o laboratrio e o Pro jeto Francis. Quando passou o efeito da droga, Vince usou aquele equipamento que parecia contr ole-remoto, apenas para se divertir, at que a pilha gastou. O cientista se contorcia e esperneava, jogando-se para trs, desesperadamente cava ndo buracos naquele atoleiro, com os calcanhares, mos e cabea. Quando o aparelho p erdeu a utilidade, Vince desacordou o cientista batendo-lhe com o cassetete. Dep ois, matou-o com o saca-rolhas, que penetrou entre duas costelas, direto no corao. Ssssnap. Por todo o canto fez-se silncio na floresta, mas Vince tinha a sensao de estar send o observado por mil olhos, os olhos de animais selvagens. Acreditava que aqueles observadores secretos aprovavam o que havia feito a Haines, porque o estilo de vida do cientista era uma afronta ordem natural das coisas, a ordem natural que as criaturas da floresta seguiam. Vince agradeceu a Haines, mas desta vez no beijou a vtima. Nem na boca, nem da tes ta. A energia vital de Haines era revigorante como as outras, mas seu corpo e se u esprito eram impuros.

4 Nora saiu do parque e foi direto para casa. A atmosfera de aventura e o esprito d e liberdade que haviam colorido a manh e o incio da tarde no poderiam ser vividos n ovamente. Streck havia acabado com tudo. Fechando a porta da frente atrs de si, ela virou a fechadura e colocou o trinco d e metal, sem esquecer naturalmente do ferrolho. Percorreu todas as dependncias do andar trreo, puxando as cortinas para evitar que Arthur Streck olhasse para dent ro, se por acaso andasse rodeando a casa. Mas no pde suportar mais a escurido resul tante e acendeu todas as luzes, em todas as dependncias. E verificou se a porta d

a cozinha estava bem fechada. Seu contato com Streck no somente a deixara aterrorizada como a fizera sentir-se suja. Mais do que qualquer outra coisa, ela desejava um demorado banho quente. S uas pernas estavam trmulas e enfraquecidas, e ela fora nvadida por uma onda de to ntura, firmando-se na mesa da cozinha. Ela sabia que poderia cair se tentasse su bir a escada e preferiu sentar-se, dobrando os braos sobre a mesa para apoiar a c abea. Esperou at que passasse aquele mal-estar. Quando o pior da tontura passou, lembrou-se da garrafa de conhaque que havia no refrigerador e imaginou que a bebida lhe faria bem. Havia comprado conhaque Remy Martin, depois que Violet morrera, porque a tia jamais aprovara qualquer bebida forte, nem mesmo cidra. Como um Resto de rebeldia, Nora servira a si mesma um c opo de conhaque ao voltar pura casa depois do funeral da tia. No gostou da experin cia e derramou mais da metade do conhaque na pia. Mas naquele instante parecia q ue uma dose de conhaque a faria parar de tremer. Primeiro se dirigira pia para lavar as mos inmeras vezes, com a gua mais quente que podia suportar, usando ao mesmo tempo sabo comum e sabo lquido para mquina de lavar . Esfregou as mos o mximo que conseguiu para se livrar de qualquer resqucio possvel de Streck. Quando terminou, suas mos estavam vermelhas e pareciam gastas. Trouxe a garrafa de conhaque e um copo para a mesa. Ela havia lido livros, nos q uais os personagens sentavam-se tambm mesa, tendo por nica companhia a bebida e o desespero, e usavam um para acabar com o outro. s vezes isto funcionava e talvez funcionasse no caso dela. Se o conhaque pudesse melhorar-lhe o estado de esprito, mesmo que superficialmente, ela estava preparada para tomar todo o diabo daquel a garrafa. Mas seu desespero no era to grande assim. Ela passou duas horas bebericando um nico copo de Remy Martin. Quando tentou desviar a mente de Streck, foi atacada viole ntamente pela memria de tia Violet e quando tentou no pensar em Violet tinha Strec k de novo na cabea. Ao expulsar as duas imagens da mente, pensou em Travis Cornel l, o homem do parque, mas a mudana para ele igualmente no foi confortvel. Ele parec era bom amvel, educado, preocupado e ele a livrou de Streck. Mas talvez fosse to r uim quanto Streck. Se ela lhe desse oportunidade, Cornell talvez tirasse proveit o da situao, da mesma forma que Streck. Tia Violet fora uma tirana, manaca e doente , mas os acontecimentos recentes provavam cada vez mais que ela estava certa com relao aos perigos do relacionamento social. Ah, mas o cachorro. Aquilo era outra histria. Ela no ficou com medo do cachorro, n em mesmo quando ele disparou pelo parque na sua direo, latindo furiosamente. Nora sabia que o co de caa Einstein, como o dono o chamara no estava latindo para ela, e que sua fria era dirigida para Streck. Sentiu-se protegida ao agarrar-se ao cach orro, mesmo com Streck perto. Talvez precisasse de um cachorro como Einstein. Violet abominava a ideia de anim ais domsticos. Mas a tia estava morta, morta para sempre. E no havia nada que impe disse Nora de ter o seu prprio co. Exceto... Bem, ela sabia que nenhum outro cachorro lhe proporcionaria o mesmo sentimento d e segurana que Einstein lhe transmitira. Ela e Einstein haviam desfrutado de um b reve instante de carinho. claro, pelo fato do cachorro t-la livrado de Streck, es tava atribuindo ao animal qualidades que ele no possua. Naturalmente, ela o via co mo um salvador, seu valente guardio. E quanto mais se esforava para se conscientiz ar de que Einstein era apenas um cachorro como outro qualquer, mais se convencia de que nenhum outro animal poderia lhe dar um grau de proteo e companheirismo com o Einstein. Apenas um copo de Remy Martin, consumido em mais de duas horas, e a lembrana de E instein de fato fizeram com que ela se animasse. O mais importante: o conhaque e a memria do cachorro tambm lhe deram a coragem de ir at a cozinha, onde estava o t elefone, com a determinao de ligar para Travis Cornell e fazer uma oferta para com prar o animal. Alm do mais, ele dissera que estava com o cachorro h apenas um dia, o que significava que no estaria assim to preso a ele. Portanto, poderia vend-lo p elo preo correto. Ela procurou o nome no catlogo de telefones, achou o nmero de Cor nell e ligou. O telefone tocou por duas vezes e ele atendeu. Al? Ao ouvir a voz dele, Nora concluiu que qualquer tentativa de comprar o cachorro

faria com que Cornell se animasse a intrometer-se na vida dela. E havia esquecid o que ele poderia ser to perigoso quanto Streck. Al? repetiu. Nora hesitou. Al? Quem est falando? Ela desligou sem dizer uma s palavra. Antes de falar com ele sobre o cachorro, ela necessitava achar a abordagem certa , que evitasse qualquer tentativa de uma maior aproximao da parte dele, se ele fos se de fato, como Streck.

5 Quando o telefone tocou alguns minutos antes das cinco, Travis estava esvaziando uma lata de rao na tigela de Einstein. O co estava olhando com interesse, lambendo as patas, mas esperando at que a ltima migalha de comida sasse da lata, mostrando autocontrole. Travis foi atender o telefone, e Einstein tratou de comer. Quando ningum responde u no outro lado da linha, Travis insistiu novamente e o cachorro ficou olhando d e longe. No ouvindo ningum, Travis perguntou quem estava no outro lado da linha, o que despertou a curiosidade de Einstein, que cruzou correndo a cozinha para olh ar para o fone na mo de Travis. Travis desligou e deu as costas para o telefone, mas Einstein permanecia l, olhan do para a parede do telefone. Provavelmente um engano. Einstein olhou para ele e, novamente, para o telefone. Ou crianas pensando que so mais inteligentes. Einstein se queixou, tristemente. O que est havendo com voc? Einstein permanecia firme ao lado do telefone. Suspirando, Travis disse: Bem, j tive toda a confuso que podia suportar em apenas um dia. Se voc vai agir mis teriosamente, vai ter que faz-lo sem mim. Ele queria assistir primeiro s notcias, antes de preparar o jantar. Assim, pegou u ma Pepsi no refrigerador, foi para a sala, ligou a tev, sentou-se cadeira e ouviu Einstein envolvido com alguma encrenca na cozinha. O que voc est fazendo a? Ouviu uma srie de rudos na cozinha. O som das patas arranhando a parede podia ser percebido claramente. Depois, uma batida forte, seguida de outra. Seja l o que for que voc tenha estragado advertiu Travis , voc vai ter que pagar. E como vai conseguir dinheiro? Talvez tenha que ir para o Alasca puxar tren. A cozinha foi invadida pelo silncio. Mas apenas por um momento. Ento, novamente, a queles rudos, arranhes, batidas e o som de patas na parede. Travis estava intrigado. Usou o controle remoto para baixar o som da tev. Alguma coisa caiu no cho da cozinha. Travis quase se levantou para ver o que estava acontecendo, quando Einstein apar eceu. O inteligente animal estava carregando a lista telefnica na boca. Ele devia ter pulado vrias vezes no balco da cozinha, onde estava o catlogo, at que este casse no cho. Einstein cruzou a sala e colocou o livro em frente da poltrona. O que voc quer? O cachorro tocou o catlogo com o focinho e olhou com expectativa para Travis. Quer ligar para algum? Para quem voc quer ligar? Einstein tocou de novo o catlogo c om o focinho. Agora me diga para quem voc quer ligar? Lassie, Rin-TinTin? O co virou-se para Tra vis com aqueles olhos negros, quase humanos mais significativos do que nunca, ma s no o suficiente para traduzir o que o animal desejava. Escuta, voc talvez possa ler a minha mente, mas eu no posso ler a sua. Parecendo frustrado, o cachorro cruzou a sala correndo, desaparecendo num pequen o corredor que servia aos banheiros e aos dois quartos. Travis teve vontade de s egui-lo, mas decidiu esperar para ver o que vinha a seguir. Em menos de um minuto, Einstein voltou, carregando na boca uma fotografia com mo ldura dourada. Ele a deixou ao lado do catlogo de telefone. Era uma fotografia de

Paula, que Travis guardava na cmoda do quarto. A foto era do dia do casamento, d ez meses antes que ela morresse. Ela parecia bonita e ilusoriamente sadia. Sem efeito, garoto. No posso ligar para os mortos. Einstein deu um suspiro de des agrado, querendo dizer que Travis era um cabea-dura. O co foi at um porta-revista, jogou-o ao cho, espalhando tudo pela sala, e voltou com um exemplar da revista Ti mes, que jogou ao lado da fotografia. Abriu a revista e foi passando as pginas, r asgando algumas, de passagem. Sentando-se na beira da poltrona, inclinando-se para a frente, Travis olhava com interesse. Einstein fazia pausas regulares para examinar as pginas da revista, c ontinuando a procurar o que desejava. Finalmente achou o anncio de um carro que a presentava uma linda modelo de cabelos castanhos. Olhou para Travis, olhou para a revista. Para Travis novamente. No entendo voc. Virando as pginas com as patas, Einstein achou uma propaganda, na qual uma loura sorridente segurava um cigarro. Einstein bufou para Travis. Carros e cigarros? Voc quer que eu compre para voc um carro e um mao de Virgnia Slim s? Depois de voltar at o porta-revistas virado, Einstein pegou uma revista especiali zada em mercado imobilirio, que Travis costumava receber todos os meses, embora e stivesse fora do negcio. O cachorro com ajuda das patas folheou a revista at achar uma outra propaganda com outra linda garota de cabelos castanhos, com uma jaque ta estilo Sculo XXI. Travis olhou para a foto de Paula, para a loura com o cigarro, e para esta com a jaqueta, e lembrou-se da outra propaganda da garota com o carro, e perguntou: Uma mulher? Voc quer que eu ligue para uma mulher? Einstein latiu. Quem? Einstein segurou delicadamente o punho de Travis com a boca e tentou pux-lo da po ltrona. Est certo. Est certo. Eu sigo voc. Mas Einstein no estava se descuidado nem um pouco. No largou o pulso de Travis, fo rando-o a caminhar encurvado pela sala, sala de jantar, at chegar cozinha, perto d o telefone. L, ento, largou Travis. Quem? Travis perguntou novamente, mas de repente ele entendeu. S havia uma mulher que tanto ele quanto o cachorro conheciam. No por acaso aquela que encontramos no parque, hoje de manh? Einstein comeou a balanar o rabo. E voc pensa que foi justamente ela que nos ligou? O rabo de Einstein balanava mais rpido. Como poderia voc saber quem estava na linha? Ela no falou uma nica palavra. Alm do m ais, o que voc est querendo fazer, agindo como cupido? O cachorro balanou a cabea duas vezes. Bem, ela era bonita, mas no o meu tipo, companheiro. Um pouco estranha, no acha? Einstein latiu para ele, correu para a porta da cozinha e se lanou contra ela dua s vezes, virou-se para Travis e latiu novamente, correndo em torno da mesa. Semp re latindo. Virou-se na direo da porta e pulou uma vez mais. Gradualmente, Travis concluiu alguma coisa estava perturbando o cachorro. E isto tinha algo a ver com a mulher. Ela estivera em dificuldades quela tarde no parque. Travis se lembrou do sacana c om roupa de corrida. Ele havia se oferecido para ajudar a mulher e esta recusara . Mas ser que ela reconsiderou a deciso e ligou para ele alguns minutos atrs, somen te para descobrir que no tinha coragem suficiente para explicar o seu problema? Voc acha mesmo que ela tenha ligado? Novamente o rabo comeou a abanar. Bem... mesmo que fosse ela, no sbio ficar envolvido. O caador se lanou contra ele, abocanhou a bainha de sua cala jeans e a balanou furio samente, quase desequilibrando Travis. Est bem. Vou telefonar. Traga-me aquele maldito catlogo. Einstein se afastou dele e correu para fora da sala, escorregando um pouco no as soalho. Voltou com a lista de telefones na boca. Quando Travis apanhara o livro,

que chegou concluso definitiva de que o cachorro era capaz de entender as suas o rdens. A extraordinria inteligncia do animal e suas habilidades eram coisas em que agora Travis acreditava. Com surpresa, Travis tambm concluiu que o cachorro no teria trazido o catlogo se no soubesse para que servia. Pelo amor de Deus, peludo, o nome que te dei serviu como uma luva, no acha?

6 Normalmente Nora no jantava antes das sete, mas naquele dia ela sentia fome. O pa sseio pela manh e o drinque de conhaque haviam-lhe dado um apetite que nem a lemb rana de Streck podia estragar. Ela no estava com disposio para cozinhar, preparou um prato de frutas com queijo e colocou o croissant no forno para esquentar. Nora normalmente jantava no quarto, em sua cama, lendo uma revista ou livro, por que ali era o local onde se sentia mais feliz. No momento em que se dirigia para o quarto o telefone tocou. Streck. Deve ser ele. Quem mais poderia ser? Ela recebia poucas chamadas. Ficou paralisada ouvindo o telefone tocar. Quando parou de tocar, ela se apoiou na bancada da cozinha, sentindo-se fraca, esperando uma nova ligao.

7 Nora Devon no atendeu o telefone, e Travis estava pronto para voltar a assistir s notcias da noite na tev, mas Einstein continuava agitado. O co se atirava contra o balco da cozinha, colocava as patas sobre o catlogo, at que o jogou no cho novamente , segurando-o com a boca e saiu da cozinha. Curioso a respeito do que o cachorro faria a seguir, Travis o seguiu e encontrou -o junto porta da frente com a lista na boca. E agora, de que se trata? Einstein colocou uma das patas na porta. Voc quer sair? O co suspirou, mas parecia atrapalhado com a lista na boca. O que vai fazer com este catlogo l fora? Enterr-lo como se fosse um osso? O que vai apresentar de novo, agora? Embora Travis no recebesse resposta para nenhuma de suas perguntas, abriu a porta e deixou o cachorro sair. Einstein, iluminado pelo sol da tarde, correu direto para a pickup. Permaneceu ao lado da porta de passageiros, olhando para trs com a r de impacincia. Travis se dirigiu para o carro e olhou para o cachorro! Desconfio que voc quer ir a algum lugar e acho que no na sede da companhia telefnic a. Einstein atirou o catlogo no cho e deu um pulo, apoiando-se com as patas dianteira s na porta da pickup, latiu e olhou para Travis. Voc quer que eu procure o endereo de Devon no catlogo e v at l. No isto? O cachorro fez um rudo com a garganta. Desculpe, eu sei que voc gosta dela, mas no estou disponvel no momento para assumir um compromisso com mulheres. Alm do mais ela no o meu tipo. Eu j te disse isto. Ta mbm no fao o gnero dela, para dizer a verdade. E sinto que ningum faz o tipo dela. O cachorro latiu. No. O cachorro voltou posio normal, correu na direo de Travis e mordeu novamente a bainh a da cala. No disse Travis, abaixando-se para segurar o animal pela coleira. No adianta morde

r minha roupa, eu no vou. Einstein se livrou das mos de Travis e correu direto para um canteiro, onde comeou a cavar um buraco furiosamente, atirando pedaos de flores para trs. Pelo amor de Deus, o que voc est fazendo agora? O cachorro continuou cavando com toda a vontade. Lanando toda a fora do corpo cont ra o canteiro, decidido a destru-lo. Ei, pare com isso! disse Travis, aproximando-se do animal. Einstein correu para a outra extremidade do jardim e comeou a cavar outro buraco na grama. Travis foi atrs. Einstein escapou uma vez mais em direo de outro ponto do jardim, onde comeou a cava r a grama novamente; depois partiu para cima de um bebedouro de pssaros, para de stru-lo, e finalmente correu para onde estavam as flores. Incapaz de deter o cachorro, Travis parou para respirar e gritou: Chega, chega! suficiente. Einstein parou de cavar perto das flores e levantou a cabea, com alguns pedaos de planta presos boca. Est bem, vamos at l. Einstein deixou as flores de lado e voltou, cautelosamente. Estou falando srio garantiu Travis. Se isto significa muito para voc, ento vamos ve r a mulher. Mas s Deus sabe o que vou dizer a ela.

8 Com o prato do jantar numa das mos e uma garrafa de Evian na outra, Nora cruzou o corredor do andar trreo, protegida por toda as luzes da casa. Ao chegar no andar superior, Nora acendeu a luz do corredor com o cotovelo. Ela deveria incluir um a srie de lmpadas na prxima lista de compras, porque desejava que tudo ficasse clar o como o dia, no futuro. Ainda sob o efeito do conhaque, ela comeou a cantarolar, medida que se aproximava do quarto: Moon River, wider than a mile... Passou pela porta e encontrou Streck deitado na cama. Ele sorriu e disse: Al, meu bem. Por um instante pensou que fosse alucinao, mas quando ele falou ela concluiu que e ra Streck, em carne e osso, gritou e deixou cair o prato no cho, espalhando fruta s e queijo por todos os lados. Meu Deus, que baguna voc fez! disse Streck sentando-se na cama e virando o corpo p ara o lado. Ele estava com a mesma roupa de corrida, calo, meias e tnis, nada mais. Mas no h necessidade de limpar nada agora. Temos que cuidar de um outro assunto, primeiro. Esperei muito tempo at que subisse at aqui. Esperando e pensando em voc.. . para estar preparado... Ele se levantou. Agora hora de ensinar o que voc nunca aprendeu. Nora no podia se mover. No podia respirar. Ele devia ter vindo direto do parque, c hegando antes dela. Forara a entrada sem deixar qualquer vestgio de arrombamento e ficara esperando na cama o tempo todo, inclusive quando ela estava na cozinha t omando conhaque. O fato de estar esperando no quarto era mais horripilante do que qualquer outra coisa que havia feito. Ele estava se divertindo consigo mesmo, deitado na cama, na expectativa da presena dela, ouvindo todos os passos de Nora, que ignorava sua presena na casa. Depois de satisfazer sua vontade, ser que ele a mataria? Nora se virou e correu n a direo do corredor. Ao preparar-se para descer a escada, percebeu que Streck esta va atrs dela. Ela comeou a descer, dois a trs degraus de cada vez, morrendo de medo de tropear e cair. Ao chegar no trreo, os joelhos quase dobraram, ela vacilou um pouco, mas co ntinuou andando na direo do saguo. Streck a puxou pelos ombros, forando-a a encar-lo.

9 Travis estacionou o carro em frente casa de Nora. Einstein continuava no banco d a frente, mas com as patas dianteiras na maaneta da porta. O cachorro colocou tod o o peso do corpo para abri-la. Outra prova da habilidade. Einstein saiu corrend o na direo da casa, antes Travis tempo de puxar o freio de mo e desligar o motor. S egundos mais tarde, Travis j estava na varanda, a tempo de ver o cachorro apertar a campainha com uma das patas. Ele chegou a ouvir o som da campainha. Subindo os degraus, Travis disse: Que diabo h com voc? O cachorro apertou a campainha novamente. Calma, d um tempo. Quando Einstein apertou o boto uma terceira vez Travis ouviu a voz de um homem gr itando de raiva e de dor. Depois, o grito de uma mulher pedindo socorro. Latindo furiosamente, como havia feito no mato no dia anterior, Einstein se lanav a contra a porta, como que imaginando que fosse capaz de passar atravs dela. Apressado, Travis procurou olhar por uma pequena abertura de vidro na porta. L de ntro, estava tudo iluminado. Pde enxergar duas pessoas lutando. Einstein estava latindo, rosnando. Estava ficando quase maluco. Travis tentou ab rir a porta, mas no conseguiu. Quebrou o vidro da porta com o cotovelo e procurou abrir a fechadura pelo lado de dentro. Entrou na casa no momento em que o homem de roupa esportiva havia empurrado a mulher para o lado, e se voltou para encarlo. Einstein no deu oportunidade para que Travis agisse. Disparou como um raio pelo c orredor, na direo do homem. O homem reagiu como qualquer outro que fosse atacado p or um animal daquele tamanho: correu. A mulher tentou faz-lo cair, desequilibrand o-o, mas ele no caiu. No final do corredor, passou correndo por uma porta de mola e desapareceu de vista. Einstein passou voando por Nora Devon na direo do homem. Travis podia ouvir o que estava acontecendo do outro lado da porta na cozinha latidos, rosnados, gritos. Alguma coisa caiu fazendo barulho, logo em seguida um barulho ainda maior, e o h omem praguejou. Einstein rosnava de uma forma to terrvel que Travis ficou arrepiad o. Travis se aproximou de Nora, que estava se apoiando no corrimo da escada. Voc est bem? disse ele. Ele quase... quase... Mas ele no fez nada com voc sups Travis. No. Ele tocou no rosto dela, onde havia sangue. Voc est machucada. sangue dele disse ela, vendo sangue nos dedos de Travis. Mordi aquele sacana. El a olhou na direo da porta de mola, que havia parado de balanar. No o deixe ferir o c achorro. Acho que o contrrio disse Travis. O barulho na cozinha foi interrompido, quando Travis passou pela porta. Duas cad eiras estavam cadas no cho. Um pote de cermica espatifara-se no cho, quebrando-se em pedaos, e havia biscoitos espalhados pela cozinha, alguns inteiros, outros quebr ados e esmagados. O corredor estava sentado num canto, com as pernas nuas para c ima, e as mos no peito em posio defensiva. O homem havia perdido um dos tnis e Travi s imaginava que fora o cachorro o autor da proeza. A mo esquerda do homem estava sangrando, o que evidentemente parecia ser obra de Nora Devon, e tambm estava san grando na barriga da perna esquerda, parecendo o ferimento de uma mordida de cac horro. Einstein estava observando, a uma distncia segura de um contra-ataque do h omem, mas pronto a avanar na direo do corredor, se este fosse suficientemente louco para se levantar. Excelente trabalho comentou Travis. De fato, excelente. Einstein rosnou indicando que agradecia o elogio. Mas, quando o homem se moveu,

o cachorro mudou de tom, rosnando de forma agressiva. Einstein se lanou na direo do homem, que se protegeu novamente, no canto da cozinha. Voc j era disse Travis para o homem. Ele me mordeu. Os dois me morderam. Fria e relutncia. Perplexidade. Descrena. Me morderam. Como muitos fanfarres, acostumados a levar a melhor na vida, este homem estava su rpreso ao descobrir que podia ser machucado, vencido. A experincia havia mostrado que as pessoas sempre recuariam diante de sua fora, ou se ele mantivesse aquele olhar de louco. Pensava que jamais perderia. Agora estava plido, parecendo em est ado de choque. Travis foi direto para o telefone e chamou a polcia.

CINCO 1 No final da manh de quinta-feira, 20 de maio, Vince Nasco voltou do passeio de um dia em Acapulco e comprou o Times no aeroporto internacional de Los Angeles, an tes de apanhar o lotao que o levaria at Orange. Ficou lendo o jornal durante todo o percurso at a sua casa na praia de Huntington e na pgina trs viu a reportagem sobr e o incndio do laboratrio Banodyne, em Irvine. O fogo havia comeado pouco depois das seis da manh do dia anterior, quando Vince e stava a caminho do aeroporto para tomar o avio para Acapulco. Um dos dois edifcios do laboratrio fora destrudo antes que os bombeiros conseguissem dominar o incndio. O grupo que havia contratado Vince para matar Davis Weatherby, Lawton Hanes, os Y arbecks e os Hudstons certamente havia contratado tambm um incendirio para pr fogo no laboratrio. Pareciam estar tentando eliminar todos os arquivos do Projeto Fran cis, tanto os existentes no laboratrio Banodyne quanto as remanescentes na cabea d os cientistas que haviam participado da pesquisa. O jornal no fazia qualquer referncia aos projetos de defesa do laboratrio, que apar entemente no eram de domnio pblico. A reportagem mencionava o laboratrio como lder na indstria da engenharia gentica, especializado no desenvolvimento de drogas revoluc ionrias derivadas de pesquisa do ADN. Um guarda noturno tinha morrido no incndio. O Times no explicou por que no fora cap az de escapar ao fogo. Vince concluiu que o homem foi morto antes e posteriormen te incinerado, para despistar a polcia. O lotao levou Vince at a porta de sua casa. As dependncias da casa estavam frias e e scuras. Seus passos eram ouvidos com nitidez no cho sem carpete, ecoando atravs do s aposentos quase vazios. Ele morava naquela casa h quase dois anos, sem terminar de mobili-la, De foto, a sala de jantar, o pequeno escritrio e os trs quartos no ti nham mais nada, exceto cortinas baratas para proporcionar privacidade. Vince acreditava que era uma residncia temporria, de onde se mudaria para uma casa na praia de Rincon, onde o surfe e os surfistas eram famosos, onde as vastas on das enchiam a vida de todos. Mas o fato de estar morando naquela casa em carter p rovisrio no era o principal motivo por no ter comprado mveis. Simplesmente gostava d e ver as paredes, o cho de concreto e as salas vazias. Quando finalmente comprasse a casa dos seus sonhos, Vince tencionava colocar lad rilhos brancos no cho e nas paredes, em todas as grandes dependncias. No haveria ma deira nem pedra nem tijolo, nada que proporcionasse aquele ambiente aconchegante do qual todos pareciam se orgulhar. Os mveis seriam fabricados de acordo com o s eu gosto, todos com estofamento de vinil branco. A nica concesso que faria, fugind o do visual todo branco e brilhante, seria usar vidro e ao inoxidvel extremamente polido. Desta maneira, finalmente Vincent Nasco estaria se sentindo em paz, na s ua prpria casa, pela primeira vez na vida. Agora, depois de desfazer a mala, foi direto cozinha preparar o almoo. Atum, trs o vos cozidos e meia dzia de biscoitos de centeio, duas mas e uma laranja. E uma garr afa de laranjada. Na cozinha havia uma pequena mesa com uma nica cadeira no canto

, mas ele comeu no quarto, no andar superior. Sentou-se em uma cadeira prxima jan ela voltada para oeste. O oceano ficava apenas uma quadra de distncia no outro la do da auto-estrada, onde havia uma praia. Ele podia ver as ondas de longe. O cu estava parcialmente nublado e o mar salpicado de sombras e reflexos solares. Em algumas partes, a gua parecia cromo derretido e em outros pontos poderia ser confundida com uma enorme massa de sangue escuro. O tempo estava quente, embora aparentasse um dia frio de inverno. Olhando para o oceano, ele sempre imaginava que o sangue que corria em suas veias e artrias se harmonizava com a mar. Quando terminou de comer, ficou sentado em comunho com o ma r, cantarolando, olhando atravs do vidro como se observasse o vidro de um aqurio, embora se sentisse dentro do oceano naquele momento, debaixo das ondas, num mund o de silncio infinito. Quase no final da tarde ele pegou o seu furgo e foi na direo de Irvine, onde estava localizado o laboratrio Banodyne, com as montanhas de Santa Ana de pano de fundo . A empresa tinha dois prdios ocupando um terreno imenso, surpreendentemente gran de, numa rea onde o mercado imobilirio era muito valorizado: uma estrutura de dois andares em L e um outro prdio maior de um s pavimento na forma de V, com poucas j anelas, mais parecendo uma fortaleza. Ambos os edifcios tinham arquitetura modern a, misturando superfcies planas e curvas sensuais, revestidos de mrmore cinza e ve rde-escuro, muito atrativos. Os prdios, cercados por um estacionamento para empre gados e pela grande quantidade de grama bem cuidada, eram na verdade maiores do que pareciam. A enorme rea aberta em seu redor tornava-os maiores. O fogo havia se limitado ao prdio na forma de V, onde ficavam os laboratrios. O nic o indcio de destruio eram as poucas janelas quebradas e as marcas de fumaa no mrmore acima das pequenas aberturas. No havia cerca nem muro em torno da propriedade e V ince teria entrado na rea se o tivesse desejado, ignorando a guarita da guarda ao lado de um simples porto, frente das trs vias de entrada. Observando as armas da guarda e o aspecto do prdio de pesquisa sugerindo algo pro ibido, Vince suspeitou de que o jardim estava sendo monitorado eletronicamente e que noite um sofisticado sistema de alarme avisaria os seguranas da presena de qu alquer intruso. Pensando desta forma, no deu mais do que alguns passos atravs da g rama. O incendirio devia ter outras habilidades alm de atear fogo; devia ter profundo co nhecimento de sistemas de segurana. Vince passou de carro na frente do lugar, deu a volta e mais uma vez passou pelos prdios em sentido contrrio. Como se fossem fa ntasmas, as sombras das nuvens se moviam lentamente sobre a grama, subindo pelas paredes dos edifcios. Alguma coisa no ar dava ao laboratrio Banodyne um ar sinist ro e de mau pressgio. E Vince no pensava que este ponto de vista sobre o laboratrio fosse indevidamente provocado por seu conhecimento a respeito das pesquisas que ali eram feitas. Dirigiu-se para casa, na praia de Huntington. Vince havia ido at o laboratrio na esperana de, ao ver o lugar, decidir o que fazer mas ficou compl etamente desapontado. Continuava sem saber qual seria sua atitude, nem para quem venderia a informao, por um preo que valesse o risco que estava correndo. No seria para o governo americano: ele estava partindo de uma informao do governo. E tambm no seria para o governo sovitico, o adversrio natural, j que os soviticos lhe pagaram para matar Weatherby e todos os outros. claro que no poderia provar estar trabalhando para os soviticos. Foram inteligente s ao contratarem um matador independente, como Vince. Mas ele havia trabalhado p ara o mesmo grupo tantas vezes quanto para a Mfia. E, baseado em dezenas de indic aes ao longo dos anos, decidira que os homens eram soviticos. De vez em quando lidava com algum mais, alm dos contatos normais de Los Angeles e invariavelmente todos falavam com um sotaque caracterstico dos russos. Alm do mais , os alvos eram sempre polticos ou, at certo ponto, com objetivos militares o caso Benodyne. A informao prestada por este grupo era sempre mais precisa e sofisticad a do que a informao da Mfia, quando contratado por uma simples desavena de quadrilha . Assim, quem mais pagaria pela informao, alm de norte-americanos e soviticos? Algum d itador do terceiro mundo procurando uma maneira de sobrepujar a capacidade nucle ar das superpotncias? O Projeto Francis daria a qualquer Hitler da vida esta vant agem, dando-lhe um verdadeiro poder mundial e o tal Hitler pagaria pela informao.

Mas quem desejaria se arriscar a negociar com tipos como Kaddafi? Vince no o fari a. Alm do mais, ele possua a informao sobre a existncia da pesquisa revolucionria do labo ratrio Banodyne e no tinha detalhes de arquivo, mostrando os milagres do projeto. Na realidade, no tinha tanto para vender, conforme pensara a princpio. Entretanto, l no fundo de sua mente, uma ideia estava nascendo. E comeou no dia anterior. Ago ra, quando pensava na possibilidade de encontrar um comprador, a ideia tomava fo rma. O cachorro. De volta casa, ele ficara sentado no quarto, observando o mar. E permanecera no mesmo lugar at que se fez noite e no era mais possvel enxergar a gua. E pensara a re speito do cachorro. Hudston e Haines haviam falado tanto para ele a respeito do animal que Vince comeou a pensar que o conhecimento do Projeto no era to valioso e explosivo quanto o cachorro em si mesmo. O animal poderia ser explorado de vrias formas: era uma mquina de fazer dinheiro que tinha um rabo. Por um lado, poderia vender o cachorro de volta para o governo ou para os soviticos por um bom dinheir o. Se pudesse localizar o cachorro, seria capaz de conquistar sua independncia f inanceira. Mas como localiz-lo? Uma procura silenciosa, quase secreta, ainda que gigantesca, devia estar em andamento por todo o sudeste da Califrnia. O Departamento de Defe sa provavelmente estaria aplicado com toda a fora de que fosse capaz na caada. E s e Vince cruzasse com estes homens, estes iriam perguntar quem era ele. No, no pode ria se dar ao luxo de chamar ateno sobre si. Alm do mais, se ele prprio procurasse n as proximidades de Santa Ana, no p da montanha, por onde os fugitivos deviam ter escapado, poderia encontrar o animal errado. Poderia perder o cachorro e achar o monstro. O que poderia ser perigoso. Fatal. Do outro lado da janela do quarto, o cu da noite e o negro do mar se completavam numa escurido absoluta. 2 Na quinta-feira, um dia depois que Einstein encurralou Arthur Streck na cozinha de Nora Devon, o homem enfrentava acusaes de arrombamento, assalto, espancamento e tentativa de estupro. A fiana era altssima, pois ele havia sido condenado h trs ano s de priso por estupro, anteriormente. Como no pudesse localizar um fiador que con fiasse nele, Streck parecia destinado a ficar na cadeia at que o seu caso fosse a julgamento, o que era um alvio para Nora. Na sexta-feira ela saiu para almoar com Travis Cornell. E estava maravilhada cons igo mesma ao ouvir-se aceitando o convite. Verdadeiramente Travis parecia estar chocado com a terrvel experincia pela qual ela passara nas mos de Streck. Tambm verd ade que ela devia a Travis a dignidade de no ter sido violentada. No fosse ele, qu e chegara no minuto derradeiro, Nora poderia ter perdido a vida. O tempo todo de convvio com a paranoia de tia Violet no poderia ser esquecido em poucos dias, por tanto havia um resduo inexplicvel de cautela e suspeita na mente de Nora. Ela pode ria ficar aterrorizada ou at mesmo abalada se Travis de repente forasse a barra co m ela, mas no ficaria surpresa. Fora ensinada desde os primeiros anos de vida a e sperar o pior das pessoas; surpresa teria se encontrasse bondade e compaixo nas p essoas. Apesar de todas as apreenses, foi almoar com ele. Primeiro, ela no sabia por qu. Ent retanto, ela no precisaria pensar muito tempo para encontrar a resposta: o cachor ro. Desejava estar perto do cachorro, porque ele a fazia sentir-se segura e porq ue jamais havia sido alvo de um carinho to grande, quanto o manifestado pelo anim al. Ela jamais havia sido motivo de afeio de quem quer que seja e estava gostando, mesmo que esta afeio viesse de um animal. Alm do mais, Nora sentia que Travis Corn ell devia ser de absoluta confiana, porque Einstein confiava nele. E Einstein no p arecia fcil de ser enganado. Os dois almoaram num restaurante que tinha algumas poucas mesas no lado de fora, num ptio de tijolos, protegidos por guarda-sis listrados de branco e azul. O cacho

rro estava preso pela coleira, junto ao p da mesa. Einstein se comportava muito bem, deitado tranquilamente, a maior parte do tempo. Vez ou outra, ele levantava a cabea para fit-los com aqueles olhos extremamente sensveis, at que eles atirassem alguns pedaos da refeio. Nora no tinha muita experincia com cachorros, mas estava consciente de que Einstei n era extremamente atento e curioso. Ele frequentemente mudava de posio com o obje tivo de observar os outros frequentadores do restaurante, com os quais parecia i ntrigado. Nora estava intrigada com tudo. Esta era a primeira vez que comia num restaurante, e embora houvesse lido em inmeros romances sobre pessoas fazendo ref eies em restaurante, estava maravilhada e encantada com todos os detalhes. Com a s imples rosa colocada no jarro branco. Os cardpios com o nome do restaurante grava do. A maneira como a manteiga havia sido servida, em rodelas com formas de flor, numa manteigueira com gelo picado. Com a rodela de limo na gua gelada. O garfo ge lado da salada tinha um toque especialmente maravilhoso. Olhe isto disse ela para Travis depois que o garom servira as entradas e se retir ou. Ele olhou surpreso para o prato dela e perguntou: Alguma coisa errada? No. No. Quero dizer... estes legumes. Pequenas cenouras, abobrinhas. Onde consegui ram isto to pequeno? E veja como cortaram este tomate. Tudo to bonito. Como eles c onseguem tempo para fazer isto to bonito? Ela viu que estas coisas que a deixavam deslumbrada, eram normais para ele, e Tr avis sabia que a surpresa dela revelava falta de experincia e sofisticao, fazendo-a parecer-se com uma criana. Nora frequentemente ficava ruborizada; outras vezes, de fato, embaraada, mas no podia evitar os comentrios sobre o seu deslumbramento. Travis sorria para ela o tempo todo, mas graas a Deus no era um sorriso dominador; ele parecia estar realmente apreciando o prazer com que ela fazia novas descobe rtas. Ao terminarem o cafezinho e a sobremesa geleia de frutas para Nora, morang os e creme para Travis e um clair de chocolate para Einstein, que no queria dividi r com ningum Nora estava envolvida na mais longa conversa sobre a sua vida. Passa ram duas horas e meia sem um minuto de silncio, principalmente discutindo livros. Por causa da vida reclusa de Nora, os livros eram a nica coisa que os dois tinha m em comum. Isto e mais a solido. Ele parecia vivamente interessado nas opinies de la sobre escritores e ouviu fascinado comentrios sobre as obras que mais a haviam impressionado. Ela riu mais naquela tarde do que durante todo um ano. E a exper incia era to excitante que s vezes ficava tonta, e hora em que os dois deixaram o r estaurante ela no podia lembrar precisamente o que tinham conversado. Ela estava enfrentando uma experincia de excesso de informaes, semelhante a um indgena que foss e entrar na civilizao a partir do centro da cidade de Nova York. Precisava de temp o para absorver e processar tudo o que estava acontecendo com ela. Haviam caminhado da casa de Nora at o restaurante, e agora os dois estavam fazend o o mesmo percurso de volta, porque a pickup de Travis estava estacionada em fre nte da casa. Nora aproveitou para conduzir o cachorro pela guia. Einstein jamais tentou afastar-se dela, nunca permitindo que ela se atrapalhasse com a guia, ma ntendo o passo, ou ao lado de Nora, ou seguindo frente. Vez por outra, Einstein olhava para ela com expresso de carinho, fazendo-a sorrir. um bom cachorro disse Nora. Muito bom concordou Travis. Muito bem comportado. Normalmente. to inteligente. No o deixe to cheio de si. Voc est temendo que ele se torne vaidoso? Ele j vaidoso disse Travis. Se ele ficar mais vaidoso ainda, ser impossvel viver c m ele. O cachorro olhava Travis de cima a baixo, respirando pesada e ruidosamente, como se estivesse ridicularizando o comentrio do dono. Nora riu. s vezes ele parece entender cada palavra sua. s vezes admitiu Travis. Quando chegaram casa de Nora, ela quis convid-lo a entrar. Mas no estava certa se o convite iria demonstrar muita audcia e temia que Travis a interpretasse mal. Sa

bia que estava sendo uma solteirona neurtica. Tinha conscincia de que podia e devi a confiar nele, mas de repente lembrou-se de tia Violet, com todas aquelas recom endaes e advertncias sobre os homens, e lembrou-se de que no podia se deixar levar p elo que achava certo. O dia fora perfeito e ela no desejava prolongar a experincia com medo que acontecesse alguma coisa que a deixasse com pssima recordao, assim, e la agradeceu pelo almoo e nem se deu ao trabalho de apertar a mo dele. Entretanto, abaixou-se e abraou o cachorro. Einstein apertou o focinho no pescoo d ela e lambeu-a na altura da garganta, fazendo-a rir sozinha. Ela jamais rira ass im anteriormente. Ficaria horas brincando com o cachorro, tal era o seu entusias mo, evidenciando por outro lado que estava apreensiva com relao a Travis. Com a po rta da casa aberta, Nora viu quando Travis e o cachorro entraram na pickup e par tiram. Travis acenou para ela, que retribuiu o aceno. A pickup aproximou-se da e squina e comeou a dobrar direita, desaparecendo, e Nora lamentou a sua covardia, desejando ter convidado Travis para entrar, por uns minutos. Quase correu atrs de les, quase gritou o nome de Travis. Mas assim que o carro desapareceu e ficou so zinha, ela novamente fechou a porta da frente, voltando ao seu mundo interior. 3 O helicptero executivo cruzou rpido sobre as ravinas e picos das montanhas de Sant a Ana. A sombra do helicptero era projetada frente dele no cho, porque o sol j esta va no lado oeste naquela tarde de sexta-feira. Ao aproximar-se do canyon Holy Jim, Lemuel Johnson olhou pela janela no comparti mento de passageiros e viu quatro carros de polcia alinhados l embaixo ao longo da pequena estrada. A camioneta do promotor e um jipe Cherokee, que provavelmente pertencera vtima, estavam estacionados prximos cabana de pedras. O piloto teve dif iculdade de pousar na pequena clareira ao lado da cabana. Antes mesmo que parasse o motor, Lem j havia sado do helicptero, correndo na direo da cabana, com o seu homem de confiana, Cliff Soames, pouco atrs dele. Walt Gaines, o xerife do municpio, saiu da cabana com a aproximao de Lem. Gaines era um homem al to, com um 1,90m e quase cem quilos de peso, com ombros enormes e peito saliente . Os cabelos louros e olhos azuis lhe dariam aspecto de artista de cinema, se no tivesse o rosto to largo e uma fisionomia vulgar. Tinha 55 anos, mas aparentava q uarenta, e o cabelo era um pouco mais longo do que costumava ser quando servira nos fuzileiros navais. Embora Lem Johnson fosse negro e Walt branco, embora fosse vinte centmetros mais baixo e tivesse menos trinta quilos do que Walt, embora fosse criado numa famlia negra de classe mdia alta enquanto os pais de Walt eram gente simples e pobre de Kentucky, e embora fosse dez anos mais velho do que o xerife, os dois eram amigo s. Mais do que amigos: companheiros. Costumavam jogar bridge juntos, pescar em a lto mar e sentiam um prazer recproco em sentarem-se em cadeiras de jardim, no qui ntal da casa de um e de outro, para beber cerveja e resolverem todos os problema s do mundo. Suas mulheres tambm se tornaram as melhores amigas, o que segundo Wal t era um verdadeiro milagre, porque a mulher no gostara de mais ningum que eu lhe t ivesse apresentado em trinta e dois anos. Para Lem, sua amizade com Walt Gaines era tambm milagre, porque ele no era homem d e fazer amizade facilmente. Tinha mania de trabalho, e no lhe sobrava muito tempo para cultivar uma amizade mais profunda. claro que no houve esta preocupao da part e de Walt; desde a primeira vez em que se encontraram, j haviam reconhecido atitu des e comportamentos semelhantes um no outro. Depois de seis meses de amizade, j tinham a impresso de que se conheciam desde gar otos. Lem dava tanto valor amizade deles quanto ao seu casamento com Karen. A pr esso do seu trabalho seria dura demais de suportar, se no pudesse descontrair-se u m pouco com Walt, de vez em quando. Agora que as hlices do helicptero no faziam mais barulho, Walt Gaines disse: No consigo imaginar por que o assassino deste homem solitrio do canyon poderia lhe interessar. Bom disse Lem. Voc no capaz de descobrir e voc tambm no quer saber.

De qualquer forma, eu no esperava que voc viesse. Pensei que fosse mandar um de se us lacaios. Agentes da Segurana Nacional no gostam de ser chamados de lacaios disse Lem. Olhando para Cliff Soames, Walt disse: Mas como ele trata vocs, companheiros, no mesmo? Como lacaios? Ele um tirano confirmou Cliff, que tinha 31 anos, o cabelo ruivo e sardas na pel e. Parecia mais um jovem pastor do que um dos homens da Agncia de Segurana Naciona l. Bem, Cliff disse Walt Gaines , voc tem que admitir a origem de Lem. O pai dele era um homem de negcios fracassado, que jamais conseguira fazer mais do que duzentos mil dlares por ano. Desprezvel, como voc v. Desta forma, Lem pensa que pode abusar destes garotos brancos, para compensar todos aqueles anos de brutal opresso. Ele nos obriga a cham-lo sinh disse Cliff. No duvido respondeu Walt. Vocs so to agradveis quanto uma virilha machucada comentou Lem. Onde est o corpo? Por aqui, sinh disse Walt. No momento em que o vento morno na tarde balanava as rvores do lugar, enquanto o s ilncio do canyon dava lugar ao murmrio das folhas, o xerife conduzia Lem e Cliff a o primeiro dos dois cmodos da cabana. Lem entendeu logo por que Walt procurou ser to jocoso. O humor forado foi uma reao n atural ao verdadeiro horror que havia dentro da cabana. Era como dar gargalhadas num cemitrio noite para afastar o nervosismo. Duas cadeiras estavam atiradas ao cho, com o estofamento rasgado. As almofadas do sof haviam sido dilaceradas e aparecia o enchimento do estofo. Pedaos de vidro da imensa janela reluziam em meio as runas. Livros foram derrubados de uma estante no canto, rasgados e espalhados por todo o quarto. As paredes estavam cheias de sangue, tambm havia muito sangue, j seco, no cho de pinho claro. Como um par de corvos caa de fibras para fazer seu ninho, dois tcnicos do laboratri o, de ternos escuros, faziam uma pesquisa detalhada nas runas do lugar. Ocasional mente, um deles fazia um rudo qualquer com a boca e colocava o material seleciona do dentro de um saco plstico, cuidadosamente, com uma pina. Evidentemente, o corpo j havia sido examinado e fotografado, antes de ser transfe rido para dentro de um saco plstico no transparente; agora estava ao lado da porta , aguardando ser conduzido para o rabeco. Olhando para o cadver dentro do saco plstico, que vagamente lembrava uma forma hum ana, Lem perguntou: Qual era o nome dele? Wes Dalberg respondeu Walt. Vivia aqui h dez anos, talvez mais. Quem o encontrou? Um vizinho. Quando foi morto? At onde podemos dizer, h cerca de trs dias. Talvez na tera-feira noite. Precisamos a guardar os resultados do laboratrio para termos certeza. O tempo anda muito quent e ultimamente, o que faz muita diferena para o grau de decomposio. Tera-feira noite... a fuga no laboratrio Banodyne acontecera nas primeiras horas d a manh de tera-feira. Tera noite. O monstro poderia ter chegado at aqui. Lem ficou pensando a respeito e chegou a ter calafrios. Voc est com frio? perguntou Walt sarcasticamente. Lem no respondeu. Eram amigos e a mbos representantes da lei, um a nvel local e outro a nvel federal. Mas neste caso estavam servindo a interesses diferentes. O trabalho de Walt era encontrar a ve rdade e revel-la para o pblico. J a tarefa de Lem era encobrir o caso e mant-lo em s igilo. H um cheiro ruim por aqui disse Cliff Soames. Voc precisava ter sentido o cheiro antes que o colocssemos dentro do saco plstico c omentou Walt. No ponto. No exatamente... em decomposio disse Cliff. No retrucou Walt, apontando para diversos pontos do quarto, onde havia manchas qu e no eram de sangue. Urina e fezes, tambm. Da vtima? Acho que no respondeu Walt.

J fizeram os testes? perguntou Lem, tentando mostrar despreocupao. Exame de microsc io no local? No. Vamos mandar algumas amostras para o laboratrio. Achamos que sejam desta coisa que entrou pela janela. Desviando o olhar do saco plstico, Lem disse: Voc quer dizer do homem que matou Dalberg? No era um homem disse Walt. E acho que voc sabe disto. No era um homem? perguntou Lem. No ntimo no era um homem como voc ou eu. Ento o que voc pensa que seja? Eu l sei, porra? disse Walt, cocando atrs da cabea, com uma de suas mos grandes. Ma , julgando pelo corpo, o matador tem dentes muito afiados, talvez garras. E muit a disposio. Isto est se parecendo com o que voc est procurando? Por um momento ningum falou. Uma brisa entrava atravs da janela quebrada, purifica ndo um pouco aquele ar viciado. Um dos homens do laboratrio disse, levantando algo com a pina: Olhe. Lem suspirou exausto. A situao no era boa. Eles no encontrariam o suficiente para in formar o que havia matado Dalberg, embora tivessem evidncias para deix-los curioso s como o diabo. Entretanto, todos eles estavam lidando com interesses de segurana nacional e nenh um civil se arriscaria a aguar sua curiosidade. Lem estava disposto a parar a inv estigao. Tinha esperana de que poderia intervir sem aborrecer Walt. Seria um verdad eiro teste para a amizade dos dois. De repente, olhando para o saco plstico com o corpo. Lem concluiu que havia algum a coisa de errado com a forma do corpo. A cabea no est aqui disse ele. Vocs agentes federais no perdem nada, no mesmo? observou Walt. Ele foi decapitado? perguntou Cliff Soames, um pouco agitado. Vamos por aqui convidou Walt, encaminhando-os para a outra dependncia. Era uma co zinha primitiva, grande, com uma bomba de gua na pia, perto de um antigo fogo de l enha. exceo da cabea, no havia outro sinal de violncia na cozinha. claro que a cabea esta em situao horrvel, no centro da mesa. Num prato. Puxa! exclamou Cliff, baixinho. Quando entraram na cozinha, um fotgrafo da polcia registrava vrias fotografias de d iversos ngulos. Deu um passo atrs para que conseguissem ter uma viso melhor. Os olhos do homem morto haviam sido retirados. Havia dois buracos profundos no l ugar deles. Cliff Soames empalideceu, em compensao suas sardas queimavam no rosto como se fossem manchas de fogo. Lem sentia nuseas, no apenas pelo que havia acontecido com Wes Dalberg, mas porque estava imaginando as prximas tragdias. Orgulhava-se de sua habilidade de investig ao e de conduzir trabalhos difceis e sabia que poderia levar avante este caso melho r do que nenhum outro. Mas era pragmtico, incapaz de subestimar o inimigo ou acha r que tudo terminaria logo e que o pesadelo iria acabar. Precisaria de tempo, pa cincia e sorte para seguir a trilha do matador. Enquanto isso, mais vtimas iriam-s e amontoando. Parecia que a cabea do homem no fora precisamente cortada. No havia nada que indica sse corte, pelo contrrio, tudo levava a crer que o homem fora esmagado, mastigado e que a cabea fora-lhe arrancada fora. As palmas das mos de Lem ficaram midas de r epente. Estranho... como as cavidades vazias do olho do homem o haviam transfigu rado, como se ele tivesse olhos imensos, arregalados. Uma nica gota de suor lhe correu pela espinha. Estava mais assustado do que nunca em sua vida, ou como nunca imaginara poder estar, mas no queria que lhe tirassem fora do trabalho, por alguma razo. Era de vital importncia para a segurana da nao e para a proteo do pblico que o trabalho fosse executado de forma correta e ele sabia que ningum mais teria condies de faz-lo. No era apenas o ego que lhe falava. Todos d iziam que ele era o melhor e sabia que os companheiros estavam certos; ele tinha um orgulho justificvel, sem falsa modstia. Este caso era dele e ele iria at o fim. Seus familiares o haviam criado com senso agudo de obrigao e responsabilidade. Um

negro, costumava dizer seu pai, tem que fazer o trabalho duas vezes melhor do que um branco, para obter credibilidade. E isto no tem nada de amargo, nada que valha a pena protestar. Apenas, um fato comum da vida. o mesmo que reclamar que o dia est frio durante o inverno. Ao contrrio de qualquer revolta, o que precisa ser fe ito encarar os fatos, trabalhar dobrado o mais possvel e chegar aonde se quer che gar. E voc deve ser bem-sucedido porque carrega a bandeira para todos os seus irmo s. Como resultado deste estmulo, Lem era incapaz de deixar por menos no que dizia respeito ao seu desempenho em qualquer tarefa. Ele receava o fracasso, mas raram ente o encontrava. s vezes ficava tomado de pnico por semanas, quando achava que a resoluo bem-sucedida de um caso lhe escapava das mos. Posso conversar com voc l fora por um minuto? perguntou Walt, caminhando na direo da porta dos fundos da cabana. Lem concordou com a cabana e disse para Cliff: Fique aqui. E certifique-se de que ningum... nem patologistas, fotgrafos ou polici ais fardados... ningum deixe este local at que eu converse com todos. Sim, senhor concordou Cliff. E seguiu rpido para a frente da cabea a fim de inform ar a todos que eles estavam temporariamente retidos ali, e para se afastar da ca bea sem olhos. Lem seguiu Walt Gaines at a clareira atrs da cabana, e notara um recipiente de met al e lenha espalhada pelo cho. Parou para estudar os objetos. Achamos que tenha comeado aqui disse Walt. Talvez Dalberg estivesse recolhendo le nha para a lareira. Talvez algo tenha sado do meio do mato e ele lhe tenha atirad o a lenha e corrido para casa. Continuavam parados sob aquele sol alaranjado de final de tarde, nas proximidade s das rvores, olhando cuidadosamente por entre as sombras e aberturas misteriosas da floresta. Lem estava nervoso. Perguntava-se se os fugitivos do laboratrio estavam ali perto deles, observando-os. E a, o que mais? perguntou Walt. No posso dizer. Segurana Nacional? Exatamente. Os galhos dos abetos, pinheiros e sicmoros farfalhavam com a brisa e Lem pensou t er visto alguma coisa se movendo furtivamente no mato. Imaginao, claro. Apesar disso, Lem deu uma olhada para saber se ambos estavam com suas pistolas mo. Voc pode manter-se calado se assim o desejar, mas no poder me manter completamente no escuro. Posso descobrir uma srie de coisas por mim mesmo. No sou idiota disse W alt. Nunca pensei que voc o fosse. Na manh de tera-feira, todos os malditos distritos policiais de Orange e San Berna rdino receberam um pedido urgente de sua agncia de Segurana Nacional, solicitando que todos estivessem preparados para participar de uma caada humana. Os detalhes viriam depois. Isto nos colocou a todos em guarda. Sabemos que vocs so responsveis pela segurana da pesquisa, mantendo estes russos mijadores de vodca longe de roub arem nossos segredos. E, desde que o Sul da Califrnia tem a metade destes trabalh os de pesquisa, penso que h muito para se roubar por aqui. Lem manteve os olhos no mato e ficou calado. Desta forma continuou Walt , pensamos que amos atrs de um agente russo com alguma c oisa muito quente no bolso, e estvamos felizes com a oportunidade de auxiliar a c hutar algumas bundas soviticas para o Tio Sam. Mas ao meio-dia, em vez de consegu ir detalhes, tivemos o pedido de ajuda cancelado. No haveria nenhuma caada humana. Seu escritrio nos informou que estava tudo sob controle. O primeiro alerta foi u m engano, voc nos disse. Isso mesmo. A agncia conclura que a polcia local no seria suficientemente controlada e, alm do ma is, no era digna de total confiana. Era um trabalho para os militares. Foi um engano. Um puta engano. Na tarde deste mesmo dia, soubemos que helicpteros do corpo de fu zileiros navais de El Toro estavam sobrevoando as montanhas de Santa Ana. E, qua

rta-feira pela manh, centenas de fuzileiros com equipamento altamente sofisticado estavam fazendo o trabalho de terra. Ouvi falar disso, mas nada tem a ver com a minha agncia observou Lem. Walt evitou olhar para Lem, de propsito. Ficou observando o mato. Estava certo de que Lem mentia, que precisava mentir para ele. Pensou que seria abusar de Lem s e olhasse fixamente para os olhos dele naquele momento. Embora parecesse rude e grosseiro, Walt Gaines era um homem externamente sensvel, com raro talento para a amizade. Mas ele tambm era o xerife do municpio e tinha por obrigao seguir em frent e, embora soubesse que Lem no revelaria coisa alguma. Os fuzileiros nos disseram que era apenas um exerccio disse ele. Foi o que ouvi. Sempre somos informados de exerccios de treinamento com dez dias de antecedncia. Lem no respondeu. Pensou ter visto alguma coisa na floresta, um movimento de somb ras, alguma coisa escura andando l dentro. Desta forma, os fuzileiros passaram todo o dia de quarta-feira e a metade de qui nta nas montanhas. Mas quando os jornalistas ouviram falar deste exerccio, e comeara m a bisbilhotar, os fuzileiros logo o cancelaram, arrumaram suas coisas e voltar am para casa. Era como se o que estivessem procurando fosse to horrvel, to secreto que nem mesmo eles pudessem descobri-lo, se isto significasse a imprensa ficar s abendo. Olhando ainda mais para dentro da floresta, Lem se esforava para enxergar entre a s sombras profundas por entre as rvores, tentando localizar algum movimento, o me smo que havia chamado sua ateno, um minuto antes. Walt disse: Ento, no dia anterior, tarde, a Agncia de Segurana Nacional solicitou que os polici ais informassem sobre fatos estranhos, ataques fora do comum e assassinatos exces sivamente violentos. Pedimos um esclarecimento e no obtivemos. Houve um movimento um pouco abaixo dos arbustos. A uns cem metros do incio do mat o, havia alguma coisa se movendo rapidamente, protegendo-se nas sombras. Lem col ocou a mo direita dentro do casaco e procurou a pistola no coldre. Mas no dia seguinte continuou Walt , encontramos este pobre filho da puta do Dalb erg em pedaos. E o caso estranho pra cacete e tambm excessivamente violento como eu jamais pensava ver. Agora aqui est voc, Sr. Lemuel Asa Johnson, diretor do escritri o da Agncia de Segurana Nacional no Sul da Califrnia. E sei que voc no veio de helicpt ero at aqui s para perguntar se desejo comer sopa de cebola ou creme de abacate du rante o jogo de bridge, amanh noite. O movimento agora estava mais prximo, bem mais prximo. Lem estava confuso com as s ombras das rvores, j no to iluminadas pelo sol do final de tarde. Aquela coisa no est ava a mais de oitenta metros, parecia mais prxima e, de repente, correu na direo de les, pulou sobre eles. Lem gritou, puxou a pistola do coldre e involuntariamente deu alguns passos para trs antes de tomar posio de atirar, ficando com as pernas bem abertas e as duas mos na arma. apenas um veado! disse Walt Gaines. De fato era. Apenas um veado. O veado parou a uns vinte metros de distncia, sob os galhos pendentes de um abeto , olhando para eles com imensos olhos castanhos, arregalados de curiosidade. A c abea estava bem erguida e as orelhas-voltadas para cima. Eles esto to acostumados s pessoas do canyon, que quase podemos dizer que so domesti cados disse Walt. Lem respirou aliviado ao mesmo tempo em que guardava a pistola. O veado, percebe ndo que estavam tensos, deu meia-volta e desapareceu. Walt estava agora olhando duro para Lem. O que tem l afinal, companheiro? Lem no disse nada. Apenas enxugou o suor das mos no palet. O vento estava comeando a ficar gelado. A noite estava a caminho, logo tudo estaria escuro. Nunca o vi reagir desta maneira antes disse Walt. a cafena. Tomei muito caf hoje. Merda. Lem encolheu os ombros. Parece ter sido um animal que matou Dalberg, alguma coisa com muitos dentes, unh

as, realmente selvagem comentou Walt. Mesmo assim, nenhum maldito animal colocar ia a cabea do homem cuidadosamente no centro da mesa da cozinha. Isto humor negro . Animais no fazem humor, humor negro, ou qualquer outro. Seja l o que tenha matad o Dalberg... deixou a cabea daquela forma para escarnecer de ns. Pelo amor de Deus , com o que estamos lidando, afinal? Voc no quer saber. E voc no precisa saber, porque estou assumindo o controle deste c aso. Cacete... Eu tenho autoridade disse Lem. Isto agora assunto federal, Walt. Estou recolhend o todas as evidncias que o seu pessoal reuniu, todos os relatrios feitos at aqui. V oc e seus homens no vo falar nada sobre o que viram aqui. Para ningum. Vocs tero um ar quivo sobre este caso, mas a nica coisa que haver nele ser um memorando meu, afirma ndo a prerrogativa federal nas investigaes. Voc est fora, a partir deste instante. No importa o que acontea, ningum vai culp-lo, Walt. Merda! Deixa pra l. Walt franziu a testa e disse: Preciso saber... Deixa pra l. ...as pessoas na rea da minha delegacia esto em perigo? Pelo menos diga-me isto e que se dane o resto. Esto sim. Em perigo? Sim. E se eu lutasse contra voc e tentasse obter a primazia neste caso, haveria alguma coisa que eu pudesse fazer para diminuir este perigo, no sentido de garantir a segurana pblica? No. Nada respondeu Lem. Assim, no h chance de desafi-lo. Nenhuma deixou claro Lem. Ele comeou a se afastar da cabana, porque o sol j estava desaparecendo e Lem no gos taria de estar perto do mato, durante a noite. Est certo, foi somente um veado. M as e na prxima vez? Espere um minuto pediu Walt. Deixe-me dizer o que penso. E apenas escute. Voc no t em que negar ou confirmar o que estou dizendo. Tudo o que tem a fazer me ouvir. Prossiga disse Lem, impaciente. As sombras das rvores se arrastavam sobre a grama seca da clareira. O sol j estava caindo no horizonte. Walt procurou sair da sombra para se posicionar no que res tava de sol, com as mos nos bolsos da cala, olhando para baixo, fixando a terra no cho, tentando ganhar tempo para colocar em ordem seus pensamentos. Ento: Tera-feira tarde algum entrou numa casa em Newport Beach, matou um homem chamado Y arbeck e espancou sua mulher at a morte. Naquela noite algum matou a famlia Hudston em Laguna Beach... marido, mulher e um garoto adolescente. A polcia em ambos os lugares usou o mesmo laboratrio, de forma que no demorou muito para descobrir que a mesma arma fora usada nos dois casos. exatamente o que a polcia nestes dois cas os iria tentar descobrir, mas agora no vai ser possvel, porque a Agncia de Segurana Nacional assumiu o controle de tudo. No interesse da segurana nacional. Lem no respondeu. Estava arrependido por ter concordado em ouvir. De qualquer for ma, no estava assumindo o controle direto das investigaes sobre os assassinatos dos cientistas, certamente planejados pelos soviticos. Delegaria esta tarefa a outro s homens, tendo assim tempo de sobra para concentrar sua ateno na procura do cacho rro e do monstro. A luz do sol se esvaa. As janelas da cabana emolduravam o reflexo daquele fogo qu e se apagava. Walt disse: Est bem. Ento h o Dr. Davis Weatherby, de Corona Del Mar. Desaparecido desde de tera -feira. Esta manh, o irmo de Weatherby encontrou o corpo do mdico no porta-malas do carro. Mal deu tempo de os patologistas locais entrarem em cena, antes que os h omens da agncia de segurana aparecessem. Lem estava impressionado com a rapidez com que o xerife recolheu e absorveu toda

s aquelas informaes de outras comunidades que no faziam parte do municpio e que, por tanto, no estavam sob sua jurisdio. Walt sorriu sem nenhuma vontade de faz-lo. Voc no esperava que eu tivesse todos estes contatos, n? Cada um desses crimes aconteceu em jurisdies policiais diferentes, mas at onde poss o concluir, este municpio praticamente uma cidade com dois milhes de habitantes, a ssim estou cumprindo minha obrigao ao entrar em contato com todos os departamentos . O que voc acha de tudo isto? Acho que extraordinrio ter seis assassinatos de pessoas influentes na comunidade em apenas um dia. Isto aqui o municpio de Orange, no Los Angeles. E o que mais esp antoso, ainda, que todos os seis casos esto relacionados com assuntos urgentes qu e envolvem a segurana nacional. Isto despertou minha curiosidade. Comecei a verif icar a vida destas pessoas, procurando algo que as ligasse... Walt, pelo amor de Deus. .. .e descobri que todos trabalham... ou trabalhavam... para alguma coisa chamad a laboratrio Banodyne. Lem no estava com raiva. Ele no poderia perder a calma com Walt, eles eram mais un idos que irmos. Mas os dentes caninos do homem comearam a ficar salientes. Lem dis se: Escute aqui, voc no tem o direito de conduzir as investigaes. Sou o xerife, lembra-se? Mas nenhum destes crimes... exceto Dalberg que est aqui... da sua conta advertiu Lem. E ainda que fosse... uma vez que a Agncia de Segurana Nacional entrou no caso , voc no teria mais direito de continuar. De fato, est expressamente proibido pela lei de continuar. Ignorando-o, Walt disse: Desta forma, procuro o Banodyne, vejo que tipo de trabalho eles fazem e o que de scubro? Que esto envolvidos com engenharia gentica, fazendo novas combinaes de ADN. Voc incorrigvel. No h nenhuma indicao de que o trabalho do Banodyne esteja relacionado com projetos d e Defesa, mas isto no significa nada. Poderiam ser contratos por baixo do pano, p rojetos to secretos que a verba no fosse do conhecimento pblico. Meu Deus! disse Lem, muito irritado. Voc no entende que merda ter que trabalhar te ndo as leis de segurana nacional atrs de ns? Estou apenas especulando, agora respondeu Walt. Voc vai especular sua bunda branca trancafiado no xadrez. Ora, Lemuel, no vamos fazer uma confrontao racial aqui. Voc incorrigvel. Sim! E voc est repetindo a mesma coisa. De qualquer forma, pensei muito a respeito e acho que os assassinatos dessas pessoas que trabalhavam para o laboratrio deve m estar relacionados com a caada humana que os fuzileiros realizaram na quarta e na quinta. E tambm morte de Wesley Dalberg. No existe co-relao entre a morte de Dalberg e as outras. Claro que no. No era o mesmo assassino. Sei disso. Os Yarbecks, os Hudstons e Weat herby foram mortos por um profissional, enquanto o pobre do Wes Dalberg foi feit o em pedaos por um animal. Ainda assim h relao, meu Deus... ou voc no est interessado? A conexo deve ser o Banodyne. O sol estava desaparecendo. As sombras agora eram mais densas e abrangentes. Wal t disse: Observe s o que acho: estavam trabalhando em algum projeto novo no laboratrio, faz endo alteraes genticas, houve um acidente e algum ficou contaminado, e isto no o torn ou doente. O que aconteceu foi que o crebro ficou sob o efeito de alguma droga, e algum acabou tenho um comportamento selvagem, ou coisa parecida... O Dr. Jekyll atualizado vivendo na era da alta tecnologia? Lem interrompeu sarca sticamente. ...assim, ele fugiu do laboratrio antes que algum descobrisse o que acontecera e f oi para as montanhas, veio at aqui e atacou Dalberg. Voc tem assistido a muitos filmes de terror ou a qu? Yarbeck e os outros foram eliminados porque sabiam o que havia acontecido, e cor riam o risco de fazer vazar a informao.

Um animal estava uivando na direo do canyon. Provavelmente um coiote. Lem queria s air dali, ficar distante da floresta. Mas sentiu que tinha que lidar com Walt Ga ines e forar o xerife a abandonar aquela linha de raciocnio. Deixe-me ir direto ao ponto, Walt! Voc est querendo dizer que o governo dos Estado s Unidos matou seus prprios cientistas para que estes no abrissem a boca? Walt franziu a testa, reconhecendo que estava diante de uma situao improvvel, melho r dizendo, impossvel. Lem continuou: Ser que a vida se resume a um romance de Ludlum? Matar nossa prpria gente? o Ms Nac ional da Paranoia ou qualquer coisa desse gnero? Voc acredita realmente nisto? No admitiu Walt. E como poderia o matador de Dalberg ser um cientista contaminado e com leses no cr ebro? Quero dizer... droga, voc mesmo disse que foi um animal que matou Dalberg, alguma coisa com unhas e dentes lindos. Est bem, est bem, eu no havia considerado isso. No completamente. Mas estou certo de que tudo est relacionado com a Banodyne. No estou totalmente na pista errada... e stou? Sim, voc est disse Lem. Completamente! No duro? Claro. Lem sentia-se mal mentindo para Walt, tentando manipul-lo, mas o fez, de q ualquer maneira. Eu no deveria lhe dizer isto, que voc est correndo atrs de algo err ado, mas como amigo acho que devo dizer isto a voc. Outros sons selvagens podiam ser escutados no meio da floresta, confirmando que eram dos coiotes, embora Lem Johnson estivesse gelado, e com muita vontade de sa ir dali. Cocando o pescoo com uma das mos, Walt perguntou: Isso tudo no tem algo a ver com o Banodyne? Nada. apenas uma coincidncia Weatherby e Yarbeck terem trabalhado l... e que Hudst on tenha feito alguns servios para o laboratrio. Se insistir em relacionar os fato s estar na direo errada. E a vai ser timo para mim. O sol desapareceu, dando a impresso de que uma porta se abrira para dar passagem a um vento ainda mais frio, soprando atravs da escurido do mundo. Ainda cocando o pescoo, Walt disse: No tem nada a ver com o Banodyne, n? Ele suspirou e disse. Eu o conheo muito bem, c ompanheiro. Voc tem um senso de responsabilidade muito grande e seria capaz de me ntir para a prpria me, se isto estivesse de acordo com os interesses nacionais. Lem no disse nada. Est bem disse Walt. Desisto. O caso seu, v em frente. A menos que mais pessoas em minha jurisdio sejam mortas. Se isto acontecer... bem, posso desejar ter as coisas sob controle novamente. No posso prometer que no estarei envolvido. Eu tambm tenho responsabilidades, voc sabe. Finalmente, os dois voltaram para a cabana. O cu escuro do lado leste, com ainda alguns clares vermelhos e violetas no poente parecia estar se fechando. Os coiotes uivavam. Alguma coisa no mato os estava importunando. Um puma, pensou Lem, mas sabia que agora estava mentindo para si mesmo. 4 No domingo, dois dias depois do bem-sucedido almoo de sexta, Travis e Nora foram at Solvang, uma aldeia de estilo dinamarqus no vale de Santa Ynez. Era um ponto de atrao turstica com centenas de lojas que vendiam de tudo, desde cristais escandina vos at imitaes de plstico dos canecos de cerveja dinamarqueses. A arquitetura das ca sas, as rvores bem alinhadas na rua, tudo servia para aumentar o prazer de olhar as vitrines das lojas. Diversas vezes Travis sentiu vontade de pegar a mo de Nora, para que os dois pude ssem passear de mos dadas. Parecia natural, correto. Mas ele sentia que ela talve z no estivesse preparada para isto. Ela estava usando outro vestido simples, azul-escuro. Desta vez, quase sem forma , como se fosse um saco. Sapatos, tambm simples. O seu cabelo escuro caa com natur

alidade, no havia penteado especial. Estar com ela era puro prazer. Ela possua um temperamento timo, era uma pessoa sensvel e agradvel. Sua inocncia era algo animador . Sua modstia, embora excessiva, o agradava. Ela olhava a tudo com ateno, os olhos bem abertos. Travis gostava de surpreend-la com objetos simples: uma loja que ven dia s relgios cucos; outra que vendia s animais de pelcia; uma caixa de msica onde ab ria uma porta para deixar sair uma bailarina. Ele comprou para ela uma camiseta com uma mensagem personalizada que ele no permi tiria que ela visse at que estivesse pronta: Nora ama Einstein. Embora ela houves se dito que jamais usaria uma camisa de malha, porque no fazia o gnero dela, Travi s sabia que esta ela teria que usar, pois amava realmente o cachorro. Talvez Einstein no pudesse ler o que estava escrito na camiseta, mas parecia ente nder o seu significado. Quando saram da loja, e desprenderam a guia do cachorro, Einstein olhou para a mensagem na camisa com ar solene, enquanto Nora segurava a camisa para inspecionar. O cachorro no se conteve e comeou a acariciar Nora. O dia teve apenas um momento ruim para eles. Quando dobraram uma esquina e se ap roximaram de outra vitrine. Nora parou de repente e olhou em torno para as pesso as na calada pessoas comendo sorvete em casquinhas de waffle feitas em casa outro s comendo tortas de ma, embrulhadas em papel; homens com chapu de vaqueiro, pessoas falando ingls, espanhol, japons e vietnamita, e outras lnguas que voc poderia encon trar naquele ponto turstico do Sul da Califrnia e ento olhou para uma loja de prese ntes em forma de moinho, com trs andares, naquela rua movimentada e sentiu-se um pouco tonta, perdida. Travis teve que ajud-la a sentar-se num banco de um pequeno parque, onde ela permaneceu trmula por alguns minutos, antes que pudesse explica r o que estava acontecendo de errado. Excesso de informaes disse ela finalmente com voz tambm trmula. Tantos... novos lug res... novos sons... tantas coisas diferentes de uma s vez. Eu lhe peo desculpas. Est bem... disse ele, emocionado. Eu estava acostumada a ficar em minha casa, vendo somente objetos familiares. As pessoas esto olhando? No, ningum percebeu. No h nada para olhar ou que chame ateno. Ela estava sentada com os ombros encolhidos, com a cabea pendida para a frente, a s mos firmes no colo at que Einstein colocou sua cabea nos seus joelhos. medida que ela fazia carinho no cachorro, comeou a melhorar. Estava me divertindo disse ela para Travis, embora no levantasse a cabea. Estava m e divertindo, de fato, e pensei no quanto estava longe de casa... No tanto assim. Em menos de uma hora chegaremos l garantiu ele. muito distante, muito longe observou Nora. Travis concluiu que para ela o percur so realmente era imenso. Ela disse: Quando me dei conta de que estava longe de c asa e como tudo era diferente... comecei a sentir medo, como uma criana. Voc gostaria de voltar para Santa Barbara, agora? No! disse ela, finalmente olhando para os olhos dele. Ela balanou a cabea e olhou e m torno, observando as pessoas atravessando o pequeno parque perto da loja em fo rma de moinho. No. Quero ficar aqui, por enquanto. O dia todo. Quero jantar num r estaurante aqui. No no lado de fora, mas dentro, assim como fazem outras pessoas, e ento voltar para casa, quando estiver noite. Ela marcara e repetira aquelas pa lavras maravilhada: quando estiver noite. Est combinado. A menos, claro, que voc deseje voltar logo. No, no... disse ele. Planejei este passeio para o dia todo. Isto muito gentil de sua parte. Travis levantou a sobrancelha: O que voc quer dizer com isto? Voc sabe. Desconfio que no. Ajudar-me a dar os primeiros passos no mundo disse ela. Dar um pouco de seu tempo para ajudar algum... como eu. muito generoso de sua parte. Ele estava atnito. Nora, quero que voc saiba que no caridade, estou envolvido com tudo isto. Estou certo de que um homem como voc tem coisas melhores para fazer numa tarde de domingo, em maio. Oh, sim disse ele em tom de zombaria. Eu poderia ter ficado em casa para engraxa

r todos os meus sapatos, com minha escova de dentes. Poderia contar quantos peda cinhos existem num pacote de macarro. Ela olhou para ele, incrdula. Meu Deus, voc est sria disse Travis. Pensa que estou aqui s porque estou com pena d voc. Ela mordeu o lbio e disse: Est bem. Ela olhou para baixo, na direo do cachorro. No me importo. Mas no estou aqui por causa de piedade. Meu Deus! Estou aqui por que gosto de est ar com voc. Realmente gosto. Gosto muito de voc. Mesmo com a cabea baixa, o vermelho que tomou conta de seu rosto, podia ser visto facilmente. Por um momento nenhum dos dois falou. Einstein olhava com carinho p ara Nora, medida que esta lhe cocava a cabea. De vez em quando, o cachorro virava os olhos para Travis como querendo dizer, est bem, voc abriu a porta da amizade, agora no fique sentado a como um idiota, diga alguma coisa, siga em frente. Conqui ste-a. Ela passava os dedos atrs das orelhas de Einstein, mantendo-o perto de si por alg uns minutos, e comentou: Estou bem agora. Deixaram o pequeno parque e caminharam diante das lojas, novamente. Nora havia e xperimentado um momento de pnico ao ouvir a desajeitada declarao de amor de Travis, que afinal no aconteceu. Travis tinha a impresso de que estava namorando uma freira. Acabou concluindo que a situao era ainda pior do que parecia. Desde a morte da mulher, trs anos antes, l evava uma vida de celibato. A possibilidade de um relacionamento sexual se apres entava de maneira muito estranha. Ele se comparava a um padre tentando conquista r uma freira. Quase todas as quadras possuam uma padaria; os produtos em exibio nas vitrines das padarias, pareciam cada um mais gostoso do que os outros. O ar ficava cheio dos mais diferentes aromas, todos misturados: canela, mas, amndoas e chocolate, tudo nu m clima de primavera. Einstein ficava impossvel diante das padarias, e colocava as patas nas vitrines, ambicionando tudo o que via. Mas nunca entrava nas lojas e nunca latia. Quando i mplorava por ateno, gania baixinho, no desejando perturbar os turistas. Quando ganh ava torta de ma ou um bombom recheado, Einstein se acalmava. Dez minutos mais tarde, o cachorro revelou sua extraordinria inteligncia a Nora. E le estava se comportando muito bem junto dela, manifestando-lhe carinho e afeio, f ora a demonstrao de invejvel iniciativa ao dominar Arthur Streck. Mas nunca havia p ermitido que ela percebesse sua grande inteligncia. E quando o fez, Nora, primeir a vista, no acreditou no que estava vendo. Estavam diante da farmcia da cidade, que tambm vendia jornais e revistas, cujos ex emplares estavam mostra do lado de fora, numa prateleira junto a porta de entrad a. Einstein surpreendeu Nora disparando subitamente na direo da farmcia, e ela acab ou largando a guia, diante da fora do cachorro. Antes que Travis e Nora dominasse m a situao; Einstein usou os dentes para tirar uma das revistas da banca e a levou para eles, atirando-a nos ps de Nora. Era a Noiva moderna. Quando Travis tentou se aproximar dele, Einstein fugiu novamente e apanhou outro exemplar da Noiva mo derna e o colocou aos ps do dono, na mesma hora em que Nora recolhia a revista pa ra coloc-la no lugar. Voc, seu bobo disse ela. O que que h com voc? J com a mo na guia, Travis cruzou a calada e colocou o outro exemplar da revista nu ma altura onde Einstein no poderia alcanar. Sabia o que Einstein tinha em mente, m as no disse nada, temendo deixar Nora embaraada e eles retomaram a caminhada. Einstein olhava para tudo, cheirando todos os que passavam, e pareceu ter perdid o o seu entusiasmo por revistas especializadas em matrimnio. Entretanto, haviam c aminhado pouco mais de vinte metros, quando o cachorro se virou e correu por ent re as pernas de Travis, que perdeu o controle da guia e quase caiu no cho. Einste in correu direto para a farmcia, pegou uma revista na banca e retornou, Noiva mod erna. Nora ainda no havia compreendido a mensagem. Achava aquilo muito engraado e parou para acariciar o cachorro.

Este o seu assunto predileto para leitura, seu bobo? Voc l a revista todos os mese s? Voc sabe. Aposto que sim. Voc me trata com tanto romantismo. Um casal de turistas percebeu o cachorro e sorriu, mas estavam no mesmo caso de Nora, sem imaginar o que acontecia. Quando Travis se abaixou para pegar Noiva mo derna, com a inteno de lev-la de volta farmcia, Einstein chegou primeiro e segurou a revista com os dentes e balanou a cabea com violncia por um momento. Cachorro ruim comentou Nora, surpresa, porque o cachorro havia se mostrado agres sivo para com Travis. Einstein deixou a revista de lado. Estava toda amassada e algumas das pginas rasg adas e cheias de saliva. Imagino que agora teremos que compr-la disse Travis. Respirando fundo, o cachorro se sentou na calada, levantou a cabea e olhou para Tr avis. Nora permanecia inocente a tudo o que o cachorro estava tentando lhes dize r. claro que ela no tinha nenhuma razo especial para fazer qualquer interpretao sofi sticada do comportamento de Einstein. No estava acostumada com o grau de genialid ade do cachorro, e no esperava que este realizasse milagres de comunicao. Olhando para o cachorro, Travis disse: Voc pra com isto, seu peludo. No faa mais isto. Voc me entendeu? Einstein rosnou. Eles retomaram o passeio por Solvang, depois de pagarem a revista, e a colocarem num saco da prpria farmcia. Mas antes de chegarem no final da quadra, o cachorro comeou a elaborar a sua mensagem. Ele de repente pegou na mo de Nora, gentilmente, mas com firmeza e para a surpresa dela, puxou-a na direo de uma galeria de arte, onde um rapaz e uma moa estavam admirando uma pintura na vitrine. O casal estava conduzindo um beb num carrinho, e era para a criana que Einstein estava chamando a ateno de Nora. No largou a mo dela at for-la a tocar no brao do beb. Embaraada, Nora se desculpou: Ele acha o beb de vocs lindo, eu penso... e realmente . A me e o pai do garoto estavam preocupados com Einstein a princpio, mas depois ver ificaram que ele no era agressivo. Que idade tem a menina? perguntou Nora. Dez meses respondeu a me. Qual o nome dela? Lana. linda. Finalmente, Einstein liberou a mo de Nora. Alguns metros mais adiante, em frente a uma loja de antiguidades, que parecia te r sido transportada tijolo a tijolo da Dinamarca do sculo XVII, Travis parou, aba ixou-se ao lado do cachorro e disse: J suficiente... Se voc quiser comer a sua rao predileta, no faa mais isto. Nora parecia intrigada. O que que ele tem? Einstein rosnou, e Travis sabia que estavam em dificuldade. Nos prximos dez minut os, o cachorro pegou a mo de Nora duas vezes e a largava, quando chegavam perto d e crianas. Noiva moderna e bebs. A mensagem parecia clara, agora. Duramente clara, at mesmo para Nora: Voc e Travis pertencem um ao outro. Casem-se. Tenham filhos. Formem famlia. O que vocs esto esp erando? Ela estava ficando corada e parecia incapaz de olhar para Travis, que tambm estav a embaraado. Finalmente, Einstein pareceu satisfeito ao comunicar a sua mensagem e parou de se comportar mal. At agora, se perguntando a respeito, Travis teria di to que um cachorro no poderia parecer presunoso. Mais tarde, na hora do jantar, o dia ainda estava quente e Nora mudou de ideia e preferiu comer ao lado de fora numa das mesas da calada de um restaurante, embai xo de um guarda-sol vermelho, protegido por um imenso carvalho. Travis percebeu que Nora no estava mais intimidada com a expectativa de jantar num restaurante, m as queria comer ao ar livre para que Einstein ficasse junto deles. Repetidamente ao longo do jantar, ela olhou para Einstein, s vezes de soslaio, e outras vezes abertamente para observ-lo melhor. Travis no fez nenhuma referncia ao

que sucedera e tinha a inteno de esquecer totalmente o episdio. Mas quando Travis p ercebia o cachorro olhando para ele, e quando Nora estava distrada, ele dizia bai xinho para o cachorro: Voc no vai mais comer torta de ma. Coleira bem apertada. Focinheira. Vida de cachorro. Einstein aceitou todas as am eaas com calma, s vezes rosnando baixinho, ou soltando ar pelo focinho. 5 Domingo, no incio da noite, Vince foi visitar Johnny Arame Santini. Johnny era cham ado de Arame por vrias razes, inclusive porque era alto e magro e porque parecia ter sido feito de arame. O cabelo era crespo e parecia cobre. Com a idade de quinze anos Johnny desejou agradar o tio, Religio Fustino, figura importante de uma da s cinco famlias da mfia de Nova York. Johnny tomou a iniciativa de estrangular um traficante de cocana que operava no Bronx sem a permisso da famlia. Johnny usou uma corda de piano para a tarefa. Aquela demonstrao de iniciativa e dedicao aos princpios da mfia encheram don Religio d e amor e de orgulho e prometera ao sobrinho o eterno respeito da famlia e uma boa posio nos negcios. Agora Johnny Arame, tinha 35 anos e vivia numa casa de praia de um milho de dlares em San Clemente. A casa de dez cmodos e quatro banheiros fora remodelada por um especialista em decorao de interiores que fora contratado para criar um autntico e caro refgio art-deco no mundo moderno. Tudo vinha em preto, prata, azul-escuro, c om nfase no turquesa e pssego. Johnny comentava com Vince que escolhera o art-deco porque o estilo o fazia recordar os anos vinte, a era romntica dos lendrios gngste res. Para Johnny Arame, o crime no era somente meio de ganhar dinheiro, ou de se rebel ar contra a represso da sociedade civilizada, ou mesmo compulso gentica, era tambm e principalmente uma tradio romntica magnfica. Ele via a si mesmo como irmo de todos o s piratas que j haviam navegado pelo mundo atrs de riquezas, de todos os assaltant es de estrada, de todos os arrombadores, sequestradores, estelionatrios e assassi nos de todos os tempos. Insistia na sua proximidade mstica com Jesse James, Dilli nger, Al Capone, os irmos Dalton, Lucky Luciano e legies de outros. Johnny amava-o s a todos, legendrios irmos de sangue e de roubo. Ao receber Vince na porta da frente, Johnny disse: Entre, entre, grandalho. bom v-lo novamente. Eles se abraaram. Vince no gostava de abraos, mas havia trabalhado para o tio de Jo hnny em Nova York, cumprindo uma misso ou outra na costa oeste para a famlia Fusti no, ou seja, os dois se conheciam h muito tempo, o que justificava o tratamento d e carinho. Voc parece timo disse Johnny. Vejo que est cuidando muito bem de si mesmo. Quero di zer, continua atacando como cobra? Como cascavel! respondeu Vince, um pouco embaraado por dizer coisa to estpida. Mas sabia que era o tipo de comportamento fora da lei que agradava Johnny. Eu no o via h tanto tempo, que pensei que os tiras o haviam pegado pelo rabo. Jamais dou chance comentou Vince, querendo dizer que a cadeia no faria parte de s eu destino. Johnny entendeu que Vince s se entregaria morto, depois de muito tiroteio, e pare ceu gostar da atitude de Vince. Toda vez que eles o encostarem na parede, acabe com quantos voc conseguir, antes que o coloquem fora de combate. a nica maneira honesta de sucumbir. Johnny Arame era um homem extremamente feio, o que provavelmente explicava sua n ecessidade de sentir-se parte de uma grande tradio romntica. Com o tempo, Vince per cebera que os bandidos bem-apessoados nunca mitificavam o que faziam. Eles matav am a sangue frio porque gostavam de matar ou achavam necessrio. Roubavam, extorqu iam, porque gostavam de dinheiro fcil e este era o objetivo: no havia justificativ as, nem autopromoo, o que era exatamente como que devia ser. Mas aqueles cujas car as pareciam ter sido modeladas no concreto Quasmodo num dia de mau humor bem, mui

tos deles tentavam compensar, agindo como James Cogney em O inimigo pblico. Johnny estava vestido de macaco e tnis preto, porque ele pensava que isto o tornar ia sinistro, em vez de feio, apenas. Vince seguiu Johnny at a sala de estar, onde os mveis tinham o estofamento em preto e as mesinhas de canto eram laqueadas tam bm de preto. Luminrias de cobre, enormes jarros art-deco em prata, um par de cadei ras antigas projetadas por Jacques Rohlmann. Vince conhecia a histria de cada pea de decorao somente porque, em visitas anteriore s, Johnny havia sado de sua casca de homem mau para discorrer sobre os seus tesou ros de poca. Uma loura bonita estava recostada numa espreguiadeira em preto e prata, lendo uma revista. No tinha mais de vinte anos, e estava quase embriagada. O cabelo louroprateado era curto como de um pajem. Ela vestia um pijama vermelho de seda, esti lo chins, que delineava muito bem os seios, e quando olhou para Vince, parecia es tar tentando se parecer com Jean Harlow. Esta Samantha disse Arame. Para Samantha, comentou: Este aqui, Toots, um homem feito com quem ningum brinca, uma lenda de seu prprio t empo. Vince estava se sentindo como um completo imbecil. O que significa homem feito? perguntou a loura num tom de voz obviamente copiado d e um velho filme de Judy Holliday. Colocando-se ao lado da loura, a quem acarinhava o seio por sobre a seda do pija ma, Johnny observou: Ela no iniciada no linguajar, Vince. Ela no faz parte da Fratellanza. uma garota d o vale, nova para a vida, e no conhece os nossos costumes. Ele quer dizer que no sou um carcamano de merda. Johnny a esbofeteou to forte que a mulher quase caiu da cadeira. Cuidado com o que diz, sua puta! Ela colocou a mo no rosto e comeou a chorar com voz de menina. Desculpe, Johnny ela falou. Puta! Imbecil! praguejou ele. No sei o que se passou na minha cabea argumentou a mulher. Voc to bom para mim, J ny, e eu tenho dio de mim mesma, quando fao uma coisa dessas. Vince achou que era apenas encenao, mas acabou concluindo que devia ser comum aque le tipo de situao. Pelo brilho nos olhos de Samantha, Vince percebeu que ela havia gostado de apanhar; que ela fez uma gracinha para levar uma bofetada de Johnny. Por sua vez, Johnny tambm gostava de espancar a mulher. Vince sentia repugnncia. Johnny a chamou de puta novamente, encaminhou Vince para fora da sala de estar e num enorme escritrio, fechando a porta, Johnny piscou os olhos e comentou: Ela um pouco arrogante mas capaz de chupar o teu crebro pelo cacete. Meio enojado pela conversa de Johnny Santini, Vince se recusou a dar prosseguime nto quele tipo de assunto. Em vez disto, retirou um envelope do bolso do palet: Preciso de informao. Johnny pegou o envelope, olhou dentro, passou os dedos casualmente pelas notas d e cem dlares e disse: Voc vai obter o que quiser. Aquele escritrio era a nica parte da casa que no era art-deco. O estilo era estrita mente high-tech. Mesas fortes de metal estavam alinhadas ao longo de trs paredes com oito computadores de diferentes modelos e marcas. Cada terminal tinha sua prp ria linha de transmisso e todas as telas estavam acesas. Em algumas delas os prog ramas estavam sendo executados. As cortinas nas janelas impediam a entrada da lu z solar e a parca iluminao da sala era indireta para evitar o reflexo nos monitore s. Isso fazia com que a luz predominante fosse o verde-eletrnico, o que dava a Vi nce a sensao de estar debaixo da gua do mar. Trs impressoras a laser estavam fazendo cpias, cujo rudo por alguma razo lembrava a Vince os peixes nadando pela vegetao no fundo do mar. Johnny Arame havia matado meia-dzia de homens, havia administrado apostas, planej ado e executado assaltos a banco e joalherias. Envolvera-se com operaes de droga d a famlia Fustino, extorso, sequestro, corrupo em sindicatos de trabalhadores, falsif icao de discos e vdeo-tape, roubo de caminhes interestaduais, suborno poltico e porno

grafia infantil. Envolvera-se com tudo isto, passara por todas estas experincias e, embora no houvesse sofrido nenhum processo criminal, estava um pouco cansado, estafado. Durante os ltimos dez anos, j que o computador havia oferecido excitantes novas op ortunidades para o crime, Johnny conseguiu proezas como nenhum outro na histria d a Mfia, desbravando as fronteiras do banditismo eletrnico. Possua talento especial para isso, e logo se tornou o nmero um da Mfia, na especialidade. Bastava um pouco de tempo e motivao e ele poderia descobrir o sistema de segurana d e qualquer computador e ter acesso informao de agncias do governo e de empresas pri vadas. Se voc quisesse executar uma fraude na rea de cartes de crdito, debitando um milho de dlares de compras nas contas do American Express de outras pessoas, Johnn y Arame poderia chupar alguns nomes e crditos de sua mquina TRW e voc j esteja no no vo negcio. Se voc fosse um chefe mafioso, e estivesse a ponto de ser julgado por a cusaes e temeroso do testemunho de um de seus amigos ntimos, Johnny poderia invadir um dos mais bem guardados bancos de dados do Departamento de Justia e descobrir a nova identidade que havia sido dada para a testemunha, e lhe dizer onde poderi a ser encontrada, para ser morta. Johnny chamava a si mesmo de O Feiticeiro do Si lcio, embora todos o continuassem chamando de Arame. Por ser o hacker do bando, tinha, um valor inestimvel para todas as famlias do pas um valor to imenso que ningum se importou que ele houvesse se mudado para uma prai a to distante como San Clemente, onde poderia desfrutar dos prazeres da natureza ao mesmo tempo em que trabalhava para eles. Na era do microchip, Johnny dizia, o mundo havia se tornado uma pequena cidade e voc poderia estar sentado em San Cle mente ou Oshkosh e tocar no bolso de algum em Nova York. Johnny se acomodou confortavelmente numa cadeira de couro, toda preta e com roda s de borracha, o que lhe permitia seguir de um computador para outro. Muito bem! O que o Feiticeiro do Silcio pode fazer por voc? Voc tem acesso ao computador da polcia? Facilmente. Preciso saber se, desde tera-feira, alguma delegacia de polcia no municpio fez algu m registro sobre assassinatos particularmente estranhos. Quem eram as vtimas? No sei. Estou apenas procurando por estranhos assassinatos. Estranhos, de que maneira? No sei bem ao certo. Talvez... algum com a garganta cortada. Algum cortado em pedaos , ou mordido e esmagado por algum animal. Johnny o olhou de forma caracterstica. estranho, tudo bem. Algo parecido poderia estar nos jornais. Talvez no observou Vince, pensando no batalho de agentes de segurana do governo faz endo de tudo para manter a imprensa afastada do Projeto Francis e esconder o que aconteceu na tera-feira no laboratrio Hanodyne. Os assassinatos podem estar nos j ornais, mas os detalhes fundamentais foram suprimidos pela polcia, tornando os ca sos meros homicdios. Desta forma, as reportagens dos jornais no nos ajudam a local izar a vitima na qual estou interessado. Muito bem. Posso faz-lo. Seria melhor tambm voc pesquisar na Secretaria de Controle Animal para saber se ho uve algum registro sobre ataques de coiotes, pumas ou outro predador qualquer. No somente ataques a pessoas, mas a rebanhos: vacas, ovelhas. Para ser mais exato, isto pode ter acontecido no lado leste do municpio, onde animais de estimao tm desa parecido ultimamente ou encontrados dilacerados por alguma fera. Se voc localizar isto, eu quero saber. Johnny sorriu e disse: Voc anda atrs de um lobisomem? Era uma brincadeira: ele no esperava ou desejava resposta. No perguntou por que Vi nce desejava aquele tipo de informao e jamais perguntaria, porque pessoas como Joh nny no se metem nos negcios alheios. Poderia estar curioso, mas Vince sabia que Ar ame jamais iria procurar descobrir. Vince ficou nervoso no por causa da pergunta, mas pelo sorriso. A luz verde das t elas do computador brilhava nos olhos e nos dentes de Johnny, destacando igualme nte o cabelo cor de cobre. Feio como era, e com aquela luz sinistra no rosto, ma

is parecia um defunto ressuscitado em algum filme de terror. Vince lhe chamou a ateno: Outra coisa. Preciso saber se alguma delegacia policial do municpio est realizando alguma investigao sigilosa sobre um cachorro de caa. Um cachorro? Sim. Os tiras normalmente no procuram cachorro perdidos. Eu sei disse Vince. Este cachorro tem um nome? No. Vou verificar. Alguma coisa mais? s. Quando voc tem as respostas? Vou ligar para voc pela manh, cedo, e dependendo do que voc descobrir, posso precis ar que voc me fornea informaes dirias sobre o caso. Fcil como um brinquedo de crianas disse Johnny, balanando-se na cadeira de couro, e ento levantando-se de repente com um sorriso. Agora vou trepar com Samantha. Que tal? Voc quer participar? Dois garanhes como ns, trepando com ela ao mesmo tempo, reduziramos aquela porra a um monte de geleia, implorando perdo. Que tal a ideia? Vince era grato pela tnue luz verde, que impediu que Johnny visse o rosto dele, q ue havia ficado branco como cera. A ideia de um bacanal com aquela puta infectad a j era suficiente para deix-lo com nuseas. Vince se adiantou: Tenho um compromisso e no posso faltar. Pssimo disse Johnny. Vince, com muito esforo, conseguiu comentar: Seria divertido. Talvez, na prxima oportunidade. ideia dos trs numa cama... bem, fizera com que Vince se sentisse sujo. Ele foi to mado pelo desejo de ir direto para uma chuveirada quente. 6

Domingo noite, agradavelmente cansado do passeio em Solvang, Travis pensou que i ria dormir logo, assim que encostasse a cabea no travesseiro, mas isto no acontece u. No podia parar de pensar em Nora Devon. Aqueles olhos verdes com traos cinzento s. Aqueles cabelos pretos e lisos. A graciosa e fina linha de seu pescoo. O som m usical de sua risada. O seu sorriso. Einstein estava deitado no cho, sob a luz fraca que entrava ela janela e mal dav a para iluminar parte do quarto. Travis passou uma hora se virando na cama, fina lmente o cachorro foi at ele e colocou a imensa cabea e patas no seu peito. Ela to doce, Einstein. Uma das pessoas mais meigas e adorveis que conheci. O cachorro permaneceu silencioso. E ela muito inteligente. Tem um raciocnio gil, mais gil do que ela imagina. V coisas que no vejo. Tem uma maneira prpria de descrever as coisas, que as torna atualiza das e novas. O mundo todo parece novo e revigorado quando estou com ela. Embora estivesse em silncio, Einstein no dormiu. Estava atento. Quando penso a respeito de toda aquela vitalidade,inteligncia e um amor de vida, reprimidos por trinta anos, sinto vontade de chorar. Trinta anos dentro daquela velha casa escura. Cruzes! E quando penso, como ela enfrentou todo este tempo, sem se deixar ficar amargurada, desejo abra-la e dizer que mulher maravilhosa ela : forte, corajosa. Uma mulher incrvel. Einstein continuava quieto. Algumas recordaes recentes invadiram a mente de Travis: o perfume do xampu de Nora , quando ela se aproximou dele em frente a vitrine da galeria em Solvang. Ele re spirou fundo e poderia sentir o mesmo perfume novamente. Aquilo fez o seu corao ba ter mais rpido. Merda... disse ele. .. .s a conheo h alguns dias e no que estou ficando apaixonad Einstein levantou a cabea e suspirou, como dizendo que j era tempo de Travis admit ir o que estava acontecendo. O cachorro estava feliz por t-los aproximado e tambm queria dizer que Travis devia parar com qualquer indeciso e seguir a corrente.

Travis falou sobre Nora por mais um tempo, lembrando a maneira como ela era e co mo agia, sobre a sua voz doce, destacando sua maneira exclusiva de ver a vida, a sua maneira de pensar. Einstein ouvia a tudo com ateno. O genuno interesse que era a marca registrada de um verdadeiro amigo. Ele conversou com o cachorro por mai s uma hora, que lhe pareceu cheia de prazer. Travis nunca havia pensado que pode ria se apaixonar por algum novamente. No. Ningum. E certamente no com aquela intensi dade. Menos de uma semana atrs, sua tremenda solido parecia incontrolvel. Depois, exausto, fsica e emocionalmente, Travis dormiu. Mais tarde, ainda no meio da noite, ficou entre o sono e a viglia, e tinha a vaga certeza de que Einstein estava perto da janela. O caador estava com as patas dianteiras apoiadas na janel a e o focinho contra o vidro. Estava vasculhando a noite, atento. Travis percebeu que o cachorro estava preocupado. Mas em seu sonho, ele estava s egurando a mo de Nora sob o luar e no desejava ficar completamente acordado, com m edo de no ser capaz de retomar quela deliciosa fantasia. 7

Na manh de segunda-feira, 24 de maio, Lemuel Johnson e Cliff Soames estavam visit ando um pequeno zoolgico frequentado principalmente pelas crianas no meio do Parqu e Irvine, na regio leste do municpio de Orange. O cu estava claro e o sol estava qu ente e brilhante. Os imensos carvalhos no perdiam uma folha sequer, pois no havia vento. Mas os pssaros voavam de galho em galho cantando. Doze animais estavam mor tos. Atirados numa verdadeira poa de sangue. Durante a noite, algum ou alguma fera havia pulado o muro para matar trs cabras, um veado com filhote, dois paves, um c oelho, um carneiro e duas ovelhas. Um pnei tambm morreu, embora no apresentasse nenhum sinal de violncia. Aparentemente o animal morreu de medo, ao atirar-se por vrias vezes contra o muro na tentativa de escapar ao que atacava os outros animais. Ele estava de lado, com o pescoo pa ra trs. Os javalis selvagens no foram importunados. Movimentavam-se de um lado para outro em suas respectivas jaulas, procurando por pedaos de comida que possivelmente ha viam sido atiradas aos animais no dia anterior, mas que eles no haviam ainda acha do. Os empregados do parque estavam agitados e foram reunidos pela polcia perto de um caminho municipal cor de laranja e estavam conversando com dois agentes da Secre taria de Controle Animal e com um bilogo barbudo do Departamento de Vida Animal d a Califrnia. Lem estava examinando cuidadosamente as feridas do coro, at que no suportou mais o mau-cheiro que no era causado s pelos animais mortos. Havia indcios de que o matado r depositara fezes e urina sobre as vtimas, como havia feito na casa de Dalberg. Apertando um leno no nariz, para filtrar o ar ftido, Lem se aproximou de um dos pa ves mortos. A cabea havia sido arrancada, assim como uma das pernas. A parte super ior das asas estava quebrada e as penas todas ensanguentadas. Ao ser chamado por Cliff Soames, Lem deixara o pavo de lado e passou por uma port a de servio que conduzia prxima jaula. L estava Cliff observando a carcaa de um carn eiro. Havia moscas. Estavam com fome e faziam um barulho intenso, pousando sobre o carneiro e debandando quando espaventadas. Cliff estava plido, mas no parecia to chocado e com tantas nuseas como estava na ltim a sexta-feira na cabana de Dalberg. Talvez esta matana no o tivesse afetado tanto porque as vtimas eram animais, em vez de seres humanos. Ou talvez estivesse consc ientemente preparando a si mesmo para a extrema violncia do adversrio. Voc ter que vir para este lado disse Cliff do ponto onde estava. Lem contornou o c arneiro e se colocou ao lado de Cliff. Embora a cabea do carneiro estivesse na so mbra, Lem percebeu que o olho direito do animal havia sido arrancado. Sem fazer comentrios, Cliff usou uma vara para levantar a cabea do animal e verifi cou que o outro olho tambm havia sido retirado. Parece obra do nosso fugitivo disse Lem... Tirando o leno do nariz, Cliff disse: Ainda h mais. Ele conduziu Lem a trs outras carcaas duas ovelhas e um dos cabritos

que tambm estavam sem os olhos. Diria que isto sem comentrios. Esta maldita coisa que matou Dalberg na ltima tera-f eira noite, continuou correndo pela montanha e pelo canyon, cinco dias seguidos, fazendo... O qu? S Deus sabe. Mas veio parar aqui de madrugada. Lem usou o leno para limpar o suor do rosto. Estamos a poucos quilmetros a noroeste da cabana de Dalberg. Cliff concordou. Em que sentido voc acha que o animal foi? Cliff deu de ombros. Isso mesmo prosseguiu Lem. No h forma de saber para onde est indo. impossvel de i inar, porque no sabemos nem de longe como aquilo pensa. Vamos rezar para que perm anea por aqui, na regio menos habitada do municpio. No posso nem pensar no que acont eceria se esta coisa decidisse entrar na rea leste, onde esto os subrbios de Orange Park Acres e Villa Park. Ao sarem dali, Lem viu as moscas se concentrando em cima do coelho, em grande qua ntidade, como se fosse um pedao de pano escuro jogado sobre a carcaa, balanando sob a brisa. * * * Oito horas mais tarde, sete da noite de segunda-feira, Lem estava numa Imensa sa la de reunies da Base Naval em El Toro. Ele se dirigiu ao microfone, bateu nele c om o dedo para certificar-se de que estava funcionando, e ouviu um rudo na caixa de som: Por favor, prestem ateno disse. Aproximadamente cem homens estavam sentados em cad eiras de metal. Eram todos jovens, fortes, aparentando muita sade. Todos faziam p arte de unidades de informaes do Corpo de Fuzileiros Navais. Vinham de Pendleton e outra base da Califrnia. A maioria havia participado da busca no sop da montanha de Santa Ana quarta e quinta, logo depois do incidente do laboratrio Banodyne. Ainda estavam procurando e acabavam de chegar de um dia inteiro de buscas pela m ontanha e pelo canyon. A operao era conduzida sem uniformes. Para enganar os reprte res e autoridades locais, haviam chegado ao local de busca em carros e pickups, espalhando-se pela rea. Aventuraram-se no mato em grupos de trs ou quatro, vestido s como montanhistas comuns. Calas jeans, camisetas ou camisas de safri. Usavam bons ou chapu de vaqueiro. Todos estavam muito bem armados, e escondiam as armas dent ro das mochilas, ou debaixo das camisetas, se encontrassem montanhistas de verda de na rea. Carregavam submetralhadoras Uzi que podiam facilmente entrar em ao se en contrassem o adversrio. Cada homem na sala havia assinado um compromisso de que poderia ser sentenciado priso perptua se divulgasse a verdadeira natureza da operao. Eles todos sabiam o que estavam caando, embora Lem duvidasse de que todos acreditassem na existncia daque la criatura. Alguns estavam assustados. Mas os outros, que haviam servido no Lban o ou na Amrica Central, estavam suficientemente familiarizados com o terror e com a morte, para tremerem diante de sua atual misso. Alguns poucos veteranos partic iparam do ltimo ano da guerra do Vietn e diziam que a misso era fcil. J tinha tido op ortunidade de provar eficincia em outras ocasies e tinham respeito pelo estranho i nimigo que estavam procura. E se o monstro pudesse ser achado eles o encontraria m. Assim que Lem pedira a palavra, eles ficaram em silncio, imediatamente. O general Hotchkiss me informou que vocs tiveram mais um dia sem resultado positi vo e sei que vocs esto to desiludidos quanto eu. H seis dias que vocs tm trabalhado nu ma rea agreste. Sei que todos esto cansados e se perguntam quanto tempo mais isto vai durar. Bem, ns vamos continuar a busca at encontrar o que estamos procurando. At que possamos encurralar o monstro e mat-lo. No podemos de maneira alguma parar e deix-lo escapar. No temos outra alternativa. Ningum na plateia manifestou discordncia. Lembrem-se: tambm estamos procurando o cachorro. Cada um na sala tinha provavelmente esperana de encontrar o cachorro, ficando par a outro a tarefa de acabar com o monstro. Lem prosseguiu: Na quarta-feira, traremos mais reforos de tropas especiais dos fuzileiros, de bas

es mais distantes, e eles faro rodzio com vocs, para que todos tenham dois dias de folga. Mas amanh todos estaro l fora, bem cedo, e agora existe outra rea para ser va sculhada. Havia um mapa da regio bem atrs dele, e Lem Johnson indicou o ponto com ajuda de u m basto: Estaremos seguindo na direo norte-noroeste pela montanha e pelos canyons e m torno de Irvine Park. Narrou para todos o acontecido no dia anterior no pequen o zoolgico e fez uma descrio das condies das carcaas, com o objetivo de chamar ateno homens para o grande perigo. O que aconteceu com aqueles animais poder acontecer com qualquer um de vocs, se fa ltar ateno e estiverem em lugar e hora errados. Os cem fuzileiros olharam para ele com grande seriedade, e nos olhos de cada um deles, Lem via cem verses de seu prprio medo controlada.

8 Tera-feira, noite, dia 25 de maio, Tracy Leigh Keeshan no conseguia dormir. Estava to excitada que parecia que iria explodir. Ela criou uma imagem mental de que er a uma flor frgil, um dente-de-leo, que atacada pelo vento poderia se espalhar pelo s quatro cantos do mundo e puf! Tracy Keeshan no existiria mais, destruda pela sua prpria excitao. Era jovem, treze anos de idade, mas tinha grande imaginao. Deitada na cama em seu quarto escuro, ainda no havia fechado os olhos e j se imaginava no dorso de seu ca valo, Goodheart, disparando pela pista de corridas, deixando todos os outros cav alos para trs, a reta final a menos de 100 metros. O pblico vibrava nas arquibanca das... Na escola, ela normalmente conseguia boas notas, no porque fosse uma menina aplic ada mas porque aprendia com facilidade e fazia tudo sem grande esforo. No se impor tava muito com a escola. Era delgada, loura, com olhos precisamente da cor de um cu claro de vero, muito lindos. Os garotos viviam atrs dela, mas ela no perdia muit o tempo pensando neles, assim como no se ocupava em demasia dos problemas escolar es. As colegas eram fixadas nos garotos, mas de tal maneira que Tracy quase morr ia de tdio. O que realmente importava para Tracy, profundamente, de todo o corao, eram os cava los de corrida. Ela colecionava fotos de cavalos desde a idade de cinco anos e h avia tido aulas de equitao desde os sete, embora os pais no tivessem condies financei ras de comprar-lhe o seu prprio cavalo. Durante os dois ltimos anos, entretanto, o s negcios de seu pai haviam prosperado e dois meses atrs eles se mudaram para uma nova e imensa casa numa rea de dois acres em Orange Park Acres. Era uma comunidad e de criadores de cavalos, com uma infinidade de pistas para cavalgar. Na parte de trs da propriedade deles haviam um estbulo para seis cavalos, embora s existisse um. Exatamente naquela tera-feira, 25 de maio, um dia de glria, que seria lembrado par a sempre no corao de Tracy Keeshan, um dia que em que ela tivera a certeza da exis tncia de Deus finalmente ganhara o seu prprio cavalo, o esplndido, maravilhoso e in comparvel Goodheart. Por isso ela no conseguia dormir. Ela foi para cama s dez horas, e meia-noite esta va mais desperta do que nunca. uma hora da madrugada de quarta-feira ela no podia suportar mais. Tinha que ir at o estbulo e olhar para Goodheart. Para ter certeza de que ele estava bem. Para certificar-se de que estava bem acomodado em sua no va casa. E ter certeza de que o cavalo era real... Ela atirou o lenol para longe, junto com a colcha, e saiu silenciosamente da cama . Estava usando calcinha e uma camiseta do hipdromo de Santa Anita, assim simples mente vestiu a cala jeans e calou o tnis Nike azul. Abriu a maaneta da porta com tod o o cuidado, calmamente, e saiu para o saguo da casa, deixando a porta aberta. A casa estava escura e quieta. Os pais e seu irmo de nove anos, Bobby, estavam dorm indo. Tracy passou pela sala de estar e pela sala, sem acender as luzes, baseando-se n

o luar para seguir seu caminho. Na cozinha, ela abriu uma gaveta de uma das mesa s e pegou uma lanterna. Abriu a porta dos fundos e saiu para o quintal, tambm dei xando a porta aberta atrs de si, sem ainda fazer uso da lanterna. A noite de primavera estava com uma temperatura baixa, mas no fazia frio. Algumas nuvens negras vez por outra cobriam a lua, parecendo imensos veleiros navegando no mar da noite. Ela ficou olhando para as nuvens, no por muito tempo, apreciand o o momento. Queria aproveitar cada segundo daquele tempo extremamente especial. Alm do mais, aquela era a primeira vez em que estaria a ss com o soberbo e nobre Goodheart, para que os dois desfrutassem de seus sonhos futuros. Ela atravessou o quintal, contornou a piscina, cuja gua clorada refletia o luar, e desceu pelo jardim. A grama mida parecia tremeluzir ante os raios hesitantes da lua. A propriedade era perfeitamente definida por uma cerca branca, que Ficava vagamente fosforescente ao luar. Nas cercarias, havia outras propriedades de no mnimo um acre, to grandes quanto a de Keeshan. Os sons de grilos e rs podiam ser ouvidos por toda a regio de Orange Park Acres. T racy caminhou tranquilamente na direo dos estbulos, no final do quintal, pensando n as vitrias que ela e Goodheart teriam. Ele no correria de novo. Ele fizera dinheir o em Santa Anita, Del Mar, Hollywood Park e outros hipdromos pela Califrnia. O cav alo havia-se machucado e no poderia mais se arriscar em disputas. Entretanto, ain da poderia servir de montaria. Alm disso, no prazo de uma semana eles teriam no e stbulo duas guas e os animais poderiam ser levados para uma fazenda especializada, onde Goodheart se encarregaria de emprenhar as fmeas. No ano seguinte, dois potr os saudveis j estariam nascendo e seriam colocados em treinamento perto da casa de Tracy, para que esta tivesse condies de visit-los com frequncia. Ela tambm poderia a judar no treinamento, aprendendo tudo o que deveria saber para a formao de um camp eo, e ento, bem, ento ela e os filhos de Goodheart poderiam fazer histria. Sim! Ela estava muito confiante de que poderia fazer histria em corridas de cavalo... Sua fantasia foi interrompida, quando, a cerca de quarenta metros do estbulo, pis ou em algo mole e escorregadio e quase caiu. Imaginou que poderia ser obra de Go odheart, quando o levaram para o quintal no dia (interior. Sentindo-se um pouco estpida, ela direcionou a lanterna para o cho e ao contrrio de estrume o que havia era o que restara de um gato brutalmente mutilado. Tracy ficou enojada e virou o foco da lanterna rapidamente. A vizinhana era conde scendente com os gatos, em parte porque eles eram de grande utilidade para contr olar os camundongos em torno do estbulo. Os coiotes regularmente vinham das monta nhas procura de caa. Embora os gatos fossem rpidos, os coiotes s vezes eram mais rpi dos e espertos. Tracy pensou que um coiote havia passado por baixo da cerca e at acado aquele felino, que provavelmente estava procura de roedores. Mas um coiote teria comido o gato no prprio lugar onde o houvesse morto, deixando para trs pouco mais do que o rabo do animal e um pouco de pele. Os coiotes norma lmente vivem com muita fome. Ou ele teria carregado o gato para consumi-lo em al gum outro lugar. Aquele gato no parecia ter sido comido pela metade, foi simplesm ente cortado em partes, ou alguma coisa ou algum o matara por simples prazer. Tracy tremeu de medo. E se lembrou dos boatos sobre o zoolgico. Em Irvine Park, a poucos quilmetros de distncia, algum aparentemente matara vrios animais no pequeno zoolgico h duas noites passadas. Vndalos drogados. Uns bandidos. A histria no passava de boato e ningum era capaz de confirmar o que acontecera l de fato, mas havia in dcios de que fosse verdadeira. Alguns garotos foram at l de bicicleta no dia anteri or depois da escola e no viram a carcaa de nenhum animal, mas perceberam que havia menos animais do que de costume. E o pnei Shetland estava decididamente desapare cido. Os empregados do parque no queriam falar nada, quando procurados. Tracy imaginava que o mesmo assassino andava agora por Orange Park Acres matando gatos e outros animais de estimao, o que era uma possibilidade macabra e sombria. De repente, ela se deu conta de que se algum no ficasse satisfeito com os gatos, tambm mataria cavalos. Um arrepio de medo a percorreu dos ps cabea, ao imaginar Goodheart sozinho no estbu lo. Mal podia se mexer. Em torno dela, a noite parecia mais quieta do que antes. Estava mais calma, mais silenciosa. Os grilos no cantavam mais. As rs tambm haviam silenciado. Aquele veleiro no cu parecia ter lanado ncora e agora fazia frio. Alguma coisa se moveu nos arbustos. O resto da propriedade era cheia de grama. U

m espao aberto imenso, todo gramado, com algumas rvores bem localizadas. A maioria jacarands o algumas outras rvores tpicas da Califrnia. Tracy ouviu nitidamente algo nos arbustos, movimentando-se rpido. Mas, quando lano u o foco de luz sobre o lugar, no conseguiu ver nada. A noite estava silenciosa, novamente. Calada. Em expectativa. Ela desejou voltar para casa, onde poderia acordar o pai e pedir que ele investi gasse, ou poderia ir para a cama e esperar at que amanhecesse, para tentar descob rir por si mesma. Mas e se fosse apenas um coiote nos arbustos? Nesse caso, ela no estava correndo perigo. Um esfaimado coiote atacaria uma criana pequena, mas fu giria de qualquer outra com o tamanho de Tracy. Alm disso, estava muito preocupad a com o seu nobre Goodheart para perder mais tempo; ela queria ter certeza de qu e o cavalo estava bem. Usando a lanterna para evitar outros gatos mortos que pudesse encontrar pela fre nte, Tracy foi direto ao estbulo. Deu apenas alguns passos, quando ouviu os rudos novamente e o pior: um rosnado assustador de um animal, como jamais ouvira anter iormente. Ela comeou a se virar e poderia at correr para a casa, mas Goodheart dava manifest aes de medo dentro do estbulo e batia com as patas nas paredes. Ela imaginou que o cavalo estava sendo submetido a alguma espcie de tortura por algum psicopata. Tra cy quase no se preocupava com a prpria segurana, o interesse maior dela era correr para auxiliar o seu bem-amado campeo dos campees. O pobre Goodheart comeou a dar pancadas cada vez mais fortes no estbulo, desespera do, lanando as patas repetidamente contra a madeira, agora furiosamente. A noite parecia ecoar os troves de uma tempestade que estava a caminho. Ela estava a cerca de quinze metros do estbulo, quando ouviu um rosnado estranho de novo e percebeu que alguma coisa estava atrs de si. Agora, sobre a grama. Ela levantou o foco da lanterna. Correndo na direo dela estava uma criatura que pareci a ter fugido do inferno, deixando escapar pela boca sons cheios de loucura e fria . Apesar da lanterna, Tracy no conseguiu ter uma exata imagem do que estava vendo, Ela desviou a lanterna e a noite ficou mais escura ainda, com a lua escondida at rs das nuvens. Aquela besta continuava se movimentando com velocidade e Tracy est ava assustada demais para entender o que era aquilo. No entanto ela viu o sufici ente para concluir que no se parecia com nada do que vira antes. Teve a impresso d e uma cabea disforme e escura, com depresses e salincias irregulares, mandbulas enor mes e cheias de afiados dentes em curva, olhos amarelos que brilhavam luz da lan terna, da mesma forma que brilhariam os olhos de um gato sob o efeito do farol d e um carro. Tracy gritou. O atacante urrou de novo e se lanou sobre ela. Ao ser atingida Trac y perdeu a respirao. A lanterna caiu de sua mo e deslizou pela grama. Ela caiu e a criatura foi para cima dela e ambos rolaram pelo cho. Ela batia desesperadamente no monstro com seus punhos pequenos e sentiu as garras penetrando no seu brao dir eito. A boca da criatura estava escancarada diante dela. E ela sentiu o seu hlito quente, cheirando a sangue e carnia. E o pior, sentiu que iria ser agarrada pela garganta pensou: Estou morta, meu Deus, isso vai me matar, estou morta como o g ato e ela estaria morta em segundos, com toda a certeza, se Goodheart a menos de cinco metros de distncia no houvesse sado do estbulo e disparado na direo deles em pn co. O garanho relinchou e empinou as patas quando os viu, como se fosse esmag-los. O m onstro que atacou Tracy rosnou novamente, mais de surpresa do que de raiva. Pare cia estar com medo e deixou a garota de lado para evitar as patas do cavalo. Goodheart bateu as patas no cho, a poucos centmetros da cabea de Tracy, e empinou o corpo novamente, movimentando os cascos no ar, relinchando e ela sabia que no d esespero poderia ser esmagada pelo cavalo. Ela saiu do alcance das patas do cava lo, mais distante do monstro de olhos amarelos, que desaparecera na escurido. Goodheart ainda estava relinchando, Tracy gritando e os cachorros uivando por to da a vizinhana. Agora as luzes acenderam na casa, o que deu menina um pouco de es perana de sobrevivncia. Entretanto, ela sentiu que o atacante no havia desistido e que ainda estava cercando o cavalo com o objetivo de fazer nova investida contra ela. Ela conseguia ouvir o seu rosnado. Sabia que no poderia jamais atingir a ca

sa sem que o animal casse sobre ela novamente. Desta forma, ela se arrastou at o e stbulo, entrando num dos compartimentos vazios. Ao mesmo tempo em que fazia isto ela se ouvia cantando, Jesus, oh, Jesus, Jesus, Jesus... As duas metades da porta de madeira da baia estava aferrolhadas uma outra. Um tr inco mantinha toda a porta presa ao caixilho. Ela abriu este trinco, puxou a por ta para abri-la e penetrou na escurido com cheiro de feno. Fechou e manteve fecha da a porta com toda a fora de que era capaz, pois no havia trancas por dentro. Um instante depois, o seu atacante se lanou contra o lado de fora da porta, tenta ndo abri-la, mas a madeira do caixilho impedia. A porta s abriria para fora e Tra cy tinha esperana de que a criatura de olhos amarelos no fosse inteligente a ponto de descobrir como funcionava. Mas era inteligente o suficiente (Deus do cu, por que esta criatura no to idiota, q uanto feia?) para depois de atingir a porta por duas vezes, comear a pux-la ao con trrio de empurrar. A porta estava quase abrindo, pois Tracy no tinha fora para mantla fechada. Ela queria gritar por socorro, mas precisava de toda a fora para se manter de p e tentar fechar a porta. Goodheart, felizmente continuava l fora gritando e relinch ando aterrorizado. O monstro tambm rosnava, fazendo um som animal e humano ao mes mo tempo assim o pai dela no tinha dvida de onde vinha aquela confuso toda. A porta abriu alguns centmetros. Ela se esforou e a fechou novamente. Instantaneam ente o atacante puxou e abriu de novo, tentando manter a porta entreaberta embor a ela se esforasse para mant-la fechada. Ela estava perdendo. A porta abriu de nov o. Ela viu os traos desfigurados daquela cara monstruosa, com as presas bem mostr a. Os olhos amarelos estavam bem mais visveis agora e o monstro rosnava para ela e seu hlito estava mais forte com o cheiro do feno. Desesperada, cheia de terror e frustrao, Tracy puxou a porta com toda a sua fora. M as abriu mais um centmetro. E agora mais outro. O corao da menina estava martelando no peito, forte suficientemente para encobrir o primeiro som de um tiro. Ela no sabia o que havia escutado at que ouviu um segundo disparo ecoando pela noi te, ento sentiu que o pai estava armado do lado de fora da casa. A porta da baia se fechou novamente, quando o monstro se assustou com os tiros e deixou o estbulo. Ento ela achou que talvez na confuso o pai dela pudesse pensar q ue Goodheart houvesse ficado louco ou coisa parecida. De dentro da baia ela grit ou: No atire em Goodheart! No atire no cavalo. No houve mais disparos e Tracy imediatamente sentiu-se idiota por pensar que seu pai fosse matar Goodheart. O pai de Tracy era um homem cuidadoso, especialmente com armas carregadas e, a menos que tivesse certeza do que estava acontecendo, no atiraria em nada, s daria tiros de advertncia, que teriam atingido no mximo alguns galhos no matagal. Goodheart provavelmente estava bem e o atacante de olhos amarelos havia certamen te fugido para as montanhas, para o canyon, ou voltado seja l para de onde viera. .. (O que era aquela criatura demonaca?) ...e estava tudo terminado, graas a Deus. Tracy escutou alguns passos, e seu pai chamando seu nome. Ela empurrou a porta d a baia e viu o pai correndo de encontro a ela, s de pijamas, de ps descalos, com a arma debaixo do brao. A me tambm estava ali com uma roupa de dormir amarela bem cur ta, correndo atrs do pai com uma lanterna. Em cima da curva do jardim estava Goodheart, o pai dos futuros campees. Sem pnico e sem ferimentos. Tracy comeou a chorar ao ver o garanho que havia sobrevivido e saiu aos tropeos do estbulo, desejando v-lo mais de perto. Depois do terceiro passo, sentiu uma dor fo rte no seu lado direito e ficou tonta. Caiu, colocou uma de suas mos no ombro e s entiu que havia sangue. Lembrou-se das garras penetrando-lhe na carne pouco ante s que o cavalo fugisse do estbulo para assustar o monstro, e de muito longe ela o uvia a si mesma dizer: Grande cavalo... que cavalo maravilhoso. O pai se ajoelhou ao lado dela: Querida, o que aconteceu aqui, o que h de errado? A me chegou perto, tambm. O pai viu o sangue: Chame uma ambulncia.

A me, sem hesitao e sem qualquer histeria em momentos de dificuldade, voltou para c asa correndo para telefonar pedindo socorro. Tracy estava cada vez mais tonta. C om a viso embaraada, ela via manchas escuras que no faziam parte da escurido da noit e. Ela no estava assustada. E parecia dar graas a Deus por estar vendo aquilo. Querida... disse-lhe o pai, colocando a mo nos ferimentos. Imaginando que ela est ivesse delirando, Tracy disse: Voc se lembra quando eu era bem pequena... apenas uma garotinha... e pensei em al guma coisa terrvel... que vivia no meu guarda-roupa... de noite? O pai parecia preocupado: Querida, seria melhor se voc ficasse quieta, e calada. Ao perder a conscincia, Tracy ouviu-se dizendo com seriedade: Bem... acho que aquela criatura que vivia no guarda-roupa da outra casa... acho que talvez... ela era real... e voltou.

s quatro e vinte da madrugada da quarta-feira, apenas algumas horas depois do ata que casa de Keeshan, Lemuel Johnson chegou no quarto de Tracy Keeshan, no hospit al em St. Joseph, em Santa Ana. Rpido como de costume, Lem descobriu que o xerife Walt Gaines chegara antes dele. Walt estava no corredor encarando de cima um jo vem mdico com uniforme verde de cirurgio; pareciam estar discutindo moderadamente. A equipe da Agncia de Segurana Nacional encarregada da crise do Banodyne estava co ntrolando todas as delegacias de polcia no municpio, incluindo o departamento de p olcia da cidade de Orange, em cuja jurisdio se inclua a casa de Keeshan. O chefe do turno da noite da equipe de agentes da ASN havia ligado para a casa de Lem conta ndo as novidades sobre o caso, que se encaixavam no padro esperado no que se rela cionava com os incidentes do Banodyne. Voc no est respeitando a jurisdio lembrou Lem ao encontrar-se com o xerife e o mdic m frente ao quarto da garota, cuja porta estava fechada. Talvez isto no seja parte do mesmo caso. Voc sabe que . Bem, esta determinao no havia sido dada. E foi feita de novo na casa de Keeshan, quando conversei com os seus homens. Est bem... vamos dizer que estou aqui apenas como observador. Ai, meu cacete esbravejou Lem. O que tem o seu cacete? perguntou Walt, sorrindo. Uma dor do cacete e o nome dela Walter. Interessante... observou Walt. Voc batiza as suas dores. Voc d nomes a dor de dente , ou a dor de cabea, tambm? Tambm estou com dor de cabea agora e o nome dela Walter. Isso muito confuso, meu amigo. Seria melhor chamar a dor de cabea de Bert ou Harr y, ou alguma coisa parecida. Lem quase riu ele adorava aquele sujeito mas sabia que, apesar da amizade, Walt poderia interpretar a risada como uma chance para voltar ao caso. Desta maneira, Lem permaneceu impassvel, embora obviamente Walt soubesse que Lem desejava rir. O jogo era ridculo, mas era preciso ser jogado. O mdico, Roger Selbok, parecia Rod Steiger quando jovem. Ele franziu a testa, qua ndo os dois elevaram a voz, e sua presena tinha um pouco da fora de Steiger tambm. A carranca foi suficiente para faz-los calar. Selbok disse que a garota estava sendo submetida a exames, foi tratada dos ferim entos e tomou analgsicos para tirar a dor. Estava cansada. Ele aplicou um sedativ o para garantir que a menina repousasse e no pensava que seria uma boa ideia para policiais de qualquer nvel ficar fazendo perguntas naquele instante. O silncio do hospital, cedo pela manh, o cheiro de desinfetante que enchia o ar e a presena de uma enfermeira que passou rpido foram o suficiente para deixar Lem ne rvoso. De repente, ele ficou apreensivo que a garota estivesse em pior condio do q ue lhe fora informado e falou de sua preocupao para Selbok.

No, no. Est em boas condies disse o mdico. Mandei os pais dela para casa e no te to isto se houvesse algo que me preocupasse. O lado esquerdo do rosto dela est fe rido, o olho est arroxeado, mas no h nada de srio. Os ferimentos no lado direito do corpo exigiram trinta e dois pontos e precisamos tomar algumas medidas de precauo em relao cicatrizao. Ela passou por um grande susto. Entretanto, uma menina intelige nte, autoconfiante, portanto no penso que venha a sofrer de algum tipo de trauma. Na minha opinio, ela no deve sofrer qualquer tipo de interrogatrio esta noite. No seria interrogatrio disse Lem. Apenas algumas perguntas. Cinco minutos disse Walt. Menos observou Lem. Eles pressionaram Selbok e finalmente acabaram vencendo. Bem... imagino que vocs tenham um trabalho a fazer, e se prometerem que no vo ser m uito insistentes com ela... Vou trat-la como se fosse feita de bolhas de sabo prometeu Lem. Selbok disse: Apenas me diga... que diabo aconteceu com ela? Ela no lhe disse? perguntou Lem. Bem, ela fala de ter sido atacada por um coiote... Lem ficou surpreso e viu que Walt tambm se espantara. Talvez o caso no tivesse nad a a ver com a morte de Wes Dalberg e com os animais mortos no zoo de Irvine. Mas continuou o mdico , nenhum coiote atacaria uma menina do tamanho de Tracy. Os coiotes s so perigosos para crianas pequenas. Alm do mais, no acredito que um coiote seria capaz de causar ferimentos daquele tipo. Walt observou: Soube que o pai dela afastou a fera com uma arma. Ser que ele no sabe o que atacou a filha? No respondeu Selbok. Ele no podia ver o que estava acontecendo, era noite, e deu s omente dois tiros de advertncia. Ele contou que alguma coisa disparou pelo quinta l, passou pela cerca, mas no pde ver nenhum detalhe. Disse que Tracy lhe contara q ue era a criatura que costumava viver no guarda-roupa, mas Tracy estava delirand o. Ela me disse que era um coiote. Ento... voc sabe afinal o que est acontecendo po r aqui? Voc tem como me dizer alguma coisa de que eu necessite saber para tratar da garota? No posso disse Walt. Mas o Sr. Johnson, aqui, sabe de todos os detalhes da situao. Muito obrigado disse Lem. Walt apenas sorriu. Dirigindo-se para Selbok, Lem pros seguiu: Sinto muito, doutor, mas no tenho autorizao para discutir o caso. De qualquer forma , nada do que eu dissesse alteraria o tratamento que Tracy Keeshan est recebendo. Quando Lem e Walt finalmente entraram no quarto de Tracy no hospital, deixando o Dr. Selbok no corredor para controlar o tempo de visita, encontraram uma bela m enina de treze anos seriamente ferida e branca como neve. Ela estava na cama com o lenol estendido at os ombros. Embora tivesse tomado analgsicos, ela estava ativa , tensa, deixando claro por que Selbok desejava administrar-lhe sedativo. Estava tentando no demonstrar, mas estava assustada. Gostaria que voc sasse pediu Lem a Walt Gaines. Se desejo fosse fil mignon, sempre comeramos bem no jantar respondeu Walt. Oi, Tracy, sou o xerife Walt Gaines e este aqui Lemuel Johnson. Sou to bom quanto falam, embora este Lem, aqui, seja um abutre... todos comentam isto... mas voc no tem com que se preocupar, porque vou mant-lo na linha e obrig-lo a ser legal com voc. Est bem? Juntos, estimularam Tracy a conversar. Rapidamente descobriram que ela havia dit o ao mdico que foi atacada por um coiote, porque, embora soubesse que no era verda de, ela no acreditava que fosse capaz de fazer com que o mdico ou quem quer que fo sse aceitasse o que havia presenciado. Estava com medo de que pensassem que eu havia sido atingida com muita violncia na cabea, estivesse com o crebro em alvoroo disse ela e me mantivessem aqui por muito mais tempo. Sentando beira da cama, Lem comentou: Tracy, voc no deve se preocupar que eu v pensar que voc ficou doente da cabea. Acredi to no que voc viu, sei o que e tudo o que quero uma confirmao.

Ela olhou para ele, incrdula. Walt estava aos ps da cama, sorrindo para ela, como se fosse um imenso urso carinhoso. Ele disse: Antes de desmaiar, voc disse a seu pai que fora atacada por uma criatura que cost umava viver no seu guarda-roupa. Era certamente feio o suficiente, mas no se parecia com a criatura do guarda-roup a, penso eu. Diga-me insistiu Lem. Ela olhou para Walt, para Lem, e suspirou: Voc me diz o que devo ter visto e, se coincidir, eu digo o que posso lembrar. Mas no quero comear, porque vocs vo pensar que fiquei doida. Lem olhou para Walt sem esconder a frustrao, concluindo que no havia maneira de evi tar alguns fatos reais do caso. Walt sorriu largo, mostrando os dentes. Lem diss e para a garota: Olhos amarelos. Ela suspirou e ficou rgida. Sim! Voc sabe, no ? Voc sabe o que estava l. Ela comeou a sentar-se, sentindo muita ores porque os pontos estavam repuxando nos ferimentos. E acabou caindo de costa s novamente na cama. O que era aquilo, o que era aquilo? Tracy disse Lem , no posso dizer o que era. Assinei um termo de compromisso promet endo segredo. Se eu violar, posso ir para a cadeia. E o mais importante: no teria muito respeito por mim mesmo. Ela franziu a testa e finalmente assentiu. Imagino que posso entender isto. timo. Agora diga-me tudo o que voc sabe sobre o monstro. Ela no havia visto muito, porque a noite estava escura e a sua lanterna havia ilu minado o monstro um instante apenas. Grande demais para ser um animal... talvez, to grande quanto eu. Os olhos amarelo s. Ela tremeu. A cara dele era... estranha. Em que sentido? Torta... deformada observou a garota. Embora estivesse plida a princpio, agora est ava branca e finas gotas de suor comeavam a cair-lhe da linha onde comeava o cabel o. Walt continuava ao p da cama, inclinando o corpo para frente. No queria perder uma palavra sequer. O vento tpico de Santa Ana de repente comeou a soprar, surpreendendo a menina. Ela parecia assustada ao olhar pela a janela, como que esperando que alguma coisa f osse se chocar com os vidros. Lem lembrou-se que fora daquela forma que o monstro tinha matado Wes Dalberg. Tracy engoliu em seco. A boca dele era enorme... e os dentes... Ela no conseguia parar de tremer e Lem colocou a mo no ombro dela para acalm-la. Est tudo bem, querida. Est tudo terminado. Tudo ficou para trs. Depois de uma pausa para recobrar o controle de si mesma, mas ainda trmula, Tracy disse: Acho que era peludo... no estou certa, mas era muito forte. Com que espcie de animal se parece? perguntou Lem. No achei parecido com nada que eu conhea disse ela balanando a cabea. Mas se voc tivesse que dizer que era parecido com outro animal, diria que se pare cia com um puma, ou alguma coisa assim? No. No um puma. Com um cachorro? Talvez... um pouco parecido com um cachorro disse ela, hesitante. Talvez um pouco parecido com um urso, tambm? No. Com uma pantera? No. No se parecia com nenhum tipo de felino. Com um macaco? Ela hesitou de novo e franziu a testa, pensando: No sei por qu... mas, sim, talvez se parea um pouco com um macaco. Exceto, pelo fat o de que nenhum cachorro ou macaco tenha dentes como aqueles. A porta do quarto abriu e o Dr. Selbok entrou:

J se passaram os cinco minutos. Walt comeou a fazer sinal para o mdico se afastar. Lem disse: No, est bem. Ns terminamos. Falta meio minuto. Estou contando os segundos advertiu o mdico. Lem disse para a garota: Posso confiar em voc? Ela fixou os olhos nele e perguntou: Para ficar calada? Lem confirmou com a cabea. Ela respondeu: Sim. No quero mesmo contar para ningum. Meus pais pensam que sou muito adulta para minha idade. Mentalmente e emocionalmente adulta, penso eu. Mas se eu comear a c ontar histrias sobre... monstros, eles vo pensar que, afinal, no seja to adulta assi m. E, talvez cheguem concluso de que no tenho capacidade para cuidar de animais e suspendam os planos sobre a criao de cavalos. No vou colocar isto em risco, Sr. Joh nson. No, senhor. Na medida em que for importante para mim, foi um coiote louco. Mas... Sim? Voc poderia me dizer... se h alguma chance de que ele volte? Acho que no. Mas seria prudente, por enquanto, voc no sair noite para o estbulo. Est bem? Est bem. A julgar por sua expresso, ela ficaria dentro de casa pelas prximas semana s. Eles deixaram o quarto, agradeceram a Selbok pela cooperao e desceram at a garagem do hospital. Seus passos ecoavam como se estivessem caminhando numa caverna. O l ugar estava vazio e desolado. Os carros estavam estacionados no mesmo andar e Walt acompanhou Lem at o carro de le, que no tinha qualquer identificao da Agncia de Segurana Nacional. Enquanto Lem co locava a chave na porta, Walt olhava em torno para ter certeza de que estavam a ss, ento disse: Diga-me. No posso. Eu vou descobrir. Voc est fora do caso. Ento, leve-me at o juiz. Consiga um mandado de priso. Eu poderia. Por colocar em perigo a segurana nacional. Seria uma acusao justa. Atire meu rabo na cadeia. Eu poderia disse Lem, embora soubesse que no iria faz-lo. Curiosamente, Lem se mos trava amvel, embora a obstinao de Walt decepcionasse e at certo ponto irritasse. Tin ha poucas amizades e Walt era seu melhor amigo. Sabia que a razo pela qual tinha poucos amigos era porque se mostrava algo seletivo, primando pelo alto padro. Se Walt houvesse recuado totalmente, houvesse ele se submetido de vez autoridade federal e se fosse fcil apagar-lhe a curiosidade como se apaga uma luz, ele fica ria um pouco diminudo aos olhos de Lem. O que lembra a voc, uma mistura de cachorro com macaco que tenha olhos amarelos? perguntou Walt. Tirando sua me, claro. - Ei, deixe minha me fora disto, branco azedo disse Lem, enquanto entrava no carro , sorridente. Walt manteve a porta aberta e abaixou-se para olhar para Lem. Pelo amor de Deus, o que escapou do Banodyne? J disse que isto no tem nada a ver com o Banodyne. E o fogo no laboratrio no dia seguinte... eles colocaram fogo para acabar com as provas do que estavam tramando? No seja ridculo disse Lem, dando partida no carro. As provas podem ser destrudas de forma mais eficiente, no de uma maneira assim to drstica. Se houvesse alguma coisa para destruir. E no havia. Porque o Banodyne nada tem a ver com isto. Lem ligou o carro de novo, mas Walt no queria desistir. Mantinha a porta aberta e se aproximou ainda mais de Lem por causa do rudo do motor: Engenharia gentica. Era com isto que o laboratrio Banodyne estava envolvido, manip ulando bactrias e vrus para fazer novos micrbios que conseguiam grandes avanos como

a produo de insulina ou o controle da poluio do mar. Manipulando os genes de plantas tambm, imagino, para produzir milho especial em terra rida ou trigo que crescesse com metade da gua necessria. Sempre pensamos na manipulao do gene sendo feita em pe quena escala... plantas e germes. Mas ser que poderiam estar lidando com um gene animal que houvesse originado uma nova e bizarra espcie? Foi isto o que fizeram? E foi isto o que escapou do laboratrio? Lem balanou a cabea j desesperado. Walt, no sou um especialista em recombinao de ADN, mas no acho que a cincia seja to s fisticada a ponto de operar num grau de segurana qualquer nesse tipo de coisa. E do que estaramos falando, de qualquer forma? Est bem, apenas supondo que eles teri am capacidade de fazer um novo tipo de animal, a partir de uma estrutura gentica j existente em outra espcie. Qual seria a finalidade? Quero dizer, alm de servir pa ra exibio em circo? Walt apertou os olhos. Eu no sei. Voc vai me dizer. Escute, a verba para pesquisa sempre pouca e h uma competio feroz para pequenas ou grandes conquistas e ningum faria pesquisa para uma coisa que no tivesse utilidade . Voc me entendeu? Agora, porque estou envolvido, voc pensa que um assunto de defe sa nacional e que o Banodyne estava esbanjando dinheiro do Pentgono nesta coisa. As palavras esbanjar e Pentgono s vezes so usadas na mesma frase observou Walt, co pidez. Caia na realidade, Walt. Uma coisa o Pentgono permitir que um de seus conveniados gaste dinheiro na produo de um sistema de armas que necessita. Mas gastar dinheir o com experincias que sabidamente no tem objetivo de defesa outro assunto. O siste ma, s vezes, no funciona; s vezes h corrupo, mas o sistema nunca estpido por complet De qualquer maneira, vou dizer mais uma vez: esta conversa toda no tem um fim em si mesma, porque nada tem a ver com o laboratrio Banodyne. Walt olhou para ele por um longo momento, suspirou e disse: Puxa, Lem, voc bom. E sei que voc tem que estar mentindo para mim, mas estou quase certo de que voc est dizendo a verdade. Eu estou dizendo a verdade. Voc bom. Portanto, diga-me: e Weatherby, Yarbeck e os outro? Voc j localizou o mata dor? No. Na verdade, o homem ao qual Lem colocara encarregado do caso fizera um relatri o, como se os soviticos houvessem usado um matador fora de seu quadro de agentes e completamente fora do mundo deles. A Investigao parecia estar bloqueada. Mas tud o o que Lem disse foi: No. Walt comeou a fechar a porta do carro, baixou-se novamente e disse: Mais uma coisa, voc percebeu que esta criatura tem uma certa direo? De que voc est falando? Est se movimentando no sentido norte-noroeste, desde que saiu do laboratrio respon deu Walt. Mas no fugiu do Banodyne, porra! Do Banodyne para o canyon Holy Jim, de l para Irvine Park e ento para a casa de Ke eshan noite. Norte ou noroeste. Acho que voc sabe o que pode significar para onde esta coisa est se dirigindo mas, claro, eu no vou perguntar mais, ou voc vai acaba r me levando para a priso e me deixar apodrecendo l. Estou lhe dizendo a verdade sobre o Banodyne. Isto voc diz. Voc impossvel, Walt. Isto voc diz. Assim todos dizem. Agora posso ir para casa? Estou morto. Sorrindo, Walt fechou a porta, finalmente. Lem saiu com o carro da garagem do hospital e procurou logo a auto-estrada na di reo de casa, em Placentia. Esperava estar na cama pouco depois de escurecer. Enquanto dirigia o carro pelas ruas vazias pensava sobre o monstro que avanava pa ra o Norte. J havia chegado tambm a esta concluso e igualmente estava convencido de que sabia o que a criatura estava procurando, embora no soubesse precisamente se u rumo. Desde o incio, cachorro e monstro possuam um instinto especial de reconhecimento u

m do outro, um instinto misterioso de verificao do comportamento e das atividades de cada um, mesmo que no estivesse no mesmo recinto. Davis Weatherby havia sugeri do, e parecia no estar brincando, que havia um relacionamento teleptico entre os d ois, cachorro e monstro. Este ltimo estava em permanente sintonia com o cachorro, seguindo-o atravs do sexto sentido. E Lem orava a Deus para que aquilo no fosse verdade, para o bem do cachorro. Era evidente, no laboratrio, que o cachorro sempre tivera medo do monstro e com muita boa razo. Os dois representavam as duas faces da moeda do Projeto Francis: o suc esso e o fracasso; o bom e o mau. Assim como o cachorro era maravilhoso, correto e bom bem, o monstro era exatamente o inverso: terrvel, errado e demonaco. E os p esquisadores descobriram que o monstro no s tinha medo do cachorro mas odiava-o de uma forma que ningum seria capaz de entender. Agora, ambos estavam em liberdade e mais do que nunca o monstro desejava estraalhar o cachorro. Lem percebera que, devido ansiedade, estava acelerando demais o carro e voava pe la estrada. Diminura a presso sobre o acelerador. Onde quer que o cachorro estives se, com quem estivesse o animal estava em perigo. E tambm aqueles que lhe haviam dado proteo estavam com a vida em jogo.

SEIS 1 Nora, Travis e Einstein permaneceram juntos quase todos os dias, na ltima semana de maio e no incio de junho. Inicialmente, ela estava preocupada com que Travis f osse perigoso, no to perigoso como Art Streck, mas temvel. No entanto ela logo fico u livre desta paranoia e passou a rir de si mesma, ao lembrar como havia sido in gnua com relao a Travis. Ele era bom e delicado. Precisamente, o tipo de homem que tia Violet dissera que no existia no mundo. Como Nora havia dominado a paranoia de perseguio, estava convencida agora de que T ravis continuava ao lado dela apenas por piedade. Por ser um homem bom ele jamai s daria as costas a algum que estivesse em perigo ou desespero. A maioria das pes soas que haviam encontrado Nora no a julgaria desesperada talvez, estranha, tmida ou digna de pena, mas no desesperada. No entanto ela era desesperadamente incapaz de lidar com o mundo alm das quatro paredes da sua casa, desesperadamente temero sa do futuro e desesperadamente s. Travis percebera tal desespero e reagiu. Gradualmente, medida que se aproximava o vero e os dias mais quentes, mais bonitos, mais claros, Nora comeou a considerar a possibilidade de que ele a estava ajudando no por piedade, mas porque gostava dela. Mas no podia entender o que um homem como Travis poderia ver numa mulher co mo ela. Parecia no ter nada de extraordinrio para oferecer. Est bem, claro, ela tinha um problema de auto-imagem. Talvez no fosse to insossa ou estpida como pensava. Ainda que Travis merecesse e certamente poderia ter melhor companhia do que ela. Ela decidira no questionar o interesse dele. O que devia f azer era relaxar e aproveitar. Travis havia vendido sua imobiliria depois da morte da mulher e estava praticamen te aposentado e, como Nora no tinha trabalho, os dois estavam livres para passar a maior parte do dia juntos. Visitavam galerias, procuravam livros para comprar, faziam longas caminhadas, passeavam de carro pelo maravilhoso vale de santa Yne z e pela bela costa do Pacfico. Saram duas vezes bem cedo, pela manh, para Los Angeles, passando ali o dia todo. N ora ficou espantada com o tamanho da cidade e assustada com as atividades nas qu ais se envolveram: uma visita a um estdio de cinema, um passeio no zoolgico e o co mparecimento a uma apresentao de um espetculo musical, tardinha. Um dia Travis falou para ela cortar o cabelo e fazer um penteado. Levou-a a um s alo de beleza que fora frequentado por sua ex-mulher. Nora estava to nervosa, que chegava a tremer diante da cabeleireira, uma loura de nome Melanie. Violet sempr

e cortava o cabelo de Nora em casa e depois da morte da tia era Nora quem cortav a o prprio cabelo. Ir ao cabeleireiro era uma nova experincia, to desconcertante co mo comer num restaurante pela primeira vez. Melanie cortou o cabelo de Nora bem curto, mas o deixou cheio. No permitiram que Nora se olhasse no espelho, nem por um segundo, at que o cabelo estivesse seco e penteado. Ento viraram a cadeira de N ora e a colocaram diante do espelho. Ela ficou maravilhada. Voc est linda disse Travis. Uma completa transformao comentou Melanie. Voc tem um rosto lindo elogiou Melanie , mas o cabelo longo a deixava em situao desf avorvel. Este corte faz com que voc tire melhor partido de suas linhas faciais. At mesmo Einstein parecia gostar da mudana. Quando deixaram o salo de beleza, o cac horro os esperava, preso a um parqumetro, onde os dois o haviam preso. Einstein q uando a viu deu um pulo e colocou as patas da frente em Nora, cheirando-lhe ao m esmo tempo a face e o cabelo, parecendo feliz e abanando o rabo. Ela odiou o penteado. Quando a colocaram frente a frente com o espelho, sentiu c omo se fosse uma mulher velha, tentando passar por uma garotinha nova e cheia de vida. O penteado no refletia sua personalidade, apenas, enfatizava que ela era a penas uma mulher sem atrativo algum. Jamais seria sensual, charmosa, e com tudo aquilo que o novo estilo de cabelo tentava sugerir. Era como tentar transformar um peru em pavo. Ela no queria magoar Travis, e fingia estar gostando do que fora feito por ela. M as naquela noite, ela lavou o cabelo e o escovou at desmanchar o penteado origina l. No ficou como estava antes, mas fez o melhor que pde. No dia seguinte, quando Travis a foi apanhar para o almoo, ficou surpreso, porque ela estava com a aparncia de sempre. Entretanto ele no comentara nada, e no pergun tou nada a respeito. Ela estava to embaraada e temerosa de t-lo magoado, que durant e as primeiras horas no fora capaz de encar-lo por mais de um ou dois segundos de cada vez. * * * Apesar das repetidas e vigorosas recusas de Nora, Travis insistiu em que fossem a uma loja para que ela comprasse um novo vestido, colorido, alegre, prprio para o vero. Assim poderiam jantar no Talk of the Town, um restaurante em West Gutierr ez, onde ele disse que s vezes era possvel ver algumas das celebridades que morava m na rea, o segundo mais importante reduto de artistas do cinema, depois de Bever ly Hills. Ento foram a uma loja de luxo, onde ela experimentou uma srie de vestido s, para ver a reao de Travis. A vendedora parecia estar verdadeiramente aprovando tudo o que Nora vestia, dizendo-lhe que era perfeita e tinha um manequim privile giado. Nora achava que a mulher estava debochando dela. O vestido que Travis gos tou mais era da coleo de Diane Freis. Nora no poderia negar que o vestido era de fa to muito bonito: predominantemente vermelho e dourado e combinando no fundo com outras cores, o que era, a rigor, o estilo de Freis. Era extremamente feminino. Vestido por uma mulher bonita, faria verdadeiro sucesso. Mas no era para ela. Cor es escuras, cortes sem forma, tecidos simples, sem quaisquer enfeites isto era s eu estilo. Tentou convencer Travis de que era melhor para ela, explicou que no po deria vestir algo como aquilo, mas ele se adiantou: Voc est deslumbrante neste vestido. Realmente, deslumbrante. Ela permitiu que ele comprasse. Deus do cu, ela permitiu, mesmo. Ela sabia que estava cometendo um erro, um grande erro, que aquilo estava errado e que jamais iria us-lo. Enquanto embrulhavam o vestido, Nora se questionara por que ela o havia permitido. E o que mais a deixava fora de si era o fato de ter um homem se interessando por ela, por sua aparncia e lhe comprando coisas. Nunca sonhara que alguma coisa assim pudesse acontecer consigo. No podia deixar de se sentir envergonhada. O corao batia forte. Ela estava tonta, m as era uma tonteira agradvel. Quando deixaram a loja, Nora descobriu que ele havi a pago quinhentos dlares pelo vestido. Quinhentos dlares! Ela tencionava pendur-lo no guarda-roupa para contempl-lo por muito tempo e us-lo como ponto de partida par a sonhos maravilhosos. E por aquele preo ela teria que vesti-lo, mesmo que a fize sse sentir-se ridcula, como uma faxineira desejando parecer princesa.

Na noite seguinte, durante as duas horas que antecederam chegada de Travis para que fossem jantar no Talk of the Town, ela colocou e tirou o vestido uma meia-dzi a de vezes. E tentou procurar entre suas roupas algo mais que pudesse substituir o presente. Mas no achou, porque jamais havia comprado roupa para frequentar aqu ele tipo de restaurante. Olhando-se no espelho do banheiro, ela disse: Voc parece Dustin Hoffman em Tootsie. Ela riu de repente, porque sabia que estava sendo rigorosa demais consigo mesma. Mas no poderia ser mais condescendente. Estava-se imaginando um homem vestido de mulher. Neste caso, os sentimentos eram mais importantes do que os fatos. Seu r iso era agora um riso amargurado. Nora chorou por duas vezes e pensou em ligar para Travis cancelando o compromiss o. Mas queria mais do que nunca estar com ele, no importando a condio horrvel e humi lhante que tivesse que enfrentar noite. Com ajuda de colrio, eliminou o vermelho dos olhos, vestiu a roupa novamente e a tirou. Quando Travis chegou, passavam poucos minutos das sete horas. Ele estava muito e legante, de terno escuro. Nora, com um vestido azul, simples e de sapato azul-es curo. Ele disse: Eu espero. Nora perguntou: Hem?... Pelo qu? Voc sabe disse ele, srio. V trocar-se. As palavras comearam a sair nervosamente, medida que ela se desculpava: Travis, sinto muito, isto terrvel, sinto muito, mesmo, mas deixei cair caf no vest ido. Vou ficar esperando disse ele, caminhando na direo da sala de estar. Um bule inteiro de caf reforou Nora. melhor voc se apressar. Fizemos reserva para as sete e meia. Dizendo para si mesm a que a nica opinio que contava era a de Travis, Nora dominou o medo do ridculo ao defrontar-se com outras pessoas e acabou colocando o vestido da coleo de Diane Fre is. Desejou no ter desfeito o penteado de Melanie. Agora talvez, ajudasse. No. Tal vez a fizesse ficar ainda mais ridcula. Quando ela voltou novamente, Travis sorriu-lhe e disse: Voc est adorvel. Ela no sabia se a comida do Talk of the Town era to boa quanto costumavam dizer. E la no sentia sabor em nada. Mais tarde, ela no poderia se lembrar claramente da de corao do lugar, embora o rosto dos outros fregueses incluindo o ator Gene Hackman estivessem vivos em sua memria, porque ela estava certa de que todos estavam olha ndo para ela com desprezo. No meio do jantar, consciente do desconforto de Nora, Travis colocou na mesa o s eu copo de vinho, inclinou-se na direo dela e disse: Voc realmente est adorvel, Nora, no importa o que voc pense. Se voc tivesse a experi a dessas coisas, perceberia que a maioria dos homens no restaurante olha para vo c. Mas ela conhecia a verdade e poderia senti-la. Se os homens estivessem de fato o lhando para ela, no era porque fosse bonita. Seria natural que as pessoas olhasse m para um peru tentando passar por pavo. Sem um pingo de maquilagem disse ele, voc mais bonita do que qualquer mulher neste lugar. Sem maquilagem. Esta era a outra razo pela qual estavam olhando para ela. Quando uma mulher veste um traje de quinhentos dlares e levada a um restaurante de luxo, procura ficar bonita com batom, sombra, delineador, blush, p compacto, sabe l Deu s o que mais. Mas Nora nem pensara nisso. A sobremesa de chocolate, embora, certamente gostosa, tinha sabor de grude e por repetidas vezes tinha ficado presa na garganta. Ela e Travis haviam conversado por longas horas, durante as duas ltimas semanas, descobrindo como era surpreende ntemente fcil revelar sentimentos ntimos e pensamentos um para o outro. Ela ficou sabendo por que ele era solitrio, apesar de sua boa aparncia e sade e aprendera tam bm por que ela mantinha uma opinio depreciativa de si mesma. Assim, quando ela no c onseguia mais comer a sobremesa e implorou a Travis para lev-la direto para casa, e ele disse serenamente:

Justia seja feita, Violet Devon deve estar suando no inferno, esta noite. Perplexa com o que ouvira, Nora observou: Oh, no. Ela no era to ruim assim. No caminho de casa, por todo o percurso, ele permanecera em silncio, refletindo. Quando a deixou na porta de casa, insistiu para que marcasse uma entrevista com Garrison Dilworth, que fora o advogado da tia e agora cuidava dos interesses de Nora. Pelo que voc me disse observou Travis , Dilworth conhecia sua tia melhor do que ni ngum e o que voc tem que fazer ouvir o que ele tem a dizer sobre ela, e tenho cert eza de que ele vai quebrar este maldito domnio de sua tia, at mesmo depois de mort a. Mas no h grandes segredos a respeito de tia Violet. Ela era o que parecia ser. Era uma mulher muito simples, realmente. Um tipo de mulher triste. Triste o cacete! disse Travis. Ele insistiu, at que Nora concordou em marcar uma entrevista com Garrison Dilwort h. Mais tarde, j no quarto, quando tentou tirar o vestido de Diane Freis, ela descob riu que no queria faz-lo. Toda a noite permanecera impaciente para se livrar daque la roupa. Mas agora, na sua lembrana, a noite lhe trazia boas recordaes. Como uma g arota sentimental, acabou dormindo com o vestido de quinhentos dlares. * * * O escritrio de Dilworth era decorado de forma cuidadosa, para inspirar respeito, estabilidade e confiabilidade. Portas de carvalho entalhadas. Pesadas cortinas a zul-real presas por argolas de metal. As prateleiras estavam repletas de livros sobre direito, todos luxuosamente encadernados. E uma imensa escrivaninha de car valho. O advogado, por si mesmo, era uma curiosa mistura de personificao da dignidade e h onradez e Papai Noel. Alto, j com o cabelo grisalho, mais de setenta anos e traba lhando a semana toda. Terno completo, colete, gravata esta era a imagem dele. Apesar de estar por muit os anos na Califrnia, o seu tom de voz macio e profundo, denotando cultura, indic ava claramente que Dilworth fazia parte do crculo fechado das famlias ricas do les te, onde nascera, crescera e se educara. Seus olhos tinham um brilho agradvel. So rria com facilidade, com doura. Ele no os manteve distncia, permanecendo atrs da escrivaninha. Mas sentou-se confor tavelmente, com Nora e Travis, em trs poltronas em torno de uma mesinha de caf. No sei o que voc vai aprender de novo, vindo aqui. No h segredos a respeito de sua t ia. No h grandes revelaes que mudem a sua vida. Eu a conhecia muito bem disse Nora. Sinto muito se roubei o seu tempo. Espere interrompeu Travis. Deixe o Sr. Dilworth terminar. O advogado continuou: Violet Devon era minha cliente e um advogado tem a responsabilidade de proteger os seus clientes, at mesmo mantendo segredos depois da morte destes. No mnimo, est e o meu ponto de vista, embora nesta profisso no seja isto uma obrigao definitiva. c laro, estou falando com a pessoa mais ligada a Violet e, igualmente, sua herdeir a. Acredito que h pouca coisa que eu escolheria para esconder de voc. Mas, de fato , no h segredos a revelar. E certamente no me sinto constrangido em expressar uma o pinio honesta sobre sua tia. At mesmo advogados, padres e mdicos tm o direito de opi nio sobre as pessoas. Ele respirou, profundamente, e franziu a sobrancelha. Jamai s gostei dela. Achava que sua tia no possua abertura mental. Vivia dentro de si me sma e era no mnimo levemente... bem, mentalmente instvel. E a maneira como ela edu cou voc foi criminosa, Nora. No criminosa, no sentido da lei, mas criminosa de qua lquer maneira. E cruel. At onde Nora poderia se lembrar, um imenso n fora dado dentro de si, segurando fir memente os rgos vitais, deixando-a tensa, restringindo a corrente sangunea, forandoa a um esforo extra, como se fosse mquina sem energia suficiente. De repente, as p alavras de Garrison Dilworth desataram aquele n, deixando passar uma completa e i rrestrita corrente de vida, pela primeira vez.

Nora sabia o que Violet Devon fizera consigo. Mas, o puro conhecimento disto no e ra suficiente para que superasse aquela formao severa. E necessitava ouvir que uma outra pessoa condenasse a sua tia. Travis j havia denunciado Violet e Nora senti u um pouco de alvio ao ouvir as observaes dele. Mas no era suficiente para libert-la, porque Travis no conhecia Violet e falava sem autoridade. Garrison conhecia muit o bem Violet e as palavras dele a libertaram da escravido. Ela estava tremendo muito e as lgrimas comearam a cair-lhe pelo rosto. Nora no esta va consciente de suas reaes at que Travis se levantou da poltrona e colocou o brao e m torno dela. Ela procurou rpido um leno na bolsa. Sinto muito. Minha querida disse Garrison , no se desculpe por ter rompido aquela concha de fer ro que voc tem sido ao longo de sua vida. Esta a primeira vez que a vejo mostrar uma emoo forte e maravilhoso presenciar isto. E virando-se para Travis, dando temp o para que Nora se recuperasse, ele disse: O que mais voc esperava que eu dissess e? H algumas coisas que Nora no sabe, coisas que ela deve saber e que no acredito que possam ferir o seu cdigo de tica. Que coisas, por exemplo? Violet Devon nunca trabalhou e mesmo assim vivia razoavelmente bem, nunca passan do necessidades e deixou dinheiro suficiente para que Nora se mantivesse muito b em pelo resto da vida, no mnimo enquanto ficasse naquela casa e vivesse como recl usa. De onde vinha o dinheiro de Violet Devon? De onde? perguntou surpreso Garrison. Nora sabe disto, certamente. Mas ela no sabe reafirmou Travis. Nora levantou os olhos e viu Garrison Dilworth olhando para ela com perplexidade . Ele piscou os olhos e disse: O marido de Violet era moderadamente rico. Morreu muito moo e deixou tudo para el a. Nora ficou boquiaberta, e quase no tinha flego para perguntar: Marido? George Olmstead respondeu o advogado. Nunca ouvi este nome. Garrison piscou os olhos novamente, como se houvesse entrado areia. Ela nunca lhe falou a respeito do marido? Nunca. Nem mesmo um vizinho mencionou isto? No tnhamos contato com nossos vizinhos. Violet no aprovava. E, de fato disse Garrison , agora que estou pensando a respeito, pode ter havido vizinhos novos, em ambos os lados, desde que voc foi morar com Violet. Nora assoou o nariz e guardou o leno. Ela ainda estava tremendo. Sua repentina li bertao havia gerado emoes muito fortes, que Nora aprendeu a manter sob controle. No entanto, a curiosidade agora era maior. Voc est bem? perguntou Travis. Ela fez que sim, com a cabea, e olhou duro para ele: Voc sabia, no mesmo? Sobre o marido, quero dizer. por isto que me trouxe at aqui? Eu suspeitava disse Travis. Se ela houvesse herdado alguma coisa dos pais, ela t eria dito. Como sua tia nunca dissera de onde vinha o dinheiro... bem, pareceu a mim restar uma nica possibilidade: um marido, OU algum que lhe tivesse dado aborr ecimentos. O que faz ainda mais sentido, quando voc diz que ela vivia deprimida, no gostava de ningum, especialmente de homens. O advogado estava aflito e agitado e mal podia ficar sentado. Ele se levantou e caminhou passando por um globo aceso enorme, que parecia feito de pergaminho. Estou espantado. Voc, de fato, nunca soube por que sua tia era to amargamente anti -social e por que para ela todas as pessoas eram mal-intencionadas? No respondeu Nora. Acho que no precisava saber por qu. Era simplesmente a sua manei ra de ser. Ainda caminhando, Garrison disse: Sim. verdade. Estou convencido de que ela era paranoica, at mesmo na juventude. E ento, quando descobriu que George a passara para trs com outra mulher, a desandou de vez. Ficou muito pior, dali para a frente.

Travis perguntou: Por que Violet usava o nome de solteira, Devon, se ela havia se casado com Olmst ead? Ela no quis mais usar o nome dele. Passou a odiar o nome. Pediu que George arruma sse as suas coisas e o correu de casa. Ela estava a ponto de se divorciar, quand o ele morreu disse Garrison. Ela ficou sabendo das relaes amorosas do marido, como j disse. Ficou furiosa. Envergonhada e furiosa. Devo dizer... no posso culpar int eiramente o pobre do George, porque no acho que ele tenha encontrado muito amor e afeio em casa. Ele sabia que o casamento fora um engano, um ms depois de casados. Garrison fez uma pausa diante do globo antigo. Colocou a mo no seu topo, dando a impresso de estar mergulhado no passado. No parecia ter aquela idade, mas agora os traos em seu rosto estavam mais destacados e o brilho dos olhos azuis no era to in tenso. Um pouco depois, balanou a cabea e prosseguiu: De qualquer forma, eram outros tempos, uma poca em que a mulher trada pelo marido era objeto de piedade, de escrnio. E at mesmo em nossos dias, penso que a reao de Vi olet seria exagerada. Ela queimou todas as roupas dele, trocou as fechaduras das portas... matou at mesmo o cachorro de estimao de George. Colocou veneno para o an imal. E remeteu o corpo para ele pelo correio, dentro de uma caixa. Meu deus surpreendeu-se Travis. Garrison continuou: Violet assumiu de novo o nome de solteira. O pensamento de carregar pelo resto d a vida o nome de George Omstead a deixava horrorizada, disse-me ela, mesmo com e le j morto. Era uma mulher que no perdoava. Sim... concordou Nora. Garrison parecia no gostar do que estava se lembrando, e isto ficou claro no seu rosto: Quando George foi morto, ela no se preocupou em esconder o prazer. Morto? Nora j estava esperando ouvir que Violet houvesse matado George Olmstead e mesmo assim escapado de um julgamento. Foi um acidente de carro, h quarenta anos disse Garrison. Ele perdeu o controle d o volante na auto-estrada da costa, quando voltava de Los Angeles para casa, sai ndo fora da estrada. Naquela poca no havia proteo na pista. O carro de George, um Pa ckard preto, rolou vrias vezes por um barranco de quarenta metros at ficar preso n as pedras, l embaixo. Violet herdou tudo, porque embora houvesse iniciado o divrci o, George ainda no se decidira. Travis observou: Assim, George Olmstead no somente traiu Violet, mas ao morrer, no deixou nenhum mo tivo de dio para ela. Violet ento dirigiu o dio para o mundo, em geral. E para mim, em particular completou Nora. * * * Naquela mesma tarde, Nora contou a Travis a respeito de suas pinturas. Ela nunca havia mencionado o seu lado artstico antes e Travis nunca havia entrado no quart o dela para ver todo o material de pintura. No estava certa por que havia mantido em segredo este aspecto de sua vida. Ela havia comentado sobre o interesse em a rte, motivo pelo qual os dois visitavam galerias e museus. Mas nunca falara de s eus prprios trabalhos, temendo que ele no ficasse entusiasmado com as telas. E se ele sentisse que ela no tinha, de fato, talento? Depois dos livros, era exat amente a pintura o que mantivera Nora ocupada durante todos aqueles anos de soli do. Ela acreditava que era talentosa, muito talentosa. Mas no tinha coragem de rev elar aquilo a ningum. E se ela estivesse errada? E se no tivesse talento e pintass e s para passar o tempo? A sua arte era a forma de expresso por excelncia de si mes ma. Nora no tinha muito para sustentar sua fraca auto-imagem, ento se prendia com todas as foras crena de que era talentosa. A opinio de Travis significava mais para ela do que ela podia dizer e se a reao dele a sua pintura fosse negativa, ela fic aria arrasada. Mas depois de deixar o escritrio de Garrison Dilworth, Nora sabia que chegara a h ora de correr o risco. A verdade sobre Violet Devon foi a chave que abrira a pri so emocional de Nora. Ela precisaria ainda de muito tempo para sair daquele crcere onde vivia e ganhar o mundo, definitivamente. Mas a jornada com toda a certeza

iria continuar. Entretanto, Nora teria que se expor a todas as experincias que a nova vida proporcionaria, Incluindo a terrvel possibilidade de rejeio e um grande d esapontamento. Sem risco, no haveria esperana de vitria. De volta casa, ela pensou em convidar Travis para subir ao primeiro andar para q ue este observasse algumas de suas mais recentes pinturas. Mas a ideia de ter um homem no seu quarto, ainda que as intenes fossem as mais inocentes, era impraticve l. As revelaes de Garrison Dilworth a libertaram de fato e seu mundo estava cresce ndo rapidamente, mas ela no se sentia absolutamente livre. Ao contrrio, fez questo de que Travis e Einstein ficassem num enorme sof na sala de estar, para onde ela levaria os quadros. Acendeu todas as luzes, abriu as cortinas e disse: Volto num segundo. Ao chegar no quarto, ficou indecisa sobre quais seriam os melhores quadros. Quai s os dois melhores que deveria levar para Travis. Finalmente, escolheu quatro pea s, embora fosse um pouco desagradvel carreg-los todos de uma s vez. No meio do cami nho, ela parou de repente e resolveu lev-los de volta para trocar por outros, tre mendo muito. Depois de recuar quatro degraus, percebeu que poderia passar o dia inteiro naquela indeciso. Lembrando a si mesma de que nada poderia ser ganho sem assumir riscos, respirou fundo e desceu rapidamente as escadas levando os quatro trabalhos que escolhera. Travis gostou deles. Mais do que isto. Ficou deslumbrado. Meu Deus, Nora, isto no passatempo. Isto pura arte. Ela colocou os quadros em quatro cadeiras, mas ele no estava satisfeito de v-los d o sof. Levantou-se para examinar mais de perto, saindo de um quadro para o outro e voltando ao primeiro. O seu estilo extraordinariamente realista comentou ele. Est bem, no sou crtico de rte, mas, srio, voc to habilidosa como Wyeth. Mas isto outra coisa... esta qualidad e sobrenatural em dois destes... O elogio de Travis fez com que Nora ficasse com o rosto vermelho de vergonha e e la teve que engolir em seco para encontrar as palavras: Um toque de surrealismo. Ela levara duas paisagens e duas naturezas-mortas. Um dos trabalhos era, de fato , uma pintura estritamente realista. Mas os outros dois estavam repletos de elem entos surrealistas. Em uma das naturezas-mortas, por exemplo, diversos copos de g ua, jarra, colheres e um limo cortado estavam sobre uma mesa, pintados em todos o s detalhes e primeira vista tudo parecia muito realista; mas, olhando mais detid amente, voc poderia notar que um dos copos estava derretendo na superfcie onde for a pintado e que uma rodela de limo penetrava no lado do copo, como se este fosse formado a partir do limo. So brilhantes, so brilhantes mesmo disse ele. Voc tem outros? Ela realmente tinha outros! Nora foi mais duas vezes ao quarto e voltou com mais seis pinturas. O entusiasmo de Travis crescia a cada nova tela. Seu prazer era mesmo verdadeiro . Inicialmente, ela pensou que Travis estivesse brincando, mas logo teve a certe za de que ele no estava escondendo as suas verdadeiras reaes. Saindo de uma tela para a outra e voltando, novamente, ele disse: Voc tem uma capacidade extraordinria de escolher as cores. Einstein acompanhava Tr avis por toda a sala e rosnava toda a vez que o seu dono fazia um comentrio mais forte. O cachorro abanava o rabo freneticamente, concordando com os elogios de T ravis. H qualquer coisa de espiritual nestas peas. Einstein rosnou de novo. O seu domnio sobre a tcnica impressionante. No estou tendo a sensao de que vejo milh res de pinceladas. Ao contrrio, parece que a imagem simplesmente apareceu na tela num passe de mgica. Einstein novamente se manifestou. difcil de acreditar que voc no estudou numa escola de belas-artes. Einstein rosnou mais forte. Nora, estes quadros podem ser vendidos com facilidade. Qualquer galeria os recol heria logo. Einstein estava impossvel.

Voc poderia no somente viver disso... acho que voc poderia ficar famosa. Como Nora jamais admitira que o seu trabalho de pintura fosse levado a srio, ela seguidamente pintou um quadro sobre o outro, na mesma tela. Consequentemente, mu itas de suas peas desapareceram para sempre. Mas, no sto, Nora havia guardado cerca de oitenta de suas melhores pinturas. J que Travis insistia, os dois trouxeram a lgumas destas telas para a sala, tiraram o papel pardo que as envolvia e as disp useram sobre os mveis. Pela primeira vez, desde que Nora podia lembrar, a triste sala da casa estava iluminada, aconchegante. Qualquer galeria teria interesse em fazer uma exposio com estes quadros comentou T ravis. De fato, amanh vamos colocar alguns deles no carro e lev-los para algumas g alerias, para ouvir o que tm a dizer. Oh, no, no! Prometo, Nora, voc no vai ficar desiludida. Ela estava ficando com certa ansiedade. Embora animada pela possibilidade de uma carreira, tambm estava assustada pelo grande passo que estaria dando. Como camin har beira de um precipcio. Ainda no. Em uma semana... ou um ms... ns levamos os quadros... no sei como assumir isto procurou se desculpar Nora. Ele sorriu para ela. Sobrecarga emocional, novamente? Einstein se aproximou de Nora, roando a perna dela e olhando para cima com uma ex presso que a fez sorrir. Cocando atrs das orelhas de Einstein, ela disse: Tanta coisa aconteceu e to rpido que no posso assimilar. Tenho que lutar para no fic ar tonta. Sinto-me como se estivesse num carrossel que estivesse girando cada ve z mais rapidamente, fora de controle. O que ela falou era verdade, at certo ponto. Mas esta no era a nica razo pela qual N ora no queria sair em pblico com as telas. Ela tambm queria andar devagar, saborean do cada novo passo. Se corresse, poderia perder a perspectiva da transformao e sua entrada na vida normal poderia ser rpida demais. Ela desejava aproveitar cada mo mento daquela metamorfose. Como um paraltico que fosse confinado desde o nascimento a uma sala escura, reple ta de equipamentos para manter-lhe a vida, que, de uma hora para outra, houvesse sido curado; desta forma que Nora estava-se sentindo, ao entrar com todo o cuid ado neste novo mundo. * * * Travis no era o nico responsvel pela libertao de Nora. Einstein tambm tinha uma partic ipao igual neste trabalho. O co tinha obviamente decidido que Nora poderia ser dign a de confiana, para tomar conhecimento de sua extraordinria inteligncia. Depois de Noiva moderna e o caso dos bebs, em Solvang, o cachorro comeou a revelar -se cada vez mais. Seguindo o exemplo de Einstein, Travis contou a Nora como ele havia encontrado o cachorro na floresta e como alguma coisa estranha e nunca vi sta os seguira. Narrou todas as proezas do cachorro, desde ento. Tambm contou-lhe que Einstein tinha momentos de grande ansiedade durante a noite, ficando por mui to tempo na janela olhando a escurido, como se acreditasse que a criatura desconh ecida fosse atac-lo. Ficaram horas sentados, numa noite, na cozinha da casa de Nora, tomando caf e com endo bolo de abacaxi feito por ela, e trocando explicaes para a misteriosa intelign cia do cachorro. Quando no pedia pedaos de bolo, Einstein ouvia com interesse, com o se nada lhe escapasse e como se entendesse tudo o que estavam dizendo sobre el e. s vezes, rosnava com impacincia, frustrado, porque no era capaz de falar. Mas el es estavam perdendo tempo, pois no tinham explicaes. Acredito que ele poderia nos dizer de onde veio, porque bem diferente dos outros cachorros disse Nora. Einstein cortava rapidamente o ar com o rabo. , estou certo que sim disse Travis. Ele percebe as coisas como se fosse humano. S abe que diferente e suspeito de que saiba por que e gostaria de nos dizer, se en contrasse maneira. O co latiu, correu at o fim da cozinha, voltou, olhou para eles, deu algumas volta

s em torno de si, como faria qualquer ser humano num momento de frustrao e finalme nte deitou-se ao cho, rosnando. Nora estava curiosa a respeito da histria que Travis lhe contou sobre a noite em que Einstein ficou interessado na coleo de livros. Ele reconhece que os livros so um meio de comunicao disse ela. E talvez sinta que h aja alguma forma de usar os livros para nos dizer alguma coisa. Como? perguntou Travis, levantando o garfo com um pedao grande de bolo. Nora encolheu os ombros. No sei. Mas talvez os seus livros no sejam os livros adequados. Romances, voc disse ? Sim. Fico. Nora continuou: Talvez o que necessitamos sejam livros com gravuras, imagens que sugiram certa r eao. Talvez se espalharmos livros e revistas no cho e trabalharmos com Einstein, qu em sabe encontramos uma forma de comunicao? O co se levantou e seguiu na direo de Nora. Pela expresso do animal ela percebeu que aquele era o caminho. No dia seguinte, ela conseguiria dezenas de livros e revi stas e colocaria o plano em execuo. Vai ser preciso muita pacincia advertiu Travis. Tenho pacincia para dar e vender. Voc pensa que tem mas, s vezes, lidar com Einstein d outro significado ao mundo. Virando-se para Travis, o cachorro largou ar pelo focinho. As primeiras tentativ as para uma comunicao direta com o cachorro foram desanimadoras, na quarta e na qu inta-feira, mas a grande descoberta estava a caminho. Na sexta-feira noite, 4 de junho, eles encontraram o caminho e, a partir daquele ponto em diante, a vida d eles no seria mais a mesma.

2 ...informaes de gritos numa rea residencial ainda no acabada, Bordeaux Ridge. Sexta-feira, 4 de junho, em menos de uma hora chegaria a noite, o sol se espalha va dourado sobre o municpio de Orange. Era o segundo dia que fazia calor forte e o calor acumulado do longo dia de vero emanava das ruas e edifcios. As rvores parec iam murchas. O ar estava parado. O som dos carros nas auto-estradas e nas ruas e ra abafado, como se o ar pesado filtrasse o rudo dos motores e das buzinas. ...repetindo, Bordeaux Ridge, em construo na extremidade leste. No havia quase movimento de carros no lado nordeste da montanha, numa rea ainda no incorporada ao municpio, perto de Yorba Linda, onde comeava o novo limite do subrbi o. O som ocasional de buzinas e freios no era meramente abafado pelo ar, mas se m ostrava melanclico e ttrico. Os auxiliares do xerife, Teel Porter e Ken Dimes estavam num carro-patrulha Tell dirigindo, Ken segurando o fuzil com o sistema de ventilao quebrado e, sem ar-con dicionado, o carro deles parecia um forno, embora as janelas estivessem quebrada s. Voc fede como um porco morto Teel Porter disse para o companheiro. ? perguntou o outro. Bem, voc no s fede como parece um porco morto. ? Voc tem casos com porcos mortos. Ken sorriu, apesar do calor. assim, ? Bem, a tua mulher me contou que voc faz amor como um porco morto. O mau-humor deles no poderia esconder o fato de que estavam cansados e desconfortv eis. E estavam atendendo a um chamado que prometia no ser muito excitante: provav elmente alguns garotos brincando; os garotos adoram brincar em rea de construo. Os dois policiais tinham trinta e dois anos, eram fortes, costumavam jogar futebol no ginsio. No eram irmos mas, companheiros h seis anos, eram irmos. Teel saiu do municpio e entrou numa estrada suja, que conduzia ao empreendimento imobilirio de Bordeaux Ridge. Cerca de quarenta casas estavam em vrios estgios de c onstruo. A maioria estava s com a estrutura, mas algumas j haviam recebido tijolo. Ken comentou mal-humorado:

Este o tipo de merda que no entendo, por que as pessoas fazem isto. Quero dizer, porra, que tipo de nome afinal Bordeaux, para uma rea residencial no sul da Califr nia? Ser que querem que voc acredite que vai haver algum parreiral por aqui, algum dia? E chamam isto aqui de Ridge cordilheira, este pedao de terra sem ondulao e en tre morros. A propaganda deles promete serenidade. Talvez agora. Mas e quando co locarem aqui mais trs mil casas, nos prximos cinco anos? Teel disse: Sim, mas me parece que so pequenas casas de campo. E que merda pequena casa de campo Ningum, em s conscincia, vai pensar que isto seja casa de campo. Exceto os russos, que passaram a vida toda morando, doze, dentro de um apartamento. Todas as ruas de Bordeaux Ridge tinham o meio-fio da calada de concreto e esgotos , mas no havia calamento ainda. Teel dirigia devagar, tentando no levantar muita po eira, mas levantava, de qualquer maneira. Ele e Ken olhavam para a direita e par a a esquerda, entre as paredes das casas, procurando por garotos que estivessem brincando. Algumas pessoas j estavam morando no lado oeste, no limite com a cidade de Yorba Linda e ao lado de Bordeaux Ridge. Foram estas pessoas que ligaram para a polcia de Yorba Linda dizendo que algum estava gritando nas vizinhanas. Como aquela rea no havia sido anexada cidade, a reclamao acabou caindo no departamento do xerife. No final da rua, os policiais viram uma pickup branca que pertencia empresa prop rietria de Bordeaux: Irmos Tuleman. Estava estacionada em frente de trs casas, quas e prontas. Parece que h um capataz por aqui disse Ken. Ou talvez seja o vigia noturno, que pegou mais cedo comentou Teel. Estacionaram atrs da camioneta, saram do carro-patrulha e permaneceram parados por um momento. Silncio. Ken gritou: Tem algum a? Sua voz ecoou de um lado para o outro, entre as ruas desertas. Quer dar uma olhada? perguntou Ken. Merda, no falou Teel. Mas vamos verificar. Ken ainda no acreditava que alguma coisa estivesse errada em Bordeaux Ridge. A pi ckup poderia ter sido deixada para trs no fim do dia. Alm do mais, havia tambm outr os equipamentos. Os gritos que tinham sido ouvidos naturalmente eram das crianas brincando. Saram do carro com duas lanternas, porque no havia lmpadas nas casas em construo. Aje itaram o revlver na cintura, mais por hbito do que por estarem sentindo necessidad e de usar arma. Caminharam at as casas mais prximas, sem procurar coisa alguma em particular, agindo de acordo com a rotina, como outros policiais o fariam. Agora soprava uma brisa constante a primeira do dia levantando poeira dentro das casas. O sol estava se pondo rapidamente, mas ainda penetrava pelas madeiras do muro, projetando sombras no cho, que pareciam as grades de uma priso. Os ltimos ra ios de sol j no eram mais dourados. Haviam-se transformado em vermelho fosco, como se fosse a boca de um forno. O cho de concreto estava cheio de pregos, que brilh avam com a lanterna e faziam rudos ao serem pisados. Por cento e oitenta mil dlares comentou Teel, lanando o foco de luz pelos cantos e scuros , esperava que os quartos fossem um pouco maiores. Respirando fundo aquele ar cheio de p de serra, Ken disse: Porra, eu esperava salas to grandes quanto a sala de espera de um aeroporto. Caminharam at o quintal da casa, e desligaram as lanternas. A terra estava nua e seca, no havia jardim. O resto do quintal era um verdadeiro depsito de lixo, com t udo o que sobrara da obra: pedaos de madeira, restos de concreto, montes de arame s retorcidos, canos de PVC sem utilidades, copos de refrigerante, embalagem Big Mac, latas vazias de Coca-Cola e muito mais que no podia ser identificado. As casas no tinham cerca, o que lhes permitia observar o fundo das doze casas ao longo da rua. Algumas sombras avermelhadas cortavam o solo cheio de areia, mas p odiam ver que no havia ningum por ali. No h sinal de ningum ferido falou Teel. Nenhuma donzela em apuros acrescentou Ken. Bem, vamos, pelo menos, caminhar um pouco para observar entre as casas sugeriu T

eel. Devemos uma satisfao aos contribuintes, pelo que pagam. Duas casas adiante, no espao entre duas paredes, encontraram o corpo de um homem. Diabos desabafou Teel. O corpo estava virado de costas, a maior parte dele na sombra. S as pernas estava m iluminadas; por este motivo, os policiais no perceberam, primeira vista, o esta do terrvel em que aquele homem havia ficado. Mas, quando se abaixaram ao lado do corpo, verificaram que a barriga do homem estava aberta. Nossa! Os olhos dele! surpreendeu-se Teel. Ken constatou igualmente que havia dois buracos no lugar dos olhos. Recuando par a o quintal, Teel sacou o revlver. Ken tambm se afastou do corpo e puxou a arma. E mbora estivesse suando o dia todo, agora estava sentindo uma espcie diferente de suor: o suor frio e amargo do medo. Droga, pensou Ken. Somente um babaca, completamente drogado, poderia ter feito a quilo... O silncio era completo em Bordeaux Ridge. No havia nenhum outro movimento alm das s ombras, que pareciam cada vez maiores. Algum maldito viciado fez isto disse Teel. Voc quer procurar mais? Por Deus... Ns dois sozinhos... no! Vamos pedir ajuda pelo rdio. Comearam a recuar, com todo o cuidado, olhando para todos os lados e no foram muit o longe, at que ouviram rudos. Algo sendo quebrado. Um barulho de metal e vidros c aindo em pedaos. Ken no tinha a menor dvida de onde estava vindo todo aquele barulh o. Vinha de dentro de uma das trs casas que serviam como modelo para os vendedore s. Sem nenhum suspeito vista, ou pistas a seguir, o que eles deveriam fazer era vol tar ao carro e pedir reforos. Mas agora a situao era diferente e o treinamento e in stinto exigiam que o procedimento fosse outro. Caminharam para o fundo da casa. As paredes dos estbulos estavam revestidas de madeira compensada, ficando assim p rotegidas das intempries, e um tela de arame fora afixada s placas de papel alcatr oado. Algumas paredes estavam com madeira e outras j com estuque. De fato o cimen to ainda estava mole, indicando que o trabalho havia sido inciado naquele dia. A maior parte das janelas j fora colocada no lugar; somente algumas aberturas perm aneciam cobertas com plstico. Novamente ouviram o barulho de algo se quebrando, a gora de forma mais violenta. Ken Dimes tentou correr a porta de vidro que ligava os fundos da casa aos aposen tos da famlia. E no estava chaveada. Teel ficou examinando a sala do outro lado do vidro. Embora alguma luz entrasse na casa, o interior continuava completamente escuro. Mas era possvel ver que a sala estava deserta. Teel cruzou a porta. Numa das mos a lanterna, na outra, bem firme, o Smith & Wesson. Voc vai pela frente falou em voz baixa para o companheiro. Assim, aquele sacana no vai fugir por l. Abaixando-se para ficar protegido pela parede, Ken correu e contornou a esquina da casa at chegar frente, na expectativa de algum que fosse pular a janela em cima dele. * * * Os interiores receberam camadas de gesso em folha, assim como os forros dos teto s. A sala de estar tinha conexo com uma rea menor, para pequenas refeies, ao lado da cozinha. Armrios de carvalho j haviam sido instalados na cozinha, mas no havia pis o. O ar cheirava a gesso e verniz de madeira. Teel parou um instante para tentar ouvir mais rudos. Nada. Se aquela casa fosse p arecida com a maioria das casas da Califrnia, ele encontraria a sala de jantar es querda, depois da cozinha, depois, a sala de estar, o vestbulo, na entrada e uma sala para estudos. Se caminhasse pelo corredor para sair da copa encontraria a l avanderia, o banheiro do andar trreo, um armrio de roupas e o vestbulo. No via vanta gem em seguir uma ou outra direo e resolveu verificar a lavanderia primeiro. A lavanderia estava escura e no tinha janelas. A porta estava entreaberta e a luz da lanterna mostrou apenas armrios abertos e os lugares reservados para as mquina s de lavar e secar. Entretanto, Teel queria olhar no espao atrs da porta, onde ima ginava que houvesse uma pia e uma mesa embutida. Abriu toda a porta e entrou rpid

o, virando a lanterna e arma naquela direo. Achou a pia e a mesa, como esperava, m as nada do assassino. Nunca estivera to tenso assim. No podia impedir que a imagem do homem morto se afa stasse do pensamento com aqueles buracos impressionantes no lugar dos olhos. No apenas tenso, pensou ele. Na verdade, voc est se borrando de medo. *** Na parte da frente, Ken pulou uma pequena vala e se dirigiu para a porta de entr ada, que estava fechada. Olhou em torno e no percebeu ningum fugindo. Ao pr-do-sol, Bordeaux Ridge no parecia rea em construo. Aquilo tudo lembrava imagens de bombarde io. As sombras e a poeira criavam a iluso de destroos. * * * Na lavanderia, Teel Porter se virou tencionando caminhar pelo corredor e sua dir eita, onde havia uma srie de armrios, uma porta de 50cm de largura por 1,80m de al tura abriu de repente e aquela coisa caiu sobre ele. Puxa, por um segundo ele es tava certo de que era uma criana usando uma mscara de borracha assustadora. A lant erna no estava apontada para o atacante, de modo que no podia ver claramente o que estava acontecendo. Quando se deu conta, estava diante daqueles olhos que parec iam duas bolas de fogo e aquilo no era mscara coisa nenhuma. Ele abriu fogo, mas a coisa avanou na direo de onde estava. Tentou recuar, mas a coisa j estava sobre ele , sibilando feito cobra. Deu mais um tiro, para o cho, desta vez o som era ensurd ecedor naquele espao fechado foi atirado para trs contra a pia e a arma caiu de su a mo. Tambm perdera a lanterna. Tentou defender-se dando socos, mas sentiu uma dor terrvel na barriga, como se algum houvesse espetado inmeros estiletes e soube num instante o que estava acontecendo com ele. Gritou vrias vezes, diante daquela car a deformada que parecia mscara de borracha, com aqueles olhos amarelos faiscando. Gritou de novo e mais estiletes penetraram, desta vez, na sua garganta. * * * Ken Dimes estava a quatro passos da porta de entrada, quando ouviu os gritos de Teel. Gritos de surpresa, medo e dor. Merda. Eram portas duplas, de carvalho. A da direita estava firmemente presa por trinco s, a da esquerda poderia ser aberta e no estava trancada. Ken correu para dentro, esquecendo de tomar qualquer cuidado, ento parou. No havia mais gritos. Ligou a lanterna. direita, a sala estava vazia. No havia nada na sala de estudos esquerda. Uma escada conduzia ao segundo andar. Ningum vista. Silncio. Um silncio perfeito. Por um momento, Ken hesitou em chamar por Teel, temendo revelar a sua posio para o assassino. Ento concluiu que a lanterna acesa o identificaria, mas sem ela no pod eria prosseguir e acabou no se preocupando com o barulho. Teel! O grito ecoou pelas salas vazias. Teel, onde est voc? No houve resposta. Ele pensou: Teel deve estar morto. Meu Deus! Ele responderia se estivesse vivo. Ou talvez estivesse ferido, ou inconsciente, ferido e morrendo. Neste caso, talv ez fosse melhor voltar para o carro-patrulha e chamar uma ambulncia. No. No, se o companheiro estivesse numa situao desesperadora, Ken teria que encontr-lo rp ido para tentar os primeiros-socorros. Teel poderia morrer no momento em que fos se chamar por socorro. Um atraso seria fatal. Alm disso, o assassino teria que se r dominado. Apenas uma vaga claridade entrava pela janela, j estava quase noite. Ken no tinha outra alternativa seno usar a lanterna, o que no era o ideal por causa das inmeras sombras projetadas, criando falsas imagens. Os falsos atacantes poderiam distra-l

o, desviando sua ateno do perigo real. Deixando a porta da rua aberta, correu pelo corredor estreito, que levava ao fun do da casa. Mantinha-se bem prximo parede. Um de seus sapatos fazia rudo toda vez que dava um passo. Mantinha a arma bem levantada sua frente, evitando o cho e o t eto, sem seguir o maldito regulamento de segurana. Havia uma porta aberta sua direita. Um armrio: vazio. O cheiro do seu suor estava mais forte que os odores da casa. Entrou no lavatrio esquerda. Examinou rapidame nte com a lanterna mas no viu coisa alguma de extraordinrio, a no ser sua cara assu stada no espelho. Na parte dos fundos da casa, a sala de jogos, a copa, a cozinha tudo isto sua fr ente. sua esquerda havia outra porta aberta. No foco da lanterna, que de repente comeou a tremer violentamente em sua mo, estava o corpo de Teel, no meio da lavan deria. Havia tanto sangue que no seria possvel imagin-lo vivo. Atrs do medo refletido no seu rosto, havia um misto de luto, raiva, dio e um grand e desejo de vingana. Alguma coisa se mexeu atrs de Ken. Ele gritou e virou o corpo para enfrentar fosse o que fosse. Mas no viu nada. O som veio da porta da frente da casa e ele sabia o que estava acontecendo algum fechara a porta. Outro rudo quebrou o silncio, no to forte quanto o primeiro, mas a inda mais assustador: o trinco fora fechado. Ser que o assassino saiu e fechou a porta pelo lado de fora, usando a chave? Mas onde conseguiria uma chave? Ser que pertencia ao capataz que matara? E por que pa raria para fechar a porta? Mais parecia que o assassino fechara a porta de dentr o, no s para retardar a fuga de Ken, mas para lembr-lo de que a caada estava em anda mento. Ken pensou em desligar a lanterna, que o identificaria para o assassino, mas j er a noite, tudo estava completamente escuro. Sem a lanterna ele ficaria cego. Porra, de que jeito o assassino conseguiu achar o caminho nessa escurido? Seria p ossvel um viciado em drogas melhorar sua viso noturna, tanto quanto sua fora parece sse ser de dez homens? A casa estava absolutamente em silncio. Ele permanecia de costas para a parede do corredor. Ken podia sentir o cheiro do sangue de Teel. Um cheiro vagamente metli co. Clic, clic, clic. Ken ficou prestando ateno, mas no podia ouvir mais nada alm daqueles trs rudos rpidos. Pareciam passadas ligeiras no cho de concreto, possivelmente algum usando botas co m salto de couro ou sapatos sem salto de borracha. Os rudos comearam e pararam to rapidamente, que ele no fora capaz de localizar de on de vinham. Ento, ouviu novamente clic, clic, clic, clic quatro passos desta vez, partindo do vestbulo, na direo dele: Imediatamente Ken se afastou da parede, para enfrentar o adversrio, levantando ao mesmo tempo o revlver e a lanterna. Mas o corredor estava deserto. Respirando pela boca para reduzir o rudo da prpria respirao, para prestar mais ateno a os passos do inimigo, Ken caminhou pelo corredor e chegou ao vestbulo. Nada. A po rta da frente estava bem fechada. As salas de estar e de estudos e a escada esta vam desertas. Clic, clic, clic, clic. Os rudos agora chegaram de outro ponto, do fundo da casa. O assassino sara silenci osamente do vestbulo, cruzando a sala de estar, a sala de jantar e a cozinha, par a chegar na copa fazendo uma volta pela casa, para se posicionar bem atrs de Ken. Agora, o sacana havia entrando no saguo de onde Ken sara. Embora o assassino no fi zesse rudo nas outras salas, agora podia ser escutado. Os rudos eram estudados, fe itos com o propsito de assustar Ken, como que dizendo: Ei, estou atrs de voc, agora l vou eu. Clic, clic, clic, clic. Ken Dimes no era covarde. Era um bom policial e nunca fugira de confuso. Fora cond ecorado por bravura, duas vezes em sete anos. Mas este violento e insano filho d e uma puta, se arrastando pela casa em plena escurido, fazendo silncio e rudo quand o bem entendia o deixara assustado. E embora Ken fosse corajoso como qualquer ou tro policial, no era idiota. E somente um idiota enfrentaria uma situao que no enten desse.

Em vez de voltar ao saguo para enfrentar o assassino, Ken seguiu para a porta da rua e procurou pela maaneta, tentando abrir a maldita porta. Ento, percebeu que alm do trinco, havia um arame que prendia firmemente as duas portas. Ken perderia m eio minuto para abrir. Clic, clic, clic. Ele abriu fogo na direo do corredor, sem mesmo olhar, e correu no sentido contrrio, cruzando a sala de estar vazia. Ouviu o assassino atrs de si. Clic. Aproximandose rapidamente na escurido. Quando Ken chegou sala de jantar, perto do corredor q ue levaria cozinha, ouviu o rudo bem sua frente. Estava certo de que aquela coisa o havia perseguido pela sala de visitas, mas agora vinha de outro lado, como se fosse um jogo. Um jogo maluco. Pelo som que o sacana fazia, estava a ponto de e ntrar na copa onde acabariam se encontrando. Ken decidiu ficar parado para mand-lo para o inferno, no momento em que aparecesse no foco da lanterna. Ouviu um guinchos, alguma coisa rosnando. Rud os no corredor, ainda fora de sua vista, mas seguindo em sua direo. Ken ouviu um g rito que nenhum ser humano jamais daria. O som mais estranho que j escutara. Desi stiu de pensar em qualquer confrontao, colocou a lanterna na cozinha para desviar a ateno do assassino e correu na direo oposta. Nem para a sala de estar, nem para ne nhuma outra parte da casa, para acabar com aquele jogo de gato e rato. Saiu rpido pela sala de jantar, na direo de uma janela que deixava entrar vagamente a luz da rua. Abaixou a cabea, cruzou os braos no peito e se lanou de lado contra os vidros. A ja nela explodiu e ele caiu no ptio da casa, rolando entre pedaos de madeira. Ficou f erido nas costelas e nas pernas, por fragmentos de concreto. Levantou-se e desca rregou o revlver na direo da janela quebrada, na eventualidade de o assassino estar atrs dele. No viu nenhum sinal do inimigo no meio da noite. Concluindo que ainda no estava salvo, no podia perder tempo testando a sorte. Corr eu pelo lado da casa e saiu para a rua. Ken tinha que chegar at ao carro-patrulha para usar o rdio e pegar outra arma mais potente. 3

Nos dias 2 e 3 de junho, quarta e quinta-feira, Travis Nora e Einstein procurara m com dedicao uma frmula eficaz de comunicao entre si e, no processo, os trs quase dem onstravam sinais de frustrao. Entretanto, Nora provara ter mais pacincia e confiana do que todos juntos. Quando a descoberta surgiu prximo do pr-do-sol, na sexta-feir a, quatro de junho, ela estava menos surpresa do que Travis e Einstein. Os dois haviam comprado quarenta revistas, incluindo Time, Life e cinquenta livr os de arte e fotografia, que espalharam pela sala da casa de Travis. Os travesse iros no cho ajudavam a trabalhar ao nvel do cachorro, mais confortavelmente. Einst ein olhava para os preparativos com interesse. Sentada ao cho com as costas no sof, Nora pegou a cabea do co com as duas mos e aprox imou do rosto, quase tocando o focinho e disse: Est bem, agora preste ateno, Einstein. Queremos saber tudo a seu respeito: de onde veio, por que mais inteligente que os outros cachorros, por que estava assustado no mato no dia em que Travis te achou, por que fica olhando apavorado pela jane la durante a noite. E muito mais. Mas voc no pode falar, pode? No. E at onde podemos deduzir, no sabe ler. E se pudesse ler, no poderia escrever. Assim temos que faze r isto com imagens, acho. Do lugar onde estava, prximo de Nora, Travis vira que os olhos do cachorro no pisc aram um segundo, enquanto Nora falava. Einstein estava rgido. O rabo estava cado s em se movimentar. No somente parecia ter entendido o que Nora estava dizendo, com o deu a impresso de estar achando a experincia fora de srie. Travis se perguntava o quanto aquele cachorro realmente entendia, e o quanto tudo aquilo era fruto de sua prpria imaginao. As pessoas tm tendncia natural para humanizar as reaes e intenes dos animais, quando n h coisa alguma de concreto nisto. No caso de Einstein, havia de fato uma intelign

cia extraordinria e a tentao de ver um significado mais profundo nas reaes dele, era maior ainda. Vamos estudar todas estas fotografias, procurando por coisas que interessem a vo c, por coisas que nos vo ajudar a entender de onde voc veio e como voc se tornou o q ue . Toda vez que voc localizar algo que possa nos auxiliar neste quebra-cabeas, te m que nos chamar a ateno. Latindo, colocando a pata ou abanando o rabo completou N ora. Isto loucura disse Travis. Est me entendendo, Einstein? perguntou Nora. O co rosnou levemente. Isto nunca vai funcionar observou Travis. Vai sim insistiu Nora. Ele no pode falar, no pode escrever, mas nos pode mostrar m uita coisa, indicando as fotos. Se ele apontar uma dzia de imagens, poderemos ime diatamente no entender o significado, mas com o tempo encontraremos um meio de ch egar a uma completa compreenso, relacionando umas fotos com outras. E saberemos o que ele quer nos dizer. O cachorro, com a cabea presa s mos de Nora, virou os olhos na direo de Travis e rosn ou novamente. Est pronto? perguntou Nora para Einstein. O cachorro olhou firme para ela e abano u o rabo. Muito bem disse ela, largando a cabea do animal. Vamos comear. Quarta, quinta e sexta-feira, por longas horas, passaram por dezenas de fotos, m ostrando a Einstein o maior nmero possvel de imagens, de todos os tipos, pessoas, r vores, cachorros, outros animais, mquinas, ruas, carros, navios, avies, comidas, p ropagandas para milhares de produtos, na esperana de que encontrasse algo que o d eixasse animado. Ele latiu, colocou a pata, rosnou e abanou o rabo por uma cente na de vezes. As escolhas dele eram de to grande variedade que Travis no conseguia achar um padro definido. No havia maneira de relacion-las, de associ-las. Einstein ficara fascinado com uma propaganda de carro, onde este era comparado a um tigre, preso na jaula de ferro. Se era o carro ou o tigre que lhe chamara a ateno, no ficou claro. Tambm reagira a muitas propagandas de computador, comida de c achorro e de um toca-fitas estreo, porttil. Isto sem falar nas fotos de livros, bo rboletas, papagaio, de um homem abandonado numa priso, quatro rapazes jogando bol a na praia, de Mickey, de um violino e muitas outras coisas. Ele ficou atormentado com uma fotografia de outro co de caa como ele e muito anima do com outra foto de um cocker spaniel, mas curiosamente, no mostrara muito inter esse por outras raas de cachorro. A reao mais forte e intrigante, foi dada a uma foto de um artigo de revista sobre um filme que seria lanado pelo 20th CenturyFox. A histria do filme era sobrenatura l, com fantasmas e demnios que emergiam do inferno. Einstein ficou muito agitado ao ver uma imagem de um demnio com a boca espumante, dentes protuberantes e olhos reluzentes. O cachorro fora afetado por ela. Latiu para a foto. Correu para trs do sof e se encolheu no outro canto, como se pe nsasse que a criatura pudesse pular da revista. Ao ver o demnio pela segunda vez, Einstein rosnou de forma ameaadora. Comeou a bater com as patas na revista, at que esta ficasse completamente fechada. O que tem esta fotografia de to especial? Nora perguntou ao cachorro. Einstein ficou apenas olhando para ela. Pacientemente, Nora abriu a revista na m esma pgina. Einstein a fechou, novamente. Nora abriu. Einstein a fechou uma terce ira vez, espalhando as folhas com as patas, e retirou a revista da sala. Travis e Nora seguiram o co at a cozinha e viram que ele se dirigia para a lata de lixo. A lata de lixo tinha um pedal para ser apertado. Einstein colocou a pata no pedal e jogou a revista dentro da lata. Ei, mas o que isto, afinal? perguntou Nora, surpresa. Imagino que seja um filme que ele no quer ver por nada deste mundo. Nosso crtico cinematogrfico de quatro patas. Este incidente tinha acontecido na quinta-feira tarde. No incio da noite de sexta -feira, Travis e Einstein estavam visivelmente frustrados. s vezes Einstein exibia uma misteriosa inteligncia, em outras o comportamento era o de um cachorro normal. As oscilaes entre cachorro genial e cachorro idiota eram para tirar a pacincia de qualquer um que tentasse compreender como Einstein podia

ser to inteligente. Travis comeou a pensar que a melhor maneira era aceit-lo como ele era: estar preparado para as suas genialidades, de vez em quando. Tudo levav a a crer que o mistrio da inteligncia fora do comum do cachorro jamais seria revel ado. Entretanto, Nora permanecia paciente. Ela frequentemente os lembrava de que Roma no fora construda em um s dia e que uma descoberta maravilhosa exigia determinao, pers istncia, tenacidade e tempo. Quando ela se colocava a fazer prelees sobre persistncia e dureza, Travis a olhava com ar cansado e Einstein bocejava. Nora era imperturbvel. Depois de examinarem a s fotografias, em todos os livros e revistas, ela selecionou as fotos que Einste in havia respondido e espalhou-as pelo cho, encorajando o cachorro a fazer a relao de umas com as outras. Todas so fotografias de coisas que tiveram um papel importante no passado para el e disse Nora. No acredito que tenhamos certeza disto observou Travis. Bem, foi o que pedimos que ele fizesse disse ela. Pedimos que ele apontasse as f otos que pudessem indicar de onde veio. Mas ele entende o jogo? Sim respondeu ela com convico. O cachorro rosnou. Nora levantou a pata de Einstein colocando-a sobre a foto do violino: Voc se lembra deste violino de algum lugar. Portanto, importante para voc. Talvez ele tenha tocado no Carnegie Hall brincou Travis. Cale a boca. Nora virou-se para o cachorro e disse: Muito bem. Diga-nos se o vio lino pode ser relacionado com alguma outra foto. H alguma relao com outras fotos qu e nos ajude a entender o que o violino significa para voc? Einstein olhou intensamente para ela por um momento como se estivesse pensando n a questo. Ento, atravessou a sala, caminhando cuidadosamente por entre as fotos, f arejando, olhando de um lado para outro, at encontrar uma propaganda de um toca-f itas estreo porttil. Colocou uma das patas sobre a foto e olhou novamente para Nor a. H uma relao evidente comentou Travis. O violino faz msica e o aparelho reproduz. Co o associao de ideias impressionante para um cachorro, mas ser que h algum outro sign ificado, alguma coisa sobre o passado dele? O cachorro olhou para ela. Nora disse: O seu antigo dono tem um aparelho igual quele? O cachorro ficou olhando para ela. Nora disse: Quem sabe o violinista gravasse a sua prpria msica no aparelho? Est bem. H alguma ou tra foto aqui que voc possa associar com o violino e o gravador? Einstein olhou um pouco para a propaganda do gravador, caminhou mais pela sala e parou diante de uma revista com uma propaganda da Blue Cross, que mostrava um md ico de jaleco branco do lado de uma parturiente que segurava o beb nas mos. A mulh er e o mdico estavam sorrindo e o beb parecia calmo e tranquilo como o menino Jesu s. Abaixando-se bem perto do cachorro, Nora perguntou: Esta foto te lembra a famlia a que voc pertencia? O cachorro ficou olhando para el a. Na famlia havia a me, o pai, e o beb, e voc vivia com eles? O cachorro continuou olh ando para Nora. Ainda sentado no cho, com as costas apoiadas no sof, Travis disse: Talvez tenhamos um caso real de reencarnao em nossas mos. Einstein talvez se tenha lembrado de ter sido mdico, mulher e beb em outras vidas. Nora no diria uma resposta quele tipo de observao. Um beb que toca violino comentou Travis. Einstein no estava satisfeito. Com mos e joelhos no cho, numa posio de cachorro, Nora estava a alguns centmetros de Einstein, rosto e focinho, com ele. Est bem. Isto no vai nos levar a lugar algum. Precisamos ir alm deste mtodo de relac ionar fotografias. Temos que ter a capacidade de fazer perguntas sobre as fotos e obter as respostas. D-lhe papel e lpis sugeriu Travis. Isso um assunto srio disse Nora, impaciente com Travis, como nunca estivera com o cachorro.

Sei que srio disse ele. Mas tambm ridculo. Ela deixou cair a cabea por um instante, como um cachorro que estivesse sofrendo de calor no vero, ento virou-se para Einstein e disse: Queremos saber at onde voc inteligente. Quer provar que gnio? Deseja ter nossa eter na admirao e respeito? Ento aqui est o que voc tem de fazer: aprender a responder min has respostas com um simples sim ou no. O cachorro olhava para ela com expectativa. Se a resposta s minhas perguntas for sim abane o rabo disse Nora. Mas somente se a resposta for sim. Enquanto estivermos fazendo os testes, evite abanar o rabo p or hbito, ou se ficar animado com alguma coisa. Quando desejar dizer no, voc late u ma vez. Apenas uma vez. Travis disse: Dois latidos significariam, eu preferia estar caando gatos, trs latidos, por favor, u ma cervejinha. No o deixe confuso... falou Nora, com veemncia. O cachorro nem ao menos olhou para Travis. Os olhos castanhos enormes permanecia m fixos em Nora, que explicava as respostas a serem dadas. Muito bem disse ela. Vamos tentar: Einstein, voc entendeu o mtodo de sinais? O co abanou o rabo cinco ou seis vezes, ento parou. Coincidncia comentou Travis. Isto no significa coisa alguma. Nora hesitou por um momento, preparando a prxima pergunta, ento disse: Voc sabe o meu nome? O rabo do cachorro estava parado. O meu nome ... Ellen? O cachorro latiu: No. O meu nome Mary? Um latido: No. O meu nome Nona? O animal a olhou como se a fulminasse com os olhos, percebendo a artimanha. No abanou o rabo. Mas latiu. O meu nome ... Nora? Einstein agitou o rabo animadamente. Vibrando de entusiasmo, Nora se aproximou do cachorro e o abraou. Raios me partam! desabafou Travis, aproximando-se dos dois. Nora apontou para a foto sobre a qual o cachorro ainda mantinha a pata: Voc reagiu a esta foto, porque ela lembra a famlia a qual voc pertencia? Um latido: No. Travis perguntou: Voc nunca morou com uma famlia? Um latido. Mas voc no um co selvagem comentou Nora. Voc deve ter vivido com algum, antes de is te achar. Estudando a propaganda da Blue Cross, Travis de repente descobriu que sabia as p erguntas certas. Voc reagiu a esta foto por causa do beb? Um latido: No. Por causa da mulher? No. Por causa do mdico de casaco branco? O rabo abanou vrias vezes: Sim, Sim, Sim. Ento ele vivia com um mdico disse Nora. Talvez um veterinrio. Ou talvez um cientista disse Travis, seguindo uma linha intuitiva de raciocnio qu e havia se apoderado dele. Einstein abanou o rabo simples meno dele de cientista. Um pesquisador? perguntou Travis. Sim. Em um laboratrio? disse Travis. Sim, Sim, Sim. Voc um cachorro de laboratrio? perguntou Nora. Sim. Um animal de pesquisa? perguntou Travis. Sim. por isto que voc to brilhante? Sim. Por causa de algo que lhe fizeram? Sim. O corao de Travis disparou. Estavam de fato se comunicando! Por Deus... e no era da quela forma anterior, espalhando no cho biscoitos de cachorro para formar um pont o de interrogao. Esta era uma comunicao precisa. Conversavam como se fossem trs pesso as. Bem... estavam quase conversando e de repente nada seria como antes. Nada po deria ser o mesmo em um mundo onde homens e animais possussem a mesma inteligncia,

encarando a vida sob um mesmo ngulo, com direitos iguais, as mesmas esperanas e s onhos. Est bem... Est bem... talvez estivessem exagerando. Nem todos os animais ha viam evoludo repentinamente a um nvel de conscientizao humana; aquilo era apenas um cachorro, um cachorro de laboratrio, talvez o nico desta espcie. Mas Jesus... Jesus ... Travis olhou o cachorro com reverncia e um calafrio percorreu-lhe o corpo. Ma s no era medo. Era admirao. Nora falou para o cachorro, com o mesmo respeito e admirao que haviam deixado Trav is sem voz. Eles simplesmente deixaram voc sair? Um latido: No. Voc fugiu? Sim. Naquela manh de tera-feira, na qual ns nos encontramos? perguntou Travis. Voc j ha fugido? Einstein no latiu nem abanou o rabo. Dias antes? O cachorro ganiu. Ele provavelmente tem um senso de tempo observou Nora, porque todos os animais s eguem as mudanas, de dia e noite, no mesmo? Tm relgios instintivos, relgios biolgicos Mas Einstein no tem nenhum conceito sobre dias em um calendrio. Ele realmente no e ntende como ns dividimos o tempo em dias e semanas e meses. Assim, no tem como res ponder sua pergunta. A est uma coisa que devemos ensinar a ele disse Travis. Einstein abanou o rabo com fora. Pensando em voz alta, Nora disse: Foragido... Travis sabia o que Nora devia estar pensando. Ele disse para Einstein: Eles esto procura de voc, no esto? O cachorro abanou o rabo. Travis interpretou aquele sim com muita ansiedade. 4 Uma hora depois do pr-do-sol, Lemuel Johnson e Cliff Soames, seguidos por dois ca rros sem identificao da Agncia de Segurana Nacional, repletos de agentes, chegaram a Bordeaux Ridge. A rua sem pavimentao ficou alinhada de carros, a maioria preta e branca com a insgnia da delegacia de polcia na porta. Lem no gostou de saber que a imprensa j havia chegado ao lugar. Reprteres e equipes de televiso eram mantidos distncia pelos policiais, a meia quadra do aparente loc al do crime. A Agncia de Segurana Nacional havia feito uma campanha de desinformao, suprimindo detalhes da morte de Wesley Dalberg no canyon Holy Jim e dos cientist as assassinados. A agncia conseguira manter os reprteres sem entender as relaes que havia entre os crimes. Lem esperava que os policiais que estavam formando a barr eira de proteo permanecessem em silncio e no dessem nenhuma informao reveladora para o s jornalistas. Alguns cavaletes que estavam na rua foram levantados para deixar os carros da AS N passar. Lem estacionou no final da rua, alm da cena do crime. Deixou que Cliff Soames ficasse instruindo os policiais e seguiu para a casa que chamava a ateno de todos. Os rdios da polcia enchiam o ar com os seus rudos, misturados com cdigos e gr ias policiais. A frente da casa fora iluminada para facilitar as investigaes. Lem sentia-se como se estivesse no palco. As mariposas voavam na luz dos holofotes e projetavam sua s sombras amplificadas no cho empoeirado. Projetando a sombra imensa de seu corpo, Lem chegou at a porta da frente da casa. L dentro, mais refletores, cuja luz brilhava na parede, dois jovens policiais pa recendo muito plidos, o pessoal da percia e os homens da Diviso de Investigaes Cientfi cas. Um fotgrafo trabalhava na parte dos fundos da casa. Havia muita gente no corredor , o que obrigou Lem a seguir pela sala de estar, sala de jantar e cozinha. Walt Gaines estava na copa, na penumbra anterior ao ltimo dos focos de luz. At mes mo na penumbra, a raiva e a dor eram visveis. Ele estava em casa, quando soube da

morte de um dos policiais. Gaines fora apanhado de surpresa e continuava vestin do um velho tnis de corrida e uma camisa quadriculada vermelha, de mangas curtas. Apesar do seu tamanho, o pescoo forte de touro, braos musculosos e enormes mos, as roupas dele davam-lhe um aspecto de menor abandonado. Da copa Lem mal poderia ver os tcnicos do laboratrio passando na direo da lavanderia , onde estava o corpo. Sinto muito, Walt. Sinto muito, mesmo disse Lem. O nome era Teel Porter. O pai dele, Red Porter, meu amigo h vinte e cinco anos. R ed se aposentou do Departamento no ano passado. Como vou dizer isto a ele? Meu D eus! E tenho que fazer isto, eu mesmo, sendo to prximo dele. No posso transferir es ta responsabilidade para outra pessoa. Lem sabia que Walt nunca passava esta tarefa para ningum, quando um de seus homen s era morto em servio. Ele sempre visitava a famlia, pessoalmente, para dar aquele tipo de notcia. Quase perdi dois homens disse Walt. O outro est em pssimo estado. Como estava Teel...? Estripado como Dalberg. Decapitado. O monstro, pensou Lem. No h dvidas. Mariposas batiam-se contra a lente de um dos refletores prximos a Lem e Walt. Num tom de raiva Walt disse: No acharam... a cabea dele. Como vou dizer ao pai que a cabea do filho est desaparec ida. Lem no deu resposta. Walt olhou duro para ele. Voc no pode me deixar de fora agora. No agora, que um de meus homens est morto. Walt, minha agncia trabalha em bases sigilosas. Porra! At mesmo o nmero de agentes na folha de pagamentos uma informao secreta. Mas o seu departamento alvo de comple ta ateno da imprensa. Com o objetivo de saber qual o procedimento neste caso, o se u pessoal teria que saber detalhes, para ter uma ideia do que procurar. Isto sig nificaria revelar segredos de defesa nacional para um grande nmero de policiais. Todos os seus homens sabem o que est acontecendo argumentou Walt. Sim, mas os meus homens assinaram um termo de compromisso e foram submetidos a u ma extensa investigao sobre a vida deles e so treinados para manter as bocas fechad as. Os meus homens podem manter segredo tambm. Estou certo que sim disse Lem, cuidadosamente. Estou certo de que eles no saem co mentando pela rua sobre casos comuns. Mas este no um caso comum. No. Este caso dev e permanecer nas nossas mos. Walt disse: Os meus homens podem assinar termos de compromisso. Teramos que fazer uma investigao completa de todos, no seu departamento. No somente os policiais, mas os funcionrios de arquivo. Isto levaria semanas. At meses. Olhando atravs da cozinha para a porta da sala de jantar, Walt percebeu que Cliff Soames e um membro da Agncia de Segurana Nacional conversavam com dois policiais, na sala ao lado. Vocs dominaram a situao no momento em que chegaram aqui, no foi? Vocs conversaram com igo antes? Bem. Temos que ter a certeza de que o teu pessoal entenda que no pode falar coisa alguma sobre o que viu aqui esta noite. Nem mesmo para as mulheres deles. Estam os explicando para todos o que diz a lei, porque precisamos ter a certeza de que todos entendam os termos das penalidades correspondentes. Voc est me ameaando de priso, novamente? perguntou Walt. Mas no havia tom de pilhri a voz dele, como antes, quando os dois conversaram na garagem do Hospital St. Jo seph, depois de fazer perguntas e Tracy Keeshan. Lem estava deprimido, no somente com a morte do policial, mas por causa das arest as que o caso estava criando entre os dois. No quero que ningum v preso. por isso que preciso ter a certeza de que eles estejam conscientes das consequncias... De forma ameaadora, Walt disse: Venha comigo. Lem o seguiu at a rua, para um carro de patrulha em frente casa. Sentaram-se no b anco da frente, Walt em frente ao volante, com as portas fechadas.

Levante os vidros, assim teremos total privacidade. Lem protestou, porque ficariam sufocados com o calor, pois ali no havia ventilao. A pesar da pouca luz, percebeu a raiva de Walt e sentiu que o amigo estava a ponto de explodir. Lem levantou o vidro do seu lado. Pois bem disse Walt , estamos sozinhos. Aqui dentro no tem nem diretor de distrito da ASN nem xerife. Apenas velhos amigos. Companheiros. Assim, diga-me tudo a re speito. Porra, Walt! No posso. Diga-me agora e ficarei fora do caso. No vou interferir. Voc ter que ficar fora do caso, de qualquer maneira. Voc tem que ficar. Foda-se se eu tiver de ficar disse Walt com raiva. Eu posso caminhar agora mesmo na direo daqueles chacais. O carro estava virado para Bordeaux Ridge, na direo dos cavaletes que impediam o trnsito na rua, onde os reprteres esperavam. E Walt apont ou para eles, atravs do para-brisa todo sujo de poeira. Posso dizer a eles que o laboratrio Banodyne estava trabalhando em um projeto de pesquisa, que escapou ao controle, dizer a eles que algum ou alguma coisa estranha escapou do laboratrio, a pesar da grande segurana e que agora est solto, matando pessoas. Se voc fizer isto disse Lem , voc no somente vai para a cadeia. Voc vai perder o emp ego, arruinar toda a sua carreira. No penso assim. No tribunal eu reclamaria ter escolhido no trair a confiana das pes soas que me elegeram xerife deste municpio, ao contrrio de seguir as regras da Seg urana Nacional. Reclamaria, diante do juiz, que num momento de crise como este fo ra preciso colocar a segurana pblica acima das preocupaes dos burocratas da Defesa, em Washington. Estou confiante de que nenhum tribunal me condenaria. Ficaria for a da cadeia. E na prxima eleio eu venceria, ainda com mais votos do que obtive na e leio passada. Merda disse Lem, porque sabia que Walt estava certo. Se voc me disser o que est acontecendo e me convencer de que o seu pessoal est mais bem preparado do que o meu para lidar com o caso, vou sair do seu caminho. Mas se voc no me disser, vou revelar tudo a eles. Eu estaria quebrando o meu compromisso. Eu estaria colocando o meu pescoo na forc a. Nunca ningum vai saber o que voc me disse. ? Bem, ento Walt, pelo amor de Deus, por que voc me colocou numa posio to delicada s ra satisfazer sua curiosidade? Walt parecia aflito. No uma vulgaridade, porra! No curiosidade! Ento o que ? Um dos meus homens morreu! Repousando a cabea no assento do carro, Lem fechou os olhos e suspirou. Walt quer ia se vingar pela morte de um de seus homens. O senso de honra e de responsabili dade dele no o permitiriam recuar. Ser que eu vou ter que ir l falar com os reprteres? perguntou Walt calmamente. Lem abriu os olhos, passou a mo pelo rosto cheio de suor. Dentro do carro estava extremamente quente. Queria baixar o vidro. Mas, de vez em quando, os homens pas savam perto do carro, entrando e saindo da casa, e ele no poderia correr o risco de que algum estivesse escutando o que ele teria para dizer a Walt. Voc est certo em se concentrar no laboratrio Banodyne. Eles tm trabalhado por alguns anos em projetos relacionados com defesa. Guerra biolgica? perguntou Walt. Usaram novas combinaes de ADN para criar novos e t errveis vrus? Talvez, isto, tambm respondeu Lem. Mas guerra biolgica no tem nada a ver com este c aso. E eu s vou te falar sobre a pesquisa relacionada ao problema que temos aqui. Os vidros do carro estavam embaados. Walt deu partida no carro. No havia ar-condic ionado, e os vidros ficaram midos. Nem mesmo a brisa quente do vento ajudava. Lem disse: Eles estavam trabalhando em vrios projetos de pesquisa, com o nome de Projeto Fra ncis, Francis vem de So Francisco de Assis. Walt piscou os olhos, surpreso.

Eles batizariam um projeto de guerra com o nome de um santo? O nome oportuno garantiu Lem. So Francisco podia falar com os pssaros e com os ani mais. No laboratrio Banodyne, o Dr. Davis Weatherby estava encarregado de um proj eto destinado a tornar possvel esta comunicao entre homens e animais. Aprendendo a linguagem dos lees do mar, ou alguma coisa assim? No. A ideia era aplicar os mais recentes conhecimentos da engenharia gentica para a criao de animais com um nvel de inteligncia bem acima do normal, na sua espcie, ani mais capazes de pensar quase como seres humanos: animais com os quais ns poderamos nos comunicar. Walt olhava incrdulo, boquiaberto, para Lem, que continuou faland o: Havia vrias equipes de cientistas trabalhando em diversas experincias diferente s, sob a denominao Projeto Francis. Todos os trabalhos foram iniciados h cinco anos . Havia inclusive os cachorros de Davis Weatherby... O Dr. Weatherby estivera tr abalhando com esperma e vulos de um tipo especfico de co de caa, que fora escolhido porque a espcie j havia evoludo muito em centenas de anos. Com este refinamento, ao longo do tempo, os mais puros da raa tiveram retirada a possibilidade de doena, a travs do cdigo gentico, o que garantiu a Weatherby os elementos sadios para realiza r as experincias. Ento, se os filhotes nascessem com defeitos, de qualquer tipo, e le tomaria medidas para que o fato no se repetisse, e aprendia com os erros comet idos. Com o tempo, procurando somente aumentar a inteligncia da raa, sem causar mu danas fsicas, Davis Weatherby chegou a fertilizar centenas de vulos em laboratrio, e os transferiu para o tero das cadelas. Estas cadelas ficavam com os filhotes em observao, para que Weatherby verificasse o aumento de inteligncia. Teve uma porrada de fracassos comentou Lem. Aberraes fsicas que foram destrudas. Fi hotes que nasceram mortos. Filhotes que pareciam normais mas eram menos intelige ntes que os demais. Weatherby estava fazendo experincias de cruzamentos e voc pode imaginar quantas coisas horrveis aconteceram. Walt olhava fixo para o para-brisa, agora inteiramente embaado. Ele franziu a tes ta e perguntou: Cruzamentos? O que voc quer dizer? Bem, veja s, ele isolou elementos genticos, determinantes da inteligncia, de espcies que eram mais inteligentes que o co de caa. Assim como os macacos? Eles so mais inteligentes do que os cachorros, no so? Sim. Macacos... e seres humanos. Meu Deus! exclamou Walt. Lem ajustou o quebra-vento do carro para permitir que circulasse o ar. Weatherby estava inserindo esses elementos genticos estranhos no cdigo gentico do co de caa, ao mesmo tempo em que eliminava os genes que limitavam a inteligncia dos cachorros. Walt protestou: Isto no possvel. Este material gentico, como voc chama, certamente no pode ser passa o de uma espcie para outra. Acontece na natureza o tempo todo explicou Lem. O material gentico transportado d e uma espcie para outra, atravs dos vrus. Vamos dizer que um vrus se desenvolveu nos macacos rhesus. O vrus absorve o material gentico das clulas do animal. O genes do macaco se transforma em parte do prprio vrus. Mais tarde, contaminando um ser hum ano, este vrus tem a capacidade de deixar o material gentico do macaco, no corpo d este ser humano. Considere o vrus da AIDS, por exemplo. Acreditava-se que a AIDS fosse uma doena de um certo tipo de macacos e de seres humanos, por dcadas. Mas ne nhuma das duas espcies ficava realmente doente, embora carregasse o vrus, quero di zer. ramos portadores do vrus... mas nunca ficvamos doentes por causa disto. Mas, e nto, alguma coisa aconteceu com os macacos: uma mudana gentica que, no somente os fa zia portadores do vrus, como vtimas do vrus da AIDS. Os macacos comearam a morrer em consequncia da sndrome. Ento, quando o vrus passou para os seres humanos, trouxe co nsigo o elemento gentico suscetvel doena. assim que funciona a natureza. No laboratr io isto elaborado com mais eficincia. Limpando um pouco a umidade do vidro, Walt perguntou: E Weatherby obteve sucesso em criar um cachorro com inteligncia humana? Foi um longo e vagaroso processo. Mas gradualmente ele foi progredindo. E, h pouc o mais de um ano atrs, o milagroso filhote nasceu. Pensa como ser humano?

No como ser humano, mas talvez bem prximo. E se parece com um cachorro comum? Era isto o que o Pentgono queria. O que tornou o trabalho de Weatherby ainda mais difcil. Aparentemente, o tamanho do crebro tem alguma coisa a ver com a intelignci a e Weatherby poderia ter feito sua descoberta um pouco mais cedo se tivesse sid o capaz de desenvolver um co de caa com crebro maior. Mas um crebro maior significar ia algo remodelado e um crnio bem maior, o que tornaria o cachorro estranhamente diferente. Todas as janelas do carro estavam embaadas, agora. Nem Walt nem Glem tentavam lim p-las. Incapazes de ver o que se passava fora do carro, fechados que estavam, ali dentro. Os dois pareciam fora do mundo real, no tempo e no espao, sob condio semel hante aos atos maravilhosos e extraordinrios, criados pela engenharia gentica. Walt perguntou: O Pentgono queria um cachorro que se parecesse com cachorro, mas que pensasse com o homem? Por qu? Imagine as possibilidades para espionagem disse Lem. Em tempos de guerra, os cac horros no teriam dificuldades de entrar no terreno inimigo, verificando as condies e a quantidade de tropas. Cachorros inteligentes, com os quais poderamos nos comu nicar, que retornariam base com as informaes que desejssemos e nos transmitiriam o que os inimigos estavam conversando. Voc est querendo dizer que os cachorro poderiam falar como uma verso canina do mulo Francis? No fode, Lem, fala srio! Lem achava engraado a dificuldade do amigo em absorver estas impressionantes poss ibilidades. A cincia moderna estava avanando to rapidamente, com tantas descobertas revolucionrias para serem exploradas todos os anos, que as pessoas leigas iriam perceber cada vez menos a diferena entre cincia e magia. Poucas pessoas fora do mu ndo da cincia no acreditariam nas grandes transformaes dos prximos vinte anos e em co mo tudo seria diferente. E tudo acontecendo rapidamente, com mais transformaes do que ocorreram entre 1780 e 1980. As mudanas estavam ocorrendo a uma velocidade as sustadora e incompreensvel. Lem comentou: De fato, um cachorro provavelmente pudesse ser alterado do ponto de vista gentico para ser capaz de falar. Poderia at ser fcil, no sei. Seria necessrio lhe dar um ap arelho fonador adequado, o tipo certo de lngua e lbios... o que alteraria a aparnci a do animal, fugindo do interesse do Pentgono. Assim, estes cachorros no falariam. A comunicao seria feita atravs da linguagem de sinais, de uma linguagem especialme nte elaborada. Voc no est rindo observou Walt. Essa porra deve ser piada... Por que voc no est r Pense a respeito disse Lem, pacientemente. Em tempo de paz... imagine o presiden te dos Estados Unidos dando de presente ao lder sovitico um co de caa de um ano de i dade, como uma deferncia especial do povo norte-americano. Imagine o cachorro viv endo na casa e no escritrio do lder sovitico, privando das conversas mais ntimas e s ecretas sobre a vida das pessoas mais importantes do Partido. De vez em quando, toda a semana ou todo o ms, o cachorro poderia sair noite, encontrar-se com um ag ente americano em Moscou para passar as informaes. Passar as informaes? Isso loucura! comentou Walt, rindo. Mas a sua risada tinha mu ito de nervosismo, indicando que a incredulidade do xerife no era to grande assim, embora ele se esforasse por mant-la. Estou dizendo que possvel que este cachorro tenha sido de fato concebido em labor atrio, alterado geneticamente e nascido por inseminao artificial. Depois de um ano preso no laboratrio Banodiyne, o cachorro fugiu, bem cedo, pela manh, no dia 17 de maio, uma segunda-feira. O animal conseguiu de forma brilhante iludir a segurana do laboratrio. E agora o cachorro est solto? Sim. E ele que anda matando por a? No respondeu Lem. O cachorro inofensivo, carinhoso, um animal maravilhoso. Estive no laboratrio de Weatherby, quando o mesmo estava trabalhando com o cachorro. Nu m certo sentido, me comuniquei com ele. Juro por Deus, Walt, quando voc vir aquel e cachorro em ao, quando vir o que Weatherby criou, voc ficar com uma esperana enorme

de que um dia nossa prpria espcie melhore. Walt olhava para ele, de maneira enigmtica. Lem procurava as palavras certas, para expressar o que sentia. Quando finalmente conseguiu dizer o que sentia sobre o cachorro, o seu peito se encheu de emoo. Bem... quero dizer, se podemos fazer estas coisas maravilhosas, se podemos criar algo to fantstico para o mundo, ento h algo de profundo valor, no importa o quo pessi mista sejamos. Se podemos fazer isto, ento temos o poder e, potencialmente, a sab edoria de Deus. No somos simplesmente fabricantes de armas. Criamos vida. Se tive rmos condies de tornar mais inteligentes outras espcies, conseguir companheiros par a dividir o mundo... nossas crenas, filosofias, tudo seria transformado para semp re. Pelo simples fato de alterar o co de caa, alteramos a ns mesmos. Colocando o ca chorro num nvel superior de entendimento, estamos inevitavelmente elevando o noss o prprio nvel de compreenso e de inteligncia. Meu Deus... Lem, voc est falando como um pastor. Estou? Isto porque eu tive mais tempo de pensar sobre o assunto do que voc. Com o tempo, voc vai entender o que estou dizendo. Tambm ir se sentir da mesma maneira, acreditando que a humanidade est no prprio caminho da deidade. E que merecemos che gar l. Walt Gaines olhava para o vidro embaado, tentando ler alguma coisa de interesse n aquelas formas criadas pela umidade. E comentou: Talvez o que voc diz esteja certo. Talvez estejamos no limiar de um mundo novo. M as, por agora, temos que viver e lidar com o mundo que est a. Ou seja, se no foi o cachorro que matou meu auxiliar, quem foi? Alguma coisa mais escapou do laboratrio Banodyne, na mesma madrugada que o cachor ro disse Lem, tendo sua euforia de repente temperada pela necessidade de admitir que o Projeto Francis tinha um lado negro. Eles o chamam de o monstro. 5 Nora levantou a propaganda da revista que comparava o carro a um tigre e mostrav a o carro numa jaula de ferro. Virando-se para Einstein, ela disse: Muito bem, vamos ver o que mais voc poder nos esclarecer. Que tal este aqui? O que interessa a voc nesta fotografia? O carro? Einstein latiu uma vez: No. O tigre? perguntou Travis. Um latido. A jaula? perguntou Nora. Einstein sacudiu o rabo: Sim. Voc escolheu esta foto, porque eles o mantinham numa jaula? perguntou Nora. Sim. Travis arrastou-se pelo cho at achar uma foto de um homem numa cela de priso. Mostr ando-a ao co, indagou: Voc escolheu esta porque uma cela se assemelha a uma jaula? Sim. E porque o prisioneiro na foto lembra como voc se sentia na jaula? Sim. O violino perguntou Nora , algum no laboratrio tocava violino para voc? Sim. Por que fariam isto? perguntou Travis. Era o que o cachorro no poderia responder com um simples sim ou no. Voc gostava do violino? perguntou Nora. Sim. Voc gosta de msica em geral? Sim. Voc gosta de jazz? O cachorro no latiu, nem abanou o rabo. Travis disse: Ele no sabe o que jazz. Acho que eles nunca o permitiram ouvir coisa parecida. Voc gosta de rock and roll?. perguntou Nora. Um latido e simultaneamente uma aban ada de rabo. O que significa isto? perguntou Nora. Provavelmente significa que, sim e no comentou Travis. Ele gosta de algum tipo de k, mas no de tudo. Einstein abanou o rabo, confirmando a interpretao de Travis. Clssicos? perguntou Nora. Sim. Travis comentou: Temos um cachorro pretensioso, hem?

Sim. Sim. Sim. Nora e Travis riram de satisfao e Einstein ficou-lhes lambendo as mos. Travis procurava outra fotografia e escolheu uma, onde um homem se exercitava nu m equipamento especial. Eles queriam mant-lo em forma. neste equipamento que eles exercitavam voc? Sim. Travis no poderia se sentir mais animado do que se sentia com tudo aquilo. Nem me smo se pudesse estar conversando com um ser extraterrestre. 6

No era fcil para Walt Gaines ouvir e compreender Lem Johnson. Este novo mundo de a lta tecnologia de vos espaciais, computadores domsticos, ligaes telefnicas via satlite , fbricas operadas por robs, e agora a engenharia biolgica, pareciam profundamente fora da sua realidade, do mundo onde nascera e se criara. Pelo amor de Deus, ele era uma criana, durante a Segunda Guerra Mundial, quando nem mesmo havia avies a jato. Ele vinha de uma vida de maior simplicidade, quando os telefones ainda era m de disco, em vez de botes; os relgios tinham ponteiros e no mostradores digitais; os automveis Chrysler eram rabos de peixe. Quando nascera, no havia televiso e a pos sibilidade de hecatombe nuclear era extremamente remota e ningum poderia prev-la. Ele sentia que havia atravessado uma barreira invisvel, saindo do seu mundo parti cular para enfrentar outra realidade, num ritmo bem mais rpido. Este novo reino d a alta tecnologia poderia ser maravilhoso ou assustador. E quem sabe ambos, ao m esmo tempo. Como agora. A ideia de um cachorro inteligente tocava fundo na criana que ainda vivia nele e o fazia sorrir. Mas alguma coisa mais o monstro havia escapado daqueles laboratri os e o deixava assustado. O cachorro no tinha nome comentou Lem Johnson. E isto no to fora do comum. A maior a dos cientistas que trabalha com animais em laboratrio jamais batiza com um nome as cobaias. Se voc desse um nome para um animal, estaria evidentemente atribuind o-lhe uma personalidade e o seu relacionamento com este animal mudaria, prejudic ando as observaes que deveriam ser feitas. Desta maneira, o cachorro tinha somente um nmero, at que ficasse provado que a experincia fora bem-sucedida, como acontece u, de fato, com o trabalho de Weatherby, que tinha se esforado muito neste sentid o. Mesmo quando tornou-se evidente que o cachorro no deveria ser destrudo, por no t er fracassado, nenhum nome lhe fora dado. Todos o chamavam, simplesmente, o cacho rro, o que j era suficientemente claro para diferenci-lo dos outros filhotes, que e ram conhecidos por nmeros. De qualquer forma, ao mesmo tempo, a ra. Yarbeck estava trabalhando em outra diferente pesquisa dentro do Projeto Francis e ela tambm te ve algum sucesso. O objetivo da ra. Yarbeck era criar um animal de extrema inteligncia, que acompanh asse soldados numa batalha, assim como ces policiais acompanham os tiras em bairr os perigosos da rea urbana. A cientista procurou elaborar um animal que fosse to i nteligente quanto perigoso. Um verdadeiro terror no campo de batalha. Com capaci dade de ser eficiente tanto no meio da selva quanto na cidade. No to inteligente q uanto seres humanos, claro, nem to esperto quanto o cachorro que Weatherby estava desenvolvendo. Seria uma verdadeira loucura criar um tipo de mquina de matar, qu e fosse to inteligente quanto as pessoas que teriam de us-lo e control-lo. Todos os que leram Frankenstein, ou assistiram aos velhos filmes de Boris Karloff, no sub estimavam os perigos da pesquisa da Dra. Yarbeck. Ela escolheu macacos e chimpan zs para fazer suas experincias, por causa da inteligncia natural destes animais. Co mo base para o projeto, ela selecionou babunos, que so os mais inteligentes entre os primatas, uma boa matria-prima. Eram combatentes perigosos e eficazes por natu reza, com garras e presas impressionantemente afiadas, furiosamente motivados lu ta por razes de territrio e vidos para atacar os que consideravam inimigos. A primeira tarefa de Dra. Yarbeck foi a alterao fsica dos babunos, tornando-os maior es, suficientemente grandes para assustarem um homem adulto comentou Lem. Ela de cidiu que o babuno teria, no mnimo, um metro e meio, e pesaria sessenta quilos.

Mas no to grande assim protestou Walt. Grande o suficiente. Eu poderia derrubar um homem deste tamanho. Um homem, sim. Mas no esta coisa. Apenas msculos, nada de gordura, e muito mais rpi do que um homem. Se um babuno comum pode fazer picadinho de um homem, o que no far ia este guerreiro da Dra. Yarbeck. O para-brisa do carro parecia para Walt uma tela de cinema, na qual via projetad as imagens de homens brutalmente assassinados: Wes Dalberg, Teel Porter... Ele f echara os olhos, mas continuava vendo cadveres. Est bem, sim, entendo o que voc est dizendo. Sessenta quilos seriam suficientes, re ferindo-se a algo destinado a lutar e matar. Assim, a Dra. Yarbeck criou uma raa de babunos que teria um tamanho maior do que o normal. Ela comeou a trabalhar alterando o esperma e o vulo de primatas gigantes, quer por seleo do prprio material gentico destes animais, quer pela introduo de genes de outras espcies. Walt comentou: O mesmo tipo de cruzamento, ponto por ponto, de espcies que levou ao cachorro int eligente. No exatamente ponto por ponto. Mas na verdade as mesmas tcnicas. A Dra. Yarbeck de sejava uma mandbula maior no seu guerreiro. Alguma coisa parecida com a de um pasto r-alemo, ou at mesmo um chacal, pois haveria espao para mais dentes e ela queria qu e os dentes fossem mais largos e mais afiados, levemente curvados, como se fosse m ganchos. Significava que a ra. Yarbeck teria que aumentar a cabea dos babunos, al terando totalmente a estrutura do focinho, para que isso fosse possvel. O crnio te ria que ser aumentado, de qualquer forma, para permitir um crebro maior. Ela no tr abalhava seguindo os padres de Davis Weatherby, que se preocupava em no mudar o ti po fsico dos animais. De fato, a cientista estava convencida de que a imagem horrv el deste animal serviria tambm para aterrorizar os inimigos. Apesar do calor, Walt Gaines sentiu um frio na barriga, como se tivesse engolido pedaos de gelo. Pelo amor de Deus! Ser que a cientista e outras pessoas no perceberam a imoralidad e de tudo isto? Ser que no leram A ilha do Dr. Moreau? Lem, voc tem a obrigao moral d e deixar o pblico saber tudo sobre isto. Esclarecer as pessoas. E eu, tambm, devo faz-lo. No isto argumentou Lem. A ideia de que h o bem e o mal... bem, isto um ponto de vi sta estritamente religioso. O comportamento pode tambm ser moral e imoral, sim, m as o conhecimento no pode ser classificado desta forma. Para um cientista, ou par a qualquer homem ou mulher educados, todo o conhecimento moralmente neutro. Mas, porra, a aplicao do conhecimento, no caso da Dra. Yarbeck, no moralmente neutr a. Sentados no quintal da casa de um ou de outro, nos fins de semana, tomando aperi tivos e avaliando os problemas do mundo, para eles era um prazer falar sobre est es assuntos. Filsofos de fundo-de-quintal. s vezes os dilemas sobre moralidade que discutiam nos fins de semana eram os mesmos que mais tarde surgiam na atividade profissional deles; entretanto, Walt no podia se lembrar de nenhuma outra discus so do tipo que estavam tendo naquele momento. Aplicar conhecimento faz parte do processo de aprender mais disse Lem. Os cienti stas so obrigados a pr em prtica as suas descobertas para verificarem at onde cada e xperincia pode chegar. A responsabilidade moral est nos ombros daqueles que tiram a tecnologia dos laboratrios para usarem com fins imorais. Voc acredita nesta bosta? Lem pensou um pouco: Sim, acho que sim. Se responsabilizarmos os cientistas pelas experincias malsuced idas, eles jamais iro trabalhar. Neste caso, no haveria progresso. E viveramos nas cavernas, at hoje. Walt puxou um leno limpo do bolso e enxugou o rosto, dando para si mesmo um momen to de reflexo. No eram s o calor e a umidade que o afligiam. O que o preocupava era aquele guerreiro da Dra. Yarbeck solto no municpio de Orange. Por isso ele estava suando. Ele queria que o pblico tomasse conhecimento; desejava advertir a todos d e que alguma coisa nova e perigosa andava solta na face da Terra. Mas isto fatal mente cairia nas mos de pessoas avessas ao progresso tecnolgico que usariam o guerr

eiro para gerar pnico entre a populao, na tentativa de acabar com as experincias e pe squisas genticas. As pesquisas j haviam levado a criao de um tipo de milho e de trig o, que poderiam crescer com menos gua em solo rido, para ajudar no combate fome no mundo. Tambm, h alguns anos, eles tinham desenvolvido um tipo de vrus que produzia insulina a baixo custo. Se ele levasse ao conhecimento do pblico a monstruosidad e da Dra. Yarbeck, ele poderia salvar algumas vidas a curto prazo, mas negaria a o mundo os benefcios miraculosos da recombinao do ADN. Walt explodiu: Que merda, isto no uma questo de brancos e pretos, ? Lem respondeu: Isto o que torna a vida interessante. Walt sorriu amarelo. Agora mesmo, h um monte de outras coisas mais interessantes que me atrairiam. Est bem. Posso perceber a sabedoria de manter tudo isto em segredo. Alm disso, se eu tornar o assunto pblico, teremos mil curiosos l fora procurando pela coisa, e iam acabar virando vtimas, ou iam-se matar, mutuamente. Exato. Mas meus homens poderiam ajudar a manter silncio, se unssemos nossos grupos, na bu sca. Lem lhe falou sobre os cem homens das unidades especiais dos fuzileiros navais, que ainda continuavam a procurar pelas montanhas, vestidos em trajes civis, usan do equipamento ultra-sofisticado. Tenho mais homens agindo do que voc poderia me fornecer. J estamos fazendo o mximo de que somos capazes. Agora, voc vai fazer a coisa certa? Vai ficar fora disto? Walt respondeu: Por enquanto. Mas quero me manter informado. Lem concordou: Est bem. E eu tenho mais perguntas. Por que chamam aquela coisa de monstro? Bem, o cachorro foi a primeira descoberta. O primeiro a mostrar inteligncia fora do comum. Esta coisa foi a segunda. Foram as duas experincias bem-sucedidas. O ou tro, na verdade, no se constituiu em um progresso da criao de Deus, como fora o cac horro. O monstro se tornou em algo completamente fora da criao, algo parte. Por que no cham-lo o babuno? Porque... no se parece muito com um babuno. E no se parece com nada que voc conhea ou jamais viu... a no ser em pesadelo. Walt no gostou da expresso do rosto escuro do amigo. Decidiu no pedir mais detalhes sobre o monstro; talvez fosse alguma coisa de que no necessitasse saber. Em vez disso, perguntou: E o que voc me diz de Hudston, Weatherby e Yarbeck? Quem est por trs dos assassinat os? No conhecemos o homem que puxou o gatilho, mas sabemos que os soviticos o contrata ram. Eles tambm mataram outro cientista do laboratrio que estava passando frias em Acapulco. Walt sentiu que estava novamente atravessando uma daquelas barreiras invisveis, p enetrando num mundo cada vez mais complicado. Soviticos? Estvamos falando dos soviticos? Como que eles entram nesta histria? No sabamos que o Projeto Francis era do conhecimento deles comentou Lem. Mas eles sabiam de tudo. Aparentemente, tinham um agente dentro do laboratrio Banodyne que os informava de todos os progressos feitos. Quando o cachorro, e mais tarde, o monstro escaparam, o agente comunicou os soviticos e evidentemente estes decidira m aproveitar da situao, do caos que se formara, trazendo-nos ainda mais prejuzos. M ataram todos os lderes de projetos Yarbeck, Weatherby e Haines alm de Hudston, que tambm estava encarregado de um projeto mas j havia se desligado do laboratrio. Pen samos que os soviticos agiram desta forma por duas razes: primeiro, dar um ponto f inal ao Projeto Francis; segundo, tornar mais difcil a captura do monstro. Em que isto atrapalharia? Lem abaixou-se no banco, como se o fato de falar da crise o tornasse mais consci ente da responsabilidade que lhe pesava sobre os ombros. Ao eliminar Hudston, Haines e especialmente Weatherby e Yarbeck, os soviticos nos tiraram a possibilidade de conversar com as nicas pessoas que poderiam nos conta r como o monstro e o cachorro agiam e pensavam. Estes cientistas eram os nicos ca pacitados a nos orientar sobre a maneira correta de capturar os fugitivos.

Voc j pegou os soviticos? No totalmente respondeu Lem. Estou me concentrando primeiramente no cachorro e no monstro, mas temos todo um grupo na pista dos soviticos que esto por trs dos assas sinatos e das informaes que esto sendo roubadas dos computadores do governo. Infeli zmente, os soviticos aparentemente usaram um matador profissional que no faz parte do servio secreto. No temos a menor ideia de quem seja este homem. Esta parte da investigao est difcil. E o incndio no laboratrio, um dia depois? perguntou Walt. Incndio criminoso. Outra obra dos soviticos. Eles destruram, todos os documentos e arquivos eletrnicos sobre o Projeto Francis. Havia, evidentemente, um arquivo-res erva, em outro lugar, claro... mas a informao que estava contida no computador, fo i completamente apagada. Tambm os soviticos? Achamos que sim. Os lderes do Projeto Francis e todos os arquivos foram eliminado s, deixando-nos completamente no escuro. No podemos saber como o monstro e o cach orro pensam, onde poderiam ir, como podem ser recapturados. Walt balanou a cabea. Nunca pensei que um dia estivesse do lado dos soviticos, mas colocar um fim neste projeto parece ser uma boa ideia. Eles esto longe de ser inocentes. Pelo que sei , tm um projeto similar em andamento nos laboratrios da Ucrnia. No duvidaria se esti vssemos tentando destruir os arquivos e os cientistas deles, da mesma forma como agiram conosco. De qualquer jeito, os soviticos no poderiam ter nada melhor do que o monstro atacando furiosamente em algum subrbio pacfico de uma das nossas cidade s, estripando donas de casa e mastigando a cabea de criancinhas, porque se isto a contecer mais vezes, bem... ento, tudo vai explodir na nossa cara. Mastigando as cabeas de criancinhas? Nossa! Walt. Walt encolheu os ombros e disse: No est perto de acontecer? No bem assim. O monstro agressivo pra cacete...pois foi programado para ser agres sivo... e tem um dio especial dos que participaram de sua criao. Com isto a Dra. Ya rbeck no contava e constitua algo que ela pretendia corrigir no futuro, atravs das novas geraes. O monstro sente grande prazer em nos matar. Mas tambm inteligente. E sabe que a cada morte nos aproximamos mais dele. Desta forma, no vai exercer este dio to frequentemente. O monstro vai permanecer distante das pessoas a maior part e do tempo, movimentando-se principalmente noite. De vez em quando, poder se ave nturar por reas residenciais, onde h mais populao, a leste do municpio. Assim como agiu na propriedade dos Keeshan? Sim. Mas aposto que ele no foi l para matar gente. Apenas, mera curiosidade. O mon stro no deseja ser capturado antes de cumprir seu principal objetivo. Que objetivo? Descobrir e matar o cachorro respondeu Lem. Walt ficou surpreso. Por que ele iria se preocupar com o cachorro? Realmente no sabemos. Mas no laboratrio Banodyne, ele sentia verdadeiro dio do cach orro, mais do que a qualquer pessoa. Quando Yarbeck trabalhou com ele, elaborand o um mtodo de comunicao para expressar ideias complexas, o monstro por diversas vez es deu a entender que desejava matar e mutilar o cachorro, mas nunca explicou a razo. Era obcecado pelo cachorro. Ento, voc acha que ele anda atrs do cachorro? Acho. Porque tudo leva a crer que foi o cachorro o primeiro a fugir do laboratrio naquela noite de maio e a sua fuga enfureceu o monstro. Este ltimo era mantido n uma cela dentro do laboratrio e tudo que pertencia a ele lugar de dormir, objetos educacionais, brinquedos, tudo isto foi feito em pedaos. Aparentemente imaginand o que o cachorro estaria fora do seu alcance para sempre, se no tentasse fugir ta mbm, o monstro comeou a pensar sobre o problema e, juro, conseguiu escapar. Mas se o cachorro levou vantagem fugindo antes... H uma misteriosa ligao entre os dois, que ningum entende. Uma ligao mental. Eles se l calizam por instinto. No sabemos como isto funciona, mas no podemos descartar tota lmente a possibilidade de que esta ligao seja forte o suficiente para vencer longa s distncias. aparentemente um sexto sentido, uma propriedade adicional da tcnica d e aumentar a inteligncia usada por Weatherby e Yarbeck. Mas estamos fazendo supos

ies. No sabemos, com certeza. H uma porrada de coisas que no sabemos. Os dois homens ficaram em silncio por instantes. A umidade e o calor dentro do ca rro no estavam mais to desagradveis. Levando em considerao todos os perigos do mundo moderno, estar dentro do carro parecia seguro e confortvel. Um verdadeiro paraso. Finalmente, no desejando fazer mais perguntas, temendo as respostas que poderia o uvir, Walt, apesar disto, comentou: O laboratrio Banodyne um edifcio com absoluta segurana. Foi projetado para impedir que pessoas no-autorizadas se aproximassem, mas deveria ser tambm difcil sair de l. Tanto o cachorro como o monstro, apesar disso, escaparam. verdade. E, evidentemente, ningum nunca imaginou que eles pudessem conseguir. O que signif ica que os dois so mais inteligentes que qualquer um tambm poderia imaginar. Sim. Walt observou: No caso de o cachorro... bem, se ele mais inteligente do que podiam pensar, tudo bem...o cachorro amigvel, dcil. Lem, que estava olhando fixamente para o para-brisa embaado, finalmente voltou-se para Walt: Certo. Mas se o monstro mais inteligente do que pensvamos... quase to inteligente quanto um homem, ento, peg-lo vai ser ainda mais difcil. Quase... ou to inteligente quanto um homem. No! Impossvel. Ou ainda mais inteligente comentou Walt. No. No poderia. No poderia? No. Definitivamente no. Lem suspirou, cocou os olhos, mas no disse nada. No comearia a mentir novamente par a o seu melhor amigo.

7 Nora e Travis experimentaram todas as fotografias, uma a uma, aprendendo um pouc o mais sobre Einstein. s vezes latindo ou abanando com fora o rabo, o cachorro res pondeu s perguntas de que era capaz, confirmando que havia escolhido o anncio da r evista sobre computadores, porque a foto lembrava os computadores do laboratrio o nde estava preso. A fotografia de quatro jovens brincando com uma bola de praia indicava que um cientista costumava usar bolas de diversos tamanhos para testar a inteligncia de Einstein. Os dois no foram capazes de entender o interesse do cac horro no papagaio, nas borboletas, no Mickey e em muitas outras coisas, porque no podiam ir alm das respostas de sim ou no, para obter os esclarecimentos. Depois que centenas de perguntas foram feitas, sem qualquer resultado, os dois a cabaram entusiasmados com algumas descobertas, o que tornou o mtodo bem-sucedido. O nico momento em que pareciam desanimar, foi quando perguntaram a Eisntein sobr e uma foto da revista que mostrava uma figura demonaca de um filme de horror. Ele ficou extremamente agitado. Colocou o rabo entre as pernas, mostrou os dente s e rosnou profundamente. Por diversas vezes, o cachorro fugiu da foto, esconden do-se atrs do sof, refugiando-se em outra sala, onde permanecia por algum tempo e depois voltava indeciso e cauteloso, para responder a outras perguntas... O anim al ficava todo arrepiado, a cada vez que lhe perguntavam sobre o demnio. Finalmente, depois de tentar por dez minutos determinar a razo do medo do cachorr o, Travis apontou para a foto que lhe causara tanto pnico e disse: Talvez voc no entenda, Einstein. Isto no uma foto de algo real, de algo verdadeiro. Isto um demnio de brinquedo. Faz parte de um filme. Voc me entende, quando digo q ue de brinquedo? O cachorro abanou o rabo: Sim. Bem... Isto um monstro de brinquedo. Um latido. No.

De brinquedo. Falso. Irreal. Apenas um homem com roupa de borracha disse Nora. No. Sim disse Travis. No. Einstein tentou fugir para se esconder atrs do sof novamente, mas Travis o pegou p ela coleira. Voc est querendo dizer que j viu alguma coisa assim? O cachorro desviou o olhar da foto, olhou para Travis e tremeu todo. Segurando a coleira com uma das mos e com a outra no lombo do animal, Travis passou a tremer tambm: O medo do cachorro passara para ele e ele pensava consigo mesmo: Meu Deus , ele viu realmente algo assim. O que h de errado? perguntou Nora, percebendo a mudana em Travis. Em vez de responder, ele repetiu a pergunta para o cachorro, porque este ainda no havia respondido. Voc garante que viu alguma coisa assim? Sim. Alguma coisa que se parece exatamente com este demnio? Sim e No. Alguma coisa que se parece um pouco com este demnio? Sim. Largando a coleira, Travis bateu levemente no lombo do cachorro, para tranquilizlo, mas Einstein continuava a tremer. por causa disto que voc se mantm em guarda, durante a noite olhando pela janela? Sim. Completamente confusa e alarmada pela situao do cachorro, Nora comeou a acariciar o animal. Eu pensava que voc estivesse preocupado que o pessoal do laboratrio pudesse te enc ontrar. Einstein latiu uma vez. Voc no est com medo de que o pessoal do laboratrio te encontre? Sim e No. Mas voc est mais preocupado com... esta outra coisa, e que esta te localize. Sim, Sim, Sim. Por acaso a mesma coisa que estava na floresta naquele dia, a coisa que nos pers eguia, a coisa em que eu disparei um tiro? disse Travis. Sim, Sim, Sim. Travis olhou para Nora. Ela estava desaprovando aquilo. Mas apenas um monstro de cinema. Nada no mundo real se parece nem um pouco com e ste demnio. Circulando atravs da sala, farejando algumas fotos, Einstein fez uma pausa diante de uma fotografia da Blue Cross que mostrava o mdico, a me e o beb em um quarto de hospital. O cachorro levou a revista para eles, atirando-a no cho. Colocou o foc inho sobre a figura do mdico, e ficou com certa expectativa. Quando comeamos comentou Nora , voc nos disse que o mdico representava um dos cienti stas do laboratrio. Sim. Ento, voc est nos dizendo que o cientista que trabalhava com voc sabe o que era esta coisa que te assustava na mata? disse Travis. Sim. Einstein examinou as fotografias novamente, e desta vez voltou com um dos anncios que mostrava um carro na jaula. Tocou com o focinho a jaula; ento, vacilando, el e indicou a foto com o demnio. Voc est nos dizendo que a coisa da floresta pertence jaula? perguntou Nora. Sim. Mais do que isto disse Travis , acho que ele est nos dizendo que esta coisa estava na jaula, certa vez, e que a viu na jaula. Sim. No mesmo laboratrio em que voc estava preso? Sim, Sim, Sim. Outro animal experimental de laboratrio? perguntou Nora. Sim. Travis olhou fixo para a fotografia do demnio, que tinha olhos amarelos, profundo s, um focinho deformado com grandes presas. Finalmente ele disse:

Era uma experincia... que saiu errada? Sim e No, disse Einstein. Agora muito agitado, o cachorro cruzou a sala de estar na direo da janela da frent e, pulou e colocou as patas dianteiras na borda da janela, para observar a noite em Santa Brbara. Nora e Travis permaneceram sentados no cho entre as revistas e livros abertos, fe lizes com o progresso que haviam obtido, comeando a sentir um pouco de cansao, que a excitao escondia os dois se olhavam desorientados. Voc acha que Einstein capaz de mentir, inventar histrias de monstros como as criana s? comentou Nora num tom de voz bem baixo. Eu no sei. Ser que os cachorros podem mentir, ou isto unicamente uma habilidade hu mana? Ele riu da prpria pergunta absurda. Os cachorros podem mentir? Pode um alce ser eleito presidente da Repblica? Ser que as vacas podem cantar? Ser que os patos podem danar? Nora ria de maneira infantil. Todas estas perguntas eram decorrncia da dificuldade emocional e intelectual de lidar com um cachorro to inteligente quanto Einstein, e Travis comentou: Vi certa vez um pato danando. mesmo? Sim, em Las Vegas. Em que hotel o pato estava se apresentando? perguntou Nora, rindo. No Caesar's Palace. Ele podia cantar, tambm. O pato? Sim. Voc quer saber o nome dele? Sammy Davis Pato Jr... disse Travis e os dois caram na gargalhada. Era um astro to famoso que nem mesmo colocaram o nome dele nos luminosos do hotel, para que tod os soubessem quem estava se apresentando. Eles s colocaram Sammy, no foi? No. Apenas Jr. Einstein voltou da janela e ficou olhando para eles. A cabea estava ereta, tentan do compreender por que os dois estavam agindo daquela forma. A expresso de espant o do cachorro foi vista por Travis e Nora como a coisa mais engraada que jamais t inham visto. Eles se aproximaram, se abraaram rindo, como dois bobos. O cachorro acabou voltando para a janela. medida que os dois adquiriam autocontrole, as risadas iam cessando. Travis se de u conta de que estava segurando Nora e que a cabea dela estava sobre o seu ombro e que aquele contato fsico era o mais intenso at ento. O cabelo de Nora cheirava a limpo, o aroma era agradvel. Ele poderia sentir o corpo quente dela. De repente, a desejou desesperadamente e sabia que iria beij-la, quando ela levantou a cabea d o ombro dele. E ele fez o que sabia que teria que fazer a beijou e ela o beijou. Por um segundo ou dois, ela parecia no saber o que estava acontecendo, o que aqu ilo tudo significava; um beijo breve e doce, profundamente inocente, no um beijo de paixo, mas de amizade e de grande afeio. Ento, o beijo se prolongou e Nora se tor nou mais amorosa. A respirao comeou a ficar mais rpida, e ela segurou firme o ombro de Travis, tentando aproxim-lo. Um murmrio de necessidade escapou-lhe por entre os lbios e o som de sua prpria voz a tornou mais consciente. Abruptamente se emperti gou ao perceber Travis simplesmente como homem. Aqueles belos olhos estavam tran sbordando de fascnio e medo pelo que quase havia acontecido. Travis recuou instan taneamente, porque sabia por instinto que no era o momento certo, no era a hora ex ata. Quando finalmente eles fizessem amor, tudo deveria ser perfeito, sem hesitaes ou distraes, porque pelo resto de suas vidas sempre se lembrariam da primeira vez e a lembrana seria linda, agradvel. Isto teria valor imenso na medida em que os d ois envelhecessem juntos. Embora no fosse o momento para colocar o futuro em pala vras, Travis no tinha dvidas de que ele e Nora Devon passariam a vida juntos, e pe rcebera j estar consciente disto h alguns dias. Depois de certo constrangimento ao se separarem, sem saber se deviam ou no coment ar aquela mudana de relacionamento, Nora finalmente disse: Ele ainda est na janela. Einstein apertou o focinho no vidro, examinando a noite. Poderia ele estar dizendo a verdade? perguntou Nora. Poderia alguma coisa mais t er escapado do laboratrio, alguma coisa fora do comum? Se eles tinham um cachorro to inteligente quanto Einstein, imagino que poderiam t

er alguma coisa mais esquisita. E havia alguma coisa no mato, naquele dia. Mas no h perigo de esta coisa encontrar o cachorro, certamente. No, depois que voc o trouxe para to distante de l. No h perigo concordou Travis. No acredito que Einstein entenda que estamos muito di stantes daquele local onde o encontrei. Seja l o que havia no mato, no poderia seg ui-lo mais. Mas aposto que o pessoal do laboratrio organizou uma equipe de captur a. Estou preocupado com este pessoal. Einstein tambm. exatamente por este motivo que ele finge ser um cachorro idiota em pblico, revelando sua inteligncia s quando estamos na privacidade. Ele no quer voltar para o laboratrio. Se o encontrarem... interrompeu Nora. Eles no vo encontr-lo. Mas se o fizerem, e ento? Jamais o entregarei disse Travis. Nunca!

8 Por volta das onze horas da noite, os peritos removeram o corpo sem cabea do poli cial e o corpo mutilado do capataz da construo, em Bordeaux Ridge. Aos reprteres qu e estavam prximos da barricada, foi contada uma histria totalmente falsa; todos pa receram estar satisfeitos com a verso dos fatos; formularam perguntas, tiraram ce ntenas de fotografias e as equipes de televiso gravaram vrias horas de imagens que dariam pouco mais de um minuto, aps editadas para o noticirio do dia seguinte. (N uma poca de assassinato em massa e terrorismo, duas vtimas no mereciam mais do que dois minutos no telejornal. Dez segundos para a cabea da matria, um minuto e quare nta segundos para o vdeo-tape, dez segundos para os bem penteados apresentadores passarem um tom grave e pesaroso no ar depois, uma reportagem sobre um concurso de biquni, ou de um homem que disse ter visto um disco-voador.) Os reprteres desap areceram, assim como todos os tcnicos do laboratrio e os policiais uniformizados. J no estavam mais no local tambm os agentes de Lemuel Johnson, exceto Cliff Soames. Algumas nuvens cobriam parcialmente a lua. J no havia mais a iluminao especial da po lcia. A nica luz era dos faris do carro de Cliff Soames. Ele virou o carro na direo d o carro de Lem, que estava estacionado no fim da rua. Desta maneira, os dois no p recisavam ficar caminhando no escuro. Fora do alcance dos faris, o perfil das cas as parecia esqueletos de animais pr-histricos. Ao mesmo tempo em que caminhavam na direo de seu carro, Lem procurava sentir-se o melhor possvel em face daquelas circunstncias. Walt havia concordado com que as au toridades federais assumissem plenamente o caso, sem qualquer interferncia da polc ia local. Embora Lem houvesse transgredido uma dezena de leis e desrespeitado o juramento que havia feito de manter sigilo total, contando a Walt os detalhes do Projeto Francis, ele tinha certeza de que Walt poderia manter-se calado a respe ito. O caso estava sendo mantido em sigilo pelas autoridades, sem o conhecimento da imprensa, com um pouco mais de informaes do que antes, talvez, mas longe da ve rdade, de qualquer forma. Cliff Soames chegou primeiro ao carro, abriu a porta e sentou-se no lugar dos pa ssageiros e Lem, ao abrir a porta do motorista, ouviu Cliff dizer: Nossa! Meu Deus! Cliff sara correndo do carro, de um momento para outro, sendo o bservado por Lem, que ento compreendeu a razo de tudo aquilo. Uma cabea. A cabea de Teel Porter, sem dvida. Estava no banco da frente do carro, colocada de tal forma a ficar virada para Le m, quando este abrisse a porta. A boca estava aberta, num verdadeiro grito silen cioso. No havia olhos. Lem saiu voando do carro e procurou a arma sob o palet. Walt Gaines j estava fora do carro, com a sua arma na mo, correndo na direo de Lem: Qual o problema? Lem apontou. Ao chegar perto do carro da Agncia de Segurana Nacional, Walt viu a cabea atravs da porta, e deixou escapar um murmrio de angstia.

Cliff se aproximou pelo outro lado do carro, segurando firme a arma. Ele apontav a o cano bem para frente. Aquela coisa maldita estava aqui quando ns chegamos, enquanto estvamos na casa. Ainda poderia estar aqui comentou Lem, procurando ansiosamente algum sinal no me io da escurido, alm do alcance dos faris do carro. Chamaremos os meus homens e faremos uma busca completa disse Walt, examinando de tidamente as casas em construo. De maneira alguma disse Lem. A coisa vai fugir se perceber seus homens voltando. .. se j no foi embora. Eles estavam exatamente no limite de Bordeaux Ridge. Depois, s havia quilmetros de rea livre, morros e montanhas, de onde havia sado o monstro e para onde ele poder ia ter voltado. As elevaes, as escarpas, o canyon eram apenas vagas formas, no mei o da noite, parcialmente iluminadas pela lua. E podiam ser mais sentidas do que vistas. De algum lugar da rua completamente sem luz, ouviu-se um rudo de um monte de made iras caindo do cho. Est aqui disse Walt. Talvez comentou Lem. Mas ns no vamos procurar esta coisa no escuro. Apenas ns trs, . isto o que este monstro quer. Ficaram escutando. Nada mais se ouviu. Procuramos por todos os lados, antes que voc chegasse advertiu Walt. Cliff comentou: A coisa deve ter ficado um passo frente de voc, brincando de esconder com os seus homens. A coisa queria deixar os agentes procurarem em meu lugar. Para ridicularizar voc? perguntou Walt. Para me ridicularizar. Eles ficaram em silncio, examinando a escurido em volta das casas. O ar quente de junho estava completamente parado. Por algum tempo o nico barulho que podiam ouvi r era o do motor do carro do xerife. Est nos observando disse Walt. Mais alguma coisa caiu no meio da construo. Mais perto desta vez. Os trs ficaram ge lados, cada um olhando para uma direo diferente, em guarda, contra um eventual ata que. O silncio seguinte durou perto de um minuto. Quando Lem estava a ponto de fa lar alguma coisa, o monstro gritou. O grito era frio e assustador. Desta vez ele s podiam identificar de onde viera aquele urro: do descampado, alm de Bordeaux Ri dge. Ele est fugindo agora disse Lem. Ele est decidido que no podemos nos aventurar numa procura agora, ns trs. Est indo embora sem que tenhamos tempo de chamar por reforo. O monstro gritou novamente, de mais longe. O grito era semelhante a garras penet rando na alma de Lem. Pela manh disse Lem , ns vamos colocar em ao as equipes de fuzileiros no lado leste o morro. Vamos achar esta coisa maldita. Por Deus que vamos. Voltando-se para o carro de Lem, Walt mostrava-se visivelmente contrariado com a tarefa que tinha pela frente: remover a cabea mutilada de Teel Porter. Por que os olhos? Por que esta coisa sempre tira os olhos? Lem respondeu: Parcialmente porque a criatura por natureza terrivelmente agressiva e sanguinria. Isto tem razes genticas. E por outro lado este monstro sente prazer em espalhar o terror, penso eu. Mas tambm... O qu? Gostaria de no me lembrar disto, mas no posso, est tudo muito claro na minha cabea.. . Em uma das suas visitas ao laboratrio Banodyne, Lem ouvira uma conversa perturbad ora entre a Dra. Yarbeck e o monstro. A Dra. Yarbeck e os assistentes dela havia m ensinado o monstro uma linguagem de sinais, semelhante a outra linguagem desen volvida pelos pesquisadores que tentavam as primeiras experincias de comunicao com os primatas maiores, como os gorilas, em meados dos anos setenta. O caso mais be m-sucedido foi o de uma fmea de gorila chamada Koko, que havia sido o centro de i nmeras reportagens na dcada passada. O animal desenvolveu um vocabulrio de sinais d

e aproximadamente quatrocentas palavras. Quando Lem finalmente viu o monstro, es te dera mostras de um vocabulrio consideravelmente maior do que o dominado por Ko ko, embora fosse um primata. No laboratrio da Dra. Yarbeck, Lem observara como aq uela criatura monstruosa era capaz de trocar complicados sinais de mo com os cien tistas, enquanto um assistente traduzia os sinais. O monstro expressara uma fero z hostilidade contra todos e contra tudo, frequentemente interrompendo o dilogo com a cientista para circular pela jaula numa fria incontrolvel, forando as barras de ferro. Para Lem a cena fora assustadora e repelente, mas sentia igualmente tr isteza e tinha piedade daquela criatura, presa, isolada do mundo, como nenhuma o utra. Nem mesmo os cachorros de Wea-therby eram to solitrios. A experincia o havia impressionado de tal maneira que era capaz de lembrar de todas as trocas de sina is entre o monstro e a cientista e uma parte daquela incrvel conversao voltara ment e dele. A um certo ponto o monstro comunicou: Arrancar os teus olhos. Voc quer arrancar os meus olhos? A Dra. Yarbeck perguntara por sinais. Arrancar os olhos de todo mundo. Por qu? Assim no poder me ver. Por que voc no quer ser visto? Feio. Voc se acha feio? Muito feio. De onde voc tirou a ideia de que feio? Das pessoas. Que pessoas? Todos os que me vem a primeira vez. Como este senhor que est conosco, hoje? A Dra. Yarbeck sinalizou indicando Lem. Sim. Todos me acham feio. Me odeiam. Ningum te odeia. Todos. Nunca, ningum disse que voc feio. Como voc sabe o que as pessoas pensam? Eu sei. Como sabe? Eu sei, eu sei, eu sei! E saiu correndo pela jaula, depois segurou-se nas barras de ferro, rugindo. Enca rou a Dra. Yarbeck e disse por sinais: Arrancar os meus prprios olhos. Assim voc no ter que olhar para si mesmo? Assim no terei que olhar para as pessoas me olhando. Lem sentia piedade, mas aquilo no ajudava a diminuir o medo que sentia. Agora, em plena noite quente de junho, ele fez o xerife Walt Gaines sentir arrepios, com toda aquela histria. Meu Deus exclamou Cliff Soames. Esta criatura tem dio de si mesma e odeia ainda m ais os responsveis por ela. E agora, j que voc me contou isto disse Walt , estou surpreso por que nenhum de vocs tenha entendido por que o monstro odeia tanto o cachorro. Esta coisa maldita e o cachorro so os dois nicos sobreviventes do Projeto Francis. O cachorro o filho p redileto, o favorito, e o monstro sempre soube disto. O cachorro o filho que os pais gostam de mostrar, enquanto o monstro o filho que eles preferem manter pres o a qualquer custo. Isto deixa a criatura ressentida e o dio aumenta a cada dia. claro disse Lem , voc est certo. claro. Isso tambm explica os dois espelhos quebrados nos banheiros da casa onde Teel Por ter fora encontrado morto disse Walt. A coisa no pode encarar-se. Agora j bem distante, alguma coisa gritava, algo que certamente no era criao de Deus .

SETE l Durante o resto do ms de junho, Nora pintava, passava muito tempo ao lado de Trav is e tentava ensinar Einstein a ler. Nenhum dos dois estava certo de que o cacho rro, embora muito esperto, tivesse capacidade de aprender qualquer coisa, mas va lia pena tentar. Se ele podia entender o que se falava, como parecia ser o caso, ento era provvel que fosse capaz de aprender as palavras escritas. Claro, eles no poderiam estar absolutamente certos de que Einstein entendia o que falavam, embora respondesse com reaes especficas. Era remotamente possvel que o cac horro no entendesse precisamente as palavras que eram ditas, mas apreendia o sign ificado atravs de alguma forma de telepatia. Talvez pudesse ler as palavras na ca bea das pessoas. Mas acho que no o caso comentou Travis numa tarde, quando ele e Nora estavam sent ados no quintal, bebendo vinho e observando Einstein brincar com o regador do ja rdim. Talvez, porque eu no queira acreditar nisto. A ideia de que ele to inteligen te quanto eu me impressiona. Mas telepatia demais para mim. Se este for o caso, eu que deveria estar usando a coleira e ele segurando a guia! Foi um teste em espanhol que pareceu indicar que o animal no compreendia, de fato , por telepatia. Na universidade, Travis estudara trs anos de espanhol. Mais tard e, escolhendo uma carreira no exrcito e fazendo parte do grupo de elite Fora Delta , fora encorajado a continuar o estudo de espanhol porque seus superiores acredi tavam que a instabilidade poltica na Amrica Central poderia exigir a presena da Fora Delta para combater grupos terroristas. As operaes em pases de lngua espanhola seri am frequentes. Ele estava fora da Fora Delta h muitos anos, mas o contato com a po pulao hispnica da Califrnia o mantivera relativamente fluente. Agora, quando dera ordens e fizera perguntas em espanhol, o cachorro olhava para ele completamente perdido, abanando o rabo, sem responder a nada. Travis insist iu no espanhol e o cachorro levantou a cabea, como que desejando saber se aquilo era algum tipo de piada. Certamente, se o cachorro fosse capaz de ler imagens mentais que surgissem na ca bea da pessoa que estivesse conversando com ele, ento seria capaz de compreender a s mensagens independentemente do idioma. Ele no tem capacidade de ler a nossa mente comentou Travis. H um limite para a sua genialidade, graas a Deus! Dia aps dia, Nora continuava sentada ao cho da sala na casa de Travis ou no quinta l, explicando o alfabeto para Einstein e tentando ajud-lo a entender como as pala vras eram formadas a partir daquelas letras e como as palavras impressas eram re lacionadas palavra oral. De vez em quando, Travis assumia as aulas para que Nora repousasse, mas a maior parte do tempo ele ficava por perto, lendo, porque dizia no ter pacincia para ensin ar. Nora tinha um livro de anotaes para auxili-la. Em cada pgina da esquerda ela colocav a uma figura recortada de alguma revista, no lado direito escrevia em letras mais culas o nome do objeto correspondente: RVORE, CARRO, HOMEM, MULHER, CADEIRA... Com Einstein sentado ao lado dela, olhando com ateno, ela poderia apontar, primeir o para a figura; depois para a palavra, pronunciando-a repetidamente. No ltimo dia de junho, Nora espalhou uma srie de figuras sem identificao. hora de prova novamente disse ela para Einstein. Vamos ver se voc pode fazer melh or do que na segunda-feira. Einstein estava sentado bem ereto, o peito estufado, a cabea erguida demonstrando confiana em si mesmo. Travis estava sentado em uma poltrona, observando. Ele dis se: Se voc falhar, peludo, vamos trocar voc por um poodle que pode rolar pelo cho, faze r-se de morto e pedir por comida. Nora ficou contente por Einstein simplesmente no ter dado ouvidos a Travis.

Agora no hora de brincadeira advertiu ela. Nora mostrou um carto com a palavra RVORE. O co se dirigiu para a foto de um pinhei ro e o tocou com o focinho. Quando ela mostrou outro carto, onde estava escrito C ARRO, o cachorro colocou uma das patas sobre a foto de um carro. Quando exibiu o utro carto escrito CASA ele farejou a foto de uma manso colonial. Eles foram at a c ontagem de cinquenta palavras e pela primeira vez o cachorro relacionou com prec iso palavras e imagens. Nora estava extremamente entusiasmada com o progresso e E instein no podia parar de abanar o rabo. Travis disse: Bem, Einstein, voc ainda est muito longe de ser capaz de ler Proust. Desconhecendo a brincadeira de Travis, Nora disse: Ele est timo! Maravilhoso! Voc no pode esperar que ele tenha o nvel de leitura de um universitrio, da noite para o dia. Ele est aprendendo mais rpido do que o faria uma criana. Tanto assim? Sim! Assim mesmo. Muito mais rpido do que uma criana o faria. Bem... ento, talvez ele merea alguns biscoitos de cachorro. Einstein correu imediatamente para a cozinha para pegar a caixa com a rao. 2 medida que o vero passava, Travis estava cada vez mais maravilhado com o rpido pro gresso de Nora ao ensinar Einstein a ler. Em meados de julho, os dois promoveram Einstein do be-a-b caseiro para os livros ilustrados do Dr. Seuss, Maurice Senda k, Phil Parks, Susi Bohdal, Sue Dreamer, Mercer Mayer e muitos outros. O cachorr o parecia estar gostando de tudo, embora os seus favoritos fossem os livros de P arks, especialmente por razes que eles no sabiam por qu e os livros de Arnold Lobel , sobre a r e o sapo. Levaram para casa dezenas de livros comprados numa livraria infantil. Primeiro, Nora comeou a ler em voz alta, cuidadosamente movendo o dedo para acompanhar cada palavra, o que era seguido atentamente pelos olhos de Einstein. Mais tarde, ela no mais lia em voz alta, mas abria o livro na frente do cachorro e virava a pgina , quando Einstein indicava atravs de um rosnado ou coisa parecida que ele j havia terminado de ler o texto, e estava pronto para seguir na prxima pgina. O desejo de Einstein de ficar sentado por horas com os olhos fixos nos livros in dicava que estava de fato lendo e no simplesmente vendo as figuras. Apesar disso, Nora decidiu test-lo a respeito do contedo de um dos livros fazendo uma srie de pe rguntas. Depois que Einstein leu A r e o sapo todo o ano, Nora fechou o livro e disse: Est bem. Agora, responda sim ou no para as seguintes perguntas. Eles estavam na cozinha, onde Travis estava preparando um prato de batatas com q ueijo para o jantar, Nora e Einstein estavam sentados em cadeiras, prximos da mes a. Travis fez uma pausa em sua atividade de cozinheiro para acompanhar o teste p elo qual passaria Einstein. Nora disse: Primeiro, quando a r veio para ver o sapo, num dia de inverno, o sapo estava na c ama no quis sair. Isto est certo? Einstein teve que sair da cadeira, para que fosse possvel abanar o rabo. Sim. Nora disse: Mas finalmente a r conseguiu com que o sapo sasse e os dois foram patinar no gelo. Um latido, No. Eles saram num tren disse ela. Sim. Muito bem! Mais tarde, neste mesmo ano, no natal, a r deu ao sapo um presente. Fo i um suter? No. Um novo tren? No. Um relgio para colocar na sala?

Sim, Sim, Sim. Excelente! disse Nora. Agora o que devemos ler? Que tal este aqui? O fantstico se nhor raposa? Einstein abanou o rabo com intensidade. Travis teria apreciado tomar uma parte mais ativa na educao do cachorro, mas podia constatar que trabalhar o tempo todo com o cachorro dava grande prazer Nora e e le no queria interferir. Mas s vezes se fazia de rabugento, questionando a validad e do que ela estava fazendo, tentando ensinar o cachorro a ler e brincava com No ra sobre o progresso obtido. Estas observaes eram o suficiente para redobrar a det erminao de Nora para continuar com as lies, para passar ainda mais tempo com o cacho rro, para provar que Travis estava errado. Einstein nunca reagira quelas observaes negativas e Travis suspeitava de que o cach orro estivesse consciente do pequeno jogo de psicologia no qual Travis estava en volvido para estimular Nora. No estava suficientemente claro por que o ato de ensinar fazia Nora desabrochar p ara a vida. Talvez porque nunca tivesse convivido com pessoas, tido experincias d e relacionamento social com ningum nem mesmo com Travis ou sua tia Violet com tan ta intensidade quanto com o cachorro e o mero processo de comunicao extensivo obri gava-a a sair de sua concha. Ou talvez proporcionar o dom da leitura ao cachorro fosse para ela extremamente gratificante. Ela por natureza possua a capacidade d e dar de si, e sentia prazer em compartilhar com os demais, j que havia passado t oda a sua vida em recluso, sem a oportunidade de expressar a personalidade de for ma correta. Agora ela estava tendo a oportunidade de dar um pouco de si, era gen erosa com o prprio tempo e energia e encontrava alegria na sua prpria generosidade . Travis tambm suspeitara que, atravs do relacionamento dela com o cachorro, ela est ava expressando um dom natural de maternidade. De fato, a pacincia de Nora era tpi ca de uma me tratando de um filho e ela seguidamente falava para Einstein de mane ira to carinhosa e cheia de afeio, como se o cachorro fosse realmente seu filho. Qualquer que fosse a razo, Nora se tornou menos tensa, mais vontade, medida que t rabalhava com Einstein. Aos poucos, foi substituindo os vestidos antiquados e se m forma por calas compridas, blusas coloridas, jeans e camisetas e parecia ter de z anos menos. O cabelo agora estava bem cuidado. Nora havia voltado ao cabeleire iro e desta vez no desmanchou o penteado. Ela estava rindo com mais frequncia, sen tia-se mais participante de tudo. Ao conversar, olhava para Travis, fitando-lhe os olhos e raramente sentia-se envergonhada, como acontecia antes. Ela o tocava sem medo tambm, chegando a passar o brao pela cintura de Travis. Gostava de ser ab raada e os dois se beijavam com facilidade, embora o beijo ainda parecesse de doi s adolescentes em incio de namoro. No dia 14 de julho, Nora recebeu novidades que a deixaram ainda mais entusiasmad a. O promotor de Santa Brbara telefonou-lhe para dizer que no seria necessria a pre sena dela no tribunal para testemunhar contra Arthur Streck. Diante da ficha crim inal que tinha, Streck desistiu de afirmar que era inocente quanto acusao de tenta tiva de estupro, assalto e arrombamento. Ele instruiu o advogado para negociar c om o promotor. Como resultado, eliminaram todas as acusaes, exceto o assalto, e St reck aceitou a pena de trs anos de cadeia, com a previso de que poderia ser posto em liberdade condicional depois de dois anos. Nora temia o julgamento. De repent e, ela teve uma sensao de liberdade e, para comemorar, ficou um pouco embriagada, pela primeira vez na sua vida. Naquele mesmo dia, quando Travis trouxe para casa novos livros para as aulas de Einstein, o cachorro descobriu que havia livros com a figura do Mickey, e revist as em quadrinhos. Einstein estava to contente com isto como Nora ao saber do resu ltado dos tribunais. O entusiasmo do cachorro com Mickey, com o Pato Donald e o resto dos personagens de Disney permaneceu um mistrio, mas era inegvel. Einstein no conseguia parar de abanar o rabo e de agradar Travis, em sinal de gra tido. Tudo poderia ter sido realmente agradvel se, no meio da noite, Einstein no co rresse de uma janela da casa a outra, olhando a noite l fora, inegavelmente com m edo.

3 Na manh de quinta-feira, 15 de julho, quase seis semanas depois dos assassinatos em Bordeaux Ridge, dois meses depois de que o cachorro e o monstro escaparam do laboratrio, Lemuel Johnson estava sentado a ss no seu escritrio no andar superior d e um edifcio em Santa Ana, e sede do governo municipal de Orange. Ele olhava pela janela e l fora o calor era insuportvel. Suas obrigaes no estavam limitadas procura dos fugitivos do laboratrio, mas este caso no lhe saa da mente ao lidar com outros trabalhos. No era capaz de pensar em outra coisa, at mesmo na hora de dormir e ult imamente tinha de quatro a cinco horas de repouso por noite. No podia suportar o fracasso. No, na realidade, a sua atitude era mais forte do que isto: ele estava obcecado p ela ideia de evitar o fracasso. O seu pai, que comeou a vida muito pobre e acabou desenvolvendo um negcio bem-sucedido, transmitiu-lhe a crena quase religiosa na n ecessidade de se realizar, de ter xito, de atingir todos os objetivos possveis. No importa quantos sucessos voc tenha, o pai sempre dizia, a vida pode puxar o seu t apete se voc no for trabalhador. ainda pior para um negro, Lem. Para um negro o suc esso e como caminhar na corda bamba, sobre o Grand Canyon. Ele est de fato l nas a lturas e agradvel. Mas quando ele comete um erro, quando fracassa uma queda de do is quilmetros no abismo. No abismo. Porque o fracasso significa ser pobre. E os o lhos de muitas pessoas, at mesmo nesta idade da razo, um pobre e miservel negro fra cassado no um homem, apenas um crioulo. Foi a nica vez em que seu pai havia usado a palavra detestvel. Lem havia crescido com a convico de que qualquer sucesso obtido na vida era apenas uma tnue subida e mesmo assim ele estaria em permanente perig o de ser tirado daquele morro pelos ventos da adversidade, mas isto no diminua sua determinao de movimentar-se rpido e subir at um plat mais amplo e seguro. Ele no estava dormindo bem e seguidamente perdia o apetite. Quando comia, logo de pois acabava sentindo dor de estmago. Jogar bridge, nem falar, Lem no era capaz de se concentrar nas cartas; nos jogos semanais com Walt e Audrey Gaines, a famlia Johnson acabava perdendo. Ele sabia por qu: obcecado em solucionar satisfatoriamente todos os casos, no sabi a no entanto como utilizar este conhecimento para modificar a obsesso. Somos o qu e somos, pensava ele, e talvez, a nica vez em que podemos mudar o que somos quand o a vida nos apresenta uma surpresa semelhante a um vidro de janela se partindo com a pancada de um taco de beisebol, como que rompendo com as cadeias do passad o. Ento ele olhou fixamente o mormao l fora, com ar preocupado, naquele dia quente e mi do de julho. Fazendo uma retrospectiva at maio, imaginava que algum pudesse ter da do abrigo ao cachorro. Era um animal lindo, no restava dvida, e se ele revelasse a penas um pouquinho de sua inteligncia para qualquer pessoa, a, sim, se tornaria ir resistvel. Entretanto, Lem sabia que localizar o cachorro era ainda mais difcil qu e seguir a trilha do monstro. Uma semana para localizar o monstro e provavelment e um ms para recapturar o cachorro. Ele havia-se comunicado com todos os canis e clnicas veterinrias da Califrnia, Neva da e do Arizona, pedindo ajuda urgente para localizar o animal. A circular alega va que o cachorro fugira de um laboratrio de pesquisas que realizava importantes trabalhos na rea do cncer. Segundo a circular, a perda do animal significaria a pe rda de milhes de dlares que haviam sido investidos no trabalho de pesquisa, alm do tempo enorme gasto pelos cientistas e poderia impedir seriamente a descoberta da cura de certos tipos de cncer. O comunicado inclua a fotografia do animal e a inf ormao de que no lado interno da sua orelha esquerda havia uma marca do laboratrio: o nmero 33-9. Era solicitada no somente a colaborao, mas absoluto sigilo. A remessa da circular era feita pelo Correio e repetida a cada sete dias, desde que aconte cera a fuga e dezenas de agentes no estavam fazendo mais nada, a no ser contactar os canis e centros veterinrios nos trs Estados, para terem a certeza de que a circ ular estava sendo lembrada e de que todos continuavam no trabalho de procura do cachorro com a marca na orelha. Enquanto isso, a caada ao monstro ficaria restrita a reas ainda no desenvolvidas, p orque este estava relutante em aparecer. E no havia chance de algum ach-lo bonito e

lev-lo para casa. Alm disso, o monstro deixara uma trilha de morte que poderia se r seguida. Depois dos assassinatos em Bordeaux Ridge, a leste de Yorba Linda, a criatura se refugiou em reas desertas de Chino Hills. Estava tomando o rumo norte, cruzando a extremidade leste do municpio de Los Angeles, onde a sua presena fora detectada no dia 9 de junho, na regio semi-rural de Diamond Bar. O Centro de Controle Anima l do Municpio de Los Angeles havia recebido incontveis e histricos comunicados dos moradores de Diamond Bar, relacionados com ataques de animais selvagens a cachor ro e gatos muitos ficaram totalmente mutilados e a condio deles no deixava dvidas qu e fora obra do monstro, embora as denncias dessem conta de que fosse obra de algu m demente. Por mais de uma semana, os policiais perderam a pista at que na manh de 18 de junh o, quando dois jovens acampados no p do pico Johns-tone, ao sul da imensa Angeles National Forest, relataram ter visto algo que insistiram em chamar do outro mund o. Eles se prenderam dentro da camioneta e a criatura tentou insistentemente entr ar para peg-los, chegando a bater no vidro com uma pedra. Felizmente, os dois estavam armados com pistolas calibre 32 e um deles abriu fog o naquela coisa, afugentando-a. Os jornalistas os trataram como dois idiotas e a histria fez o maior sucesso nos programas de notcias da noite em todos os canais de televiso. Lem acreditava neste jovem casal. Com a ajuda de um mapa ele traou a possvel rota seguida pelo monstro, passando atravs de uma estreita rea densamente povoada entre Diamond Bar e a regio abaixo do pico Johns-tone; passando por San Jos Hills, atra vs do Bonelli Regional Park, entre San Dimas e Glendora, at chegar em campo aberto . O monstro teria que cruzar ou passar por baixo de trs autopistas que cortavam a rea, mas se caminhasse durante a noite, quando o movimento de carros era fraco o u inexistente, poderia passar despercebido. Lem concentrou os cem homens do corp o especial dos fuzileiros naquele ponto da floresta, onde estes continuavam a caa da em trajes civis, sempre em grupos de trs ou quatro. Ele tinha a esperana de que o monstro tivesse sido atingido no mnimo por um tiro d o casal de campistas. Mas no havia indcios de sangue. J comeava a se preocupar com a possibilidade de que a criatura ficasse solta ainda por muito mais tempo. Situa ndo-se ao norte da cidade de Los Angeles, a Angeles National Forest era enorme o suficiente para desencorajar qualquer pessoa. Aproximadamente to vasta quanto todo o Estado de Delaware disse Cliff depois de m edir a rea no mapa que estava preso na parede do escritrio de Lem. Cliff era de De laware. Havia chegado h pouco tempo ao oeste e, como todos os que ali chegam pela primeira vez, estava maravilhado com a escala gigantesca de tudo naquela extrem idade do continente. Tambm era jovem, com toda aquela disposio da juventude e tinha um otimismo quase que perigoso. A formao de Cliff era radicalmente diferente da d e Lem e no se sentia na corda bamba ou exposto ao risco por ter a sua vida destrud a por apenas um erro. s vezes Lem o invejava. Se se refugiar nas montanhas de San Gabriel, alimentando-se de caa e ficando sati sfeito com a solido, aventurando-se raramente a atormentar as pessoas que moram n a periferia desta reserva florestal... ele jamais poder ser encontrado. Lem agora estava prestando ateno nos clculos de Cliff. Mas lembre-se disse Cliff. Ele odeia o cachorro mais do que aos homens. Ele quer o cachorro e tem a habilidade de localiz-lo. Assim pensamos ns. Ele poderia suportar a vida na floresta? Quero dizer, sim, ele tem uma parte sel vagem, mas tambm inteligente. Talvez inteligente demais para se limitar a viver n aquela rea abandonada do pas. Talvez disse Lem. Vo localiz-lo logo, ou ele vai fazer alguma coisa para nos mostrar onde se encontr a previu Cliff. Isto foi no dia 18 de junho. Quando no encontraram sinal algum do monstro nos dez dias seguintes, o custo fina nceiro de manter cem homens naquela captura parecia insuportvel. No dia 29 de jun ho, Lem finalmente teve que dispensar os fuzileiros e mand-los de volta s suas bas es. Dia aps dia, Cliff estava impaciente pela falta de novidades, tudo estava par ado, a ponto de ele comear a pensar que o monstro sofrer algum acidente, que estiv

esse morto e que jamais ouviriam falar dele novamente. Dia aps dia, Lem ficava cada vez mais deprimido, acreditando ter perdido o contro le da situao e que o monstro apareceria em grande estilo, tornando sua presena pblic a. Um verdadeiro fracasso. A nica esperana que esta besta estivesse no municpio de Los Angeles fora da jurisdio de Walt Gaines. Se houvesse mais mortos, Walt poderia no tomar conhecimento, o que evitaria o esforo de convenc-lo novamente a ficar for a do caso. No dia 15 de julho, uma quinta-feira, exatamente dois meses depois da fuga do la boratrio Banodyne, quase um ms depois que o casal de campistas fora aterrorizado p or um possvel visitante extraterrestre, Lem estava convencido de que muito breve ele teria que considerar a possibilidade de mudar de carreira. Ningum o havia cul pado pela forma como tudo estava se encaminhando. Realmente, alguns de seus supe riores perceberam a falta de informaes da mesma forma que Cliff Soames. Mas nos mo mentos de maior pessimismo, Lem via a si mesmo trabalhando como agente de segura na, todo uniformizado, cuidando do turno da noite num depsito qualquer. Sentado na cadeira de seu escritrio, olhando pela janela para o calor insuportvel do vero, ele disse em voz alta: Que se dane, eu fui treinado para lidar com criminosos comuns. Porra, como posso encarar um ser que fugiu de um pesadelo? Ouviu algum bater na porta e virou a cadeira naquela direo, quando a porta abriu. C liff Soames entrou rapidamente, parecendo ao mesmo tempo excitado e fora de si: O monstro disse ele. Ns o localizamos, novamente... mas duas pessoas esto mortas. * * * Vinte anos atrs, no Vietn, como piloto de helicptero da Agncia de Segurana Nacional, Lem aprendera tudo sobre a habilidade de pousar e levantar vo nos terrenos mais a cidentados. Agora, mantendo contato permanente por rdio com o xerife do municpio d e Los Angeles e seus auxiliares, ele no tinha dificuldade de situar o local dos a ssassinatos, sem uso de instrumentos, orientando-se por pontos naturais do terre no. Passavam alguns minutos da uma hora, quando ele desceu sobre uma rea em torno do canyon Boulder, na Angeles National Forest, a apenas cem metros de onde fora m encontrados os corpos. Quando Lem e C liff saram do helicptero e correram por cimada elevao na direo dos agen tes e dos guardas florestais, um vento quente bateu-lhes no rosto. Havia um arom a de pinho seco no ar. O sol forte de junho havia queimado quase toda a grama. U ma vegetao tipicamente de deserto marcava a parte superior do canyon; na parte inf erior, havia rvores e uma vegetao mais verde. Estavam a menos de cinco quilmetros de vo ao norte da cidade de Sunland, vinte qui lmetros ao norte de Hollywood e a trinta quilmetros do populoso centro da cidade d e Los Angeles. Tinham, a impresso de que estavam a milhares de quilmetros da civil izao. Os auxiliares do xerife pararam as suas camionetas a uns duzentos metros e c hegaram ao local a p. O helicptero de Lem havia passado sobre aqueles carros e os policiais tiveram que escalar o monte com ajuda dos guias da floresta. Agora, re unidos em torno dos corpos havia quatro policiais, dois tcnicos do laboratrio loca l da polcia e trs guardas florestais. Todos eles tinham a impresso de que estavam n uma regio remotssima do mundo. Quando Lem e Cliff chegaram, os auxiliares do xerife estavam terminando de recol her os pedaos dos corpos, colocando-os em sacos plsticos que ainda no estavam fecha dos e Lem percebeu que uma das vtimas era um homem e a outra uma mulher, ambos mu ito jovens, com roupas de alpinismo. Os ferimentos eram terrveis e ambos estavam sem os olhos. O nmero de inocentes mortos se elevava a cinco e isto contribua para aumentar o se ntimento de culpa de Lem. Em momentos como aquele, ele desejava que seu pai o ho uvesse criado sem o menor senso de responsabilidade. O policial Hal Bockner, alto e forte, e com uma surpreendente voz fina comunicou a Lem a identidade dos mortos e a condio das vtimas: Segundo a identidade que estava carregando, nome dele era Sidney Tranken, de vin te e oito anos, natural de Glendale. O corpo apresenta incontveis marcas de mordi das e de garras. Foi degolado, como voc viu. Os olhos...

Sim disse Lem, interrompendo para evitar estes detalhes macabros. Os tcnicos do laboratrio fecharam os zperes dos sacos plsticos. Foi um som frio, que cortou por um momento o ar quente de julho. O policial Bockner disse: Primeiro, pensvamos que Tranken fora morto a facadas por um manaco. De vez em quan do, temos um louco homicida solta pela floresta, atacando os alpinistas. Assim, pensvamos... primeiro as facadas, e depois todas estas marcas de animais selvagen s feitas provavelmente depois que o homem foi morto. Mas agora... no estamos to ce rtos assim. No vejo sangue por aqui disse Cliff Soames, denotando estar confuso. Deveria have r muito sangue por aqui. Eles no foram mortos aqui informou Bockner e seguiu contando o que sabia a respei to. A mulher, vinte e sete anos, Ruth Kasavaris, tambm de Glendale. Igualmente ap resenta marcas de mordidas. A garganta... Quando foram mortos? perguntou Lem, cortando a explicao novamente. Sem os testes de laboratrio, o mximo que posso dizer que possivelmente foram morto s ontem noite. Acreditamos que os corpos foram trazidos at aqui, porque seriam en contrados mais rapidamente do topo do monte. Temos aqui perto uma trilha muito p opular usada pelos alpinistas. Mas os corpos no foram localizados por eles e sim por um avio que fazia um vo de rotina para localizar focos de incndio. O piloto con seguiu ver l de cima os corpos atirados ao cho. Aquela rea elevada do canyon Boulder estava a mais de quarenta quilmetros a noroes te do pico Jonhstone, onde o jovem casal de campistas havia-se refugiado dentro da prpria camioneta por causa do monstro. Haviam atirado nele com uma pistola 32 no dia 18 de junho, portanto haviam decorrido vinte e oito dias. O monstro estav a seguindo no rumo noroeste por instinto e frequentemente cruzava os canyons. En tretanto, naquela regio de montanha, ele teria que caminhar cerca de cento e vint e quilmetros, para cobrir os cinquenta quilmetros de vo. Mesmo assim, a um ritmo de cinco quilmetros por dia, no mximo. O que aquela criatura estaria fazendo quando no caminhava, era o que Lem se perguntava. Voc quer verificar onde estas duas pessoas foram mortas? perguntou Bockner. J acha mos o lugar e voc quer ver tambm aquele covil? Covil? A toca disse um dos guardas florestais. A toca maldita. Os policiais, os guardas florestais, os tcnicos do laboratrio tratavam Lem e Cliff de maneira muito estranha, mas Lem no estava nem um pouco impressionado com aqui lo. As autoridades locais sempre o viam com ar de suspeita e curiosidade, porqu no estavam acostumados a ter um agente da poderosa Agncia de Segurana Nacional recla mando jurisdio sobre caso algum. Era uma raridade. Agora Lem concluiu que a curios idade deles era de outro tipo e pela primeira vez sentiu que eles estavam com me do. Eles haviam encontrado alguma coisa. O covil ao qual se referiram. Aquilo lh es deu razo para pensar que o caso era muito estranho e, de repente, a presena da Agncia de Segurana Nacional confirmava os temores. De terno, gravata e sapatos bem polidos, tanto Lem como Cliff no estavam adequada mente vestidos para descer o canyon, mas nenhum dos dois hesitou quando os guard as florestais indicaram o caminho. Dois policiais, os homens do laboratrio e um d os trs guardas florestais ficaram para trs, para guardar os corpos. Os demais desc eram por um canal feito pela prpria chuva e entraram numa trilha, provavelmente d e veados. Ao descerem at o fundo do canyon, viraram na direo sudeste e caminharam m ais uns oitocentos metros. Lem comeou a ficar suado, logo em seguida e j estava coberto de poeira, as calas e meias salpicadas de espinhos por todos os lados. Aqui o local onde eles foram mortos disse Bockner, ao chegarem a uma clareira ce rcada de pinheiros e arbustos. A terra branca e a vegetao banhada pelo sol apresen tavam marcas escuras. Sangue. exatamente aqui atrs disse um dos guardas florestais onde achamos o covil. Era uma caverna na base do canyon, talvez de trs metros de profundidade e seis me tros de comprimento, no mais do que dez passos de onde os alpinistas foram mortos . A entrada da toca tinha cerca de dois metros, mas era baixa, obrigando Lem a i nclinar o corpo para entrar. O lugar tinha um cheiro desagradvel de mofo. Uma vez l dentro, ele conseguiu ficar ereto, novamente, pois o teto da caverna era bem a

lto. O covil era iluminado pela entrada da frente e por um buraco no teto, feito pela gua da chuva. A maior parte dele estava escura e uns vinte graus mais fria do que do lado de fora, no canyon. Somente o policial Bockner acompanhava Lem e Cliff. Lem percebeu que os outros r ecuaram no somente porque pensavam que a caverna fosse pequena, mas porque sentia m certa intranquilidade com o lugar. Bockner tinha uma lanterna. Ele a ligou e jogou a luz para o interior da caverna , iluminando as sombras e espantando os insetos. Em um dos cantos a grama seca f ora amontoada formando um monte de quinze a vinte centmetros, como se fosse uma c ama naquele cho de terra. Ao lado dessa cama, havia um balde com gua relativamente fresca, que foi levada de um dos crregos das proximidades. Desta forma, quem est ivesse dormindo ali poderia beber gua durante a noite. Era aqui disse Cliff, em voz baixa. Sim concordou Lem. Instintivamente, ele percebeu que fora o monstro quem fizera aquela cama. E a su a presena estranha, perturbadora podia ainda ser sentida naquela caverna. Ele olh ou para o balde, imaginando onde a criatura havia conseguido aquilo. Dava a impr esso de que, ao sair do laboratrio, a criatura decidira que precisaria achar um lu gar para se esconder por certo tempo e concluiu que seriam necessrias certas cois as para tornar a vida ao ar livre menos selvagem. Ao arrombar algum estbulo, algu m galpo, ela teria roubado um balde e outras coisas que agora eram reveladas pela lanterna de Bockner. Um cobertor de flanela para se proteger do frio. Um cobertor para cavalos, a jul gar pela aparncia. O que chamou a ateno de Lem era a forma correta como fora dobrad o o cobertor e guardado em uma reentrncia da parede. Uma lanterna. Estava na mesma posio do cobertor. O monstro tinha uma boa viso notur na. Este era um dos principais requisitos com os quais a Dra. Yarbeck estava tra balhando: no escuro, um guerreiro aprimorado geneticamente seria capaz de enxerg ar to bem quanto um gato. Ento, por que ele precisaria de uma lanterna? A menos qu e... talvez a criatura da noite s vezes tivesse medo da escurido. Este pensamento fez com que Lem tremesse e, de repente, ele teve piedade daquela besta, da mesma forma que tivera no laboratrio, quando a viu se comunicar atravs de sinais, querendo dizer que desejava arrancar os prprios olhos, para que nunca mais pudesse se olhar. Bockner moveu a lanterna e iluminou vinte embalagens de balas. Aparentemente, o monstro havia roubado dois pacotes grandes de balas ao longo do caminho. O estra nho que as embalagens no estavam amassadas, foram, pelo contrrio, muito bem aberta s e esticadas no cho junto parede da caverna. Talvez o monstro gostasse das cores das embalagens, talvez as embalagens mantivessem viva a lembrana do prazer que a s balas lhe haviam dado, uma vez que, acabada a festa, no haveria nenhum outro pr azer naquela vida em que o haviam colocado. No lado oposto da cama, no meio das sombras, havia uma pilha de ossos. Ossos de pequenos animais. J que as balas tinham sido comidas, o monstro no teve outra alte rnativa seno caar para no morrer de fome. Sem meios de fazer fogo, a criatura teve que comer tudo realmente cru. Talvez tivesse mantido os ossos na caverna, com me do de que algum os visse, se fossem jogados do lado de fora. Dariam uma pista del e. Ao jogar os restos de comida no fundo da caverna, dava demonstrao de que deseja va limpeza e ordem. Algo civilizado. Mas para Lem, o monstro havia escondido tud o nas sombras envergonhado de sua prpria selvageria. O mais bizarro de tudo eram alguns objetos alinhados em um nicho na parede, como se fosse a cabeceira da cama. No, concluiu Lem, no apenas guardados. Os objetos e stavam cuidadosamente posicionados, como que enfeitando, da forma que um colecio nador de artigos de cermica colocaria para valorizar a coleo. Havia um ornamento de vidro, desses que se penduram no quintal, que mostrava uma flor azul sobre um f undo amarelo-claro. Ao lado havia um vaso de cobre, que provavelmente tinha uma planta, no quintal de onde fora roubado. Ao lado do vaso havia dois objetos que certamente haviam sido tirados de dentro de alguma casa, talvez do mesmo lugar d e onde o monstro havia roubado as balas: um par de cardeais pousados num galho, em porcelana e um pesa-papis de cristal. Evidentemente ao lado da monstruosidade criada por Yarbeck, havia uma apreciao de beleza e um desejo de viver no como anima

l, mas como um ser pensante, num ambiente o mais prximo possvel da civilizao. Lem estava deprimido com a solido, a tortura e o dio sobre si mesmo, naquela criat ura que a Dra. Yarbeck havia colocado no mundo. E mais: o nicho acima da grama m ostrava a figura do Mickey, num cofrinho de crianas para guardar moedas. A piedade de Lem era mais intensa, porque ele sabia qual o significado do cofre para o monstro. No laboratrio, foram feitas experincias para determinar a intensid ade e a natureza da inteligncia do monstro e do cachorro para descobrir semelhanas com o comportamento humano. Uma das experincias era destinada a provar a habilid ade de diferenciar a fantasia da realidade. Em diversas ocasies, o cachorro e o m onstro separadamente assistiram a vdeo-tapes mostrando cenas de diversos filmes: algumas cenas de John Wayne, de Guerra nas estrelas, de George Lucas, noticirios, documentrios e velhos desenhos animados de Mickey. As reaes do cachorro e do monst ro foram filmadas e, mais tarde, ambos foram questionados para saber se haviam e ntendido tudo e se estavam conscientes do que era realidade ou fico. Os dois apren deram a separar a fantasia da realidade; mas, o que era mais estranho, ambos tin ham grande atrao pelo Mickey. Gostavam dos desenhos do Michey e de seus amigos. De pois de escapar do Banodyne, o monstro conseguiu apanhar o cofre de algum lugar, porque este lembrava a nica coisa alegre do laboratrio. Alguma coisa na parede brilhava diante da luz da lanterna de Bockner. Era algo q ue havia sido colocado prximo do cofre e eles quase no viram. Cliff se dobrou por sobre a cama feita de capim para examinar o objeto bem de perto: era um pedao de espelho. O monstro se escondia naquele lugar, pensou Lem, para desfrutar de seus pequenos tesouros, tentando fazer da caverna, o mais que possvel, um lar. De vez em quand o, deveria pegar aquele pedao de espelho para se olhar, talvez procurando por alg o que lhe desse a esperana de no parecer to feio, ou para reconhecer o que era de f ato. E era um fracasso. Certamente um fracasso. Meu Deus exclamou Cliff em voz baixa, porque o mesmo pensamento lhe passou pela cabea. Pobre bastardo miservel... O monstro tinha ainda outra coisa: um exemplar da revista People. Na capa havia uma foto de Robert Redford. Com a garra, uma pedra afiada ou de outra forma, o m onstro recortou os olhos de Redford. A revista dava mostras de haver sido muito folheada, centenas de vezes, e agora Bockner a entregava para eles, sugerindo qu e folheassem mais uma vez. Ao faz-lo, Lem viu que os olhos de todas as pessoas qu e apareciam nas fotos haviam sido recortados ou arranhados. A eficcia desta mutilao simblica nenhuma foto havia sido poupada era assustadora. O monstro era horrvel, sim, mas digno de pena. E tambm causava medo. Cinco vtimas alg umas estripadas, outras degoladas. Os inocentes assassinados no deviam ser esquec idos, nem por um momento. No seria o carinho pelo Mickey ou o amor beleza que o r edimiriam das mortes... Mas Jesus... A criatura tinha inteligncia suficiente para captar a importncia e os benefcios da civilizao, at mesmo a aceitao e o significado da existncia. Isto, apesar do desejo de violncia, do instinto de matar que haviam sido colocados nele. Tratava-se de um m atador inteligente, uma mquina de guerra, de carne e osso. No importa quanto tempo ele tenha ficado em solido pacfica naquela caverna do canyon, no importa o esforo d e resistncia contra a sua prpria natureza violenta. O monstro jamais deixaria de ser o que era. A presso cresceria dentro dele, at que no suportasse mais, at que a morte de pequenos animais no proporcionasse o devido alvio psicolgico, ento procuraria outras vtimas maiores e mais interessantes. Poderi a condenar-se pela prpria selvageria, poderia at desejar viver em harmonia com o r esto do mundo, mas no tinha fora suficiente para mudar o que era. Algumas horas antes, Lem havia pensado sobre como era difcil para ele se tornar u m homem diferente e agir de maneira contrria que seu pai o havia educado. Como re almente era duro para qualquer pessoa mudar o que a natureza havia proporcionado , mas no mnimo era possvel, se houvesse determinao e fora de vontade. E tempo. Entret anto, era impossvel para o monstro mudar; o assassinato fazia parte de sua formao g entica. Isto estava preso dentro dele e no havia esperana de ser recriado, ou salvo . Porra, o que isto afinal? perguntou Bockner, sem conseguir refrear a curiosidade

. Acredite-me disse Lem. Voc no vai querer saber. O que havia na caverna? perguntou o policial. Lem apenas abanou a cabea. Se duas pessoas mais tiveram que morrer, era muita sor te que houvessem sido assassinados no meio da floresta. Era jurisdio federal, o qu e significava procedimentos mais simples e a Agncia de Segurana Nacional poderia a ssumir total controle da investigao. Cliff Soames ainda olhava aquele pedao de espe lho, virando-o vrias vezes e pensando a respeito. Olhando em torno daquela gruta pela ltima vez, Lem Johnson fez uma promessa para si mesmo e para o seu perigoso inimigo: quando eu te encontrar, no pensarei duas vezes em deix-lo vivo; nada de balas com sedativo, como os cientistas prefeririam . Ao contrrio, vou te matar rpido. No era apenas o plano mais seguro. Seria tambm um ato de compaixo e piedade. 4 No dia primeiro de agosto, Nora vendeu todos os mveis da tia Violet e outros obje tos. Ela havia telefonado para um homem que negociava antiguidades e mveis de seg unda mo e este dera um preo s por todos os mveis, o que ela aceitou de bom grado. Ag ora exceto pelos pratos, talheres e os mveis do quarto de dormir, que ela havia d ecorado a seu gosto as salas estavam vazias de parede parede. A casa parecia pur ificada, exorcizada. Todos os espritos ruins foram expulsos e ela sabia que agora sentia desejos de redecor-la inteiramente. Mas no queria mais morar ali. Ento, tel efonou para um corretor de imveis e colocou a casa venda. Ela se desfez de suas velhas roupas, tambm. Todas elas. E passou a ter um novo gu arda-roupas, com calas compridas, saias, blusas, jeans, como qualquer mulher norm al. s vezes no se sentia muito bem com cores claras, mas sempre resistia tentao de v oltar a usar roupas de cores escuras. Ainda no havia encontrado coragem suficiente para expor os seus quadros numa gale ria, para ter certeza de que sua obra tinha valor. Travis a estimulava neste sen tido, vez por outra, s vezes at de forma sutil, mas ela ainda no estava pronta para submeter seu ego frgil a algum que pudesse feri-lo. Em breve. Mas no, j. s vezes, ao se olhar no espelho, ou ao perceber o reflexo no vidro de alguma vitrine, ela c onclua que era mesmo bonita. No linda, talvez, nem maravilhosa como alguma atriz d e cinema, mas suficientemente bonita. Entretanto, no parecia ser capaz de refrear por muito tempo esta descoberta, no por muito tempo, porque a cada dia ficava ma is surpresa com o olhar que vinha do fundo do espelho. No dia 5 de agosto, no final da tarde, Nora e Travis estavam sentados mesa na co zinha e ela estava se sentindo bela. H alguns minutos antes no banheiro, ela tive ra outra de suas inmeras revelaes, ao se olhar no espelho. De fato, havia gostado d e sua aparncia, mais do que antes. Agora, sentada mesa com Travis, estava se sent indo esperanosa, mais feliz, como jamais se sentira capaz de ser e travessa. Eles estavam fazendo um jogo de palavras e Nora comeou a soletrar palavras sem sentid o e as defendia, enquanto Travis protestava quanto veracidade. Dofnup? perguntou ele, encolhendo os ombros. No existe uma palavra como esta: dof nup. um gorro triangular que os lenhadores usam disse ela. Lenhadores? Como Paul Bunyan. Os lenhadores usam gorros de tric, ou de pele com protetores de orelhas. Eu no estou me referindo ao que eles usam na floresta explicou ela, pacientemente . Dofnup o nome do gorro que eles usam para dormir. Voc est brincando comigo? ele riu e balanou a cabea. No. verdade ela ficou sria! Os lenhadores usam gorro especial para dormir? Sim. Dofnup. Ele no podia se acostumar com a ideia de que Nora iria brincar com ele, mas acabo u fazendo o jogo dela:

Dofnup? Por que eles o chamam assim? Tente descobrir disse ela. Einstein estava no cho, sentado de barriga, lendo um romance. Desde que fora prom ovido de forma to rpida dos livros ilustrados para a literatura infantil, Einstein passava de oito a dez horas por dia lendo. No havia livros que chegasse, ele dev orava a todos. Dez dias antes, quando iniciara a obsesso do cachorro pela leitura e terminara a pacincia de Nora de segurar e folhear livros, eles tentaram uma fo rma que tornasse possvel manter um livro aberto na frente do cachorro de forma qu e este virassem a pgina quando necessrio. Em uma empresa fornecedora de equipament o hospitalar, encontraram um aparelho destinado a pacientes que tinham os membro s amputados. Era um aparador de metal, em que o livro era fixado; braos mecnicos q ue funcionavam com energia eltrica eram controlados por trs botes, viravam e mantin ha a pgina no lugar. Um paraplgico poderia oper-lo com um estilete entre os dentes; Einstein usava o focinho. O cachorro parecia ter adorado o invento. Agora que j lera um dos captulos, apenas apertava o boto e a pgina virava. Travis soletrou a palavra Perverso, e ganhou mais alguns pontos no jogo. Como resp osta, Nora soletrou preru, e conseguiu ainda mais pontos do que ele. Preru? perguntou Travis, duvidando. a comida preferida pelos iugoslavos respondeu Nora. mesmo? Sim. A receita inclui presunto e peru, e por isto que eles chamam assim. Ela no c onseguiu terminar a frase e acabou rindo. Voc est brincando comigo. Voc est brincando comigo! Nora Devon, o que aconteceu com voc? Quando eu encontrei voc pela primeira vez, disse para mim mesmo: Esta a mais sr ia garota que jamais vi. Travis olhava para ela surpreso. E meio doida. Bem, no doida. Sim, doida insistiu ela. Voc pensou que eu fosse doida. Est bem... sim. Pensei que voc fosse doida a ponto de manter o sto da casa cheio de nozes. Sorrindo ela disse: Se Violet Devon e eu vivssemos no Sul, estaramos na linha de Faulkner, ou no? Misteriosa demais, at mesmo para Faulkner. Mas agora olhe para voc. Construindo pa lavras bobas para enganar, desejando que eu acreditasse, porque eu jamais espera ria que Nora Devon, entre todas as pessoas, fosse capaz de fazer isto. Voc realme nte mudou muito nestes meses. Graas a voc! disse ela. Talvez voc deva isto mais a Einstein do que a mim. No. A voc mais do que ningum disse ela, e repentinamente foi tomada de vergonha, co mo acontecia antes, paralisando-a. Ela desviou o olhar e baixou a cabea, ento, em voz baixa, comentou: Voc mais do que ningum. Eu jamais teria encontrado Einstein se no tivesse encontrad o voc. E voc... tomou conta de mim... preocupou-se comigo... viu alguma coisa em m im que eu no poderia ver. Voc me fez, novamente. No disse ela Voc me deu crdito demais. Voc no teve que ser refeita. Esta Nora semp existiu dentro de voc. Como uma flor que est escondida na semente. Voc simplesmente teve que ser encorajada a.... bem, crescer e a florescer. Ela no podia olhar para ele. Tinha a impresso de que algum colocara uma imensa pedr a sobre as suas costas, forando sua cabea para baixo, e j estava comeando a ficar co m o rosto vermelho. Mas encontrou coragem para dizer: extremamente difcil florescer... mudar. Mesmo quando voc deseja mudar, fazendo daq uilo a coisa mais importante do mundo, no fcil. O desejo de mudar no suficiente. Ou o desespero. Nada disso pode ser feito sem... amor. A voz dela foi baixando de tom at ficar apenas um sussurro, e no conseguia falar mais alto. O amor como a gua e o sol, que fazem a semente desabrochar. Travis disse: Nora, olhe para mim. Aquela pedra atrs do pescoo dela devia pesar centenas de quilos. Talvez toneladas. Nora? Pesava uma tonelada.

Nora, eu tambm te amo. Com muito esforo, ela levantou a cabea e olhou para ele. Os seus olhos castanhos, escuros, quase negros, eram calorosos, afetivos e lindos. Nora amava os olhos de le. Ela amava os traos salientes do rosto de Travis. J deveria ter dito isto a voc falou Travis. Porque mais fcil para mim diz-lo, do para voc. J deveria ter dito isto h dias atrs. Nora, por Deus, eu te amo! Mas no dis se, porque temia. Toda a vez que me permiti amar algum, perdi a todos, mas acho q ue desta vez vai ser diferente. Talvez voc tenha mudado as coisas para mim, da ma neira como eu te ajudei tambm. Acho que desta vez a sorte est do meu lado. O corao disparou. Ela mal podia conter a respirao, mas disse: Eu te amo. Voc quer se casar comigo? Ela estava assombrada. No sabia o que poderia acontecer, mas certamente, no isto. Apenas o fato de ouvi-lo dizer que a amava, e expressar o mesmo sentimento por e le j era suficiente para mant-la feliz por semanas, meses. Ela esperava ter tempo para curtir aquele amor, como se fosse a mais recente descoberta de uma pirmide, que deveria ser estudada cuidadosamente sob todos os ngulos, at que fosse de fato explorada. Voc se casar comigo? repetiu ele. Fora rpido demais. Nora, mesmo sentada, j estava tonta como se andando em um carro ssel e estava com medo tambm. Tentou dizer a ele que fosse devagar, que tinham mu ito tempo disponvel para decidir. E para surpresa dela, se pegou dizendo: Sim... oh, sim... Ele estendeu os braos e segurou as mos dela. Ela chorou, ento, mas eram lgrimas de a mor e felicidade. Perdido em seu livro, Einstein no sabia o que estava se passando. Ele se aproximo u da mesa, como que suspirando e se enroscou nas pernas deles, feliz. Travis perguntou: Na prxima semana? Casados? Mas leva tempo para conseguir a licena, e tudo o mais. No em Las Vegas. Posso telefonar para providenciar uma capela em Las Vegas. Podem os viajar na prxima semana e nos casarmos. Chorando e rindo ao mesmo tempo, ela concordou: Est bem. Maravilhoso disse Travis, sorrindo. Einstein abanava o rabo, frentica mente: Sim, Sim, Sim, Sim. 5 Na quarta-feira, 4 de agosto, trabalhando sob contrato para a famlia Tetragna, de San Francisco, Vince Nasco acabara com a vida de um miservel chamado Lou Pantang ela. Este havia se tornado testemunha do governo e intimado a comparecer em sete mbro diante de um tribunal, o que comprometeria a organizao criminosa da famlia Tet ragna. Johnny Santini, o Arame, responsvel pela pirataria eletrnica a servio da Mfia, usara sua habilidade de alta tecnologia para penetrar no centro de computao de dados do governo federal, localizando Pantangela. O miservel estava vivendo sob a proteo de dois policiais, numa casa bem protegida em Redondo Beach, ao sul de Los Angeles . Depois de testemunhar no tribunal, ele receberia nova identidade e teria vida no va em Connecticut. Mas, claro, no viveria tanto assim. Porque o trabalho seria di fcil Vince teria que provavelmente matar os dois delegados para pegar Pantangela os Tetragna ofereceram a ele sessenta mil dlares. Estavam longe de saber que mata r mais de uma pessoa era um prmio para Vince; aquilo tornava seu trabalho mais no menos atrativo. Ele vigiou a casa onde estava Pantangela por quase uma semana, usando um carro d iferente a cada dia, para evitar ser identificado pelos guarda-costas. Eles no co

stumavam deixar Pantangela fora de casa, mas estavam muito confiantes sobre o es conderijo, mais do que deveriam, porque trs ou quatro vezes por semana permitiam que Pantangela almoasse fora de casa e o acompanhavam at um pequeno restaurante a quatro quadras da casa. Os policiais haviam mudado a aparncia de Pantangela, o mais possvel. Antes, o cabe lo preto e comprido caa-lhe sobre o colarinho, mas agora Pantangela estava com o cabelo cortado bem curto e pintado de castanho. Tambm usava bigode, mas os polici ais o obrigaram a rasp-lo. Pantangela perdera os trinta quilos de excesso de peso , ao passar dois meses com os dois delegados. Apesar de tudo isto, Vince o recon hecera. No dia 4 de agosto, quarta-feira, os policiais acompanharam Pantangela at o resta urante, uma hora da tarde, como de costume. Quando passavam dez minutos da uma, Vince tambm resolveu almoar. O restaurante tinha somente oito mesas no meio e seis outras separadas por divise s ao longo da parede. Tudo parecia limpo, mas era demasiadamente italiano para o gosto de Vince: as toalhas de mesa eram quadriculadas em vermelho e branco; mur ais extravagantes retratavam as runas romanas; garrafas de vinho vazias serviam d e candelabro; vrios cachos de uvas plsticas cadas do teto tentavam pelo amor de Deu s! transmitir a atmosfera de um parreiral de verdade. Como na Califrnia as pessoa s tm o costume de jantar cedo, pelo menos o padro no leste dos Estados Unidos, ele s tambm almoavam cedo. A uma e dez j no havia mais quase ningum no restaurante. s duas horas, tinha-se a impresso de que os nicos fregueses eram Pantangela, os guarda-c ostas e Vince, que achava o local excelente para realizar o trabalho. O restaurante era muito pequeno para que houvesse um matre recepcionando a todos e um aviso na parede lembrava que os fregueses poderiam escolher os lugares para sentar. Vince caminhou at o fundo do restaurante, depois de passar por Pantangel a, e escolheu uma pequena mesa atrs deles. Vince gastara certo tempo escolhendo a roupa que deveria vestir naquele dia. Est ava de sandlias, uma bermuda vermelha de algodo e uma camiseta branca com baleias azuis, um sol amarelo e as palavras Another Califrnia Body. Os culos escuros de avia dor eram espelhados. Ele carregava consigo uma sacola de praia onde estava escri to My Stuff. Se algum olhasse dentro da sacola, enxergaria uma toalha dobrada, leos de bronzear, um pequeno rdio, uma escova de cabelo, mas no veria a pistola automtic a Uzi, com silenciador, enrolada numa revista no fundo da sacola. A cor da pele de Vince ajudava no visual que desejava criar: um surfista um pouco passado da i dade, mas ainda em forma; algum procura de lazer; um desocupado e certamente freq uentador assduo da praia, querendo parecer jovem. Ele olhou sem grande interesse para Pantangela e para os policiais, mas tomou o cuidado de ser percebido, para que no o identificassem como uma pessoa perigosa. Perfeito. Do lugar onde Vince estava sentado, no era possvel olhar para eles, pois havia uma diviso alta, entre cada mesinha da parede. Mas poderia ouvir aquele miservel conv ersar com os policiais. Os assuntos predominantes eram mulheres e beisebol. Aps uma semana de vigilncia e de observao, Vince sabia que Pantangela jamais deixava o restaurante antes das duas e meia, normalmente trs horas, porque ele insistia em um almoo completo: aperitivo, salada e o prato principal, alm da sobremesa. Com isto, Vince tivera tempo de pedir tambm um prato caprichado. A garonete que atend ia Vince tinha cerca de vinte anos, cabelo louro claro, era bonita, to bronzeada quanto ele. Era descontrada como uma garota de praia e comeou a se insinuar para V ince, enquanto ele fazia o pedido. Ele concluiu que ela era uma daquelas ninfeta s da areia, com o crebro to queimado quanto a pele. Ela provavelmente passava toda s as noites na praia, mostrando as pernas para todos que lhe agradassem e a maio ria talvez lhe agradasse, o que significava que no importava o quo sadia ela apare ntava ser, deveria estar cheia de doena. S a ideia de trepar com ela o fez ficar c om nojo, mas tinha que desempenhar bem o papel que escolhera naquele dia e passo u a dar ateno a ela, como se mal pudesse esperar para v-la nua, debaixo dele. Quando passavam cinco minutos das duas horas, Vince terminara o almoo, e os nicos fregueses no restaurante continuavam sendo Pantangela e os policiais. Uma das ga ronetes j havia ido embora e as outras duas estavam na cozinha. No poderia haver ho ra melhor.

A sacola de praia estava ao lado dele. Ele colocou a mo l no fundo e retirou a pis tola Uzi. Pantangela e os delegados estavam discutindo as possibilidades de vitri a dos Dodgers no campeonato de beisebol. Vince se levantou, aproximando-se deles e abrindo fogo com a sua Uzi. O silencia dor ultramoderno funcionou maravilhosamente e os tiros no faziam um rudo maior do que um homem gaguejando algumas palavras. Tudo aconteceu to rpido que os policiais no tiveram tempo de procurar suas armas. No tiveram nem tempo para se surpreender . Ssssnap. Ssssnap. Ssssnap. Pantangela e seus guardies estavam mortos em trs segundos. Vince tremera de prazer recebendo aquela onda rica de energia vital que penetrava em seu corpo. Ele no p odia falar. Ento, com uma voz trmula e seca, disse: Obrigado. Quando se afastou da mesa, viu sua garonete parada no meio do corredor, paralisad a de pavor. Os olhos azuis dela estavam fixos nos corpos, mas lentamente foi olh ando para Vince. Antes que ela pudesse gritar, ele esvaziou o resto do pente da arma em cima dela . Talvez mais uns dez tiros e a garota caiu no cho numa verdadeira poa de sangue. Ssssnap. Obrigado disse ele, repetindo o agradecimento duas vezes, porque a garota era jo vem e vital para ele, portanto, de grande utilidade. Preocupado com a possibilid ade de algum mais sair da cozinha ou poderiam passar pela porta do restaurante e ver o que estava acontecendo Vince pegou rapidamente sua sacola de praia, escond eu a Uzi dentro da toalha, colocou os culos escuros e saiu do restaurante. No estava nem um pouco temeroso de ter deixado impresses digitais. Os dedos estava m todos cobertos com uma camada de cola. Esta ficava transparente e no poderia se r percebida por ningum, a no ser que ele virasse a palma da mo para cima para chama r ateno de algum. A cola cobria as linhas dos dedos, impedindo que as impresses digi tais ficassem gravadas em algum lugar. J na rua, caminhou at o final da quadra, virou a esquina e entrou no seu furgo, que estava estacionado junto calada. At onde tinha certeza, ningum olhara para ele dua s vezes, desde que sara do restaurante. Foi para a praia, procurando passar algum tempo ao sol e nadar para manter a for ma. No lhe agradou a ideia de ficar na praia de Redondo, portanto, seguiu pela au to-estrada da costa, rumo sul, para Bolsa Chica, exatamente ao norte do lugar on de vivia, Huntington Beach. Enquanto dirigia, pensava no cachorro. Ainda estava pagando a Johnny Arame para continuar na trilha do animal, entrando em contato com agncias policiais e com qu alquer um que levasse ao cachorro. Sabia da circular que havia sido distribuda pe la Agncia de Segurana Nacional para as clnicas veterinrias e centros de controle ani mal em trs Estados e tambm sabia que o pessoal da ASN no tivera sorte, at aquele mom ento. Talvez o cachorro tivesse sido atropelado por algum carro, ou morto pela criatur a que Hudston chamava o monstro, ou pelos coiotes nos morros. Mas Vince no queria acreditar nesta possibilidade, porque isto seria o fim dos seus sonhos de ficar rico com o cachorro pedindo resgate ou vendendo o animal para uma casa de espetc ulos, onde poderia se apresentar, ou encontrando algum meio de usar a inteligncia secreta do cachorro para descobrir algum elemento que fosse til aos seus propsito s de enriquecer. Ele preferia acreditar que o cachorro fora encontrado por algum e agora estivesse em alguma casa, tratado como um animal de estimao. Se pudesse pelo menos localiza r a pessoa que o achou, poderia comprar o cachorro, matar o dono ou simplesmente roubar o animal. Mas o diabo era por onde comear. Como poderia achar o caminho? Se fosse fcil, os p oliciais da ASN chegariam primeiro, com toda a certeza. Se o cachorro no estivess e morto, a melhor forma de chegar at ele era encontrar o monstro primeiro e deixa r a besta conduzi-lo at o cachorro, conforme Hudston parecia acreditar ser possvel . Mas no era uma tarefa fcil tambm.

Johnny Arame continuava ainda passando-lhe informaes sobre ocorrncias de mortes par ticularmente violentas no sul da Califrnia. Vince soube do acontecido entre Irvin e Park, no pequeno zoolgico, da morte de Wes Dalberg e dos homens em Bordeaux Rid ge. Johnny conseguiu dados sobre animais domsticos estripados na rea de Diamond Ba r e Vince acompanhou pelo noticirio da tev reportagens sobre o casal que dizia ter encontrado um ser extraterrestre nas florestas perto do pico Johnstone: fazia t rs semanas que dois alpinistas foram encontrados terrivelmente dilacerados na Ang eles National Forest. Johnny confirmara posteriormente que a Agncia de Segurana Na cional havia assumido o controle do caso, o que significava que aquilo era outro trabalho do monstro. A partir da, nada. Vince ainda no estava a ponto de desistir. Era um homem de grande pacincia. Pacinci a fazia parte do trabalho dele. Ele esperaria. Observaria. Manteria Johnny Arame trabalhando e mais cedo ou mais tarde conseguiria o que estava procurando. Ele estava absolutamente certo disto. Decidira que o cachorro, assim como a imortali dade, faziam parte de seu grande destino. Na praia de Bolsa Chica, Vince ficou observando um pouco a imensa massa escura d e gua que estava sua frente. Ele se sentia to forte quanto o mar. Havia recebido a energia de muitas vidas. Ele no ficaria surpreso se de repente comeasse a correr eletricidade por entre os seus dedos, a exemplo dos raios que saam das mos dos deu ses da mitologia. Finalmente, se lanou na gua, nadando contra as fortes ondas que vinham em sua direo. Afastou-se um pouco da praia, nadando paralelo costa primeiro no sentido sul, d epois para o norte. E assim foi, at sentir-se cansado, exausto, acabando por perm itir que a mar o levasse de volta praia. Adormeceu um pouco sob aquele sol quente da tarde. E sonhou com uma mulher grvida , a barriga grande e redonda e no sonho ele a matava por estrangulamento. Freque ntemente sonhava estar matando crianas ou, ainda melhor, crianas ainda em gestao em mulheres grvidas, coisa que ele h muito tempo desejava fazer na vida real. O assas sinato de uma criana, claro, era muito mais perigoso. Era um prazer que ele no pod eria se dar o luxo, embora a energia da vida de uma criana fosse a mais rica possv el, a mais pura e de mais produtiva absoro. Mas, de longe, muito mais perigosa. El e no poderia conduzir a si mesmo ao infanticdio, antes que tivesse a certeza de te r atingido a imortalidade, quando no mais teria que temer a polcia ou seja l quem f osse. Embora tivesse estes sonhos vez por outra, este ltimo em Bolsa Chica tinha mais s ignificado do que os outros do mesmo tipo. O sonho parecia... diferente. Proftico . Ele estava agora sentado, piscando na direo do sol, fazendo de conta que no estav a vendo as garotas de biquni que olhavam para ele e dizia para si mesmo que este sonho era o incio de um prazer que estava a caminho. Algum dia estaria de fato co m suas mos em torno da garganta de uma mulher grvida, como havia sonhado e receber ia no somente a energia vital da mulher, mas a do beb que estava no tero. Sentindo-se extremamente feliz, voltou para o furgo e partiu para casa, tomou ban ho e saiu novamente para jantar perto da churrascaria de Stuart Anderson, onde e scolheu como prato principal, fil mignon.

6 Einstein passou correndo por trs de Travis, saindo da cozinha para atravessar a p equena sala de jantar, desaparecendo na sala. Travis saiu procura dele com a gui a na mo. Einstein se escondera atrs do sof. Travis disse: Escute, a guia no vai machucar voc. O cachorro ficou olhando para Travis, incrdulo. Temos que solucionar isto, antes de sairmos para Las Vegas. O veterinrio vai apli car uma ou duas injees em voc e vacin-lo contra a raiva. para o seu prprio bem e isto no vai doer. Realmente. Ento conseguiremos uma licena para voc, o que deveria ter s ido feito h muito tempo. Uma latida. No.

Sim, ns vamos. No. Segurando a guia para coloc-la na coleira, Travis deu um passo na direo de Einstein . O co afastou-se rapidamente. Correu para a poltrona e permaneceu naquele ponto de observao olhando para Travis com intensidade. Aproximando-se do cachorro com cuidado, Travis disse: Agora, voc vai me ouvir, peludo. Eu sou o teu dono... Uma latida. Travis continuou: Ah, sim, sou o teu dono. Voc pode ser um sacana de um cachorro esperto, mas voc ai nda um cachorro e eu um homem e estou dizendo que vamos at e o veterinrio. Uma latida. Encostada na parede do corredor da sala de jantar, com os braos cruzados, Nora di sse sorrindo: Acho que ele est dando a voc uma pequena demonstrao de como so as crianas, no caso de decidirmos por ter crianas. Travis investiu contra o cachorro. Einstein saiu fora do alcance dele e j estava at na outra sala, quando Travis incapaz de segur-lo, caiu sobre o sof. Rindo, Nora disse: Isso extremamente engraado. Para onde ele foi? perguntou Travis. Ela apontou para o corredor que conduzia aos quartos e ao banheiro. Travis encon trou o cachorro no quarto principal da casa, em cima da cama, olhando para o cor redor. Voc no pode me vencer disse Travis. Isso para o seu prprio bem, porra, e voc vai ar aquelas injees quer voc queira ou no. Einstein levantou uma das patas traseiras e urinou na cama. Sem saber o que faze r, Travis perguntou: Ei, que diabo isto que voc est fazendo? Einstein parou de urinar, afastou-se da coberta que estava toda encharcada, e ol hava de forma desafiadora para Travis. Travis j havia escutado histrias semelhante s sobre cachorros e gatos que desejando manifestar desagrado, agiam da mesma man eira. Quando ainda tinha a imobiliria, uma de suas corretoras havia mandado o seu cachorro colle para um canil, durante duas semanas e saiu de frias. Quando ela vo ltou, depois de pegar novamente o cachorro, este deu a devida resposta urinando tanto em sua cadeira favorita como na cama. Mas Einstein no era um cachorro comum. Considerando sua impressionante inteligncia , urinar era mais uma manifestao de raiva do que propriamente reao de um cachorro no rmal. Travis agora estava aborrecido e caminhou na direo do cachorro. Isso indesculpvel. Einstein pulou do colcho. Imaginando que o cachorro passaria perto dele para sair do quarto, Travis recuou um passo e fechou a porta. Impedido de sair, Einstein mudou de direo rapidamente e correu para o fundo do quarto, permanecendo l. Vamos parar de tolice disse Travis com seriedade, balanando a guia. Einstein se protegeu no canto do quarto. Abrindo os braos para impedir que o cachorro passasse, Travis finalmente consegui u colocar a guia na coleira de Einstein. Encostado na parede, Einstein deixou ca ir a cabea e tremeu todo. O sentimento de vitria de Travis durou pouco. Ele reparou com aflio a cabea do cacho rro que estava tremendo. Einstein deixou escapar um som quase inaudvel de medo. Passando a mo pelo cachorro, tentando consol-lo, Travis disse: Isso de fato para o seu prprio bem, voc sabe, bronquite infecciosa e raiva so coisa s que voc tem que evitar. E no vai doer nada, amigo. Eu juro. O cachorro no olhava para ele e se recusava a acreditar em suas palavras. Nas mos de Travis, o cachorro tinha a impresso que algum o quebrara em pedaos. Travis olhou firme para o cachorro e disse: No laboratrio... aplicaram muitas injees em voc? Feriram voc com agulhas? por isso q e voc tem medo de tomar vacina? O cachorro apenas rosnou. Travis puxou o vacilante cachorro do canto da parede, para que o rabo ficasse li vre para responder. Largando a guia, Travis pegou a cabea de Einstein com as duas mos e o forou a levantar o focinho, assim eles estavam olhando um para o outro.

Machucaram voc com agulhas no laboratrio? Sim. por isto que voc est com medo de ir ao veterinrio? Embora no parasse de tremer o cachorro respondeu: No. Voc foi ferido com agulhas de injeo, mas voc no tem medo? No. Ento, por que voc est agindo desta forma? Einstein apenas olhou para ele, e deixou escapar um som terrvel de sofrimento. Nora abriu a porta do quarto: Voc j conseguiu colocar a guia nele, Einstein? Fez uma pausa e perguntou de novo: Ei, o que est acontecendo aqui? Ainda segurando a cabea do cachorro, olhando para os olhos dele, Travis respondeu : Foi uma atrevida manifestao de descontentamento dele. Atrevida concordou Nora, aproximando-se da cama para remover a colcha, cobertor e lenis. Tentando entender a razo do comportamento do cachorro, Travis perguntou: Einstein, se voc no tem medo de agulhas, ento voc tem medo do veterinrio, no mesm Uma latida. No. Frustrado, Travis tentou ganhar tempo para a prxima pergunta, enquanto Nora tirav a o protetor do colcho da cama. Einstein continuava tremendo. De repente Travis compreendeu por que o cachorro apresentava-se contrariado e co m medo. Ele praguejou contra a sua prpria teimosia. Porra, claro! Voc no quer ir ao veterinrio porque teme que algum possa denunciar a s ua presena. Einstein parou de tremer um pouco, e abanou o rabo brevemente: Sim. Se o pessoal do laboratrio est atrs de voc... e ns sabemos que eles devem estar te ca ndo furiosamente, porque voc a mais importante experincia animal da histria... ento, devem estar mantendo contato com todos os veterinrios do Estado. Ou no? Todos os veterinrios... e todos os canis... e em todas as agncias que liberam licenas para c achorros. O cachorro abanou o rabo novamente, e j quase no tremia mais. Nora se afastou da c ama e ficou ao lado de Travis. Mas caadores dourados so uma raa muito popular. Veterinrios e funcionrios que lidam c om licenas tratam desses animais todos os dias, o tempo todo. Se o nosso genial c achorro se comportar bem, escondendo sua inteligncia e agir como um co estpido... Alis, o que ele sabe fazer muito bem. ...e, no vo desconfiar que ele seja o cachorro fugitivo. Sim, insistiu Einstein. Travis, dirigindo-se para o cachorro, disse: O que voc quer dizer com isto? Est dizendo que eles seriam capazes de identificar voc? Sim. Como? Nora quis saber. Travis perguntou: Algum tipo especial de marca? Sim. Em algum lugar debaixo do plo? perguntou Nora. Uma latida. No. Ento, onde? insistiu Travis. Livrando-se das mos de Travis, Einstein sacudiu a cabea com tanta fora que as orelh as chegavam a fazer barulho. Talvez embaixo das patas disse Nora. No disse Travis, quando Einstein latiu. Quando eu o achei, as patas dele estavam sangrando de tanto andar e tive que cuidar dos ferimentos com cido brico. Teria no tado alguma marca nas patas. Einstein balanou de novo a cabea, violentamente, abanando as orelhas. Travis disse: Talvez em algum lugar na boca. Eles marcam os cavalos de corrida na parte interi or dos lbios. Me deixe puxar os seus lbios para dar uma olhada, garoto. Einstein latiu de novo. No. E balanou violentamente a cabea. Finalmente Travis entendeu. Olhou na orelha direita e no encontrou nada. Mas, na orelha esquerda, ele localizou algo. Insistiu para que o cachorro fosse com ele

at perto da janela, onde havia mais luz e descobriu que a marca consistia em dois nmeros, uma tatuagem feita com tinta cor de rosa: 33-9. Olhando por cima do ombro de Travis, Nora disse: Eles provavelmente tinham vrios filhotes que faziam parte das experincias e eram o brigados a identificar. Meu Deus. Se eu o levasse ao veterinrio e se o veterinrio houvesse recebido instrues para prestar ateno num caador dourado com uma tatuagem na orelha... Mas ele tem que ser vacinado. Talvez ele j tenha recebido as injees disse Travis esperanoso. No podemos nos arriscar. Ele era um cachorro de laboratrio, em um meio ambiente co ntrolado, onde talvez no houvesse necessidade de injees. Ou, talvez, as vacinas int erferissem com as experincias. No podemos nos aventurar com um veterinrio. Se eles o encontrarem disse Nora , simplesmente, no o entregamos. Eles podem nos obrigar disse Travis preocupado. Duvido que possam. Duvido que no possam. O governo financiou toda a pesquisa, eles podem nos esmagar . No podemos nos arriscar. Mais do que qualquer outra coisa, Einstein tem medo de voltar para o laboratrio. Sim, Sim, Sim. Mas disse Nora , se ele contrair raiva, uma bronquite infecciosa ou... Daremos as injees mais tarde interrompeu Travis. Mais tarde, quando a situao ficar ais tranquila e ele no correr perigo. O co agora parecia feliz e procurava mostrar gratido para com Travis. Franzindo as sobrancelhas, Nora disse: Einstein o milagre nmero um do sculo XX. Voc pensa realmente que a situao vai esfria , que vo parar de procurar por ele? Talvez no parem de procurar por muitos anos admitiu Travis, acariciando o cachorr o. Mas aos poucos eles iro perdendo o entusiasmo e procurando com menos intensida de. At l, teremos que evitar as vacinas, penso eu. o melhor que temos a fazer. a ni ca coisa que podemos fazer. Passando a mo no plo de Einstein, Nora disse: Espero que voc tenha razo. Eu tenho. Espero que sim. Eu tambm. * * * Travis chegava a tremer com a possibilidade de expor Einstein ao perigo de um ve terinrio, o que tiraria a liberdade do cachorro. Talvez tudo estivesse acontecend o novamente. A vida de Travis havia mudado, ele se sentia mais feliz por causa d e seu amor por Nora e pelo cachorro. E agora o destino com o qual havia sempre l idado de maneira to hostil poderia tirar Nora e Einstein da vida dele. Ele sabia que o destino era apenas um conceito mitolgico. No acreditava que houves se realmente um panteo com deuses maus que estivessem planejando tragdias para a v ida dele. Cada vez que dizia algo otimista sobre o futuro, acabava encontrando m uita adversidade. No jantar, quando pegou no saleiro, imediatamente atirou um po uco de sal sobre os ombros, e acabou achado que aquilo que estava fazendo era um a tolice. Mas o seu corao comeou a bater mais rpido e, tomado por uma ridcula superst io, no se sentiu melhor enquanto no jogou mais sal sobre os ombros. Embora Nora estivesse a par do comportamento excntrico de Travis, ela fez o favor de no dizer nada, mantendo-se calada. Ao contrrio, procurou am-lo cada minuto do d ia, falando com alegria sobre a viagem para Las Vegas, mantendo o bom-humor, e s em bater na madeira. Ela no sabia de nada sobre os pesadelos dele, porque Travis no havia contado nada nesse sentido. Era o mesmo sonho ruim, duas noites seguidas. No sonho, ele estava na regio dos canyons nas montanhas de Santa Ana, em Orange, na mesma floresta na qual havia encontrado Einstein. L estava ele com o cachorro novamente e mais Nora, desta vez. E havia perdido os dois. Travis se via percorr

endo aquelas escarpas, subindo e descendo morros, passando pelo meio de arbustos , gritando desesperadamente por Nora e pelo cachorro. s vezes, ouvia Nora respond endo ou o cachorro latindo e, pelo som, eles pareciam estar em dificuldade, ento Travis procurava seguir na direo de onde partiam os gritos. Mas a cada vez que ouv ia os gritos, Nora e o cachorro pareciam cada vez mais distantes, partindo seus gritos de diferentes lugares. No importava o quo intensamente ele ouvisse, ou apre ssasse o passo entre a floresta, ele os estava perdendo, perdendo... ...at que acordou, sem respirao, o corao disparado, com um grito silencioso preso na garganta. O 6 de agosto, uma sexta-feira, fora um dia demasiadamente cheio para que Travis tivesse tempo de se preocupar com o destino. A primeira coisa pela manh: telefon ar para uma capela em Las Vegas. Depois, fornecendo o nmero do seu carto de crdito, providenciou a cerimnia para o dia 11 de agosto, uma quarta-feira, s onze horas. Tomado por uma onda de romantismo, ele disse para o encarregado da capela que de sejava vinte dzias de rosas vermelhas, vinte dzias de cravos brancos, um bom organ ista (nada de msica gravada) que pudesse tocar msicas tradicionais para a ocasio e um nmero suficiente de velas no altar para que no houvesse necessidade de luz eltri ca, uma garrafa de Dom Perignom para o final da cerimnia e um fotgrafo de primeira classe para registrar o casamento. Depois de acertar todos estes detalhes, tele fonou para o Circus Hotel em Las Vegas, que era um empreendimento que se orgulha va de possuir reas de camping em sua propriedade, fazendo reserva na rea de campin g que funcionava atrs do hotel, a partir da noite de domingo, 8 de agosto. Com ou tro telefonema, fez reserva noutro camping em Barstow para sbado noite, quando te riam que sair da estrada, j a meio caminho de Las Vegas. Depois foi a uma joalher ia, olhou quase todas as peas que haviam em exposio. Acabou comprando um anel com u m diamante grande de trs quilates e uma aliana de casamento com vrias pedras. Com o s anis escondidos debaixo do assento da camioneta, Travis e Einstein foram at a ca sa de Nora, para apanh-la. Os dois tinham hora marcada com o advogado Garrison Dilworth. Vo se casar? Isto maravilhoso! disse Garrison, apertando firme a mo de Travis. Ele beijou Nora no rosto. E parecia, de fato, feliz com a notcia. Eu andei por a inve stigando sobre voc, Travis. Travis ficou surpreso. Verdade? Para o bem de Nora. A declarao do advogado fez Nora corar de vergonha, mas Travis estava feliz porque Garrison havia-se preocupado com o bem-estar dela. Encarando Travis com um olhar estudado, o advogado de cabelos grisalhos disse: Sei que voc se deu muito bem com negcios imobilirios antes de vender a empresa. Sim, fui muito bem confirmou Travis modestamente, como se estivesse conversando com o pai de Nora, tentando causar a melhor impresso. Muito bem disse Garrison. E, tambm soube que voc investiu muito bem o seu dinheiro . No estou falido admitiu Travis. Sorrindo, Garrison disse: Tambm sei que voc um homem bom, de confiana, e muito generoso. Foi a vez de Travis ficar corado de vergonha e encolher os ombros. Virando-se pa ra Nora, Garrison disse: Minha querida, estou contente por voc, mais feliz do que poderia me expressar. Obrigada. Nora olhou para Travis de forma carinhosa, com amor, o que deu vontade em Travis de bater na mesa, pela primeira vez naquele dia. Eles pretendiam uma lua-de-mel de uma semana ou de dez dias e Nora no desejava vo ltar apressadamente para Santa Brbara, no caso de aparecer algum interessado em co mprar a casa de Violet Devon. Por este motivo, ela solicitou a Garrison Dilworth que fizesse uma procurao, autorizando-o a cuidar de todos os detalhes com refernci a venda da casa em nome dela, durante a sua ausncia. Isto foi feito em menos de m eia hora, com as assinaturas de praxe, mais testemunha. Depois de mais uma rodad a de congratulaes e votos de felicidades, os dois foram direto comprar um trailer para viajar. Planejavam levar Einstein com eles, no somente para a cerimnia de casamento em Las Vegas, mas durante a lua-de-mel. Achar bons motis que aceitassem cachorros no ser ia fcil, ento a melhor ideia era um motel sobre rodas. Alm do mais, Travis e Nora no

poderiam fazer amor com o cachorro no mesmo quarto. Era como se tivessem uma outra pessoa com eles disse Nora, ficando mais corada q ue uma ma. Ficando em motis, teriam que alugar dois quartos um para eles e outro pa ra Einstein o que no parecia muito adequado. Em torno das quatro horas, acharam o que estavam procurando: um trailer de taman ho mdio, com uma copa-cozinha, mesa de jantar, sala de estar, um quarto e um banh eiro. Quando se retirassem para dormir, poderiam deixar Einstein na frente do tr ailer e fechar a porta do quarto. Como a pickup de Travis j era equipada com rebo que para puxar o trailer, bastava fazer o encaixe, assim que o negcio fosse concl udo. O cachorro estava sentado entre os dois na pickup, e olhava com muito interesse pelo vidro traseiro, para o trailer, como que maravilhado com a ingenuidade das pessoas Travis e Nora compraram tudo para o trailer, cortinas, pratos de plstico, copos, comida para a despensa e outras coisas de que precisavam, antes de entrar na est rada. Ao voltarem para a casa de Nora, esta preparou omeletes para o jantar. Ein stein no estava apresentando nada de especial, com relao sua inteligncia, estava sim plesmente cansado. Naquela noite, em casa, na sua prpria casa, Travis teve um sono dos mais profundo s e os sonhos das noites anteriores no se repetiram. * * *

Sbado pela manh, eles j haviam sado de viagem para Las Vegas, para o casamento. Trav is deu preferncia para dirigir nas largas e bem divididas auto-estradas, o que fa cilitaria puxar o trailer. Tomaram a estrada 101 na direo sul. Depois viraram para leste, j na estrada 134, na qual seguiram at que se tornasse rota interestadual 2 10, com a cidade de Los Angeles ao sul e a National Forest ao norte. Mais tarde, em pleno deserto de Mojave, Nora estava admirada com tanta beleza, com aquele p anorama maravilhoso de areias, pedras e toda aquela vegetao tpica da rea. Observou q ue o mundo parecia repentinamente maior do que imaginava que o fosse e Travis se ntia prazer com a admirao dela. Barstow, Califrnia, era um buraco perdido naquela imensido. s trs da tarde eles cheg aram ao enorme acampamento. Frank e Mae Jordan, um casal de meia-idade que estav a ocupando a rea ao lado deles, era de Salt Lake e tambm viajava com um animal de estimao, um labrador preto, chamado Jack. Para surpresa de Travis e de Nora, Einstein divertiu-se a valer com Jack. Eles c orriam um atrs do outro, em volta dos trailers, davam-se pequenas mordidas de bri ncadeira, rolavam pelo cho e continuavam a corrida novamente. Frank Jordan atirou uma pequena bola de borracha vermelha para eles, e os cachorros correram atrs, d isputando para saber quem era melhor caador. Os dois animais tambm se envolveram n uma brincadeira, onde um tentava roubar a bolinha do outro, procurando mant-la o mais tempo possvel. Travis estava exausto s de olhar. Einstein era sem dvida o cachorro mais esperto do mundo, o cachorro mais esperto de todos os tempos, um fenmeno, um milagre, to inteligente quanto qualquer homem, mas era tambm um cachorro. s vezes, Travis esquecia-se deste fato e ficava encantado toda a vez que Einstein fazia alguma coisa para record-lo disto. Mais tarde, depois de dividir hambrgueres grelhados e espigas de milho assado com os Jordans e tomar algumas cervejas, naquela noite clara em pleno deserto, Trav is e Nora se despediram do casal de Salt Lake, e Einstein igualmente parecia est ar dizendo adeus para Jack. Dentro do trailer, Travis bateu na cabea de Einstein e disse: Foi muito legal de sua parte. O cachorro levantou a cabea na direo de Travis, como que desejando saber o que significava aquilo. Voc sabe do que estou falando, seu peludo. Tambm sei disse Nora. Ela abraou o cachorro. Quando estava brincando com Jack, voc poderia t-lo feito de bobo, se o desejasse, mas voc permitiu que ele tivesse a par te dele, no foi? Einstein concordou e parecia feliz.

Nora se dirigiu para o quarto de dormir, e Travis ficou no sof-cama da sala de es tar. Travis havia pensado em dormir com ela. Talvez Nora permitisse que ele foss e para a cama dela. Alm do mais, estavam a quatro dias do casamento. Por Deus, qu e Travis a queria. Embora ela estivesse com um pouco de medo, por ser virgem, el a tambm o desejava; ele no tinha dvidas a respeito. Cada dia eles estavam se tocand o mais e se beijando com mais frequncia e mais intimamente. O ar entre eles estava carregado de energia sexual. Mas por que no fazer as coisa s de maneira certa e correta, desde que estavam to prximos de se casarem? Por que no ir para o leito conjugal virgens? Ela, virgem por excelncia, ele virgem para ela. Naquela noite, Travis sonhou que Nora e Einstein estavam perdidos no deserto de Mojave. No sonho, ele estava por alguma razo sem pernas, forado a procur-los arrast ando-se pelo cho. Era horrvel e ele sabia que, onde quer que os dois estivessem, c orriam perigo de ser atacados por... alguma coisa. * * * Domingo, segunda e tera em Las Vegas. Eles se prepararam para o casamento, observ aram Einstein brincar com outros cachorros do acampamento e fizeram alguns passe ios at Charleston Peak e Lake Mead. Durante a noite, Nora e Travis deixavam Einst ein com seus livros, enquanto assistiam a espetculos noturnos. Travis se sentia u m pouco culpado por deixar o cachorro sozinho, mas por vrios meios Einstein indic ara que ele no queria que eles ficassem no trailer s porque os donos de motis eram preconceituosos e se recusavam a permitir a presena de cachorros geniais e bem-co mportados at mesmo em cassinos e salas de espetculos. Na quarta-feira de manh, Travis estava de casaca e Nora com um vestidinho branco, com laos no punho e no pescoo. Eles se dirigiram para a cerimnia de casamento com Einstein no meio deles, no banco da pickup. A capela no tinha nenhuma identificao de credos religiosos e era o lugar mais engraa do que Travis jamais vira. Pela arquitetura era at certo ponto romntica, solene. N ora achou-a engraada, tambm. E ao entrarem os dois fizeram esforo para no rir. A cap ela estava espremida entre todos aqueles luminosos brilhantes e os altos hotis na parte sul da avenida Las Vegas. Tinha apenas um pavimento, era feita de tijolos , pintada de rosa bem claro e com portas brancas. Escrito em metal acima da port a a legenda AT QUE A MORTE OS SEPARE... Ao invs de desenharem imagens religiosas n os vidros das janelas, havia cenas de famosas histrias de amor, incluindo Romeu e Julieta, Abelardo e Helosa, ...E o vento levou, Casablanca e inacreditvel I Love Lucy. Travis e Nora continuavam alegres, nada poderia estragar aquele dia. At mesmo aqu ela capela escandalosa teria que ser abenoada, lembrando em todos os detalhes, pa ra que pudessem recordar em todos os momentos de suas vidas. Afinal, era a capel a do casamento deles, no dia deles, e de uma forma especial, totalmente fora do comum. No era permitida a presena de cachorros. Mas Travis j havia pago antecipadamente um bom dinheiro para garantir que o cachorro no s entrasse na capela, como tambm foss e bem recebido, como qualquer outra pessoa. O pastor, reverendo Dan Dupre Por favo r, me chamem reverendo Dan era um sujeito barrigudo, de rosto corado, parecia um tpico vendedor de carros usados. Ele estava acompanhado de duas testemunhas, que haviam sido pagas para tal a mulher dele e a irm que estavam usando vestidos bran cos. Travis tomou o seu lugar na frente da capela. A organista atacou de marcha nupci al. Nora desejava, do fundo do corao, caminhar ao longo da nave central da capela para encontrar-se com Travis, que j estava no altar. Mais do que isto, ela queria ser conduzida pelo brao, como acontecia com todas as noivas. Isto deveria ter sido feito pelo pai dela, claro, mas Nora no tinha pai. Nem havia outras pessoas que tomassem o lugar do pai naquela tarefa. No incio dava a impresso de que ela teria que caminhar sozinha ou conduzida por um estranho. Ainda na pickup, a caminho da cerimnia, ela chegara concluso de que Einstein estava disponvel para isto, e ela d ecidira que no havia ningum melhor no mundo do que o cachorro para acompanh-la at ao altar.

Agora, que a organista j estava tocando, Nora comeou a andar com o cachorro ao lad o. Einstein estava plenamente consciente da grande honra de acompanh-la e caminha va com todo o orgulho e dignidade de que era capaz, a cabea ereta, os passos lent os em sincronia com os passos de Nora. Ningum parecia se importar ou mesmo surpreso com a presena do cachorro ao lado del a. Aquilo estava acontecendo, afinal de contas, em Las Vegas. Ela uma das noivas mais adorveis que j vi comentou a mulher do reverendo Dan, fala ndo ao ouvido de Travis, que percebeu que ela estava sendo sincera e que o cumpr imento no era rotineiro. Os fotgrafos no paravam um minuto com seus flashes, mas Travis estava demasiadamen te envolvido e atrado por Nora, para ser perturbado com tanto movimento. Os jarro s cheios de rosas e cravos enchiam de perfume a capela, e cem velas davam conta da iluminao. Quando Nora finalmente chegou ao lado de Travis, ele estava alheio de corao informal do lugar. O amor dele agindo como arquiteto havia remodelado inteiramente a realidade da c apela, transformando-a em uma catedral to grande como as maiores do mundo. A cerimnia foi curta. Travis e Nora assumiram o compromisso matrimonial e trocara m alianas. As lgrimas que corriam pelo rosto de Nora brilhavam sob a luz das velas e Travis queria saber por que as lgrimas dela turvavam a sua prpria viso e conclui u que estava a ponto de chorar tambm. Um acorde especial do rgo acompanhou-lhes o p rimeiro beijo como marido e mulher e era o beijo mais doce que ele jamais poderi a imaginar. O reverendo Dan abriu a garrafa de Dom Perignon na direo de Travis e serviu uma taa a cada um, incluindo a organista. Acharam um pires para Einstein. Fazendo um rud o com a boca, o co se uniu ao grupo fazendo um brinde vida, felicidade e ao etern o amor. * * * Einstein passou a tarde na parte da frente do trailer, na sala de estar, lendo. Travis e Nora passaram a tarde no outro lado do trailer, na cama. Depois de fech ar a porta do quarto, Travis colocara uma segunda garrafa de Dom Perignon no bal de de gelo, no esquecendo de abastecer o compact-discplayer com quatro lbuns de msi cas romnticas, tocadas ao piano por George Winston. Nora fechou a cortina da nica janela e acendeu a luz de uma pequena lmpada de cabe ceira. A cor amarelada da luz enchia o quarto com uma atmosfera de sonho. Perman eceram por algum tempo na cama, conversando, rindo, acariciando-se, beijando-se, ento, conversando menos e beijando-se mais intensamente. Aos poucos, Travis foi tirando a roupa dela. Ele nunca a vira antes despida, mas a achou ainda mais adorvel e mais primorosamente bem proporcionada do que poderi a imaginar. O pescoo fino, a delicadeza dos ombros, os seios generosos, a inclinao dos quadris, as ndegas atrevidamente moldadas, as longas, macias e flexveis pernas todas as linhas e ngulos do seu corpo o excitavam mas tambm o deixavam cheio de t ernura. Depois que Travis tirou a roupa, com pacincia e grande delicadeza, ensinou-lhe a arte do amor. Com um profundo desejo de agradar, e sabendo que tudo era novo par a ela, ele mostrou a Nora s vezes importunando-a deliciosamente todas as sensaes po ssveis que a lngua, os dedos e a masculinidade poderiam proporcionar a ela. Estava preparado para encontr-la hesitante, embaraada, at mesmo amedrontada, porque os trinta anos de vida solitria no haviam-lhe dado o devido preparo para enfrenta r este grau de intimidade. Mas Nora no tinha trao algum de frigidez e se deixou le var a fazer tudo que pudesse gerar prazer para ambos. Os gemidos e sussurros del a ao ficar excitada, deixavam Travis encantado. Toda vez que ela atingia o clmax, tremia de xtase. Travis ficava cada vez mais excitado, levando-o a um ponto onde ele jamais havia chegado antes, at que a necessidade se tornava quase dolorosa. Quando finalmente conseguiu deixar dentro dela sua semente de amor, Travis encos tou o rosto ao pescoo dela, dizendo que a amava, repetindo vrias vezes aquela decl arao de amor. Em um momento de repouso, que durou um longo tempo, Travis tinha a i mpresso de que ou que o tempo tinha parado, ou de que sua energia jamais iria aca bar.

Depois de tudo, com o ato consumado, os dois ficaram abraados por muito tempo em silncio, sem necessidade de conversar. Ouviram msica e, finalmente, comearam a expr essar o que estavam sentindo, tanto fsica quanto emocionalmente. Beberam mais cha mpanha e amaram-se uma vez mais. Outra vez mais. Embora fosse sentida diariament e a presena de algo ttrico, os prazeres e alegrias da vida eram desfrutados com to da a intensidade. * * * Saram de Las Vegas e pegaram a Route 95, atravs da imensido deserta de Nevada. Dois dias mais tarde, em uma sexta-feira, 13 de agosto, chegaram ao lago Tahoe, esta cionando o trailer para as conexes de gua e luz num camping, j no estado da Califrni a. Nora j no se deslumbrava mais com tanta facilidade diante das paisagens e das nova s experincias. Entretanto, o lago Tahoe era um lugar extremamente bonito e Nora p assou a se surpreender com o que via, reagindo alegremente como se fosse criana. Com trinta e dois quilmetros de comprimento por dezesseis de largura, com a serra Nevada do lado oeste, e as montanhas de Carson no lado leste, o Tahoe era conhe cido como o lago com a gua mais clara do mundo, uma pedra preciosa tremeluzente a irradiar tons de azul e verde. Por seis dias, Nora, Travis e Einstein escalaram todas aquelas montanhas volta, no Eldorado, no lago Tahoe e na Floresta Nacional de Toiyable. Alugaram um barco e exploraram recantos paradisacos. Bronzearam-se ao sol, nadaram e Einstein cost umava entrar na gua com aquele entusiasmo e naturalidade prprios da espcie. Nora e Travis faziam amor s vezes pela manh, s vezes no final da tarde e com mais f requncia noite. Ela estava surpresa com a prpria necessidade sexual. Ela no podia t irar o suficiente dele. Amo o seu esprito e o seu corao Nora disse para Travis. Mas, valha-me Deus, amo o s eu corpo quase da mesma forma. Ser que sou alguma depravada? Deus do cu, no. Voc simplesmente uma mulher jovem e saudvel. De fato, pela vida que voc sempre levou, voc emocionalmente mais saudvel do que o normal. Realmente, Nora, voc me deixa tonto. Gostaria de abrir suas pernas. Talvez voc seja depravada disse ele, e riu. Sexta-feira pela manh, bem cedo, debaixo de um cu azul, eles partiram do lago Taho e na direo do pennsula de Monterey. Exatamente onde a terra encontra o mar, eles en contraram uma beleza natural, se possvel, ainda mais impressionante do que em Tah oe. Ficaram ali por quatro dias, partindo para casa na tarde de quarta-feira, 25 de agosto. A alegria do casamento era to grande, que o milagre da inteligncia de Einstein no o cupava mais a ateno deles como antes. Mas Einstein lembrou-lhes de sua natureza fo ra do comum, quando se aproximaram de Santa Brbara no final da tarde. A sessenta ou oitenta quilmetros de casa, ele comeou a ficar agitado. Mudava de posio seguidame nte no banco, entre Travis e Nora. De repente, levantou a cabea e a colocou no co lo de Nora, ento, levantou-se novamente. Comeou a emitir um som estranho. A dezesseis quilmetros de casa, ele estava tremen do. O que h de errado com voc, peludo? perguntou Nora. Einstein, com aqueles olhos castanhos expressivos, tentou com todo o esforo trans mitir alguma mensagem, mas ela no podia entend-lo. Meia hora antes de escurecer, quando chegaram cidade, abandonando a auto-estrada , Einstein comeou a gemer e a rosnar, alternadamente. O que h de errado com ele? perguntou Nora. Franzindo as sobrancelhas, Travis diss e: No sei. Ao chegarem na entrada da casa, depois que Travis estacionou a pickup embaixo de uma palmeira, o co comeou a latir. Nunca latira na camioneta, nem uma vez sequer, ao longo da viagem. Era de arrebentar o ouvido, no pequeno espao da cabine, mas ele no parava de latir. Quando eles saram da camioneta, Einstein correu frente deles e parou para impedir

que eles fossem para casa, latindo sempre. Nora caminhou na direo da porta da fre nte, mas Einstein partiu como uma flecha, e comeou a pux-la pela bainha da cala, te ntando desequilibr-la. Nora se esforou para ficar em p e o cachorro a largou. Ei, o que h com ele? perguntou a Travis. Olhando pensativo na direo da casa, Travis comentou: Ele agia da mesma forma naquele dia na mata... quando tentava me impedir de toda s as formas que eu seguisse a trilha escura. Nora tentou atrair o cachorro para fazer-lhe um carinho. Mas Einstein no se deixa va envolver. Quando Travis testou o cachorro desejando se aproximar da casa, Ein stein rosnou e o forou a recuar. Espere aqui disse Travis para Nora. Ele caminhou at o trailer e entrou. Einstein andava de um lado para o outro em frente casa, olhando para a porta e para as ja nelas, rosnando e gemendo. O sol j comeava a desaparecer, beijando a face do mar. A rua residencial onde Tra vis morava estava quieta, em paz, como se nada estivesse acontecendo de anormal. Mesmo assim, Nora sentia algo errado pairando no ar. O vento quente que soprava do mar provocava rudos estranhos nas folhas das palmeiras, nas folhas dos eucali ptos. Eram sons que poderiam at ser agradveis em qualquer outro dia mas naquele momento havia algo de sinistro neles. Nora tambm percebia que estavam sendo ameaados de al guma forma, que ela no sabia explicar. exceo do comportamento do cachorro, ela no ti nha razo alguma para imaginar que estavam correndo algum tipo de perigo. A intran quilidade de Nora no era racional, mas instintiva. Ao voltar do trailer, Travis estava carregando um imenso revlver. Ele estivera gu ardado na gaveta do quarto de dormir, por todo o tempo da lua-de-mel. A arma per manecera descarregada, mas agora Travis tratou de ench-la de balas. necessrio tudo isto? perguntou Nora visivelmente preocupada. Havia alguma coisa na mata naquele dia disse Travis. Embora eu nunca o tivesse v isto... bem, a coisa chegou a me arrepiar os cabelos. Sim, acho que a arma neces sria. A reao de Nora diante dos rudos das rvores, entre as sombras do entardecer, dava a e la uma demonstrao do que Travis devia ter sentido no mato e teve que admitir que a arma a fez sentir-se um pouco mais segura. Einstein parou de se movimentar e ficou em posio de guarda no caminho da entrada, impedindo que os dois se aproximassem da casa. Travis, virando-se para o cachorro perguntou: H algum l dentro? O cachorro abanou rpido o rabo. Sim. Os homens do laboratrio? Um latido. No. O outro animal de laboratrio, do qual voc nos falou? Sim. Est bem, vou entrar. No. Sim insistiu Travis. Esta minha casa, e ns no vamos fugir, seja l que diabo for. Nora se lembrou da foto da revista, que mostrava um monstro do cinema, do qual E instein tivera medo. Ela no acreditava em nada que remotamente se parecesse com a quela criatura, nem pensava que pudesse existir. Ela imaginava que Einstein esta va exagerando, ou que eles tivessem interpretado mal o que o cachorro tentara lh es dizer sobre a foto. Apesar disso, de repente desejou que eles no somente tives sem um revlver, mas um rifle. Isto uma Magnun 357 disse Travis para o cachorro. Com apenas um tiro, e acertand o a perna ou o brao, podemos derrubar o maior dos homens e mant-lo no cho. Ele vai se sentir como que recebendo uma bala de canho. Fui treinado por alguns dos melho res atiradores do pas e tenho praticado tiro com regularidade para me manter em f orma. Realmente sei o que estou fazendo e serei capaz de cuidar de mim l dentro. Alm do mais, no podemos chamar a polcia, podemos? Porque, no importa o que achem l de ntro, isto vai levantar suspeitas, vo fazer muitas perguntas. E, mais cedo ou mai s tarde, vo te levar para aquele maldito laboratrio, de novo. Einstein estava vivamente triste com a determinao de Travis. O cachorro levantou a s patas traseiras e olhou para trs como que tentando dizer: Est bem... est certo... Mas, eu no vou deixar voc entrar l sozinho. Nora queria, tambm, entrar com eles, mas Travis foi inflexvel e exigiu que ela fic

asse do lado de fora. Ela aceitou ficar ali contra a vontade j que Nora no tinha a rma, nem habilidade para us-la no haveria nada que ela pudesse fazer para ajudar. Carregando o revlver ao seu lado, Travis foi para perto de Einstein e colocou a c have na fechadura. 7 Travis abriu a fechadura, guardou a chave no bolso e empurrou a porta para dentr o, apontando sua Magnun. Entrou cautelosamente com Einstein ao lado. A casa estava em silncio, como deveria estar, mas havia um horrvel mau cheiro no a r, que no pertencia casa. Einstein rosnou baixo. A luz fraca do sol ainda penetrava pelas janelas, embora muitas estivessem cober tas por cortinas. Havia claridade suficiente para que Travis percebesse que o so f da sala estava rasgado. O estofamento fora puxado e havia pedaos espalhados pelo cho. Um porta-revistas de madeira fora quebrado, totalmente, ao que parecia, dep ois de jogado na parede. A tela da televiso fora quebrada com um abajur. Vrios liv ros estavam fora da prateleira, todos rasgados, e havia pedaos deles por toda a s ala. Apesar do vento brando e fresco que entrava pela porta, o mau cheiro que havia a li dentro parecia estar mais forte. Travis acendeu a luz na parede da sala. A il uminao no era muito intensa, mas era o suficiente para verificar mais detalhes. Par ecia que algum havia entrado na casa com uma serra eltrica, pensou ele. A casa per manecia silenciosa. Deixando a porta aberta, Travis deu mais alguns passos para o interior da sala e ficou com algumas pginas dos livros destrudos, presas sob os sapatos. Percebeu al guns traos escuros sobre alguns papis e no estofamento e parou para olhar melhor: era sangue. Segundos depois, localizou um corpo. Era o corpo de um homem alto, deitado de la do prximo ao sof, parcialmente coberto pelas pginas e capas dos livros. Einstein de u um rosnado profundo, significativo. Aproximando-se do corpo, que estava a poucos metros da sala de jantar, Travis pe rcebeu que era o senhorio da casa, Ted Hockney. Ao lado dele estava a sua caixa de ferramentas. Ted tinha uma chave da casa e Travis no fazia objeo alguma que ele entrasse para fazer alguns reparos. Ultimamente havia uma torneira vazando e uma mquina de lavar pratos que estava estragada. Evidentemente, Ted fora l para arrum ar alguma coisa. Agora, Ted estava tambm quebrado e no havia como consert-lo. Por c ausa do mau cheiro, Travis pensara primeiro que o homem deveria ter sido morto h pelo menos uma semana. Mas olhando mais de perto, concluiu que no havia qualquer sinal de decomposio. Aquilo havia acontecido no mximo h um dia, talvez, menos. O mau cheiro tinha duas causas: o homem fora estripado; alm do mais, o seu assassino t inha aparentemente defecado e urinado em torno do corpo. Os olhos de Ted Hockney haviam desaparecido. Travis comeou a se sentir mal, no somente porque gostava de Ted. Teria ficado enoj ado de qualquer maneira, fosse l quem estivesse morto. Uma morte daquele tipo dei xava a vtima sem qualquer dignidade, era sobretudo um desrespeito espcie humana. Os rosnados baixos de Einstein acabaram se transformando em latidos fortes e agu dos. Travis ficou nervoso de repente e o seu corao comeou a bater mais forte. Ele s e afastou do corpo e percebeu que o cachorro estava olhando para a sala de janta r. Tudo estava escuro para aquele lado, porque ambas as cortinas estavam fechada s e apenas uma luz tnue vinha da cozinha. V, saia da, retire-se!, dizia uma voz interior. Travis no se moveu, no correu, porque jamais correra de coisa alguma em sua vida. Bem, isto no era totalmente verdade: ele estivera correndo da prpria vida, naquele s ltimos anos, quando deixou o desespero tomar conta de si mesmo. Seu desejo de i solamento fora uma covardia. Entretanto, isto j fazia parte do passado; ele era u m homem novo, transformado por Einstein e Nora e no iria fugir, novamente. Einstein estava rgido. Arqueou as patas traseiras, lanando a cabea para baixo e par a a frente, em posio de ataque. Latia to furiosamente que saa saliva de sua boca.

Travis deu um passo na direo do corredor da sala de jantar. O cachorro permanecia ao lado dele, latindo cada vez mais forte. Mantendo o revlver sua frente, tentand o ganhar confiana, porque dispunha de poderosa arma, Travis deu mais um passo, pi sando com cautela. Estava a dois ou trs passos do corredor. Olhou com dificuldade a sala de jantar que estava na penumbra. Os latidos de Einstein ressoavam por toda a casa, dando a impresso de que havia vr ios cachorros no seu interior. Travis deu mais um passo. Ento percebeu alguma coi sa se movendo nas sombras da sala de jantar. Ele gelou. Nada. Nada se moveu. Teria sido imaginao sua. Alm do corredor, somente sombras, nad a mais. No estava certo se vira algum movimento ou se era imaginao. Recue, v embora, agora!, ditava-lhe a voz interior. Em ato de desafio, Travis levantou um p, pretendendo passar pelo corredor. A coisa na sala de jantar se moveu de novo. Desta vez, no havia dvidas de sua pres ena, porque sara rpido do mais fundo da escurido e se dirigira para o seu lado, emit indo uma espcie de rugido. Travis viu dois olhos amarelos piscando no escuro, a uma altura aproximadamente de um homem que apesar da pouca iluminao dava a impresso de estar deformado. Ento a coisa comeou a sair de detrs da mesa, na sua direo. Einstein se lanou para a frente p ara atacar, mas Travis tentou recuar para ganhar tempo para atirar. Ao mesmo tem po em que puxou o gatilho, escorregou nos livros que estavam cados e foi jogado p ara trs. O revlver disparou, mas Travis sabia que errara o alvo, acertando o teto. Por um instante, no momento em que Einstein corria sobre o adversrio, Travis viu aquela coisa com olhos de lanterna, mais claramente, viu suas garras de crocodi lo, as mandbulas enormes com dentes afiados. Einstein, no! gritou ele, porque sabia que o cachorro seria estraalhado numa briga com aquela criatura horrvel a abriu fogo de novo, duas vezes seguidas, mesmo dei tado no cho. O grito de Travis no somente fez o cachorro parar, mas fez o inimigo pensar duas vezes antes de avanar contra um homem armado. A coisa recuou era muito rpida, mais veloz que um gato e cruzou a sala de jantar que estava s escuras, na direo da port a da cozinha. Ele tivera a impresso de que se tratava de algo que jamais poderia ficar de p, mas estava ereto, de qualquer maneira, com uma cabea duas vezes maior do que deveria ser, braos grandes demais, terminando em garras. Travis atirou novamente e quase acertou. A bala tirou uma lasca de madeira da po rta. Dando um rugido, a besta desapareceu na cozinha. Pelo amor de Deus, o que era aquilo? De onde teria vindo? Ser que escapou do mes mo laboratrio que produziu Einstein? Mas como conseguiram fazer aquela monstruosi dade? E, por qu? Por qu? Travis era um homem culto: de fato, nos ltimos anos havia dedicado a maior parte do tempo leitura, de maneira que comeou a considerar algum as possibilidades. A pesquisa gentica, era uma dessas possibilidades. Einstein estava no meio da sala de jantar, latindo na direo do corredor, onde a co isa havia desaparecido. Levantando-se, Travis chamou o cachorro de volta para se u lado e Einstein voltou rpido, ansioso por isto. Travis ouviu Nora gritar o nome dele na frente da casa, mas no havia nada na cozi nha. Para tranquilizar Nora, gritou: Estou bem! Estou legal! No saia de onde est! Einstein tremia. Travis podia ouvir o prprio corao batendo e poderia tambm quase ouvir o suor corrend o pelo seu rosto, mas no podia escutar nada que identificasse aquele fugitivo de um pesadelo. No pensava que aquela coisa houvesse sado pela porta dos fundos na di reo do quintal. Imaginava que a coisa no gostava de ser vista por muitas pessoas e por isso saa somente noite, movimentando-se exclusivamente na escurido, at mesmo em uma cidade como Santa Brbara, sem ser localizada. O dia ainda estava claro o suf iciente para fazer com que aquela criatura evitasse sair rua. Alm do mais, Travis poderia sentir a sua presena em algum lugar, da mesma forma que sentia, s vezes, algum o observando pelas costas, ou que uma tempestade estava a caminho, olhando para o cu escuro. A coisa estava l, claro, esperando na cozinha, esperando atenta. Travis voltou cautelosamente pelo corredor e entrou na sala de jantar semi-ilumi

nada. Einstein ficara colado a ele, sem rosnar nem latir. O cachorro parecia com preender que Travis necessitava de completo silncio, para localizar qualquer movi mento da coisa. Travis deu mais dois passos. Um pouco frente, pela porta da cozinha, ele poderia ver o canto da mesa, a pia, parte do balco e metade da mquina de lavar pratos. A luz do crepsculo era mais inte nsa no outro lado da casa e a luminosidade na cozinha era fraca, sombria, no o aj udava a ver os movimentos do adversrio. Este poderia estar aguardando do outro la do da porta, ou mesmo ter subido no balco da cozinha, de onde se lanaria se Travis tentasse entrar. Tentando enganar a criatura, na esperana de que esta reagisse sem qualquer hesitao ao primeiro sinal na porta de entrada, Travis colocou o revolver na cintura e, s em qualquer rudo, pegou uma das cadeiras da sala de jantar, que estava a um metro e meio da cozinha, e a jogou porta adentro. Sacou o revlver rapidamente e assumi u posio de tiro. A cadeira caiu sobre a mesa de frmica e rolou para o cho, ficando e ncostada na mquina de lavar pratos. A criatura de olhos de lanterna no se deixou enganar. No se moveu. Depois que a ca deira parou de vibrar, a cozinha novamente ficou com um ar carregado de expectat iva. Einstein estava emitindo um som curioso, como se estivesse chorando e, pouco dep ois, Travis concluiu que aquilo era resultado da tremedeira incontrolvel do cacho rro. No havia a menor dvida: aquela coisa era a mesma que havia perseguido Einstein pel o mato, h mais de trs meses. Naquelas ltimas semanas, a criatura se dirigira para o norte, atravs de uma rea desolada, a leste da regio mais desenvolvida do Estado, p erseguindo implacavelmente o cachorro, por meios que Travis no entendia e por raze s que no podia nem mesmo adivinhar. Em resposta cadeira que havia sido atirada, uma vasilha branca cara no cho, um pou co alm do corredor da cozinha, fazendo Travis pular para trs. A vasilha ao atingir o cho perdeu a tampa, espalhando farinha. Silncio, novamente. O monstro respondera de maneira tpica ao insulto de Travis, com inquestionvel inte ligncia. Repentinamente, Travis concluiu que, ao sair do mesmo laboratrio de pesqu isas de Einstein e sendo igualmente um animal experimental, poderia ser to inteli gente quanto o co. Isto explicaria o medo que o cachorro sentia. Se Travis ainda no aceitara completamente a ideia de um cachorro com inteligncia humana, poderia t ambm relutar na aceitao daquela besta com mais que inteligncia animal; entretanto, o s acontecimentos dos ltimos meses o obrigaram a aceitar e repentinamente se adapt ar a quase tudo. Silncio. Havia apenas uma bala na arma. Silncio absoluto. Ele ficou to assustado com a vasilha de farinha, que no percebera de que lado ela fora atirada, nem poderia localizar a posio da criatura que a atirou. Travis ainda no estava certo se o monstro estava do lado direito ou no lado esquerdo do corre dor. Tambm j no estava certo de se ter preocupado com a localizao do adversrio. Mesmo com o revlver na mo, no achava prudente entrar na cozinha. No com uma criatura to int eligente quanto um homem. Seria como tentar lutar com uma serra eltrica que possus se inteligncia, pelo amor de Deus. A claridade de um lado da cozinha estava quase desaparecendo. J estava tudo compl etamente escuro na sala de jantar, onde estavam Travis e Einstein. A escurido j qu ase tomara conta da sala de estar, atrs deles, apesar de portas e janelas abertas . A criatura acabara de fazer um rudo alto na cozinha, um sibilo, como se fosse e scapamento de gs, seguido de um clic, clic, clic, que poderia ser a batida das su as afiadas unhas dos ps contra uma superfcie dura ou mesmo suas garras das mos. Travis comeou a tremer da mesma forma que Einstein. Comeou a sentir-se como uma mo sca a ponto de ser apanhada pela teia de uma aranha. Travis se lembrou do rosto esmagado, ensanguentado e sem olhos de Ted Hockney. Clic, clic. O treinamento antiterror que Travis havia recebido de perseguir homens poderia a jud-lo naquela situao. Mas o problema que a criatura de olhos amarelos talvez fosse

to inteligente quanto um homem, mas no se poderia esperar que pensasse como um ho mem. Travis no poderia ter a menor ideia de como o monstro agiria, como seriam suas re aes a um ataque. Entretanto, no poderia subestim-la, porque a natureza especial da c riatura lhe dava uma vantagem mortal, atravs da surpresa. Clic. Travis deu um passo para trs, silenciosamente, afastando-se da porta da cozinha, e mais um passo, pisando com todo cuidado para que aquela coisa no percebesse que estava em retirada, porque s Deus sabe o que a besta faria se soubesse que estav a fugindo ao seu alcance. Einstein tambm se movia em silncio na sala de estar, igu almente desejoso de afastar-se do monstro. Quando Travis se aproximou do corpo de Ted Hockney, procurou dar uma olhada para a porta da frente, preparando a fuga e viu Nora ao lado da poltrona. Assustada com o tiroteio, ela se armara com uma faca que estava guardada na cozinha do tra iler e queria saber se poderia ajudar. Travis estava impressionado com a coragem dela, mas horrorizado em v-la prxima da luz do abajur. De repente, teve a impresso de que o pesadelo que tivera sobre per der Nora e Einstein iria se concretizar, a maldio de Cornell novamente. Agora os d ois estavam dentro da casa, ambos vulnerveis e distncia de um possvel ataque daquel a coisa que estava na cozinha. Ela comeou a falar. Travis balanou a cabea e colocou uma das mos na boca. Ela ficou em silncio e desviou os olhos de Travis para o corpo do homem morto no cho. medida que Travis caminhava, um sexto sentido lhe dizia que o monstro havia sado pelos fundos da casa e estava agora caminhando pelo lado, na direo da porta da fre nte, arriscando-se ser visto pelos vizinhos luz do crepsculo. A criatura pretendi a atac-los por trs, numa operao rpida. Nora permanecia de p entre a porta da frente e Travis, o que prejudicava a pontaria, se a besta entrasse por ali; porra, ele es taria sobre Nora um segundo aps entrar pela porta. Tentando no ficar em pnico e pro curando esquecer o rosto sem olhos de Hockney, Travis caminhou rpido pela sala de estar, fazendo algum barulho com os ps e esperando que a criatura no ouvisse, se ainda estivesse na cozinha. Ao atingir Nora, Travis puxou-a rapidamente pelo brao e a lanou perto da escada, olhando tanto para a esquerda, quanto para a direita, na expectativa de ver aquela coisa sada de um pesadelo entrar correndo pela port a. Os tiros de Travis e os gritos de Nora haviam despertado a ateno dos vizinhos ao l ongo de toda a rua. Alguns saram para a varanda e outros para o jardim de suas ca sas. Algum certamente teria chamado a polcia. Por causa da situao de Einstein, quase como um fugitivo da justia, a polcia parecia to perigosa quanto a criatura de olho s amarelos. Os trs correram para a pickup. Nora trancou sua porta, o mesmo fazendo Travis. El e ligou o motor e deu marcha r na direo da rua. Estava sabendo que os vizinhos olha vam. Em alguns minutos no haveria mais luz do dia. A leste j era noite, praticamen te, bem acima do cu estava cor de rosa, a oeste havia uma cor escura de sangue. T ravis estava agradecido por estarem protegidos pela noite, embora soubesse que a criatura igualmente desfrutaria da mesma vantagem. Ele dirigiu a pickup passando em frente aos vizinhos que jamais conhecera durant e todos aqueles anos de solido e dobrou na primeira esquina. Nora estava segurand o-se firme em Einstein e Travis dirigia o mais rpido possvel. O trailer pulava atrs com a velocidade da camioneta. O que aconteceu l dentro? perguntou Nora. Ele matou Hockney hoje cedo, ou ontem... Ele? ...e estava aguardando que chegssemos em casa. Ele? repetiu ela. Travis disse: Vou explicar mais tarde. Ele mesmo se perguntava se poderia faz-lo. Nenhuma descr io daquela criatura estaria prxima da verdade; no tinha as palavras necessrias para m ostrar o que era aquilo. Eles haviam se afastado cerca de oito quadras, quando comearam a ouvir os sons es tridentes das sirenes dos carros da polcia. Travis dirigiu por mais quatro quarte

ires e parou no estacionamento vazio de uma escola. E agora? perguntou Nora. Abandonamos a pickup e o trailer respondeu ele. Eles estaro procura de ambos. Travis guardou o revlver na bolsa de Nora, que insistiu em deixar a faca de cozin ha l dentro, tambm. Saram da camioneta e seguiram pelo lado da escola, cruzaram o campo de atletismo na direo de uma rua residencial, com rvores plantadas. Com a chegada da noite, a br isa comeara a soprar mais forte e mais quente. Algumas folhas secas misturadas po eira faziam redemoinhos na calada. Travis sabia que no estavam seguros, mesmo aps terem abandonado a camioneta e o tr ailer. Os vizinhos diriam polcia para que procurassem um homem, uma mulher e um c aador dourado no era o mais comum dos trios. A polcia desejaria fazer perguntas sobre a morte de Ted Hockney, e sairia procura deles com toda a determinao. Teriam que desaparecer, rapidamente. Travis no tinha amigos, aos quais pudesse recorrer para pedir ajuda. Depois da morte de Paula, h avia abandonado os poucos amigos e no mais mantivera qualquer espcie de contato co m os corretores imobilirios que costumavam trabalhar para ele. Nora no tinha amigo s tambm, graas a Violet Devon. As casas pelas quais eles passavam, a maioria apresentando acolhedoras luzes nas janelas, pareciam zombar deles. 8 Garrison Dilworth morava na divisa de Santa Brbara com Montecito, numa rea exubera nte, com uma linda vista. A imponente casa em estilo Tudor parecia no combinar co m a paisagem da Califrnia, mas complementava com perfeio o advogado. Quando ele ate ndeu porta, estava vestindo sapatos pretos, cala cinza, palet esporte azul-marinho , camisa branca de malha e culos de leitura, por cima dos quais ficou olhando o c asal com surpresa mas, felizmente, sem manifestar contrariedade: Bem, como esto os recm-casados? Voc est sozinho? perguntou Travis, ao mesmo tempo em que ele, Nora e Einstein entr avam no largo vestbulo com piso de mrmore. Sozinho? Sim. A caminho da casa do advogado, Nora havia dito a Travis que a mulher do advogado morrera h trs anos e que agora quem cuidava da casa era uma governanta, a Sra. Gl adys Murphy. A Sra. Murphy est? perguntou Travis. Ela j foi para casa respondeu o advogado, fechando a porta aps entrarem. Vocs parec em apavorados. O que est acontecendo de errado afinal? Precisamos de ajuda respondeu Nora. Mas advertiu Travis , qualquer pessoa que estiver nos ajudando poder ter problemas com a justia. Garrison levantou as sobrancelhas. O que vocs fizeram? A julgar pelo ar grave de vocs... eu diria que sequestraram o presidente. No fizemos nada de errado assegurou Nora. Sim, fizemos discordou Travis. E continuamos agindo errado... estamos dando abri go ao cachorro. Confuso, Garrison olhou de forma estranha para o cachorro. Einstein choramingou, como se de fato estivesse precisando ser ajudado. E h um homem morto em minha casa disse Travis. Um homem morto? Travis no o matou garantiu Nora. Garrison olhou para o cachorro novamente. Tambm no foi o cachorro disse Travis. Mas serei procurado como testemunha, ou cois a parecida. Bem... o melhor irmos at meu escritrio para esclarecermos os fatos disse Garrison. O advogado os conduziu, atravs de uma enorme sala de estar. As poltronas e o sof, tudo em couro, pareciam extremamente caros. A escrivaninha era grande e pesada.

Sobre ela, em uma das pontas, o modelo de uma escuna, com todas as velas suspens as. A decorao era toda com motivos nuticos o timo de um barco, um sextante de metal, seis tipos de lanternas, o sino do timoneiro e mapas martimos. Travis vira fotog rafias de um homem e uma mulher em vrios veleiros e o homem que aparecia nas foto s era Garrison. Ao lado de uma poltrona, sobre uma mesinha, havia um livro aberto e um copo de s cotch pela metade. Evidentemente o advogado estava fazendo um relax, quando bate ram porta. O advogado lhes ofereceu um drinque, e ambos aceitaram o que ele esta va tomando. Deixando o sof para Travis e Nora, Einstein ficou na segunda poltrona. O cachorro estava de fato sentado, como se desejasse participar da conversa. No bar, a um canto da sala, Garrison serviu dois copos de Chivas Regai, com gelo . Embora Nora no estivesse acostumada a beber usque, ela surpreendeu Travis, toman do a bebida com apenas dois goles e pedindo mais. Ele decidira que aquela era a melhor ideia e seguiu o exemplo de Nora, levando o copo vazio at o bar, enquanto Garrison servia mais bebida Nora. Gostaria de lhe contar tudo para que obtenhamos a sua ajuda disse Travis. Mas voc deve entender que vai acabar ficando no lado errado da lei. Colocando a tampa na garrafa de Chivas, Garrison disse: Voc est falando como leigo, agora. Mas, como advogado, posso garantir a voc que a l ei no uma marca riscada na pedra, imvel, imutvel ao longo do tempo, dos sculos. Ao c ontrrio... a lei como um barbante, preso nas duas pontas, mas com boa margem de m anobra a linha da lei flexvel assim se voc puxar em um sentido, ou em outro, terem os at mesmo um frio assassinato colocado do lado certo. Isto algo assustador de s e acreditar, mas verdadeiro. No tenho medo algum do que voc possa me dizer e que m e lance priso, Travis. Meia hora mais tarde, Travis e Nora j haviam contado tudo sobre Einstein. Para um homem que havia completado h poucos meses setenta e um anos, a sua mente era rpid a e aberta. Ele fez as perguntas certas, sem brincar uma nica vez. Ao dar uma dem onstrao de dez minutos das extraordinrias habilidades de Einstein, nem por um momen to o advogado protestou alegando que houvesse algum truque. Aceitou o que vira e adaptou suas ideias ao que lhe parecera possvel e normal neste mundo. Exibira um a agilidade e flexibilidade mentais maiores que muito homem com a metade de sua idade. Mantendo Einstein no colo e passando carinhosamente a mo no seu plo, Garrison diss e: Se voc procurar os meios de comunicao e convocar uma entrevista coletiva, tornando o assunto aberto para o pblico, ento poderemos ser capazes de entrar com um pedido na justia para que voc mantenha a custdia do cachorro. Voc acha mesmo que isto funcionaria? perguntou Nora. Na melhor das hipteses admitiu Garrison , teramos uma chance de cinquenta por cento . No. No podemos arriscar. O que voc pretende fazer, ento? perguntou Garrison. Fugir respondeu Travis. Continuar correndo. O que vai conseguir com isto? Manter a liberdade de Einstein. O cachorro rosnou, concordando. Livre... mas por quanto tempo? perguntou Garrison. Travis se levantou e comeou a caminhar. Estava muito agitado para permanecer sentado muito tempo. No vo parar de nos procurar admitiu ele. Pelo menos nos prximos anos. Talvez nunca parem disse o advogado. Est bem. Vai ser duro, mas a nica coisa que poderemos fazer. No vamos permitir que eles o peguem. Ele tem medo do laboratrio. Alm disso, ele praticamente me trouxe d e volta vida... E me salvou de Streck disse Nora. Ele nos uniu completou Travis. Mudou nossas vidas. Ele nos mudou, radicalmente. Agora faz parte de ns, como se fosse nosso prprio fil ho disse Travis, que ficara emocionado ao fitar os olhos do cachorro. Lutaremos por ele, como se lutssemos por ns mesmos. Somos uma famlia. Viveremos juntos... ou

morreremos juntos. Acariciando o co dourado, Garrison disse: No haver somente o pessoal do laboratrio atrs de vocs. E no apenas a polcia. Haver a coisa completou Travis. Einstein tremeu. Calma. Calma disse Garrison tranquilizando o cachorro. Virando-se para Travis pe rguntou: O que voc acha que seja esta criatura? Ouvi voc descrev-la, mas isto no aju da muito. Seja l o que for disse Travis , no obra de Deus. Foram os homens que a fizeram. O q ue significa que um produto de pesquisa gentica e recombinao de ADN. S Deus sabe por qu. Deus sabe o que eles tinham na cabea, quando estavam fazendo este monstro. Po r que criar uma coisa como esta? Mas eles o fizeram. E parece ter uma facilidade incrvel de seguir voc. De seguir Einstein disse Nora. Desta forma, vamos continuar nos movimentando disse Travis. E o nosso caminho va i ser longo. Isto vai exigir dinheiro, e os bancos no esto abertos disse Garrison. Se vocs vo fu ir, alguma coisa me diz que isto tem que ser feito agora noite. Nesse ponto que podemos ser ajudados por voc disse Travis. Nora abriu a bolsa e t irou dois tales de cheques, o de Travis e o dela. Garrison, o que gostaramos de fazer lhe passarmos cheques, transferindo o dinheir o de nossas contas, para a sua conta. Ele tem somente trs mil dlares na conta dele , mas tem, igualmente, muito dinheiro na poupana no mesmo banco, e eles esto autor izados a transferir dinheiro para cobrir a falta de fundos, se for necessrio. A m inha conta funciona da mesma maneira. Se dermos a voc um cheque de Travis de vint e mil dlares com a data atrasada, pareceria ter sido assinado antes desta confuso toda e um cheque meu de vinte mil dlares, voc poderia depositar na sua conta. To lo go fizessem a compensao, voc compraria oito cheques administrativos no valor de cin co mil dlares cada e nos remeteria. Travis disse: A polcia vai estar atrs de mim para fazer perguntas, mas eles vo saber que no fui eu que matei Ted Hockney, porque nenhum homem seria capaz de fazer aquilo. Assim, eles no vo bloquear minhas contas bancrias. Se o governo federal estiver por trs do trabalho de pesquisa que originou Einstei n e esta criatura disse Garrison , estaro vidos para colocar as mos em voc, e talvez bloqueiem as contas bancrias de vocs. Talvez. Mas, provavelmente, no com tanta rapidez. Voc mora na mesma cidade, de for ma que o teu banco poder compensar o meu cheque at segunda-feira, o mais tardar. O que vocs vo fazer para conseguir dinheiro, enquanto isso, at que eu lhes possa re meter quarenta mil dlares? Temos algum dinheiro e mais cheques de viagem que sobraram de nossa lua-de-mel d isse Nora. E os meus cartes de crdito acrescentou Travis. Eles podem seguir a pista de vocs atravs de cartes de crdito e cheques de viagem. Eu sei disse Travis. Assim, vou us-los em uma cidade onde no tencionamos ficar, e sairemos o mais rpido que pudermos. Quando eu comprar os cheques para onde devo mand-los? Manteremos contato por telefone respondeu Travis, voltando para o sof e sentando ao lado de Nora. Combinaremos alguma coisa. E o resto do dinheiro de vocs? Ns nos preocuparemos com isto mais tarde respondeu Nora. Garrison franziu as sobr ancelhas. Antes que vocs saiam, Travis, voc pode me autorizar a te representar em qualquer p roblema legal que surja. Se algum tentar bloquear a sua conta bancria, ou de Nora, poderei agir no sentido contrrio. A conta de Nora est segura, por enquanto. S voc sabe a respeito de nosso casamento. Os vizinhos vo dizer polcia que sa em companhia de uma mulher, mas eles no vo ter co ndies de identific-la. Voc falou a nosso respeito para algum? Apenas para a minha secretria, Sra. Aschcroft. Mas ela no costuma fazer fofocas. Est bem, ento disse Travis. No acho que as autoridades vo descobrir que tiramos lic na para casar, vo demorar um pouco at conseguir saber o nome de Nora. Mas quando is

to acontecer, vo descobrir, tambm, que voc o advogado dela. Se verificarem minha co nta bancria para saber por onde ando, vo localizar os vinte mil dlares que passei p ara voc, e vo vir aqui at sua casa. Isto no me compromete em nada disse Garrison. Talvez, no disse Travis. Mas to logo me relacionem com Nora, e ns dois com voc, vo nter uma vigilncia grande. Assim que isto acontecer... na prxima vez que ligarmos, voc ter que nos informar. Desligaremos e no entraremos mais em contato. Entendo perfeitamente disse o advogado. Garrison disse Nora , voc no tem que se envolver nisto. Estamos exigindo demais de voc. Escute, minha querida, tenho quase setenta e dois anos. Ainda aprecio minha vida profissional e ainda saio a velejar... mas, na verdade, estou achando a vida um pouco vazia, nestes ltimos dias. Este caso exatamente o que estou precisando par a esquentar um pouco o sangue nas minhas veias e faz-lo circular mais rpido. Alm do mais, acredito que vocs tm a obrigao de manter Einstein livre, no apenas pelas razes que vocs mencionaram, mas porque... a humanidade no tem o direito de aplicar a prpr ia inteligncia para criar outras espcies inteligentes e depois trat-las como propri edades. Se j chegamos ao ponto de poder criar o que Deus criou, ento temos que apr ender a agir sob a justia e a misericrdia de Deus. Neste caso, justia e misericrdia significam que Einstein deve permanecer livre. Einstein levantou a cabea do colo de Garrison, expressando admirao, e ento enfiou o seu focinho gelado debaixo do queixo do advogado. * * * Na garagem com vaga para trs carros, Garrison mantinha uma Mercedes preta 560 SEL , nova, uma outra Mercedes branca 500 SEL, mais antiga, e um jipe verde, no qual ele costumava ir at a marina, onde mantinha o seu barco. O carro branco era de Francine, minha mulher disse o advogado, ao conduzi-los at o carro. No o uso mais. Mas o mantenho em ordem e funcionando bem, e o dirijo de vez em quando, para evitar que os pneus se desintegrem. Deveria ter-me desfeito do carro, quando Francine morreu. Era o carro dela, afinal de contas. Mas... ela o amava muito, sua Mercedes branca, brilhante, e posso lembrar como ela se sent ia atrs do volante... gostaria que ficassem com ele. Um carro de sessenta mil dlares? perguntou Travis, passando a mo no lado da Merced es. Uma fuga em alto estilo. Ningum vai procurar por ele garantiu Garrison. Mesmo que eles me relacionem com v ocs, no vo saber que eu lhes dei um de meus carros. No podemos aceitar uma coisa to cara disse Nora. Chamem a isto de emprstimo disse o advogado. Quando vocs tiverem resolvido o probl ema e conseguirem um carro novo, simplesmente estacionem este a em algum lugar... no terminal de algum aeroporto, em alguma estao rodoviria... e liguem para mim diz endo onde est. Eu posso mandar algum reboc-lo. Einstein colocou as patas da frente na porta do motorista da Mercedes e entrou p ela janela. Olhou para Travis e para Nora e rosnou, querendo dizer que seriam un s tolos se no aceitassem a oferta.

9 Deixaram a casa de Garrison Dilworth, s dez e quinze da noite de quarta-feira. Co m Travis ao volante, tomaram a estrada 101, na direo norte. meia-noite e trinta, p assaram por San Luis Obispo e uma hora j estavam em Paso Robles. s duas, pararam p ara abastecer num posto de gasolina do tipo self-service, a uma hora ao sul de S alinas. Nora sentia-se intil. No era nem mesmo cap az de ajudar Travis a dirigir, porque no sabia. At certo ponto a culpa era de Violet Devon, no de Nora, resultado daquele tipo de vida em absoluta recluso e opresso. No obstante, ela se sentia intil e no sat

isfeita consigo mesma. De qualquer forma, no iria permanecer imprestvel o resto da vida. No iria mesmo. Iria aprender como dirigir carros, a usar armas e a lutar j ud e carat. Travis poderia-lhe ensinar. Era um bom professor. Ele havia feito um m agnfico trabalho ensinando-lhe a arte de fazer amor. Esta lembrana a fez sorrir e pouco a pouco seu humor foi melhorando. Nas duas horas e meia seguintes, no rumo norte a caminho de Salinas, e depois pa ra San Jos, Nora cochilava. Quando despertava, sentia-se aliviada ao observar qua ntos quilmetros j haviam rodado. Em ambos os lados da auto-estrada, os campos das imensas fazendas pareciam-se perder no infinito sob o luar. No ocaso da lua, per correram longos trechos em absoluta escurido, encontrando ocasionalmente uma luz ou outra, nas fazendas ou nos restaurantes de estrada. Aquela criatura de olhos amarelos havia seguido Einstein das montanhas da Santa Ana em Orange, at Santa Brbara, percorrendo uma distncia de cento e setenta quilmetr os e provavelmente uns quatrocentos a p, atravs do mato em trs meses. No era to rpida assim. Desta maneira, se percorressem quatrocentos quilmetros a norte em linha re ta, de Santa Brbara at San Francisco, talvez o monstro no os achasse antes de sete ou oito meses. Talvez, nunca. Como ele poderia localizar Einstein a uma distncia to grande? Certamente haveria um limite para a sua habilidade de localizar o cachorro. Cert amente. 10 s onze horas da manh de quinta-feira, Lemuel Johnson se encontrava no quarto de do rmir da pequena casa que Travis Cornell havia alugado em Santa Brbara. O espelho do armrio estava quebrado. O resto do quarto estava todo sujo, como se o monstro houvesse sentido cimes do cachorro, por este viver com todo o conforto, enquanto ele era forado a uma vida selvagem, vivendo em condies primitivas. No meio dos escombros no cho, Lem olhou quatro fotografias em molduras de metal q ue talvez enfeitassem a cmoda ou a mesa-de-cabeceira. Na primeira, estava Travis ao lado de uma loura bonita. Naquela altura Lem j sabia o suficiente sobre a vida de Travis e conclura que aque la era a sua ex-mulher Paula. Na outra foto, em preto e branco, havia um casal s orrindo, provavelmente os pais de Travis. Em outra, um jovem de cerca de onze an os, tambm em branco e preto, poderia ser o prprio Travis, mas parecia mais o irmo q ue morrera. A ltima das quatro fotos era de dez sorridentes soldados, posando no que parecia ser os degraus de madeira de um acampamento na selva. Um deles era Travis Cornell. Presos aos uniformes, Lem percebeu o distintivo da Fora Delta, o grupo de elite antiterror. Preocupado com esta ltima foto, Lem coloc ou-a sobre a cmoda e voltou para a sala de estar, onde Cliff continuava examinand o as marcas de sangue. Eles estavam procurando alguma coisa que poderia no signif icar nada para a polcia, mas para eles era importante. A Agncia de Segurana Nacional havia demorado a tomar conhecimento daquela ltima mor te em Santa Brbara e Lem no fora alertado at as seis horas daquela manh. Como result ado, os detalhes macabros sobre a morte de Ted Hockney j haviam sido publicados p elos jornais. Os jornalistas estavam animados, especulando detalhes de todas as formas pelas quais Hockney teria morrido, centralizando-se na hiptese de que Corn ell mantivesse um animal perigoso em casa, talvez uma pantera, e que este animal houvesse atacado o proprietrio da casa. Os cinegrafistas de TV se deliciaram fil mando as manchas de sangue sobre os livros espalhados. A matria era do National E nquirer, o que no surpreendera a Lem, porque ele sabia que a tnue linha que separa va a imprensa escandalosa dos meios de comunicao realmente srios especialmente a mdi a eletrnica vinha definhando mais do que os jornalistas se empenhavam em admitir. Ele j havia planejado uma campanha de desinformao para alimentar ainda mais a histe ria dos reprteres, sobre animais selvagens. Alguns informantes pagos pela ASN dis seram aos jornalistas que conheciam Cornell e que ele de fato mantinha uma pante ra dentro de casa, alm de um cachorro. Outros, que jamais haviam-se encontrado co

m Travis, identificaram-se como amigos dele e relataram consternados que o havia m aconselhado a remover garras e presas da pantera, assim que esta atingisse a i dade adulta. A polcia gostaria de interrogar Cornell bem como mulher no-identifica da sobre a pantera e seu paradeiro. Lem estava confiante em que as providncias tomadas iriam despistar a imprensa da verdadeira verso do caso. claro que Walt Gaines tomaria conhecimento do assassina to em Orange e desejaria fazer algumas perguntas para as autoridades locais de S anta Brbara, e concluiria rapidamente que o monstro havia seguido o cachorro at al i. Lem estava tranquilo porque j obtivera a cooperao de Walt. Entrando na sala de visitas, onde se encontrava Cliff Soames, Lem perguntou: Voc encontrou alguma coisa? O jovem agente se levantou dos escombros, esfregou as mos e disse: Sim. Est tudo l na mesa da sala de jantar. Lem o seguiu at l, onde a nica coisa que havia sobre a mesa era um livro de anotaes. Quando Lem o abriu e folheou suas pginas, viu fotografias que tinham sido recorta das de revistas e coladas nas pginas da esquerda. No lado oposto de cada foto, na s pginas da direita, o nome de cada objeto estava escrito em letras maisculas: RVORE, CASA, CARRO... O que voc acha disto? perguntou Cliff. Lem continuou a folhear o livro e no respondeu. Ele sabia que aquilo era importan te, mas no conseguia uma razo para explic-lo. Ento, descobriu: Voc acha que eles devem saber que o cachorro inteligente e que este deve ter-se r evelado a eles? E assim eles... decidiram ensinar o cachorro a ler? Parece que sim concordou Cliff, ainda sorrindo. Meu Deus, voc acha possvel? Ser que o co poderia aprender a ler? Sem a menor dvida disse Lem. De fato, ensinar o cachorro a ler fazia parte do pro grama do Dr. Weatherby para o prximo outono. Rindo baixo, Cliff comentou: Diabos me carreguem. Antes que voc chegue a outras concluses disse Lem , melhor que considere certos asp ectos. Este sujeito sabe que o cachorro extraordinariamente genial. Ele pode ter obtido sucesso na tentativa de ensin-lo a ler. Somos forados a admitir que conseg uiu uma forma de se comunicar com o animal. Ele sabe que se trata de um cachorro de laboratrio. Ele deve saber que muitas pessoas esto procura do cachorro. Cliff, ento, disse: Ele deve saber, tambm, da existncia do monstro, porque o cachorro deve ter achado uma forma de dizer para ele. Sim. Sabendo de tudo isto, preferiu ficar no anonimato. Ele poderia ter vendido a reportagem por muito dinheiro. Mas no era possvel. Se fosse um ativista, teria c onvocado a imprensa para denunciar o Pentgono por gastar dinheiro com este tipo d e pesquisa. Mas ele no poderia disse Cliff, franzindo o cenho. O que significa que decidiu manter o cachorro para si mesmo e impedir que ele se ja recapturado. Cliff comentou, concordando: Isto faz sentido e o que ns ouvimos dele verdade. Quero dizer, este sujeito perde u toda a famlia, quando jovem. Perdeu a mulher h menos de um ano. Perdeu todos os companheiros da Fora Delta. Ento, tornou-se um solitrio e se afastou de todos os se us amigos. No poderia ter-se sentido mais solitrio. Ento surgiu o cachorro. Exatamente comentou Lem. E para um homem que recebeu treinamento na Fora Delta pe rmanecer escondido no ser difcil. E se ns realmente o encontrarmos, ele saber como lu tar para proteger o cachorro. Jesus, e como! Ainda no confirmamos esta informao sobre a Fora Delta comentou Cliff, esperanoso. Eu o fiz disse Lem e descreveu a fotografia que vira no quarto de dormir. Cliff suspirou: Agora estamos mergulhados na merda. At o pescoo disse Lem. 11

Eles chegaram em San Francisco s seis horas da manh de quinta-feira e s seis e meia encontraram um motel adequado situao deles ocupava uma rea grande e parecia limpo e moderno. O motel no aceitava cachorros, mas no foi difcil colocar Einstein para dentro do qu arto. Embora houvesse uma pequena chance de que a polcia expedisse uma ordem de p riso para Travis, ele se registrara no motel usando sua prpria carteira de identid ade. No tivera outra alternativa, porque Nora no tinha nem cartes de crdito nem cart eira de motorista. Os empregados de motis aceitavam dinheiro, mas no permitiam nin gum sem identidade; o sistema de computao da rede de motis exigia informao sobre os hs edes. Entretanto, ele no dera o nmero correto da placa do carro e por esta razo estaciona ra a uma distncia que ningum pudesse enxergar. Nora e Travis pagaram somente por u m quarto e mantiveram Einstein com eles, porque no precisariam de privacidade par a fazer amor. Exausto, Travis mal tinha foras para beijar Nora antes de cair em p rofundo sono. Sonhara com coisas de olhos amarelos, cabeas deformadas e bocas de crocodilo com dentes de tubaro. Acordou cinco horas depois, ao meio-dia e dez, da tarde de quinta-feira. Nora ac ordou antes dele, tomou banho e vestiu a nica roupa que tinha no momento. O cabel o molhado caa sedutoramente sobre os ombros. A gua quente e forte disse Nora para Travis. Eu tambm disse ele, abraando-a e beijando-a. Ento melhor voc esfriar disse ela, afastando-se dele. Pequenas orelhas esto ouvind . Einstein? Ele tem orelhas grandes. Travis encontrou Einstein no banheiro bebendo gua na pia, que fora enchida por No ra. Voc sabe, seu peludo, para muitos cachorros a privada o lugar perfeito para beber gua. Einstein no deu ateno a Travis, saindo rpido do banheiro. Travis no tinha como fazer a barba, mas decidira que daquela forma ficaria at melhor para desempenhar a tare fa que o aguardava noite no distrito de Tenderloin. Eles saram do motel e almoaram no primeiro McDonald's que encontraram. Depois, se encaminharam para a agncia local do Banco de Santa Brbara, onde Travis tinha a sua conta. Travis usou o seu carto magntico, mais o MasterCard e dois de seus cartes V isa para sacar uma soma total de mil e quatrocentos dlares. Em seguida, foram at u m escritrio do American Express e, usando um cheque de Travis, conseguiram mais q uinhentos dlares em dinheiro e quatro mil e quinhentos dlares em cheques de viagem . Somando com os dois mil e cem dlares em dinheiro e mais os cheques de viagem qu e sobraram da lua-de-mel, eles tinham cerca de oito mil e quinhentos dlares dispo nveis. Passaram o resto do dia fazendo compras. Com os cartes de crdito, adquiriram um co njunto completo de malas e roupas suficientes para ench-las. Compraram tudo o que precisavam para a higiene pessoal dos dois e um barbeador eltrico para Travis. T ravis comprou tambm um jogo de palavras e Nora disse: Voc no est com o esprito animado para jogar, est? No respondeu Travis misteriosamente, apreciando a perplexidade de Nora, que no ent endera a resposta. Explico mais tarde. Meia hora antes do pr-do-sol, com todas as compras devidamente guardadas no porta -malas da Mercedes, Travis seguiu em direo do centro de San Francisco, at Tenderloi n uma rea da cidade um pouco abaixo da O'Farrel Street, na confluncia da Market St reet e a Van Ess Avenue. Aquela parte de San Francisco era conhecida por causa d as inmeras casas noturnas com danarinas semidespidas e outras completamente nuas. Naquela rea, os homens pagavam por minuto para sentarem-se ao lado de garotas nua s para conversarem sobre sexo e normalmente iam alm disso. Nora ficou chocada com a depravao e comeou a pensar se ela prpria no teria atingido a quele tipo de sofisticao. Ela no estava preparada para o esgoto que era Tenderloin. Estava boquiaberta, diante dos luminosos anunciando espetculos erticos, mulheres praticando luta-livre na lama, termas s para gays e casas de massagem. Muitas vez

es no entendia o significado da propaganda apresentada por algumas das piores cas as. Confusa, ela perguntou: O que querem dizer com Fique admirado com o Rosa? Procurando por um lugar para estacionar, Travis respondeu: Isto quer dizer que as garotas que se apresentam naquele espetculo esto completame nte nuas e, durante a dana, arreganham a vagina para se mostrarem mais completame nte. No. Sim. Meu Deus. No acredito. Quero dizer, sim, acredito... mas inacreditvel. O que signi fica Em dose mximo? As garotas danam ao lado das mesas dos fregueses. A lei no permite que elas sejam tocadas, de qualquer forma elas danam perto, balanando os seios despidos no rosto dos fregueses, os bicos dos seios ficam quase tocando os lbios deles. No banco de trs Einstein bufou, desaprovando. Concordo, companheiro disse Travis para o cachorro. Eles passaram em frente a um lugar com aspecto extremamente doentio, com luzes vermelhas e amarelas, com um luminoso azul anunciando SHOW DE SEXO AO VIVO. Sem saber mais o que dizer, Nora exclamou: Meu Deus, ser que h algum espetculo em que fazem sexo com os mortos? Travis riu to alto que quase bateu num carro lotado de acanhados universitrios. No. No. No. H limites at mesmo em Tenderloin. Com sexo ao vivo querem dizer que no ata de filme ou de vdeo-taipe. possvel assistir, tambm, s a filmes de pornografia no s cinemas especializados, mas aquele lugar estava prometendo sexo ao vivo, no palc o. Eu no sei se cumprem a promessa. No me preocupo em verificar! disse Nora, com um tom de voz que expressava muito b em como ela se sentia naquele bairro, surpresa e perdida. O que estamos fazendo aqui? Isto um lugar onde as pessoas vm procurar coisas que no encontram fora daqui, como grandes quantidades de droga, por exemplo. Ou carteiras de motoristas falsas, o u outro tipo de carteira de identidade, tambm falsificada. Oh, sim, entendo disse Nora. Esta rea controlada pelo submundo, por pessoas como o don Corleone, de O poderoso chefo. Estou certo de que a maior parte pertence Mfia disse ele, manobrando a Mercedes p ara estacionar junto calada. Mas no pense que os mafiosos reais so cheios de honra como Corleone. Einstein concordou em ficar na Mercedes. Vou te dizer uma coisa, seu peludo. Se tivermos sorte brincou Travis , conseguire mos uma nova identidade para voc. Vamos transformar voc em poodle. * * * Nora ficou surpresa ao descobrir que a brisa que corria da baa ao cair da tarde e ra fria o suficiente para que usassem as jaquetas de nilon compradas na manh daque le mesmo dia. At mesmo no vero, as noites podem ser frias aqui disse ele. Logo teremos o nevoeir o, que puxado da gua pelo calor. Travis teria vestido a sua jaqueta, de qualquer forma, para ocultar o revlver que levava na cintura. H alguma chance de voc realmente precisar da arma? Nora perguntou quando se afasta vam do carro. No, completamente. Estou carregando a arma como carteira de identidade. Hem? Voc vai ver. Ela olhou de volta para o carro, onde estava Einstein na janela traseira, parece ndo desamparado. Ficou triste ao ter que deix-lo ali. Mas estava certa de que, me smo que certas casas permitissem a entrada de animais, isto no estaria de acordo com os princpios morais de Einstein. Travis parecia interessado somente nos bares cujas propagandas eram tanto em ing ls quanto em espanhol, ou somente em espanhol. Alguns daqueles bares eram to velho

s que no podiam esconder a pintura que caa da parede e os tapetes sujos e bolorent os, enquanto outros usavam espelhos e luzes brilhantes, tentando esconder a verd adeira natureza daquelas espeluncas. Alguns eram de fato limpos e com decorao luxu osa. Em cada um deles Travis conversava em espanhol com os garons, s vezes com os msicos que estavam de folga e, de vez em quando, dava gorjetas com nota de vinte dlares. Como Nora no falava espanhol, no podia entender por que ele dava dinheiro s pessoas . Na rua, procurando por outro bar, ele explicou que o maior nmero de imigrantes ilegais era de mexicanos, salvadorenhos, nicaraguenses pessoas desesperadas fugi ndo do caos econmico e da represso poltica. Havia mais imigrantes latinos ilegais, procurando por documentos falsos, do que vietnamitas, chineses e todos os outros grupos juntos. Desta forma, a maneira mais rpida de conseguir algum que fornea documentos falsos a travs do submundo dos latinos. Voc j tem alguma pista? Ainda no. Apenas informaes muito gerais. E provavelmente noventa e nove por cento d o que ouvi no faz o menor sentido, pura mentira. Mas no se preocupe... ns vamos enc ontrar o que estamos procurando. por isso que Tenderloin um local onde o comrcio prspero: as pessoas que vm aqui sempre encontram o que procuram. As pessoas todas surpreendiam Nora. Nas ruas, nos bares com garotas de topless, em todos os locais. Asiticos, latinos, brancos, pretos e at mesmo ndios, bebendo ju ntos. Eles davam a impresso de que aquela harmonia racial era o lado bom da procu ra do pecado. Nora observava com ateno aqueles sujeitos arrogantes, desfilando com jaquetas de couro e calas jeans. Mas tambm havia homens com trajes executivos, jo vens universitrios bem vestidos, outros com roupas de vaqueiro, e alguns tipos co m jeito de surfistas, como se tivessem sado de velhos filmes de Annette Funicello . Os mendigos ficavam espalhados pelas caladas, pelas esquinas, com suas roupas e sfarrapadas. At mesmo aqueles sujeitos com ternos de executivo tinham alguma cois a no olhar, que fazia qualquer um se afastar. Mas a maior parte passaria por cid ados bem-comportados em qualquer bairro decente. Nora estava atnita. No havia muitas mulheres nas ruas, ou na companhia de homens nos bares. No, minto: havia mulheres para serem vistas e pareciam mais sensuais do que as danarinas nu as. Poucas daquelas mulheres pareciam no estar venda. Em um inferninho de garotas de topless, chamado Hot Tips, cuja propaganda era em ingls e espanhol, a msica era to alta que Nora ficou com dor de cabea. Seis moas, co m os corpos perfeitos, de saltos altos, usando biqunis, danavam sobre as mesas, re bolando e balanando os seios nos rostos suados dos fregueses que ficavam aplaudin do hipnotizados. Outras moas tambm com os seios de fora, serviam como garonetes. Enquanto Travis conversava em espanhol com o garom no balco, Nora percebeu que alg uns dos fregueses a olhavam com interesse. Eles a deixavam intranquila e ela seg urou o brao de Travis com firmeza. No poderia ser afastada dele nem com o uso de u m p-de-cabra. O cheiro de cerveja estragada, de suor, dos perfumes baratos e fumaa dos cigarros tornava o ar to pesado como sauna a vapor, embora menos saudvel. Nora trincou os dentes e pensou: No vou ter nuseas e fazer papel de idiota. Simplesmente no vou . Depois de alguns minutos de rpido dilogo, Travis deu de gorjeta duas notas de vint e dlares ao garom e foi direto para o fundo do bar, onde um sujeito to forte quanto Arnold Schwarzenegger encontrava-se sentado em uma cadeira ao lado de um corred or, protegido por uma cortina de contas. O homem usava calas de couro e uma camis eta branca. Os braos pareciam mais largos do que trs troncos de rvore. O rosto pare cia feito de cimento e os olhos cinzas eram transparentes como vidro. Travis con versou com ele em espanhol e lhe deu tambm duas notas de vinte. A msica passou do estrondo tenebroso para um volume mais baixo. Uma mulher disse ao microfone: Est bem, rapazes, se vocs gostam do que esto vendo, ento provem... comecem a rechear as gatinhas. Nora ficou chocada e, como a msica voltara ao normal de novo, ela percebeu o que significavam aquelas palavras: os fregueses foram convidados a colocar notas de cinco ou dez dlares nas calcinhas das danarinas. Aquele gigante com cala de couro se levantou e os conduziu at uma sala de trs metro

s de largura por seis de comprimento onde havia mais seis outras mulheres, tambm de biquni, prontas para substituir as outras que estavam l fora. Elas verificavam com cuidado no espelho se estavam bem de acordo e faziam retoques com batom, ou simplesmente conversavam entre si. Nora percebeu que eram to bonitas, quanto as o utras que haviam acabado de danar. Algumas tinham o rosto insensvel, frio, apesar de belo e outras eram to meigas como professorinhas de colgio. Todas correspondiam ao tipo que os homens provavelmente imaginavam quando falavam sobre mulheres. O gigante conduziu Travis que estava de mos dadas com Nora atravs do camarim at uma porta no outro lado. Uma das danarinas de topless uma loura linda colocou a mo no ombro de Nora e caminhou ao lado dela. Voc nova aqui, querida? Eu? No, eu no trabalho aqui. A loura era realmente muito bem servida de corpo e disse para Nora: Voc tem todas as armas, querida. Ah, no, foi s que Nora conseguiu dizer. Voc gosta das minhas armas? perguntou a loura. Bem, voc muito bonita disse Nora. Virando-se para a loura, Travis disse: Desista, irmzinha, esta senhora no faz parte disto. A loura sorriu docemente: Se ela tentar, poder gostar. Passaram por uma porta, j fora do camarim, e caminharam por um corredor, ao mesmo tempo em que Nora chegara concluso de que fora cantada. Por uma mulher. Nora no s abia se ria ou se tinha nsia de vmito, provavelmente ambos. O gigante os conduziu at um escritrio no fundo do prdio e os deixou, dizendo: O Sr. Van Dyne estar com vocs em um minuto. Tudo era cinza naquela sala, as paredes, as cadeiras de metal e a escrivaninha j bem velha. As paredes estavam vazias, sem qualquer quadro ou calendrio. Em cima d a escrivaninha, igualmente, no havia canetas nem blocos para anotaes. O lugar apare ntava ser raramente usado. Nora e Travis se acomodaram nas duas cadeiras de metal em frente escrivaninha. P odiam ouvir ainda a msica do bar, mas era pouco definida. Quando finalmente conse guiu recuperar o flego, Nora perguntou: De onde elas vm? Quem? Todas essas mulheres bonitas, com corpos e pernas perfeitas, todas elas querendo ... fazer aquilo. De onde vem tanta mulher assim? H uma fazenda de criao de mulheres perto de Modesto respondeu Travis. Nora olhou embasbacada para ele. Travis riu e disse: Sinto muito. Continuo esquecendo o quo inocente voc , Sra. Cornell. Ele a beijou no rosto. Os fios de barba a espetaram um pouco, mas era agradvel. Embora estivesse vestido com a roupa do dia anterior e a barba por fazer, Travis parecia um beb b em tratado, comparado com aquele tipo de gente que encontraram a caminho do escr itrio. Travis disse: Tenho que dar as respostas certas, porque voc no sabe quando estou brincando. Ela insistiu: Ento no existe uma fazenda de criao de mulheres perto de Modesto? No. H muitas mulheres que fazem isto. Mulheres que desejam fazer sucesso no mundo artstico vo para Los Angeles tentando se transformar em estrelas de cinema. No cons eguindo, acabam em lugares assim em Los Angeles, ou para San Francisco, ou ainda tentam Las Vegas. A maior parte constituda de jovens inocentes. Vem isto como alg o temporrio. Podem fazer um bom dinheiro rpido. uma forma de ganhar a vida, antes de tentar mais uma vez em Hollywood. Existem outras que o fazem como forma de ca stigo, maltratando-se a si mesmas. Outras fogem da casa dos pais e esto aqui por rebeldia. H mulheres que fogem dos maridos... enfim: h de tudo. E algumas so prosti tutas. As prostitutas encontram... os homens aqui? perguntou Nora. s vezes, s vezes. Algumas vezes danam para justificar perante o imposto de renda, s e houver investigao sobre a fonte de renda. Elas informam ao governo que so danarina s, o que lhes d melhor chance de esconder o que fazem na verdade. Isso triste comentou ela. Sim. Em alguns casos... em muitos casos, terrivelmente triste. Impressionada com

tudo aquilo, ela perguntou: Elas conseguem identidades falsas com Van Dyne? Acredito que sim. Ela olhou para Travis com ar grave: Voc realmente sabe o que est fazendo, no sabe? Voc se importa que eu conhea lugares como este? Ela pensou um pouco e respondeu: No. De fato, se uma mulher assume casar com um homem, ele deve ser capaz de agir em muitas situaes. Isto me d muita confiana. Em mim? Em voc, sim, e confiana de que vamos conseguir sair desta, de que vamos conseguir salvar Einstein e a ns mesmos. Confiana bom. Mas, na Fora Delta, uma das primeiras coisas que voc aprende que conf iana em demasia s vezes pode matar voc. A porta abriu e o gigante chegou acompanhado por um homem com a cara redonda, ve stido com um terno cinza, camisa azul e gravata preta. Van Dyne apresentou-se ele, mas no se ofereceu para apertar a mo. Deu uma volta pe la sala e sentou. Tinha um cabelo louro bem fino e a pele da bochecha era fina c omo a de um beb. Parecia aqueles corretores de bolsa de valores que costumam apar ecer na televiso: eficiente, esperto, bem penteado e arrumado. Quero falar com vo c, porque quero saber quem anda espalhando por a falsidades a meu respeito. Travis disse: Precisamos de novas carteiras de identidade... carteira de motorista, cartes da p revidncia social... tudo completo. E trabalho de primeira linha. Nada de lixo. sobre isso que estou falando disse Van Dyne. Levantou as sobrancelhas ironicamente: Onde voc ouviu, afinal, que eu lido com este tipo d e negcio? Temo que esteja mal informado. Estamos precisando de documentos de primeira qualidade repetiu Travis. Van Dyne olhou para ele e para Nora. Deixe-me ver a sua carteira. E a sua bolsa, senhora. Colocando a carteira na escrivaninha, Travis disse a Nora: No h problema. Com relutncia ela colocou a bolsa ao lado da carteira. Por favor, levantem-se e permitam que Caesar os reviste disse Van Dyne. Travis se levantou e fez sinal para que Nora tambm agisse da mesma forma. Caesar, o gigante com cara de cimento, revistou Travis com constrangedora meticu losidade e encontrou a Magnum 357, colocando-a na escrivaninha. Fora ainda mais minucioso com Nora, desabotoando a blusa, procura de algum micro fone, pilha ou gravadores. Ela no teria permitido esta intimidade, se Travis no lh e houvesse explicado o que Caesar estava procurando. Alm do mais, Caesar permanec era frio, sem a menor emoo, agindo como se fosse mquina, sem o potencial para respo stas erticas. Quando Caesar terminou, eles voltaram a sentar, enquanto Van Dyne examinava a ca rteira de Travis e a bolsa de Nora. Ela estava com medo de que fossem tomar tudo deles, sem lhes dar nada em troca, mas ele parecia somente estar interessado na s identidades e na faca de cozinha que Nora carregava. Virando-se para Travis, Van Dyne disse: Est bem. Se voc fosse um policial, no deixariam voc carregar uma Magnum. Verificou a munio: Est carregada. Voc pode ser preso com isto. Sorriu para Nora: Nenhuma polic al carregaria uma faca de cozinha. De repente, ela entendeu o que Travis estava querendo dizer, quando afirmou que levaria o revlver no como proteo, mas para identificar-se melhor. Van Dyne e Travis regatearam, discutiram e finalmente aceitaram o preo de seis mi l e quinhentos dlares pelas novas identidades de primeira linha. Receberam de volta a arma e a faca. Nora e Travis saram daquele escritrio cinza e seguiram Van Dyne atravs de um estreito corredor, onde ele dispensou Caesar, e de sceram uma escada de concreto para o poro da Hot Tips, onde o som de rock passava atravs do cho de concreto. Nora no estava to certa do que esperava encontrar no poro: talvez alguns homens par ecidos com Edward G. Robinson, usando tapa-olhos, operando antigas mquinas de tip ografia, produzindo no somente falsos documentos, mas imprimindo igualmente dinhe

iro falso. Pelo contrrio, o que encontrou l a surpreendeu. A escada terminava em um depsito de dez por quinze metros. Tudo o que era necessrio para o abastecimento do bar esta va empilhado at o teto. Caminharam por um pequeno corredor entre caixas de usque, cerveja, guardanapos at uma escada de incndio de ferro no final. Van Dyne apertou um boto ao lado de uma porta e ouviu-se o rudo de uma cmera de tev em circuito fecha do que se movera na direo deles. A porta foi aberta pelo lado de dentro e eles entraram em uma sala ainda menor, com luz bem fraca, onde dois jovens barbudos estavam operando dois dos sete term inais de computador alinhados nas mesas de trabalho ao longo da parede. O primei ro deles estava usando cala de safri, um cinto de tecido e uma camisa do tipo safri , de algodo. O outro estava com cala jeans e camiseta sem mangas com a figura dos trs patetas estampada no peito. Pareciam gmeos e ambos poderiam ser comparados a u ma verso mais jovem de Steven Spielberg. Estavam to profundamente envolvidos com a tarefa de computao que no se deram ao trabalho de olhar para Travis nem Nora. Os d ois pareciam estar-se divertindo, conversando um com o outro, com as mquinas, em uma lngua de alta tecnologia que no fazia o menor sentido para Nora. Uma mulher de vinte anos aproximadamente tambm estava trabalhando na sala. Ela us ava o cabelo louro curto e os olhos bonitos eram um pouco dourados. Enquanto Van Dyne conversava com os dois rapazes dos computadores, a mulher conduzia Nora e Travis ao final do corredor e fez suas fotos para as identidades falsas. Quando a loura desapareceu na sala escura para revelar os filmes, Travis e Nora reencontraram Van Dyne junto aos computadores, onde os rapazes continuavam a tra balhar, demonstrando muita satisfao com o que estavam-fazendo. Nora os observou te ndo acesso ao que parecia ser o centro de computao do Departamento de Trnsito da Ca lifrnia e a Administrao da Previdncia Social, assim como de outras agncias do governo municipal, estadual e federal. Quando eu disse ao Sr. Van Dyne que precisava de uma carteira de identidade de p rimeira linha explicou Travis , eu estava querendo dizer que a carteira de motori sta precisaria estar em condies de ser aprovada em uma inspeo policial, se algum pat rulheiro a pedisse na estrada. As carteiras no tm a menor diferena das verdadeiras. Estes rapazes esto incluindo os nossos novos nomes no arquivo do Departamento de Trnsito, de fato registrando informaes nos computadores da polcia. Van Dyne comentou: Os endereos so falsos, claro. Mas quando vocs se estabelecerem em algum lugar com o s novos nomes, podero requerer ao Departamento de Trnsito que troque os endereos de vocs, assim como manda a lei, ento estaro perfeitamente legalizados. Estamos coloc ando um prazo de vencimento nos documentos para um ano. Depois, vocs podero ir ao Departamento de Trnsito fazer um teste regular e conseguir outras carteiras, porq ue os nomes de vocs j esto nos arquivos. Quais so os nossos novos nomes? desejou saber Nora. Veja voc disse Van Dyne, com a pacincia e a segurana de um corretor da Bolsa explic ando as possibilidades do mercado para um investidor novo , temos que iniciar com as certides de nascimento. Temos informaes do nosso computador sobre a morte de cr ianas por todo o oeste dos Estados Unidos, que ocorreram at cinquenta anos atrs. J p rocuramos nas listas que contm os nomes das crianas mortas na data do nascimento d e vocs. Nosso objetivo encontrar bebs que tivessem a mesma cor do cabelo e dos olh os de vocs... e o primeiro nome, tambm, porque mais fcil no ter que trocar o nome e sobrenome juntos de uma s vez. Encontramos uma garota de nome Nora Jean Aimes, na scida no dia doze de outubro do mesmo ano em que voc nasceu e morreu um ms depois, exatamente aqui em San Francisco. Temos uma impressora a raio laser com uma inf inidade de tipos, de todos os tamanhos e estilos e j fizemos uma certido de nascim ento, do tipo que era usado naquela poca em San Francisco, com o nome de Nora Jea n Aimes. Faremos duas cpias xerox do documento e voc receber ambas. A seguir, inclum os vocs nos arquivos da Previdncia Social, com um nmero adequado para Nora Jean Aim es, que nunca recebera qualquer nmero, e paralelamente providenciamos para que vo cs possam provar que descontaram para a Previdncia Social todos os impostos necessr ios. Ele sorriu. Voc j contribuiu o suficiente para ter direito a uma penso, quando se aposentar. Com relao ao imposto de renda, os registros do governo agora mostra m que voc trabalhou como garonete em meia dzia de cidades e que pagou os impostos r

igorosamente em dia. Travis comentou: Com uma certido de nascimento e o registro da Previdncia Social, ento so capazes de conseguir uma carteira de motorista com uma identidade real, consequentemente. Ento, quer dizer que sou Nora Jean Aimes? Mas assim como a certido de nascimento e st registrada, da mesma forma est a certido de bito. Se algum desejar verificar... Van Dyne balanou a cabea. Naquela poca tanto a certido de nascimento quanto a certido de bito eram apenas papis e no eram includos em computadores. Isto porque o governo no desejou gastar dinhei ro para transferir todos aqueles registros para a nossa poca de computao. Portanto, se algum suspeitar de voc, no poder procurar no computador a certido de bito. Vo ter ue verificar nos cartrios da Justia, pesquisar nos arquivos da medicina legal e fi nalmente encontrar a certido de Nora Jean. Mas isto no vai acontecer, porque faz p arte do nosso servio acabar com esta prova e destru-la, j que vocs assumiram esta no va identidade. Estamos verificando os arquivos da Agncia de Proteo ao Crdito TRW disse um dos rapaz es parecido com Spielberg, demonstrando satisfao. Nora viu as informaes correrem na tela verde do terminal de vdeo, mas nada daquilo tinha significado para ela. Eles esto proporcionando boas informaes de crdito para as novas identidades Travis d isse para Nora. Quando ns nos fixarmos em algum lugar e solicitarmos mudana de end ereo para a TRW, nossa caixa de correio vai ficar cheia com as propostas para car tes de crdito... Visa, MasterCard e provavelmente at mesmo American Express e Carte Blanche. Nora Jean Aimes disse ela para si mesma, tentando compreender com que velocidade a vida deles havia mudado. Exatamente porque no podiam localizar nenhuma criana que houvesse morrido no ano d e nascimento de Travis, com o seu primeiro ano, eles tiveram que mud-lo para Samu el Spencer Hyatt, que havia nascido em janeiro e morreu em maro em Portland, Oreg on. Esta morte igualmente seria eliminada dos registros pblicos e a nova identida de de Travis poderia ser submetida a qualquer pesquisa por parte da polcia. Apenas por brincadeira (disseram eles) os operadores das mquinas colocaram Travis com um passado militar, como se houvesse servido seis anos entre os fuzileiros e tendo recebido inclusive condecorao por bravura no Oriente Mdio. Para a alegria d eles, Travis pediu se poderiam criar um registro real de corretor de imveis com o seu novo nome, e em vinte e cinco minutos providenciaram tudo isto, penetrando nos computadores dos outros. Rpido e rasteiro disse um dos rapazes. Rpido e rasteiro disse o outro. Nora franziu o cenho, no entendendo. Esta uma tarefa fcil! explicou um deles. , realmente, muito fcil disse o outro. Finalmente, Nora compreendeu. A loura com olhos dourados voltou trazendo as carteiras de motoristas com as fot os de Travis e de Nora. Vocs so muito fotognicos. Duas horas e vinte minutos depois do encontro com Van Dyne, eles deixaram a casa noturna Hot Tips com dois envelopes contendo todos os documentos garantindo-lhe s a nova identidade. J na rua, Nora ficou um pouco tonta e teve que se apoiar em Travis para voltar at o carro. O nevoeiro tomara conta da cidade, enquanto estavam no Hot Tips. As luzes de Ten derloin piscando no meio da noite no tinham tanta intensidade, mas se apresentava m com aspecto estranho. As ruas estreitas do bairro~estavam envoltas em ar de mi strio e de fascinao, por causa do nevoeiro, mas isto se algum no visse o bairro luz d o dia. Einstein aguardava pacientemente na Mercedes. No tivemos condies de transformar voc em poodle disse Nora, colocando o cinto de seg urana. Mas tudo deu certo para ns. Einstein, cumprimente agora Sam Hyatt e Nora Ai mes. O co colocou as patas sobre o banco da frente, olhou para ela, olhou para Travis, rosnou, querendo dizer que os dois no poderiam engan-lo. Nora disse para Travis: O seu treinamento antiterror... foi l que voc aprendeu sobre lugares como Hot Tips

, pessoas como Van Dyne? onde terroristas conseguem novas identidades, quando co nseguem entrar no pas? Sim, alguns procuram tipos como Van Dyne, mas difcil. Os soviticos fornecem docume ntos para muitos terroristas. Van Dyne serve basicamente aos imigrantes ilegais. Evidentemente, no aos imigrantes pobres e criminosos desejando eliminar mandados de priso. Quando Travis deu a partida no carro, Nora disse: Mas se voc foi capaz de localizar Van Dyne, as pessoas que andam atrs de ns tambm vo ach-lo. Talvez. Isto vai levar algum tempo, mas talvez consigam. Ento vo saber tudo sobre as nossas novas identidades. No disse Travis, ligando o ar do carro e o limpador do para-brisa para facilitar a visibilidade. Van Dyne no mantm arquivos. No deseja ser apanhado com as provas do que fez. Se a polcia chegar at l, os agentes no vo encontrar nada nos computadores d e Van Dyne, exceto a contabilidade e o arquivo de compras da Hot Tips. Ao cruzarem a cidade na direo da ponte Golden Gate, Nora olhava as pessoas com adm irao, no somente em Tenderloin, mas em outros bairros igualmente. Ela tentava imagi nar quantas daquelas pessoas viviam com as identidades que haviam nascido e quan tas haviam trocado de nome como ela e Travis. Em menos de trs horas, mudamos completamente comentou ela. Em que mundo ns vivemos , hem? Mais do que qualquer outra coisa, isso o que a alta tecnologia significa. O mundo todo est se tornando mais rpido, mais malevel. A maior parte das transaes fi nanceiras feita atravs de computador e o dinheiro corre rpido de Nova York at Los A ngeles. Ou dando a volta no mundo, em segundos. O dinheiro cruza fronteiras em u m piscar de olhos; no h mais necessidade de fazer contrabando pela alfndega. A maio ria dos arquivos constituda de sinais eltricos que somente os computadores conhece m. Assim, tudo muda. A identidade das pessoas muda. O passado muda. At mesmo a es trutura gentica das espcies pode ser mudada desta maneira enfatizou Nora. Einstein rosnou, concordando. Assustador, no ? perguntou Nora. Um pouco respondeu Travis, quando j estavam se aproximando da entrada sul da pont e Golden Gate, cujas luzes laterais sinalizavam o caminho; a ponte estava totalm ente escondida pelo nevoeiro. Mas a velocidade com que isto se processa basicame nte uma coisa boa. Do ponto de vista social e financeiro, isto garante a liberda de. Acredito e espero que estejamos nos encaminhando para uma poca em que os gove rnos vo ter cada vez menos participao na vida das pessoas, porque ser difcil controla r a vida delas, como era possvel no passado. Os governos totalitrios no vo ter condies de permanecer no poder. Como assim? Bem, como um governo ditatorial poder controlar os cidados em uma sociedade que vi ve sob a influncia da alta tecnologia? A nica forma impedir a entrada desta tecnol ogia, fechar as fronteiras, e viver inteiramente como na idade da pedra. Mas ist o equivaleria a um suicdio nacional para qualquer pas que tentasse a experincia. El es no poderiam mais competir. Em poucas dcadas estes pases seriam os modernos aborge nes, primitivos e atrasados no que diz respeito aos padres do mundo civilizado da alta tecnologia. Agora mesmo, por exemplo, os soviticos tentam limitar o uso de computadores unicamente para fins industriais e isto no vai durar muito. Eles vo s er obrigados a estender a computao eletrnica para toda a rea econmica e ensinar os ci dados a manipular os computadores... ento como o governo vai conseguir manter o co ntrole absoluto, se os cidados conhecem os meios de manipular o sistema? No houve necessidade de pagar pedgio na entrada da ponte; no sentido norte no cobra do. Travis dirigia a uma velocidade moderada, porque o limite de velocidade havi a baixado muito, por razes de segurana, em face do nevoeiro. Olhando para a estrutura da ponte, que brilhava por causa da umidade, Nora disse : Parece que voc pensa que o mundo vai ser um paraso em dez ou vinte anos. No um paraso disse ele. Menos complicado, mais rico, mais seguro, mais feliz. Mas no um paraso. Alm do mais, vo persistir todos os problemas da natureza humana e toda s as doenas potenciais da mente humana. E o novo mundo vai nos trazer novos perig os, tanto quanto os benefcios.

Assim como a coisa que matou o seu senhorio? perguntou ela. . Einstein rosnou no banco traseiro. 12 Naquela tarde de quinta-feira, 26 de agosto, Vince Nasco foi at a casa de Johnny Arame Santini, em San Clemente, para tomar conhecimento do relatrio de informaes da semana anterior, justamente quando ele tomara conhecimento da morte de Ted Hock ney, em Santa Brbara. A condio do corpo, especialmente o desaparecimento dos olhos, ligava o caso ao monstro. Johnny havia garantido que a Agncia de Segurana Naciona l havia secretamente assumido o controle do caso, o que acabara de convencer Vin ce de que de fato estava relacionado com os fugitivos do laboratrio. Naquela noite, Vince comprara um jornal, e durante o jantar de enchilladas no Do s Equis, um restaurante mexicano, Vince leu sobre Hockney e sobre o homem que ha via alugado a casa onde ocorrera o assassinato Travis Cornell. Os jornais estava m informando que Travis, um ex-corretor de imveis, fizera parte da Fora Delta, man tinha uma pantera na casa e que o animal matara Hockney, mas Vince sabia que aqu ilo era mentira, apenas uma histria para despistar. Os policiais disseram que des ejavam conversar com Travis e com uma mulher no-identificada, que estava na compa nhia dele, embora no tivessem qualquer acusao formal. A reportagem tambm fazia referncia ao cachorro de Travis: Cornell e a mulher talvez estivessem viajando com um caador dourado. Se eu puder achar Cornell, pensou Vince, vou achar o cachorro. Esta era a primeira pista que ele obtivera, o que confirmava o desejo de possuir o cachorro, como parte de seu grande destino. Para comemorar, pediu ao garom mai s enchilladas e cerveja.

13 Travis, Nora e Einstein passaram a noite de quinta-feira em um motel de Marin, a o norte de San Francisco. Antes haviam passado em uma lanchonete para comprar ga linha, biscoitos e salada de repolho e jantaram no quarto do motel, com as seis cervejas San Miguel adquiridas em outra loja. Einstein apreciou a galinha e ficou muito interessado na cerveja. Travis decidir a derramar a metade da garrafa no novo prato de plstico amarelo de Einstein, que eles haviam comprado mais cedo naquele dia. No mais do que meia garrafa, no importa o quanto voc goste. Quero ver voc bem sbrio p ara algumas perguntas e respostas. Depois do jantar, os trs se acomodaram em uma imensa cama de casal e Travis abriu o jogo de palavras que comprara pela manh. Colocou o tabuleiro virado para baixo no colcho, com a parte destinada ao jogo es condida e Nora ajudou a dispor as letras em vinte e seis montinhos. Einstein observava atentamente sem se mostrar nem um pouco tonto com a metade da garrafa de cerveja que tomara. Est bem disse Travis. Preciso de respostas mais detalhadas do que voc foi capaz de me dar. Parece-me que isto agora vai funcionar. Muito hbil disse Nora. Virando-se para o cachorro, Travis disse: Depois que eu fizer a pergunta voc indica as letras necessrias para formar as pala vras, uma letra de cada vez, uma palavra depois da outra. Entendeu? Einstein piscou os olhos para Travis, olhou para as letras, levantou os olhos pa ra Travis, novamente, e mostrou os dentes. Travis disse: Muito bem. Voc sabe o nome do laboratrio de onde escapou? Einstein encostou o foc inho na letra B. Nora retirou a letra e a colocou na parte do tabuleiro que Travis havia reservad o.

Em menos de um minuto, o cachorro formara: BANODYNE. Banodyne disse Travis pensativo. Nunca ouvi este nome. Este o nome completo? Einstein hesitou por um momento e ento comeou a escolher outras letras at formar o nome completo: LABORATRIOS BANODYNE. Em um bloco de papel do motel, Travis anotou a resposta e voltou a colocar as le tras na posio original. Onde fica este Banodyne? IRVINE. Isto faz sentido disse Travis. Eu te achei no mato ao norte de Irvine. Est bem... eu encontrei voc na tera-feira, no dia 18 de maio. Quando voc escapou do laboratrio ? Einstein olhou para as letras, choramingou, mas no escolheu letra alguma. Nas leituras que voc fez prosseguiu Travis , voc aprendeu sobre meses, semanas, dia s e horas. Voc tem um sentido de tempo, agora. Olhando para Nora, o cachorro choramingou, novamente. Ela disse: Ele tem um sentido de tempo agora, mas no tinha quando escapou do laboratrio, port anto difcil lembrar quanto tempo ele esteve fugindo. Einstein comeou imediatamente a selecionar novas letras: ISTO MESMO. Voc sabe os nomes dos cientistas do laboratrio? DAVIS WEATHERBY. Travis anotou o nome. Lembra de outros? Frequentemente indeciso sobre as letras que deveria selecionar, Einstein finalme nte formou: LAWTON HANES, AL HUDSTON E ALGUNS MAIS. Depois de anotar os nomes no bloco, Travis perguntou: Estas so algumas das pessoas que podem estar te procurando? SIM. E JOHNSON. Johnson? perguntou Nora. um dos cientistas? NO. O caador pensou um pouco, estudou as letras e continuou: SEGURANA. Ele era o Chefe da Segurana de Banodyne? NO. MAIS. Provavelmente um agente federal disse Travis para Nora, ao colocar as letras no lugar. Nora disse para Einstein: Voc sabe o primeiro nome de Johnson? Einstein olhou para as letras e choramingou, e Travis estava a ponto de dizer qu e no importava o primeiro nome do agente, quando Einstein tentou formar: LEMOOL. No h nenhum nome parecido disse Nora, retirando as letras. Einstein tentou novamen te: LAMYOULL. E mais uma vez: LIMUUL. Isto tambm no um nome disse Travis. E uma terceira vez: LEMB YOU WILL. Travis percebeu que Einstein estava tentando escrever o nome foneticamente. E es colheu, ele mesmo, seis letras e formou a palavra: LEMUEL. Lemuel Johnson disse Nora. Einstein se inclinou para a frente e esfregou o focinho no pescoo dela. O cachorr o comeou a se mexer todo de tanto prazer, afinal ele havia conseguido passar os n omes para eles. No entanto, parou e acrescentou:

ESCURO LEMUEL. Escuro? perguntou Travis. Por que escuro? Voc quer dizer que Johnson mau? NO. ESCURO. Nora recolheu as letras e perguntou: Perigoso? Einstein bufou como se estivesse rindo, e olhou para Nora e Travis como querendo dizer, s vezes, eles eram teimosos. NO. ESCURO. Eles ficaram sentados, por um momento pensando e finalmente Travis disse: Preto! Voc quer dizer que Lemuel Johnson negro. Einstein balanou a cabea para cima e para baixo, balanou o rabo sobre o colcho. E selecionou novamente algumas letras dando a maior resposta at ento: AINDA H ESPERANA PARA VOC. Nora riu. Travis resmungou, mas estava feliz com os resultados obtidos. Eles vinham se com unicando com o cachorro por semanas, mas o jogo de palavras havia proporcionado os elementos necessrios para maior eficincia. Mais do que nunca Einstein parecia s er filho deles. Mas havia um sentimento quase insuportvel de terem ultrapassado t odos os limites da barreira humana normal, algo transcendente. Einstein no era um cachorro comum, evidentemente, e a inteligncia dele era mais humana do que propr iamente canina, mas ele continuava sendo um cachorro mais do que qualquer outra coisa, um cachorro e a inteligncia dele era de outro dom que o diferenciava de um ser humano, portanto havia um ar de mistrio e de algo maravilhoso no dilogo entre espcies diferentes. Olhando para a frase: AINDA H ESPERANA PARA VOC, Travis pensou que poderia haver outro significado na mensagem, que se relacionasse com toda a humanidade. Eles continuaram questionando Einstein por mais meia hora e Travis registrara to das as respostas do cachorro. Em dado momento, abordaram o assunto daquela besta de olhos amarelos que havia matado Ted Hockney. O que esta coisa maldita? perguntou Nora. O MONSTRO. Ento foi a vez de Travis: O monstro? O que voc quer dizer? COMO ELES O CHAMAVAM. As pessoas do laboratrio? continuou Travis. Por que eles o chamavam de monstro? POR QUE NO FAZ PARTE DESTE MUNDO. No entendo. disse Nora. DUAS EXPERINCIAS BEM-SUCEDlDAS. EU E ELE. EU SOU UM CACHORRO. E ELE UMA CRIATURA INQUALIFICVEL. inteligente, tambm? SIM. To inteligente quanto voc? TALVEZ. Nossa! exclamou Travis, tremendo. Einstein deixou escapar um som de infelicidade e colocou a cabea no joelho de Nor a, procurando a segurana que somente um carinho poderia proporcionar. Travis perguntou: Por que criaram uma coisa como aquela? Einstein retornou a selecionar as letras: PARA MATAR POR ELES. Travis sentiu um arrepio penetrante correr a espinha. A quem eles queriam matar? O INIMIGO. Que inimigo? insistiu Nora. EM CASO DE GUERRA. Travis comeou a sentir nuseas, ao comear a compreender, encostando-se na cabeceira da cama. Ele se lembrou que dissera a Nora que um mundo sem misria e com liberdad e universal estaria ainda muito longe do paraso, por causa dos problemas da human idade e da prpria cabea do homem, um ser potencialmente doente. Virando-se para Einstein disse: Voc est nos dizendo que o monstro o prottipo de um soldado geneticamente fabricado.

Um tipo de... co policial muito inteligente e destinado a matar em campo de bata lha. ELE FOI FEITO PARA MATAR. ELE QUER MATAR. Nora ficou apavorada depois de ler o que estava escrito. Mas isto coisa de doido. Como uma coisa destas poder ser controlada? Como algum te ria certeza de que no se viraria contra os seus donos? Travis se afastou da cabeceira, inclinando-se para Einstein: Por que o monstro est atrs de voc? ELE ME ODEIA. Por que ele te odeia? EU NO SEI. medida que Nora dispunha as letras no tabuleiro, Travis perguntou: Ele vai continuar procura de voc? SIM. PARA SEMPRE. Mas como uma coisa daquelas pode se movimentar sem ser vista? NOITE. Apesar disso... COMO OS RATOS SE MOVIMENTAM SEM SER VISTOS. Parecendo confusa, Nora perguntou: Mas como ele consegue te localizar? ELE ME SENTE. Ele sente voc? O que voc quer dizer com isto? perguntou ela. O co ficara indeciso a o responder quela pergunta, fazendo vrias tentativas para comear a respond-la e fina lmente escreveu: NO POSSO EXPLICAR. Voc pode senti-lo, tambm? perguntou Travis. S VEZES. Voc consegue senti-lo, agora? SIM. MUITO DISTANTE. Muito... muito distante concordou Travis. algumas centenas de quilmetros. Ele pod e realmente te localizar a uma distncia to grande? AT MESMO MAIS LONGE Ele est no teu rastro, agora? EST VINDO. Naquele momento Travis comeou a ter calafrios. Quando ele vai te encontrar? NO SEI. O cachorro parecia desolado e comeou a tremer, tambm. Logo? Ele vai encontrar o teu rastro, logo? TALVEZ NO TO RPIDO. Travis percebeu que Nora estava plida. Colocando a mo no joelho dela, ele disse: Ns no vamos fugir dele o resto de nossas vidas. No vamos, mesmo. Vamos achar um lug ar para nos fixarmos e aguardar um lugar onde sejamos capazes de preparar uma de fesa, e onde sejamos capazes de lidar com o monstro, quando ele chegar. Tremendo, Einstein indicou mais letras com o focinho: EU DEVO IR. O que voc quer dizer? perguntou Travis reposicionando as letras. COLOCO VOCS EM PERIGO. Nora jogou os braos em torno do cachorro, abraando-o com fora. Nem pense uma coisa destas. Voc faz parte de ns. Voc faz parte da famlia. Ns formamos uma famlia. Estamos nisto juntos e permaneceremos unidos. Porque assim que fazem as famlias. Ela parou de abraar o cachorro para lhe segurar firme a cabea com as d uas mos, cara cara, e olhando bem para os olhos dele: Se eu acordar uma dessas ma nhs e descobrir que voc nos deixou, isto vai partir o meu corao. Os olhos de Nora fi caram cheios de lgrimas, e a voz trmula. Voc est me entendendo, peludo? Eu ficaria d esesperada se voc fugisse. O cachorro escapou das mos de Nora e comeou a selecionar mais letras, aguardando d epois para ver qual seria a reao deles, olhando-os com ar solene, desejando ter ce rteza de que a mensagem havia sido compreendida:

EU MORRERIA DE SOLIDO.

PARTE DOIS O Protetor

O amor capaz de unir os seres humanos, completando-os, realizando-os, aproximando a todos, atravs do que h de mais profundo em cada um de ns. Pierre Teilhard de Chardin. Ningum tem maior amor do que aquele que d a sua vida por seus amigos. O Evangelho Segundo So Joo 15.13

OITO 1 Na quinta-feira em que Nora foi de carro at o consultrio do Dr. Weingold, Travis e Einstein saram para dar um passeio por uma colina verdejante e caminhar atravs do mato, atrs da casa que haviam comprado em uma rea perto do mar na Califrnia, chama da Big Sur. No havia rvores no morro e as pedras eram banhadas pelo sol de outono, s vezes coberto pelas nuvens. A brisa que soprava do Pacfico produzia um som agud o e prolongado. O ar era agradvel, no estava quente nem frio. Travis estava muito vontade, de jeans, e uma camisa de manga comprida. Travis levava consigo uma pistola Mossberg de cano cortado. Ele sempre andava ar mado ao sair para caminhar. Se algum lhe perguntasse alguma coisa sobre a arma, e le diria que era para matar cascavis. Na parte em que havia rvores, a luz da manh parecia um final de tarde, e o frio er a suficiente para que Travis ficasse satisfeito que sua camisa fosse de flanela. Alguns pinheiros grandes e uma variedade de rvores, se encarregavam de filtrar o s raios de sol, deixavam a maior parte da floresta permanentemente na penumbra. A mata s vezes se tornava espessa e impenetrvel e as rvores muitas vezes eram cober tas por samambaias, que haviam crescido, por causa da umidade e do nevoeiro cons tante, que vinha do mar. Einstein seguidamente achava o rastro dos pumas que viviam na regio e insistia em chamar a ateno de Travis para as pegadas no solo molhado da floresta. Felizmente, o cachorro compreendia o perigo que representava caar um leo da montanha e refrea va a tendncia natural de sair atrs deles. Einstein se contentava unicamente em observar a fauna. Os cervos poderiam ser vi stos com frequncia, subindo ou descendo as trilhas nas montanhas. Engraado era obs ervar os guaxinins, que apareciam em grande quantidade e, embora alguns fossem dc eis e amigveis, Einstein sabia que eles poderiam se tornar perigosos, caso ficass em assustados; o co escolhera manter uma respeitvel distncia. Em outras caminhadas, Einstein ficara assombrado ao descobrir os esquilos, dos quais poderia se aprox imar com segurana, mas fugiam aterrorizados com a sua presena. Eles ficavam por al guns momentos paralisados de medo, os olhos selvagens fixos e os coraes batendo fo rte.

Certa noite o cachorro perguntara a Travis: POR QUE OS ESQUILOS SE ASSUSTAM? Instinto explicara Travis. Voc um cachorro, e eles sabem, por instinto que os cac horros vo atac-los e mat-los. NO EU. No. No voc concordou Travis, passando a mo no cachorro. Voc no os machucaria. Mas squilos no sabem que voc diferente, no ? Para eles, voc parece com cachorro, cheira a cachorro, portanto voc tem que ser temido como cachorro. GOSTO DE ESQUILOS. Infelizmente, eles no so espertos o suficiente para compreender. Einstein, portanto mantinha distncia dos esquilos e fazia todo o possvel para no de ix-los aterrorizados, seguidamente disfarando, virando a cabea para o outro lado, c omo se no houvesse percebido a presena deles. Naquele dia em particular, eles no estavam muito interessados em esquilos, cervos , pssaros ou guaxinins e nem tampouco nas rvores da floresta. O Pacfico, visto distn cia, no lhes despertava a ateno. Aquele dia era diferente dos demais, eles estavam caminhando unicamente para matar o tempo e mantendo a imagem de Nora fora de seu s pensamentos. Travis olhava com frequncia para o relgio, e havia escolhido um caminho mais longo , que os levaria de volta casa uma hora, quando ele esperava que Nora j houvesse retornado. Era o dia 21 de outubro, dois meses depois de terem obtido novas iden tidades em San Francisco. Depois de muito pensar, decidiram seguir rumo sul, red uzindo consideravelmente a distncia que o monstro teria que andar, para conseguir apanhar Einstein. No seriam capazes de assumir seus novos nomes at que a besta os achasse, at que eles o matassem; entretanto, Nora e Travis queriam que isso acon tecesse o mais rpido possvel, em vez de protelar a confrontao. Por outro lado, no queriam se arriscar muito, aproximando-se em demasia de Santa Brbara, porque o monstro poderia cobrir a distncia mais rpido do que a distncia perc orrida no vero anterior, entre Orange e Santa Brbara. No poderiam estar certos de q ue aquela coisa continuaria mantendo a mdia de quatro a seis quilmetros diariament e. Se a coisa se movimentasse mais rpido, talvez atacasse antes que estivessem pr ontos para se defender. A rea de Bug Sur era ideal para eles morarem, no havia mui tas pessoas na regio e estavam a trezentos quilmetros de Santa Brbara. Se o monstro estivesse na trilha de Einstein e mantivesse o ritmo anterior, no chegaria at ele s antes de cinco meses. Se dobrasse o passo, cruzaria rapidamente as regies desca mpadas, as montanhas, evitando as reas mais povoadas e os acharia em torno da seg unda semana de novembro. J estava quase se aproximando aquela data, mas Travis estava satisfeito de ter to mado todas as medidas necessrias e j estava quase dando as boas-vindas ao monstro. Entretanto, segundo Einstein, o adversrio no estava to perigosamente perto. claro que eles tinham muito tempo pela frente para testar a pacincia, at que chegasse o dia. Faltavam dez minutos para uma hora da tarde, quando eles chegaram ao final da ca minhada, atravs dos montes e dos canyons, voltando ao quintal da nova casa. Esta nova casa de Travis tinha dois andares, paredes de madeira, da cor natural, o te to de cedro, e duas grandes chamins de pedra, nos lados norte e sul. Havia duas v arandas nos outros dois lados da casa, o que permitia que eles tivessem uma viso ampla das encostas arborizadas. Por no haver possibilidade de nevar, o telhado era levemente inclinado, permitind o que se caminhasse sobre ele. Justamente a Travis tomara a primeira iniciativa c om objetos defensivos. Ao sair da floresta, ele poderia ver ao longe o que havia feito. Ele preparara o telhado de forma que fosse possvel caminhar nele, mais fa cilmente, com mais segurana e com maior agilidade. Se o monstro chegasse durante a noite, no seria capaz de entrar pelas janelas do primeiro andar, porque eram to das reforadas internamente, capazes de resistir a qualquer invasor, exceto, talve z um louco de posse de um machado. Se o monstro subisse no telhado das varandas, encontraria as janelas do segundo andar, igualmente, reforadas. Enquanto isso, alertado por um sistema de alarme co m raios infra-vermelhos, que havia sido instalado em torno da casa h trs semanas, Travis iria para o telhado atravs de uma porta no sto. Chegando l, firmando os ps nos

calos de madeira, anteriormente fixados, ele seria capaz de atingir a parte mais alta, olhar para baixo na direo do telhado da varanda ou para qualquer outro pont o do quintal, abrindo fogo sobre o monstro de um ponto que no poderia ser atingid o. Vinte metros para trs, na direo leste, havia um pequeno estbulo. A propriedade deles no dispunha de espao para cultivar, e o dono anterior aparentemente construra o es tbulo para guardar no mximo dois cavalos e algumas galinhas. Travis e Nora decidir am us-lo como garagem, porque a estrada de terra, de duzentos metros que saa da vi a principal, terminava exatamente ali. Travis suspeitava que o monstro, quando chegasse, observaria a casa de algum lug ar no mato, e depois do estbulo. A criatura poderia, inclusive, ficar esperando a li, na esperana de peg-los de surpresa, quando sassem para apanhar a pickup Dodge o u Toyota. Entretanto, Travis havia preparado algumas surpresas para o monstro na garagem. Os vizinhos mais prximos os quais eles haviam encontrado apenas uma vez moravam a pouco mais de quatrocentos metros no sentido norte, fora da vista deles, por ca usa da floresta. A auto-estrada que estava bem prxima, no tinha muito movimento du rante a noite, quando provavelmente o monstro atacaria. Se houvesse necessidade de muito tiroteio, os disparos ficariam ecoando entre a montanha e o mato de for ma que as poucas pessoas na rea os vizinhos e os motoristas ocasionais teriam dif iculdade de localizar o ponto exato dos tiros. Ele teria que ser capaz de matar aquela criatura, e enterr-la antes que aparecesse algum para verificar. Travis, no entanto, mais preocupado com Nora do que com o monstro, subiu os degr aus do avarandado do quintal, abriu os dois trincos da porta e entrou na casa, c om Einstein grudado a ele. A cozinha era grande o suficiente para servir de sala de jantar: as paredes de carvalho, teto de estuque, e os eletrodomsticos da melh or qualidade. A mesa grande, com quatro confortveis cadeiras e a lareira de pedra , tornavam a cozinha o centro da casa. Havia, tambm, cinco outras dependncias uma imensa sala de estar, com um pequeno es critrio junto entrada principal; trs quartos de dormir no segundo andar mais dois banheiros, um em cada andar. Um dos quartos era o do casal, o outro servia como uma espcie de sala de pintura para Nora e o terceiro estava vazio. Travis acendeu as luzes da cozinha. Embora a casa parecesse isolada, eles estavam a duzentos m etros da auto-estrada, e a rede de energia eltrica acompanhava a pequena estrada de terra at a casa deles. Vou tomar uma cerveja disse Travis. Voc quer alguma coisa? Einstein se dirigiu at o seu prato de gua que estava vazio, ao lado do prato de comida, e o levou at a pi a. No esperavam que fosse possvel adquirir to cedo uma casa como aquela to logo deixara m Santa Brbara especialmente depois da primeira ligao para Garrison Dilworth, quand o o advogado lhes informara que a conta de Travis havia sido, de fato, bloqueada . Tiveram sorte em conseguir sacar os vinte mil dlares. Garrison havia convertido o dinheiro de Nora e de Travis em cheques ao portador, conforme o combinado, e remetido para o Sr. Samuel Spencer Hyatt (a nova identidade de Travis), aos cuid ados do motel de Marin County, onde ficaram hospedados por uma semana. Mas, aleg ando ter vendido a casa de Nora por um preo respeitvel de mais de cem mil dlares, o advogado enviara mais cheques, dois dias depois, para o mesmo Motel. Conversando com eles de um telefone pblico, Nora comentou: Mas mesmo que voc a vendesse, no teria recebido o dinheiro to rpido. No admitiu Garrison. O negcio vai ser fechado dentro de um ms. Vocs precisam de din eiro. Portanto, estou fazendo um adiantamento. Eles haviam aberto duas contas em um banco de Carmel, cinquenta quilmetros ao nor te de onde estavam morando, atualmente. Ao comprarem uma nova pickup, deixaram a Mercedes de Garrison ao norte do aeroporto de San Francisco, para que o advogad o a mandasse apanhar. Ao voltarem no sentido sul, passando por Carmel e ao longo da costa, procuraram uma casa na rea de Big Sur. Ao encontrarem aquela casa, for am capazes de fazer o negcio vista. Era mais sbio comprar do que alugar e igualmen te mais inteligente efetuar o pagamento em dinheiro, do que obter financiamento, quando algumas perguntas teriam que ser respondidas. Travis estava certo de que sua nova carteira de identidade serviria, mas no via n

ecessidade de testar a eficincia dos documentos preparados por Van Dyne. Alm do ma is, depois da compra da casa eles seriam mais respeitveis; a compra acrescentava mais veracidade aos novos nomes. Enquanto Travis retirava uma garrafa de cerveja do refrigerador, abria a tampa, tomava um demorado gole e colocava um pouco no prato de Einstein, o cachorro foi at a despensa. A porta estava entreaberta, como sempre, e ele no teve dificuldade em abri-la totalmente. Colocara a pata em um pedal especialmente adaptado por T ravis, e acendeu a luz do interior. Alm das prateleiras de produtos enlatados e garrafas, a enorme despensa continha um aparelho complexo que Travis e Nora haviam desenvolvido para facilitar a comu nicao com o cachorro. O aparelho fora colocado na parede dos fundos: vinte e oito tubos de plstico foram alinhados, lado a lado, em uma moldura de madeira; cada tu bo tinha quarenta centmetros de altura, aberto em cima, com um pedal na parte de baixo. Nos primeiros vinte e seis tubos foram colocados letras de seis jogos de palavras, para que Einstein tivesse letras suficientes para formar longas mensag ens. Em frente a cada tubo, fora desenhada a letra indicando o contedo: A, B, C, D etc. Os dois ltimos tubos foram reservados para vrgulas e pontos de interrogao. (E les combinaram que poderiam decidir at onde os perodos poderiam ir). Einstein era capaz de liberar as letras dos tubos, colocando uma das patas nos pedais; da pode ria formar as palavras no cho, com ajuda do focinho. Decidiram colocar aquele apa relho escondido na despensa, para evitar ter que dar explicaes aos vizinhos, que a parecessem inesperadamente. medida que Einstein acionava os pedais e ordenava as letras no cho, Travis levava a garrafa de cerveja e a tigela de gua do cachorro para fora, na varanda, onde f icariam sentados espera de Nora. Quando Travis voltou, Einstein acabara de formar uma mensagem. POSSO COMER ALGUNS HAMBRGUERES? Travis respondeu: Vou almoar com Nora, quando ela chegar em casa. Voc no quer esperar e comer conosco ? O caador pensou um pouco. Ento, observou as letras que j havia anteriormente coloca do no cho e empurrou algumas para o lado, formando uma nova mensagem: OK. MAS, ESTOU MORRENDO DE FOME. Voc vai sobreviver comentou Travis, juntando todas as letras e as colocando de vo lta nos tubos. Travis saiu atrs da sua arma que costumava guardar perto da porta dos fundos e a levou para a varanda, colocando-a perto de sua cadeira. Ouvira Einstein desligar a luz da despensa a seguir atrs dele. Eles ficaram sentados, aguardando com ansiedade. Travis na sua cadeira, e Einste in no cho. Os pssaros cantavam com a brisa fresca de outubro. Travis saboreava aos poucos a cerveja, enquanto Einstein procurava de vez em quando a tigela de gua, mas a preocupao de ambos era olhar para a pequena estrada de terra, atravs das rvore s, na direo da auto-estrada que eles no podiam ver. Nora mantinha uma pistola calib re 38 no porta-luvas do Toyota. Travis a ensinara a dirigir e a se tornar auto-s uficiente com armas, desde que saram de Marin. Nora j sabia lidar com a pistola au tomtica Uzi e com a espingarda. Naquele dia ela s mantinha consigo o 38, mas a via gem at Carmel no oferecia perigo. Alm disso, mesmo que o monstro entrasse na rea sem o conhecimento de Einstein, ela no seria atacada; ele queria o cachorro. Portant o, ela estava em perfeita segurana. Mas onde ela estaria? Travis gostaria de ter ido com ela. Mas, depois de trinta anos de isolamento e m edo, viajar sozinha at Carmel era uma das formas que Nora encontrara de ganhar e testar sua resistncia, independncia e autoconfiana. Ela no permitiria ser acompanhad a por ele. Em torno de uma e trinta, quando Nora j estava atrasada meia-hora, Travis comeou a ter maus pressentimentos. Einstein comeou a caminhar em crculos, preocupado. Cinc o minutos mais tarde, o co foi o primeiro a ouvir o carro fazendo a volta para en trar na estrada de acesso casa. Ele desceu correndo as escadas da varanda e perm aneceu esperando ao lado da estrada. Travis no desejava que Nora percebesse que e stivera excessivamente preocupado, o que poderia indicar falta de confiana na cap

acidade de Nora cuidar de si mesma, uma habilidade que ela possua e da qual se or gulhava. Ele permaneceu sentado, com a garrafa de cerveja na mo. Quando o Toyota azul finalmente apareceu, ele respirou aliviado. Ao chegar em ca sa, ela apertou a buzina. Travis a recebeu com naturalidade, sem manifestar a an siedade que sentira minutos antes. Einstein foi at a garagem para recepcionar Nor a e um minuto mais tarde os dois reapareceram. Ela estava de cala jeans e uma cam isa amarela quadriculada, mas Travis a enxergava com outros olhos, achando que e la estivesse suficientemente bem vestida para danar valsas, entre princesas. Nora caminhou at Travis e o beijou. Ela estava com os lbios quentes. Voc sentiu muito minha falta? perguntou ela. Quando voc no est aqui, no h sol, os pssaros no cantam, no h alegria. Ele tentou uilo com ironia, mas o tom de voz acabou sendo muito solene e srio. Einstein se roava nas pernas de Nora, querendo ateno, ento levantou as patas diante iras e rosnou suavemente como que perguntando: Voc est bem? Ele est certo disse Travis , voc no est sendo justa. No, nos deixando aqui em expec iva. Eu estou disse ela. Voc est? Ela sorriu. Estou grvida. Oh, meu Deus! exclamou ele. Uma criana. Grvida. Me daqui a alguns meses. Ele se levantou e abraou Nora, puxando-a para bem prximo de si; beijando-a, disse: O Dr. Weingold no poderia ter errado? No, ele um bom mdico. Travis perguntou: Ele deve ter dito para quando, no ? Nora respondeu: Podemos aguardar o beb para a terceira semana de junho. Travis perguntou sem refletir: Junho do ano que vem? Nora riu, dizendo: No pretendo carregar este beb um ano a mais que o normal. Einstein, finalmente, resolveu ter uma chance para expressar sua alegria esfrega ndo o focinho em Nora. Trouxe uma espumante garrafa de champanha gelada para comemorar disse Nora, bala nando uma sacola de papel nas mos. Quando Travis tirou a garrafa de dentro da sacola na cozinha, viu que era uma ga rrafa de sidra, que no tem lcool. Ento, disse: - Voc no acha que esta comemorao merece o melhor champanha? Retirando as taas do armrio, Nora disse: Talvez esteja sendo ingnua, ganhando a taa mundial de preocupao... mas no posso corre r riscos. Nunca pensei que fosse capaz de ter um beb, nunca sonhei com isto e ago ra algo me diz que devo tomar todas as precaues, caso contrrio poderei perder a cri ana, se no fizer tudo certo. Assim, no vou beber qualquer coisa de lcool at ter a cri ana. No posso comer muita carne e vou dar preferncia aos legumes. Nunca fumei, port anto no h com o que me preocupar. Devo engordar exatamente o que o Dr. Weingold re comendou. E vou fazer ginstica para ter o beb mais perfeito que o mundo jamais con heceu. Voc est certa disse Travis, enchendo as taas de sidra, e colocando um pouco no prat o de Einstein. Nada vai sair errado disse Nora. Nada disse ele. Eles fizeram um brinde ao beb e a Einstein, que seria um maravilhoso padrinho, ti o, av e anjo de guarda. Ningum se lembrara do monstro. * * * Mais tarde naquela noite, na cama, protegidos pela escurido do quarto, depois de fazerem amor, os dois continuavam abraados, ouvindo os coraes de ambos baterem a um s tempo. Travis quebrou o silncio: Talvez no devssemos receber o beb exatamente agora, diante do que nos aguarda.

Silncio disse Nora. Mas... No planejamos esta criana afirmou Nora. Na realidade, tomamos algumas medidas para evit-la. Mas de qualquer forma ela veio. H algo especial no fato de ela ter vindo , a despeito de nossas precaues. Voc no pensa assim? Apesar do que eu disse antes, t alvez no desejando a criana... bem, apenas a velha Nora falando. A nova mulher que h dentro de mim diz que devo ter o beb e que ser uma beno para ns assim como foi Ein tein. Mas considerando o que estamos aguardando... Isto no importa arrematou ela. Ns vamos enfrentar. Vamos conseguir sair disto muit o bem. Estamos preparados. Ento, teremos o beb e realmente comearemos nossa vida ju ntos. Eu te amo, Travis. Eu te amo disse Travis. Por Deus, que eu te amo. Travis percebera a grande transformao de Nora, que j no era mais aquela frgil mulher que conhecera em Santa Brbara, na ltima primavera. Nora estava uma mulher forte, d eterminada, tentando ajud-lo a vencer os seus temores. Ela, de fato, obtivera sucesso naquela tentativa. Travis estava se sentindo melh or. Ao pensar no beb, ele sorria no escuro, com o rosto encostado no pescoo de Nor a. Embora soubesse que agora estavam em jogo a vida de trs pessoas Nora, o beb e E instein ele estava com o esprito mais pronto, mais forte do que em qualquer poca q ue pudesse se lembrar. Nora havia acalmado os temores dele. 2 Vince Nasco se acomodou em uma cadeira italiana, cuidadosamente entalhada, enver nizada com todo o cuidado, e que havia adquirido uma extraordinria aparncia, depoi s de duzentos polimentos. direita dele havia um sof e mais duas cadeiras e uma mesa baixa muito elegante, c olocada em frente a uma estante com livros de capa de couro que jamais foram lid os. Ele sabia que ningum havia lido os livros, porque Mario Tetragna, a quem pert encia aquele apartamento, certa vez apontara para a estante com orgulho, afirman do estes livros so caros e se apresentam to bons como no dia em que foram feitos, p orque nunca foram lidos. Nunca. Por ningum. Na frente dele estava uma imensa escrivaninha, na qual Mario Tetragna examinava os relatrios dos gerentes, escrevia memorandos sobre as novas operaes e ordenava qu e as pessoas fossem mortas. O mafioso estava no escritrio, naquele momento, espar ramado na cadeira de couro, de olhos fechados. Ele possua o aspecto de algum que m orrera por causa do entupimento de artrias no corao, mas estava apenas pensando no pedido de Vince. Mrio Chave de Fenda Tetragna, um respeitvel patriarca de sua famlia, temido chefe d a famlia Tetragna, controlava o trfico de drogas, jogo, prostituio, agiotagem, porno grafia e outras atividades do crime organizado em San Francisco. Tetragna tinha um metro e setenta e trs, pesava cento e trinta quilos e a cara gorda e oleosa. E ra difcil acreditar que este espcime rotundo fosse capaz de planejar alguma operao c riminosa. Ele tinha a aparncia de um homem que fora gordo por toda a vida. Os ded os rolios lembravam a Vince as mos de um beb. Mas aquelas eram as mos que manipulava m todo o imprio da famlia. Quando Vince olhou bem para os olhos de Mrio Tetragna, concluiu, na hora, que a a parncia do mafioso no tinha a menor importncia. Os olhos eram de rptil pequenos, fri os, duros e observadores. Se algum no tomasse o devido cuidado e o desagradasse, e le seria capaz de hipnotizar com aqueles olhos, fazendo com que a pessoa agisse como um camundongo sob o controle de uma cascavel; ele iria estrangular e depois devorar a vtima. Vince admirava Tetragna. Sabia que se tratava de um homem importante e gostaria de lhe dizer que tambm era um homem com destino. Mas aprendera a jamais falar da condio de imortalidade porque, certa vez, no passado, fizera um papel ridculo diant e de um homem que ele pensou ser capaz de entender. De repente, don Tetragna abriu aqueles olhos de rptil e disse:

Deixe-me ver se entendo. Voc est procurando um homem. Isto no faz parte dos negcios da famlia. um negcio particular. isso mesmo, senhor concordou Vince. Voc acredita que este homem possa ter comprado documentos falsificados e estar vi vendo agora com nome falso. Ele saberia como obter tais documentos, embora no sej a membro da famlia, no seja um mafioso? Sim confirmou Vince. Ele tem um passado... que permitiria faz-lo. E voc acha que ele tenha conseguido estes documentos em Los Angeles ou aqui disse don Tetragna, apontando na direo da janela e da cidade de San Francisco, com sua mo macia e vermelha. ince continuou o relato: No dia 25 de agosto ele fugiu, saindo de Santa Brbara de carro, porque por vrias r azes ele no poderia tomar um avio. Acredito que ele tentou obter nova identidade to logo fosse possvel. Primeiramente, acreditava que tivesse ido na direo sul, procura r documentos falsificados em Los Angeles, por causa da proximidade. Mas passei a maior parte do tempo dos ltimos dois meses falando com os falsificadores de Los Angeles, Orange e at mesmo San Diego. Todos que tinham capacidade de fazer um tra balho de qualidade me disseram no t-lo visto. Portanto, se ele no foi para o sul, e le veio para o norte, onde tambm poderia conseguir o tipo de documento de que est ava precisando... Aqui em nossa linda cidade disse don Tetragna apontando novamente na direo da jane la, sorrindo. Vince pensara que ele sorria com ternura para sua cidade. Mas no era um sorriso t erno. Era um sorriso mesquinho. Don Tetragna concluiu: E voc gostaria que eu te fornecesse os nomes das pessoas que tm a minha autorizao pa ra negociar documentos, como os que este homem precisava. Vince respondeu: Se puder sentir em seu corao que mereo este favor, ficaria imensamente agradecido. Elas no mantm arquivo. Sim, o senhor tem razo, mas eles podem se lembrar de alguma coisa. Eles esto no negcio de no se lembrar de coisa alguma. Mas, don Tetragna, a mente humana nunca esquece. No importa o esforo que seja feit o, ningum se esquece das coisas totalmente. Isto verdade. E voc jura que o homem que procura no faz parte de qualquer famlia qu e seja? Eu juro. Don Tetragna fechara os olhos novamente, mas daquela vez no por muito tempo. Ao a brir os olhos, deu um largo sorriso, como sempre, mas era um sorriso amarelo, se m graa alguma. Ele era o homem gordo menos alegre que Vince havia encontrado em t oda a sua vida. Quando o teu pai se casou com uma sueca, que no fazia parte do meio, a famlia dele ficou desesperada e esperava o pior. Mas a tua me era uma boa esposa, no fazia pe rguntas e era obediente. E eles fizeram voc... o mais elegante dos filhos. Mas vo c mais do que elegante. Voc um bom soldado, Vince. Voc tem se sado muito bem, efetua ndo trabalhos de limpeza para as famlias de Nova York e Nova Jersey: para o pesso al de Chicago, e tambm para ns. Inclusive, h pouco tempo, voc me fez o favor de esma gar aquela barata do Pantangela. Pelo que recebi o mais generoso pagamento, don Tetragna. O Chave de Fenda fez um gesto com a mo, discordando: Todos somos pagos pelos nossos trabalhos. Mas no estamos falando de dinheiro. A l ealdade e os bons servios que voc tem prestado nestes ltimos anos valem mais do que dinheiro. Portanto, voc merece este favor. Obrigado, don Tetragna. Voc vai receber os nomes daqueles que lidam com tais documentos nesta cidade e vo u providenciar para que todos sejam avisados com antecedncia de sua visita. Eles vo cooperar. Se diz que vo cooperar, eu acredito fez Vince, levantando-se e curvando a cabea em sinal de agradecimento sei que verdade. O mafioso fizera um sinal para que ele permanecesse sentado: Antes que voc termine este caso particular, eu gostaria que voc nos fizesse outro

servio. H um homem em Oakland, que est me causando muito aborrecimento. Ele pensa q ue no posso atingi-lo, porque tem bons contatos polticos e recebe boa proteo. O nome dele Ramon Velasquez. Vai ser um trabalho difcil, Vincent. Vince disfarou cuidadosamente sua frustrao e descontentamento. Ele no tinha vontade alguma de fazer aquele tipo de trabalho sujo, no momento. Queria se concentrar n a busca de Travis Cornell e do cachorro. Mas sabia que um servio para Tetragna er a mais uma ordem do que uma oferta. Para conseguir os nomes dos falsificadores, teria primeiro que acabar com Velasquez. Vince comentou: Ficaria honrado de esmagar qualquer inseto que o perturbe. E no precisarei ser pa go desta vez. Oh, mas eu insisto em pagar a voc, Vincent. Vince sorriu e disse: Por favor, don Tetragna, deixe-me fazer este favor. Isto vai me dar muito prazer . Tetragna parecera considerar a proposta, embora fosse exatamente aquilo o que de sejava matar o homem de graa, em troca da ajuda a Vince. Ele colocara as duas mos em sua imensa barriga, batendo levemente: Sou um homem de sorte. Para qualquer lado que eu me vire as pessoas querem me fa zer favores, gentilezas. No sorte, don Tetragna disse Vince cansado da conversa que estavam tendo. Aqui se colhe, aqui se planta e se voc colhe gentileza por causa das grandes sementes de gentileza que voc tem largamente plantado. Radiante, Tetragna aceitou a oferta de eliminar Velasquez, gratuitamente. As nar inas dele se abriram como se estivesse cheirando algo delicioso para comer e dis se: Mas, agora me diga... s para satisfazer a minha curiosidade, o que voc vai fazer c om aquele outro homem, quando voc o encontrar, aquele com quem voc tem uma vendeta particular? Explodir a cabea dele e roubar o cachorro, pensou Vince. Mas ele sabia que tipo d e comentrio Chave de Fenda queria ouvir, o mesmo comentrio que todos os tipos como ele sempre desejam ouvir do matador de aluguel favorito: Don Tetragna, pretendo cortar o saco dele, arrancar as orelhas, cortar-lhe a lngu a... e s ento enfiar um picador de gelo no corao dele para acabar com o relgio. Os olhos daquele homem gordo ficaram brilhando de satisfao. As narinas se abriam d e prazer. 3 At o Dia de Ao de Graas, o monstro no achara a casa de madeira em Bi Sur. Todas as no ites, Travis e Nora colocavam a proteo nas janelas, pelo lado de dentro. As portas eram cuidadosamente trancadas. Ao se retirarem para o segundo andar, dormiam co m as espingardas ao lado da cama e os revlveres na mesa-de-cabeceira. s vezes, pouco depois da meia-noite, eram acordados por estranhos rudos no quintal e no telhado da varanda. Einstein saa de janela em janela, farejando com toda a fora, mas sempre indicava que no havia nada a temer. Mais tarde, Travis vinha a sa ber que se tratava de um guaxinim ou de outros animais da floresta. Travis apreciou mais o Dia de Ao de Graas do que imaginou que fosse capaz, diante d aquelas circunstncias. Ele e Nora prepararam o prato tradicional para os trs: peru assado com tempero de castanha, mariscos, cenoura, milho cozido e doce de abbora . Einstein gostou de tudo, porque havia desenvolvido um paladar bem mais sofistica do do que qualquer outro cachorro. Continuava sendo um cachorro, mas a nica coisa de que ele no gostava era da salada de pimentas, preferindo comer peru. Naquela tarde, ele passara muito tempo ao lado dos cilindros com as letras. Com o passar do tempo, Travis observara que, como a maioria dos cachorros, Einst ein ia ao quintal de vez em quando para comer um pouco de grama, embora desse a impresso de estar fazendo alguma espcie de brincadeira. Ele voltou a fazer isto no Dia de Ao de Graas, e quando Travis lhe perguntou se gostara da grama, Einstein re

spondeu que no. Ento, por que voc tenta com-la de vez em quando? PRECISO DELA. Por qu? NO SEI. Se voc no sabe, por que precisa dela? Ou como voc sabe que precisa dela? Por instin to? SIM. Apenas instinto? NO ME INCOMODE. Naquela noite, os trs se acomodaram em algumas almofadas na sala de estar, em fre nte da imensa lareira de pedra, para ouvir msica. O plo de Einstein se mostrava lustroso e grosso sob o fogo. Com um brao em torno d e Nora e com a outra mo acariciando o cachorro, Travis pensava que comer grama se ria uma boa ideia, porque Einstein parecia sadio e robusto. Einstein espirrava vr ias vezes e depois comeou a tossir. Mas parecia ser uma reao normal ao excesso de c omida pela passagem do Dia de Ao de Graas. Travis no estava preocupado, naquele mome nto, com a sade do cachorro. 4

Na tarde de sexta-feira, 26 de novembro, um dia depois do de Ao de Graas, Garrison Dilworth estava a bordo de seu amado veleiro de doze metros de comprimento, o Am azing Grace no porto de Santa Brbara. Ele estava ocupado polindo as partes metlica s da embarcao e no notou a aproximao de dois homens vestidos com ternos de executivo. Ele os olhou no momento em que estavam a ponto de se apresentar. Garrison sabia quem eles eram no os nomes, para quem deviam trabalhar mesmo antes de mostrarem as credenciais. Um deles se chamava Johnson. O outro era Soames. Aparentando estar confuso e interessado, ele os convidou para bordo. J dentro do barco, Johnson disse: Gostaramos de lhe fazer algumas perguntas, Sr. Dilworth. Sobre o qu? perguntou Garrison, limpando as mos em um pedao de pano. Johnson era um negro de estatura normal, um pouco lgubre e desfigurado, mas ainda impondo respeito. Garrison perguntou: Agncia de Segurana Nacional, voc disse? Certamente, voc no acha que estou a servio da KGB? Johnson esboou um pequeno sorriso. Voc fez algum servio para Nora Devon? Ele levantou as sobrancelhas e perguntou, surpreso. Nora? Voc est falando srio? Bem, eu posso garantir que Nora no o tipo de pessoa para se envolver... Johnson insistiu: Voc o advogado dela? Garrison olhou rapidamente para o mais jovem dos dois, Soames, e novamente levan tou as sobrancelhas, como que desejando saber se Johnson era sempre frio daquele jeito. Soames permaneceu impassvel, seguindo o exemplo do chefe. Ai, meu Deus, estamos em maus lenis com estes dois, pensou Garrison. * * * Depois do frustrado e malsucedido interrogatrio a Garrison, Lem encarregou Cliff Soames de uma srie de tarefas: tomar as primeiras providncias para conseguir permi sso judicial para colocar microfones tanto na casa, como no escritrio do advogado; localizar trs cabines telefnicas mais prximas do escritrio e trs outras mais prximas da casa e nelas instalar microfones igualmente; conseguir com a companhia telefni ca os registros de ligaes interurbanas feitas por Dilworth; trazer mais agentes do escritrio de Los Angeles para uma vigilncia de vinte e quatro horas em torno da v ida de Dilworth.

Enquanto Cliff se ocupava daquelas atividades, Lem caminhava lentamente pelas do cas no porto, na expectativa de que o rudo do mar o ajudasse a desanuviar a mente para resolver os problemas. Deus estava de prova, como ele estava necessitando desesperadamente de uma luz. J haviam decorridos seis meses, desde a fuga do mons tro e do cachorro do Banodyne, e Lem j perdera oito quilos, de tanto trabalhar. H meses que no sabia o que era dormir bem, comer bem e at mesmo os seus interesses s exuais estavam prejudicados. Quando nos esforamos terrivelmente, pensou consigo mesmo, isto nos causa um bloqu eio mental. A auto-repreenso no funcionava. Estava to bloqueado, quanto um cano cheio de concre to. H trs meses, desde que o trailer de Cornell fora encontrado no estacionamento da escola, um dia depois da morte de Hockney, Lem sabia que Cornell e a mulher e stavam voltando, naquela noite de agosto, de uma viagem a Las Vegas, Tahoe e Mon terey. Foram encontrados no trailer cartes de casas noturnas de Las Vegas, recibo s de cartes de crdito fornecidos por postos de gasolina, traando todo o percurso de les. Ele no sabia a identidade da mulher, embora houvesse chegado concluso de que se tratava da namorada de Travis, nada mais do que isto. S recentemente, quando u m de seus agentes fora a Las Vegas para se casar, Lem finalmente descobrira que Cornell e a mulher poderiam ter ido fazer o mesmo. De repente, a viagem ganhou u m aspecto de lua-de-mel. Em poucas horas confirmara o casamento de Travis no mun icpio de Clark, Nevada, no dia 11 de agosto, com Nora Devon, de Santa Brbara. Procurando a mulher, ele descobrira que a casa dela fora vendida h seis meses, de pois de ter desaparecido com Cornell. Investigando a operao de venda, descobrira q ue Nora fora representada pelo advogado Garrison Dilworth. Ao bloquear a conta de Cornell, Lem pensara ter prejudicado a fuga, mas agora de scobrira que Dilworth tivera participao no saque de vinte mil dlares da conta de Co rnell e que todo o dinheiro da venda da casa fora transferido para a mulher, em algum lugar. Nora, atravs de Dilworth, fechara a sua conta no banco local e aquel e dinheiro tambm estava com ela. Nora, o marido e o cachorro tinham recursos sufi cientes para permanecerem escondidos por muitos anos. Parado nas docas, Lem olhava para o mar banhado pelo sol. O bater pausado das on das j lhe causava nuseas. Ele observava o vo alto das gaivotas mas, ao contrrio de s e acalmar com a presena delas, ficou ainda mais nervoso. Garrison Dilworth era inteligente, esperto, um lutador. Agora que fora envolvido com os Cornell, Dilworth prometera processar a ASN para que os bens de Travis no ficassem por mais tempo bloqueados. Dilworth havia dito: Vocs no tm acusao alguma con tra o homem. Que tipo de juiz afinal deu permisso para que os bens de Travis foss em bloqueados? Vocs manipularam a lei com o objetivo de prejudicar um cidado inoce nte. Lem poderia ter apresentado uma srie de acusaes contra Travis e Nora, por violarem todo o tipo de leis destinadas a preservar a segurana nacional e agindo assim ter ia impedido que Dilworth continuasse mandando dinheiro para os fugitivos. Mas at ravs das acusaes, viriam os curiosos reprteres. Ento, talvez toda aquela histria sobre a pantera de Cornell talvez todo o esforo da Agncia para abafar o caso acabasse r uindo como uma casa de papel no meio da tempestade. A nica esperana de Lem era que Dilworth tentasse entrar em contato com Travis para comunicar que a polcia sabia do relacionamento do advogado com eles. Com um pouc o de sorte, Lem conseguiria localizar os Cornell atravs do nmero do telefone. No ti nha muita esperana, entretanto, de que tudo corresse facilmente. Dilworth no era b obo. Lem tentava relaxar, olhando para o porto de Santa Barbara, porque sabia que nec essitava estar descansado para vencer o velho advogado. Havia centenas de barcos nas docas, alguns com as velas levantadas e outros ancorados, balanando levement e na mar. Muitos veleiros seguiam na direo do alto-mar, com as pessoas no convs bron zeando-se ou tomando aperitivos. As gaivotas cortavam o branco e o azul do cu, en quanto outras pessoas pescavam junto ao quebra-mar. Lem Johnson no poderia se ide ntificar com todo aquele quadro de prazer. Para ele, muito lazer era uma perigos a distrao, tirando-o do frio mundo da realidade, do mundo competitivo. Qualquer mo mento de lazer que durasse mais do que uma hora j o deixava nervoso, ansioso para voltar ao trabalho. Naquele local, o lazer era medido em dias, semanas e passei

os de barco com a durao de um ms, ao longo da costa. Tanto prazer assim fazia Lem f icar suando, e o deixava com vontade de gritar. Ele tinha o monstro para deix-lo permanentemente ocupado. No havia sinais dele, de sde que Travis Cornell tentara atingi-lo na sua casa alugada, no final de agosto . Isto h trs meses. O que aquela criatura estaria fazendo durante todo aquele temp o? Onde teria se escondido? Continuaria atrs do cachorro? Estaria morta? Talvez a quela coisa houvesse sido picada por uma cascavel, no meio do mato, ou cado de um penhasco. Meu Deus, pensou Lem, por favor, que esta coisa esteja morta, que eu no me preocu pe mais com isto. Que ela permanea morta. Mas ele sabia que o monstro no estava morto, porque assim seria fcil demais. Nada na vida seria to fcil. Aquela maldita coisa estava l fora, perseguindo o cachorro. O monstro talvez estivesse se contendo para no matar mais vtimas inocentes, porque sabia que cada morte revelaria a sua posio, atraindo Lem e os outros agentes. A c riatura no desejava ser localizada antes de matar o cachorro. Quando a besta estr aalhasse os Cornell e o cachorro, ento se voltaria com toda a fria para as outras p essoas e cada nova vtima pesaria na conscincia de Lem Johnson. Enquanto isso, a investigao sobre as mortes dos cientistas do Banodyne estava comp letamente paralisada. De fato, esta segunda linha de ao havia sido interrompida. O bviamente, os soviticos contrataram um estranho para fazer o trabalho e no havia m aneira de descobrir quem eles haviam escolhido para matar os cientistas. Um sujeito profundamente bronzeado, de bermuda branca e tnis, passou por Lem e di sse: Que dia maravilhoso! Como o inferno acrescentou Lem.

5 No dia seguinte ao do Dia de Ao de Graas, Travis caminhara at a cozinha para apanhar um copo de leite e vira Einstein espirrando, mas no dera muita importncia. Nora, que normalmente se preocupava mais com o bem-estar do co, tambm no ligara para o fa to. Durante a primavera e o outono, o ar da Califrnia permanece com muito plen. Po r causa do clima, entretanto, o ciclo das flores dura o ano todo e nenhuma estao e st livre de plen. A situao ainda pior, para os que moram perto da floresta. Naquela noite, Travis fora acordado por um rudo que no conseguira identificar. O s ono desaparecera no ato, ao ficar alerta. Procurou pela espingarda no cho, ao lad o da cama. Empunhando a arma, ficou em silncio para ouvir melhor e um minuto depo is ouviu novamente: no corredor do segundo andar. Saiu da cama sem acordar Nora, e passou cautelosamente pela porta. O vestbulo, co mo todas as outras dependncias da casa, possua uma luz noturna e na penumbra Travi s viu que o rudo vinha do cachorro. Einstein estava prximo ao topo da escada, toss indo e balanando a cabea. Voc est bem? Um rpido aceno com o rabo: Sim. Ele se abaixou e passou a mo no plo de Einstein. Voc est seguro disto? Sim. Por um momento o cachorro fez presso contra o corpo de Travis, apreciando o carin ho. Ento se afastou, tossindo vrias vezes e foi para o trreo da casa. Travis o seguiu. Na cozinha, encontrou Einstein tomando gua. Depois de esvaziar a tigela de gua, o co foi at a despensa e acendeu a luz e comeou a tirar letras dos t ubos. SEDE. Voc tem certeza de que est passando bem? ESTOU BEM. APENAS SEDE. UM PESADELO ME ACORDOU. Surpreso, Travis perguntou:

Voc sonha? VOC NO? Sim. Muito. Travis encheu novamente a tigela com gua e Einstein a esvaziou. Travis colocou ma is gua, uma segunda vez. Naquele momento, o cachorro j bebera o suficiente. Travis esperava que Einstein fosse para fora urinar, mas o cachorro subiu para o segun do andar, colocando-se deitado no corredor ao lado da porta do quarto, no qual N ora continuava dormindo. Travis sussurrou: Escute, se voc quiser entrar e dormir ao lado da cama, no h problema. Era o que Einstein desejava. Ele se deitou no cho ao lado de Travis. No escuro, T ravis poderia tocar facilmente tanto a arma, quanto o cachorro. Ele estava mais seguro com a presena do cachorro, do que com a arma. 6 No sbado tarde, dois dias depois do Dia de Ao de Graas, Garrison Dilworth pegou sua Mercedes e se afastou de casa, sem imprimir velocidade ao carro. Duas quadras fr ente ele confirmara que a Agncia de Segurana Nacional ainda estava atrs dele. Era u m Ford verde, provavelmente o mesmo que o seguira na noite anterior. Eles mantin ham boa distncia, sinal de que eram discretos, mas Dilworth no era cego. Ele ainda no havia ligado para Nora e Travis. Por estar sendo perseguido, suspeit ava de que os telefones de sua casa estivessem grampeados, tambm. Poderia ter pro curado uma cabine telefnica, mas temia que os agentes ouvissem a conversa com o m icrofone direcional ou com outro equipamento qualquer de alta tecnologia. E se g ravassem o som produzido pelas teclas do telefone ao fazer a ligao, poderiam facil mente transformar aquilo em dgitos e descobrir o nmero de Travis em Big Sur. O adv ogado teria que se resignar em no fazer contato com Travis e Nora, com absoluta c onfiana. Sabia que deveria agir logo, antes que Travis e Nora telefonassem para ele. Naqu eles dias, com a tecnologia disponvel, a Agncia de Segurana Nacional poderia saber de onde partira a ligao to rpido quanto Garrison seria capaz de adverti-los de que a linha estava grampeada. Em torno das duas horas de sbado tarde, seguido pelo Ford verde, ele foi at a casa de Delia Colby, em Montecito, para lev-la at o barco Amazing Grace para um passei o ao sol. No mnimo, era isto o que dissera a ela ao telefone. Delia era a viva do juiz Jack Colby. Ela e Jack eram os melhores amigos de Garris on e de Francine, por vinte e cinco anos, at que a morte interrompeu aquela amiza de. Jack morrera um ano antes de Francine. Delia e Garrison permaneceram muito p rximos; eram apenas velhos amigos que tinham a felicidade ou o infortnio de sobrev iverem a quem eles mais amavam e precisavam um do outro para lembrar os bons mom entos do passado, pois no tinham mais ningum para desfrutar daquelas reminiscncias. Um ano antes, ao se surpreenderem juntos na cama, ficaram atnitos, sentindo-se, ambos, culpados. O sentimento era de traio, embora Jack e Francine houvessem morri do j h vrios anos. O sentimento de culpa foi superado, claro, e os dois eram gratos pelo companheirismo e pela paixo, que repentinamente surgira-lhes no final da vi da. Ao seguir o caminho da garagem de Delia, esta saiu de casa, fechou a porta da fr ente e correu para o carro de Garrison. Ela estava vestindo tnis, cala branca e um suter quadriculado azul e branco. Embora ela tivesse 69 anos e o cabelo curto fo sse grisalho, parecia quinze anos mais jovem. Ele saiu da Mercedes, abraou-a, beijou-a e disse: Podemos ir no seu carro? Ela piscou os olhos surpresa. Voc est tendo algum problema com o seu carro? No disse ele. Apenas prefiro ir no seu. Certamente. Ela tirou o carro da garagem e Garrison sentou-se ao lado dela. Quando j estavam na rua, ele comentou:

Temo que o meu carro tenha algum tipo de microfone e no desejo que escutem o que tenho para te dizer. A expresso dela era impagvel. Rindo, ele disse: No, no fiquei senil da noite para o dia. Se voc prestar bem ateno no espelho retrovis or, perceber que estamos sendo seguidos. So muito espertos, muito sutis, mas no so i nvisveis. Ele deu tempo para que ela verificasse por si mesma, e depois de algumas quadras ela perguntou: um Ford verde, no ? So eles. Em que voc se meteu, meu querido? No v direto para o porto. Dirija na direo do mercado, onde possamos comprar algumas frutas. Ento, v at uma casa especializada em bebidas para comprarmos uma garrafa de vinho. Depois eu te conto tudo. H algum segredo na sua vida, que eu ainda no conhea? perguntou ela, sorrindo. Voc gum James Bond gag, por acaso? * * * No dia anterior, Lem Johnson havia reaberto o quartel-general de operaes, em uma s ala diminuta do tribunal de Santa Brbara. A sala tinha apenas uma janela estreita . As paredes eram escuras e a iluminao to precria que havia sombras pelos cantos, co mo se fossem espantalhos. Os mveis, emprestados, saram de outros escritrios. Ele tr abalhara naquele lugar no dia seguinte morte de Hockney, mas o fechara uma seman a depois, pois no havia mais nada a fazer na rea. Agora, na esperana de que Dilwort h o levasse at Cornell, Lem retomara o QG, instalara novos telefones para aguarda r o desenrolar do caso. Ele dividia o escritrio com o seu assistente Jim Vann srio e dedicado demais, para um jovem de vinte e cinco anos. Naquele momento Cliff Soames estava chefiando uma equipe de seis agentes em Sant a Brbara e tambm coordenando a vigilncia de Garrison Dilworth, com ajuda da guardacosteira. Aquele velho astuto aparentemente havia percebido que estava sendo seg uido, portanto Lem esperava o momento em que o advogado tentasse falar com Travi s. A maneira mais lgica para Garrison fugir da vigilncia era sair para alto-mar, v elejando ao longo da costa, para um lado ou para o outro, e fazendo a ligao de alg um porto, antes que fosse possvel localiz-lo. Mas ele seria surpreendido, porque um barco da guarda-costeira, tambm o seguiria. s trs e quarenta, Cliff telefonou para relatar que Dilworth e a sua companheira es tavam sentados ao convs do Amazing Grace, comendo frutas e bebendo vinho, contand o histrias do passado e rindo um pouco. Pelo que podemos ouvir, atravs do microfone direcional, e pelo que podemos ver, t emos a impresso de que eles no vo a lugar algum. Exceto, talvez, para a cama. J deve m se conhecer h muito tempo, com certeza. Permanea com eles disse Lem. No confio nele. Um outro agente ligou para Lem, informando que haviam penetrado secretamente na casa de Dilworth, minutos depois que ele deixara a casa. E no encontraram nada qu e estivesse relacionado com o cachorro, ou com os Cornell. O escritrio do Dilwort h tambm fora cuidadosamente revistado na noite anterior. Uma pesquisa sobre as li gaes telefnicas do advogado no havia, igualmente, revelado o telefone dos Cornell; s e o advogado tivesse ligado para eles, o teria feito de um telefone pblico. No havia coisa alguma registrada na Companhia Telefnica. Portanto, se tivesse usad o uma cabine telefnica, a conta seria paga por Travis, para que nada fosse descob erto. O que no era um bom sinal. Obviamente, Dilworth fora excessivamente cautelo so, at mesmo antes de saber que estava sendo seguido. * * * Travis manteve Einstein sob observao no sbado, temendo que ele houvesse pegado um r esfriado. Mas o co espirrou duas ou trs vezes, no teve acessos de tosse e parecia e star em forma. Uma empresa de transportes fez a entrega de dez caixas grandes, c

ontendo todas as telas de Nora, que haviam ficado em Santa Brbara. H cerca de duas semanas, usando o endereo de um amigo como remetente, para garantir que no houves se ligao entre ele e Nora Aimes, Garrison Dilworth despachara todas as pinturas para a nova casa deles. Agora, abrindo os caixotes e criando pilhas de papel na sala , Nora parecia estar viajando no espao. Travis sabia daquilo, e que por muitos an os a pintura mantivera Nora interessada na vida, e ele percebia que o retorno do s quadros no somente era uma alegria como tambm um estmulo para que ela retomasse o trabalho com entusiasmo redobrado. Voc quer ligar para Garrison e agradecer? perguntou Travis. Sim. claro! respondeu Nora. Mas, primeiro, vamos abrir todas as caixas para nos certificarmos de que nenhuma ficou danificada. ***

Cliff Soames e outros agentes da ASN faziam-se passar por iatistas e pescadores, enquanto observavam Dilworth e Delia Colby, ouvindo igualmente a conversa do ca sal, atravs dos aparelhos eletrnicos. O sol j estava se pondo, sem qualquer indicao d e que sairiam para o mar. A noite chegou e o advogado e a mulher continuavam no mesmo lugar. Meia hora depois de escurecer, Cliff Soames j estava cansado de fingir que pescav a na popa do Cheoy Lee, um iate esportivo, de quinze metros, ancorado a uma distn cia de quatro vagas de Dilworth. Ele subiu uma escada, foi at a cabine do capito e tirou os fones de Hank Gorner, o agente que estava monitorando a conversa do ca sal pelo microfone direcional. E ficou ouvindo por si mesmo: Aquela vez em Acapulco, quando Jack alugou um barco pesqueiro... Sim, os tripulantes todos pareciam uns piratas! Ns pensvamos que teramos nossas gargantas cortadas e que seramos jogados no mar... Mas acabamos descobrindo que todos eram estudantes de teologia. Estudando para serem missionrios... e Jack disse... Devolvendo os fones, Cliff comentou: Continuam as reminiscncias. O outro agente balanou a cabea, concordando. A luz da cabine estava apagada e Hank era iluminado apenas por uma pequena lmpada colocada sobre a mesa, deixando-o co m uma fisionomia estranha. assim que eles ficaram todo o dia. No mnimo, tm grandes histrias para contar. Vou at o banheiro disse Cliff, aborrecido. Volto logo. Demore umas dez horas, se voc quiser. Eles no vo a lugar algum. Alguns minutos mais tarde, quando Cliff voltou, Hank Gorner tirou os fones do ouvido e disse: Esto na parte de baixo do convs. Alguma novidade? No o que espervamos. Eles agora vo trepar. Oh. Cliff, no quero ouvir isto. Escute insistiu Cliff. Hank colocou apenas um fone no ouvido. Meu Deus, esto tirando a roupa um do outro e so to velhos quanto nossos avs. Isto te rrvel! Cliff suspirou. Agora esto quietos disse Hank, parecendo estar com nojo. Em um segundo eles vo comear a gemer, Cliff. Escute insistiu Cliff. Ele pegou uma jaqueta que estava sobre a mesa e saiu nova mente, assim no precisaria ouvir o que se passava l. Cliff retomou sua posio na popa do iate, fazendo de conta que estava pescando. Naquela noite fazia frio bastante para justificar o uso da jaqueta, mas por outr o lado no poderia ser melhor. O ar estava limpo e agradvel, com uma leve maresia. No havia lua, mas o cu estava cheio de estrelas. As ondas batiam sonolentamente co ntra as docas, balanando os barcos atracados. Em algum ponto das docas, em outro barco, algum ouvia canes romnticas da dcada de 1940. Um motor comeou a funcionar rum, rum, rum at nisto havia um toque de romantismo. Cliff comeou a imaginar como seria bom possuir um barco e dar um belo passeio pelo Pacfico Sul em direo s ilhas cheias

de palmeiras... De repente, o motor que funcionava em marcha lenta acabou acelerando e Cliff con cluiu que era o Amazing Grace. Ao levantar-se da cadeira, deixando cair a vara d e pesca, ele viu que o barco de Dilworth estava disparando como o diabo. Tratava -se de um veleiro e Cliff no poderia esperar que o barco navegasse com as velas b aixas, mas, o veleiro tinha motores auxiliares; eles sabiam e estavam preparados para aquilo, mas mesmo assim Cliff ficara surpreso. Correu de volta para a cabi ne para falar com o outro agente. Huck, entre em contato com a patrulha do porto. Dilworth est saindo. Mas eles esto trepando. O cacete que esto! Cliff correu para a proa e viu que Dilworth j havia direcionado o Amazing race para sair do porto. No havia luzes na popa, apenas um pequeno far ol apontado para a frente prximo cabine do comando. Nossa, ele estava realmente e scapando. * * * Eles estavam morrendo de fome, depois de abrir todos os caixotes com cem quadros , pendurar alguns e guardar os outros no quarto que Nora usava como sala de pint ura. Garrison deve estar jantando tambm disse Nora. No desejo interromp-lo. Vamos ligar para ele depois de comermos. Einstein estava na despensa, retirando as letras do tubos para formar uma mensag em: EST ESCURO. FECHEM AS JANELAS PRIMEIRO. Surpreso com a prpria desateno para com este aspecto de segurana, Travis correu de a posento em aposento fechando os protetores das janelas, colocando trincos em tud o. Fascinado com as pinturas de Nora e com o prazer que ela demonstrara quando d a chegada dos quadros, Travis no notara a chegada da noite. * * * J na metade do caminho que conduzia sada do porto, confiante na distncia e no barul ho dos motores que prejudicariam os aparelhos de escuta, Dilworth disse: Leve-me prximo da extremidade norte do quebra-mar, ao longo da borda do canal. Tem certeza? Delia perguntou com apreenso. Voc no um adolescente. Ele deu umas pancadinhas no traseiro dela e disse: Sou melhor. Sonhador. Ele a beijou no rosto e se alinhou junto ao parapeito do barco, tomando posio para pular. Estava vestindo um calo azul-escuro. Ele deveria ter uma roupa de mergulho , porque a gua estaria gelada. Mas pensava que deveria nadar at o quebra-mar, afas tando-se do lado norte, onde estava fora de vista do porto, isto em poucos minut os, antes que a temperatura da gua tirasse o calor do seu corpo. Temos companhia! gritou Delia da cabine de comando. Ele olhou para trs e viu o barco-patrulha saindo das docas no sentido sul, na dir eo deles. No vo nos parar, pensou ele. No tm este direito. Mas ele teria que sair pelo lado, antes que a patrulha tomasse posio atrs deles. Na turalmente, poderiam v-lo pulando do barco. O Amazing Grace disfararia a sada dele, a esteira de gua atrs do barco daria uma proteo de alguns segundos para que o advog ado chegasse at a margem, antes que as atenes se voltassem para ele. O barco avanava na maior velocidade possvel, para a tranquilidade de Delia, obrigando Garrison a segurar-se firme. Apesar disto, pareciam cruzar o quebra-mar em uma irritante l entido e o barco-patrulha estava cada vez mais perto. Mas Garrison esperava porqu e no queria se jogar na gua a mais de cem metros do ancoradouro. Se pulasse logo, no seria capaz de nadar at o ponto necessrio; ao contrrio, ele teria que nadar diret o para o quebra-mar e subir pelo lado, vista de todos. O barco-patrulha estava a cem metros deles. Garrison no poderia esperar por muito mais tempo, no poderia... O ponto! gritou Delia, da cabine.

Ele se jogou por cima do parapeito do barco, desaparecendo na gua escura, ficando longe do Amazing Grace. O mar estava gelado, abalando a respirao dele. Ele afundo u, no podia voltar tona, entrou em pnico, tremeu todo, debateu-se repetidas vezes, mas acabou subindo, ofegante. O Amazing Grace estava surpreendentemente perto. Ele sentia que havia permanecid o embaixo da gua por um minuto ou mais, mas no deve ter sido por mais de dois ou t rs segundos, porque o barco no se havia distanciado muito. O barco-patrulha tambm e stava aberto. Garrison decidiu que a esteira do barco no lhe daria muita proteo e mergulhou novam ente, permanecendo submerso o mais que podia. Quando subiu tona de novo, tanto u m barco quanto o outro j haviam ultrapassado a sada do ancora-douro e ningum poderi a v-lo agora. Estava sendo puxado rapidamente pela fora da mar, afastando-se do pon to norte do quebra-mar, um paredo com pedras imensas e rochas, elevando-se a cinc o metros acima da linha do mar, uma verdadeira muralha negra e cinza, dentro da noite. No somente teve que nadar em torno do final daquela barreira, como vencer a resistncia da gua para chegar at as pedras. Sem perder tempo, comeou a nadar, quer endo saber por que, diabos, pensara que aquilo seria uma tarefa fcil. Voc tem quase setenta e dois anos, disse para si mesmo, ao nadar prximo da pedra, que era um ponto de referncia e estava iluminada por um farol de navegao. O que te passou pela cabea para bancar o heri? Mas ele sabia a razo: a crena profunda na ideia de que o cachorro deveria permanec er em liberdade e no poderia ser tratado como propriedade do governo. Se j chegamos longe demais em poder criar o que Deus criou, ento temos que aprender a agir sob a justia e a misericrdia de Deus. Foi o que havia dito a Nora e Travis e para Eins tein naquela noite em que Ted Hockney fora morto. E acreditava em todas as palav ras que havia pronunciado. A gua salgada irritava-lhe os olhos, prejudicando a viso. A gua tambm entrara pela b oca, queimando-lhe um pequeno ferimento no lbio inferior. Ele lutava contra a cor rente que o arrastava para alm do ponto do quebra-mar fora da viso do porto, at ser lanado na direo das pedras. Finalmente, segurou firme a primeira rocha que encontr ara, ofegante, sem foras ainda de sair da gua. Nas semanas seguintes, desde que Nora e Travis haviam fugido, Garrison tivera mu ito tempo para pensar sobre Einstein e acreditava realmente que seria um ato de injustia manter em cativeiro uma criatura inteligente, sem absolutamente culpa de coisa alguma, mesmo que esta criatura fosse um cachorro. Garrison havia dedicad o toda a sua vida justia, fazendo o que era possvel pelas leis da democracia e a m anuteno da liberdade, fruto direto da justia. Quando um homem idealista decide que est velho demais para arriscar tudo o que acredita ser certo, ento j no mais um home m de ideais. Talvez no seja mais nem mesmo um homem. Esta verdade o levara, apesa r da sua idade, a fazer aquela tentativa noturna. Engraado toda uma vida de ideal ismo colocada em jogo depois de sete dcadas, em um teste supremo para salvar a vi da de um cachorro. Mas que cachorro! E que admirvel mundo novo estamos vivendo, pensou ele. A tecnologia gentica poderi a at ser chamada de arte gentica, porque existe arte em qualquer ato de criao e nenhum outro ato de criao mais lindo e maravilhoso do que criar uma mente inteligente. Ao recuperar o flego e conseguir sair completamente da gua, posicionou-se no lado norte do quebra-mar. Aquela muralha se estendia at o porto e ele comeou a caminhar na direo da costa, atravs das pedras, com o mar a sua esquerda. Levara consigo uma pequena lanterna prova d'gua, presa ao calo, a qual usava para caminhar com precauo, evitando escorregar em alguma rocha e quebrar a perna ou o tornozelo. Podia ver ao longe as luzes da cidade, algumas centenas de metros frente e vagamente a li nha prateada da praia. Estava gelado, mas no tanto quanto a gua. O corao batia rpido, mas no como antes. Ele iria conseguir. * * * Lem Johnson saiu do carro do QG provisrio, no tribunal da cidade, para encontrarse com Cliff nas docas, perto do local onde o Amazing Grace estava amarrado. O v ento soprava forte. Centenas de barcos ao longo do ancoradouro balanavam ao sabor

do vento e poderia ouvir-se o rudo das cordas de velas, batendo de encontro aos mastros dos veleiros. As luzes do porto e as lanternas dos barcos prximos piscava m fracamente sobre a gua oleosa onde estava atracado o barco de Dilworth. E a patrulha do porto? perguntou Lem, preocupado. Eles o seguiram at o alto-mar. Parecia que estava seguindo para o norte, na extre midade do quebra-mar, mas depois seguiu para o sul. Dilworth percebeu a presena da patrulha? Ele tinha que ter percebido. Conforme voc v... no h nevoeiro e o cu est limpo, cheio e estrelas. timo. Quero que ele seja observado. E a guarda-costeira? Estive em contato com o barco-patrulha garantiu Cliff. Eles esto no local, acompa nhando o Amazing Grace a uma distncia de cem metros, navegando rumo sul, ao longo da costa. Tremendo por causa do vento frio, Lem perguntou: Eles sabem que Dilworth poder atingir a costa em um bote? Sabem disso garantiu Cliff. Ele no poder fazer isto debaixo do nariz de nosso pess oal. A guarda-costeira tem certeza de enxerg-los? Eles esto to iluminados quanto uma arvore de Natal. timo. Quero que ele saiba que no tem qualquer chance. Se pudermos impedir que ele avise os Cornell, eles vo ligar mais cedo ou mais tarde... a vamos peg-los. Mesmo q ue liguem para Dilworth de uma cabine pblica, saberemos aproximadamente onde esto. A Agncia de Segurana Nacional, alm de grampear os telefones da casa e do escritrio d e Dilworth, havia instalado equipamentos especiais para identificar a linha a se r usada para o telefone e manter esta informao, mesmo depois que o telefone fosse desligado. Desta forma, os agentes descobririam com facilidade o nmero de quem es tava ligando e o endereo. Mesmo que Dilworth, ao reconhecer a voz de Travis, soli citasse que este desligasse, seria tarde demais. A nica forma de evitar os aparel hos da ASN seria no atender as ligaes. At assim no seria bom, porque depois de o tele fone tocar por seis vezes, a ligao seria atendida automaticamente pelos equipamentos da Agncia de Segurana, que abririam as linhas procura da procedncia da ligao. A nica coisa que pode nos foder agora disse Lem se Dilworth procurar um telefone pblico que no tenhamos grampeado para avisar aos Cornell para no ligar. Isso no vai acontecer garantiu Cliff. Estamos com ele preso. Gostaria que voc no dissesse isto observou Lem, parecendo preocupado. Com o vento forte, um grampo de metal de um dos barcos bateu forte no casco, obrigando Lem a dar um pulo, assustado. Meu pai sempre dizia que o pior acontece, quando voc menos espera. Cliff balanou a cabea. Com o devido respeito, senhor, quanto mais o escuto falar de seu pai, mais penso que talvez tenha sido o mais triste dos homens. Olhando para os barcos na gua cortada pelo vento, Lem tinha a impresso de estar em movimento, ao contrrio de estar parado em um mundo em movimento, sentindo-se um pouco tonto, e disse: Sim... meu pai era um grande sujeito, mas maneira dele, ele era tambm impossvel. De repente, ouviu-se o grito de Hank Gorner: Ei! Ele corria ao longo do cais vindo do Checy Lee, onde ele e Cliff haviam perm anecido por todo aquele dia. Acabei de manter contato com a guarda costeira. Ele s esto jogando a luz dos faris sobre o Amazing Grace, tentando intimidar Dilworth e me disseram no t-lo visto. Apenas a mulher. Cruzes, ele est guiando o barco exclamou Lem. No discordou Gorner. No h luzes no Amazing Grace, mas o pessoal da guarda costeira focalizou os faris por todos os lados do barco, e afirmam que vem s a mulher navega ndo. Est bem. Ele est na parte inferior do convs comentou Cliff. No disse Lem, j com o corao disparado. No poderia estar escondido na cabine, com u empo como este. Ele estaria observando o barco da guarda costeira, decidindo se continuaria em frente ou voltaria. Ele no est no Amazing Grace. Mas tem que estar l. Ele no saiu do barco, desde que partiram do porto. Lem olhou para o setor norte do quebra-mar, auxiliado pela boa visibilidade do a

ncoradouro, naquela noite, e disse: Voc falou que aquele barco maldito se aproximou do quebra-mar pelo lado norte, da ndo a impresso que navegaria no rumo norte e que de repente virou para o sul. Merda! exclamou Cliff. Foi onde ele pulou observou Lem. Na extremidade norte do quebra-mar. Sem bote de borracha. Por Deus, nadando. Ele muito velho para este tipo de coisa protestou Cliff. claro que no. Ele nadou at o outro lado a procura de um telefone, numa daquelas pr aias da zona norte. Temos que peg-lo. E rpido. Cliff colocou as duas mos em torno da boca e gritou pelo nome dos quatro agentes que estavam espalhados por outros barcos no ancoradouro. Os homens responderam a o chamado e correram ao encontro dele. Lem j estava procura do seu carro no estac ionamento. O pior acontece quando voc menos espera. * * * Enquanto Travis lavava alguns prato, Nora disse: Olhe para isto. Ele se virou e viu que Nora estava ao lado da comida de Einstein e da tigela com gua. Ele tomara toda a gua, mas no comera a metade da comida. Quando voc o viu deixar o resto da comida? perguntou Nora. Nunca. Franzindo a testa, Travis secou as mos na toalha da cozinha. Nos ltimos dia s... pensei, talvez, estivesse gripado, ou alguma coisa assim, mas ele diz que e st bem. E hoje no espirrou nem tossiu como antes. Eles se dirigiram para a sala de estar, onde o co estava lendo Black Beauty, com a ajuda de sua mquina de virar pginas. Ajoelharam-se ao lado dele, que se virou pa ra olh-los. Nora perguntou: Voc est doente, Einstein? . O cachorro latiu apenas uma vez. No. - Voc tem certeza? O rabo abanou rapidamente. Sim. Voc no terminou o jantar disse Travis. Einstein bocejou, de forma estudada. Voc est tentando nos dizer que est um pouco cansado? perguntou Nora. Sim. Se voc estiver se sentindo doente, deve nos dizer, est certo, peludo? perguntou Tr avis. Sim. Nora insistiu em examinar os olhos de Einstein, a boca, os ouvidos, para tentar localizar algum sinal de inflamao e finalmente disse: Nada. Ele parece bem. Imagino que at mesmo um superco tem o direito de ficar cansa do, de vez em quando. * * * O vento surgira de repente. Estava fazendo frio, e por causa do vento as ondas i am at mais alto do que deveriam, em dias normais. Arrepiado de frio, Garnson atin giu a extremidade norte do porto. Ele estava mais tranquilo e aliviado, por ter deixado para trs todas aquelas pedras, para pisar na areia macia da praia. Estava certo de ter machucado ambos os ps e aquilo o obrigava a caminhar com dificuldad e. Primeiramente, permaneceu perto das ondas, afastado de um parque arborizado que ficava atrs da praia. Seria mais facilmente localizado se caminhasse para l, por c ausa dos postes de iluminao. No pensava que algum o estivesse procurando. Estava cer to de que havia enganado a todos. De qualquer maneira, no queria chamar ateno de ni ngum. As rajadas de vento lanavam um pouco de espuma do mar no rosto de Dilworth, ele t inha a impresso de estar correndo atravs de uma teia de aranha. Estava com os olho s ardendo e acabou sendo forado a se afastar das ondas, caminhando um pouco mais para dentro, prximo grama, mas ainda protegido da iluminao.

Encontrou alguns casais de namorados perambulando pela praia escura, vestidos ad equadamente para enfrentar o frio da noite: abraados e protegidos por cobertores; pequenos grupos fumando maconha e ouvindo msica. Oito ou dez rapazes estavam reu nidos em torno de dois bugres, com aqueles pneus imensos, o que no era permitido na areia durante o dia e provavelmente, tambm, noite. Estavam tomando cerveja ao lado de um buraco que haviam cavado na areia, para e sconder as garrafas, se os tiras aparecessem; eles conversavam animadamente sobr e garotas, deliciando-se com brincadeiras de mau-gosto. Ningum deu mais do que ap enas uma olhada para Garrison, quando este passou, como se estivesse fazendo uma corrida diria. Na Califrnia, os fanticos por exerccios e comida natural eram to comu ns quanto os homens de negcios de Nova York e se um velho quisesse tomar um banho gelado depois correr pela praia, durante a noite, no seria mais comum do que um padre na igreja. Caminhando para o norte, Garrison circundava o parque procura de uma cabine tele fnica. Alis deveriam estar aos pares, iluminadas, protegidas por concreto ao lado das caladas, ou talvez prximas dos mictrios pblicos. J estava comeando a ficar desespe rado, certo de que j deveria ter passado por algum telefone que no fora capaz de v er, quando encontrou o que estava procurando. Duas cabines telefnicas, extremamen te iluminadas. Elas estavam localizadas a trinta metros da praia, a meio caminho entre a praia e a estrada, ao lado do parque. Virando de costas para o mar, com dificuldade para recuperar a respirao, ele camin hou pela grama, debaixo de trs palmeiras. Ele estava a quinze metros do telefone, quando viu um carro em alta velocidade, que travou violentamente, fazendo um rud o com os pneus, e finalmente parou ao lado da calada. Garrison no sabia de quem se tratava, mas decidira no perder tempo. Apressou o passo protegido por uma imensa palmeira, e felizmente a iluminao era fraca. Conseguia ver os telefones, atravs da s outras rvores, e o carro estacionado ao lado da calada. Dois homens saram do carro. Um deles seguiu pelo lado do parque, olhando para den tro, procura de alguma coisa. O outro correu parque adentro. Quando este chegou na parte iluminada perto dos telefones, Garrison ficou chocado com o que vira. Lemuel Johnson. Escondido atrs de uma palmeira, Garrison procurou manter as pernas e braos bem prxi mos do corpo, confiando na proteo que escolhera. Johnson foi at o primeiro aparelho e levantou o fone, tentando arranc-lo da caixa de moedas. O fone estava preso po r um daqueles fios flexveis de metal, e ele no conseguia tir-lo. Finalmente, segura ndo o fone com firmeza, conseguiu ficar com ele na mo, solto, e o atirou para den tro do parque. Ento, destruiu o segundo fone. Por um momento, quando Johnson se afastou das cabines telefnicas e comeou a caminh ar na direo de Garrison, o advogado pensou que havia sido localizado. Mas Johnson simplesmente parou depois de alguns passos e olhou para a praia. Nem por um mome nto sequer olhou para a palmeira, atrs da qual se escondera Garrison. Vai pro inferno seu velho sacana gritou Johnson e voltou para o carro. Ainda atrs da palmeira, Garrison sorriu, porque sabia a quem o agente da Agncia de Segurana estava se referindo. O advogado no se importava com o vento frio que sop rava atrs dele vindo da praia. Velho sacana ou James Bond Gag, fosse o que fosse, ele continuava sendo um homem digno de respeito. * * * Os agentes Rick Olbier e Denny Jones estavam no subsolo da companhia telefnica mo nitorando os aparelhos da Agncia de Segurana Nacional que controlavam as linhas do s telefones de Garrison. Era um trabalho montono e eles jogavam cartas para passa r o tempo. Jogavam qualquer coisa, menos pquer. Quando o telefone de Dilworth tocou na casa dele, s 8:14, Olbier e Jones ficaram mais animados, porque estavam desesperados por algum tipo de ao. Olbier deixou cai r as cartas no cho e Jones as deixou sobre a mesa. Ambos procuraram os respectivo s fones, como se ainda fosse a Segunda Guerra Mundial e tentassem ouvir uma conv ersa ultra-secreta entre Hitler e Gring. O equipamento deles estava programado para abrir a linha depois que o telefone d

e Dilworth tocasse seis vezes. Como sabiam que o advogado no estava em casa e que o telefone no seria atendido, Olbier alterou o programa, o que permitia abrir a linha depois da segunda chamada. Eles poderiam ver escrito na tela do computador: DANDO SINAL. No outro lado da linha algum disse: Al! Al! disse Jones em seu microfone. O nmero do telefone de quem estava ligando aparecera na tela, ao lado do endereo d e Santa Barbara. Este sistema era semelhante ao usado pelo telefone de emergncia da polcia, proporcionando identificao imediata de quem liga. Acima do endereo na tel a, apareceu o nome de uma empresa: COMPRAS POR TELEFONE. Respondendo a Denny Jones, algum no outro lado da linha disse: Senhor, com prazer que informo que o senhor foi sorteado para receber de graa uma fotografia oito por dez e outras dez trs por quatro. Jones perguntou: Quem est falando? O computador naquele momento verificava a quem pertencia o telefone de onde part ira a ligao. A voz ao telefone respondeu: Bem, estou ligando em nome de Olin Mills, senhor, um estdio fotogrfico, onde as fo tografias so da maior qualidade... Espere um pouco disse Jones. O computador verificou a identidade do assinante do telefone: Dilworth havia fei to algumas compras, nada mais do que isto. No quero nada disto disse Jones, secamente, e desligou. Merda! exclamou Olbier. Vamos jogar uma biriba? convidou Jones. * * * Alm dos seis agentes que estavam trabalhando no porto, Lem havia solicitado reforo de quatro outros, que estavam no QG, em Santa Brbara. Ele colocara cinco ao long o do parque, ao lado do mar, a uma distncia de cem metros, um do outro. Eles tinh am por responsabilidade vigiar a imensa avenida, que separava o parque do distri to comercial, onde havia muitos motis e restaurantes, bares, lojas e outras casas comerciais. Em todas elas havia telefones, claro, e at mesmo em alguns motis se p oderiam encontrar telefones pblicos no hall de recepo; atravs de um daqueles telefon es o advogado poderia alertar Cornell. Naquele momento, sbado noite, algumas loja s estavam fechadas, mas os restaurantes permaneciam abertos. Dilworth no deveria atravessar a rua. O vento que soprava do mar era mais forte e mais gelado. Os homens escondiam as mos nos bolsos dos palets, as cabeas baixas, tremendo de frio. As folhas das palmei ras vibravam sob o efeito do vento. Os pssaros nas rvores ficavam em alvoroo, mas d epois se acomodavam. Lem ordenou que outro agente fosse para a esquina sudoeste do parque, na base do quebra-mar, que separava a praia pblica do porto, no outro lado. O trabalho dele era evitar que Dilworth voltasse para o quebra-mar, subiss e nele e tentasse seguir para o outro lado do ancoradouro, tentando telefonar de qualquer maneira. Um stimo agente ficou colocado prximo s ondas, na esquina noroeste do parque, para impedir que Dilworth seguisse para o norte, procura das praias particulares, ou de reas residenciais, onde poderia persuadir algum a deix-lo telefonar. Sobravam Lem, Cliff e Hank para examinarem o parque e a praia em frente, procura do advogado. Ele sabia que no dispunha de muitos homens para aquela tarefa, mas aqueles dez agentes mais Olbier e Jones na companhia telefnica eram os nicos com q uem poderia contar na cidade. No havia como solicitar que mais agentes viessem de Los Angeles; quando eles chegassem, Dilworth j teria sido localizado, ou telefon ado para os Cornell. * * *

O bugre sem capota estava equipado com um santo-antnio. O carro tinha dois assentos rebaixados, atrs dos quais havia espao para passageiros, ou para grande quantidad e de equipamentos. Garrison estava de bruos, sob um cobertor, atrs dos bancos. Doi s rapazes estavam sentados na frente e outros dois na parte de trs, sobre Garriso n, como se estivessem sentados em nada menos do que uma pilha de cobertores. Ele s tentavam poupar Garrison da maior parte do peso deles, mas ele se sentia um po uco esmagado. O rudo do motor parecia o de uma vespa furiosa: um zumbido alto e desafinado. O s om era ensurdecedor para Garrison, porque o seu ouvido direito estava sobre o cho do carro, que amplificava cada vibrao do motor. Felizmente o carro rodava suave p ela areia. O carro parou, acelerando o motor, depois reduziu-se o rudo. Merda sussurrou um dos garotos para Garrison. H um cara bem nossa frente com uma lanterna, fazendo sinais para ns. Apesar do rudo do motor, Garrison ouviu o homem perguntar: Garotos, aonde vocs vo? Vamos para a praia. Aquilo uma propriedade particular. Vocs tm permisso para chegar at l? onde ns moramos respondeu Tommy, que estava ao volante. verdade? Por acaso parecemos um bando de garotos ricos e mimados? perguntou um deles, que rendo se fazer de engraadinho. O que vocs andaram aprontando? perguntou o homem, suspeitando de alguma coisa. Passeando na praia, curtindo. Mas agora est muito frio. Vocs beberam? Seu idiota, pensou Garrison, ouvindo todo aquele interrogatrio. Voc est conversando com adolescentes, pobres criaturas, condicionadas a uma espcie de rebeldia contr a qualquer tipo de autoridade pelos prximos dois anos. Eu tenho a simpatia deles, porque estou fugindo dos tiras, e os jovens passaram para o meu lado sem deseja r saber o que fiz de errado. Se voc desejar a cooperao deles, jamais ir obt-la com in timidao. Beber? Cruzes... no! disse o outro garoto. Verifique o isopor a atrs. Voc s vai enco trar refrigerante. Garrison, que estava espremido contra o isopor, rezava para que o homem no olhass e a parte de trs para verificar se era verdade. Se aquilo acontecesse, ele chegar ia concluso de que havia algo parecido com um ser humano protegido pelos cobertor es, sobre os quais os garotos estavam sentados. Refrigerante, h? Que espcie de cerveja havia ali, at que vocs bebessem tudo? Escuta aqui, cara disse Tommy. Por que est nos pressionando desse jeito? Voc um ti ra, ou o qu? Sim, de fato, eu sou um tira. Onde est o seu uniforme? perguntou um dos garotos. um trabalho secreto. Escutem, estou disposto a deix-los seguir em frente, sem ver ificar se beberam ou no. Mas preciso saber de uma coisa: vocs viram um homem velho , de cabelos grisalhos, hoje noite, na praia? Quem que quer saber de velhos? perguntou um deles. Estamos atrs de mulheres. Vocs teriam notado este tipo, se o vissem. Ele provavelmente estaria vestindo um calo de banho. Hoje noite? perguntou Tommy. Estamos quase em dezembro, cara. Sente o vento. Talvez ele estivesse vestido com alguma coisa mais. No o vimos disse Tommy. Nenhum cara velho de cabelos grisalhos. Algum de vocs viu? Os outros trs tambm responderam no terem visto ningum que correspondesse quela descrio e receberam permisso para seguir em frente, no sentido norte, entrando na rea res idencial, com casas de frente para o mar, e praias particulares. Depois de contornarem um pequeno morro, fora da vista do homem que os havia para do, puxaram o cobertor de cima de Garrison, que finalmente ficou sentado de mane ira confortvel. Tommy deixou os trs companheiros em suas casas e levou Garrison co nsigo, porque os pais iriam passar a noite fora. Ele vivia numa casa que mais pa recia um navio, com vrios nveis de convs.

Seguindo Tommy at o vestbulo da casa, Garrison deu uma rpida olhada no espelho. Ele no estava se parecendo em nada com aquele famoso advogado de cabelos grisalhos, conhecido de todos no tribunal da cidade. O cabelo estava molhado e sujo. O rost o tambm estava todo sujo: areia, grama e o que mais podia haver. Ele sorriu diant e daquela figura. H um telefone aqui disse Tommy, da saleta da casa. * * *

Nora e Travis prepararam o jantar, comemoraram, deixaram tudo limpo e foram dar ateno a Einstein, esquecendo-se totalmente da ligao que tinham de fazer para Garriso n, agradecendo por tudo o que ele havia feito, encaixotando e remetendo os quadr os. Estavam sentados diante da lareira, quando Nora se lembrou. Anteriormente, q uando tinham que ligar para Garrison, sempre o fizeram de uma cabine pblica em Ca rmel. Acabaram achando que aquilo tudo era desnecessrio. Naquela noite, nenhum do s dois estava disposto a pegar o carro para ir at a cidade. Poderamos esperar at amanh e ligarmos de Carmel disse Travis. Vai ser mais seguro, se ns telefonarmos daqui comentou Nora. Se eles tivessem ligado voc a Garrison, ele teria nos avisado. Ele poderia no saber que a polcia havia descoberto a nossa ligao disse Travis. Pode ia no saber que a polcia o estivesse observando. Garrison saberia afirmou ela com segurana. Travis fez um sinal com cabea, concorda ndo. Sim, estou certo de que ele saberia. Portanto, no h problema algum em ligarmos. Ela estava a meio caminho do telefone, quando este tocou. A telefonista disse: Tenho uma ligao a cobrar para qualquer pessoa que conhea o Sr. Garrison Dilworth, e m Santa Brbara. Posso completar a ligao? Poucos minutos antes das dez horas, depois de procurar cuidadosamente pelo parqu e e pela praia, Lem admitiu com certa relutncia que Garrison Dilworth o havia eng anado. Ordenou que seus homens fossem para o QG e para o porto. Ele e Cliff tambm voltaram de carro para o porto, procurando o iate que servira d e ponto de observao para vigiar Dilworth. Ao entrarem em contato com o barco da gu arda costeira que acompanhava o Amazing Grace, ficaram sabendo que a mulher do a dvogado havia mudado a direo do barco perto de Ventura e agora estava navegando ao longo da costa na direo norte, de volta a Santa Brbara. s 10:36 ela entrou no porto. Lem e Cliff, encolhidos por causa do frio, observava m a mulher que manobrava o barco, calmamente, fazendo-o atacar na vaga de Dilwor th, no ancoradouro. Era um lindo barco, magnificamente conduzido. Ela teve o des caramento de gritar para eles: Ei, no fiquem a parados! Segurem as cordas e me ajudem a amarr-lo. Eles obedeceram, porque estavam na verdade ansiosos para falar com ela, o que no poderia ser feito, a menos que o Amazing Grace estivesse definitivamente atracad o. Depois de prestarem a ajuda, os dois foram at o barco. Cliff estava usando um Top -Sider, como parte de seu disfarce, mas os sapatos de Lem eram comuns e no servia m para pisar no convs com segurana, principalmente porque o barco estava balanando um pouco. Antes que pudessem dizer qualquer coisa para a mulher, uma voz atrs deles disse: Desculpem-me cavalheiros... Lem se virou e viu Garrison Dilworth iluminado por um poste perto do porto, prep arando-se para subir no barco. Ele estava vestido com algumas roupas que algum lh e emprestara. A cala era larga demais na cintura, presa com cinto e curta demais embaixo, deixando aparecer os calcanhares brancos. A camisa era imensa. ...por favor, desculpem-me, mas preciso de algumas roupas mais quentes, e que se jam minhas, e uma xcara de caf... Meu Deus exclamou Lem. ...para descongelar estes velhos ossos. Depois de ficar com a respirao suspensa, tal a surpresa, Cliff Soames deu uma garg alhada e olhou para Lem.

Desculpe. O estmago de Lem ardia e doa com um incio de lcera. Ele no manifestou qualquer indcio de mal-estar, no se dobrou, nem ao menos colocou a mo na barriga, pois aquilo dari a maior prazer a Dilworth. Lem apenas olhou para o advogado, para a mulher, ento foi embora sem dizer palavra. Aquele maldito cachorro disse Cliff resignado com a derrota, ao lado de Lem, no porto , certamente inspira uma puta lealdade. Mais tarde, ao deitar-se em uma cama de motel, porque estava demasiadamente cans ado para voltar para casa em Orange, Lem Johnson pensou no que Cliff dissera: Lea ldade. Digno de uma puta lealdade. Lem se perguntava, se algum dia teria sentido este tipo de lealdade para com alg um, como os Cornell e Garrison Dilworth aparentemente se mostravam com relao ao cac horro. Lem tossia e se virava na cama, incapaz de conciliar o sono, e finalmente admitiu que no poderia descansar at que se convencesse de que seria capaz do mesm o grau de lealdade e dedicao que vira nos Cornell e no advogado. Ele ficou sentado no escuro, recostado cabeceira da cama. Bem, claro, ele era ex tremamente leal a seu pas, o qual amava e honrava. mulher. Ele era leal a Karen e m todos os aspectos corao, mente e fsico. Amava Karen. Ele a amava h quase vinte ano s. Sim disse em voz alta no quarto vazio do motel, s duas horas da madrugada , sim, s e voc to leal a Karen, por que no est com ela esta noite? Mas no estava sendo justo consigo mesmo. Alm do mais, tinha um trabalho para fazer , um trabalho importante. Este o problema resmungou ele Voc est sempre, sempre com um trabalho para fazer. Ele dormia fora de casa mais de cem noites por ano, uma em cada trs. E quando per manecia em casa, sua ateno estava desviada para o trabalho, a mente ligada ao ltimo caso. Karen certa vez lhe disse que desejava ter filhos, mas Lem adiara a deciso de aumentar a famlia, alegando que no teria capacidade de cuidar das crianas at que tivesse certeza de que sua carreira estivesse garantida. Garantida? perguntou ela. Cara, voc herdou todo o dinheiro do papai. Voc comeou a v ida melhor do que a maioria das pessoas. Se ele fosse leal a Karen como aqueles sujeitos eram ao cachorro, sua dedicao a el a deveria significar satisfazer primeiro as necessidades da mulher. Se Karen des ejava uma famlia, ento a famlia seria colocada antes da carreira dele, certo? No mni mo ele deveria ter feito isto, quando ambos tinham pouco mais de trinta anos. En tre os vinte e os trinta anos ele teria se dedicado s s atividades profissionais e , depois dos trinta, criao dos filhos. Lem j estava com quarenta e cinco anos, quas e quarenta e seis e Karen, quarenta e trs. O tempo para formar uma famlia j havia p assado. Lem foi tomado de grande solido. Saiu da cama, dirigiu-se ao banheiro, acendeu a luz e encarou-se firmemente no e spelho. Os olhos estavam profundos, vermelhos. Ele perdera tanto peso com este lt imo caso, que o rosto estava ficando cadavrico. Comeou a ter dores de estmago e cur vou-se, segurando-se na borda da pia, com o rosto para baixo. J h um ms que ele est ava se sentindo mal, mas a sua condio parecia bem pior. A dor levara muito tempo p ara cessar. Ao olhar-se no espelho de novo, ele disse: Voc no tem sido leal nem a voc mesmo, seu olho do eu. Voc est se matando, trabalhando at a morte e voc no pode parar. No est sendo leal a Karen, nem leal a voc mesmo. No h ealdade para com o seu pas ou para com a Agncia. Porra; voc tem sido unicamente fie l esta viso doida de vida, como um homem velho, caminhando na corda bamba. Maluco . Aquela palavra parecia ecoar dentro do banheiro, muito tempo depois que a pronun ciara. Ele havia amado e respeitado o pai, jamais dizendo qualquer coisa que o o fendesse. Hoje, admitira diante de Cliff que seu pai fora impossvel. E agora, uma v iso de sua loucura. Ainda amava o seu pai e ao mesmo tempo rejeitava completament e os ensinamentos dele. H um ano, h um ms e mesmo h alguns dias passados, ele teria dito que seria impossvel manter-se preso ao amor do pai e ter vida prpria. E naquele momento, por Deus, pa recia no somente possvel, mas essencial que ele separasse o amor que tinha pelo pa i da influncia recebida, tambm do pai, com referncia obstinao pelo trabalho. O que est acontecendo comigo?... pensou. Liberdade? Finalmente a liberdade, aos 4

5 anos? Olhando de revs para o espelho, ele disse: Quase quarenta e seis. NOVE 1

No domingo, Travis percebeu que Einstein estava cada vez comendo menos, quase se m apetite mas, na segunda-feira, 29 de novembro, o cachorro parecia bem. Na segu nda e tera, Einstein no deixara absolutamente qualquer resto de comida na tigela e leu novos livros. Espirrou somente uma vez e no tossiu mais. Bebeu mais gua do qu e o normal, embora no excessivamente. Passava mais tempo junto lareira, caminhand o pouco pela casa... bem, o inverno estava se aproximando rapidamente, e os anim ais mudam de comportamento com as estaes do ano. Na livraria em Carmel Nora comprou o Manual veterinrio do dono de cachorro e comeo u a procurar o significado para os sintomas de Einstein. Ela descobriu que a apa tia, perda parcial de apetite, espirros, tosse e sede excessiva podiam indicar u ma centena de doenas ou doena nenhuma. A nica coisa que no pode ser resfriado comentou Nora. Os cachorros no ficam resfria dos da mesma forma que ns. Mas na hora em que segurou o livro para ler, os sintom as que Einstein manifestara haviam desaparecido totalmente e Nora concluiu, ento, que ele estava com boa sade. Einstein usando o aparelho da despensa, construiu a seguinte mensagem: EM FORMA. Abaixando-se ao lado do cachorro, passando-lhe a mo no plo, Travis disse: Imagino que voc deva saber melhor do que ningum. POR QUE SE DIZ EM FORMA? Colocando novamente as letras nos tubos, Travis respondeu: Bem, porque quer dizer... sadio. MAS POR QUE SIGNIFICA SADIO? Travis ficou pensando a respeito da metfora em forma e chegou concluso de que no es tava to certo do real significado. Perguntou a Nora, que apareceu na porta da des pensa, dizendo no ter explicao para a frase. Retirando mais letras dos tubos, empur rando-as com o focinho, o co perguntou: POR QUE SE DIZ SOA COMO DLAR. Soa como dlar quer dizer sadio, confivel respondeu Travis. Abaixando-se ao lado do cachorro, Nora disse: Isto mais fcil. O dlar norte-americano era antigamente a moeda mais estvel e confive l do mundo. Ainda o , suponho. Por muitas dcadas o dlar no tem sofrido ataques terrve is de inflao como outras moedas e no h razo para perdermos a f no dlar. Por este motiv , as pessoas dizem sou to confivel, quanto o dlar. claro. O dlar no se apresenta mai omo nos velhos tempos, e a frase no tem tanta relao como antes, mas ainda se usa. POR QUE AINDA SE USA? Porque... costumvamos us-la respondeu Nora, encolhendo os ombros. POR QUE SE DIZ SADIO COMO UM CAVALO? OS CAVALOS NUNCA FICAM DOENTES? Recolhendo as letras para coloc-las nos tubos, Travis disse: No, de fato, os cavalos so animais muito delicados, apesar do tamanho. Ficam doent es com muita facilidade. Einstein parecia estar ansioso para que Nora ou Travis lhe falassem mais alguma coisa. Nora tentou explicar: Ns provavelmente dizemos que somos sadios como cavalos, porque os cavalos parecem fortes, dando a impresso de nunca ficarem doentes, embora adoeam o tempo todo. Observe o seguinte Travis disse para o cachorro , ns, humanos, falamos muitas cois as, o tempo todo, muitas vezes sem sentido. Com ajuda de mais letras que tirara do tubo, Einstein formou mais uma mensagem:

VOCS SO MUITO ESTRANHOS. Travis olhou para Nora e os dois riram muito. Embaixo de VOCS SO MUITO ESTRANHOS, o co escreveu: MAS EU GOSTO DE VOCS, DE QUALQUER FORMA. A curiosidade e o senso de humor de Einstein pareciam, mais do que nunca, que, e mbora Einstein pudesse ter estado doente, agora encontrava-se bem. Aquilo tudo a contecera na tera-feira. Na quarta-feira, 1. de dezembro, enquanto Nora pintava no segundo andar, Travis d edicava o dia a inspecionar o sistema de segurana e a limpar as armas. Todas as d ependncias tinham armas cuidadosamente escondidas sob os mveis, atrs de cortinas ou armrios, mas sempre ao alcance da mo. Eles tinham duas espingardas Mossberg, quat ro Smith & Wesson Modelo 19, duas pistolas calibre 38, que levavam na pickup e n o Toyota, uma carabina e duas pistolas Uzi. Poderiam ter adquirido todo aquele a rsenal legalmente, em alguma casa de armas, uma vez que eram proprietrios de uma casa e haviam estabelecido residncia no municpio, mas Travis no dispunha de muito t empo. Desejava ter as armas desde a primeira noite na nova casa.. Para isto, atravs de Van Dyne, em San Francisco, ele e Nora entraram em contato com um negociante ile gal de armas, obtendo tudo do que necessitavam. claro, que no poderiam ter compra do determinados acessrios de converso para as Uzi, em uma loja autorizada. Mas com praram trs equipamentos especiais em San Francisco, tornando a carabina e as pist olas Uzi completamente automticas. Travis verificou em todos os compartimentos da casa, procurando ter certeza de q ue as armas estavam adequadamente posicionadas, sem poeira, ou se estavam precis ando de lubrificao e se estavam carregadas. Sabia que tudo deveria estar em ordem, mas sentia-se mais tranquilo atravs daquele trabalho regular de inspeo. Pegou uma Mossberg e saiu para dar um pequeno passeio com Einstein em torno da c asa. Ele parava perto de cada sensor infravermelho, quando era possvel. Os sensor es haviam sido cuidadosamente instalados, protegidos por rochas, plantas e ao la do de um tronco podre de pinheiro. Tudo fora comprado no mercado paralelo em San Francisco. Os aparelhos no representavam o que havia de mais moderno no setor, no eram o estado da arte da tecnologia de segurana, mas ele os havia escolhido porq ue eram semelhantes aos equipamentos usados na poca em que servia na Fora Delta e eram bons para aquele propsito. As linhas dos sensores eram subterrneas e seguiam at uma caixa colocada em um dos armrios da cozinha. Quando o sistema era ligado durante a noite, nada maior do que um guaxinin poder ia se aproximar a menos de dez metros da casa ou entrar no estbulo, sem que o ala rme fosse acionado. Neste caso, no haveria campainhas, sirenas ou qualquer outra coisa barulhenta que alertasse o monstro, fazendo-o fugir. No desejavam ter que s air atrs dele, caando-o. Entretanto, quando o sistema era acionado, ligava todos o s aparelhos de radio-relgio que haviam sido regulados com o volume baixo, para no assustar o invasor, mas com som suficiente para chamar ateno de Travis e Nora. Naquele dia, todos os sensores estavam colocados em seus devidos lugares, como s empre. Tudo o que ele teria que fazer, era tirar a poeira acumulada no vidro dos aparelhos. O fosso do palcio est em boas condies, senhor disse Travis. Einstein rosnou, aprovando. No estbulo, Travis e Einstein examinaram o equipamento que, esperavam, proporcion aria uma terrvel surpresa para o monstro. No canto noroeste, completamente escuro , esquerda da porta, havia sido fixado um botijo de ao na prateleira da parede. No canto oposto, em diagonal, no fundo do estbulo, atrs da pickup, Travis colocara o utro botijo semelhante. Os recipientes que eram parecidos com botijes de gs que as pessoas costumam usar em cabanas, durante o vero. Mas aqueles no continham gs de co zinha. Pelo contrrio, foram cheios com uma substncia conhecida como oxido nitroso, que s vezes era incorretamente chamada de gs hilariante. Algum poderia sentir vontade de rir, no incio, mas depois da segunda inalao, era que da na certa antes que a risada pudesse ser dada. Dentistas e cirurgies frequentem ente usavam este tipo de gs como anestsico. Travis o comprara de um fornecedor de material cirrgico em San Francisco. Depois de ligar as luzes do estbulo, Travis ve rificou a presso dos botijes. Completamente cheios.

Alm da enorme porta na parte da frente, o estbulo tambm tinha outra porta menor, no s fundos. Eram as duas nicas entradas. Travis havia feito duas pequenas janelas n o sto. Durante a noite, depois que o sistema de alarme era colocado em ao, a porta d os fundos era mantida sem chave, na esperana de que o monstro entrasse, com o obj etivo de observar a casa. Quando ele abrisse a porta e penetrasse no estbulo, o s istema seria acionado, fechando automaticamente a porta atrs dele. A porta da fre nte chaveada pelo lado de fora impediria que a criatura fugisse. Simultaneamente ao movimento da porta que fecharia, os tanques liberariam todo o gs em menos de um minuto, porque Travis providenciaria vlvula de emergncia de alta presso, conecta das com o alarme. Ele no esqueceu de vedar todos os buracos possveis do estbulo, ev itando que o gs escapasse at que as portas fossem abertas. O monstro no poderia se refugiar na pickup, porque o carro estaria devidamente fe chado. Nenhum espao dentro do celeiro estaria livre de gs. Em menos de um minuto a criatura cairia no cho. Travis havia considerado a possibilidade de usar algum t ipo de gs venenoso, que pudesse ser adquirido no mercado negro, mas optou pela ou tra alternativa porque, se algo desse errado, o perigo seria enorme para ele, No ra e Einstein. Uma vez que o gs fosse liberado, derrubando o monstro, Travis poderia simplesment e abrir a porta, deixar que o gs se espalhasse, e ento entrar com uma carabina Uzi para matar a criatura. Na pior das hipteses, mesmo que o monstro voltasse a si, ele estaria tonto, desorientado e, portanto, fcil de ser abatido. Depois de conclurem que tudo estava funcionando bem no estbulo, Travis e Einstein voltaram para o quintal atrs da casa. O dia estava frio, mas no havia vento. As rvo res na floresta estavam em silncio, no moviam uma folha sequer. Travis perguntou: O monstro ainda est te procurando? Abanando rapidamente o rabo, Einstein responde u: Sim. Est perto? Einstein farejou a ar gelado de inverno, andou um pouco at prximo do mato, e farej ou novamente levantando a cabea, olhando intensamente para dentro da floresta. Re petiu todo aquele ritual na extremidade sul da propriedade. Travis teve um pressentimento de que Einstein no estava na verdade usando os olho s, ouvidos, nem o faro, para tentar localizar o monstro. Ele tinha uma proprieda de toda especial de entrar em contato com aquela criatura, diferente dos meios p elos quais ele pudesse farejar um puma ou um esquilo. Travis tinha a certeza de que o cachorro estava empregando um inexplicvel sexto sentido algo medinico ou qua se medinico. Finalmente, Einstein voltou para junto de Travis, rosnando curiosamente. Est perto? perguntou Travis. Einstein farejou na direo da floresta, observando atentamente o escuro entre as rvo res e pareceu indeciso na resposta. Einstein, h alguma coisa errada? Finalmente o caador latiu: No. O monstro est chegando perto? Einstein mais uma vez ficou indeciso, ento respondeu: No. Voc est certo? Sim. Certo, mesmo? Sim. J de volta casa, enquanto Travis abria a porta, Einstein se afastou dele para ver ificar mais uma vez se tudo corria bem. O cachorro parou um pouco junto ao degra u superior da varanda dos fundos, dando uma olhada final para a silenciosa flore sta que circundava a casa. Depois, levemente arrepiado, seguiu Travis, entrando em casa. Durante aquela tarde, na inspeo dos sistemas de segurana, Einstein havia-se mostrad o mais carinhoso do que nunca, esfregando-se nas pernas de Travis, aconchegandose, procurando por todos os meios receber ateno especial. Naquela noite, enquanto assistiam televiso, e durante o jogo de palavras no cho da sala, o cachorro contin uava desejando receber carinho. Colocava a cabea no colo de Nora e depois no colo de Travis, repetidas vezes. Einstein parecia desejar que lhe fizessem carinho a t o prximo vero. Desde o dia em que fora encontrado nos contrafortes de Santa Ana, Einstein evolur a de maneira excepcional, passando do comportamento de um cachorro comum, quando

era difcil acreditar no que ele de fato era, a ter atitudes to inteligentes quant o de um homem. Naquela noite, Einstein apresentava-se no seu primeiro estgio. Apesar da vivacida de no jogo de palavras no qual os seus resultados s eram ultrapassados por Nora e em que formava palavras que faziam referncias furtivas gravidez dela Einstein mo strava-se mais cachorro do que nunca. Nora e Travis decidiram terminar a noite com leitura histrias policiais mas Einst ein no queria que eles se preocupassem adaptando um livro na mquina de mudar pginas . Ao contrrio, deitou-se no cho na frente da poltrona de Nora e adormeceu. Ele ainda parece estar meio mole disse Nora para Travis. No jantar ele no deixou nada no prato. E tivemos um dia longo. A respirao do cachorro, enquanto dormia, apresentava-se normal, e Travis no se preo cupou. Realmente, ele se mostrava mais animado do que nunca, com relao ao futuro d eles. A inspeo de todo o equipamento de segurana deu-lhe redobrado nimo e a certeza de que os preparativos estavam corretos. Travis acreditava ser capaz de lidar co m o monstro, quando chegasse. E graas coragem de Garrison Dilworth e a sua dedicao causa de Einstein, o governo havia fracassado, em tentar localiz-los. Nora voltou a pintar com renovado entusiasmo e Travis decidiu colocar em uso a licena de cor retor de imveis, com o nome de Samuel Hyatt, to logo o monstro fosse posto fora de combate. Embora Einstein estivesse um pouco cansado... bem, ele havia mostrado estar bem-disposto, e certamente voltaria ao normal no dia seguinte. Naquela noite Travis dormiu, mas no teve nenhum sonho. Pela manh, acordou antes de Nora. Ela se levantou somente depois que Travis tomou banho e se vestiu. A cami nho do banheiro, ela o beijou, mordendo-lhe o lbio com carinho e murmurando sonol entamente declaraes de amor. Os olhos dela estavam inchados, o cabelo em desordem e o hlito azedo. Apesar disso, Travis a teria puxado de volta cama, se ela no tive sse dito: Tente hoje tarde, Romeu. Agora, a nica coisa que meu corao est pedindo so ovos, baco , torradas e caf. Travis desceu at o primeiro andar para tirar a proteo das janelas, permitindo a ent rada da luz matinal. O cu estava cinzento como no dia anterior, e ele no ficaria s urpreso se chovesse at o final da tarde. Na cozinha, ele percebeu que a porta da despensa estava aberta e a luz acesa. Ol hou para dentro procurando por Einstein, mas o nico sinal do cachorro era uma men sagem, que houvera escrito durante a noite. NO ESTOU BEM. NADA DE MDICO. POR FAVOR. NO QUERO VOLTAR PARA O LABORATRIO. MEDO. MED O. Que merda, meu Deus. Travis saiu da despensa gritando: Einstein! No havia latidos, nem o rudo das patas no cho. A cozinha ainda estava com as janela s protegidas e a luz da despensa no chegava a iluminar a sala. Travis acendeu as luzes. Einstein no estava l. Travis correu para o outro lado da cozinha. O cachorro tambm no estava l. Com o cor ao batendo, quase a ponto de doer o peito, Travis subiu at o segundo andar, pulando os degraus de dois em dois, procurou no quarto de hspedes e depois no quarto que Nora usava como estdio de pintura, onde ele procurara desesperadamente. Por um m omento, no poderia imaginar onde teria ido parar o cachorro e fez uma pausa, ouvi ndo Nora cantar no chuveiro ela no fazia a menor ideia do que se passava e ele j i a entrar no banheiro para dizer a ela que havia alguma coisa errada, terrivelmen te errada, quando saiu correndo na direo do banheiro do primeiro andar, quase cain do na escada. Ao chegar l, encontrara o que tanto temia. O banheiro estava impregnado de mal cheiro. O cachorro, sempre atencioso, vomita ra no vaso sanitrio, mas no tivera foras para dar descarga. Einstein estava deitado no cho do banheiro, de lado. Travis ajoelhou-se ao lado dele. Einstein estava in consciente, no morto, estava respirando; o ar entrando e saindo pelas narinas faz ia um rudo dissonante. Ele tentou levantar a cabea, quando Travis falou com ele, m as no tinha foras para se mover. Os olhos dele! Cristo! Os olhos dele! Sempre com todo cuidado, Travis levantou a cabea do co e verificou que os olhos de le, sempre maravilhosamente expressivos, estavam brancos como leite. Um lquido am arelo corria-lhe dos olhos, fixando-se no plo. Aquele mesmo lquido pingava nas nar

inas. Colocando uma das mos no pescoo do cachorro, Travis sentiu que os batimentos cardac os eram irregulares. No! exclamou Travis. Ah, no, no vai ser assim, garoto. Eu no vou permitir que isto contea. Deixou a cabea do cachorro repousar novamente no cho, levantou-se, encaminhou-se n a direo da porta. Einstein gemeu quase que de forma imperceptvel, como pedindo para no ser deixado a ss. J volto! J volto! prometeu Travis. Segura firme, garoto. Eu j volto. Correu escada acima, mais rpido do que nunca. O corao batia com tanta fora, que ele imaginava que fosse rasgar ao meio. Estava ofegante. Nora estava saindo do banhe iro, nua, toda molhada. As palavras de Travis saram rapidamente, em pnico: Vista-se rpido, temos que ir ao veterinrio. Rpido, pelo amor de Deus! O que aconteceu? perguntou Nora, perplexa. Einstein! Rpido! Acho que ele est morrendo. Ele pegou um cobertor da cama, deixou Nora se vestindo e correu para o banheiro onde estava Einstein. A respirao do cachorro parecia ter piorado durante aquele br eve perodo. Ele dobrou o cobertor em dois, e cobriu o cachorro. Einstein teve uma manifestao de dor, ao ser tocado por Travis. Calma! Calma! Tudo vai ficar bem Travis tentou tranquiliz-lo. Nora surgiu apressa damente na porta ainda abotoando a roupa, que estava molhada, porque ela no tiver a tempo de secar o corpo. O cabelo molhado espichava-se ao longo do rosto. Oh, peludo, no, no! disse Nora, com a voz carregada de emoo. Ela desejou se abaixar para abraar o cachorro, mas no havia tempo a perder. Travis disse: Traga a pickup para perto da casa. Enquanto Nora corria para o estbulo, Travis enrolava Einstein em torno do coberto r o mais que podia, deixando do lado de fora a cabea e o rabo do cachorro. Tentan do evitar qualquer sofrimento maior para o animal, Travis levantou-o nos braos e o tirou do banheiro, saindo de casa depois de passar pela cozinha. Travis fechou a porta mas deixou-a sem chave, sem dar a menor importncia segurana naquele momen to. O tempo estava frio. No estava bom como no dia anterior. Os arbustos faziam um rud o estranho, batidos pelo vento, os galhos das rvores se curvavam. Nora j havia lig ado a pickup e o motor rugia. Travis desceu calmamente as escadas da varanda na direo da camioneta, caminhando c omo se estivesse carregado de porcelana antiga chinesa. O vento forte deixou o c abelo de Travis todo para cima, as pontas do cobertor a bater sem cessar e o plo da cabea de Einstein ondulado, como se fosse um vento maligno que desejasse tirar o cachorro de seus braos. Nora manobrou a pickup na direo da sada, parando onde Travis aguardava com o cachor ro. Nora dirigiria a camioneta. Era verdade o que se comentava: s vezes, em deter minadas situaes de crise, de grande agitao emocional, as mulheres so mais capazes de manter o controle do que muitos homens. Travis sentou-se ao lado de Nora, segura ndo o cachorro, delicadamente. Ele no estava em condies de dirigir, porque o corpo todo tremia. Descobrira que havia estado chorando, desde o momento em que encont rou o cachorro no banheiro. Ele enfrentara no passado experincias difceis no Exrcit o e no se lembrava de ter entrado em pnico, ou de ser paralisado pelo medo, em mom ento algum durante as perigosas atividades da Fora Delta. Aquele momento era dife rente, ele estava com Einstein, era o filho dele. Se precisasse dirigir, com tod a a certeza iria de encontro a uma rvore, ou sairia da estrada, caindo em um barr anco. Havia lgrimas tambm nos olhos de Nora, mas ela no se entregava. Mordia os lbio s e dirigia como se fosse treinada para o difcil trabalho de substituir artistas de cinema em cenas perigosas. No final da estrada de terra, eles dobraram a dire ita na auto-estrada da Costa do Pacfico, na direo de Carmel, onde tinham certeza de encontrar, pelo menos, um veterinrio. Durante a viagem, Travis conversava com Einstein, tentando encoraj-lo: Tudo vai ficar em ordem. Tudo vai estar bem. No to srio assim quanto parece, voc vai ficar to bem quanto antes. Einstein rosnou fracamente nos braos de Travis e este teve a certeza de que o cac horro estava ouvindo. Ele estava apreensivo que o veterinrio visse a tatuagem na

orelha de Einstein, o que significaria que o cachorro voltaria para o Banodyne. No se preocupe com isto, peludo. Ningum vai tir-lo de ns. Por Deus que no vo consegui . Vo ter que passar primeiro por cima de mim, e no vo conseguir isto, de forma algu ma. De forma alguma concordou Nora, sorrindo. Einstein estava tremendo, encostado no peito de Travis... que se lembrava das pa lavras no cho da despensa: NO ESTOU BEM... MEDO... MEDO. No tenha medo disse ele ao cachorro. No tenha medo. No h motivo para isso. Apesar da garantia de Travis, Einstein tremia muito e estava assustado e Travis tambm. 2 Ao parar num posto de gasolina perto de Carmel, Nora achou o endereo do veterinrio no catlogo de telefones e ligou para ele, para ter certeza de encontr-lo no consu ltrio. O Dr. James Keene atendia na Dolores Avenue, na extremidade sul da cidade. Ela estacionou a pickup em frente ao consultrio poucos minutos antes das nove. Nora estava esperando encontrar uma clnica veterinria tpica, e ficara surpresa de d escobrir que o Dr. Keene fazia a sua prpria casa de consultrio. Era um prdio de doi s andares, estilo ingls, uma mistura de pedra e reboco, com a madeira sobressaind o-se na beira do telhado. Eles apressavam o passo levando Einstein, e o Dr. Keen abriu a porta antes mesmo que se aproximassem, como se os aguardasse. Uma tabuleta indicava que a entrada do consultrio era pelo lado da casa, mas o veterinrio os atendeu pela porta da fr ente. Ele era um homem alto, com o rosto tristonho e a pele extremamente plida. O s olhos castanhos expressavam certa tristeza, mas o sorriso se mostrava afetuoso e suas maneiras educadas. Tragam-no por aqui, por favor disse o Dr. Keene, fechando a porta. Ele os conduziu rapidamente pelo vestbulo, cujo cho de carvalho era protegido por um pequeno tapete oriental. esquerda, atravs de uma passagem em arco, havia uma s ala de estar muito bem decorada, o que dava casa um ar habitvel, com lmpadas de le itura, uma estante abarrotada de livros, algumas colchas de croch sobre algumas p oltronas, em caso de fazer frio durante noite. Havia outro cachorro na sala, um labrador preto, que os olhava com ar grave, como se entendesse a gravidade da si tuao. O veterinrio os conduziu at os fundos daquela imensa casa, onde no lado esquerdo h avia o consultrio. Ao longo das paredes, os armrios brancos de metal estavam cheio s de remdios, soros, cpsulas e uma variedade imensa de outros medicamentos que com punham aquela estranha farmcia do Dr. Keene Travis colocou Einstein com todo o cuidado em uma mesa para ser examinado, retir ando o cobertor de cima do cachorro. Nora estava consciente de que ela e Travis pareciam um tanto quanto desesperados, como se estivessem levando um filho em es tado muito grave para o mdico. Os olhos de Travis estavam vermelhos e, embora no e stivesse chorando naquele momento, ele frequentemente fungava. Quando Nora estac ionou a pickup em frente casa e puxou o freio de mo, no conseguiu mais conter o ch oro. Ela estava no lado oposto da mesa com o brao sobre Travis, chorando em silnci o. O veterinrio estava aparentemente acostumado a reaes emocionais fortes apresentadas pelos outros donos de cachorros e no olhara nem uma vez para Nora ou Travis, sem indicar de forma alguma que julgava a atitude deles exagerada. Com ajuda do estetoscpio, o Dr. Keene ouviu o corao de Einstein, apalpou o abdmen, e xaminou os olhos com um aparelho de oftalmologia. Einstein no reagiu, como se est ivesse paralisado. A nica forma que indicava que Einstein estava vivo era a respi rao irregular. No to srio quanto parece, disse Nora para si mesma, enxugando os olhos com leno de p apel. Virando-se para eles, o Dr. Keene perguntou:

Qual o nome dele? Einstein respondeu Travis. H quanto tempo vocs o tm? H apenas alguns meses. Ele tomou todas as vacinas? No respondeu Travis. Diabos me carreguem, mas no. Por que no? ... complicado respondeu Travis. H muitas razes, pelas quais ele no recebeu as vaci as. Nenhuma razo boa o suficiente para isto disse Keene, desaprovando. No tem licena, foi vacinado. irresponsvel da parte de vocs, deixar o cachorro sem ser devidament e vacinado. Eu sei disse Travis sentindo-se o pior dos homens. Eu sei. O que h de errado com ele? perguntou Nora. Interiormente ela queria ouvir: No to sr o o quanto parece. Cinomose respondeu Keene, batendo de leve no cachorro. * * * Einstein fora removido para um canto do consultrio e colocado num colcho do tamanh o adequado, protegido por uma capa de plstico. Para evitar que se movimentasse em determinado momento, quando tivesse foras para tal, fora preso por uma pequena g uia fixada na parede. O Dr. Keene dera uma injeo em Einstein. Antibitico explicou ele. Nenhum antibitico capaz de combater a cinomose, mas evita que o animal tenha outros tipos de infeco. O veterinrio tambm colocou uma agulha numa das veias, da perna de Einstein, para l he proporcionar alimento, atravs do soro. Quando tentou colocar uma focinheira em Einstein, tanto Travis, quanto Nora protestaram. No estou com medo de que ele me morda explicou o veterinrio. para o prprio bem dele, para evitar que retire a agulha. Se ele tiver foras, vai f azer o que todos os cachorros fazem diante de um ferimento... lamber e morder a parte irritada. No este cachorro disse Travis. Este diferente. Passou por Keene e desamarrou as p atas de Einstein. O veterinrio comeou a protestar, mas tambm achou que ficava melho r assim. Est bem. Por enquanto. Ele est muito fraco agora, de qualquer maneira. Tentando fugir verdade, Nora perguntou: Como pode ser assim to srio? Ele apresentou apenas alguns leves sintomas e depois de alguns dias ficou bom. Metade dos cachorros que contraem cinomose no apresenta qualquer sintoma disse o veterinrio, ao repor um vidro de antibitico no armrio e jogar fora uma seringa desc artvel. Outros ficam levemente adoentados. Os sintomas aparecem e somem no dia se guinte. Alguns, como Einstein, ficam de fato muito doentes. A doena pode vir grad ualmente ou passar de leves sintomas para ... isto a. Mas h esperana. Travis estava curvado sobre Einstein, num ponto que o cachorro pudesse v-lo, sem levantar a cabea ou virar os olhos, para que soubesse que estava sendo atendido, recebendo tratamento e carinho. Quando ouviu Keene falar de esperana, Travis olhou para o veterinrio ansiosamente: Que esperana? O que o senhor quer dizer? A condio do cachorro, antes de contrair a doena, frequentemente determina o desenvo lvimento da molstia, que pode ser mais grave em animais que no recebiam bom tratam ento. Est claro para mim que Einstein era bem tratado. Ns o alimentvamos muito bem e tratvamos para que se exercitasse adequadamente asseg urou Travis. Ns lhe dvamos banho e o esfregvamos com frequncia disse Nora. Sorrindo, e balanando a cabea em sinal de aprovao, o Dr. Keene disse: Ento temos uma chance. H uma esperana real. Nora olhou para Travis, que a encarou rapidamente, logo voltando os olhos para o cachorro. A pergunta crucial ficou reservada para Nora: Ele vai ficar bom, no doutor? Ele no vai morrer, vai?

Evidentemente, o Dr. James Keene estava consciente de que sua atitude taciturna e grave era uma resposta quela pergunta, tendo uma expresso no rosto que inspirava pouca confiana. No entanto, ele desenvolvera um sorriso cheio de calor humano e um tom de voz suave que transmitia segurana. Era um comportamento paternal, talve z calculado, mas parecia autntico e ajudava a compensar aquele ar triste que Deus lhe dera. Ele se aproximou de Nora, colocou as mos nos ombros dela e disse: Minha querida, voc ama este cachorro como um beb, no mesmo? Ela mordeu os lbios e balanou a cabea. Ento tenha f. Tenha f em Deus, que cuida do bem-estar de pequenos pardais que vivem ao relento, como se diz, e tenha um pouco de f em mim. Acredite se quiser. Sou m uito bom no que fao e mereo sua f. Acredito que o senhor seja competente respondeu Nora. Ainda ao lado de Einstein, Travis perguntou, secamente. Mas quais so as chances? Diga-me abertamente. Deixando Nora, Keene se virou para Travis: Bem, o lquido que est escorrendo dos olhos e do focinho no to grosso quanto deveria ser. No h infeco do abdmen. Vocs disseram que ele vomitou, mas no teve diarreia, teve? No, apenas vmito respondeu Travis. A febre est alta, mas no perigosamente alta. Ele tem babado muito? No respondeu Nora. Ele tinha acessos de balanar a cabea e morder o ar, como se algo desagradvel lhe en chesse a boca? No responderam Travis e Nora, simultaneamente. Vocs perceberam se ele corria em crculos, ou caa no cho, sem razo aparente? Voc o vir m deitar de lado e espernear violentamente como se estivesse correndo? Circuland o sem direo atravs de uma sala, batendo pelas paredes, vacilando, tropeando, ou algu ma coisa parecida? No, no respondeu Travis. Meu Deus, ele poderia ter estado assim? perguntou Nora. No segundo estgio da doena assim respondeu Keene. H comprometimento cerebral. Ataques epilpticos. Encefalite. Travis tremia ao olhar para Keene. Ele estava plido. Os olhos cheios de medo. Envolvimento cerebral? Se ele se recuperar, haver alguma deficincia cerebral? Nora estava sentindo nuseas. Ela imaginava Einstein com o crebro atingido pela doe na to inteligente quanto um homem, inteligente bastante para se lembrar de que for a especial e que alguma coisa se perdera com a molstia e que iria ter uma vida op aca, estpida, diferente do que era. Tonta de medo, Nora foi obrigada a se apoiar na mesa onde estava Einstein. Keene comentou: A maioria dos cachorros no segundo estgio da doena no sobrevive. Mas, se ele o cons eguiu, certamente haver algum problema cerebral. Nada que exija que ele seja post o a dormir. Ele poder ter coreia, o resto da vida, o que significa caminhar com d ificuldade, repuxando-se, mas no paralisia. Mas ele poder ser relativamente feliz com isto, sendo capaz de levar uma vida sem dor, Einstein ainda ser um bom cachor ro. Travis quase gritou com o veterinrio: Para o inferno se ele vai continuar sendo um bom cachorro, ou no. No estou preocup ado com os efeitos fsicos do comprometimento cerebral. E a mente dele? Bem, ele vai saber quem so vocs e mostrar afeio. No haver problema. Ele poder dormi to. E passar por perodos de apatia. Mas certamente ficar descuidado. Poderia esquec er aquele treinamento... Que se dane se ele vai mijar a casa toda, desde que continue pensando. Pensando? perguntou o Dr. Keene, visivelmente perplexo. O que voc quer dizer exat amente? Ele acima de tudo um cachorro. O veterinrio aceitara a ansiedade deles e a profunda aflio e abatimento, como compo rtamentos normais de donos de cachorro. Mas naquele momento o veterinrio j comeara a olhar para o casal de maneira estranha. Para mudar de assunto e tentar desviar a suspeita do veterinrio, Nora perguntou: Est bem, mas Einstein est no segundo estgio da doena?

At onde posso ver, ele ainda est no primeiro. E agora que o tratamento comeou, se no constatarmos sintomas mais violentos nas prximas vinte e quatro horas, acho que temos uma boa chance de mant-lo neste primeiro estgio e fazer regredir a doena. E no h comprometimento cerebral, no primeiro estgio? perguntou Travis, com tal insi stncia que o veterinrio franziu a testa novamente. No. No neste primeiro estgio. E se a doena no evoluir, ele pode se salvar? perguntou Nora. Da maneira mais educa da possvel, e com a voz mais suave do que o normal James Keene respondeu: Bem, agora as chances so muito boas, para que ele se recupere deste primeiro estgi o sem deixar mazelas no organismo. Quero que vocs entendam que as probabilidades de recuperao so de fato muito altas. Mas ao mesmo tempo, no quero lhes dar uma falsa esperana. Isto seria cruel. Mesmo que a doena no evolua para um estgio mais avanado, Einstein poder morrer. O percentual de sobrevivncia est do lado da vida, mas a mor te possvel. Nora estava chorando, novamente. Ela pensara que tivesse adquirido controle sobr e si mesma e que pudesse se considerar uma mulher forte. Mas naquele momento est ava chorando. Ela se dirigiu para Einstein, sentou-se ao lado dele, no cho, e col ocou a mo sobre a cabea do cachorro, apenas para que Einstein tivesse certeza de q ue ela estava por perto. Keene estava comeando a ficar um pouco impaciente com a reao emocional tumultuada d iante das ms notcias. Com um tom de voz frio, ele disse: Escutem, tudo o que podemos fazer dar a ele um tratamento de primeira qualidade e ter esperana no melhor. Ele vai ter que permanecer aqui, claro, porque o tratam ento de cinomose um tanto complexo e h necessidade de uma observao veterinria perman ente. Vou ter que mant-lo recebendo antibiticos, soro, estas coisas, na veia... e precisarei aplicar sedativos se ele tiver algum ataque. Einstein tremia sob a mo de Nora, como que respondendo as boas possibilidades de cura. Est bem, sim, est bem disse Travis , obviamente se ele tem que ficar aqui no seu co nsultrio, ns vamos ficar com ele. No h necessidade... comeou a falar Keene. Certo, sim, no h necessidade disse Travis rapidamente , mas ns desejamos permanecer, vai ser bom para ele, podemos dormir aqui no cho, ao lado dele. Oh, temo que isto no seja possvel disse Keene. Sim, possvel, perfeitamente possvel disse Travis, insistindo em convencer o veteri nrio. No se preocupe conosco, doutor. Ns nos arrumamos. Einstein precisa de ns aqui e vam os ficar com ele. O importante que estejamos ao lado dele. Naturalmente, vamos l he pagar por este inconveniente. Mas eu no sou gerente de hotel! Devemos ficar disse Nora com firmeza. Keene continuou: Realmente, sou um homem compreensivo, mas... Travis segurou a mo direita do veterinrio com fora, surpreendendo Keene. Escute, Dr. Keene, por favor, deixe-me tentar explicar. Eu sei que isto um pedid o especial. Sei que estamos parecendo um casal de doidos, mas temos nossas razes e posso garantir que so muito boas. Este cachorro no comum, Dr. Keene. Ele salvou a minha vida... E salvou tambm a minha vida acrescentou Nora. Em situaes separadas. Ele me aproximou da minha mulher disse Travis. Sem Einstein ns jamais teramos nos conhecido, casado, e provavelmente estaramos mortos. Perplexo, Keene olhava de um para o outro. Vocs querem dizer que ele salvou a vida de vocs... literalmente? E em duas ocasies diferentes? Exatamente disse Nora. E ele aproximou vocs? Sim confirmou Travis. Mudou nossas vidas totalmente, mais do que somos capazes d e explicar. Segurando firme nas mos de Travis, o veterinrio olhou para Nora, baixou os olhos c heios de carinho para Einstein, balanou a cabea e disse: Sou louco por histrias heroicas deste tipo. Esta eu gostaria de ouvir, com toda a

certeza. Ns vamos lhe contar tudo prometeu Nora. Mas pensou: Tudo ser contado numa verso cui dadosamente elaborada. Quando eu tinha cinco anos disse James Keene , fui salvo de morrer afogado por um labrador preto. Nora lembrou-se do maravilhoso labrador preto que vira na sala de o si ar e quis saber se era descendente do outro que o salvara ou se era apenas uma homenagem ao labrador. Est bem disse Keene. Vocs podem ficar. Obrigado disse Travis com a voz embargada. Obrigado. Livrando-se das mos de Travis, Keene disse: Mas teremos que esperar no mnimo quarenta e oito horas antes de termos certeza de que Einstein vai sobreviver. Vai ser duro. Quarenta e oito horas no so nada disse Travis. Duas noites de sono no cho no signif cam nada para ns. Keene prosseguiu. Tenho um pressentimento de que duas noites vo significar uma eternidade para vocs, diante das atuais circunstncias. olhou para o seu relgio de pulso e disse: O meu assistente vai chegar dentro de dez minutos, e pouco depois vai abrir o consultri o para as atividades da manh. Eu no posso t-los aguardando no sof por enquanto, porq ue estou esperando outros clientes. Alm do mais, vocs no desejariam ficar na sala d e espera dos cachorros, observando outras pessoas ansiosas com seus animais doen tes. Isto os deixaria deprimidos. Vocs podem esperar na sala de estar, e quando f echarmos o consultrio no final da tarde, podem retornar para o lado de Einstein. Podemos dar uma olhadinha nele durante o dia? perguntou Travis. Sorrindo, Keene respondeu: Est bem. Mas s uma olhadinha. Debaixo da mo de Nora, Einstein finalmente parou de tremer. Ele estava menos tens o, mais tranquilo, como se compreendesse que o veterinrio havia permitido a prese na deles. * * * A manh custou a passar, os minutos se arrastavam. Na sala de estar do Dr. Keene h avia um aparelho de televiso, livros, revistas, mas Travis e Nora no estavam inter essados. A cada meia hora eles atravessavam o saguo para dar uma olhadinha em Ein stein. Ele no parecia pior, mas tambm no parecia melhor. De repente, apareceu Keene que lhes disse: A propsito, sintam-se em casa para usar o banheiro. Temos refrigerantes na gelade ira, se o desejarem. Faam caf, se preferirem. Ele sorriu para o labrador preto ao lado. Este aqui Pooka. Ele capaz de am-los at a morte, se o permitirem. Pooka era, de fato, um dos cachorros mais dceis que Nora jamais vira. Sem que se lhe ordenasse ele dava cambalhotas, fazia-se de morto, sentava-se sobre as patas traseiras, ento se aproximava, farejando, abanando o rabo e pedindo que se lhe f izessem algum tipo de carinho. Por toda a manh, Travis ignorou o cachorro, como se agradar Pooka fosse trair Ein stein e garantir que este morresse. Entretanto, Nora sentiu-se confortada pelo c achorro e lhe deu ateno. Ela disse para si mesma que tratando bem Pooka agradaria aos deuses, e estes tra tariam de curar Einstein. O desespero dela produziu um tipo to forte de superstio, quanto a Travis, embora de natureza diferentes. Travis caminhava de um lado para o outro na sala. Depois sentou-se na cadeira co m a cabea para baixo, apoiada nas mos. Por muito tempo permaneceu em uma das janel as observando a rua, mas na verdade no conseguia observar o que havia diante dos olhos, tinha apenas uma viso auto depreciativa de si mesmo. Estava-se culpando pe lo acontecido e nada poderia aliviar aquele sentimento. Olhando pela janela, com os braos em torno do corpo, como se estivesse resfriado, Travis perguntou bem baixo: Voc acha que ele viu a marca na orelha? No sei. Talvez, no.

Voc acredita que haja uma descrio de Einstein circulando pelas clnicas veterinrias? S er que Keene sabe o significado da marca? Talvez, no respondeu ele. Talvez estejamos um pouco paranoicos a este respeito. Depois que receberam aquele telefonema de Garrison, que lhes contou sobre o verd adeiro aparato montado para evitar que fossem avisados, eles comearam a imaginar quantas pessoas estariam envolvidas na procura do cachorro. Portanto, no havia na da daquilo de paranoia. * * * Do meio-dia at as duas horas, o Dr. Keene fechara o consultrio para almoo. Convidou Travis e Nora para comerem com ele na cozinha. Ele era um celibatrio que sabia c uidar muito bem de si mesmo, tinha um freezer com diversas comidas congeladas qu e ele mesmo preparara. Ele descongelou trs lasanhas e com ajuda de Travis e Nora preparou uma salada. A comida era boa, mas nenhum dos dois estava com apetite. Quanto mais Nora conhecia James Keene, mais gostava dele. Keene era muito alegre , apesar da aparncia tmida. O amor dele pelos animais dava-lhe um toque todo espec ial ao carter. Os cachorros eram na realidade toda a sua vida, todo o seu grande amor e quando falava sobre eles o entusiasmo era to grande que ele se transformav a num homem bonito, atraente. O veterinrio lhes contou sobre o labrador preto, King, que o salvara de morrer af ogado, quando era criana. Depois encorajou Nora e Travis a falarem sobre a experin cia deles com Einstein. Travis inventou uma histria pitoresca sobre alpinismo e c omo quase foi morto por um urso furioso. Contou como Einstein afugentara o anima l, saindo em sua perseguio. Nora contou uma histria bem prxima da verdade: foi ataca da por um manaco sexual, que s no foi mais longe por causa da interveno de Einstein. Keene estava impressionado. Ele um heri. Nora sentiu que as histrias sobre Einstein haviam impressionado tanto o veterinrio que se ele descobrisse a marca e soubesse seu significado talvez permitisse que fossem embora em paz, sem comunicar nada polcia, se Einstein se recuperasse. Mas , quando estavam recolhendo os pratos Keene disse: Sam, eu tenho me perguntado por que a sua mulher o chama de Travis. Eles estavam preparados para aquilo. Desde que assumiram as novas identidades, e stavam conscientes de que seria mais fcil e mais seguro para Nora continuar chama ndo-o de Travis, ao contrrio do novo nome e, num momento decisivo, trocar a ident idade. Podiam dizer que Travis era apelido, fruto de uma brincadeira particular entre eles; atravs de trejeitos e sorrisos, poderiam demonstrar que havia qualque r coisa ertica em torno do apelido, o que ficaria desagradvel para explicar. Foi d esta forma que trataram a pergunta de Keene, mas no estavam muito dispostos a sor rir da maneira que deveria ser. Se fato, Nora imaginou que se tentasse algo mais descontrado, aumentariam as suspeitas de Keene, se ele as tivesse. * * * Um pouco antes de comear o horrio de atendimento tarde, Keene recebera um telefone ma da sua assistente, comunicando que estava com uma forte dor de cabea e com enjo de estmago. O veterinrio teria que atender a todos os pacientes sozinho, e recebe u uma proposta de ajuda de Travis e Nora. No temos experincia como veterinrios, claro. Mas podemos executar as tarefas mais c orriqueiras disse Travis. Certo concordou Nora , desde que nos mostre como fazer. Passaram a tarde toda segurando gatos, cachorros, papagaios e toda a sorte de ou tros bichos, enquanto Jim Keene os tratava. Auxiliaram nos curativos, retirando medicamentos dos armrios, lavando e esterilizando material veterinrio, fizeram cob ranas de honorrios e passaram recibos. Alguns dos animais, atingidos por vmitos e d iarreia, deixaram a sala em estado deplorvel, o que tambm exigiu cuidados especiai s de Travis e Nora, que cuidavam daquilo com absoluta naturalidade. Eles tinham dois motivos para toda aquela atividade: primeiro a chance de perman ecer no consultrio com Einstein, durante a tarde inteira. Entre um e outro atendi

mento, ficavam fazendo companhia ao co, animando-o com palavras de coragem e conf iana e tendo a certeza de que ele no estava piorando. O lado ruim de ficar em torn o de Einstein continuamente era saber que ele tambm no estava apresentando qualque r melhora. O outro motivo para ajudar o veterinrio era fazer com que o Dr. Keene ficasse agr adecido pela ajuda e no reconsiderasse a deciso de permitir que passassem a noite com Einstein. O dia estava com mais clientes do que o normal, segundo Keene, e este no poderia fechar o consultrio antes das seis horas. O cansao e a ajuda prestada pelo casal h aviam criado um clima de camaradagem. Enquanto preparavam o jantar, e durante a refeio, Jim Keene contou-lhes histrias divertidas sobre animais, e eles estavam se sentindo quase to vontade com ele, como se o conhecessem h muitos meses, e no somen te um dia. Keene preparou o quarto de hspedes para eles e lhes deu alguns cobertores com os quais poderiam forrar o cho do consultrio. Travis e Nora combinaram que cuidariam de Einstein por turnos, permitindo a cada um deles dormir um pouco no quarto ofe recido por Keene. O primeiro turno foi de Travis, das dez da noite s trs da manh. Apenas uma lmpada fo ra deixada acesa num dos cantos da sala. Travis passava um tempo sentado e outro tanto acariciando o cachorro. As vezes Einstein acordava e o som de sua respirao era mais normal, menos assustad or. Mas dormia logo em seguida e a respirao ficava difcil, parecendo gemer de dor e Travis o sabia de medo. Enquanto Einstein permanecia acordado, Travis conversav a com ele, relembrando algumas experincias do passado, os bons momentos e a felic idade dos ltimos seis meses, e o co parecia mais aliviado ouvindo a voz de Travis. Incapaz de se movimentar, o cachorro urinou por algumas vezes no colcho protegido por um plstico. Resignado, com o mesmo carinho e compreenso que um pai teria para com um filho doente, Travis deixava tudo limpo novamente. Curiosamente, Travis at ficava satisfeito de faz-lo, porque toda a vez que Einstein urinava, demonstrav a que ainda estava vivo, com suas funes orgnicas, de certa forma, normais. Choveu durante a noite, e a gua batendo no telhado tinha um som macabro, como tam bores de um funeral. Duas vezes durante o primeiro turno, Jim Keene apareceu de pijama e de robe. Na primeira vez ele examinou Einstein cuidadosamente e mudou o soro. Na segunda, depois de examin-lo, aplicou-se uma injeo. Em ambas as ocasies, d issera a Travis que no estava observando sinais de melhora. Naquele momento, no e ntanto, era tranquilizador saber que igualmente no havia qualquer indicao de que a doena estivesse avanando. Frequentemente durante a noite, Travis caminhava at o out ro lado da sala para ler as palavras impressas em um quadro na parede sobre a pi a: TRIBUTO A UM CO O nico amigo absolutamente desinteressado que um homem pode ter neste mundo egosta , aquele que nunca o abandona e que jamais se mostra ingrato ou traioeiro, o seu co. O co est ao lado do seu dono na pobreza e na riqueza; na sade e na doena. Ele dor me no cho frio, castigado, furiosamente, pelo vento e pela neve, como nico companh eiro ao lado do seu dono. Beija as mos que no tm nada para lhe oferecer; lambe as f eridas e as cicatrizes deixadas pelo mundo. Vigia o sono do seu pobre dono, como se protegesse a um prncipe. Quando todos os amigos abandonam o seu dono, ele per manece. Quando a riqueza e a reputao caem por terra, em mil pedaos, ele to constante no seu amor como o sol que diariamente ilumina a terra. Senador George Vest 1870. Cada vez que lia o tributo, Travis ficava renovadamente maravilhado com a existnc ia de Einstein. Que outra fantasia de criana poderia ser mais fantstica do que aqu ele cachorro, to inteligente e sbio quanto qualquer adulto? Que bno de Deus poderia s er mais maravilhosa do que ter o cachorro da famlia capaz de se comunicar como se r humano e desfrutar da vitrias e tragdias com um completo entendimento do seu sig nificado e importncia? Que milagre poderia trazer mais alegria, e Travis passou a ter mais respeito pelos mistrios da natureza e mais entusiasmo pelas maravilhas da vida. Seja como for, a combinao da inteligncia humana com a personalidade do cac horro, em uma s criatura, era a concretizao do sonho de uma espcie ainda mais abenoad a do que a humanidade, por ser mais nobre e de maior valor. E qual fantasia de h

omens adultos poderia ser melhor do que esta, encontrar uma outra espcie intelige nte para trocar experincias neste mundo frio e, atravs deste convvio, ter aliviada a nossa incrvel solido e desespero na face da terra? E que outra perda poderia ser mais devastadora do que a morte de Einstein, primeira esperana evidente de que a humanidade carregaria dentro de si a semente da grandeza e da bondade? Travis no podia dominar tais pensamentos, que o faziam tremer dos ps cabea, deixand o-o um pouco deprimido. Culpando-se por estar naquele estado emocional lastimvel, ele caminhou at a outra sala, onde Einstein no perceberia, e talvez ficasse assus tado com as suas lgrimas. * * * Nora tomou o lugar de Travis s trs horas da madrugada. Ela teve que insistir com e le para cuidar de Einstein, pois Travis no queria sair do consultrio de maneira al guma. Exausto, mas protestando que no conseguiria dormir, Travis caiu na cama e d ormiu. Sonhou que estava sendo perseguido por uma criatura com os olhos amarelos, com g arras afiadas e mandbulas de jacar. Estava tentando proteger Nora e Einstein, empu rrando-os, estimulando-os a correr, correr, correr. Mas de alguma forma, o monst ro acabou aparecendo, passou por Travis, dilacerou Einstein e se atirou furiosam ente sobre Nora era a maldio de Cornell que no poderia ser evitada pela simples tro ca de nome para Samuel Hyatt e finalmente Travis parou de correr e caiu de joelh os e baixou a cabea; depois de perder Nora e o cachorro, desejava a prpria morte e ouvia a coisa se aproximando clic, clic, clic, e ele estava com medo, mas no se importava de morrer. Nora o acordou pouco antes das cinco horas da manh. Einstein! disse ela. Ele est tendo convulses. * * * Quando Nora conduziu Travis at o consultrio, com suas paredes brancas, Jim Keene e stava j tratando de Einstein. Os dois no podiam ajudar em nada, apenas ficar fora ao caminho do veterinrio, dando-lhe espao para trabalhar. Ela e Travis mantinham-se abraados, ansiosos. Depois de alguns minutos, o veterinr io se levantou. Parecia preocupado e no tinha mais no rosto o sorriso fcil, que o caracterizava, nem tentou tranquiliz-los. Apliquei nele mais uma dose para combater a convulso. Acho... que ele vai ficar b em, agora. Ele j entrou no segundo estgio? perguntou Travis. Talvez, no respondeu o veterinrio. Ele poderia ter convulses e mesmo assim permanecer no primeiro estgio? possvel respondeu Keene. Mas no provvel. No provvel concordou Keene , mas... no impossvel. Segundo estgio da cinomose, pensou Nora. Ela apertava Travis cada vez mais em seus braos. Segundo estgio. Comprometimento c erebral. Encefalite. Coria. Crebro prejudicado. Crebro comprometido. * * * Travis no queria mais voltar para a cama. Permaneceu ao lado de Nora e de Einstei n pelo resto da noite. Eles acenderam mais uma luz na sala, sem no entanto pertu rbar Einstein. Observavam o cachorro mais atentamente, procurando sinais de evol uo da doena: aqueles movimentos involuntrios dos quais Keene havia falado. Embora Einstein no apresentasse tais sintomas, Travis no conseguia ficar esperanoso , de qualquer forma. Mesmo que Einstein permanecesse no primeiro estgio da doena, ele parecia estar morrendo. * * *

No dia seguinte, 3 de dezembro , sexta-feira, a assistente de Jim Keene continua va passando mal e no iria trabalhar, portanto, Travis e Nora ajudaram o veterinrio novamente. Em torno da hora do almoo a febre de Einstein ainda no havia baixado. Aquele lquido amarelo ainda escorria dos olhos e das narinas. A respirao de Einstein no parecia to difcil quanto antes. Nora no seu desespero j come va a pensar que a respirao dele estava mais suave, porque o cachorro no fazia mais esforo para puxar o ar e, portanto, entregava pouco a pouco suas foras. Ela perder a totalmente o apetite. Lavava e passava tanto as roupas dela quanto as de Travi s, enquanto usavam dois robes do Dr. Keene, grandes demais para os dois. O consultrio apresentava-se, igualmente, muito movimentado naquela tarde. Nora e Travis no paravam um minuto sequer e para ela era timo manter-se ocupada. Quando f altavam vinte minutos para as cinco, Nora teve uma experincia que no esqueceria pe lo resto de sua vida. Pouco depois de ajudar Keene a cuidar de um setter irlands, Einstein ganiu duas vezes do colcho onde estava sendo tratado, num canto da sala . Nora e Travis voltaram-se rapidamente, ofegantes, apreensivos, esperando o pio r porque eram os primeiros sons que ouviam de Einstein, alm dos gemidos, desde qu e haviam chegado clnica veterinria. Mas o cachorro levantou a cabea foi a primeira vez que teve foras para tal e conseguiu piscar para eles; ele os olhava de forma curiosa, como se desejasse saber onde, diabos, estava. Jim ajoelhou-se ao lado d o cachorro e, enquanto Travis e Nora aguardavam com expectativa ao lado, submete u Einstein e um completo exame. Olhem os olhos dele. Esto esbranquiados, sim, mas no tanto quanto antes. E no se v ma is aquela secreo amarela. Com uma toalha mida ele limpou uma crosta que havia em to rno dos olhos e do focinho; as narinas se apresentavam mais secas do que antes. Com auxlio de um termmetro, Keene verificou com alegria a queda de temperatura: Baixou. Exatamente dois graus. Graas a Deus exclamou Travis. E Nora descobriu que os seus olhos estavam cheios de lgrimas, novamente. Jim comentou: Ele ainda no est fora de perigo. As batidas cardacas so mais regulares, menos aceler adas, mas no o que se deseja. Nora, pegue um daqueles pratos que esto ali em cima e encha-o de gua. Nora voltou da pia um minuto depois colocando o prato com gua ao lado do veterinrio. Jim empurrou para Einstein. O que voc acha da ideia, companheiro? Einstein levantou a cabea do colcho e olhou para o prato. A lngua estava seca, cobe rta com uma substncia pegajosa. Ele gemeu e comeou a lamber as mandbulas. Talvez disse Travis , se ns ajudarmos. No disse Keene. Vamos deix-lo vontade. Ele vai saber se tem foras para isto. No p mos for-lo a beber gua, o que provocaria vmito mais tarde. Ele vai saber instintivam ente se j hora de tomar gua. Gemendo um pouco, Einstein mudou de posio no colcho, virando para o outro lado, fic ando quase de barriga para baixo. Colocou o focinho perto do prato, farejou a gua , colocou a lngua numa primeira tentativa, como que provando, gostou e repetiu a tentativa duas vezes, depois deitou-se novamente. Passando a mo no plo do animal, Keene disse: Ficaria muito surpreso se ele no se recuperasse, completamente refeito da doena, e m tempo. *** Em tempo. Travis no gostou daquela expresso. Quanto tempo Einstein precisaria para se recuperar? Quando o monstro finalmente chegasse, seria bom para todos se Einstein j houvesse recuperado toda a fora, com todos os sentidos funcionando normalmente. Se os raios infravermelhos do sistema de segurana no funcionassem, Einstein seria o primeiro a dar o sinal de alerta. Depois que o ltimo paciente se retirou s cinco e meia, Jim Keene desapareceu miste riosamente por meia hora e quando retornou trazia consigo uma garrafa de champan ha:

No sou um homem de beber, mas certas ocasies exigem um brinde especial. Nora havia prometido que no tomaria bebida alguma de lcoo durante sua gravidez, ma s at mesmo a mais solene promessa no teria valor diante daquelas circunstncias. Apa nharam as taas e brindaram juntos no consultrio, bebendo sade de Einstein, que os f icou observando por alguns minutos. Depois, exausto, adormeceu, novamente. Um sono natural observou Keene. Sem qualquer sedativo. Quanto tempo vai necessitar para se recuperar? perguntou Travis. Para se livrar da cinomose, mais alguns dias, uma semana. Gostaria de mant-lo aqu i mais dois dias, pelo menos. Vocs podem voltar para casa, se o desejarem, mas so bem-vindos se quiserem permanecer. Vocs me ajudaram muito. Vamos ficar disse Nora. Mas depois que vencermos a cinomose perguntou Travis ele vai ficar enfraquecido? A princpio, muito fraco respondeu Jim. Mas, aos poucos, vai recuperar, se no toda, boa parte de sua antiga fora. Estou certo agora, j que ele no entrou na segunda fa se da doena, apesar das convulses. Assim, talvez, no primeiro dia do ano j esteja e m forma de novo, sem maiores problemas, sem tremores, nada disso. Primeiro dia do ano. Travis esperava que a recuperao fosse mais rpida. * * *

Novamente, Travis e Nora passaram a noite trocando de turnos. Travis foi o prime iro a ficar acordado e s trs da madrugada chegou a vez de Nora. A cidade de Carmel estava coberta pelo nevoeiro, que se aproximava da janela insistentemente. Einstein estava dormindo, quando Nora chegou: Ele tem ficado acordado? Sim respondeu Travis. De vez em quando. Voc... conversou com ele? Sim. E a? A expresso de Travis era grave, um pouco conturbada. Eu lhe fiz algumas perguntas, que poderiam ser respondidas com sim e no. E ento... Ele no as respondeu. Simplesmente piscava os olhos ou gemia e voltava a dormir. Ainda est muito cansado disse Nora, buscando desesperadamente uma desculpa para a no-comunicao do cachorro. Ele no tem fora suficiente nem para responder sim ou no. Talvez. Eu no sei... disse Travis, plido, obviamente deprimido , mas, acho que ele est confuso. Ainda no se recuperou da doena disse ela. Ele ainda permanece com cinomose, lutand o contra molstia, ainda no se libertou. normal que Einstein se mostre um pouco bob o. Confuso repetiu Travis. Isto vai passar. Sim concordou ele. Isto vai passar. Mas deixou escapar no tom de voz no acreditar que Einstein voltasse a ser o mesmo novamente. Nora sabia o que Travis estava pensando: era a maldio de Cornell de novo, que ele dizia no existir mais. No entanto, o medo tomava conta de seu corao. Todos os que e le amava estavam condenados a sofrer e a ter morte prematura. Todos os que ele a mava foram afastados dele. Aquilo tudo no fazia sentido, claro, e Nora no acreditava naquela possibilidade. M as ela sabia como era difcil esquecer o passado, para encarar somente o futuro. N ora tinha um carinho muito grande por Travis e perdoava a sua falta de otimismo. Ela tambm sabia que no poderia fazer nada por ele, auxiliando-o a se livrar daque la angstia nada, exceto beij-lo, abra-lo por um momento e lev-lo at a cama para que d rmisse um pouco. Ao ficar sozinha, Nora sentou-se no cho ao lado de Einstein e disse: H algumas coisas que preciso te dizer, peludo. Imagino que voc esteja dormindo e no possa me ouvir, e mesmo que voc estivesse acordado no entenderia o que tenho para falar. Talvez voc jamais venha a entender e por isso que estou falando todas est

as coisas, porque tenho esperana de que a sua mente esteja intacta. Ela fez uma pausa, respirou fundo e olhou em torno da sala do consultrio, onde a luz fraca conseguia brilhar sobre os equipamentos de ao inoxidvel e nos vidros dos armrios. s 3:30 da manh era lugar solitrio. A respirao de Einstein s vezes sibilava. Ele no fazia qualquer movimento. Nem o rabo ele agitava. Pensava em voc como meu guardio, Einstein. assim que o chamei, quando voc me salvou de Arthur Streck. Meu guardio. Voc no somente me libertou daquele homem horrvel. Vo c tambm me libertou da solido e do desespero. Voc tirou Travis daquele mundo escuro, no qual ele habitava, aproximou-se dele, e por dezenas de motivos voc um proteto r to perfeito quanto qualquer anjo da guarda desejaria ser. Neste seu corao puro e bom, voc jamais desejou algo em troca pelo que estava fazendo. Nunca pensou em re tribuio. Alguns biscoitos de cachorro, de vez em quando, alguns pedaos de chocolate . Mas voc teria agido da mesma forma, ainda que recebesse s comida de cachorro. Vo c agia daquela forma, porque tinha amor no corao e ao receber amor j era uma recompe nsa suficiente para voc. E por ser exatamente como voc , peludo, ensinou-me uma gra nde lio, uma lio que no posso traduzir em palavras... Impossibilitada de falar, por um momento, Nora permaneceu sentada no escuro ao l ado do seu amigo, seu filho, seu professor e guardio. Mas que se dane finalmente disse , tenho que achar as palavras certas, porque tal vez esta seja a ltima vez em que eu tenha a oportunidade de imaginar que voc ainda capaz de entender... voc me ensinou que eu tambm sou sua guardi, que sou a guardi d e Travis, e que ele igualmente me protege e a voc. Temos a responsabilidade de pr oteger um ou outro, somos todos sentinelas, todos ns, sentinelas com os olhos bem abertos na noite. Voc me ensinou que todos podemos ser de alguma utilidade, ajud ar e auxiliar at mesmo queles que pensam que no temos valor algum, que sejamos estpi dos e inteis. Se amarmos e permitirmos que sejamos amados... bem, algum que ama o maior milagre que pode haver no mundo, valendo mais que todas as fortunas do pas sado. isto o que voc ensinou, peludo, e por sua causa jamais vou ser a mesma pess oa. Einstein permaneceu sem fazer movimento algum, dormindo todo o resto da noit e. * * * No sbado, Jim Keene abriu o consultrio s na parte da manh. Ao meio-dia, fechou a por ta da clnica, que ficava ao lado da imensa casa. Pela manh, Einstein manifestara alguns sinais de melhora. Bebeu mais gua e deitouse sobre a barriga, em vez de ficar de lado. Levantou a cabea, interessado naquel a atividade do consultrio do Dr. Keene. At mesmo provou de uma mistura de suco de carne cozida com ovos, que o veterinrio colocou-lhe na frente, tomando quase tudo sem vomitar depois. Agora no mais recebia alimentao intravenosa. Passava a maior p arte do tempo cochilando. Quando Travis e Nora se dirigiam a ele, reagia como um cachorro comum. Depois do almoo, sentados mesa da cozinha com Jim, tomando um cafezinho, Travis e Nora viram o veterinrio suspirar e depois dizer: Bem, no vejo como isto pode ser adiado por mais tempo. disse e tirou uma folha de papel dobrada, que guardava no bolso interno do palet, e a colocou sobre a mesa na frente de Travis. Por um momento, Nora pensou que se tratava da conta pelos servios prestados. Mas quando Travis abriu o papel, verificou tratar-se de uma circular remetida pelo p essoal do governo, que andava procura de Einstein. Os ombros de Travis ficaram cados. Sentindo o corao pesado, Nora se levantou e se a proximou de Travis para que os dois pudessem ler juntos o boletim. A data era a da semana anterior. A descrio de Einstein inclua os trs nmeros da marca na orelha, in formando que o cachorro poderia estar acompanhado de um homem chamado Travis Cor nell e de uma mulher, Nora, provavelmente com nomes trocados. As descries e fotogr afias de Nora e Travis estavam na parte inferior do papel. H quanto tempo voc sabia disso? perguntou Travis. Uma hora depois que acabei de examinar o cachorro, quinta-feira pela manh. Tenho recebido boletins semanais, atualizados, h seis meses. J recebi, inclusive, trs tel

efonemas do Instituto Federal do Cncer, para que no me esquecesse de examinar todo s os caadores dourados e verificar se tinham a marca do laboratrio, fazendo um ime diato contato com eles, assim que descobrisse. E voc j os informou sobre Einstein? perguntou Nora. Ainda no. Voc vai avis-los agora? perguntou Travis. O veterinrio pareceu mais carrancudo do que nunca e disse: De acordo com o Instituto do Cncer, este cachorro faz parte de uma experincia extr emamente importante, que poder levar cura do cncer. Eles dizem que milhes de dlares que foram investidos na pesquisa podem resultar em nada se o cachorro no for enco ntrado e retornar ao laboratrio, para que as experincias sejam completadas. Isso tudo mentira disse Travis. Vamos deixar uma coisa bem claro advertiu o veterinrio, ajeitando-se na cadeira e colocando as imensas mos em torno da xcara de caf. Eu amo os cachorros at os ossos. Dediquei a minha vida aos animais. E amo os cachorros mais do que qualquer cois a. Mas temo no ser nem um pouco simptico ideia de que devemos interromper qualquer experincia com animais. No gosto de pessoas que pensam que os avanos da medicina q ue ajudam a salvar vidas no compensam o mal que fazemos a alguma cobaia, como um porquinho-da-ndia, um gato, um cachorro. No aprovo arrombar laboratrios para roubar animais, estragando anos de pesquisa... gente assim me causa nuseas. bom e certo amar a vida e todas as suas formas. Mas estas pessoas no amam a vida, elas a des troem, o que uma atitude selvagem, ignorante. Mas no nada isso disse Nora. Einstein nunca foi usado em pesquisa de cncer. Isto ma histria que foi inventada. O Instituto do Cncer no est procura de Einstein. a Agn ia de Segurana Nacional que o deseja ter de volta. Ela olhou para Travis e pergun tou: O que devemos fazer agora? Travis deu um sorriso amarelo e respondeu: Bem, certamente no posso matar Jim aqui para impedi-lo... O veterinrio ficou estupefato. ...assim o que vou tentar fazer persuadi-lo finalizou Travis. A verdade? perguntou Nora. Travis olhou para Keene por um longo perodo e finalmente disse: Sim. A verdade. a nica coisa que poder convenc-lo a jogar aquela circular no lixo. Respirando fundo, Nora disse: Jim, Einstein to inteligente quanto eu, voc ou Travis. Mais inteligente, s vezes, acho completou Travis. O veterinrio olhou para os dois sem compreender nada. Vamos preparar mais um pouco de caf disse Nora. Vamos ter uma tarde muito longa. * * * Muitas horas depois, quando passavam dez minutos das cinco horas, naquele sbado, Nora e Travis, acompanhados de Jim Keene, se alinharam diante do colcho onde esta va Einstein. O cachorro tomou mais um pouco de gua, e olhou para eles tambm com interesse. Trav is tentava imaginar se aqueles imensos olhos castanhos ainda possuam aquela miste riosa capacidade de ateno que costumavam ter antes. Droga. Ele no podia ter certeza e aquilo o assustava. Jim examinara Einstein: os olhos estavam normais e sua temperatura continuava em declnio. O corao parece que bate melhor, tambm comentou o veterinrio. Cansado de tanto ser examinado, Einstein virou de lado dando um longo suspiro e voltou a cochilar. O veterinrio disse: No se parece em nada com um cachorro genial. Ele est doente ainda disse Nora. Tudo de que precisa um pouco mais de tempo de re cuperao. Quando voc imagina que ele estar de p? perguntou Travis. Jim pensou um pouco a resp eito e respondeu: Talvez, amanh. Ele vai tremer um pouco, inicialmente, mas talvez amanh. Vamos agua rdar.

Quando estiver de p comentou Travis , quando ele recuperar o senso de equilbrio e e stiver interessado em se movimentar, isto deve indicar que ele est pensando melho r. Quando acontecer, ento, vamos mostrar a voc como ele inteligente. Est bem concordou Jim. E se ele provar que inteligente disse Nora , voc no vai devolv-lo? Devolv-lo para aquelas pessoas que criaram o monstro, do qual vocs me falaram? Dev olv-lo para aqueles mentirosos que inventaram esta circular idiota? Nora, que tip o de homem voc pensa que sou? Um homem bom respondeu Nora. * * * Vinte e quatro horas mais tarde, no domingo noite, Einstein tentava dar os prime iros passos, de forma claudicante, ao se recuperar da doena. Nora o acompanhava de joelhos, dizendo-lhe como ele era maravilhoso e bravo, enc orajando-o a continuar. Ela vibrava a cada passo que ele dava, como se estivesse ensinando seu filho a caminhar. O que mais a deixava feliz era a maneira como o cachorro a olhava, manifestando um pouco de contrariedade pelo fato de haver fi cado doente, mas era um olhar tambm bem-humorado, como se desejasse perguntar: Ei , Nora. Estou parecendo ridculo ou sou um espetculo! No sbado noite Einstein recebeu comida de verdade e no domingo igualmente delicio u-se com tudo o que o veterinrio lhe dava. Estava tomando muita gua e o mais encor ajador sinal de melhora era a insistncia em sair de casa para fazer suas necessid ades na rua. Ele no podia permanecer em p por muito tempo e de vez em quando recua va um pouco para sentar-se; entretanto, no batia contra as paredes, nem andava em crculos. No dia anterior, Nora havia sado para fazer algumas compras, e trouxera trs jogos de palavras. Travis separou as letras em 26 grupos no cho da sala do consultrio, o nde havia espao suficiente. Estamos prontos disse Jim Keene, sentando-se no cho ao lado de Travis, com as per nas para trs, no estilo indgena. Pooka estava deitado ao lado de seu dono, observa ndo tudo com aqueles olhos negros. Nora conduziu Einstein pela sala at o lugar do jogo. Colocando as mos firmes na ca bea do cachorro e olhando firme nos olhos dele, ela disse: Est bem, peludo. Vamos provar ao Dr. Jim que voc no um animal piegas de laboratrio e nvolvido em pesquisas do cncer. Vamos mostrar a ele o que voc realmente e provar o que aquelas pessoas srdidas desejam de voc. Ela tentou acreditar que estava vendo sinais de vivacidade nos olhos do cachorro , como antigamente. Visivelmente amedrontado, Travis perguntou: Quem faz a primeira pergunta? Eu fao disse Nora sem hesitar. Virando-se para Einstein ela perguntou: Como est a forma? Eles explicaram a Jim Keene a mensagem que Travis encontrara na manh em que Einst ein ficara doente FORA DE FORMA ento, o veterinrio entendeu a pergunta. Einstein piscou os olhos, e se voltou para as letras, piscou novamente, farejou tudo, e quando Nora j sentia o estmago revoltado, o cachorro comeou a formar uma fr ase. FORA DE SINTONIA. Travis estremeceu como se recebesse uma descarga eltrica, tirando-o fora de si po r alguns instantes e exclamou: Graas a Deus, graas a Deus! E riu de felicidade. Puta merda! exclamou por sua vez Jim Keene. Pooka levantou a cabea bem alto e empinou as orelhas, ciente de que alguma coisa de importante estava se passando, mas no tinha certeza, nem conhecimento do que f osse. O corao de Nora estava aliviado e cheio de amor. Ela tornou a colocar as letras em posio e perguntou: Einstein, quem o seu dono? Diga-nos o nome dele. O co olhou para ela, voltou-se para Travis, e deu uma resposta altura.

DONOS, NO. AMIGOS. Travis riu. Meu Deus! Por esta eu no esperava. Ningum pode ser o seu dono, mas qualquer um pod e ter orgulho de ser seu amigo. Engraado, aquela prova de capacidade intelectual fez com que Travis risse desenfr eadamente, pela primeira vez em muito tempo, mas fez Nora chorar, aliviada. Jim Keene ficou maravilhado, sorrindo ingenuamente. Eu estou me sentindo como uma criana que tenha descido as escadas na vspera de Nat al e encontrado o Papai Noel colocando presentes junto rvore disse ele. Agora a minha vez disse Travis, arrastando-se no cho para colocar a mo sobre a cab ea de Einstein. Jim mencionou o Natal, alis est bem prximo. Em vinte dias j ser Natal Diga-me, Einstein, o que voc deseja que Papai Noel lhe traga? O co tentou por duas vezes formar a resposta, mas em ambas as tentativas ele tinh a segundas intenes. Ele se afastou um pouco e sentou-se e percebeu que todos estav am impacientes. Portanto, levantou-se e deu a resposta a Travis. VDEOS DE MICKEY MOUSE. * * * Eles no se recolheram antes das duas horas da madrugada, porque Jim Keene estava um pouco embriagado, no de cerveja, vinho ou usque. Mas com a inteligncia de Einste in. Sim, com a inteligncia de um homem, mas como um cachorro, como um cachorro, marav ilhosamente parecido e ao mesmo tempo diferente do pensamento de um homem, pelo pouco que vi. Mas Jim no exigiu mais do que uma dezena de exemplos sobre a inteligncia do animal e foi o primeiro a dizer para que no cansassem o paciente dele. Continuava marav ilhado. To excitado que mal podia conter-se. Travis no teria ficado surpreso se o veterinrio, de repente, explodisse. Na cozinha, Jim lhes pediu para que contassem mais histrias sobre Einstein: o cas o da Noiva moderna, em Solvang; a maneira como Einstein se comportou durante o p rimeiro banho quente de banheira, acrescentando mais gua fria e muitas outras his trias. Jim, por sua vez, tambm contou novamente algumas histrias, como se Nora e Tr avis no as conhecessem, mas eles estavam felizes em agrad-lo. Com um gesto largo, o veterinrio arrancou da mesa aquela circular sobre Einstein, acendeu um fsforo e queimou o papel na pia. Jogou gua sobre as cinzas, que desapa receram no ralo. Para o inferno todas estas mentes medocres que mantinham uma criatura como esta m altratada, espezinhada e estudada. Podem ter tido o gnio para fazer Einstein, mas no entendem o significado do que eles mesmos fizeram. No entendem a grandeza dist o, porque se entendessem no desejariam traz-lo aprisionado. Finalmente, quando Jim Keene relutantemente concordou que todos precisavam dormi r, Travis carregou Einstein (j dormindo) para o quarto de hspedes. Prepararam um l ugar confortvel com ajuda de um cobertor no cho ao lado da cama deles. Agora tudo vai ficar bem disse Nora. Ainda temos problema pela frente disse Travis. Ele estava sentindo que a recuper ao de Einstein enfraquecera a maldio das mortes prematuras que o perseguia por toda a vida. Mas ele ainda no estava preparado para ter a esperana de acreditar que aqu ela maldio desaparecera de fato. O monstro ainda estava l, em algum lugar... a cami nho.

DEZ 1 Na tera-feira, 7 de dezembro, quando levaram Einstein de volta para casa, Jim Kee

ne estava relutante em deix-los partir. Ele os acompanhou at fora de casa, postand o-se ao lado da pickup, lembrando a Travis e Nora o tratamento que deveriam apli car a Einstein nas prximas semanas, enfatizando que precisaria examinar o co uma v ez por semana, pelo menos por um ms, mas deixou claro que gostaria de v-los no some nte por causa de Einstein, mas para jantarem, beberem e conversarem. Travis sabia que o veterinrio estava tentando lhe dizer que desejava continuar pa rticipando da vida de Einstein e desfrutar de sua magia. Jim, acredite-me, voltaremos. E antes do Natal voc vai at nossa casa para passar a lguns dias conosco. Eu gostaria. Ns, tambm disse Travis com sinceridade. A caminho de casa, Nora levava Einstein no colo, enrolado num cobertor, mais uma vez. O cachorro ainda no havia recuperado o antigo apetite, e continuava fraco. O seu sistema de defesa havia sido severamente atingido, e ficaria mais suscetvel s doenas do que o normal, por enquanto. Ele teria que ser mantido na casa tanto q uanto possvel e mimado at que recuperasse o antigo vigor segundo Jim Keene isto ac onteceria provavelmente depois do primeiro dia do ano. O cu estava cheio de nuvens escuras. O oceano Pacfico estava to slido e cinzento, qu e parecia formado por bilhes de cacos de louas e ladrilhos continuamente agitados por movimentos geolgicos no fundo da Terra. O tempo frio no podia abalar o alto astral deles. Nora sentia-se radiante e Travi s assobiava. Einstein observava a paisagem com grande interesse, claramente aval iando cada maravilhosa sombra daquele quase descolorido dia de inverno. Talvez no esperasse enxergar o mundo do lado de fora do consultrio de Jim Keene, de novo, e portanto at mesmo um mar com jeito de pedras misturadas e um cu cinzento eram pa isagens preciosas. Quando chegaram em casa, Travis deixou Nora na pickup com Einstein e entrou na c asa sozinho, pela porta dos fundos, levando consigo a pistola 38, que costumava manter na camioneta. As luzes ainda continuavam acesas na cozinha, desde que tin ham sado s pressas na semana anterior. Ele imediatamente procurou a pistola automti ca Uzi, que escondera no armrio, deixando de lado a arma menor. Agia com toda a c autela, seguindo de sala em sala, procurando por detrs de todos os mveis e armrios. No havia qualquer sinal de arrombamento, e igualmente no contava com isto. Aquela r ea rural era relativamente livre de crimes. Algum poderia deixar a porta de casa sem chavear por muitos dias, numa poca em que os ladres, sem qualquer risco, podia m levar tudo de uma casa. Estava preocupado com o monstro: no com os arrombadores. A casa estava deserta. T ravis verificou o estbulo, antes de entrar com a pickup, mas tambm estava escuro. Ao chegar dentro de casa, Nora colocou Einstein no cho e retirou o cobertor. O co se movimentou pela cozinha, vacilando muito, trpego, farejando o que encontrava. Na sala, ele olhou para a fria lareira e inspecionou sua mquina de virar pginas. Voltou para a despensa, acendeu a luz com a pata, pressionando o pedal, retirou algumas letras do tubo. LAR. Travis abaixou-se ao lado do cachorro e perguntou: bom estar aqui, no ? Einstein meteu o focinho no pescoo de Travis e o lambeu. O plo dourado estava maci o e com cheiro de limpo, porque Jim Keene dera um banho no cachorro no consultrio , sob condies de controle muito especiais; ele parecia cansado e estava mais magro , tambm, tendo perdido alguns quilos, em menos de uma semana. Retirando mais letras do tubo, Einstein formou a mesma palavra novamente, como q ue enfatizando o seu prazer: LAR. Colocando-se do lado da porta da despensa, Nora disse: O lar onde o amor est, e h muito amor nesta casa. Ei! Vamos jantar cedo e comer na sala de estar, enquanto colocamos o vdeo A cano de Natal do Mickey. Voc gostaria? Einstein agitou o rabo com vontade. Travis perguntou: Voc acha que est em condies de ter a sua comida predileta? Einstein lambeu-se todo e selecionou mais letras, com as quais manifestou-se entusiasmado com a sugesto de Travis.

LAR ONDE TEMOS A COMIDA PREDILETA. * * * Quando Travis despertou no meio da noite, Einstein estava na janela do quarto, a poiando-se com as duas patas dianteiras no parapeito. Ele mal poderia ser visto com a fraca iluminao que vinha do banheiro ao lado. A proteo do lado de fora da jane la estava colocada bem firme, o que impedia que o cachorro enxergasse o ptio da f rente. Mas talvez para detectar o monstro, a viso fosse o nico sentido que ele men os precisaria. Alguma coisa l fora, garoto? perguntou Travis com voz baixa, no desejando acordar Nora sem necessidade. Einstein saiu da janela e foi para o lado da cama onde estava Travis e colocou s ua cabea no colcho. Fazendo um carinho no cachorro, Travis sussurrou: Est a caminho? Einstein respondeu choramingando e deitou-se no cho ao lado da cama e tornou a do rmir. Em poucos minutos, Travis tambm dormiu. Acordou novamente prximo do amanhecer e encontrou Nora sentada ao lado da cama br incando com Einstein: Volte a dormir disse ela para Travis. O que h de errado? Nada respondeu Nora, sussurrando. Acordei e o vi na janela, mas no nada. Volte a dormir. Ele tentou dormir uma terceira vez, mas sonhou que o monstro fora suficientement e esperto para aprender a usar ferramentas nos ltimos seis meses procura de Einst ein, e naquele momento a criatura de olhos amarelos brilhantes penetrava atravs d a proteo da janela com um machado. 2 Eles deram os remdios de Einstein no horrio certo e o cachorro atendeu com obedinci a. Nora e Travis explicaram que ele precisava se alimentar para recuperar as fora s. O co tentava, mas o apetite ainda no era muito forte. Precisaria de mais alguma s semanas para ganhar peso novamente e recobrar a velha vitalidade. Mas dia a di a eles podiam notar que a sade do cachorro melhorava. Na sexta-feira, 10 de dezembro, Einstein parecia forte o suficiente para se aven turar a um pequeno passeio fora de casa. Ele ainda tropeava um pouco aqui e ali, mas no como antes. Ele havia tomado todas as vacinas na clnica; no havia chance de pegar raiva depois da cinomose que havia tido. O tempo estava mais agradvel do que costumava estar nas ltimas semanas, com temper aturas em torno de vinte e cinco graus, e sem vento. As escassas nuvens eram bra ncas e o sol, quando no estava encoberto, caa sobre a pele trazendo energia. Einstein acompanhou Travis na inspeo dos Sensores infravermelhos em torno da casa e nos botijes de oxido nitroso no estbulo. Eles circularam mais lentamente do que na vez anterior, quando haviam feito a mesma inspeo juntos, mas Einstein parecia s atisfeito de estar na ativa novamente. Nora estava no seu estdio, trabalhando com d edicao em novo quadro: um retrato de Einstein. O cachorro no estava ciente de que e ra modelo do prximo quadro. O retrato pretendia ser um dos presentes de Natal e s omente seria entregue no dia, para ser colocado na sala de estar sobre a lareira . Quando Travis e Einstein voltaram do estbulo, entrando no quintal ele perguntou: Est se aproximando? Ao ouvir a pergunta, Einstein seguiu a rotina normal sem o emprego de muitos rec ursos, sem farejar e sem investigar as sombras no mato. Voltando-se para Travis o cachorro ganiu ansiosamente. Est l? perguntou Travis. Einstein no deu resposta. Apenas investigou a floresta, novamente, intrigado. Est se aproximando? perguntou Travis. O cachorro no respondeu.

Est mais prximo do que antes? Einstein se movimentou em crculo, farejou o cho, farejou o ar, empinou a cabea para um lado, para o outro. Finalmente voltou para casa e parou diante da porta olha ndo para Travis, que esperava pacientemente. J dentro de casa Einstein seguiu direto para a despensa. ATORDOADO. Travis olhou para a palavra no cho, perguntando: Atordoado? Einstein selecionou mais letras e as colocou em posio. ABAFADO. ATORDOADO. Voc est se referindo habilidade de perceber o monstro? Ele abanou o rabo rapidamente: Sim. Voc no pode perceb-lo mais? Um latido: No. Voc pensa que ele esteja morto. NO SEI. Ou talvez este sexto sentido que voc tem no funciona, quando voc est doente, ou enfr aquecido conforme agora? TALVEZ. Travis juntou novamente as letras e as colocou dentro dos tubos, refletindo um p ouco. Acabou tendo maus pensamentos. Pensamentos nervosos. Eles tinham um sistem a de alarme em torno da casa, sim, mas num certo sentido dependiam de Einstein p ara que os avisasse com mais antecedncia. Travis deveria se sentir seguro com as precaues que havia tomado, utilizando sua prpria habilidade como ex integrante da F ora Delta para matar o monstro. Mas estava atormentado pela ideia de que havia de ixado alguma falha no sistema e num momento de crise necessitaria de Einstein co m toda a sua capacidade e fora para ajud-lo a lidar com o imprevisvel. Voc vai ter que ficar bom o mais rpido possvel disse Travis ao co. Voc vai ter que mer, mesmo que no tenha apetite. Voc vai ter que dormir o mais que puder, dando ao seu organismo uma chance de se fortalecer e no passe a metade da noite nas janel as, preocupado. SOPA DE GALINHA. Rindo, Travis comentou: Tambm poderamos tentar isto. UM BOILERMAKER MATA GERMES. De onde voc tirou esta ideia? LIVRO. O QUE UM BOILERMAKER? Travis respondeu: Um pouco de usque misturado num copo de cerveja. Einstein pensou naquilo por um momento. MATA OS GERMES MAS TAMBM FICA BBADO. Travis riu e passou a mo no plo de Einstein: Voc faz piadas toda hora, peludo. TALVEZ EU DEVESSE TENTAR LAS VEGAS. Aposto que sim. EU SERIA MANCHETE. Certamente seria. EU E PIAZADORA. Ele abraou o cachorro e ambos sentaram-se na despensa, rindo, cada um sua maneira . Apesar da piada, Travis sabia que Einstein estava profundamente preocupado com a perda da habilidade de sentir o monstro. As piadas eram um mecanismo de defes a, uma forma de varrer o medo. Naquela tarde, exausto por ter sado rua, Einstein dormiu enquanto Nora pintava co m toda a energia no estdio. Travis sentou-se diante de uma das janelas da frente, olhando para o mato, pensando repetidas vezes no sistema de defesa, procurando um buraco. * * * No domingo, 12 de dezembro, Jim Keene foi at casa deles, tarde e ficou para o jan tar. Examinou Einstein, ficando satisfeito com a melhora.

Parece muito lento para ns disse Nora, impaciente. Eu falei que iria demorar disse Jim. Ele trocou alguns remdios de Einstein e deixou novos vidros de comprimidos. Einstein divertiu-se fazendo demonstraes com a sua mquina de virar pginas e com o ap arelho de selecionar letras, na despensa. Ele aceitou elogios pela sua habilidad e segurando um lpis entre os dentes para manipular a tev e o videocassete sem pedi r ajuda a Travis ou Nora. Nora estava primeiramente surpresa, ao ver que o veterinrio estava com os olhos m enos tristes e pesarosos do que antes. Mas ela decidira que a expresso dele era a mesma; a nica coisa que havia mudado era a maneira atravs da qual ela o enxergava . Conhecendo-o melhor, e tornando-se um amigo de primeira linha, Nora observava no somente os traos tristes do rosto, mas a bondade e o humor por detrs daquele ros to sombrio. Durante o jantar, Jim disse: Tenho feito algumas pesquisas sobre tatuagem, para ver se consigo remover os nmer os da orelha dele. Einstein estava deitado no cho, ouvindo a conversa. Ele se levantou, parou por um instante, ento correu para a cozinha e pulou sobre uma das cadeiras vazias. Fico u sentado bem ereto olhando para Jim com expectativa. Bem disse o veterinrio, baixando o garfo cheio de galinha, que quase levara boca , a maioria, no todas, pode ser retirada. Se eu descobrir qual foi o tipo de tinta usada e qual o mtodo usado, poderei tir-la. Isto vai ser maravilhoso! exclamou Nora. Mesmo que eles nos encontrem e tentem l evar Einstein de volta, no poderiam provar. Haveria ainda alguns traos de tatuagem que apareceriam com uma anlise mais detalha da observou Travis. Einstein tirou os olhos de Travis e olhou para Jim Keene, tentando dizer: Sim, e est aqui! A maioria dos laboratrios coloca apenas uma etiqueta nos animais de pesquisa come ntou Jim. Para este tipo de tatuagem eles podem ter usado dois tipos de tinta. E u seria capaz de remov-la sem deixar qualquer vestgio, a no ser uma pequena mostra de carne. Uma pesquisa microscpica no revelaria a tatuagem, o que torna o trabalho mais fcil. Ainda estou pesquisando as tcnicas, mas em poucas semanas ns podemos tentar, se E instein no se importar com um certo desconforto. O cachorro deixou a mesa e entrou na despensa. Eles podiam ouvir as letras sendo removidas da mquina. Nora foi ver qual a mensagem de Einstein. EU NO QUERO TER MARCA. EU NO SOU VACA. O desejo dele de se livrar da marca era maior do que Nora poderia imaginar. Ele queria que removessem a marca para no ser identificado pelas pessoas do laboratrio . Mas evidentemente ele odiava ter de carregar aqueles trs nmeros na orelha, porqu e eles o marcaram puramente como propriedade, uma condio que era uma afronta sua d ignidade e violao dos seus direitos como uma criatura inteligente. LIBERDADE. Sim disse Nora, respeitosamente, colocando a mo na cabea de Einstein , entendo que voc uma... pessoa, e uma pessoa com... Esta era a primeira vez, que ela pensava n aquele aspecto da questo. Uma alma. Seria uma blasfmia pensar que Einstein tivesse alma? No. Ela no acreditava que isto tivesse alguma coisa a ver com blasfmia. Os homens fizeram o cachorro; entretant o, existindo um Deus, Este evidentemente aprovou Einstein, no apenas pelo seu dis cernimento, mas por sua capacidade de amar, sua coragem e bondade que o colocara m mais perto da imagem de Deus do que qualquer ser humano na face da terra. Liberdade disse Nora. Se voc tem alma... e sei que voc tem... ento voc nasceu com l vre arbtrio e o direito de autodeterminao. O nmero na sua orelha e um insulto e ns va mos livra-lo dele. Depois do jantar, Einstein claramente desejava acompanhar e participar da conver sa, mas ficou cansado e acabou dormindo. Depois de um pouco de conhaque e caf, Ji m Keene ouviu a explicao de Travis sobre o sistema de defesa para receber o monstr o. Encorajado a buscar falhas nos preparativos, o veterinrio no podia pensar em nada mais do que na vulnerabilidade da energia eltrica.

Se esta coisa for inteligente interromper a linha de transmisso que vem da auto-es trada e poder deix-los sem luz no meio da noite e o alarme vai ficar sem utilidade alguma. E sem energia todos aqueles mecanismos de surpresa no celeiro no vo fecha r a porta atrs da besta e liberar o gs. Nora e Travis o levaram at o porto, nos fundos da casa para que Jim visse o gerado r de emergncia. O gerador funcionava com um tanque de oitenta litros de gasolina, enterrado no quintal, capaz de restabelecer a energia eltrica na casa e no estbul o com um atraso de apenas dez segundos, depois do corte de energia eltrica. At onde posso ver disse Jim vocs pensaram em tudo. Assim tambm penso eu disse Nora. Mas Travis franziu a testa: Eu queria saber... * * * Na quarta-feira, 22 de dezembro, eles foram de carro at Carmel. Deixaram Einstein com Jim e passaram o dia fazendo compras de Natal, a rvore de Natal, enfeites pa ra a casa e para a rvore. Com a ameaa do monstro cada vez mais perto, parecia intil fazer planos para o feriado. Mas Travis disse: A vida curta. Voc nunca sabe quanto tempo ainda tem pela frente, portanto no podem os deixar passar o Natal sem celebrar, no importa como. Alm disso, nos ltimos anos o Natal para mim no tem sido to maravilhoso. E pretendo que neste ano seja. Tia Violet no acreditava no Natal como grande acontecimento. Ela no acreditava na troca de presentes e em arrumar uma rvore de Natal. Ela no acreditava na vida disse Travis. E esta mais uma razo para comemorarmos de forma correta o Natal. Vai ser o seu primeiro Natal bom, assim como o de Einstei n. Para comear, ano que vem, pensou Nora, vai haver um beb na casa com a qual desfrut ar da festa e no vai ser maravilhoso! Apesar de um breve mal-estar pela manh e alguns quilos a mais, Nora ainda no demon strara estar grvida. A barriga ainda no havia crescido, e segundo o Dr. Weingold, de acordo com o biotipo de Nora, ela uma daquelas mulheres cujo abdmen sofre pouc a diferena. Ela esperava que aquilo fosse uma sorte, porque depois do nascimento, entrar em forma novamente seria mais fcil. claro, o beb s viria em seis meses, o q ue lhe dava muito tempo ainda para ficar to grande quanto uma vaca-marinha. Ao voltarem de Carmel com a pickup cheia de presentes e mais uma rvore de Natal E instein dormia com a metade do corpo no colo de Nora. Ele estava cansado, pois p assara o dia cheio com Jim e Pooka. Eles tinham chegado em casa a menos de uma hora do pr-do-sol. Einstein seguiu fre nte deles na direo da casa... .. .mas, de repente, parou e ficou olhando para os lados, curiosamente. Ele fare java o ar gelado, cruzou o quintal com o focinho no cho, como que seguindo o rast ro. Dirigindo-se para a porta dos fundos com os braos cheios de pacotes, Nora no perce beu nada de extraordinrio no comportamento do cachorro, mas notou que Travis havi a parado e encarava Einstein friamente. Ela perguntou: O que isso? Espere um pouco. Einstein cruzou o quintal at o limite da mata no lado sul. Ficou firme com a cabea espichada para a frente, depois sacudiu-se e continuou beirando a mata. Parou vr ias vezes, ficando imvel cada vez que parava. Em poucos minutos, ele deu toda uma volta. Quando o co voltou, Travis perguntou: Alguma coisa? Einstein abanou o rabo intensamente e latiu: Sim e No. Dentro de casa, na despensa, Einstein deixara uma mensagem. SENTI ALGUMA COISA. O qu? perguntou Travis. NO SEI. O monstro? TALVEZ. Perto?

NO SEI. Voc j readquiriu o seu sexto sentido? perguntou Nora. NO SEI. APENAS SENTI. Sentiu o qu? perguntou Travis. O cachorro preparou uma resposta depois de uma considervel pausa para pensar. GRANDE ESCURIDO. Voc sente uma grande escurido? SIM. O que voc quer dizer com isto? perguntou Nora, impacientemente. NO POSSO EXPLICAR MELHOR. APENAS SENTI. Nora olhou para Travis e viu que este estava preocupado e talvez enxergasse nele o prprio reflexo de sua preocupao. A grande escurido estava l, em algum lugar, e est ava a caminho.

3 O Natal foi alegre, timo. Pela manh, sentado em torno da rvore toda iluminada, toma ndo leite e comendo biscoitos feitos em casa, eles abriram os presentes. A ttulo de brincadeira, o primeiro presente que Nora deu a Travis foi uma caixa de cueca s. Ele deu para ela um vestido amarelo, obviamente do tamanho adequado para uma mulher de cento e trinta quilos. Em maro, quando voc estiver grande demais para qualquer outra coisa. claro! Em mai o voc vai estar bem maior. Tambm trocaram presentes srios joias, suteres e livros. Mas Nora, assim como Travis , sentia que o dia era de Einstein mais do que de ningum. Ela lhe deu o retrato, no qual havia estado trabalhando todo o ms, e o co parecia estar maravilhado pelo fato de Nora t-lo imortalizado numa tela. Ele ganhou trs fitas novas de vdeo do Mic hey, um par de tigelas de metal para comida e gua com o seu nome gravado nelas, p ara substituir as tigelas de plstico, um pequeno relgio movido pilha, que ele pode ria levar para qualquer lugar da casa (ele estava demonstrando um incrvel interes se pelo tempo) e diversos outro presentes, mas Einstein olhava inmeras vezes para o retrato, que fora encostado parede para ser melhor apreciado. Mais tarde, qua ndo afixaram o quadro sobre a lareira, Einstein levantou-se para olhar melhor a pintura, agradecido e orgulhoso. Como qualquer criana, Einstein gostava de brincar com caixas vazias, com o papel que sobrara dos presentes, com as fitas e com os prprios presentes. Um dos favori tos, era um presente de brincadeira: um chapu vermelho de Papai Noel, com um pomp om na ponta, preso cabea por um elstico. Nora o colocou na cabea de Einstein. Quand o o cachorro se enxergou no espelho, estava to impressionado com a aparncia que no aceitou ficar sem o chapu, quando alguns minutos mais tarde Nora tentou tir-lo del e. Ele ficou daquela forma pelo resto do dia. Jim Keene e Pooka chegaram no incio da tarde e Einstein os conduziu direto para a sala de estar para que olhassem o retrato na parede. Por uma hora, observado po r Jim e Travis, os dois cachorros brincaram juntos no ptio dos fundos. Einstein e stava precisando dormir um pouco, depois de excitao dos presentes pela manh e da br incadeira com Pooka. Desta forma, eles voltaram para dentro de casa, onde Jim e Travis ajudavam Nora a preparar a ceia de Natal. Depois de dormir um pouco, Einstein tentou interessar Pooka em desenhos animados de Mickey, mas Nora viu que ele conseguia apenas um pouco de sucesso. Pooka no p restava ateno suficiente em Donald, ou Pluto para entender que eles queriam dar ab orrecimentos a Mickey. Em respeito ao QI mais baixo do companheiro, e para que e ste no se aborrecesse com a companhia, Einstein desligou a tev e passou a se dedic ar a atividades estritamente caninas: um pouco de luta-livre, sem ningum se machu car, ou deitar-se no cho, focinho com focinho, permanecendo assim por longo tempo , comunicando um para o outro preocupaes de cachorro. No incio da noite, a casa ficou impregnada com o cheiro de peru, milho cozido e o utros pratos. Eles ouviam canes de Natal. Apesar de instalados os protetores das j

anelas, das armas mo e da demonaca presena do monstro em suas mentes, Nora jamais s entira tanta felicidade. Durante o jantar, conversaram sobre o beb e Jim perguntou se Nora e Travis j havia m pensado em nomes para a criana. Einstein, que comia alguma coisa no canto ao la do de Pooka, ficou instantaneamente intrigado com a ideia de participar contribu indo para dar nome ao beb. Correu para a despensa e formou a sua sugesto. Nora saiu da mesa para ver que nome o cachorro julgava conveniente. MICKEY. Absolutamente, no exclamou Nora. No vamos batizar o nosso beb com o nome de um camu ndongo de desenho animado. DONALD. No, no um pato. PLUTO. Pluto? Voc est falando srio, peludo? PATETA. Nora o impediu firmemente de selecionar mais letras, juntou-as e as colocou nos tubos, desligou a luz da despensa e foi para a mesa de novo. Vocs podero pensar que engraado disse Nora para os dois, que estavam rindo , mas el est sendo srio. Depois do jantar, sentados em torno da rvore de Natal na sala de estar, conversar am sobre muitas coisas, incluindo a inteno de Jim de conseguir outro cachorro. Pooka precisa ter uma companheira de sua espcie disse o veterinrio. Ele tem quase um ano e meio e chego a crer que a companhia humana no suficiente para eles, depo is que passam da fase de filhotes. Eles ficam solitrios como ns. E desde que vou l he conseguir companhia, que seja uma fmea com pedigree, para termos timos filhotes para vender mais tarde. E ele no somente vai ter uma amiga, mas uma companheira. Nora no percebera que Einstein estava mais interessado em uma parte da conversa d o que em outra. Entretanto, depois que Jim e Pooka saram, Travis encontrou uma me nsagem na despensa e chamou Nora para ver. COMPANHEIRA. UMA COMPANHEIRA. PARCEIRA. A FMEA DE UM PAR. O co havia estado esperando por eles e aparecera por trs de Travis e Nora, olhando -os ironicamente. Nora perguntou: Voc gostaria de uma companheira? Einstein passou entre eles e entrou na despensa, mexendo nas letras para dar uma resposta. VALE A PENA PENSAR A RESPEITO. Mas escuta aqui, peludo disse Travis. Voc o nico de sua espcie. No h nenhum outr horro igual a voc, com o seu QI. O co considerou aquela observao mas no desistiu. A VIDA MAIS DO QUE INTELECTO. verdade disse Travis. Mas acho que voc precisa pensar muito a este respeito. VIDA SENTIMENTO. Est certo disse Nora. Vamos pensar a respeito. A VIDA COMPANHIA. COMPARTILHAR. Prometemos pensar a respeito e ento discutiremos juntos em outra oportunidade dis se Travis. Agora est ficando tarde. Einstein rapidamente lhes passou mais uma mensagem. BEB MICKEY. Decididamente, no disse Nora. * * * Naquela noite, na cama, depois que Travis e Nora fizeram amor, Nora disse: Aposto que ele est se sentindo solitrio. Jim Keene? Bem, sim, aposto que ele esteja solitrio, tambm. um homem maravilhoso e poderia fa zer algum muito feliz como marido. Mas as mulheres se preocupam tanto com aparncia quanto os homens. E no procuram maridos com cara de perdigueiro. Elas se casam c om os de boa aparncia e a metade do tempo os tratam como propriedade. Mas no estou

me referindo a Jim. Estou falando de Einstein. Ele deve se sentir solitrio, de v ez em quando. Estamos com ele o tempo todo. No, no estamos. Eu pinto e voc se envolve em atividades das quais Einstein no partic ipa. E se voc voltar atividade de venda de imveis, Einstein vai ficar muito tempo sozinho. Ele tem os livros. Ele ama os livros. Talvez os livros no sejam o suficiente disse ela. Eles ficaram em silncio por tanto tempo que ela pensara que Travis estivesse dorm indo. Ento, ele disse: Se Einstein tivesse uma companheira e produzisse filhotes, como eles seriam? Voc quer dizer que seriam to inteligentes quanto ele? Fico imaginando... parece-me que h trs possibilidades. Primeiro: a sua inteligncia no foi herdada, assim os filhotes seriam cachorros comuns. Segundo: a inteligncia seria herdada, mas os genes da sua companheira neutralizariam a inteligncia, dos filhotes que seriam inteligentes, mas no como o pai. E, a cada gerao, os filhotes s eriam cada vez menos inteligentes, at que se tornassem cachorros comuns. Qual a terceira possibilidade? Que a inteligncia seja geneticamente dominante. Possa ser transmitida, e... Em tal caso os filhotes seriam to inteligentes quanto ele. E os filhotes deles, e assim, sucessivamente, at que se tivesse uma dinastia de c aadores dourados, milhares deles atravs do mundo. Eles ficaram novamente em silncio. Finalmente, ela exclamou: Puxa! Ele est certo disse Travis. O qu? um caso a pensar. 4 Vince Nasco nunca poderia imaginar em novembro, que levaria um ms para matar Ramo n Velazquez, o sujeito de Oakland que don Mrio Tetragna queria eliminar. At que el iminasse Velazquez, no teria os nomes das pessoas em San Francisco que lidavam co m identidade falsa e que poderia auxiliar na localizao de Travis Cornell, a mulher e o cachorro. Portanto, tinha a necessidade urgente de transformar Velazquez nu m pedao de carne podre. Mas Velazquez era difcil de se deixar pegar. O homem no dava um passo sem os dois guarda-costas ao lado, o que o tornava ainda mais suspeito. Entretanto, ele cond uzia o negcio de droga e jogo desrespeitando o territrio de Tetragna em Oakland, a gindo furtivamente como Howard Hughes. Procurava escapar mudando de carro, nunca tomando o mesmo caminho dois dias seguidos, nunca fazendo reunies no mesmo lugar , nunca usando a rua como escritrio, nunca se expondo muito tempo num lugar, para ser marcado, seguido. Era um paranoico que acreditava que todos estavam na rua para peg-lo. Vince no pod ia fixar o rosto do homem o tempo suficiente para comparar com a foto que Tetrag na lhe dera. O homem sumia como fumaa. Vince s conseguiu peg-lo no dia de Natal, e foi um inferno quando isto aconteceu. Ramon estava em casa acompanhado de muitos parentes. Vince foi at a propriedade d e Velazquez, vindo pela casa que ficava nos fundos, pulando um enorme muro. Cami nhando no outro lado, ele viu Velazquez e outras pessoas em torno da churrasquei ra no ptio perto da piscina, onde assavam um enorme peru ser que as pessoas faziam churrasco de peru em outro lugar que no fosse a Califrnia? e eles perceberam a pr esena de Vince a pouca distncia. Ele viu os guarda-costas procurando as armas no palet e no teve outra alternativa seno abrir fogo indiscriminadamente com a Uzi, atingindo todo mundo, eliminando V elazquez, os dois seguranas, uma senhora de meia-idade que devia ser a mulher del e e uma senhora idosa, que deveria ser av de algum. Ssssnap.

Ssssnap. Ssssnap. Ssssnap. Ssssnap. Todos os demais, dentro e fora da casa, gritavam e se deitavam no cho, procurando se proteger. Vince teve que pular o muro de volta para a outra casa, onde no hav ia ningum, graas a Deus. Quando ele estava em cima do muro, um grupo de pistoleiro s, todos com cara de latinos, abriram fogo. Ele conseguiu escapar ileso. No dia seguinte ao Natal, Vince estava preocupado, quando apareceu em um restaur ante de San Francisco, de propriedade de don Tetragna para se encontrar com Fran k Dicenziano, um mafioso que s obedecia a Tetragna. Os mafiosos tinham um cdigo a respeito de assassinato. Diabos, eles tinham um cdigo a respeito de tudo provavel mente at dos movimentos intestinais e levavam aquilo a srio, mas o que dizia respe ito a assassinato era mais srio ainda. A primeira regra do cdigo era: voc no pode at irar num homem na companhia de sua famlia, a no ser que no possa mat-lo de outra for ma. Vince sentia-se seguro a este respeito. Mas outra regra dizia que voc no poder ia atirar em mulheres e crianas para pegar algum. Qualquer pistoleiro que fizesse isto acabaria morto pelo prprio grupo que o contr atasse. Vince esperava convencer Frank Dicenziano do que Velasquez fora um caso especial, nenhum outro caso teria tomado tanto tempo assim e o que acontecera em Oakland no dia de Natal era lamentvel, mas inevitvel. Dicenziano e, igualmente, Tetragna estava furioso demais para ouvir qualquer exp licao. Vince estava preparado com mais de uma arma. Ele sabia que se quisessem matlo, teriam primeiro que lhe tirar a arma antes que pudessem us-la. Desta forma, h avia levado explosivo plstico e mandaria tudo para o espao, acabando com todo o re staurante, se tentassem elimin-lo. Vince no estava certo de sobreviver exploso. Ele havia absorvido a energia vital d e tanta gente, que pensava estar prximo da imortalidade que procurava. No poderia imaginar o quo forte seria, a no ser que se colocasse prova. Se sua escolha fosse entre ficar no centro de uma exploso... ou deixar que dois pistoleiros lhe enches sem com uma centena de balas e o atirassem no fundo da baa... ele decidira que a primeira alternativa era melhor, e talvez oferecesse a ele uma chance maior de s obrevivncia. Para a sua surpresa, Dicenziano, que parecia um esquilo com bolas de carne no ro sto, estava feliz pela maneira como o trabalho havia sido feito. Ele disse que T etragna tinha o maior apreo por ele. Ningum revistou Vince quando entrara no resta urante. Em um reservado no canto da sala, como os homens mais importantes presen tes, ele e Frank receberam pratos especiais, fora do cardpio. Beberam vinho Caber net Sauvignon de trezentos dlares, um presente de Mario Tetragna. Quando Vince cautelosamente levantou a questo da senhora de meia-idade e da av que foram mortas, Dicenziano disse: Escute aqui, amigo, ns sabamos que o trabalho seria difcil e que as regras teriam q uebradas. Alm do mais, aquelas pessoas no faziam parte do nosso grupo. Eles no faze m parte do nosso negcio. Se eles foram a entrada, no podem esperar que a nossa resp osta siga as regras. Aliviado, Vince foi at o banheiro masculino e desarmou o detonador. Ele no queria que a bomba detonasse por acidente, agora que a crise passara. Ao final do almoo, Frank deu a Vince a lista. Nove nomes. Estas pessoas, que no fazem parte da Famlia, pagam uma quantia a don Tetragna pelo direito de operar o negcio de identidade em nosso territrio. Em novembro, antecip ando-me ao xito de sua misso, conversei com estes homens e eles vo se lembrar que o don deseja que eles cooperem de todas as formas possveis. Vince partiu naquela tarde mesmo procura de algum que lhe desse uma pista de Trav is Cornell. Inicialmente ele ficou frustrado. Dois dos primeiros quatro homens d a lista no podiam ser achados. Eles haviam fechado o negcio por causa das festas d e fim de ano. Vince achava errado que o submundo entrasse de frias, como se fosse m professores de colgio. Mas o quinto da lista, Anson Van Dyne, trabalhava no poro da sua casa noturna. Va n Dyne olhou para a foto de Travis Cornell, que Vince obtivera de um arquivo de jornal em Santa Barbara.

Sim, eu me lembro dele. algum inesquecvel. No um estrangeiro pretendendo ser instan taneamente um cidado americano, como a metade dos meus fregueses. E no o tipo de p erdedor que precisa mudar de nome para livrar a cara. Ele no um sujeito grande, n em se apresentou com brutalidade, mas voc tem a impresso de que ele capaz de explo dir com qualquer um que lhe atravesse o caminho. Muito autoconfiante. Observador . Eu no poderia esquec-lo. O que voc no poderia esquecer disse um dos auxiliares barbudos , era a coisinha mar avilhosa que estava com ele. Por ela... at um morto se levantaria disse o outro auxiliar. Sim, at um morto. Fcil, fcil acrescentou o primeiro barbudo. Vince estava ao mesmo tempo ofendido e confuso com as observaes, portanto ele os ignorou e disse para Va n Dyne: H alguma chance de voc se lembrar dos novos nomes que voc lhes deu? claro. Ns os temos no arquivo respondeu Van Dyne. Vince no poderia acreditar no que estava ouvindo. Eu pensava que as pessoas no seu tipo de negcio no mantivessem arquivo. Mais segur o para voc e essencial para os clientes. Van Dyne observou: Fodam-se os clientes. Talvez algum dia os agentes federais ou os tiras da cidade nos peguem, tirando-nos fora do negcio. Talvez eu necessite de algum dinheiro pa ra pagar os advogados. O que poderia ser melhor do que ter uma lista de dois mil sujeitos vivendo com nomes falsos, que desejariam se livrar do embarao do que co mear tudo de novo? Chantagem? perguntou Vince. Uma palavra feia disse Van Dyne , mas pertinente, acho eu. De qualquer forma, tud o o que importa que estejamos seguros e que nenhum arquivo aqui nos comprometa. Ns no mantemos os dados neste computador. Assim que proporcionamos a algum nova ide ntidade, transferimos as informaes para outra linha, para um computador que mantem os em outro lugar. Pela maneira como o outro computador programado, os dados no p odem ser solicitados por aqui; a informao segue apenas um caminho de ida. Portanto , estamos seguros de que os tiras no podem ter acesso aos nossos arquivos, atravs deste terminal. Diabos, eles nem ao menos sabem que os arquivos existem. Vince ficou tonto diante daquele mundo do crime com alta tecnologia. At mesmo don Tetragna, um homem com infinita esperteza para o crime, pensaria que aqueles ho mens no mantivesse arquivos e no poderia imaginar como os computadores tornavam tu do mais seguro. Vince pensou sobre o que Van Dyne lhe dissera, perguntando: Voc poderia me levar at o outro computador para descobrir a nova identidade de Cor nell? Para um amigo de don Tetragna disse Van Dyne , eu fao qualquer coisa. Venha comigo . * * * Van Dyne foi de carro com Vince at um movimentado restaurante chins em Chinatown. O restaurante deveria ter lugar para cerca de 150 pessoas e todas as mesas estav am ocupadas, a maioria no era de asiticos. Embora fosse enorme e decorado com lant erna de papel, drages pintados na parede, filamentos de metal na forma de ideogra mas chineses, o local lembrava a Vince o restaurante italiano em que havia matad o o miservel do Pantangela e dos dois delegados federais, em agosto. Qualquer tip o de decorao, da chinesa italiana, da polonesa irlandesa, era basicamente igual, n a essncia. O proprietrio era um chins com pouco mais de trinta anos, que fora apresentado a V ince apenas como Yuan. Com garrafas de Tsingtao, fornecidas por Yuan, Van Dyne e Vince foram at ao escritrio do proprietrio no subsolo, onde havia dois computadore s, colocados sobre duas mesas. Um deles no centro da sala e o outro a um canto. O computador do canto estava ligado, embora ningum o estivesse operando. Este o meu computador disse Van Dyne. Ningum aqui jamais operara nele. Eles nem a o menos o tocam, exceto para abrir a linha colocando-a em funcionamento todas as manhs e para deslig-lo, noite. Os meus computadores em Hot Tips esto ligados a est e.

Voc confia em Yuan? Emprestei a ele o dinheiro para comear este negcio. Ele deve a mim toda a sua fort una. E foi um emprstimo honesto, nada que pudesse se relacionar com os meus negcio s, ou com don Tetragna. Portanto, Yuan continua sendo um cidado honesto, sem cham ar a ateno dos tiras. Tudo o que ele faz por mim permitir que o computador fique a qui. Sentado em frente ao terminal, Van Dyne comeou a manipul-lo. Em dois minutos, obte ve o nome de Travis Cornell: Samuel Spencer Hyatt. E aqui disse Van Dyne referindo-se a outro dado na tela do computador , temos a m ulher que estava com ele. O nome verdadeiro dela Nora Louise Devon, de Santa Brba ra. Agora, tire-os do arquivo disse Vince. O que voc quer dizer? Apague-os. Elimine os nomes dos computadores. Eles no pertencem a voc mais. Eles so meus. De mais ningum. S meus. * * * Um pouco depois, eles j estavam de volta a Hot Tips, um lugar decadente que deixa va Vince enojado. No subsolo, Van Dyne deu os nomes de Hyatt e Aimes para os doi s barbudos que pareciam viver em torno dos equipamentos vinte e quatro horas, co mo dois bonecos. Primeiramente, eles entraram em contato com o Departamento de Trnsito. Queriam sa ber se naqueles trs meses, desde que adquiriram as novas identidades, Hyatt e Aim es haviam comunicado a mudana de endereo para o outro estado. Acertei disse um dos barbudos. Um endereo apareceu na tela e o operador barbudo fez sair o papel impresso. Anson Van Dyne tirou o papel fora e o deu para Vince. Travis Cornell e Nora Devon, ag ora Hyatt e Aimes, estavam viven