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O Nobel de Fsica de 2011 foi um prmio para aquela que , literalmente, a maior descoberta j feita pela Fsica - a de que

o universo no est apenas se expandindo (o que sabido desde os anos 1920), mas que a razo da acelerao est aumentando. Alguma coisa, em outras palavras, est estilhaando o universo. com esta frase que a revista Economist abre o seu comentrio sobre o Nobel conferido aos fsicos Saul Perlmutter (leia aqui minha entrevista com Perlmutter), Brian Schmidt e Adam Riess. Em 1998, eles descobriram que a expanso do universo, detectada em 1929 pelo astrnomo americano Edwin Hubble, estava acelerando. A coisa que estaria estilhaando o universo convencionou-se chamar energia escura. O adjetivo escura, como Perlmutter me confidenciou, um eufemismo para substituir a palavra desconhecida, pois, decorridos 13 anos da descoberta, ningum ainda tem a menor ideia do que seria esta quinta fora fundamental da natureza. Ela age em sentido contrrio fora da gravidade, afastando os corpos celestes, e nunca foi prevista em teoria alguma - at ter sido detectada. A descoberta da expanso acelerada do universo foi a determinante para estabelecer o nosso conhecimento atual sobre como deve transcorrer o futuro do cosmo. Esta crnica de uma morte anunciada pode ser dividida em cinco idades, como descrevi em As cinco idades do universo - O Big Bang, a primeira parte desta crnica celeste. Minha fonte e inspirao o livro The five ages of the universe - Inside the Physics of eternity, publicado em 1999 pelos fsicos americanos Fred Adams e Greg Laughlin (Free Press, 252 pginas).

A primeira idade do universo O universo teve um comeo, mas no ter fim. Ele surgiu no Big Bang h 13,7 bilhes de anos - e seu futuro infinito. Muita coisa aconteceu nestes 13,7 bilhes de anos e muito mais ocorrer daqui at a eternidade. O curioso constatar que, do ponto de vista da Fsica, nenhuma etapa foi mais dramtica e rica em fenmenos, muitos explicveis e outros (ainda) inexplicveis, como os trs primeiros minutos de vida do cosmo. A descrio detalhada e acessvel ao leigo dos processos cataclsmicos ocorridos naqueles fatdicos 270 segundos primordiais est num clssico do Nobel Steven Weinberg, Os Trs Primeiros Minutos - uma Anlise Moderna da Origem do Universo (1977). Os 379 mil anos que se seguiram at o universo deixar de ser opaco para se tornar transparente - este foi o momento da emisso da famosa radiao csmica do fundo, o eco do Big Bang - foram igualmente impressionantes. Todos os 13,7 bilhes de anos que se seguiram so uma mera consequncia da organizao da matria e da energia, ocorridas nos primeiros trs minutos e nos 379 mil anos seguintes, a chamada Era Primordial. No me entendam mal. No pretendo reduzir a importncia da formao e evoluo das galxias, das estrelas, dos planetas e da vida. Tudo isto produto da idade atual do universo, a Era Estelar. Galxias, estrelas, planetas e vida so criaes maravilhosas. Sem elas, no estaramos aqui. Ainda assim, do ponto de vista fsico, so uma simples consequncia do estabelecimento da correlaes entre as quatro foras fundamentais da

natureza (que agora so cinco, somando a energia escura que ningum explica) com a matria e a energia. A estas correlaes damos o nome de leis da Fsica. No plano csmico, os cosmologistas trabalham com dois monumentos tericos para explicar como se processou a evoluo do cosmo. Um deles a Teoria da Relatividade de Albert Einstein. O outro o Modelo Standard da Mecnica Quntica, um intrincado castelo terico coletivo com contribuies fundamentais de gnios do sculo XX: Max Planck, Erwin Schrdinger, Niels Bohr, Werner Eisenberg, Max Born, Wolfgang Pauli, Paul Durac, Richard Feynman, Sheldon Glashow, Abdus Salam, Steven Weinberg e Murray Gell-Mann, todos eles agraciados com o Nobel. Se esqueci algum nome, leitor amigo, me perdoe. Minha memria falha. :)

Os trs primeiros minutos A pergunta mais comum que fazemos quando lemos algo sobre o Big Bang e o nascimento do universo : O que havia antes? ou ento De onde veio o universo?. Estas duas questes fazem todo o sentido no nosso mundo tridimensional, que transcorre ao longo de uma quarta dimenso, o tempo. Como Einstein descobriu, a matria e a energia so duas faces da mesma moeda, assim como o espao-tempo inseparvel, pois s existe espao porque existe tempo, e vice-versa. Ora, se o espao e o tempo nasceram com o Big Bang, no faz sentido pensar num outro espao externo ao cosmo ou num outro tempo anterior ao do universo. Os termos espao e tempo s se aplicam ao nosso universo. No quer dizer que no possam existir outros universos expandindo-se em outras dimenses? Mas estas so questes exotricas para as quais no h comprovao alguma e, provavelmente, jamais haver. Caso existam, os outros universos seriam por definio inacessveis, por se expandirem noutras dimenses desconhecidas. De qualquer modo, os fsicos que defendem a chamada Teorias das Cordas acreditam que vivemos num universo com 11 dimenses (sendo o tempo uma delas). Nosso universo surgiu de um ponto infinitesimal, do tamanho do comprimento de Planck. O comprimento de Planck 160 trilhes de trilhes de trilhes de vezes menor do que o metro, ou 0,000.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000.16 metro. quase infinitamente pequeno, uma distncia inconcebivelmente curta. Para os defensores da Teoria das Cordas nesta dimenso que as tais cordas constituintes da matria vibrariam, e da sua vibrao ecoaria o mundo como o conhecemos. (leia a minha coluna Qual o tamanho do microcosmo?). O comprimento de Planck tem um significado importantssimo. Naquela dimenso diminuta as equaes que sustentam as teorias da relatividade e da mecnica quntica perdem o sentido. Ou seja, no existe ainda uma teoria capaz de explicar como a natureza funciona num espao to pequeno quanto o comprimento de Planck. Para qualquer espao maior do que ele, ainda que diminuto, a mecnica quntica se aplica. E das equaes do modelo Standard da Mecnica Quntica que os fsicos inferiram como nasceu o cosmo.

O universo-beb No incio era o nada. Numa dimenso menor do que o comprimento de Planck estavam concentradas toda a matria e a energia do universo. Num determinado instante, movido por flutuaes de ordem desconhecida, o nada virou tudo. Num instante o cosmo tinha o tamanho do comprimento de Planck. No instante seguinte, decorrido um lapso de tempo incomensuravelmente curto e apenas comparvel pequenez do comprimento de Planck, o universo inflacionou, expandindo-se a velocidades superluminosas - bilhes de vezes mais rpidas que a luz - e cresceu um milho de trilho de trilho de vezes, atingindo o tamanho do universo visvel atual. O universo inflacionrio vai contra toda e qualquer lgica que rege o nosso cotidiano e o nosso senso comum. O conceito da inflao csmica emergiu e faz sentido no corao de intrincadssimas equaes cosmolgicas, e seus efeitos j foram observados e comprovados por satlites. Logo, a expanso inflacionria mais rpida que a luz de fato ocorreu. Ponto. Imaginar que do nada surgiu tudo complicado. Foi assim. Numa frao infinitesimal de tempo o universo assumiu seu tamanho atual. E o universo era vazio, sem matria nem energia. Era constitudo s de espao, um espao escuro, frio e vazio, num tempo infinitesimal. O que se expandiu de forma inflacionria foi o espao. A matria e a energia que estavam concentradas sobre presso e temperatura inimaginveis no ponto do Big Bang comearam a se expandir rapidamente, porm numa velocidade igual da luz, no caso dos ftons de energia, e muito menor, no caso da matria. A rigor, nem podemos falar de matria, porque no incio s haviam quarks, as minsculas partculas subatmicas que, em trios, viriam a se aglutinar para formar prtons e nutrons. No universo recm-nascido no havia prtons, nutrons nem eltrons. No havia molculas nem nenhum elemento qumico. A temperatura era incomensuravelmente maior do que aquela encontrada no corao das estrelas. Era to quente que os quarks no conseguiam se conectar para formar prtons. Para isto se tornar possvel, o cosmo precisaria continuar se expandindo e resfriando. Quando atingiu-se a temperatura adequada, de bilhes de graus, os quarks comearam a se conectar e a matria como a conhecemos comeou a existir. Neste momento, o universo contava apenas alguns poucos bilionsimos de segundo.