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Ttulo: Amor Triunfante. Autora: Barbara Cartland. Dados da Edio: Crculo de Leitores, 1 Edio, 1980.

Ttulo original: Love Is The Enemy Gnero: Romance. Digitalizao e Correco: Dores Cunha. Numerao de Pgina: Rodap. Esta obra foi digitalizada sem fins comerciais e destina-se unicamente leitura d e pessoas portadoras de deficincia visual. Por fora da lei de direitos de autor, e ste ficheiro no pode ser distribudo para outros fins, no todo ou em parte, ainda q ue gratuitamente. A carreira literria da escritora inglesa Barbara Cartland constituda por uma srie i mensa de sucessos. Em Maro de 1979, ela deslocou-se, mais uma vez, aos Estados Un idos da Amrica a fim de participar em programas televisivos de grande audincia. Co memorou, deste modo, a venda de cem milhes de exemplares dos seus romances. A sua arte de recriar histrias de amor alcanou, pois, a mxima consagrao possvel junto dos leitores de todo o mundo. Em Amor Triunfante, assiste-se a mais uma excelente narrativa que prende logo o leitor a partir das primeiras linhas, quando a Rainha Vitria, na prpria Sala do Tr ono, diz a Sir Rupert Wroth: "Quando voltar, gostaramos de acolher a seu lado. uma esposa. Preocupado, Sir Rupert Wroth, o ambicioso ministro dos Negcios Estrangeiros de Su a Majestade, pede conselho amante, Lady Clementine Talmadge, a qual lhe sugere L ady Elizabeth Graye, uma jovem loura de olhos azuis, que personificava a prpria d ocilidade. Mas a prima de Elizabth, Nerina, que detesta violentamente todos os homens, desco bre os verdadeiros intuitos de Sir Rupert e resolve humilh-lo. Os caminhos do Amor vo, mais uma vez, seguir itinerrios surpreendentes, traados com a segurana e o encanto prprios de Barbara Cartland. Traduo De: J. L. Duarte Peixoto Reviso De: Ana Cardoso Pires Sobrecapa De: Manuel Dias Barbara Cartland, 1952 Fotocomposio em Garamond 12 por Gris Impressores Impresso e encadernado por Printe r Portuguesa no ms de Maro de 1980 Primeira edio: 10000 exemplares S permitida a venda aos scios do Crculo. Capitulo primeiro A Rainha ergueu-se e estendeu a mo ao Prncipe Consorte. Sir Rupert Wroth reprimiu um bocejo. Fora um sero aborrecido, como era de esperar, no Palcio de Buckingham. Sentiu curiosidade em saber como podiam as pessoas gostar da solenidade deste ar rastado cerimonial e imaginou que talvez Sua Majestade fosse a nica pessoa presen te a achar divertida aquela rgida etiqueta. A Rainha sorria quando principiou a atravessar com lentido e dignidade a Sala do Trono. Sentiu-se a agitao e o rumor de sedas, cetins, musselinas e tules enquanto as damas se inclinavam em humildes vnias de cortesia. As medalhas e condecoraes fai scaram quando as cabeas masculinas se curvaram. Em breve estar terminado, pensou S ir Rupert, e sentiu uma necessidade sbita de respirar ar renovado, longe daquela atmosfera sobreaquecida e asfixiante de pomposo formalismo. Contudo, Sua Majestade no tinha pressa. Parou para falar com o Primeiro-Ministro, Lord John Russell, e agora sorria amavelmente para Lord Grey, o Ministro da Gue rra. O Prncipe Consorte, austero e carrancudo, fez umaobservao ao Sr. Greville que, sem dvida, seria relatada pouco lisonjeiramente no seu famoso dirio. Por fim, o cortejo real retomou a marcha e Sir Rupert preparava-se para a vnia qu ando se apercebeu, no sem surpresa, de que a Rainha lhe pretendia falar. Baixou os olhos para a soberana. Era extraordinrio como, apesar da sua pequena es

tatura, ela descobria maneira de conseguir emanar uma aura de dignidade real. Er a impossvel no sentir perante ela um certo 5 temor respeitoso. Naquela noite, ela sorria alegremente, os olhos brilhavam e er a bvio que se divertira com o sero; noutras ocasies, porm, aquela boca pequena podia contrair-se num ricto rgido de obstinao ofendida e o olhar endurecia de ira. - agradvel v-lo aqui, Sir Rupert - disse Sua Majestade na sua voz clara e bem modu lada, que parecia sempre um tom mais grave do que o esperado em pessoa de to pequ ena estatura. - Agradeo-vos, Majestade - murmurou Sir Ru pert. - No entanto, quando voltar, - prosseguiu a Rainha - gostaramos de acolher a seu lado. uma esposa. Sir Rupert no teve resposta pronta. Ficou to surpreendido que, por instantes, julg ou no ter percebido bem; depois, ainda antes de se inclinar em reconhecimento por aquela obscura merc que lhe estava a ser concedida, viu Sua Majestade afastar-se. A vaga sussurrante das damas que faziam vnias e dos hom ens que se inclinavam continuou ao longo da sala. Sir Rupert permaneceu imvel. De facto, sentiu por momentos o crebro como que paral isado, como se no fosse capaz de compreender ou de suster todo o impacto do que lhe fora dito. Depois, quando as portas foram abertas pelos lacaios de li br vermelha e de gales doirados e o cortejo real com os dignitrios da corte e as al voroadas damas da rainha desapareceu de vista, um sussurro de vozes f-lo recuperar o equilbrio abalado. O sussurro cresceu e as peias que tinham contido o silncio durante trs horas desap areceram como a neblina ao sol. Subitamente, Sir Rupert compreendeu que tinha de se ir embora, que tinha de se retirar antes de os presentes comearem a fazer-lhe perguntas. Em poucos segundos algum ganharia coragem para lhe perguntar o que Sua Majestade quisera di zer. Estava ele noivo? Quais eram os seus planos matrimoniais? Quem era a afortunada senhora? Eram perguntas a que no pretendia dar resposta e, quando se dirigiu para a porta, havia uma expresso no seu rosto que fez recuar em confuso aqueles que dele j se ac ercavam. Afastou-se a passo rpido da Sala do Trono, atravessou a Sala Verde, onde serviam refrescos, e desceu a larga escadaria coberta com uma passadeira carmim, onde a Guarda Real estava de servio. Uma ou duas vezes, chamaram-no pelo nome, uma mo toc ou-lhe o brao, um amigo tentou intercept-lo; ele, porm, continuou cego e indiferent e a tudo, excepto ao desejo premente de se evadir, de alcanar o ar exterior por q ue ainda pouco antes ansiara e que se tornara, entretanto, uma necessidade absol uta. entrada do Palcio, despediu a carruagem, que o aguardava, e seguiu a p rapidamente , passando pela Guarda Montada que prestava honras no terreiro do Palcio. Dominad o pela preocupao e ignorando a multido aglomerada junto dos portes do Palcio, desceu o hall com largas passadas. No seu traje corteso, cales pelo joelho e meias de seda, a capa de forro prpura repu xada para trs pelo vento, revelando as faiscantes condecoraes que trazia ao peito, era efectivamente uma pessoa distinta, logo susceptvel de captar o interesse daqu eles que tinham esperado longas horas para relancearem os olhos pelos convivas d e Sua Majestade. Todavia, no foi o traje que fez com que as pessoas olhassem fixa mente Sir Rupert Wroth. Houve uma ou duas observaes irreverentes sua passagem; con tudo, muitas outras de apreciao foram proferidas em voz baixa pelas mulheres que o seguiam com os olhos. Seria estranho se no o admirassem. Era indiscutivelmente u m homem elegante - alto 7 e largo de ombros, as feies bem cinzeladas, admiravelmente realadas pelo cabelo neg ro. Pouca gente havia que, ao encontrar Rupert Wroth pela primeira vez, no ficass e impressionada pela sua aparncia. Todavia, em bora fosse inteno da natureza faz-lo incomparvel e agradavelmente elegante, a expresso do rosto era de sua prpria autori a. Pensativo e cnico, havia uma frieza e um orgulhoso desdm nos seus olhos que arr efeciam o mais espontneo gosto de amizade.

Havia tambm algo de agressivamente arrogante no modo como agia, na maneira como s ustentava as suas opinies ou contradizia um oponente; havia tambm uma contraco amarg a nos lbios, mais prpria de um homem de meia idade do que de algum que ainda no atin gira a plenitude da sua masculinidade. Contudo, no se lhes podia negar seduo e, no hall, uma mulher disse para outra, com um toque de cotovelo: - Com um homem daqueles gostaria eu de ficar, querida, um homem que homem e tem ar disso. Al guma coisa perturbou Sua Senhoria, com certeza. Tem um reflexo diabl ico no olhar, no h dvida. Ela no estava longe da verdade, pois, enquanto se afastava, penetrando na escurido , Sir Rupert era agitado por uma fria que jamais experimentara. Aqueles que tinha m estado a seu lado na Sala do Trono, no Palcio de Buckingham poderiam conjectura r qual teria sido o significado da observao da Rainha, mas ele no precisava de conj ecturar. Ele sabia; sabia que Sua Majestade lhe dava um aviso e uma ordem. Fora to inesperado, uma coisa que ele, nos seus clculos cautelosos, no previra que pudesse vir a acontecer; porm, agora que ocorrera, sabia que tinha sido absurdo p ensar que no haveria gente pronta a espiar a sua vida privada. Havia pouco que a Rainha no soubesse. Tinha o seu 8 prprio mtodo de conhecer os segredos mais ntimos das pessoas por quem se interessav a. No entanto, ele imaginara-se demasiado astucioso para ser descoberto. S para s er publicamente desenganado. Mais do que isso, ele sabia que tinha recebido uma ordem directa, qual no se atrevia a desobedecer. Que insensatez ter pensado, por um momento sequer, que a sua ligao com Clementine passaria despercebida e no chegar ia aos ouvidos da Corte! Interrogou-se sobre o lapso de tempo decorrido desde que a Rainha descobrira - u m ms, dois, trs ou talvez seis meses, portanto desde o incio? No, tanto tempo no, poi s fora em Janeiro que LordJohn Russell lhe falara e dissera francamente que, qua ndo Lord Palmerston se demitisse do Ministrio dos Negcios Estrangeiros, ser-lhe-ia proposto o cargo. Sir Rupert ficara emocionado. Planeara aquilo, trabalhara para isso, mas no esper ava que a concretizao da sua maior ambio viesse to cedo. O seu sucesso poltico j era f nomenal, no havia dvidas disso. Salientara-se desde o momento em que entrara no Pa rlamento, primeiro como simples deputado e depois como subsecretrio. Tinha apenas vinte e sete anos quando foi enviado s Colnias, em misso de representao do Governo de Sua Majestade. O Ministro dos Negcios Estrangeiros adoecera e no hav ia mais ningum com capacidade ministerial para o substituir na ocasio. Rupert Wrot h teve oportunidade de mostrar o seu valor e no defraudou quem nele confiara. Foi , na verdade, brilhantemente sucedido, to bem que Sua Majestade o armou cavaleiro e, de um dia para o outro, tornou-se o cavaleiro mais prometedor da Cmara dos Co muns. A aptido para a diplomacia que demonstrou durante a misso no fora esquecida. O Prim eiro-Ministro chamara 9 a ateno para ele vrias vezes e, pouco depois de o Ano Novo de 1850 se ter anunciado com o habitual cortejo de incidentes internacionais, a ameaa de guerra e uma dzia de crises diplomticas, Lord John Russell mandara chamar Sir Rupert e dissera-lhe francamente o que pensava a seu respeito. Pretendia, disse, afastar Lord Palmer ston do Ministrio dos Negcios Estrangeiros. A Rainha, que detestava o Ministro dos Negcios Estrangeiros e se queixara repetidamente do seu comportamento, no apenas ao prprio Lord Palmerston, mas tambm aLordJohn, tinha, pensava o Primeiro-Ministro , finalmente de ser apaziguada. - Disse imensas vezes a Lord Palmerston - contou o Primeiro-Ministro a Sir Ruper t - que a inquietao de Sua Majestade nem sempre destituda de fundamento, mas ele no d ateno. O Primeiro-Ministro continuou a falar das dificuldades das relaes externas numa poc a to crucial da Histria britnica e Sir Rupert escutava-o, esquecendo-se at de arvora r um ar agressivo. Mas a sua esperana, tal como a da Rainha, de se livrar de Lord Palmerston viria a receber um duro revs. A inteno do Primeiro- Ministro de substituir o Ministro dos Negcios Estrangeiros fo

i derrotada, em parte pelos ataques poltica externa do Governo, vindos da Oposio, e tambm pela defesa feita por Lord Palmerston no Parlamento. Foi uma defesa que o colocou no pedestal da popularidade. Do seu lugar nas filas de trs, Sir Rupert co mpreendeu que teria de esperar, e pacientemente, - pelo menos na aparncia - pelo cargo. Sabendo que o tempo corria a seu favor, no ficou muito perturbado com o ca so; porm, enquanto esperava, divertia-se, ou melhor, como de costume tolerava que uma mulher o divertisse. As suas ligaes amorosas j eram assunto de muitas conversa s e especulaes e 10 escolher Lady Clementine Talmadge, neste momento particular, fora um erro. Para comear, era uma mulher de beleza notria e, como tal, alvo dos olhares pblicos. Em s egundo lugar, tinha reputao de ser indiscreta, o que fazia com que atrasse sobre a sua cabea a censura da jovem Rainha puritana e que facilmente se escandalizava. Lady Clementine passara o Vero no campo e Sir Rupert no fazia nenhuma ideia de com o o que acontecera no Norte rural chegara to depressa aos ouvidos dos que estavam em Londres ou Windsor. Aparentemente, tinha subestimado, porventura pela primei ra vez na sua vida, tanto os adversrios como os amigos. Avanando a passos largos em direco a St. James's Street, sentiu a primeira onda de fria refluir e o frio calculismo do seu crebro tomar conta da situao. Sabia bem que, l para trs, os que saam do Palcio estariam a trocar comentrios acerca do que a Rainh a dissera. Haveria bisbilhotice a respeito de um noivado escondido, talvez at de um casament o secreto. Boatos de toda a espcie estariam a circular antes do amanhecer, mas s e le e o Primeiro-Ministro sabiam interpretar exactamente o que a Rainha dissera to clara e inequivocamente. To claramente como se o fizesse por palavras, cogitou Sir Rupert, ela dissera-lhe que no toleraria indiscries na sua vida privada se ele se tornasse Ministro dos Ne gcios Estrangeiros em substituio de Lord Palmerston. Mais ainda, a actual ligao com u ma mulher casada fora longe de mais. Antes de voltar a aparecer na Corte, tinha de encontrar uma esposa socialmente aceitvel, uma noiva digna de se tornar a espo sa do Ministro dos Negcios Estrangeiros de Sua Majestade. A calma insolncia do caso suspendeu-lhe a respirao e, no entanto, no podia deixar de admirar os mtodos da 11 Rainha, que eram invariavelmente directos. De facto, raramente subsistia uma rsti a de dvida no esprito daqueles que ouviam o que Sua Majestade pretendia deles. No passado, Sir Rupert rira- se muitas vezes quando, pela simples fora da vontade , ela desconcertara quantos se lhe opunham. E agora, quando o mesmo lhe acontece u, no achava o caso nada humorstico. Sir Rupert deteve-se e viu aonde os seus ps o haviam trazido. Achou-se diante do White's Club. O p j estava no primeiro degrau quando lhe chegou aos ouvidos um aba fado rudo de gargalhadas. Ignorava as razes da jocosidade dos membros ali reunidos , mas poderia prender-se consigo prprio. Tirou o relgio da algibeira. Apenas dez h oras. Era demasiado cedo para se deitar e, de repente, decidiu o que havia de fa zer. Tinha de ver Clementine e contar-lhe o sucedido. Era impossvel que ela viess e a saber do seu dilema por qualquer outra pessoa. Os Talmadges encontravam-se n o campo, onde haviam passado todo o Vero. Com um gesto impaciente, Sir Rupert vir ou as costas porta do clube. Estava cansado de Londres, iria para o campo. Avanou por Picadilly at Berkeley Square. Pelo caminho, alguns mendigos e mulheres de m v ida tentaram atrair-lhe a ateno, mas ele ignorou-os completamente. Organizava o se u plano com aquela concentrao lcida e glida que to bem conhecida se tornara de quanto s com ele trabalhavam na Cmara dos Comuns. Sabia perfeitamente que, depois do que sucedera no Palcio nesse sero, tinha de ser cauteloso. Se procurasse Clementine deliberadamente, depois do que sucedera, es taria a fazer o jogo dos que esperavam dele precisamente isso e que, indubitavel mente, iriam relat-lo logo de seguida Rainha. Alm disso, como era escrupuloso em q uestes como esta, Sir Rupert nunca iria a casa dos 12 Talmadges, se tal fosse possvel. Ele e Lady Clementine encontravam-se secretament e e a coberto de disfarces que julgavam impenetrveis, quando estavam em Londres,

ou nas clareiras e bosques que circundavam Wroth, onde tinham a certeza de que n ingum os observava. Aparentemente, tinham-se enganado ao imaginarem que no seriam vistos e Sir Rupert sabia, agora mais do que nunca, que tinham de ser cautelosos e circunspectos. I ria imediatamente para Wroth, decidiu. No haveria nada de mal nisso e o facto de as propriedades dos Talmadges confinarem com as suas no podia impedi-lo de regres sar sua prpria casa. Uma vez l, Sir Rupert tinha de descobrir uma maneira astuciosa e pouco evidente d e se avistar com Clementine, sem perda de tempo. Se ele partisse nessa noite, estaria em Wroth antes do pequeno-almoo e poderia en to urdir o seu plano. Entrou na sua residncia, em Berkeley Square, estendeu a capa, o chapu e a bengala ao mordomo e, com voz pausada, deu ordens para que fosse preparada imediatamente uma carruagem para a viagem. - Esta noite, no Palcio, - acrescentou - um velho amigo da famlia informou-me de q ue a minha av no se encontra bem. Suponho que ela proibiu que algum me falasse do a gravamento do seu estado de sade, pensando que eu estaria ocupado na Cmara dos Com uns, mas naturalmente seguirei j para Wroth. - Muito bem, Sir Rupert - replicou o mordomo. - Permita-me, Sir, expressar a esperana de que seja apenas um falso alarme e que encontre Sua Senhoria de boa sade. - Assim espero realmente - disse Sir Rupert e passou do vestbulo biblioteca. Era uma desculpa, pensou ele, que serviria para afastar os que no dia seguinte q uisessem saber para onde ele fora. 13 Atravessou a sala, dirigiu-se para uma mesa colocada entre as janelas e preparou uma bebida. Sentia necessidade de uma; contudo, quando os lbios tocaram o vinho, compreendeu que no tinha sede. Em vez disso, no seu esprito revolvia-se o pensame nto do que o esperava no futuro: o casamento com uma jovem conveniente. E onde, interrogou-se, poderia encontrar uma? A sua experincia muito vatiada de belas mul heres no lhe revelara muitas jeunes filles casadoiras. Sir Rupert suspirou e pousou o copo. Talvez Clementine o ajudasse a encontrar al gum, a no ser que fosse insensata a ponto de sentir cimes e de pretender induzi- lo a desprezar as instrues da Rainha. Mas no, estava seguro de que no seria to estpida. Ela sabia to bem quanto ele o que estava em jogo - o cargo de Ministro dos Negcios Estrangeiros aos trinta e trs anos. S havia exemplo semelhante no caso de Pitt, q ue fora Ministro da Fazenda dez anos mais novo. Sir Rupert tornou a pegar no copo e bebeu o vinho antes de se voltar para sair d a sala. Nessa altura, reparou na longa fila de convites pousados em cima da lare ira, sob o grande espelho Chippendale. Havia muitos, mas um em especial, um gran de carto branco, cativou-lhe a ateno. - O Conde e a Condessa de Cardon, na residncia, - leu - a 16 de Julho, pelas 15 horas, em Rowanfield Manor, Rowan. Sir Rupert olhou fixamente o carto durante alguns momentos. - Amanh s 15 horas - disse em voz alta - e Clementine estar l. Sim, Lady Clementine Talmadge estaria presente, como sucederia com a maioria do Condado, e seria fcil encontrarem-se casualmente e s claras. Sir Rupert Wroth aban donou a biblioteca com o convite na mo. 14 O caminho que conduzia a Rowanfield Manor estava pejado de carruagens de todos o s tipos, tamanhos e estilos; em contrapartida, os cavalos que as puxavam apresen tavam-se quase uniformemente bem tratados. Abanando as crinas bem cuidadas e gui zalhando os arreios com adornos de prata, paravam vez sob o prtico de pilares do edifcio de tijolos de um suave tom vermelho, onde vrios lacaios de libr e cabeleira s empoadas aguardavam os convidados. Nerina Graye, olhando da janela baa e salpicada de lama da carruagem de aluguer q ue tomara na estao dos caminhos-de-ferro, soltou um ligeiro suspiro ao ver os outr os veculos e depois encolheu-se, com uma expresso de desalento no rosto, no canto da carruagem velha e bafienta. Tinha-se esquecido de que era o dia do garden par ty; na verdade, por que razo se havia de lembrar se no fizera teno de estar presente

? Agora reconhecia perfeitamente que no podia ter regressado a Rowanfield Manor e m dia mais inconveniente. Ao anoitecer, estariam todos fatigados e irritveis. O seu regresso, no anunciado e inesperado, j seria bastante mau em qualquer ocasio, mas, precisamente hoje seria catastrfico! Num impulso, ergueu-se e abriu a minscula janela de comunicao entre el a e o cocheiro. - Cocheiro! - chamou. - Cocheiro! Deixe-me junto da porta das traseiras, por fav or. Ele envolveu em concha a orelha com os dedos sujos e artrticos. - A porta das traseiras, disse? Muito bem. Miss Nerina sentou-se e observou um elegante dog-cart de rodas amarelas e negras que passou rapidamente por eles. Era conduzido por um cavalheiro jovem, de suas l argas e cuidadas, e ela reconheceu nele um dos celibatrios mais cobiados do Condad o. Toda a gente estaria ali 15 hoje, pensou com tristeza, e ela seria o nico conviva sem convite e, na verdade, o menos bem-vindo. - No podia deixar de o fazer, tinha de me vir embora. No podia fazer outra coisa. Pronunciou as palavras impetuosamente, em voz alta, para si prpria, como se o som delas lhe desse a segurana de que carecia; o queixo levantou-se um pouco mais e o seu ar de desnimo e prostrao metamorfoseou-se numa expresso mais caracterstica de d esafio. Contudo, tinha as mos frias e sabia que, no ntimo, estava certa. A tia zangara-se da ltima vez que voltara para casa, mas Nerina no receava a tia A nne. Era o tio quem a fazia tremer. Temia ouvir a sua voz ameaadora subir de tom at ao paroxismo, enquanto a forava a explicar as suas aces! Causava-lhe terror o tom inquisitorial que costumava adoptar ao reduzir a destroos as suas explicaes, troand o dos seus receios, e ao dizer-lhe, como j o fizera tantas vezes, que ela tinha d e ganhar o seu prprio sustento e, quanto mais cedo deixasse de ser esquisita e ca prichosa, melhor para ela. Como lhe repugnavam aqueles ralhos e como se retraa, embora no o confessasse a si prpria, diante da ira dele, dos risos de provocao e de troa pelos seus esforos para m anter-se casta! Recordou a ltima vez em que havia sido forada a contar-lhe porque abandonara o lugar de preceptora dos dois filhos de um vivo de meia idade. Record ou como o tio insistira em ouvir cada pormenor do assdio lascivo que lhe fizera o patro e quando, envergonhada e humilhada com o que tivera de narrar, se remetera finalmente a um silncio embaraoso, ele rira-se de troa e dissera-lhe que ela estav a a fazer uma tempestade num copo de gua e que a maior parte daquilo que a melind rava no passava de uma inveno do seu esprito febrilmente sequioso de amor. 16 Desta vez seria pior, muito pior; e embora ela pudesse optar por lhe revelar o mn imo possvel, sabia que, chegado o momento, ele a obrigaria a admitir coisas que n unca tencionara fazer. Sabia, como sempre o soubera desde criana, que ele sentia um prazer obsceno em humilh-la. Odiava-a desde que ela atingira a idade suficient e para se retrair dos beijos muito pouco paternais que ele lhe dava ao deitar. O diava-a desde que fugira a soluar da biblioteca, numa certa tarde chuvosa de sbado , e odiava-a tambm desde que atingira a idade em que j no podia bater-lhe, pois obt inha um prazer bestial deste procedimento. No entanto, era seu tio, seu custdio e seu nico parente. Por vezes, pensava se ser ia melhor suportar as humilhaes e desditas que sofria nos lugares que encontrara c omo preceptora ou se no seria mais sensato regressar a casa e suportar outras qua se to ms debaixo do tecto do tio. Da ltima vez que deixara Rowanfield Manor, prometera a si prpria que se manteria a fastada, custasse o que custasse; contudo, ali estava ela de regresso, ao fim de trs meses. Fora impossvel, absolutamente impossvel, continuar na mesma casa com o Marqus de Droxburgh. Via ainda os olhos cruis e dissolutos dele fixos no seu rosto , as mos estendidas para ela, a lngua humedecendo-lhe os lbios finos. Tivera um com portamento inquo, para alm de tudo o que ela imaginara possvel neste mundo; e ela t inha enfrentado aquilo durante trs meses, trs longos meses, at compreender que cheg

ara o momento crtico e que j no podia resistir mais tempo. No dormira durante semana s, estivera demasiado aterrorizada para o fazer, e, durante o dia, enquanto devi a estar a ensinar a sua pupila na sala de estudo, prestava ateno s passadas leves d o outro lado da porta. No, j no podia aguentar mais. Era prefervel enfrentar a ira d o tio Herbert 17 quilo; era prefervel reconhecer-se derrotada e retirar, a ceder onde se encontrava . Outra carruagem passou perto da janela, desta vez uma caleche aberta. Nerina tev e a viso rpida de um rosto bonito, emoldurado por um gorro orlado de rosas. A cond izer, uma sombrinha de folhos rendilhados, e presos com botes de rosa, a jovem que o aparentava ser - era acompanhada por um cavalheiro de chapu alto e de abas reviradas, ostentando um enorme cravo na botoeira. Uma certa elegncia e romantismo exalavam desse par. Quando deixou de os ver, Neri na baixou instintivamente os olhos para o seu prprio vestido. Estava amarrotado e sujo da viagem. Viajava desde o alvorecer e sabia que a cara e os cabelos estav am sujos de fuligem e que a sua aparncia geral era desgrenhada e pouco limpa. Ali sou o vestido com impacincia e compreendeu que pouco podia fazer para melhorar-lh e o aspecto. Desbotado e dum corte que estivera na moda h dois ou trs anos atrs, era azul-claro, cor que Nerina sempre soubera no lhe ficar bem. Todavia, tinha invariavelmente d e usar roupas daquelas, porque eram as roupas que a sua prima Elizabeth deixava de usar. Lady Elizabeth era loura e de olhos azuis e ficava mais favorecida com os tons a zul-celeste e cor-de- rosa. Em Elizabeth, tais cores caam perfeitamente; em Nerin a, eram desastrosas. As primas tinham quase a mesma idade, mas a semelhana acabava aqui. Nerina herdar a os cabelos ruivos flamejantes e os olhos verdes misteriosos que haviam feito d a me uma beleza aclamada onde quer que se encontrasse. De facto, foi essa combinao particular, juntamente com a pele branca de magnlia, que fizera que o irmo mais no vo do Conde de Cardon fugisse, quando ainda estudava em Oxford, com uma cantora lrica. 18 O facto de eles terem sido felizes no diminura em nada a ira e a indignao da famlia; e quando se afogaram enquanto velejavam nas costas de Devon, onze anos mais tard e, todos disseram que era isso exactamente o que sempre tinham previsto que vies se a acontecer. Nerina fora trazida para Rowanfield Manor, a fim de ser educada com a prima Eliz abeth. Tinham a mesma idade e seria vantajoso para as duas crianas fazerem-se com panhia; mas, como Nerina iria perceber mais tarde, Lord Cardon desprezava o irmo mais novo e irritava-se incomensuravelmente com tudo quanto o fizesse recordar. Talvez lhe tivesse invejado a felicidade, talvez fosse um sentimento mais obscur o que aquele, provocado por qualquer episdio das suas relaes de infncia. Nerina nunc a soube o que era, excepto que, medida que foi crescendo, por vezes suspeitava d e que o tio fora repelido pela me dela e que aplacava o seu amor-prprio punindo-a por qualquer humilhao que sofrera. Todavia, fosse qual fosse a razo, apenas sabia que, desde o instante em que entra ra em Rowanfield Manor, a obrigavam a sentir-se culpada por estar viva. Tudo o q ue fazia era criticado e tornava-se quase impossvel fazer qualquer coisa que foss e considerada correcta. Porm, quando atingiu uma maior maturidade, descobriu que, em certas ocasies, o interesse do tio por ela era obscuramente horrvel. Afastavase dele e ele punia-a por isso, pronta e inexoravelmente. Ainda se lembrava, com demasiada clareza, da vergonha que sentia pelos castigos corporais, compreendendo subconscientemente desde o princpio que a sua humilhao men tal era mais intolervel que a dor fsica que sofria. A carruagem parou junto da porta das traseiras. No se via ningum e Nerina sabia qu e os criados estariam 19 todos demasiado ocupados nos relvados e na frente da casa. Invariavelmente, havi a falta de pessoal e, em ocasies como esta, a mesquinhez ou penria de Lord Cardon

exigia que cada empregado trabalhasse por dois. - Importa-se de me pr a bagagem no ptio? - pediu Nerina ao cocheiro. - Mais tarde, mandarei recolh-la. Com a respirao difcil dos asmticos e o rangido de ossos velhos, o cocheiro levantou a mala da carruagem e pousou-a nas lajes do ptio. No era pesada; no entanto, dada a idade do cocheiro, este limpou o suor da testa no fim da operao. Impulsivamente, Nerina juntou as ltimas moedas que tinha na bolsa ao dinheiro que lhe pretendia dar. Ele olhou desconfiado para a quantia, mas, vendo que a gorje ta era generosa, levou um dedo madeixa de cabelo da testa. - Obrigado, Miss, muito obrigado. Subiu para a boleia da carruagem, fustigou o cavalo cansado e mal alimentado e r olou para a sada. Nerina viu-o partir. Protelou o momento em que teria de entrar na casa at a carruagem j quase no se ver; ento, voltou-se bruscamente e caminhou com rapidez pelo corredor de pedra que, passando pela cozinha e pelos alojamentos d os criados, dava para a porta de cortinado de baeta verde que a separava da outr a parte da casa. No se via vivalma, mas, distncia, podia ouvir o rudo de muitas vozes e os acordes m elodiosos de uma orquestra de cordas. Apenas precisou de alguns minutos para sub ir apressadamente as escadas das traseiras at ao segundo andar e alcanar o quarto grande e baixo que compartilhara com a sua prima Elizabeth. O quarto estava vazio, mas os pertences de Elizabeth espalhavam-se pela cama e p elo toucador. O vestido de musselina que certamente vestira naquela manh, meias, 20 uma combinao de folhos, laos de cabelo, um leno sujo, mitenes de renda e uma camisa de cambraia estavam numa verdadeira desordem, como se Elizabeth tivesse esperado at ao ltimo momento para mudar de roupa e a sua criada no tivesse tempo para fazer as arrumaes antes de ser chamada a ajudar noutros lados da casa. No era prprio de Elizabeth ser desarrumada e pouco pontual, pensou Nerina com um l eve franzir de sobrancelhas e, apanhando uma das fitas do cho, enrolou-a nos dedo s para alisar as rugas. Ao faz-lo, viu-se a si prpria no espelho do toucador e fez uma careta de desnimo. No imaginava que estivesse to suja. S pudera obter o lugar mais barato no comboio, numa carruagem aberta. O fumo da l ocomotiva fora terrvel e o vento soprara-lhe o cabelo em todas as direces, a ponto de lhe fazer perder toda a aparncia de uma preceptora empertigada e respeitvel. Nerina tirou o gorro da cabea. O cabelo caiu em espessos caracis ao longo das face s, emoldurando-lhe o rosto com um fogo vivo, parecendo receber a luz solar e ref lecti-la novamente. Os clios que ornavam os seus olhos verdes eram naturalmente e scuros e encurvados; porm, Nerina, ao contemplar a sua prpria imagem, no viu nenhum a beleza neles ou na aristocrtica perfeio do seu nariz delicado e arrebitado. Viu a penas a sujidade superficial que desfigurava a sua pele branca e o medo que fazi a estremecer os lbios, por muito que os apertasse. - No me hei-de assustar, no - disse em voz alta e, de repente, as mos cerraram-se-l he e atirou a cabea para trs, como se a quisesse libertar de cadeias invisveis. - No tenho medo, no tenho. Odeio os homens, odeio-os a todos! So animais e demnios e , se pudesse, f-los-ia sofrer a todos pelo que me aconteceu. 21 Ficou um momento tensa e rgida, unhas enterradas na carne macia das palmas e olho s fechados em virtude da intensidade quase insuportvel das suas emoes. Depois, atra vessou o quarto a correr para mergulhar o rosto na gua fresca e lmpida do lavatrio. Demorou algum tempo a lavar-se e a mudar de roupa; quando por fim ficou pronta, tendo tomado de emprstimo um dos vestidos de musselina da prima, sentiu-se mais c alma e mais animosa. Decidiu descer e exibir a sua chegada em frente dos outros convidados. Se o tio vencesse o primeiro choque, ao v-la enquanto outras pessoas ali estivessem, talve z tudo se tornasse mais fcil posteriormente, quando tivesse de lhe dar uma explic ao sobre os motivos do seu regresso. Lenta e decididamente, Nerina avanou pelo corredor, para a grande escadaria. Feit a de ferro forjado finamente trabalhado, fora acrescentada casa em perodo tardio e vrias salas dos trs andares tinham sido desfeitas para a acomodar. Ao chegar ao patamar do primeiro andar, ouviu chegar outra carruagem porta da frente e, momen

tos depois, viu um homem penetrar no vestbulo. Deteve-se um instante a observar a sua entrada. O recm-chegado era alto e moreno e, quando tirou o chapu alto de sed a, descobrindo o cabelo negro de azeviche, Nerina pensou que era um dos homens d e maior distino que jamais vira. Viu-o atravessar o vestbulo atrs do lacaio, passar pela sala de estar at ao terrao, onde sabia que os tios estariam a receber os convidados. Ao avanar, levantou os o lhos para ela, como se inadvertidamente tivesse atrado a sua ateno. Por um momento, ela olhou-o directamente nos olhos e surpreendeu-se com a expresso dele. Foi qua se como se a ira ardesse por detrs dos olhos e na linha dura e custica dos lbios de le. Havia desprezo 22 e desdm, pensou Nerina, no relance que ele lhe lanou e uma arrogncia insuportvel no modo como lhe virou lentamente a cabea. - Outro homem de mau feitio - pensou Nerina e sentiu que o odiava como a todos o s do mesmo sexo. Eram todos iguais, pensou, enquanto descia as escadas - santarres hipcritas quando aparecem em pblico entre os da sua classe e descarados no respeitante s relaes com certas mulheres - preceptoras indefesas como ela, que tinham de ganhar o seu prprio sustento sem disso terem culpa. Nerina sentiu um desejo sbito de ferir algum como ela prpria fora ferida. Pensou co mo gostaria de ferir ou mutilar um homem como aquele que acabava de passar pelo vestbulo. Sab-lo merc dela, sab-lo mortificado ou rebaixado constituiria um prazer e uma satisfao superior a qualquer emoo que j sentira, pensou. Contudo, mesmo enquanto pensava nisto, ria-se da sua prpria imaginao. Um homem era sempre o senhor e o con quistador. Que possibilidade tinha uma mulher contra a superioridade inata deles , a suserania natural dos homens? Nerina sentiu-se de repente indefesa e compreendeu que era incapaz de encarar os tios, que estavam de p no terrao espera de saudar outro notvel do Condado, com as mos instintivamente estendidas antes de serem informados de quem se tratava. Rapidamente, cruzou o vestbulo e abriu a porta da sala. A atravessar a sala, rara mente usada, havia uma estufa, com uma sada no extremo que dava para o jardim. Ni ngum reparou em Nerina quando saiu da estufa e, atravessando parte dos canteiros de flores, desapareceu atrs das sebes de rododendros que orlavam os relvados. Mantendo-se fora da vista dos grupos de convivas, Nerina caminhou por carreiros de erva pequenos e 23 infrequentados atrs das sebes, at ter rodeado parcialmente o jardim e ficar de fre nte para a casa, no outro lado dos relvados. Os tijolos de um vermelho quente de Rowanfield Manor, construda na poca da Rainha Ana, constituam um perfeito pano de fundo para os convidados de Lord e Lady Cardo n. Com as saias de balo, as mulheres assemelhavam-se a flores invertidas quando s e moviam graciosamente entre os canteiros de rosas ou paravam para escutar a orq uestra que, envergando uniformes dos hussardos ostentatoriamente ornamentados co m gales dourados, tocava animadas rias de peras. Havia um grande toldo num dos lados do jardim e, no outro, desenrolava-se uma pa rtida de croquet. Protegida pelas sebes, Nerina quedou-se a observar a cena dura nte um momento; depois, com receio de ser vista, esgueirou-se em direco a um peque no edifcio que ficava logo frente dela. Tratava-se de um pavilho construdo pelo pai de Lord Cardon, que, sem qualquer motivo, se imaginava arquitecto. O pavilho, qu e ocupara as suas fantasias quando j tinha quase oitenta anos, era uma construo com plicada que fazia lembrar vagamente um pagode japons, com fundaes gregas, mas que p ossua o hmido desconforto de uma gruta religiosa. A mistura no surpreendia o observ ador incauto, pois o Conde mudara de ideias vrias vezes durante a execuo do project o e o mestre-de-obras local e o carpinteiro da propriedade tiveram muitas querel as palavrosas quanto maneira como os desejos de Sua Senhoria melhor seriam satis feitos. O edifcio resultante, que acabara por ficar extremamente feio, tinha feli zmente sido amenizado pela aco do tempo e de uma madressilva, que ocultavam traos m ais agrestes e davam a todo o edifcio uma certa rusticidade aligeirada, bastante em desacordo com as intenes dos construtores. 24

Qualquer que fosse, porm, o seu aspecto, o pavilho constitura para Nerina e Elizabe th uma fonte de alegria permanente, pois tinham descoberto que, ao rebaixar-se o tecto para satisfazer mais uma das exigncias do velho Conde, se construra inadver tidamente um pequeno s to. Este tinha as dimenses suficientes para as crianas se sen tarem direitas e dele fizeram o seu esconderijo secreto, quando descobriram que era fcil l entrar, apoiando-se nas reentrncias dos painis de madeira com que as pare des tinham sido finalmente forradas. Aqui tinham contado uma outra os seus segredos mais ntimos. Aqui tinham guardado os seus haveres mais queridos e se tinham banqueteado com comida retirada da des pensa ou dada por alguma cozinheira indulgente. Em poucos segundos, Nerina trepo u pelas traseiras do pavilho, abriu a porta que dava acesso ao sto e gatinhou por e le, fechando a porta atrs de si. O sto estava, para sua surpresa, mais limpo do que esperava. Ao recheio de servios de ch, de bonecas, livros esfarrapados e um monte de frascos de compota, algum tin ha recentemente acrescentado um coxim forrado de cetim que Nerina nunca vira ant es. Ficou surpreendida, mas, sem especular demasiado acerca da maneira como ali fora parar, sentou-se nele para olhar pela janela. A janela fora rasgada muitos anos antes, quando ela e Elizabeth abriram um burac o no mosaico de madeira polida. A madressilva disfarou as marcas do crime e agora , ao afastar alguns ramos floridos, Nerina desfrutava uma vista panormica de todo o jardim. distncia, podia ver o tio e a tia de p no terrao, um grupo de convidados a passar e m fila diante deles e a descer depois os largos degraus cinzentos de pedra at ao relvado. Fora do toldo, Elizabeth, com um novo vestido de organdi cor-de-rosa ao s folhos, conversava com dois jovens. Mesmo quela distncia, Nerina podia ver que 25 ela estava nervosa e que as suas mos enluvadas apertavam e largavam o cabo da som brinha. Nerina reconheceu um grande nmero de pessoas que passeavam pelos relvados, entre elas o Lord Tenente do Condado, pomposo e tonitruante, com a cara vermelha do ca lor e os olhos a perscrutar os grupos, como se temesse que lhe escapasse algum ma is importante do que a pessoa com quem estava a falar. Observava o vigrio de Rowan, que parecia uma batata esmagada, a encolher-se de me do perante o Bispo da Diocese, magnfico com a prpura, a cruz, colocada sobre o estm ago obeso recebendo e reflectindo os raios solares. Procurando uma posio mais cmoda no coxim e envolvendo a cara com as mos, Nerina obse rvou as pessoas com prazer. Era bom ver sem ser vista e era agradvel saber que te riam de passar algumas horas at ser obrigada a encarar o tio. Foi ento que reparou que duas pessoas se tinham separado do pequeno magote que assistia partida de croque t e se encaminhavam directamente para o pavilho. Reconheceu a mulher imediatament e. Elizabeth, tinha durante anos, admirado Lady Clementine Talmadge, mas Nerina sentira sempre um vago antagonismo em relao a ela, ainda que se esforasse muito por ser simptica para com as queridas meninas", como lhes chamava. Lady Clementine e stava arrebatadora nessa tarde, com um vestido de organdi amarelo-plido sobre sed a lustrosa. Penas amarelas orlavam o gorro e os ombros estavam envoltos numa est ola da mais fina gaze. O seu cabelo negro emoldurava-lhe o rosto oval de longos olhos oblquos. Havia nel a algo de irresistivelmente sensual, a sua prpria feminilidade era um desafio. At para Nerina, a sua beleza parecia quase deliberadamente provocante. Era impossvel no notar os seus seios pequenos e elegantes sob o corpete justo do vestido e os incmodos aros da saia de balo de Lady Clementine produziam o efeito de no servirem nem de recato nem de proteco feminina. Havia algo de primitivo e felino na maneira de andar, em cada inspirao. Era to selv agem sob a superfcie envernizada do seu meio ambiente como uma mulher na selva. Era filha de um duque , esposa respeitada de um aristocrata, uma pessoa importante no Condado, mas os olhares que agora lanava ao homem que caminhava a seu lado eram franca e descarad amente rapaces. Nerina, observando Lady Clementine, no tinha reparado no acompanhante at intercept

ar aquele estranho olhar lateral que no compreendia totalmente. Quando chegaram p orta do pavilho, viu que se tratava do homem que atravessara o vestbulo no momento em que se preparava para descer as escadas - o homem moreno, com o dio a arder n os olhos e uma expresso de desprezo e desdm. Escutou os passos que pisavam o cho de madeira, l em baixo; em seguida, ouviu Lady Clementine dizer: - Mas, Rupert, que surpresa! No fazia ideia de que te veria aqui hoje. - Sa de Londres ontem noite - explicou Sir Rupert. - Precisava de te ver imediata mente. Aconteceu uma coisa. - O que , Rupert? - Havia uma nota de alarme na voz de Lady Clementine. - Tens um ar estranho e pouco habitual em ti. - Tenho todos os motivos para estar estranho - replicouSir Rupert. - Clementine, tenho de achar uma esposa imediatamente. Captulo Segundo Lady Clementine soltou um pequeno grito. - Rupert! Que pretendes dizer? - O que disse - replicou ele. - Tenho de me casar e sem demora. - Mas porqu? No compreendo! Rupert, por piedade, explica-te. - a vontade da Rainha - respondeu Sir Rupert, com voz inflexvel. - Sua Majestade foi obviamente informada de nos termos comportado, se no indecorosamente, pelo me nos sem respeito pelas convenincias. - Sua Majestade foi informada! - repetiu Lady Clementine. - Nesse. caso. Nesse c aso s uma pessoa o poderia ter feito: a minha sogra. Tem andado a vigiar-nos. Ten ho a certeza. H qualquer coisa na maneira como ela me olha, nas coisas que diz; n o entanto, estava segura de que ningum suspeitava. - Julgas que o teu marido. - alvitrou Sir Rupert. - Oh, no, Montagu no! Ele no sabe de nada. Alm disso, anda sempre demasiado embriaga do para reparar seja no que for, mesmo que se passasse diante do seu prprio nariz . Mas a minha sogra diferente. Sempre me detestou. Jura que Montagu nunca bebeu at casar comigo. - E verdade? - inquiriu Sir Rupert. - Como queres que eu saiba? No estava presente - respondeu Lady Clementine com pe tulncia. Sir Rupert soltou uma gargalhada. Foi um som sem muito humor, mas apesar de tudo uma gargalhada. 28 - Ainda bem que sou to divertida - disse Lady Clementine num tom acerado. Sir Rupert riu-se outra vez. - No, Clementine, minha querida, no s divertida, - disse - mas por vezes a tua inge nuidade provoca o meu sentido de humor. Ora, no te zangues por te arreliar. s dema siado bela para precisares de quaisquer outras qualidades e muito menos a de ser es divertida. - Oxal no falasses assim, Rupert - disse Lady Clementine. - Sabes que no estou a en tender nada do que pretendes dizer. - Bem vejo que no - disse Sir Rupert. - Vou pr as coisas com mais clareza. Tu s uma pessoa muito bela e muito sedutora, Clementine. - Isso que eu gosto de ouvir - observou com um sorriso. - Mas, Rupert, esta orde m da Rainha, que significa? - Significa - replicou ele - que tenho de encontrar uma esposa e sem perda de te mpo. A qualquer momento, o Primeiro-Ministro pode resolver-se a pedir a Lord Pal merston que se demita. H muita gente que se oporia tenazmente minha nomeao e, se ho uver argumentos de peso, duvido que Lord John seja sficientemente poderoso para a poiar um projecto impopular. - Ento, ters de casar - concluiu Lady Clementine em tom grave. - Devo confessar qu e no gosto da ideia. - Tambm no estou propriamente apaixonado pela ideia - retorquiu Sir Rupert. - Alm d o mais, que sei eu destas frgeis donzelas? Para dizer a verdade, no conheo uma nica entre as minhas relaes. - Nisso acredito - observou Lady Clementine. Rupert, como irs detestar o sagrado

matrimnio! - Bem, suponho que era inevitvel, mais cedo ou mais tarde, - disse Rupert - mas p referia ser um 29 pouco mais velho antes de ter de me acostumar a uma domesticidade respeitvel. Lady Clementine emitiu um som que no era nem riso nem soluo. - A Rainha quer que assentes. uma sugesto horrorosa. Ser possvel continuarmos a ver - nos? - Havemos de arranjar maneira, prometo - disse Sir Rupert implacvel. - Se julgas que toda a minha vida se vai alterar por uma ordem real, ests muito enganada. No s ou o nico homem que tem de apresentar uma fachada de respeitabilidade. Mas atrs de la, continuarei a ser o mesmo, a fazer o que quiser e a gozar os meus prazeres c omo me aprouver. - Foi a minha sogra a autora disto - comentou Lady Clementine com dureza. - Era capaz de a matar, aquela velha bruxa bisbilhoteira. Sei que muito amiga de pelo menos duas das damas da corte. Que prazer no ter sentido ao saber que estava a criar um problema a mim e a ti! - Que importa? - perguntou Sir Rupert enfadado. - A parte de leo do problema, como tu lhe chamas, parece ser a minha. - Sim, verdade, - respondeu Lady Clementine, mostrando-se simptica - pois tens de desposar uma jovem aceitvel. Ser gauche, facilmente susceptvel e mortalmente fasti diosa mesa do jantar e na cama! Pobre Rupert, como andars mal disposto. Devo dize r que quase lastimo a rapariga. - Sem dvida que ficar ocupada em Wroth. Lev-la- ei Corte para aprovao de Sua Majestad e e depois pode ser despachada para o campo. Tens de persuadir Sir Montagu a rea brir a casa de Londres. - Claro que sim, isso ser fcil - replicou Lady Clementine. - Ele prefere viver em Londres, onde pode beber e jogar no White's. No te esqueas de que foste tu, 30 Rupert, quem teve a ideia de que eu me deveria retirar para o campo, para nos po dermos encontrar longe do falatrio de Londres. - Um clculo que saiu errado - concordou Sir Rupert. - Bem, temos de inverter a tct ica. Entretanto... Fez uma pausa. - Entretanto? - instigou Lady Clementine e a sua voz estava impregnada de desejo . Olhou para ele pelos cantos dos longos olhos amendoados e os seus lbios vermelhos entreabriram-se, ao inclinar-se um pouco para ele. Mas ele no estava a olhar par a ela, pois tinha os olhos fixos, sem ver, no outro lado dos relvados. - melhor encontrares uma esposa para mimdisse por fim. - Rupert, como podes pedir-me que cometa tal monstruosidade? - exclamou Lady Cle mentine. Asseguro-te que me bastava ver de relance a rapariga com quem tens de c asar para a detestar! Mais ainda, se ela te amar, como certamente acontecer, gost aria de lhe arrancar os olhos. - Muito bem, tenho de ser eu ento a escolher a minha prpria noiva - disse Sir Rupe rt encolhendo os ombros largos. - No, no permito que faas isso. Sentiria ainda mais cimes! - gritou apressadamente L ady Clementine. - Como isto terrvel! Que horrvel situao para ti. e para mim! - Inter rompeu-se de sbito e depois soltou uma exclamao: - Rupert, j sei! Olha acol, a rapari ga do vestido cor-de-rosa aos folhos e da estola branca. - Onde? De que ests a falar? - Aquela rapariga, ests a v-la? Ali, meu querido, est a tua noiva! 31 - Quem ela? - Lady Elizabeth Graye, a filha dos teus anfitries - anunciou Lady Clementine. - Conheo-a desde pequenina. bastante bonita, num esti lo inspido, e diria que muito dcil. Que mais poderia ser, tendo Lord Cardon como p ai? - Mas. Mas Sir Rupert hesitou. - No h que hesitar - disse Lady Clementine. Os Cardons ficaro encantados. Sei de bo

a fonte que esto em muito m situao financeira. Tiveram at de vender uma das parcelas da propriedade no ano passado; portanto, Lord Cardon deve andar procura de um ge nro abastado. E no h dvida de que tu s rico, Rupert. - Sim, sou rico - ecoou Sir Rupert. - Mas porque pensaste precisamente nesta rap ariga? - Porque, meu caro, ela rene tudo que precisas - disse Lady Clementine. - estpida e plcida, bem educada e de impecvel respeitabilidade. Ou me engano muito ou ela ac eitar-te- com alacridade e dar uma esposa complacente e confiante. Mantiveram-se em silncio por um momento e ento Sir Rupert observou: - Podia ser pior! - Muito, muito pior! - concordou Lady Clementine. - Mas enquanto falava contigo, vi Elizabeth alm e compreendi que talvez a nica rapariga de quem eu no sentiria en ormes e desesperados cimes. - Crs realmente que precisars de ter cimes da minha mulher, quem quer que venha a s er? - indagou Sir Rupert. - Certamente - respondeu Lady Clementine sem hesitar. - Terei cimes de qualquer o utra mulher que toques, de qualquer mulher que receba o teu nome. De facto, de q ualquer mulher em quem ponhas os olhos por 32 ser mulher! E a tua reputao diz-me que h motivo justo para os meus cimes. - No leal que me acuses do que fiz no passado, antes de te conhecer - disse Sir R upert. - Meu caro, no me preocupo com o teu passado, garanto-te - asseverou Lady Clement ine, rindo-se. o teu futuro que me perturba e com razo. Rupert, s uma pessoa fasci nante. - Apraz-me que assim penses. - Respondes-me com absoluta verdade a uma questo? - Perguntou Lady Clementine e a voz tornara-se grave e inesperadamente sria. - Claro que sim! - Ento diz-me, Rupert, amas-me realmente? - Meu Deus, que pergunta! No passamos j grande parte destes ltimos meses juntos e no experimentmos, creio eu, momentos de extraordinria felicidade? - Ainda no respondeste minha pergunta. Talvez seja desnecessrio! No entanto, tenho a incmoda sensao de que realmente no me amas como eu te amo. - Essa frase -me familiar - Sir Rupert sorriu. - No admira - disse Lady Clementine, falando rapidamente e com a premncia da emoo su focada. Muitas mulheres j te disseram o mesmo porque, Rupert, tu de facto no me am as nem amas ningum. Oh, sim, sentes atraco por mim, eu sei. Fao sentires-te apaixona do, possessivo e, s vezes, at ciumento; mas de algum modo, sempre que estamos junt os, sei que o que sentes por mim no amor. Tentei fazer que me amasses, tentei tan to, Rupert, porque te amo e porque quero. conservar-te. A sua voz enfraqueceu nas ltimas palavras. - Clementine, minha querida, ests a apoquentar-te. Alis, como podes dizer tais dis parates? Sabes que te amo. 33 Lady Clementine respirou fundo e, chegando-se mais a Sir Rupert, ps a mo sobre a d ele. Por instantes, os seus dedos ficaram macios e maleveis, mas, de sbito, enterrou-os ferozmente na car ne dele. - s meu - disse ela. - Desafio qualquer mulher a afastar-me de ti. Sir Rupert levou os dedos dela aos lbios. - No imaginava que tivesse prendido os teus sentimentos com tanto sucesso, Clemen tine; julgava que era apenas mais um tolo a depor o corao aos teus ps, pequenos mas indiferentes. - Nunca pensaste nada disso - replicou Lady Clementine. - Estou a fazer uma cena , Rupert, e sei que isso no te agrada, mas, de algum modo, esta tarde no posso ser hbil contigo. Desta vez, estou a dizer-te a verdade. - E eu respondo que ests a dizer disparates. Alm disso, vou provar-to. Vens ter co migo esta noite ao lugar do costume?

- Na prgula? - indagou Lady Clementine, subitamente sem respirar. - Achas que nos atrevemos? Talvez a minha sogra nos tenha espiado l, talvez tenha utilizado um d os jardineiros para vigiar: - Disparate, ningum nos poderia ter visto - contraps Sir Rupert. - As suspeitas ac erca da tua sogra no tm fundamento. Diz que pretendes deitar-te cedo e sais de cas a pela porta do jardim. Pe qualquer coisa escura por cima do vestido. Ningum te ve r se te mantiveres fora das vistas da casa e eu estarei tua espera, como de costume. - Rupert, eu quero ir, bem sabes. Mas receio por ti, por ambos. Se Montagu desco brisse, o escndalo acarretaria a tua runa, tu sabe-lo. - Sim, sei, - anuiu Sir Rupert - mas no haver escndalo. Virs? 34 - Sim, irei - disse Lady Clementine sofregamente. - Talvez seja a ltima vez! Se te vais casar, talvez nunca mais te torne a ver. - Clementine, como podes dizer tal disparate? Sabes perfeitamente que o meu casa mento nada mudar entre ns. Tu prpria disseste que a rapariga ser uma esposa complace nte e confiante. - Sim, penso que Elizabeth s-lo- - confirmou Lady Clementine. - Tencionas ento pedi -la em casamento? - Claro que sim - replicou Sir Rupert. - No obedeo sempre s tuas ordens? - Com a mesma fidelidade com que obedeces s de Sua Majestade - redarguiu Lady Cle mentine, trocista. - Agora vou dar uma palavra minha futura esposa - disse Sir Rupert. - J aqui estivemos muito tempo, Clementine. Podem ter notado a nossa ausncia. - Vou sair e ver o croquet. Mas, oh Rupert, virs esta noite? - s capaz de acreditar um instante sequer que no vou contar as horas? - Gostava de saber se realmente fazes isso - disse ela com voz rouca. - Por mim, conto-as; todavia, muitas vezes penso que, pela tua parte, as coisas se passam de maneira diferente. - Subestimas os teus prprios atractivos, minha cara; - replicou Sir Rupert - e ag ora, como disse, j aqui estivemos tempo suficiente. - Sim, claro. Au revoir, at logo noite, meu perverso, fascinante e adorvel amante. Olhou-a nos olhos e viu neles a chama do desejo descaradamente ateada. O rosto d ela alterou-se. A mscara de beleza convencional desvaneceu-se e, em seu lugar, ap areceu um desejo primitivo, uma expresso voraz, exigente, rapace e quase feia na sua avidez infrene. 35 Sir Rupert suspendeu a respirao e Lady Clementine compreendeu em triunfo que o exc itara. - No me faas esperar demasiado esta noite - ordenou ele e levantou-se. Nerina ouviu-os pisar o soalho e descer os degraus para o relvado. Ali, nem sequ er olharam um para o outro e separaram-se. Lady Clementine caminhou com lentido e graa pela relva em direco ao grupo de pessoas que continuava a assistir partida de croquet, enquanto Sir Rupert avanava indiferente, no sentido oposto, em direco ao toldo. Nerina viu-os seguir e depois, quando j nada podiam ouvir, mudou de posio com um mo vimento violento, como se a prpria aspereza com que se voltara aliviasse de algum modo os seus sentimentos. Sentia cibras e as pernas picavam como agulhas, mas ma l notava a dor latejante devido fria. Duas rosetas brilhantes ardiam-lhe nas face s e os olhos faiscavam. De todas as coisas desagradveis e repugnantes que imaginara at ento, aquela era a p ior! Ento aquele era Sir Rupert Wroth, pensou ela. Tinha ouvido muitas vezes o ti o e a tia falarem dele - o rico proprietrio do Castelo de Wroth. No era de admirar que, quando se mencionava o seu nome, as pessoas mais velhas mu rmurassem e abanassem as cabeas e houvesse uma evidente atmosfera de desaprovao que se sentia na prpria maneira como pronun ciavam o seu nome. - O animal! O grosseiro! - explodiu Nerina em voz alta. - Pensar que pretendia ca sar com Elizabeth, a doce e gentil Elizabeth, que, tal como Lady Clementine inteligentemente adivinhou, daria uma esposa complacente e confiante. Mas no h-de

casar com ele, se eu conseguir evit-lo. Nerina sentiu como se a prpria violncia dos seus 36 sentimentos a no deixasse ficar confinada no pequeno sto e esgueirou- se pela porta escondida, descendo para o soalho. Com a fria que a invadira, esqueceu-se das suas prprias desventuras e, ao atingir uma abertura nas sebes de rododendros, avanou ousadamente por a e correu pelo relv ado procura de Elisabeth. A prima, porm, parecia ter desaparecido, antes de ter t empo para olhar em volta. Nerina ouviu uma voz, na qual pasmo, desaprovao e ira se mesclavam, inquirindo: - Nerina! Que fazes aqui? Voltou-se para encarar a tia, que a fitava com surpresa, de lornette diante dos olhos. Nerina fez uma vnia. - Acabo de chegar, tia Anne. - Chegar de onde? - indagou Lady Cardon e, antes de Nerina poder replicar, acres centou: - No preciso dizeres. No sei o que teu tio dir a isto; mas at eu lhe dar a notcia, va is para o teu quarto imediatamente e ficas l. Imediatamente, compreendes? - Mas tia Anne. - comeou Nerina. - J te disse, Nerina. Ficas no teu quarto at. eu te mandar chamar. Faz o que te di go, por favor. Nerina sabia reconhecer as alturas em que estava vencida. Fez uma vnia e, sem uma palavra, dirigiu-se para a manso. Vrios convidados olharam-na com curiosidade qua ndo passou por eles apressadamente, de cara plida e queixo levantado. Chegada ao vestbulo, correu escada acima at ao santurio do seu quarto, batendo com a porta atrs de si. Parou no centro do quarto, tremendo de raiva e de indignao, dominada por um sentim ento de injustia que, curiosamente para o momento, pareceu revigor-la em lugar de deprimi-la. Era sempre assim, pensou ela. Acontecesse o que acontecesse, no tinha razo mesmo 37 antes de poder falar, de poder explicar-se. Nunca lhe permitiam ter um ponto de vista, nunca lhe admitiam sequer o direito a uma opinio. - No justo! - exclamou em voz alta e comeou a andar lentamente de um lado para o o utro do quarto, como se os seus sentimentos a no deixassem ficar imvel e tivessem de se exprimir pela aco, por qualquer aco, desde que definida. - No justo! - repetiu e compreendeu como a espresso era inadequada. J algum fora jus to para com ela? Algo fora justo desde a sua entrada em Rowanfield Manor? O inde sejado parente pobre! A rf que vivia da caridade alheia! A nica pessoa da casa a qu em no se reconhecia alma prpria! Recordou a sua vida com o pai e a me. Haviam sido desgraadamente pobres, mas a cas a exgua em que viviam fora um lugar de risos e felicidade. Felicidade! Nunca mais soubera o que essa palavra significava desde que viera viver com os tios. Por v ezes, receava esquecer-se, esquecer-se do que significava viver sem contendas, s em medo e sem o doloroso desgosto de saber-se detestada. Nunca, nunca chamaria lar a Rowanfield Manor! O lar era um lugar de paz e alegri a, um refgio do mundo. Lar e felicidade, as duas palavras estavam indissociavelme nte ligadas no esprito de Nerina e, no entanto, mesmo no lar, recordava momentos em que vira lgrimas nos olhos da me que, tensa e ansiosa, aguardava a chegada do p ai, quando este no aparecia hora esperada. Lembrava-se de ter atirado os braos ao pescoo da me numa dessas ocasies e de ter cho rado intensamente: - Por favor, no esteja to triste, Mam. Quero que se sinta feliz, quero que se ria. O pap mau, porque a faz chorar. - No estou a chorar, minha querida - respondeu-lhe a me. - Estou apenas preocupada . O teu pai pode 38 ter tido um acidente, pois est atrasado, muito mais do que habitual. Mas Nerina tinha a certeza de que no se tratava de um acidente. Uma hora ou duas

depois, a porta da frente seria escancarada e o pai estaria de volta. A sua voz clamaria pelo nome da me e talvez pelo dela e ambas correriam de roldo para os brao s envolventes. Viria afogueado, a cheirar a fumo de charuto e aguardente, e beijlas-ia afectuosamente. Despentearia o cabelo de Nerina e perguntaria porque esta vam to solenes, como se houvesse um funeral em casa. - A Mam estava preocupada consigo - diria Nerina acusadoramente. - Cheguei atrasado? - perguntaria o pai com inocncia; depois, voltando-se para a esposa, apresentaria uma justificao. - Desculpa, querida, mas no pude vir mais cedo . Os rapazes sugeriram um jogo de cartas e sabes como difcil escapar-lhes. - No estava verdadeiramente preocupada - explicaria ela e Nerina olharia para ela um pouco desdenhosamente, perguntando a si prpria por que razo a me no dizia a verd ade. Aprendera ento que os homens eram assim, at os melhores, at os mais bondosos - egost as, irreflectidos, fazendo sofrer aqueles que os amam. Tinha apenas sete anos qu ando decidiu que, embora amasse o pai, amava a me muito mais. O Pap era engraado e excitante e no havia ningum como ele para brincar, para fazer d a coisa mais banal uma aventura, mas no era de confiana. Era capaz de prometer uma coisa e esquecer-se dela por completo. Quando jogava s cartas, esquecia-se de tu do, especialmente das horas alm disso, como Nerina soube mais tarde, ele no se pod ia permitir jogar cartas. Tinham muito pouco dinheiro e, quando perdia, o que er a frequente, passavam 39 fome e mais um dos seus parcos haveres desaparecia de um dia para o outro. Todavia, os homens eram assim! Nerina lembrou-se dessa lio quando veio para Rowanf ield Manor. Era difcil acreditar que o tio Herbert fosse irmo de seu pai. Eram to d iferentes; contudo, nas vezes em que o egosmo e a aspereza do tio mais transparec iam, vinham-lhe memria o rosto plido e os olhos rasos de gua da me, quando ficavam h oras a fio espera de um homem que estava a jogar cartas. O incidente final, que fizera de Nerina uma rf, fora inteiramente culpa do pai. El e fora avisado de que se aproximava uma tempestade e homens com muito mais exper incia que ele tinham-no aconselhado a no sair com o iate; mas ele apostara vinte s oberanos em que era capaz de navegar duas milhas ao longo da costa, recolher uma caixa de vinho e estar de regresso ao porto antes do sol-posto. Quando falou da aposta me de Nerina, ela soltou um pequeno grito de horror. - Como podemos dar-nos ao luxo de perder tal quantia? - exprobrou ela. - Mas ns no vamos perd- la; vamos ganh-la e tu vens comigo como tripulante. Conheces o barco melhor que ningum. E quando ganharmos os vinte soberanos, ters aquele med alho de ouro que vimos na joalharia a semana passada. - uma loucura! - exclamou a me de Nerina. - Gosto de fazer loucuras - foi a resposta e Nerina sentiu os braos do pai a envo lv-la, quando a ergueu altura dos ombros e a beijou na face. - Adeus, boneca, est aremos de volta dentro de duas horas. Agarrou na capa de oleado e desceu a correr a vereda do jardim. Foi a ltima vez q ue viu o pai e a me vivos. Ainda agora no era capaz de suportar a lembrana das 40 horas que tinha esperado, do cortejo de homens de passadas pesadas que tinham vi ndo a casa, j noite fechada, e lhe contaram o que acontecera. O funeral realizara-se para o pequeno cemitrio votado ao abandono. Estava demasia do entorpecida para chorar, demasiado atordoada para compreender totalmente o su cedido. S a figura corpulenta, quase esmagadora, do tio parecia real. Nunca o vir a, mas sabia que se tratava do Conde de Cardon, de quem o pai falava com jovial indiferena e cujo nome sempre fazia a me ganhar uma expresso de ira e ressentimento . Aps o funeral, o tio tivera uma conversa com ela. - O teu pai foi um perfeito tolo - disse. - Casou sem o consentimento da famlia e teve de sofrer as consequncias. Se viveu pobre e infeliz, a culpa s ter sido dele prprio. - Ns ramos pobres, - contraps Nerina com um ar de desafio - mas no ramos infelizes. ra mos muito felizes, os trs. - Nesta casa! O tom de Lord Cardon era mordaz, ao relancear os olhos em volta da minscula sala

de estar da casa. Pela primeira vez, Nerina teve conscincia da pobreza da habitao; pela primeira vez, reparou no tapete pudo, no papel a despegar-se da parede, nas molas quebradas do canap, no tecido manchado e desbotado das cadeiras de braos. Manteve-se silenciosa, mas detestou o tio desde esse momento. Foi como se ele de liberadamente desnudasse o lar e o exibisse, para troa e escrnio. Fora, soube-o ma is tarde, exactamente essa a inteno dele. Quando regressaram a Rowanfield juntos, f-la sentir-se no s rf, mas absolutamente destituda de recursos. - A tua tia e eu dar-te-emos um lar - disse com afectao - at teres idade suficiente para ganhares o teu prprio sustento; mas no podes esquecer que da nossa 41 caridade que vives. Tens de aprender a ser grata. No gosto desse ar com que me re spondes quando te falo. desrespeitoso. Tens de aprender a ser humilde, rapariga. Tens de aprender a seres grata por todas as mercs que te sejam concedidas, j que tu no tens direito a nada. Desde o incio, ele tentara quebrar-lhe o moral, sem o ter conseguido. Uma e outra vez, quando o desafiara e fora espancada at, contundida e desfalecida, no haver m ais nada a fazer seno pedir perdo nos termos por ele ditados, no seu ntimo ela cont inuara a desafi-lo. No capitulou uma nica vez inteiramente, perante a fora bruta ou a subjugao mental. Se , por mera fragilidade fsica, teve de se render exteriormente, no ntimo, permanece u inviolvel, a rebelde que continuava a sonhar com a revoluo, embora no ousasse expr ess-lo em voz alta. - No ser assim eternamente - confortava-se, enquanto o seu corpo dorido e abrasado procurava encon trar alvio na cama estreita. - Um dia, ele h-de pagar tudo, um di a serei suficientemente forte para o vencer. Ao chegar perto dos dezoito anos, o tio informara-a de que tinha arranjado para ela o lugar de preceptora da filha de um velho amigo seu, o que a deixara satisf eita. Finalmente, aparecia a oportunidade de sair de Rowanfield Manor; e se bem que sentisse tristeza por deixar a sua prima Elizabeth, ficara entusiasmada e ex citada com a ideia de ser livre e de fugir perseguio quase activa com que o tio ag ora exprimia os seus sentimentos para com ela. Contudo, a sua alegria depressa se esfumou. Estava apenas havia uma semana no se u novo lugar quando o filho da casa a comeou a perseguir. Era um grosseiro rapaz de vinte e dois anos, anormalmente estragado pela me, que o amava com uma afeio pos sessiva e ciumenta. Acreditava que nada do que ele eventualmente 42 dissesse podia ser mau e, quando finalmente o apanhou no acto flagrante de tenta r beijar Nerina no canto da biblioteca, facilmente se convenceu de que a culpa e ra da jovem e no quis ouvir qualquer outra explicao. Nerina recebeu ordem para fazer as malas e partir imediatamente. Regressara a Ro wanfield Manor desanimada, mas desprevenida em relao decepo que os tios lhe reservav am. Tambm eles a no quiseram ouvir. - Tu encorajaste o rapaz, com certeza - comentou o tio com frieza glida e ela pre ssentiu, mesmo sem olhar, que nos olhos dele havia aquela perigosa cintilao. Desco briu ento, como j o sentia subconscientemente havia muito tempo, que ele tinha pra zer em faz-la sofrer, especialmente se eram sofrimentos de ordem fsica e relaciona dos com o sexo oposto. Foi assim que se pde desforrar da maneira como ela o comba tera muitos anos antes, dos longos arranhes que deixara na cara dele e do horror e asco na voz dela quando gritou: - Voc mete-me nojo, seu velho feio, gordo e horrvel! Compreendera ento que ele nunca lhe perdoaria; e embora pessoalmente a tivesse de ixado em paz, sabia que ficara espera da desforra, certo de que o tempo a traria - o tempo e outro homem menos preocupado com a sua prpria reputao do que ele. Na vez seguinte em que se empregara, regressara pela mesma razo, mas ento o perseg uidor tinha sido o patro. O tio interrogara-a durante horas e ela vira que aquele interrogatrio lhe causava um prazer obsceno. Contudo, posto que ele a forasse a r esponder s perguntas, fizera-o em tom de desafio, enlouquecendo-o ainda mais. Ago ra sabia perfeitamente o que a esperava nessa noite ou na seguinte. - Que te disse ele? Que fizeste? Quando que 43

notaste pela primeira vez alguma coisa nos modos dele? Que sentiste tu quando el e te tocou? O chorrilho de perguntas parecia no ter fim. Agora compreendia, sem sombra de dvid a, que o tio sabia o que estava a fazer quando a mandara para casa do Marqus de D roxburgh. Ouvira os criados falar, surpreendera conversas entre os convidados e soubera ento que o tio conhecia bem, como todos os outros, a reputao do Marqus. Tratava-se de um licencioso notrio, casado com uma mulher semi-invlida e que no par ticipava nos assuntos domsticos, que raramente saa dos seus aposentos e que, para todos os efeitos, no sentia qualquer interesse pelo marido, como ele por ela. A p rincpio, Nerina no adivinhara o que a esperava. A casa era encantadora, uma grandi osa manso da poca do rei Jorge, situada no meio de terrenos arborizados e ornament ada por uma cadeia de lagos prateados. Durante a primeira semana, julgara que se ria feliz. A criana que tinha de instruir era uma menina delicada e solitria de on ze anos, cuja fragilidade apelava para tudo quanto de maternal Nerina possua. Sen tira-se feliz a planear as lies que teriam juntas, a persuadir a criana a comer e a insistir para que sasse mais vezes para o ar livre e para o sol. Havia paz e qui etude naquele lugar, sem ningum a interferir, com os dias a sucederem-se uns aos outros em plcida rotina. Entretanto, o Marqus voltou. Trouxe um grande grupo de amigos, gente desordeira, barulhenta, mundana que dormia at ao almoo e passava as noites a jogar. Toda a cas a pareceu a Nerina voltada do avesso, os criados apressavam-se pelos corredores, sem tempo para pensarem em frivolidades como as refeies na sala de estudo que che gavam a desoras, mal cozinhadas e invariavelmente frias. 44 O som de msica e de vozes mantinha Nerina e a sua pupila acordadas durante a noit e e, de manh, at os ces pareciam arrastar-se pela casa com medo de ladrar, para no a cordarem os convidados exaustos. Uma tarde, quando Nerina lia para a sua pupila na sala de estudo, o Marqus entrou . Levantou-se respeitosamente, fez a vnia e, na esperana de que no lhe prestasse gr ande ateno, preparou-se, logo aps as primeiras saudaes, para o deixar sozinho com a f ilha. Ento, quando o olhar dele, poderoso e malvolo, adejou sobre ela e a boca se curvou num sorriso retorcido e sem humor por cima da lngua dardejante, adivinhou o que aconteceria; soube-o pelo pulsar assustado do prprio corao, pela sensao de repu gnncia e horror que a fez dar um passo atrs, que a fez ansiar por correr desordena damente para fora da sala. Aquilo foi o princpio e, a partir desse momento, nunca mais teve sossego. Continu ou at ela j no poder mais. A maaneta da porta do seu quarto rodava silenciosamente n oite; Nerina sabia que ele podia estar espera dela em qualquer parte, no escuro de uma sala, na curva escondida de uma escada, no jardim ou at no que ela julgava que deveria ser o santurio da sala de estudo. Foi quando a chave do seu quarto d esapareceu que Nerina compreendeu que chegara a altura em que j no aguentaria mais . Por momentos, no acreditou que a chave tivesse desaparecido. Pensou que teria c ado no cho, que teria sido tirada por alguma criada, mas procurara-a infrutiferame nte e descobrira a verdade. O medo que sentiu nunca o sentira antes. Passou essa noite fechada chave no quarto da criana, sentada em sobressaltada vigl ia numa cadeira, diante da lareira moribnda, com o ouvido escuta de passadas no l ado de fora, de uma voz que lhe poderia ordenar que sasse. Partira antes da gente da casa acordar, deixando 45 uma mensagem curta e incoerente Marquesa e outra criana. Inventara uma desculpa; com efeito, como poderia ela contar-lhes a verdade? Algum adoecera e tinha de pa rtir imediatamente. Lamentava no poder regressar e exprimia a esperana de que enco ntrariam algum que a substitusse. Que mais poderia dizer? Mas no era justo - pensou novamente, e olhou para a sua prpria imagem no espelho. O seu cabelo era uma mancha viva de cor contra as paredes brancas do quarto e, d e certo modo, parecia que era isso a raiz de todas as suas preocupaes. Seria o cab elo que provocava aquela estranha expresso nos olhos dos homens quando a viam e q ue parecia torn-los diferentes mal ela aparecia? Conhecia to bem aquela expresso: o s olhos deles arregalavam-se como que surpreendidos e depois estreitavam-se como se quisessem esconder um fogo sbito que ardia, rubro e perigoso, nos recnditos se

cretos do seu ntimo. Acercavam-se e, quase instintivamente, ela afastava-se, sabendo que ansiavam por tocar-lhe, sabendo que tinha despertado o desejo deles involuntria e inadverti d amente, posto que irremediavelmente. - injusto! - suspirou outra vez. Precisamente nesse instante, a porta abriu-se; voltou-se para ver a prima, que corria para ela. - Nerina! - exclamou Elizabeth. - Ouvi a Mam dizer que estavas c e no acreditei. Se nti que no podia ser verdade. Mas escapei para me certificar. Oh, Nerina, estou to contente por te ver! - E eu por te ver a ti - retorquiu Nerina enquanto se libertava do abrao da prima . - Como ests bonita! Estive a admirar o teu vestido do outro lado do relvado. - Estiveste l em baixo? No te vi. - Estive a ver-te do pavilho - precisou Nerina. - Do pavilho? - riu-se Elizabeth. - Mas, Nerina, 46 isso mesmo prprio de ti, ir logo para o nosso esconderijo! - Ainda bem que para l fui - replicou Nerina. Elizabeth, tenho uma coisa para te contar. - E eu tenho uma coisa para te contar a ti - interrompeu Elizabeth. - A Mam vai f icar furiosa comigo por abandonar os convidados, mas mal podia esperar para te c ontar. Nerina, estou apaixonada! - Apaixonada? - repetiu Nerina, sobressaltada. - Elizabeth!. No por Sir Rupert Wroth? - Sir Rupert Wroth? - repetiu Elizabeth sem perceber. - No, claro que no! Quem ele ? Oh, j me lembro; mas claro que no ele. Como pudeste pensar uma coisa dessas? No, por Adrian. Adrian Butler. Nerina sentiu uma onda de alvio inund-la. - Graas a Deus! Quem ? J ests noiva? Elizabeth abanou a cabea. - No, ainda no. Imagina o que o Pap no dir de tal sugesto, pois ele um simples milita . Mas que importa? Gosto dele e no me importo que no seja rico. Amo-o de todo o me u corao e alma. e ele ama-me. Elizabeth tirou o chapu enquanto falava e sentou-se janela. Os seus caracis louros ficaram perfilados contra a janela e, ao levantar os olhos para Nerina, havia u ma expresso de suave determinao no seu rosto que a fazia mais bela do que nunca. Im pulsivamente, Nerina atravessou o quarto para se ajoelhar a seu lado. - Conta-me tudo, Elizabeth. Tenho medo por ti. - Eu no tenho medo - disse Elizabeth. Gosto de Adrian e nem a mam nem o Pap podero m udar as minhas ideias. - Eles sabem? - perguntou Nerina. Elizabeth negou com a cabea. - O Pap adivinhou que eu comeava a gostar dele 47 e, h duas semanas, proibiu-o de vir c a casa. Quem este mono? perguntou ele. Nunca ouvi falar dele nem da famlia. No quero que o voltem a convidar. " Claro que a Ma m concordou. Riscou-o da lista das visitas. mas era demasiado tarde. Adrian j me t inha confessado que gostava de mim. Encontrmo-nos na tarde seguinte na mata, ao f im do caminho da entrada. Pediu-me para casar com ele e eu prometi-lhe que sim. - Mas, Elizabeth, o teu pai. - comeou Nerina, angustiada. - Adrian vai falar com o Pap no fim desta semana, aps a sua promoo. Ser capito, nessa altura. Imagina s, Nerina, um capito, e tem apenas vinte e quatro anos. Isto mostr a o seu valor. Apreciam-no muito no regimento, os Drages da Rainha, e ele fica to belo e elegante com o uniforme. - Mas, Elizabeth, como poders. - Nerina principiou, mas foi interrompida por uma batida na porta. - Entre - disse Elizabeth. A porta foi aberta por Bessie, a criada que servia as duas primas desde a idade em que j no precisavam da ama. Era uma mulher de meia idade, atarracada, que, a julgar pelas feies, teria sido fe

ia. Contudo, o seu rosto deixava transparecer uma expresso to bondosa e bem humora da que qualquer pessoa que a visse pela primeira vez se sentia instintivamente a trada pelo seu temperamento generoso. Era uma palradora inveterada, embora raramente dissesse alguma coisa maldosa ou ofensiva. Era a receptadora de inmeras confidncias, mas nunca revelava nada que lh e fosse dito em segredo. Como muitas mulheres que nunca despertaram desejos, ado rava romances alheios e vivia, pelos outros, as aventuras amorosas, 48 quase acreditando por vezes, que ela prpria era amada, possuda e at abandonada. Bessie nutria por Elizabeth e Nerina uma afeio mais cara que a que sentia pela sua prpria famlia. Nerina pensara muitas vezes que Bessie, num caso extremo, seria ca paz de se deixar esquartejar ou de se esvair em sangue para as servir. Ao ver Nerina, todo o seu semblante se iluminou. - Miss Nerina! - exclamou atnita. - Quase me fez cair para o lado. Era a ltima pes soa que esperaria ver aqui hoje! - Como ests, Bessie? - perguntou Nerina. Voltei a aparecer, como uma moeda falsa. No o que costumas dizer? - sim, Miss, mas eu no era capaz de lhe chamar moeda falsa; no era, no. Ainda no ou tro dia disse cozinheira: Miss Nerina tem um corao de ouro". - Obrigada, Bessie - respondeu Nerina. - Deve ser a nica coisa de valor que possu o. Bessie riu-se; porm, quase comicamente, o riso parou de repente e a expresso do se u rosto mudou para outra, de consternao, quando se voltou para Elizabeth. - Esquecia-me do motivo por que estou aqui. Sua Senhoria deve descer imediatamen te. Milady est muito zangada consigo, segundo ouvi, por ter desaparecido antes do s convidados se irem embora. Vai levar uma reprimenda e acho melhor apressar-se. Elizabeth ps-se de p, com o rosto plido. - O meu pai tambm est zangado, Bessie? - Foi o James que me deu o recado e no me disse nada. S contou que a Senhora andav a sua procura e que parecia zangada por no a encontrar em lado nenhum. Talvez o S enhor ainda no saiba de nada; mas apresse-se, por amor de Deus. Elizabeth enfiou o chapu sem olhar para o espelho. 49 - Adeus, Nerina, vemo-nos logo. Oh, espero que o Pap no esteja zangado. No quero ir rit-lo agora. Saiu do quarto a correr e Bessie e Nerina olharam uma para a outra. - Ela j lhe contou, Miss Nerina? - perguntou Bessie por fim. - A respeito do jovem pretendente? - inquiriu Nerina. - Ento, tu tambm sabes, Bess ie? - Claro que sei - replicou Bessie com a familiaridade de um servidor estimado e de confiana. - No espero por eles todas as tardes, a vigiar, por assim dizer, para que ningum aparea para os espiar? Quase endoideo de medo, devo dizer-lhe, Menina. Sempre que o vento sopra nas rvores ou um coelho corre no bosque, julgo tratar-se do Senhor, que vem atrs de ns. - Acredito perfeitamente - disse Nerina. - Mas, Bessie, de que serve? Sua Senhor ia nunca h-de consentir que eles se casem. - Talvez consinta quando vir a determinao deles - redarguiu confiadamente Bessie. - Afinal, no h nada contra o jovem, excepto no te r muito dinheiro. de boas famlias, disso tenho a certeza. A irm da cozinheira est a servir em casa de um primo dele que muito respeitado no Yorkshire. Nerina no disse nada, mas franziu a testa. Pensava que, na opinio de Lord Cardon, uma famlia muito respeitada do Yorkshire no era rival importante para Sir Rupert W roth, o rico proprietrio de vastas terras. Tinha de prevenir Elizabeth sobre a proposta de casamento que iria receber. S esp erava que no fosse demasiado tarde, que Lady Cardon no a tivesse mandado descer pr ecisamente naquela ocasio para lhe falar das intenes de Sir Rupert. Depois, pensou que isso no era possvel. Sir Rupert no teria ainda tido tempo para falar a Lord Cardon em assunto to ntimo. Sem dvida, 50

viria no dia seguinte e, sendo assim, havia muito tempo para avisar Elizabeth e para a preparar para o que teria de dizer. - Tem um ar preocupado, Miss - observou Bessie, intrometendo-se nos seus pensame ntos. - Que que a apoquenta? porque teve de voltar para casa outra vez? - Isso no motivo suficiente para me preocupar? - inquiriu Nerina. Bessie assentiu com a cabea. - J sabia que isso havia de acontecer, Menina. Eu no quis indisp-la antes da partid a, mas quando soube que a Menina ia para aquela casa, adormecia a chorar todas a s noites a pensar em si. - Bessie! - exclamou Nerina. - Tu sabias ento? Porque no me preveniste? - Que podia eu dizer? - perguntou Bessie. - O Senhor tinha organizado as coisas. Que diferena faria se a Menina dissesse que no desejava ir para l? - verdade - concordou Nerina. - Mas que sabes tu acerca de Lord Droxburgh? - Sei o bastante - replicou Bessie - para ter a certeza de que preferia ver a um a filha minha morta no caixo do que deix-la ir para uma casa daquelas. Temos aqui um lacaio que j esteve ao servio do Marqus, em Londres e no campo. As histrias que n os contou punham-nos os cabelos em p. Naquela altura, rimo-nos e pensvamos que ele exagerava; todavia, quando soube que a Menina ia para l, senti que todas as histr ias que ele nos contou se tornavam realidade, em letras de fogo. Oh, Miss Nerina , voltou s e salva? - Sim, s e salva - disse Nerina com voz cansada. - Louvado seja Deus! - exclamou Bessie. - No quero pensar mais nisso - disse Nerina subitamente. - Mas, Bessie, odeio os homens. So maus, velhacos, cruis e perversos! 51 - Alguns no so assim - disse Bessie mansamente. - No acredito! - exclamou Nerina com paixo - Odeio-os a todos, um por um! Capitulo terceiro - Que hei-de fazer, Nerina? - perguntou Elizabeth, pela milsima vez. - Que hei-de fazer? Sabia que no podia haver rplica pergunta; no entanto, repetia-a uma e outra vez, c omo se, por milagre, Nerina pudesse encontrar a resposta. Tinham falado durante toda a noite, Elizabeth a chorar amargamente, no princpio, mais tarde deitada, pli da e sem lgrimas, os olhos fixos na escurido, a voz a morrer gradualmente para cai r no silncio, at que a nica coisa que conseguia murmurar a intervalos intermitentes era: Que hei-de fazer? Que hei-de fazer? " Nerina pensava que, de facto, Elizabeth no podia fazer nada. Nenhuma das duas pod ia fazer nada; contudo, recusava-se a acreditar no que parecia inevitvel. Ao ver a desgraa de Elizabeth, ao ouvir os seus soluos amargos, Nerina censurou-se por no haver sido suficientemente rpida, ao menos para mitigar um pouco o choque; porm, no tivera tempo de prevenir a prima do que a esperava e, s depois de Elizabeth ter descido e de o tempo se arrastar, pde adivinhar o que se estaria a passar. Ignorando o que estava para acontecer, Elizabeth, com receio da ira da me, correr a para a sala de estar, onde encontrara Lady Cardon s. - Oh, s tu Elizabeth - disse com voz cortante. Porque desapareceste com to extraor dinria m educao antes de os nossos convidados terem partido? - Lamento sinceramente, Mam, - disse Elizabeth com humildade - mas o lao da minha saia desapertou-se e fui l acima apert-lo. 53 - Devias ter mais cuidado - disse Lady Cardon. Contudo, para surpresa de Elizabe th, a admoestao foi dada num tom ausente, o que a fez compreender que a mente da me estava noutro lado. Elizabeth ganhou mais nimo. Pensara, enquanto descia, que seria severamente admoe stada por ter ido procurar a prima. Meiga e sensvel, tinha horror, com todas as f ibras do corpo, s discusses e s cenas que constituam uma parte demasiado vulgar da s ua vida no lar. Os acessos de mau gnio do pai aterrorizavam- na, do mesmo modo qu e a entristeciam as iras da me. Lady Cardon no se enraivecia nem se tornava fisica

mente violenta, como o marido; contudo, quando ocorria qualquer coisa que a inco modava, ralhava com quezilenta persistncia que, de certo modo, penetrava na epide rme e, mais cedo ou mais tarde, reduzia o prevaricador a lgrimas e a um estado de humilhante subservincia. Era uma mulher forte, de boa ossatura, que fora elegante na sua juventude; torna va-se difcil compreender como pudera dar luz uma criana to frgil e delicada como Eli zabeth. Na verdade, Fora do lado paterno que Elizabeth a herdara, pois Cardon ti nha sido um jovem extremamente belo at que a vida luxuosa, o excesso de vinho do Porto e o temperamento azedo causaram danos irreparveis sua aparncia. Uma das coisas que mais contribua para o seu descontentamento era o facto de no te r um herdeiro. Lady Cardon, na verdade, presenteara-o em diversos momentos da vi da conjugal com seis filhos, mas trs morreram antes dos sete anos e dois nascena. Elizabeth sobrevivera s por milagre, mas no era um filho e nem o pai nem a me lhe p erdoaram o acidente do sexo. Agora, quando os olhos pequenos e salientes de Lady Cardon pousaram na filha, no havia neles qualquer sombra de afecto. 54 - Tens o chapu mal posto - observou em tom cortante, aps um momento. - O teu broch e est desapertado. - Desculpe, Mam - disse Elizabeth e com os dedos apressados e trmulos tentou compo r as duas coisas ao mesmo tempo. Lady Cardon esperou at ela acabar e depois disse: - O teu pai deseja ver-te, na biblioteca. Vai ter com ele imediatamente. Os olhos de Elizabeth exprimiram o seu pasmo e os lbios entreabriram- se como se fossem fazer uma pergunta. Compreendendo, porm, que era pouco provvel que recebess e resposta adequada, nada disse; fez uma vnia com modstia e dirigiu-se para a port a. Lady Cardon viu-a afastar- se; depois, sem mudar de expresso, voltou-se para a janela, atravs da qual podia ver os criados a limpar os relvados e a trazer do t oldo bandejas de copos sujos. Os dedos de Elizabeth tremiam ao dar a volta maaneta da porta da biblioteca. Para sua surpresa, quando entrou quase sem rudo na grande sala, ouviu vozes e reparou que o pai no estava sozinho. No era para lhe ralhar ento, pensou, e o calor do alvi o invadiu-lhe o corpo como a luz do sol. Tanto ela como Nerina, eram incapazes d e entrar na biblioteca sem aquela sbita paragem do corao, aquela secura dos lbios, a quela repentina dificuldade de respirao que o medo suscita. Tinham sido chamadas biblioteca demasiadas vezes por uma razo e apenas por uma nic a razo; e durante toda a sua vida, Elizabeth acreditara que o inferno era uma gra nde sala decorada com livros e mobilada com sofs e cadeiras de couro. Entrou na s ala to silenciosa mente que o pai, de p sobre o tapete grosso da lareira, s se aper cebeu aps breves instantes. A expresso do seu rosto era jovial e de bom humor ao d irigir-lhe a palavra. 55 - Ah, s tu Elizabeth. Vem c, minha querida. Assombrada, Elizabeth obedeceu; entretanto, viu um homem levantar-se vagarosamente de uma cadeira de braos e verificou tratar-se de Sir Rupert Wroth. J nessa mesma tarde, ele a interpelara, invocando o conhecimento que tinha dela, e, por momentos, perguntara a si prpria quem era aquele homem, at que algum prximo se lhe dirigira pelo nome. Lembrou -se ento de que lhe fora apresentada dois anos antes, num baile realizado durante uma caada. Tinha sido a sua primeira apario em pblico e sentia-se intimidada e assustada. Ningum a convidara a descer para a ceia; finalmente, um dos amigos do pai - apiedara-se dela e acompanhara-a at sala da ceia. Como era um velho cavalheiro de distino, Elizabeth achou-se sentada mesa mais importante, na companhia das vivas abastadas e dos dignitrios do Condado. - Conhece toda a gente? - inquirira o companheiro, de mau humor, e, ento, como el

a olhara de relance, um pouco embaraada, para o homem sua esquerda, ele disse: - Conhece Wroth, no verdade? Rupert, esta a filha de Herbert Cardon. Sir Rupert estivera envolvido em dilogo com uma mulher muito bela e sofisticada, a quem obviamente tinha acompanhado at ceia. Na apresentao, voltou a cabea por um instante, deixou os olhos adejar sobre Elizabeth de um modo que lhe pareceu de menosprezo e desdm e depois inclinou-se to ligeiramente que mais pareceu um insulto do que uma cortesia. O sorriso morreu nos seus lbios e ela sentiu-se repelida. Talvez fosse absurdamen te sensvel, talvez o incidente fosse empolado pela sua inexperincia; de qualquer modo, porm, desde esse dia, nunca mais ouvira o nome de Sir Rupert sem detestar a recordao que guardava dele. 56 Agora, com a mo do pai sobre o ombro, saudou-o e perguntou-se por que motivo ele lhe sorria. - Elizabeth, tenho uma coisa para te dizer, anunciou o pai em tom de estentor uma coisa que, creio, te dar tanta satisfao como a mim. Sir Rupert Wroth, por quem tenho grande respeito e por quem espero de futuro ter profunda afeio, procurou-me hoje paratratar de uma questo delicada e muito ntima. Lord Cardon pigarreou e, como nem Sir Rupert nem Elizabeth se manifestaram, pros seguiu: - Ele pediu, querida filha, o meu consentimento para o vosso noivado. Por um momento, Elizabeth foi incapaz de entender o que o pai dissera, o signifi cado parecia no ter penetrado no seu esprito. Apenas pde olhar fixamente para ele, sabendo que se tratava de algo importante, mas encontrando dificuldade em abarca r a situao. Depois, medida que, gradualmente, o significado penetrava na sua pobre e atemorizada conscincia, pareceu-lhe que a cara vermelha do pai flutuava estont eantemente em frente dela e os olhos negros de Sir Rupert perfuravam os seus. - No - tentou dizer. - No! No! No posso casar consigo! Contudo, por alguma razo as palavras no conseguiam forar a passagem entre os lbios. Pareciam presas na garganta e, antes de ela poder dizer qualquer coisa, antes de poder protestar, Lord Cardon disse: - uma surpresa para ti, compreendo, mas eu sei que te deves sentir feliz e honra da por seres a esposa de um poltico to eminente. Informei Sir Rupert que a tua me e eu estamos prontos a dar-vos a nossa beno e que o anncio do noivado ser inserido na Circular da Corte quando Sir Rupert entender. Por fim, Elizabeth conseguiu balbuciar algumas palavras. 57 - Mas, Pap, eu. no posso. - comeou e, ento, sentiu a mo do pai pesar-lhe no ombro. - Deves sentir-te triste, claro, com a ideia de nos deixares, tua me e a mim - di sse o pai. - Isso compreensvel e Sir Rupert, estou certo, ser tolerante com tais r eceios e hesitaes de donzela - voltou-se para Sir Rupert, mas a mo continuou dura n o ombro de Elizabeth. - Suponho que ter convenincia em visitar-nos amanh, Wroth. - Virei aps o almoo - disse Sir Rupert e tomando a mo trmula de Elizabeth na sua, le vou-a aos lbios. - Fez-me muito feliz - disse e dirigiu-se para a porta. - Eu acompanho-o - disse Lord Cardon. - Elizabeth, aguarda que eu volte. Saram da sala sem olhar para trs e, quando desapareceram, Elizabeth ficou como que petrificada. Sentiu como se todas as suas faculdades estivessem paralisadas, co mo se lhe fosse impossvel mexer-se. Sentiu-se como que dominada por um terrvel pes adelo em que apenas pudesse rezar para que acordasse e descobrisse que tudo fora um sonho. Contudo, no foi sonho nenhum quando o pai voltou. Olhou-a com curiosid ade e ela ficou plenamente ciente de que tinha pressentido o que ela tentara diz er e de que a maneira como a impedira de falar fora intencional. - s uma rapariga muito afortunada - disse ele abruptamente. - Pap, eu no posso. casar com ele - gaguejou Elizabeth. - No posso!

- E porque no? A pergunta foi posta com agressividade, no tom de voz mais terrvel de Lord Cardon , mas desta vez, Elizabeth no se deixou intimidar. - No o amo, Pap. 58 Amor! Que tem o amor a ver com um bom casamento? - Eu. eu amo. outra pessoa - tartamudeou Elizabeth. - E quem essa pessoa? - inquiriu o pai e depois com o rosto vermelho de clera e a s pupilas dilatadas como nos seus acessos de maior raiva, acrescentou: No precisa s de me dizer; calculo quem seja. aquele sem- vintm, aquele soldado de cara desla vada que corri desta casa na semana passada. Ento, imaginas-te apaixonada por ele , no verdade? Bem, imagina o que quiseres, mas, com Wroth que irs casar, logo que tudo esteja arranjado. - Mas. Mas, Pap. - principiou Elizabeth. - No admito objeces! - trovejou Lord Cardon. - Wroth um bom partido e tens muita sorte por ele te pretender. Se pensas que vo u permitir que te entregues a um patife sem valor nenhum, ests muito enganada. co m Wroth que irs casar e, se eu descubro esse rapazola soldado a pr nem que seja um s p na minha propriedade, mato- o a chicote; e a ti tambm, se tentares v-lo. Estamo s entendidos? Ests a ouvir? Teria sido impossvel no o ouvir, pois ele gritava o mais que podia; quando viu a c ara inflamada e corada dele, as veias azuis a saltar da testa e dos lados do nar iz, Elizabeth reconheceu que no podia continuar a desafi-lo. Com um pequeno e last imoso grito de desespero e terror, voltou-se e correu para fora da sala, os olho s cegos pelas lgrimas, a ponto de passar pela me no vestbulo sem a ver. No andar de cima, no seu prprio quarto, Elizabeth caiu nos braos de Nerina e conto u a histria, aos soluos no ombro da prima. - Se ao menos tivesse tido tempo de te prevenir, disse Nerina - pois sabia que i sto ia acontecer. 59 - Tu sabias? - indagou Elizabeth, atnita, erguendo o rosto choroso. - Sim - disse Nerina, com tristeza. - Estava para te contar o que ouvi quando Be ssie entrou no quarto. Elizabeth, no podes casar com ele. um bruto e um monstro. - No posso casar com ningum, seno com Adrian, - gemeu Elizabeth - mas, oh, que posso eu fazer? O Pap est decidido e sabes como e le . As duas raparigas ficaram um momento silenciosas, sabendo perfeitamente como era Lord Cardon quando teimava em alguma coisa; depois, com um esforo para dominar a s lgrimas, Elizabeth disse: - Conta-me como soubeste. Nerina narrou o que ouvira no pavilho. Quando acabou, Elizabeth levou os dedos ao s olhos. - No podes casar com ele, no podes - disse Nerina. - Agora j vs como velhaco. - Isso no tem importncia - replicou Elizabeth. - No me preocupa quem Sir Rupert ama ou quantas mulheres tem; de Adrian que estou noiva. de Adrian que gosto! Nerina suspirou. - De que serve isso se no podes casar com ele? - Mas tenho de despos-lo, - disse Elizabethnem que fuja com ele. As primas olharam uma para a outra, como se as palavras vibrassem no espao entre elas e fossem algo demasiado fantstico para ser contemplado. Seguidamente, Nerina soltou uma gargalhada. - Bravo, Elizabeth, no sabia que eras capaz disso. Sim, claro que tens de fugir c om o teu Adrian! - E serei feliz, mais do que as palavras podem exprimir, feliz como nunca sonhei ser possvel. A cor subiu s faces de Elizabeth enquanto falava e os 60 olhos brilhavam; depois, uma expresso atribulada ensombrou-lhe o rosto.

- Esqueci-me de uma coisa, no atingi ainda a maioridade. Se o Pap no der o seu cons entimento, pode ir buscar-me. Lembras-te do que sucedeu Helen Tanner? As duas raparigas calaram-se, recordando a fuga que ocorrera no ano anterior, qu ando a filha de um fidalgote das vizinhanas fugira com o moo da cavalaria. O pai fo ra busc-la, a rapariga fora fechada no quarto, espancada e maltratada at que, num momento de desespero, se atirou da janela abaixo. O caso provocara grande escndalo e bisbilhotice; contudo, poucas pessoas tiveram uma palavra de crtica em relao aos pais da rapariga. Tinham agido com justeza, assi m se pensou. Era prefervel que a rapariga morresse do que contrasse um casamento d aquela natureza. Algum tempo depois, Nerina agitou-se, como que para tentar afastar uma recordao pe rsistente. - H-de haver alguma coisa que possamos fazer - disse, aps alguns momentos. - No dev es desesperar. - Talvez Adrian pense em alguma coisa - comentou Elizabeth confiadamente; mas ha via pouca esperana na sua voz. Quando a manh chegou, as duas raparigas estavam plidas e tinham os olhos pisados; porm, a conselho de Nerina, Elizabeth decidiu aceitar sem mais protestos a situao t al como se apresentava. - intil argumentar com o teu pai - disse Nerina. - S lhe provocars raiva e far-te- c horar. Quando Sir Rupert vier, fala o menos possvel. 61 - No posso ficar sozinha com ele - confessou Elizabeth apressadamente. - Porque no? - inquiriu Nerina. - Acho que pouco provvel que te faa a corte. Sabemo s que o seu afecto est voltado para outra direco. Aparenta timidez e estupidez, poi s tudo o que espera de ti. A que horas combinaste encontrar-te com o teu Adrian? - O mais cedo possvel, depois das trs - disse Elizabeth. - a hora a que costumo da r um passeio. Hoje no preciso de levar Bessie, porque podemos ir juntas. - Teremos de esperar at Sir Rupert vir, - rematou Nerina com esprito prtico - mas t alvez ele chegue cedo. A sua esperana foi justificada e Sir Rupert chegou cerca das duas e meia. Passou pouco mais de dez minutos a ss com Elizabeth; depois partiu num brioso garanho neg ro, que parecia de temperamento to fogoso e inconstante como o dono. Por detrs das cortinas de uma janela do quarto, Nerina viu-o partir. Havia qualqu er coisa na maneira como ele conduzia o garanho, na fora e largura dos seus membro s e na linha quebrada do maxilar que era soberbamente arrogante. Observando-o, to seguro de si e senhor absoluto da montada, Nerina rezou no seu ntimo para que aq uele orgulho e aquela arrogncia um dia cassem por terra. Sabia que, se Elizabeth o desposasse, ela seria o que Lady Clementine esperava. Nunca teria uma oportunidade contra um homem desta espcie. No seria capaz de se opor a ele ou de contrariar os seus desejos, como no era capaz de contrariar ou desafiar o pai. Foi, portanto, com um sentimento de apreenso que, vinte minutos mais tarde, Nerin a se aproximou do bos que onde Adrian Butler estaria espera delas. 62 J se empenhara em ajudar a prima a desposar um homem que nunca vira. Se, ao conhe c-lo, decidisse que no era a pessoa indicada para Elizabeth, se fosse outro tirano e um bruto que a fizesse desgraada e lhe fosse infiel um ano aps o casamento? Que deveria fazer ento? perguntou Nerina a si prpria. Fazer com que Elizabeth desposa sse Sir Rupert, que, apesar de todos os vcios, tinha a virtude de ser rico e impo rtante? Ou deixar que a prima casasse com o homem da sua escolha, fosse ele o qu e fosse, sabendo que, agindo assim, ficaria sem dinheiro e sem a aprovao da famlia? Nerina estava muito calma ao aproximar-se do bosque; mas Elizabeth transformarase subitamente, da rapariga amedrontada, infeliz e plida, numa mulher jovem, radi ante e ardente. Seguia frente de Nerina, pela passagem estreita e musgosa sob as faias que dava para uma pequena clareira oculta no mais cerrado da mata, onde o sol infiltrando-se pelas rvores escuras, lanava um enfeite de ouro sobre um peque no riacho. Ali encontraram Adrian Butler. Ele era tudo o que Nerina esperava e nada do que temera. No era particularmente b

elo; tinha, no obstante, um rosto encantador e meigo que fazia com que todos quan tos o viam, mesmo que pela primeira vez, confiassem nele instantaneamente. Teria sido absolutamente impossvel duvidar da sua sinceridade ou da sua honestidade e, alm disso, tinha um modo de agir fcil e encantador que revelava a sua boa origem e aprimorada educao, to explicitamente como se fosse uma leitura das pginas de Debre tt. Ao v-lo, Elizabeth soltou um grito de alegria e correu para o refgio dos seus braos. Ele abraou-a com fora durante um momento e era fcil reconhecer amor nos seus olhos e uma expresso de ternura no rosto. Depois, voltou-se para Nerina e, reluta ntemente, como se se tivesse esquecido da sua prpria 63 existncia, Elizabeth desembaraou-se dos braos de Adrian. - Nerina, a minha prima - disse a jovem. -J te falei dela, mas no pensava que se iriam conhecer to cedo. Ela voltou a casa inesperadamente. Nerina deixou a mo na mo, cl ida e firme, de Adrian Butler. - Estou to contente por ter vindo - disse ele calmamente. - Elizabeth e eu precisamos da sua ajuda. Foi como se as palavras dele fizessem Elizabeth recordar o horror que os ensombr ava. - Adrian, meu querido, tenho de te dizer uma coisa - comeou; mas ele impediu-a de prosseguir, envolvendo-a outra vez nos braos e dize ndo calmamente: - E eu tenho uma coisa para te contar, uma coisa maravilhosa, Elizabeth, uma coisa muito melhor do que eu me atreveria a esperar. - Que ? - perguntou Elizabeth, curiosa. Era evidente que Adrian Butler estava ansioso por partilhar a boa nova, fosse ela qual fosse. - Escuta, querida - disse ele. - Recordas-te de que te falei do meu primo que vive no Yorkshire. o decano da nossa famlia, um homem difcil, creio, mas gostava muito do meu pai. Depois de te conhecer e de fazeres de mim o homem mais feliz da terra, escrevi-lhe. Expliquei-lhe a minha situao. Contei-lhe como hesitava em abordar o teu pai porque tinha to pouco para dar excepto um amor avassalador e a convico de que, com a tua ajuda, a minha carreira no Exrcito seria um xito. Esta manh, recebi a resposta minha carta. Tinha medo de especular at comigo mesmo sobre o que ele faria. Como j te contei, um homem esquisito e inexplicvel em muitos aspectos. Havia toda a probabilidade de atirar a minha carta para o cesto dos papis e de me mandar resolver o meu problema conforme pudesse. Em vez 64 disso, escreveu-me uma carta generosa. Tenho-a comigo, em qualquer lado. Apalpou o bolso, mas Elizabeth pressionou-o com impacincia: - No te preocupes com a carta, conta-me o que ela diz. - Diz, - replicou Adrian, num tom quase de respeito - que ficou encantado com as notcias. J deu ordens aos advogados para me enviarem uma penso de mil libras por a no. Mil por ano, Elizabeth, imagina s! Acrescidas do meu soldo no Exrcito, ficamos ricos, querida, e ainda no esgotei as notcias. - Que mais h? - perguntou Elizabeth. - O Coronel manduu-me chamar ontem noite - disse Adrian - e informou- me de que o regimento partia para a ndia no prximo ms. - ndia! - exclamou Elizabeth. - No, espera, - disse Adrian, depressa - no te assustes, pois ele disse ainda que, em vista da minha conduta, vou ser promovido imediatamente ao posto de capito. I

magina, querida, capito e mil libras por ano. Podemos casar j. No sabes que os ofic iais com patente a partir de capito levam as esposas quando vo para fora? maravilhoso, querida, porque agora posso falar sem medo com o teu pai e pedir-lh e permisso para casarmos imediatamente. - Falar com o meu pai? Pensas que podes falar com o meu pai? - sussurrou Elizabe th, com a voz curiosamente monocrdica e sem vida, em contraste com o tom animado de Adrian. Enquanto falava, Elizabeth voltou-se para Nerina e, ocultando o rosto no ombro d a prima, murmurou: - Diz-lhe tu, que eu no sou capaz. Adrian Butler olhou de uma para a outra e lentamente 65 a excitao desapareceu do seu rosto, dando lugar a uma expresso consternada. - Que se passa? - perguntou ele. - Aconteceu alguma coisa? - Sim, muitas coisas - retorquiu Nerina. - Vou contar-lhe tudo, mas primeiro, se ntemo-nos, pois Elizabeth est exausta. Estivemos acordadas toda a noite. Enquanto falava, olhou para onde o tronco cado de uma rvore proporcionava um assen to confortvel, ao p do riacho. Nerina foi frente e, quando j estavam sentados, Adri an, vendo que Elizabeth chorava, envolveu- a nos seus braos protectores. - Escuta, querida, - disse em voz baixa - no estejas triste. Se alguma coisa te a ssustou e entristeceu, prometo que farei o que puder para modific-la. Elizabeth soltou um gemido convulsivo. - Oh, se eu pudesse acreditar - disse ela. - Durante toda a noite, pensei para c omigo Adrian h-de descobrir alguma maneira, mas qual? Nerina e eu estamos desorie ntadas. - Primeiro, digam-me o que aconteceu - pediu Adrian e havia algo na sua voz fort e e calma que levou Nerina a ter esperana numa soluo, posto que no seu ntimo acredit asse que a situao era desesperada. Rapidamente, no mnimo de palavras possvel, deixou-o ao corrente do que acontecera e, depois, voltou a contar a sua prpria parte da histria, aquilo que ouvira no pav ilho. - O homem realmente um grosseiro - observou , Adrian calmamente. - Acontea o que a contecer, ele no casar com Elizabeth! - Mas serei forada a isso - gritou Elizabeth, desesperada. - Tu sabes como o Pap. Prometi-te que tentava fazer-lhe frente, mas ele aterroriza-me. Quando grita e b erra e fica apoplctico de furor, sinto-me demasiado 66 horrorizada para fazer outra coisa que no seja obedecer-lhe. Oh, ajuda-me, Adrian , ajuda-me! - isso precisamente o que vou fazer - disse Adrian - e prometo-te, querida, que s desposars esse tal Wroth por cima do meu cadver. - Adrian, no vais bater-te com ele - Elizabeth estremeceu. - No, - tranquilizou-a Adrian - pensei nisso, mas seria intil. Para comear, ele rec usaria, sem dvida, haver-se comigo e, se lhe desse um tiro, com certeza que seria preso e passaria o resto da vida na cadeia, j que um Ministro da Coroa. No que es teja com medo, garanto-te, porque estou a pensar em ti. Pouca utilidade teria pa ra ti atrs das grades. - No acredito que tenhas medo seja do que for, disse Elizabeth em tom venerador nem mesmo do Pap. - No, o teu pai no me mete medo - confessou Adrian - e, por essa razo, vou dar-lhe a oportunidade de ser justo. Vou falar com ele. - Adrian, no a nosso respeito. - Claro que sim - replicou Adrian. - Dir-lhe-ei que pretendo desposar- te, infor m-lo-ei que, nestas condies, tenho o direito de lhe pedir a tua mo. - Ele recusar-te- - interps Elizabeth. - Sim, isso verdade - corroborou Nerina. - Mil libras por ano pode ser uma fortu na para si, mas faz uma ideia de quanto vale Sir Rupert Wroth? - Nenhuma, mas imagino que ser um homem rico - replicou Adrian. - Lembre-se de que lhe contei que Lady Clementine disse "os Cardons esto em grand

es dificuldades financeiras". Esta a resposta: o meu tio precisa de um genro ric o. Apesar de tudo, Adrian no pareceu desanimado. 67 - Ento, se ele recusa ouvir-me, - acrescentou calmamente - tenho de utilizar outr os mtodos para conquistar a felicidade para Elizabeth e para mim. - E quais so eles? - quis saber Nerina. - Terei agido com lisura - replicou ele - ao pedir a mo de Elizabeth. Se Lord Car don ma recusar, ento tenho de proceder segundo o que penso ser melhor para ns. Eli zabeth tem de fugir comigo e poderemos casar antes de partir para a ndia. - Sim, pensmos nisso - disse Nerina. - Mas esquece que Elizabeth tem apenas dezoi to anos. Se ela se casar antes dos vinte e um sem o consentimento dos pais, o tio Herbert ir busc-la e o casamento pode ser anulado. - Ser difcil ir busc-la a um navio de transporte militar, em pleno Golfo da Biscaia - retorquiu Adrian. Elizabeth empertigou-se. - Queres dizer que o Pap no seria capaz de me apanhar - disse ela com excitao. - Claro que no - corroborou Adrian. - Tudo se resume a uma questo de planeamento c uidado. Logo que saiba em que data partimos, todos os nossos planos podem ser si ncronizados. Conheo um sacerdote que nos casar. Um tio meu vigrio de uma pequena igreja de aldeia, perto de Dover. Passarem os por l e persuadimo-lo a unir-nos pelos laos do matrimnio. Depois, levo-te para b ordo. Se planearmos com cuidado, no vejo motivo para no ganharmos a dianteira ao t eu pai; porm, para estarmos seguros, quando eu lhe pedir permisso para ficarmos noivos, no referirei que o meu regimento parte para a ndia. - Mas ele pode descobrir - lembrou Elizabeth com ansiedade. - O Pap tem maneiras muito subtis de saber coisas das quais imaginarias que no sabia nada. - Sim, mas temos de actuar com astcia, serenamente 68 - disse Adrian. - Se ele me recusar, o que todos julgamos ser provvel, a partir d esse momento deves comportar-te como se ficasses contente com a situao. Deves fing ir que ests disposta a casar com Sir Rupert; concretamente, tens de levar o teu p ai a um sentido de falsa segurana. - Mas, Adrian, isso ser to difcil! - Claro que sim, - considerou ele - mas deves lembrar-te de que est em causa toda a nossa felicidade futura. Por mais difceis que as coisas sejam, sers capaz de as fazer se te lembrares de que, no fim de tudo, estaremos juntos para o resto das nossas vidas. - Tentarei fazer tudo o que me pedes - disse Elizabeth humildemente. - E, Nerina , vais ajudar-me, no verdade? - Bem sabes que sim - disse Nerina. - Acho que o nico plano possvel. Queira Deus q ue Sir Rupert no pretenda que o casamento se realize antes de o navio partir. Ess e o nico perigo, em minha opinio. - O Coronel julga que ser por volta de vinte e nove de Julho, - interps Adrian - m as s dentro de alguns dias saberei a data certa. - Ento, Elizabeth tem de dizer que deseja vivamente casar em Agosto - disse Nerin a. - Oh, s espero no cometer nenhum erro - murmurou Elizabeth. - Custa-me tanto menti r ao Pap. H qualquer coisa na maneira como ele me olha, como se me arrancasse os s egredos mais ntimos. Parece hipnotizar- me e descubro-me a dizer coisas que tinha a certeza de ser incapaz de lhe dar a conhecer. - No te preocupes demasiado - confortou-a Nerina. - Lembra-te de que, se ele imag inar que ests a fazer o que quer ao concordares em desposar Sir Rupert, ficar extr emamente satisfeito contigo. Tens de te preparar para uma discusso pavorosa depoi s de se avistar com 69 o senhr Butler e, depois disso, quando ele julgar que venceu, tudo correr bem. - Claro que h sempre a possibilidade de ele me

preferir para genro... - alvitrou Adrian, com um esgar sem humor. Nerina no conteve uma gargalhada. - Acho que o pretendente pouco tem a ver com isso - comentou ela. - O que importa a sua conta bancria. - Uma ideia humilhante, - disse Adrian - mas no se pode dizer que me encontro deprimido. Baixou com ternura os olhos para Elizabeth, cuja cabea repousava no seu ombro. - Tens a certeza - perguntou suavemente - que no preferes ser muito rica? Elizabeth acariciou-lhe a face com a mo. - No compreendes - disse ela - que serei a mulher mais rica do mundo quando casar contigo? Ele prendeu os dedos dela nos seus e comprimiu os lbios contra eles. Nerina ps-se de p e anunciou-lhes: - Vou para a orla do bosque certificar-me de que no h ningum vista. Se me ouvires chamar, Elizabeth, vem imediatamente. Era duvidoso que Elizabeth a tivesse escutado. De facto, estava mergulhada num mundo de xtase que inclua apenas Adrian e, naquele momento e squecera at os seus temores, no encantamento desta nova felicidade. Nerina encaminhou-se para a orla do bosque. No se via ningum, apenas alguns pombos e gralhas se alimentavam no campo aberto. Podiam ser boas sentinelas e Nerina pensou que, se algum aparecesse, mesmo a distncia, as aves levantariam voo em bando para procurarem a segurana do bosque e das rvores, deixando-a de sobreaviso. 70 Sentou-se na barreira, balouando os ps de maneira que a tia consideraria muito pou co senhoril. Fora um alvio saber que Adrian era uma pessoa decente, que faria fel iz Elizabeth. Mesmo assim, perguntava Nerina cinicamente a si prpria, quanto temp o duraria? Os homens eram todos iguais. Quando uma mulher os saciava, procuravam outra. Elizabeth no era hbil, divertida ou talentosa, mas apenas uma pessoa meiga e doce e, como fora tiranizada toda a vida, tinha pouca iniciativa e ainda meno s coragem. Isso no comearia a enfastiar um homem ao fim de certo tempo? Nerina gos taria de saber. Viria ele a desejar uma mulher mais original, mais picante ou pr ovocante para o manter interessado? Mas porque seria a mulher apenas um brinquedo para o homem? Seria aquele o nico p apel na vida quando se nasce mulher? Nerina descobriu que os seus pensamentos se voltavam para os seus prprios problemas. Elizabeth poderia ter uma vida estvel; e ela? Estava decidida a no casar nunca; jamais homem algum seria seu senhor. Mas que alternativa havia? Como poderia ter dinheiro, posio ou libertar-se do tio sem trocar um tutor por outro, sem encontrar um marido? Afigurava-se-lhe naquele momento um problema insolvel. Nerina suspirou ao imagina r-se em bolandas, de um lugar para outro como preceptora mal paga, deparando-selhe porventura os mesmos problemas em cada nova situao, regressando a Rowanfield p ara ser admoestada e vilipendiada, at que talvez, com a passagem dos anos, j no hou vesse mais ningum em Rowanfield para a admoestar e ficasse demasiado velha para q ue os mesmos problemas surgissem. Tratava-se de um pensamento lgubre e Nerina suspirou audivelmente, mas o suspiro transformou-se quase imediatamente num arquejo de horror. Algum se aproximava por detrs e, pelo rudo dos movimentos, percebeu 71 que se tratava de algum a cavalo. Aproximava-se rapi damente e, com uma sensao de d esnimo, Nerina

compreendeu que Elizabeth mal teria tempo de chegar at ela antes, de o cavaleiro, fosse quem fosse, aparecer. No entanto, chamou: - Elizabeth! Elizabeth! Voltou-se com dificuldade, pois a barreira era alta. Balanou a saia de balo por ci ma da barra superior e atirou-se para dentro do bosque. Mal acabara de fazer ist o, uma montada apareceu na vereda musgosa que serpenteava entre as rvores. Era um a gua castanha e Nerina reconheceu a cabea familiar antes de, com uma sensao prxima da sufocao, ver quem o animal transportava. Era o tio! Avanava de uma di reco de que ela nunca suspeitara que ele pudesse vir. Captulo quarto Nerina ficou paralisada de medo, enquanto o tio se acercava dela; depois, fez um esforo quase sobre-humano para ocultar o seu desale nto ao encar-lo. Avanando, forou um sorriso. - Boa tarde, tio Herbert! Ele no deu resposta. A sua expresso era ominosa e o olhar alongou-se para alm dela, como se procurasse outra pessoa. Ainda sem falar, guiou a montada pela vereda, em direco clareira onde Elizabeth e Adrian Butler estavam presos nos braos um do outro. Nerina fez uma tentativa desesperada para o deter. - Tio Herbert, aonde vai? - gritou ela, com a voz exageradamente alta para que Elizabeth ouvisse e ficasse avisada. Contudo, Lord Cardon, sem virar a cabea, prosseguiu inexoravelmente e, desesperada, Nerina seguiu-o pelo caminho do bosque. Bastou-lhe apenas alguns minutos para alcanar a pequena clareira beira do riacho. Elizabeth e Adrian estavam de p, no centro. - Tinham ouvido o chamamento de aviso de Nerina, seguido quase logo pela saudao ao tio e, embora Elizabeth, em pnico, lhe tivesse ro gado que se escondesse, ele continuou firme, dizendo que no fugiria, preferindo enfrentar o pai da jovem naquele lugar. Teve pouco tempo para suplicar ou discutir e, na verdade, no houve tempo para Adrian se esconder; pois, quase sem darem por isso, Lord Cardon estava junto deles e Elizabeth levantando os olhos para o pai, montdo na gua, sentiu que iria desmaiar s de ver-lhe o semblante. 73 Conhecia demasiado bem os sinais da ira paterna, o franzir carregado da testa, q ue fazia com que as sobrancelhas se juntassem por cima do nariz alto, o estreita r dos olhos at serem meramente frestas de negrura; mas principalmente, o fluxo prp ura que subia da base do pescoo at raiz do cabelo, aumentando perigosamente de int ensidade at as veias azuis da testa e do nariz sobressarem tumefactas e bulbosas. Lord Cardon deteve a montada. Durante um momento, ningum disse nada. As mos de Eli zabeth esvoaaram como pssaros assustados para o peito. Adrian Butler endireitou o tronco, enquanto os olhos, calmos e honestos, encontraram os de Lord Cardon, dir ectamente e sem perturbao. Os seus modos eram os de um homem e cavalheiro e Nerina , por um instante de optimismo, alimentou a esperana de que a atitude de Adrian p udesse mitigar a ira de Lord Cardon. Contudo, no havia possibilidade de apaziguar a sua raiva e, numa voz spera de fria, dirigiu-se a Elizabeth: - Afinal tinha razes para desconfiar de que me enganavas! Foi como se o som da sua voz quebrasse o encanto que mantivera Elizabeth e Adria n mudos desde que chegara. Plido, mas com dignidade, Adrian deu um passo em frent e. - Perdoe-me, Sir, por nos encontrarmos aqui sem sua autorizao. Na realidade, eu pr etendia falar- lhe hoje mesmo.

- Ah, sim? - fez Lord Cardon. - E por que motivo? - No este o lugar que eu escolheria para falar de tal assunto, - replicou Adrian Butler calmamente - mas uma vez que me pergunta, Sir, responder-lhe-ei francamen te. Desejo a sua permisso para desposar sua filha. 74 A cor do rosto de Lord Cardon tornou-se mais carregada. - Raio de descaramento! - rugiu ele. - Voc tem a rematada impertinncia que eu j esperava. Atreve-se a pedir a mo de minha filha quando ela j est comprometida? Est noiva de Sir Rupert Wro th. Se ela no lho disse, o facto demonstra apenas que capaz de engan-lo a si como a mim. - Lady Elizabeth informou-me de que Sir Rupert a pedira em casamento - disse Adrian com a sua voz imperturbvel. - Tambm me contou que Vossa Senhoria apoia a pretenso desse cavalheir o; mas, infelizmente, o corao de sua filha est comprometido com outra pessoa. Sinto-me honrado, Sir. por ser o alvo do afecto dela e estou convicto de que posso faz-la feliz. - Ento, tem uma convico errada - berrou Lord Cardon. - Infernos, para que estou eu aqui a ouvir a charlatanice de um aventureiro oportunista que pretende tornar-se meu genro? Desaparea daqui e no volte. - Quanto minha filha, h-de casar com quem eu disser e mais ningum. - No pode estar a falar a srio, Sir - reprovou Adrian. - No posso, verdade, oferecer a sua filha as vantagens materiais de Sir Rupert Wroth, mas a minha situao. - Voc ouviu o que eu disse - interrompeu Lord Cardon. - Saia das minhas terras e no volte. Puxou as rdeas montada para se ir embora e impulsivamente Adrian Butler avanou e a garrou no freio. - Lord Cardon! - disse com veemncia. - Vossa Senhoria comete um erro muito grave. Peo-lhe com toda a lealdade que me oia. Aquele acto pareceu enfurecer Lord Cardon para alm de todos os limites. Com um movimento rpido, fez descer o chicote de montar num golpe violento sobre a 75 mo de Adrian Butler e depois, como se a aco tivesse eliminado os ltimos resqucios do seu autodomnio, gritou: - Desaparea, j disse! Hei-de ensin-lo, por sedu zir a minha filha, entrar aqui furt ivamente e namor- la s escondidas. Fora daqui e nunca mais aparea. Se o voltar a ve r, dou-lhe um tiro. Enraivecido ao mximo, Lord Cardon chicoteou uma e outra vez os ombros de Adrian. O jovem ps as mos em escudo para se proteger das pancadas; porm, montado, Lord Card on estava em posio mais vantajosa. Como os golpes continuavam a chover, cortando s em piedade as faces e mos e deixando longas marcas vermelhas na pele branca de Ad rian Butler, este viu-se obrigado a recuar, enquanto Lord Cardon o perseguia com implacvel brutalidade, sem se importar com os gritos de horror e aflio de Elizabet h. - Pap. Pap. No. No. Suplico-lhe - gritou ela e tentou correr em defesa de Adrian; po rm, Lord Cardon j o empurrara para outra vereda que partia da clareira, sem deixar de tilizar o chicote e de proferir violentas pragas, que pareciam ecoar pelo bos que. Levou o desafortunado jovem sua frente at chegarem estrada que delimitava a propriedade. S quando Adrian, ensanguentado e quase inconsciente, tropeou e caiu p or cima de uma sebe rasteira para a valeta, do outro lado, que o chicote de Lord Cardon se deteve. Olhou um momento para o homem espancado, cuja respirao saa entrecortada de entre os lbios e c

ujos olhos estavam cerrados com a dor. Depois soltou uma gargalhada. - Talvez isto o ensine a deixar a minha filha em paz - disse selvaticamente e, r odando a montada, regressou rapidamente pelo mesmo caminho. Elizabeth desfalecera na margem do riacho. As lgri mas escorriam pelo seu rosto b ranco, mas os olhos estavam 76 arregalados e imobilizados. Nerina, de joelhos a seu lado, levantou os olhos ao som da aproximao do tio, mas Elizabeth no voltou a cabea. - Levantem-se! - ordenou Lord Cardon. Levantem-se e voltem para casa! - Elizabeth est desfalecida - disse Nerina. Duvido que possa andar. - H-de andar - disse Lord Cardon, em tom ameaador - ou dou-lhe uma amostra do que dei ao namorado. - A sua voz ergueu-se num berro. - Levanta-te, raios, e faz o que te digo! A sua violncia produziu efeito. Quase automaticamente, Elizabeth obedeceu, embora Nerina esperasse que ela perdesse os sentidos a qualquer momento. - Vamos, sigam minha frente! - ordenou Lord Cardon. Suportando quase o peso total da prima, Nerina principiou a caminhar de regresso a casa. Demorou quase meia hora e cada minuto pareceu um sculo de agonia e tortura. Elizabeth arrastava os ps como uma velha, j sem foras no corpo. As suas mos estavam geladas e, momentos depois, comeou a bater os dentes. Nerina nada podia fazer excepto, praticamente, transport-la, encorajando-a a cada esforo em voz baixa, na esperana de o tio no perceber o que ela dizia. Cavalgando atrs delas, levando-as como um vaqueiro que conduzisse o gado para o matadouro, Lord Cardon no disse palavra at chegarem a casa. Um moo de cavalaria correu para segurar a montada; Lord Cardon desmontou e observou Nerina, que fazia um derradeiro esforo desesperado para ajudar Elizabeth a subir os degraus da entrada. A prpria Nerina estava exausta, pois tinha suportado quase todo o peso do corpo de Elizabeth; ao abrir a porta, um lacaio reparou que algo se passava e, avanando 77 pressa, ajudou Elizabeth at ao vestbulo. Nerina sentiu que, de algum modo, tinha r ealizado uma tarefa quase sobre-humana ao conseguir trazer Elizabeth para casa. Naquele momento, quase se esqueceu das futuras batalhas, mais importantes, devid o satisfao de ter alcanado um triunfo imediato. Inspirou profundamente, com alvio, e ento, quando o tio entrou no vestbulo atrs dela s, o seu corao teve um sobressalto de terror, pois viu que a ira dele no diminura. E le ficou um instante a olhar para Elizabeth. Estava lvida como cinza, oscilando e nquanto era mantida de p apenas pelo apoio do brao de Nerina de um lado e o do lac aio do outro. Os olhos pareciam enlouquecidos e a respirao fazia-se em arquejos rpi dos e curtos, como um animal ferido. Lord Cardon olhou para ela um longo momento , depois, deliberadamente, com a mo nua, bateu-lhe com fora na cara. - Vai l para cima - disse como se estivesse a falar a um co. - Ocupo-me de ti mais tarde. Nerina, vem para a biblioteca. Elizabeth no gritou perante o ataque do pai. Em vez disso, perdeu completamente a s foras e, apesar dos braos que a suportavam, escorregou, inconsciente, para o cho. Lord Cardon no lhe prestou a menor ateno, rodou nos calcanhares e dirigi u-se para a porta da biblioteca. Nerina sabia que no ousaria desobedecer-lhe. - Leva Lady Elizabeth l para cima, para o quarto - disse ela rapidamente ao lacai o; e chamou Bessie. - Muito bem, Miss.

A expresso do homem era de consternao. Como o resto do pessoal, estava acostumado a o gnio do amo; no entanto, nesta ocasio, as consequncias pareciam ser piores que o habitual. Nerina no podia fazer nada, excepto seguir imediatamente para a biblioteca, atrs 78 do tio. A porta estava aberta e, quando entrou e a fechou, suspirou profundamen te. O tio estava de p, de costas para a lareira. Viu Nerina atravessar a sala e ela c ompreendeu, pela expresso do rosto dele e pela expirao que exalava rapidamente pelas narinas, que a sua raiva a inda se no consumira. Ao olhar para aquela cara dissoluta e corada por cima da gr avata branca, ao ver as veias prpura perigosamente intumescidas na testa quadrada , ao notar, luz clara da tarde, a trama de rugas em volta dos olhos e as linhas profundamente acentuadas que iam dos cantos do nariz alto at aos lbios retesados, espantosamente, deixou de sentir medo. Foi precisamente a fealdade dele que a libertou do seu prprio medo. Viu-o, no como um monstro que podia aterroriz-la ou subjug-la pela violncia fsica, mas como um hom em que tinha perdido no apenas a beleza da sua juventude como at a dignidade da ma turidade. Durante um momento, enquanto avanava para ele, teve uma viso do que j uma vez fora - magro e elegante, viril e atraente para as mulheres, um homem com um a importante posio e um ttulo honrado, um homem que qualquer mulher se orgulharia d e desposar. Todavia, algo correra mal, fazendo-o perder gradualmente todas as su as qualidades, enquanto chafurdava na sua prpria sensualidade egocntrica. Teria sido uma mulher que o decepcionara? Teria sido o casamento que o azedara, porque a felicidade e um herdeiro lhe tinham faltado? Era impossvel a Nerina conh ecer a verdade; contudo, naquela viso momentnea, o poder do tio sobre ela tinha de saparecido. Parecera sempre paralis-la at subservincia pela simples supremacia fsica . Mesmo quando j era mais velha, nunca fora totalmente capaz de se furtar sensao de estar impotente nas mos dele e de saber que aquela impotncia abjecta e intolervel de que sofrera em criana, 79 quando lhe batera at ela ficar semi-inconsciente e isso lhe dava prazer. Agora, parecia a Nerina que ele j a no podia ferir. Ela estava liberta dele e, men talmente, as cadeias caram quando, de queixo bem levantado, o encarou do outro la do do tapete grosso da lareira. - Isto obra tua? - inquiriu ele. Nerina no fingiu compreend-lo mal. - Regressei apenas ontem, como sabe - replicou. - H quanto tempo que isto acontece? - Lord Cardon perguntou e, como Nerina hesita sse, acrescentou: - melhor dizeres ou descubro por Elizabeth bem depressa. Nerina resolveu poupar prima o que estivesse ao seu alcance. - Sei que Elizabeth est apaixonada h j algum tempo. - E tem-se encontrado com aquele insolente, como uma criada, sando s escuras, comp ortando-se como uma leviana, com um vadio sem prstimo que lhe prendeu a imaginao. - Isso aconteceu porque proibiu o Senhor Butler de vir a esta casa, por consider ar que ele no serve - disse Nerina. - No serve! Claro que no serve! - gritou Lord Cardon. - Um soldado sem vintm! Meu D eus, esta a espcie de genro que procuro? - Ele soldado, - replicou Nerina - mas no sem-vintm. Vive relativamente bem e, cer tamente, a felicidade de Elizabeth que importa. Ela que casa com ele e no o senhor. Lord Cardon olhou-a espantado; depois, medida que o impacto das palavras penetra va no seu esprito, rugiu: - No me fales assim, fedelha impertinente, e no metas na cabea de Elizabeth essas i deias revolucionrias. 80 Todos ns sabemos o que tu s, uma prostituta como a tua me. No admito que a minha fil ha se infecte com os teus maus costumes, entendes? A recm-encontrada coragem fez Nerina dizer:

- Elizabeth est apaixonada por um cavalheiro que perfeitamente capaz de lhe propo rcionar conforto e decncia. Ele esperou at saber com exactido quais eram as perspec tivas de futuro antes de se abeirar do senhor. Se Elizabeth se tem encontrado co m ele em segredo, nada aconteceu de mal nessas ocasies, nada que no pudesse aconte cer na sala de estar da tia Anne, caso Elizabeth fosse autorizada a receber o Se nhor Butler aqui. - Receb-lo aqui! Por que raio havia ela de receb-lo aqui, se eu j a tinha avisado d e que no o queria c em casa? Quanto ao casamento, a rapariga uma tonta enfatuada. Alm disso, j est noiva de Wroth. - Ela no o ama e ele no a ama - disse Nerina. - Que tem o amor a ver com isto? - ripostou Lord Cardon. - Ele pediu- a em casam ento, no pediu? - No porque a ame, - replicou Nerina - mas porque a Rainha lhe ordenou que casass e antes de voltar a aparecer na Corte. Aparentemente, Sua Majestade soube dos se us amores com Lady Clementine Talmadge. Lord Cardon olhou fixamente para Nerina durante um momento e depois disse, num t om mais ameno: - Ento disso que se trata? Mas como sabes? - Acontece que a pura verdade - esgrimiu Nerina, que no tencionava revelar ao tio o segredo do esconderijo do pavilho. - Acredito piamente - disse Lord Cardon. - Um sujeito como Wroth no pretendia cas ar com uma pateta de cara deslavada como Elizabeth sem um motivo de peso. Bem, s eja qual for a razo, convm-me. Quero-o para genro e, por Deus, t-lo-ei. - Mas, tio Herbert, - disse Nerina - no 81 compreende o que isso significa para Elizabeth? Ser infeliz, desesperadamente inf eliz com um homem assim, um homem que no lhe d a mnima importncia, que se servir dela para fugir s consequncias da sua prpria leviandade. Tio Herbert, seja bom ao menos uma vez e deixe Elizabeth desposar o homem de quem gosta. Por momentos, Nerina pensou que o tio lhe daria ouvidos, que o seu pedido de cle mncia despertaria nele alguma decncia semi-esquecida que pudesse responder aos seu s apelos. Durante um segundo, ele pareceu hesi tar; depois, com todo o seu antig o vigor e selvajaria, berrou: - Que raio importa que ela ame! Far o que lhe disserem; e se tu a encorajares a d esafiar-me, ser pior para ti, garanto- te! O seu rosto ficou novamente corado e as palavras foram cuspidas de entre os lbios , com uma violncia que pareceu abalar todo o seu corpo. Nerina compreendeu que j no podia dizer ou fazer mais nada para o persuadir e, com o ficasse calada, os olhos de Lord Cardon estreitaram-se. - Est resolvido, - disse ele num tom um tanto diferente - e agora falemos de ti, minha querida sobrinha. Talvez tenhas a bondade de me informar porque regressast e sem aviso e, suponho, sem uma recomenda o do teu antigo patro. Quando ele comeou a falar, Nerina preparou-se, como tantas vezes j fizera, para re sistir fria do assalto e, para seu prprio espanto, no sentiu o corao pulsar dolorosam ente nem reconheceu aquela nusea sbita no estmago que fazia que ela se sentisse ago niada perante o terror que a tirania do tio sempre lhe provocara. Pelo contrrio, respondeu calmamente. - O senhor sabe porque regressei, tio. Penso, se o 82 senhor for honesto, que est surpreendido por eu me ter aguentado tanto tempo. Observava os olhos dele enquanto falava. Por um instante, vacilaram diante dos d ela e Nerina soube que acertara. Era, portanto, verdade que o tio sabia muito be m, quando a mandara para casa do marqus de Drox burgh, o que l iria encontrar, o q ue iria sofrer. Fora inteno dele que assim acontecesse, esperava isso e a ideia no lhe fora desagradvel. Fazia parte da sua desforra, parte do dio que sempre aliment ara por ela. - De que ests a falar? - perguntou, e ela viu que o tinha embaraado, que penetrara na carapaa da autoconfiana do tio. - O senhor sabia como era Lord Droxburgh - disse Nerina. - Conhecia bem a reputao

dele e, contudo, estava pronto a mandar-me, desprevenida e indefesa, habitar a c asa dele. Posso ser rf, pobre e indesejada, mas sou tambm a sua sobrinha, a filha d o seu nico irmo. - Tambm s a filha da tua me, a filha de uma actriz, de uma mulher que arranjou mane ira de apanhar no lao um rapaz, ainda antes de ele deixar Oxford - escarneceu Lor d Cardon. - A minha me no era actriz, como o senhor bem sabe - retorquiu Nerina. - Era uma c antora lrica e de boa educao. Ela e o meu pai apaixonaram-se e foram felizes durant e onze anos. Ela abandonou a carreira por causa dele. Era respeitvel, sim, mais r espeitvel do que a maioria das pessoas com quem o senhor se d na alta sociedade; n o entanto, por causa de um preconceito pedante e de falsa decncia, o senhor prefe re lanar-me ao desprezo. Faa-o, se assim o deseja; continue a punir-me por ter nas cido de duas pessoas que ousaram amar-se e ser felizes, apesar do que o mundo di zia e pensava delas; mas ao menos seja honesto, seja franco e admita que me 83 persegue desde criana. O senhor quer ver-me desgraada, quer ver-me seduzida e com o ferrete da falta de moral e decncia, de ser pouco melhor que uma prostituta. Fo i por isso que me mandou como preceptora para junto de uma filha do Marqus de Dro xburgh. O senhor sabia como ele era, o senhor sabia o que eu iria provavelmente encontrar na casa dele; no entanto, mandou-me deliberadamente para l. Ora, mais u ma vez, o senhor ficou decepcionado. No fui seduzida, voltei exactamente como fui ; aprendi, porm, uma coisa e aprendi-a bem: que os homens so uns animais. Sois tod os iguais, todos vs. S querem uma coisa das mulheres, uma coisa apenas. Nerina falara com calor, os olhos a faiscar e as faces afogueadas. O cabelo pare cia tambm arder em brasas, mais vivas em virtude da clera que invadira todo o seu corpo. O tio mirava-a, estupefacto, e, quando ela se calou, o silncio foi interrompido a penas pelo som da respirao agitada da rapariga. Ela pensou por um momento que a es bofetearia como o fizera prpria filha; depois, estranhamente, a clera masculina pa receu ceder. Nerina sentiu os olhos do tio adejarem sobre ela e, na verdade, olh ava-a como se a visse pela primeira vez. Enquanto aguardava a vez de falar, subi tamente consciente do calor nas suas faces e do facto de as mos estarem to cerrada s que as articulaes ficaram brancas, a jovem reconheceu que a atmosfera se modific ara. Havia uma coisa nova e diferente na atitude do tio, uma coisa que nunca a es tivera antes e, quando finalmente ele falou, f-lo numa voz que pareceu Nerina con ter um leve trao trocista de respeito, em vez da clera opressora. - Ento isso o que sentes pelos homens - disse lentamente. A sua observao no parecia pedir resposta e Nerina no replicou, mas ficou espera que prosseguisse. Pouco dep ois, continuou: 84 - Ento, repeliste Droxburgh! No existem muitas mulheres que se podem gabar disso. - Ele nojento e repulsivo - disse Nerina. - E tu achas que tambm o sou? - perguntou o tio. Havia uma estranha nota na voz, quase uma splica, mas, com a sua coragem recm-desc oberta, respondeu com sinceridade. - Sim - disse intransigentemente. Os olhares de ambos cruzaram-se e Nerina compreendeu que ele desejava que o olha r dela se submetesse ao seu. Contudo, no fraquejou, consciente, pela primeira vez , de que numa guerra de vontades estava altura dele, seno mais alto. Durante algu ns instantes, olharam fixamente um para o outro e, por fim, numa voz baixa mas p renhe de dio, o tio disse: - s tal qual a tua me! Sai! S depois de se encontrar do outro lado da porta, que Nerina se sentiu fraquejar. Foi como se a tenso afrouxasse de repente, deixando-a vulnervel e perto das lgrimas . Depois, rapidamente, como que para fugir dos seus prprios pensamentos, subiu a correr as escadas e dirigiu-se para o quarto dela e de Elizabeth. Se Elizabeth se indispusera no dia anterior com a proposta de casamento de Sir R upert, isso no se podia comparar agonia e desamparo que experimentava agora. Neri na abraou-a enquanto ela chorava at no poder mais e, por fim, silenciou de puro esg otamento. Nerina ponderou a situao e achou-a implacavelmente sombria. Era como se

Elizabeth estivesse numa armadilha, da qual no havia possibilidades de se liberta r. Era preciso encontrar uma sada, claro, mas no seria fcil. De facto, naquele mome nto as dificuldades pareciam quase intransponveis. As raparigas foram proibidas de descer para o jantar e, se Elizabeth no se sentis se to desesperadamente infeliz, 85 Nerina teria soltado uma gargalhada quando chegou a refeio delas, que consistia ap enas em po e gua. Era um dos velhos castigos que haviam suportado na infncia, quand o praticavam uma aco particularmente grave; porm, Nerina pensava agora que um regim e de po e gua e a circunstncia de estarem confinadas no quarto no eram um castigo ad equado ao crime vertente. Todavia, a ocasio no era propcia satisfao do sentido de humor. Elizabeth quase delira va no seu desespero e Nerina teve de se concentrar em acarinh-la, achando que a ni ca via de o fazer era sosseg-la repetidamente, que de algum modo seriam capazes d e iludir Lord Cardon e arranjar maneira de conseguir que casasse com Adrian. Uma visita de Lady Cardon, pouco antes de descer para o jantar, no contribuiu em nada para aliviar os receios de Elizabeth. Tivera de suportar os ltimos fumos da raiva do marido e, em consequncia, a sua atitude em relao filha foi fria e distante . O seu rosto ostentava a feio rgida e reprimida que Nerina sabia ser um sinal exte rior do sofrimento ntimo. A tragdia de Lady Cardon era que ela amava o marido sem, contudo, fazer a menor i deia de como lhe agradar. Chegara absolutamente inexperiente ao casamento, uma r apariga educada num lar severo e quase puritano, por pais idosos e nada mundanos que pouco ou nada lhe ensinaram das realidades da vida. Tinha conscincia de que fora a fortuna a principal razo do interesse de Lord Cardo n. Era suficientemente considervel para atrair inmeros pretendentes; contudo, at su rgir o jovem e elegante Conde de Cardon, o pai recusara todos. Beato, puritano e hipcrita em muitos sentidos, teve contudo a honestidade de reconhecer que a repu tao de Lord Cardon no era inteiramente a que ele teria escolhido para o seu genro. 86 - Mas tu modific-lo-s, minha querida, tu modific-lo-s - disse filha e, como fora edu cada na obedincia cega, ela acreditou. A sua tragdia fora que no sabia em que que teria de modificar o marido e, na sua inexperincia, aborrecera-o at raiva na noite do casamento. Durante a viagem de npcias, prolongada, triste e dispendiosa, ela fora to gauche, to pouco cativante na sua ignorncia e no seu enxoval, caseiro mas prtico, que no s o enfastiou como o revoltou, a tal ponto que ele foi desnecessariamente cruel com ela, em virtude da sua prpria decepo ntima e da descoberta de que o casamento podia ser to desagradvel. Infeliz e enleada, sabendo que aquilo que fazia desagradava ao marido, embora ig norasse os motivos, Lady Cardon, enquanto olhava sem ver as belezas paisagsticas da Europa, desejava nunca ter nascido. Mas os deuses que torturam as pessoas simples, ou talvez aqueles a quem falta sabedoria, ainda no estavam satisfeitos com ela. Durante a adolescncia, os seus sentimentos nunca haviam sido despertados e tinha acreditado sinceramente que estima era o mesmo que amor e que o amor, tal como o descreviam os poetas, era uma emoo que s acontecia aos instveis e aos de imaginao exacerbada. Todavia, apaixonara-se pelo marido durante a viagem de npcias, com um amor intenso, esmagador, possessivo e ciumento, que no lhe daria descanso e do qual nunca se libertaria durante toda a vida matrimonial. O que era to amargo era o facto de, em virtude da sua educao, em virtude da represso que sofrera desde a infncia, ser incapaz de se exprimir, incapaz de fazer mais do que conter aquela fogosa emoo dentro do peito

e tentar evitar revelar a sua prpria fraqueza ao homem que amava. Tinha vergonha, tinha medo do desejo que sentia por ele, o qual a chocava ao mesmo tempo que a 87 fazia tremer, tinha medo dos seus prprios pensamentos, dos seus prprios desejos ar dentes; e como a violncia do seu amor parecia por vezes despeda-la, tinha medo de c orresponder aos estmulos dele, mesmo nos momentos mais ntimos. Desde o incio, Lord Cardon nunca compreendera a mulher nem fizera qualquer esforo nesse sentido. Desde o incio, ela temia aborrec-lo e arranjava maneira de consegui r isso, de tal modo que o abismo entre eles aumentou com os anos, at j no haver pos sibilidade de se conhecerem mutuamente, nem sequer de serem amigos e companheiro s. E porque o amava to desesperadamente, porque temia que, se ela alguma vez se reve lasse, ele se risse dela e lhe virasse as costas com profunda repugnncia, forava-s e a si prpria a falar calma e comedidamente em todas as circunstncias, mostrava-se rgida e severa, at nos momentos em que mais desejava lanar-se-lhe nos braos, em que mais desejava derramar, numa onda transbordante, a nsia dolorosa e insacivel que sentia pelo corpo e pela afeio do marido. Depois, a pouco e pouco, esta couraa que deliberadamente envergara tornou-se part e integrante da sua caracterizao, a ponto de lhe ser impossvel mostrar-se ou falar com algum sem ser de modo frio e distante e numa voz que por vezes se tornava sper a, sarcstica e to brutal sua maneira como a clera desenfreada de Lord Cardon. Ao entrar no quarto das raparigas, pareceu a Nerina que Lady Cardon olhava com d esgosto para os olhos inchados e para os lbios trmulos de Elizabeth. Esta ergueu-s e ao ver a me e, instintivamente, como uma criana que se magoou, estendeu os braos. - Mam! - soluou - Oh, Mam! Todavia, Lady Cardon no se aproximou. Ficou perto 88 da porta, com a luz do candeeiro a reflectir-se no colar de brilhantes que trazi a ao pescoo. - Falei com o teu pai, Elizabeth - disse friamente. - Contou-me como est ofendido com o teu pssimo comportamento. No falarei dos meus p rprios sentimentos; basta dizer que me repugna sequer pensar que tenhas esquecido a tua posio na vida para te comportres desta maneira. O teu pai decidiu, j que no me reces confiana, que no sairs de casa, excepto para passear nos relvados logo defron te da sala de estar, at ao dia do casamento com Sir Rupert Wroth. Como o teu pai soube que Sir Rupert est ansioso por te desposar o mais depressa possvel, o casame nto realizar-se- daqui a trs semanas, precisamente a vinte e nove de Julho. Elizabeth soltou um pequeno grito de desespero. - Oh, Mam, a vinte e nove no, a vinte e nove no! - A vinte e nove - repetiu Lady Cardon. Nerina, consciente da importncia desta da ta especial para Elizabeth, disse rapidamente: - Mas, tia Anne, certamente as pessoas acharo estranho que Elizabeth se case to de pressa. Ningum se casa trs semanas depois do anncio do noivado, a no ser que tenha u m motivo especial. Lady Cardon olhou para ela e pareceu a Nerina que na sua expresso havia tanta rep ugnncia como quando olhara para a filha. - O teu tio pensou nisso - disse em voz cortante. - Decidiu que, depois de tudo o que passei, depois de todos os trabalhos e preoc upaes que Elizabeth me deu, a minha sade se ressentiu. Ele tem a certeza de que, qu ando eu falar com o doutor Parker, o que tenciono fazer amanh, ele receitar sosseg o e repouso e uma viagem ao estrangeiro, logo que nos seja possvel. O casamento d e Elizabeth ser, portanto, antecipado para 89 que o teu tio e eu possamos partir de viagem pelo Continente. Quando acabou de falar, Lady Cardon abriu a porta. - Espero, Elizabeth, - disse ela - que o repouso desta noite permita que te reco mponhas e que tenhas o teu aspecto normal quando Sir Rupert vier amanh. O teu pai pediu-me para te dizer que, se assim no for, ter de falar ao Coronel do regimento

do Senhor Butler. Se ele apresentar queixa da conduta desse jovem, o que, de re sto, est no seu direito, o Senhor Butler ser despromovido e expulso do Exrcito. Se gostas desse senhor, como dizes, no desejars que tal acontea. Sem esperar por resposta, Lady Cardon saiu do quarto e fechou a porta de mansinh o. Elizabeth ficou deitada muito quieta. Depois, levou as mos cara. - No h fuga possvel - disse ela com voz baixa e fraca. - O Pap pensou em tudo. Ca num a ratoeira, Nerina! Terei de fazer o que ele quiser! Nerina no soube responder. Parecia, de facto, que Elizabeth tinha razo e que Lord Cardon pensara em tudo. Capitulo quinto S ao fim de cinco dias, Elizabeth teve notcias de Adrian Butler. Durante cinco tar des, Bessie arrastou o pequins asmtico de Lady Cardon para um passeio ao longo da estrada que bordejava o bosque, enquanto Elizabeth, prisioneira no jardim, ficav a sentada no relvado em frente da casa, demasiado infeliz pela ansiedade e pela apreenso para conversar sequer com Nerina. A ameaa de Lord Cardon de falar com o Coronel de Adrian tinha sido absolutamente eficaz, pelo menos no que dizia respeito ao facto de as coisas correrem como ele queria. Elizabeth temia fazer qualquer coisa que pudesse destruir a possibilida de de promoo de Adrian e, com um esforo que s Nerina sabia plenamente avaliar, obrig ava-se a ser afvel com Sir Rupert quando este a visitava e a aparecer diante dos pais disciplinada e de olhos secos. Apenas, quando se encontrava a ss com a prima, no quarto, no precisava de dissimul ar a infelicidade e podia esbravejar, s vezes quase demencialmente, contra o pai e as suas decises. Porm, Elizabeth no ousava desafiar Lord Cardon abertamente, com medo, no tanto por ela prpria, mas pelo homem que amava. Se no fosse a ajuda e a colaborao de Bessie, Nerina sentia que Elizabeth sucumbiria a um colapso nervoso. Bessie recusara o desnimo e tinha a certeza de que, se che gasse a entrar em contacto com Adrian Butler, ele encontraria soluo para todos os problemas. O medo maior de Elizabeth era que Adrian julgasse que ela fora 91 aniquilada pela violncia do pai e que, no a encontrando no lugar habitual, acredit asse que j no o amava. - Ora, no se apoquente - dizia Bessie para a confortar. - Eu estarei l para explic ar o que se passa. O Senhor Butler um cavalheiro sensvel e pensar que, se a menina no puder aparecer, mandar algum de confiana. Ele no sabe que est aqui fechada por ord em de Sua Senhoria, embora, a no ser que eu muito me engane, seja suficientemente inteligente para adivinhar que qualquer coisa deste gnero esteja a acontecer. Eu estarei espera na estrada e com certeza que h-de aparecer, mais cedo ou mais tar de. A menina pode estar to certa disso como eu de estar aqui neste momento. Contudo, s ao fim de cinco dias a confiana de Bessie em Adrian Butler se confirmou , lapso durante o qual Elizabeth se tornou mais plida e mais magra e comeu to pouc o que Nerina receou que ela definhasse completamente. Todas as tardes, Bessie de ambulava ansiosamente, acima e abaixo, na estrada apertada e poeirenta, com o pe quins a resfolegar e a farejar atrs dela, enfure cido com este sbito interesse pela sua sade, que o afastava do apreciado conforto do cesto para um passeio que prof undamente detestava. - bondade da tua parte levar o Nicky a passeios to agradveis - dizia Lady Cardon a Bessie. - Ele gosta muito, minha senhora - dizia Bessie com desfaatez. - uma verdadeira p ena que um co to bonito esteja a engordar por falta de exerccio. Lady Cardon inclinava-se para fazer uma festa ao seu cozinho. Era a nica criatura a quem ela, uma vez por outra, dedicava um gesto de meiguice e, no momento de ac arici-lo, murmurava palavras sem sentido ao asmtico animal, que se voltava e se af astava enfastiado, demasiado cansado para desejar outra coisa que no fosse uma al mofada macia. Bessie observava-o com um tnue sorriso 92 nos lbios. Nunca houvera um mensageiro amoroso to pouco voluntarioso. Quando finalmente Adrian Butler apareceu, no quinto dia, Bessie sentiu que os su bterfgios e os incmodos tinham valido a pena. Ao aparecer a cavalo estrada abaixo,

Bessie no pde esperar que ele se aproximasse e desmontasse. Correu ao seu encontr o, soltando um grito de boas-vindas. O rosto dele, plido e com um ar adoentado, e xibia as cicatrizes dos golpes do chicote de Lord Cardon. - Oh, senhor Butler! Sir, que alegria v-lo - gritou Bessie. - Tenho esperado aqui todas as tardes e rezado at me doerem os queixos para que o senhor viesse. A men ina est to ansiosa que eu pensei que ela definhasse se no tivesse notcias suas depre ssa. - Teria vindo antes, Bessie, - replicou Adrianmas adoeci e o mdico no me autorizou a sair do leito, por mais que eu lhe pedisse. - Ns pensmos numa coisa desse gnero - disse Bessie sobriamente, olhando as marcas d o rosto dele e as ligaduras das mos. - Fala-me de Sua Senhoria, Bessie - disse Adrian, ansioso. - Que lhe aconteceu? - No est autorizada a sair do jardim, Sir, respondeu Bessie - e o meu amo marcou o casamento para o dia vinte e nove de Julho. - Vinte e nove! - exclamou Adrian, alarmado. - Sim; e Sua Senhoria est lou ca, como pode imaginar! - Soube de fonte segura que o nosso navio larga na noite de trinta - disse Adria n. - Temos de estar a bordo ao meio-dia. Isso significa que Sua Senhoria tem de vir comigo no dia vinte e nove. - Sim, Sir, mas como? - perguntou Bessie. - Isso que ns todos gostaramos de saber. 93 - Teremos de pensar em qualquer coisa - disse Adrian com firmeza. - No fcil, Sir - replicou Bessie. - H dois dias atrs, o meu amo desconfiou de que a menina pudesse escapar-se noite para se encontrar com o senhor; por isso todas a s noites, depois de Lady Elizabeth e Miss Nerina terem ido para a cama, fecha o quarto chave e s o abre de manh. No h possibilidade de fugir pela janela, pois uma q ueda de dois andares. - Havemos de pensar em alguma coisa - repetiu teimosamente Adrian. - Prosseguire i com os meus planos, Bessie. Arranjarei maneira de eu e Sua Senhoria casarmos n a tarde de vinte e nove. Isso quer dizer que ela tem de sair mais cedo, ao alvor ecer se possvel. - O meu amo guarda a chave no seu prprio quarto! - continuou Bessie. - Eu no estou autorizada a ir busc-la antes de ele se levantar , s sete e meia. Adrian carregou o sobrolho e pareceu fazer alguns clculos. - Se partirmos imediatamente depois dessa hora, chegaremos a Dover cerca das cin co da tarde. Podemos fazer parte do caminho de comboio e o resto de carruagem. P odemos passar a noite na estalagem local e embarcar logo de manh cedo. - Mas, mesmo que a Menina consiga sair do quarto, - continuou Bessie - no ser fcil abandonar a casa. Os criados tm ordens severas do m eu amo para o informarem imediatamente se as meninas forem vistas em qualquer la do sem ser no relvado frente da casa. Oh, Sir, vai precisar de um tapete voador para a tirar do que ela chama esta miservel priso". Adrian sorriu; o sorriso pareceu iluminar-lhe o rosto e deu-lhe o aspecto de um adolescente. - Muros de pedra no so priso. - recitou ele e depois acrescentou: - Teremos de arra njar maneira, 94 Bessie. Organizarei um plano e talvez tenha de ser um tapete voador. Entretanto, entrega isto a Lady Elizabeth - e diz-lhe que no perca a esperana - tirou uma carta da algibeira e depositou-a nas mos de Bessie. - Como no esperava encontrar Elizabeth aqui esta tarde, ia deix-la na cavidade do velho carvalho, onde j deixmos mensagens noutras ocasies. Se por qua lquer razo no puderes vir noutro dia, no te esqueas de procurar l. - Certamente que sim, Sir - respondeu Bessie. Oh, faz-me pena v-lo to plido e doent e. Tem de ter muito cuidado consigo, por amor da Menina. - Estou bastante melhor - replicou Adrian - e,

agora que sei que ela ainda pensa em mim e que nada verdadeiramente terrvel lhe aconteceu, ficarei bom em pouco tempo. - Sua Senhoria pediu-me que lhe desse isto, Sir - disse Bessie tirando uma mensa gem do vestido. Mandou-me tambm dizer que preferia morrer a casar com outro e que, se a no quiser, o seu leito nupcial ser a campa no cemitrio. - No precisa de se afligir com isso - replicou Adrian e a voz tornou-se-lhe subitamente forte e vigorosa. - Hei-de tir-la daqui, ainda que tenha de matar algum. Ao repetir mais tarde a Elizabeth esta observao, Bessie comentou: - Alegrou-me o corao ouvi-lo, deveras. Parecia So Jorge pronto para combater todos os drages do mundo em defesa de Sua Senhoria! Elizabeth agarrou na mensagem de Adrian e encostou-a face. - Ele ainda gosta de mim, o que importa! Estava com tanto medo que o Pap o tivesse afugentado para sempre. - Isso nunca me passou pela cabea - disse Bessie 95 firmemente, embora, na verdade tivesse receado exactamente o mesmo. - Ento, o sen hor Butler um cavalheiro. Se ele deu a palavra, mantm-na a todo o custo. Mas Voss a Senhoria no precisa de temer que ele no consiga resolver as coisas maneira dele. Ele gosta da Menina e quer despos-la, mesmo que o rival fosse o prprio Diabo. - s vezes penso que - disse Elizabeth, um pouco histericamente. Enquanto falava, voltou-se para Nerina, que estava sentada janela, com o sol a fazer do seu cabel o ruivo uma aurola de fogo. - Nerina, tenho medo de Sir Rupert. H qualquer coisa n ele que me aterroriza! J pensei em apelar para ele, em me colocar sua merc, em diz er-lhe que amo Adrian e rogar-lhe que rompa o compromisso. Apesar de ter pensado nas palavras exactas que diria, quando chega o momento, no sou capaz de as pronu nciar. Ele paralisa a minha lngua. H qualquer coisa de sobrenatural nele, como se no tivesse os sentimentos nem as emoes de um homem vulgar. - Eu no tenho medo dele, - respondeu Nerina - embora compreenda os teus receios, Elizabeth. Elizabeth querida, Sir Rupert como os outros homens, no h dvida, mas ain da mais horrvel do que a maioria. Quando o vejo a conversar contigo, condescenden temente amvel, sabendo que antes de a noite cerrar ele estar com Lady Clementine, a fazer amor com ela, sinto ganas de o esbofetear. Se ao menos o tio Herbert o t ivesse tratado como tratou o pobre Adrian, sentir-me-ia contente. Elizabeth deixou escapar um pequeno grito e cobriu os olhos com as mos. - Por favor, no fales do que o Pap fez a Adrian, no suporto esse pensamento. Perseg ue-me sempre, sonho com isso noite. As suas pobres mos e a cara! Diz-me, Bessie, ainda tem as marcas? 96 - Mal se vem - replicou Bessie, mentindo, para no indispor Elizabeth. Mais de uma vez, teve a criada de repetir as palavras da conversao que travara com Adrian e quando, por fim, j no havia mais nada para contar, Elizabeth sentou-se a ler e a reler a mensagem de Adrian, at Nerina ter a certeza de que ela j a sabia de cor. - Onde vais guard-la com segurana? - perguntou prima. - O tio Herbert pode facilme nte decidir revistar o quarto. Por amor de Deus, no faas mais nada que o irrite. S e ele suspeita de Bessie, estamos acabadas, pois, sem ela, no poderemos comunicar com Adrian. - Vou guard-la aqui - replicou Elizabeth com os olhos brilhantes e meteu a mensag em no corpete do vestido. - Nem sequer o Pap teria a ousadia de a procurar aqui. - Eu no ficaria to certa disso. Ele seria capaz de tudo, se pensasse que lhe desob edecias - disse Nerina, implacvel. - Neste momento, no sinto medo nem sequer do Pap - retorquiu Elizabeth. - Estou to feliz. incrivelmente feliz, Nerina, por Adrian gostar de mim.

Nerina olhou para a prima com curiosidade. Os olhos de Elizabeth estavam cerrado s, a cabea atirada para trs, as mos apertadas sobre os seios. Um leve sorriso baila va-lhe nos lbios e parecia em xtase. Nerina desejou saber qual era a sensao de estar apaixonada. Talvez Adrian Butler fosse diferente dos outros homens que conhecer a e, no obstante, sabia que desconfiava at da calma gentileza dele. Por muito que apresentasse bondade e ternura, continuava a ser um homem. Por muito que aparent asse gostar de Elizabeth agora, o seu amor continuaria quando ela fosse velha e doente ou quando outras mulheres mais atraentes o tentassem? Os homens eram todo s iguais, decidiu e, pela sua parte, odi- los-ia 97 at ao dia da morte. Elizabeth iria viver num paraso de loucos durante alguns anos, aps os quais, quando Adrian se tornasse cruel, infiel e talvez monstruoso, nada mais restaria a no ser as recordaes. Nerina pensou em Lord Droxburgh e um arrepio percorreu-lhe o corpo. Como podia u ma mulher confiar num homem, quando havia brutos como aquele neste mundo? Ela so ubera instintivamente, desde o momento em que o vira, que era perigoso, quando e le entrara na sala de estudo, ela fizera a vnia e ficara modestamente de lado com os olhos baixos, como sabia ser adequado sua situao. Todavia, adivinhara que ele a mirava, adivinhara pela maneira como os olhos dele apreciavam cada pormenor do seu corpo, retardando-se nas curvas dos seios pequenos, que ele estava a pensar numa coisa e apenas numa coisa. No sentira medo dele naquela altura, isso viera mais tarde; apenas ficara a saber , com uma sensao de profundo desalento, que aquela casa no seria diferente das outr as que deixara. E, contudo, foi diferente, na medida em que deixou nela uma cica triz indestrutvel e confirmou e fortaleceu o seu asco pelos homens. Ficou a odiar o tio, sentindo repugnncia por aquilo que ele era e por muitas outras coisas de que suspeitava a seu respeito. Ficou a odiar o rapaz implume que a perseguira e cuja me a expulsara de casa com acusaes falsas e injustas; ficou tambm a desprezar o vivo de meia idade que a perseguira insistentemente, com guinchos de importuna h umildade. Lord Droxburgh fora muito diferente destes. O ressentimento e o dio que ardiam de ntro dela em relao aos outros incendiaram-se numa chama viva ao pensar nele. No hav ia palavras suficientemente fortes para exprimir o nojo que sentia por tudo o que ele representava. Nele, reconhecia a prpria pers onificao da desenfreada e 98 desgovernada lubricidade. Sabia que ele a desejava por ser bonita e atraente; co ntudo, em contrapartida, como ser humano, ela no tinha, quanto a ele, qualquer ex istncia. Ele era egosta, de um egosmo mais terrvel por ser total e absolutamente complacente . Apenas uma nica vez ela lhe suplicara, lutando por achar alguma decncia num home m que envelhecera na demanda do vcio. - Sou empregada da sua esposa! - exclamou ela. Vivo aqui em sua casa. No pode dei xar-me em paz? Ficara ofegante e agitada ao proferir estas palavras, pois Lord Droxburgh encurr alara-a na biblioteca, aonde ela tinha ido buscar alguns brinquedos que a criana l deixara de manh. Recuou, fugindo dele at ficar contra uma das enormes estantes, c om as encadernaes de couro negro dos livros a fazer de pano de fundo ao seu cabelo flamejante e ao rosto alvo. Nerina tinha os olhos arregalados e sombrios e os lbios rubros, apesar de todas a s resolues em contrrio, tremeram um pouco ao falar. Lord Droxburgh observava-a, um leve sorriso nos lbios, enquanto se com prazia na observao da beleza dela. O seu ar de desafio atraia-o, pois gostava de conquistar, e o facto de submeter uma mulh er aos seus desejos proporcionava-lhe invariavelmente um estranho prazer. - s muito bela. - disse com a voz impregnada de paixo em crescendo. - Oia-me - gritou Nerina desesperadamente. No compreende o que lhe digo? Rogo-lhe que se lembre de que um cavalheiro, pelo menos pelo nascimento. Estou aqui em su a casa, indefesa e sem ningum que me proteja. Certamente compreender que, por esse motivo, se no admite mais nenhum, tem de me deixar em paz? - s muito bonita - repetiu Lord Droxburgh e aproximou-se mais.

99 Quando as mos dele se estenderam para lhe tocar, Nerina soltou um grito. Porm, ao solt-lo, compreen deu que era intil. A biblioteca ficava afastada do resto da casa . Ningum a podia ouvir e, mesmo que algum a ouvisse, os criados no interfeririam. E nto, precisamente quando j sentia os braos de Lord Droxburgh a envolv-la, quando via o rosto perverso dele aproximar-se do seu e sentia os lbios dele, lascivos e gul osos, procurando os seus, foi salva. A porta abriu-se inesperadamente. Algum cheg ara para se encontrar com o Marqus e o mordomo vinha anunciar a chegada do convid ado. Ela escapou-se, mas, ao chegar ao refgio do seu quarto, no chorou nem tremeu. Ando u de um lado para o outro do aposento, clamando o seu dio contra o homem que a in sultara. Jurou ento tornar-se suficientemente forte para levar a melhor sobre ele . Nunca admitiria ser vencida por algum que desprezava to profundamente. Contudo, a sua coragem desvanecera-se. A batalha tornara-se demasiado feroz para ela e vi ra-se obrigada a bater em retirada perante um inimigo demasiado forte e poderoso . Entretanto, ela detestava-se a si prpria pela fraqueza do seu sexo. A uma coisa se decidiu. Jamais casaria, embora ainda no fizesse a mnima ideia do q ue seria dela no futuro. Para Elizabeth, porm, no havia outro caminho e a escolha era simples: o casamento com Sir Rupert Wroth ou com Adrian Butler. Bateram porta do quarto e Bessie foi abrir. - Madame Marcele est pronta para outra prova, Menina - anunciou ela. - Outra! - exclamou Elizabeth, desalentada. Estive trs horas esta manh a ser espet ada com alfinetes. Estou cansada e quero ler a carta de Adrian outra vez. - melhor ir - sugeriu Bessie judiciosamente. - Se a Madame se queixar a sua me, h aver mais problemas. 100 Elizabeth levou a mo testa. - Di-me a cabea - disse ela. - Oh, Bessie, no faz sentido provar tantos vestidos qu e no se tenciona usar. Quando fugir com Adrian, s poderei levar uma trouxa; por co nseguinte, para que servem todos aqueles vestidos? Nerina ps-se em p. - Temos quase o mesmo tamanho - disse ela. Vou em vez de ti. Madame pode prov-los em mim. Como provavelmente nunca terei um enxoval, no ser mau descobrir indirecta mente qual a sensao de experimentar um. Agradecida, Elizabeth levantou os olhos para ela. - s capaz de fazer isso por mim? - disse ela. Sinto que hoje j no aguento mais e Ma dame fala muito. Est sempre a dizer-me que Sir Rupert um belo homem e que eu tenh o sorte por casar com ele. - Ela uma bisbilhoteira terrvel - disse Bessie. No h nada no Condado onde ela no met a o nariz, j que trabalha de casa em casa. Tenha cuidado com o que lhe disser, Mi ss Nerina. - No te aflijas - disse Nerina ao dirigir-se para a porta. - S a vou fazer falar. No foi difcil consegui-lo, como verificou, enquanto Madame Marcele a ajudava a env ergar o vestido de baile de Elizabeth. - Compreendo muito bem que Sua Senhoria se sinta cansada, - palrou Madame Marcel e - mas, quando se tem de fazer um enxoval com esta pressa, no se pode evitar uma prova atrs da outra. Por muito que eu queira, Miss, no se pode fazer uma prova be m feita sem a ajuda do corpo humano. Ela apertou a cinta e deu um passo atrs para admirar o trabalho. Era uma mulher b aixa e mirrada, prematuramente envelhecida pelos anos passados curvada sobre o 101 trabalho, a costurar com m iluminao e em mansardas mal arejadas, muitas vezes sem a quecimento nem refeies suficientes. Quando se tornou famosa e mudou o nome de Magg ie Potts para Madame Marcele, a sua digesto estava definitivamente arruinada e a vista faltava-lhe. Esta ltima insuficincia foi facilmente corrigida por lentes de aros de ao que lhe traaram um sulco no nariz, cuja extremidade estava permanenteme nte arroxeada. Os danos causados sua digesto, no entanto, eram irreparveis e parecia queles cujas casas frequentava que o nico alimento de que ela carecia era um sem-nmero de chvena

s de ch forte, que lhe levavam a todas as horas do dia e que ela bebia sem aparen temente abrandar um instante o movimento ligeiro dos seus dedos. Costurava com inacreditvel rapidez, o que no era de admirar, pois Maggie Potts tin ha comeado ainda muito criana por ajudar a me a coser botes de camisa a cartes, que s e vendiam a um penny cada grosa. De manh noite, elas labutavam e, como a comida e a renda dependiam exclusivamente do trabalho, Maggie aprendera a ser ligeira. Nerina, observando-a agora, de joelhos, a alinhavar a bainha do vestido que esta va em prova, pensou que nunca tinha visto ningum que utilizasse a agulha com tant a destreza. Dentro e fora, dentro e fora, Madame Marcele metia na boca os alfine tes substituveis pelos alinhavos at os seus lbios gretados se assemelharem ao dorso de um porco-espinho. Recuou mais uma vez, a fim de observar o efeito; os seus o lhos, aumentados pelas lentes grossas, pareciam enormes e, consequentemente, a c ara seca, descarnada e enrugada, parecia to mirrada e to pouco humana como uma msca ra. - Pronto, Miss Graye - disse Madame Marcele. Acabo isto amanh e Sua Senhoria no pr ecisa de se 102 preocupar outra vez. um belo vestido e, embora eu no devesse diz-lo, no se encontra ria melhor em toda a Bond Street. - Sim, bonito - concordou Nerina, mas com pouca vivacidade, pois no sentia entusi asmo por um vestido de tule azul celeste enfeitado com ramalhetes de botes de ros a e musgo. Era o tipo de vestido em que Elizabeth ficava bela e etrea, mas que em contraste com a sua colorao viva - lhe dava um aspecto aparatoso e excessivamen te garrido. - E agora o vestido de casamento! - disse Madame Marcele. Nerina ficou surpreend ida. - Com certeza que, para esse, pretende Lady Elizabeth. - Oh, no tem importncia - replicou Madame Marcele. - Sua Senhoria j o provou uma ve z e, na verdade, Miss, no que toca a medidas, so as duas to parecidas como gotas d e gua. Ningum diria que so primas, pois a menina ruiva e Lady Elizabeth loira como um rainnculo. Mas assim mesmo que , como disse ainda esta manh a Sua Senhoria. Sir Rupert moreno e alto e ela loira e baixa. O par ideal, na minha opinio. - Os homens morenos nem sempre se interessam por mulheres loiras - retorquiu Ner ina. - Que me diz de Lady Clementine Talmagde? Antes de responder, Madame Marcele lanou-lhe uma mirada rpida pelo canto dos olhos . - Sim, Lady Clementine morena. Vejo, Miss, que tem conhecimento de certas coisas . Mas garanto-lhe que no nada importante. Lady Clementine tem tido admiradores de sde o bero. Estive em casa dela a semana passada para lhe fazer um vestido de via gem e, durante a prova, falmos de outros tempos. Perguntei-lhe por Lord Julian Sh epard, que estava to apaixonado por ela que 103 no se preocupava em ocultar os seus sentimentos de quem quer que fosse. Como est S ua Senhoria? " perguntei eu. Lord Julian", quis saber ela, com uma gargalhada de spreocupada. Ora, h que tempos no penso nele. Pode at ter morrido, pouco me importa . " Isto mostra o feitio dela. - Hoje aqui, amanh ali! - sugeriu Nerina. - Claro, Miss. E todas ns conhecemos tambm o feitio de Sir Rupert. - Como ele? - perguntou Nerina. - Refiro-me, claro, no que respeita a mulheres - precisou Madame Marcele. - No de estranhar, num homem to rico e to elegante. Correm todas atrs dele. At nos pe doente s ouvi-las falar ao p de mim. s a velha Marcele", dizem elas, e continuam a conver sar. s vezes, ponho-me a pensar como que um homem to atraente e elegante no tem sor te com as mulheres. - Eu diria que Sir Rupert pode muito bem olhar por si prprio - disse Nerina com a cintosidade. - Sim, admito que ele seja um pouco difcilconcordou Madame Marcele. - No que eu j a lguma vez tenha falado com ele, mas j o vi muitas vezes. Altivo e arrogante, como se a terra no merecesse que ele a pisasse, embora eu goste de uma pontinha de or gulho num homem. E ele difcil de conquistar, o que faz com que as senhoras o cobi

cem tanto. - E Lady Clementine est muito interessada nele? - Ora, Miss Graye, no deve perguntar-me essas coisas - admoestou Madame Marcele. - No prprio que uma senhorinha como Miss Graye saiba destas coisas; mas, sabe, Lad y Clementine regulou-se sempre por regras prprias. As coisas que tem feito, sem n ada sofrer! Bem, se lhe contasse algumas, nem me acreditaria. - H muita gente que fala de Sir Rupert e Lady Clementine? 104 - Oh, no - replicou Madame Marcele. - Foram sempre muito cautelosos. Eu sei destas coisas porque a filha da minha prima est a servir no castelo de Wroth. - Que pensa voc que sentir Lady Clementine a respeito do casamento de Sir Rupert? - indagou Nerina. Madame Marcele lanou outra das suas rpidas olhadelas de travs. - Sua Senhoria no se preocupa com os laos que prendem os seus admiradores - respondeu. - Mais de uma vez a ouvi dizer: Que me importa a vida particular dele? " Lembro-me de Lord Julian gaguejar qualquer coisa acerca do irmo estar aborrecido com ele - por causa do seu envolvimento com ela, claro. E Lady Clementine lanou-lhe um daqueles seus olhares profundos, por entre as pestanas semicerradas... Nessa ocasio, ela estava a provar comigo e pude observar bem, digamos assim... E ela disse: Os teus parentes que vo para o diabo mais as suas crticas; no me importo nada com eles. Tu, ou te interessas por eles ou te interessas por mim, os dois ao mesmo tempo que no. No tenho tempo para compromissos! Lord Julian pediu desculpa e disse que nunca mais voltaria ao assunto. revelador, no , Miss? - Sem dvida. Nerina inclinou a cabea para permitir que Madame Marcele lhe enfiasse o vestido de casamento de Elizabeth pelos ombros. Era um vestido requintado, feito de folhos sobre folhos de renda de Bruxelas autntica, a saia sobressaindo da cintura fina, umficht" da mesma renda que s parcialmente ocultava os ombros nus de quem o envergava. Nerina viu-se ao espelho e soltou uma pequena exclamao de delcia. - Que vestido maravilhoso! uma beleza de trabalho! 105 Madame Marcele iluminou-se com o elogio. - Foi um privilgio trabalhar com esta renda - disse ela. - Uma parte j estava desc orada por ter sido guardada durante tanto tempo. Foi do enxoval da av, contou-me ela, mas eu consegui cortar a pior parte e ningum notar as costuras dos folhos. - Efectivamente, no - disse Nerina. - bem bonito. O vu tambm de renda? - Sim, Miss, o vu combina com o vestido. Se me permite uma opinio, acho-o um pouco pesado. Vai esconder o rosto de Sua Senhoria, mas quando lho disse, pareceu no s e importar. Aqui entre ns, Miss Graye, nunca vi uma noiva que ligasse to pouca imp ortncia sua aparncia. No compreendo; creia-me, Sir Rupert nunca olhou para uma mulh er que no vestissse bem. - Penso que Lady Elizabeth est demasiado fatigada. Tem havido tanta coisa para ar ranjar em to pouco tempo - disse Nerina rapidamente. - Deve ser isso - disse Madame Marcele. - Agora, Miss, rode um pouco para a esqu erda, por favor. Basta, obrigada. A bainha est desacertada aqui. Em breve, a boca da costureira ficou outra vez cheia de alfinetes e, por momento s, a lngua foi obrigada a sossegar, para que Madame Marcele os no engolisse. Nerin a observou com interesse a sua prpria imagem no longo espelho. Nunca se vira com um vestido daqueles, to caro e de to requintado corte. O suave tom creme da umbros a renda formava o pano de fundo perfeito para a sua pele. Fazia-a parecer etrea e , ao mesmo tempo, vvida e pulsantemente bela. Havia algo de exttico na sua beleza;

no entanto, nada havia de inspido nos seus cabelos ruivos e olhos verdes, como s e vislumbrava por vezes nas faces brancas e rosadas de Elizabeth e nos seus cabe los de ouro plido. Nerina parecia uma labareda. No era apenas o cabelo, 106 que parecia iluminar toda a sala, era qualquer coisa dentro dela prpria, uma espcie de magnetismo que parecia emanar dela quase visivelmente. Madame Marcele ps-se em p. Cuspiu os alfinetes para as mos e espetou-os rapidamente na velha almofada cordiforme de veludo, que trazia presa cintura. - Pronto j est - disse ela. - No terei de maar Sua Senhoria para outra prova. Recuou um ou dois passos para abranger o quadro global. - um belo vestido - disse ela - e se me permite, Miss Graye, assenta-lhe mesmo a si maravilhosamente bem. pena que no seja Miss Graye a lev-lo. Mas qualquer dia, hei-de fazer o seu vestido de casamento. - Nunca! - exclamou Nerina - Nunca me casarei! - Isso um disparate, Miss como bem sabe. Com um rosto como o seu, ainda h-de casa r, to certo como eu ser Maggie Potts. E muito em breve, embora no saiba ler a sina . Ora, basta olhar para si no espelho para ver como ficaria uma noiva maravilhos a. No h dvida de que o vestido lhe cai bem. Veja-se agora e diga-me se no gostaria d e avanar pela nave da igreja ao encontro de um jovem elegante. Talvez no consiga o bter renda to valiosa, mas eu hei-de fazer uma coisa bonita, prometo-lhe, e hei-d e juntar s costuras as melhores felicidades deste mundo. - Obrigada, Madame Marcele - disse Nerina, tocada pela nota de sinceridade na vo z da costureira. E depois soltou uma gargalhada. - Mas eu estou a agradecer-lhe por nada, porque lhe garanto que no pretendo casar. Detesto os homens. Madame Marcele pareceu chocada. - Ora, no diga essas coisas. Soa-me como se tivesse tido um arrufo com algum. As s enhoras falam assim 107 quando amuam com um cavalheiro. Mas h-de recompor-se e ento vir ter comigo para lhe fazer o vestido de casamento. Volto a dizer, fica realmente muito bonita com es se, mesmo pena que no o possa usar. - E casar com Sir Rupert Wroth? - inquiriu Nerina em tom frvolo. - No, Madame Marc ele, obrigada. - Pode ir mais longe e encontrar pior - contraps Madame Marcele. Tornava- se evid ente que Sir Rupert era um dos seus favoritos. - Os homens no nascem perfeitos, M iss e intil esperar que os anjos andem de calas. Desabotoou a cintura, depois levantou o vestido de renda, separando-o da combinao de aros de ao. - No estou espera de anjos, - disse Nerina logo que pde falar - mas com certeza qu e haver um feliz meio termo entre os anjos e os demnios? Madame Marcele soltou uma risadinha nervosa. - Perdoe-me, Miss Graye, mas esta a segunda vez que ouvi chamar demnio a Sir Rupe rt Wroth. Nunca esquecerei como certa dama estava zangada com ele, h dois inverno s atrs. No mencionarei nomes, pois no seria curial, mas ela estava to obcecada com S ir Rupert que no era capaz de pensar ou falar noutra coisa. Costumava submeter-me a um autntico interrogatrio para saber o que eu ouvira dizer a respeito dele e do que ele fazia. Claro que eu no sabia muito, mas uma migalha melhor que nada, quando se tem o corao faminto. Em dado momento, ele cansou-se dela. Eu sabia que esta era a verdade e sabia tambm quem era o capricho seguinte pois andava a fazer uns vest idos especiais para a Nmero Dois. Mandam-me chamar sempre que querem embelezar-se de maneira especial e nem imagina a quantidade de trabalho que chega at mim por causa de Sir Rupert Wroth. Bem, a primeira senhora de quem estava 108

a falar, pouco a pouco, veio a saber que ele j no se importava mais com ela e comeo u a esbravejar contra ele! Nunca ouvi ningum exprimir- se daquela maneira. um demn io, - disse-me aos gritos - um dia hei-de mat-lo, vers se no hei-de faz-lo. " Pareci a mesmo como no teatro e eu fiquei sem saber o que havia de lhe dizer. - E, no entanto, est pronta a dizer coisas em favor de Sir Rupert - disse Nerina. Nessa altura, Nerina estava a pr o seu prprio vestido, apertando fortemente o lao v olta da cintura fina. - E porque no? - inquiriu Madame Marcele. - As mulheres casadas que se deixam pre nder de amores com cavalheiros como Sir Rupert conhecem muito bem o muito ou pou co valor que isso pode ter. Elas sabem tomar conta delas prprias e, quando as coi sas correm mal, podem sempre voltar para os maridos, no verdade? Nerina no respondeu. Reconheceu at que ponto o cinismo de Madame Marcele era razove l. Ao mesmo tempo, viu que no se podia aplicar a Elizabeth, to meiga, to vulnervel e que se magoava com tanta facilidade. Como podia Elizabeth ter a esperana de sequ er comear a compreender um homem como Sir Rupert Wroth? Os lbios de Nerina encurvaram-se um pouco desdenhosamente ao recordar a conversa que ouvira entre ele e Lady Clementine. Se ao menos os tivesse surpreendido, se lhes tivesse dito ali, e ento exactamente, o que pensava de ambos. Teria sentido prazer e, por uma vez, a compostura de Sir Rupert teria sido abalada, por uma ve z, ter-lhe-ia sido arrancado o seu ar de altivo desdm. Um dia, pensou Nerina, Sir Rupert iria ter o que merecia. Gostaria de saber o qu e ele diria quando descobrisse que Elizabeth tinha fugido para casar com outro. Seria divertido ver-lhe a cara quando ele recebesse a notcia e saber se, por uma vez, ficara humilhado. 109 Depois, ao pensar no casamento, a velha e familiar questo recomeou a afligi- la. C omo se conseguiria, como iria Elizabeth desaparecer sem conhecimento de Lord Car don? Mesmo que conseguissem levar Elizabeth at ao caminho e a metessem numa carruagem veloz com Adrian, Lord Cardon iria descobrir a sua ausncia ao fim de uma hora ou duas e teria tempo de alcanar o par fugitivo. Bastava que ele se informasse no qu artel para onde tinha seguido o regimento, para descobrir que partiriam de Dover e poderia l estar no dia seguinte, antes de o navio largar com a mar. Nerina ficara acordada, noite aps noite, a meditar nestes problemas, enquanto Eli zabeth dormia, feliz por saber que Adrian a amava, confiante na crena de que ele resolveria tudo. Nerina tinha relutncia em fazer- lhe demasiadas perguntas ou em discutir o futuro com excessiva mincia, a fim de que ela no ficasse demasiado depr imida para representar o papel que se exigia dela em frente de Sir Rupert e dos pais. Contudo, os problemas eram urgentes. Nerina discutira- os mil vezes com Bessie e no tinham chegado a qualquer soluo. Nesse momento, enquanto se despedia de Madame Marcele e se preparava para abandonar a sala, apresentavam-se-lhe uma vez mais, com uma penetrante persistncia que no podia ser ignorada. - No precisa mais de mim esta noite? - inquiriu Nerina. - No, Miss Graye, obrigada - replicou Madame Marcele. - J tenho que chegue para me manter ocupada at ao deitar. Tenho a bainha do vestido de baile e, depois, o ltim o acabamento no vestido de npcias. Sua Senhoria no precisar de voltar a prov-lo, ser ia de mau agouro. - Importa-se de informar Bessie da hora a que ir precisar de Sua Senhoria, amanh d e manh? - pediu 110 Nerina. - Se ela estiver demasiado fatigada, virei eu. Ficar contente por saber que a posso substituir. - Sim, efectivamente, ser uma verdadeira bno - replicou Madame Marcele. - Ainda falta provar alguns vestidos. Boa noite, Miss, a sua ajuda foi preciosa e no se esquea de que ficou muito bonita naquele vestido de noiva. H-de fazer nascer o desejo de ter um s para si. Nerina riu-se.

- Madame Marcele, como lisonjeira! Enquanto descia o corredor procura de Elizabeth, sentiu um clido ardor de contentamento dentro dela. Era ridculo, sabia-o, prestar tanta ateno ao que dizia uma velha tagarela inveterada como Madame Marcele e, no entanto, fora agradvel ter sido elogiada, saber-se bonita, saber, ao contemplar-se ao espelho, que as palavras se justificavam. Era diferente de ouvi-las de um homem, diferente de saber que ele tinha outro motivo ao elogi-la. Notara um inconfundvel tom de sinceridade na voz de Madame Marcele. Por momentos, Nerina imaginou-se a avanar pela nave atapetada de vermelho, o precioso vestido de renda intrinsecamente belo contra as cadeiras de carvalho trabalhado e as paredes de pedra cinzenta da igreja. Pensou no vu a cobrir-lhe o rosto, a leve transparncia ocultando um pouco da sua timidez. Os seus olhos estariam baixos, embora tivesse conscincia do homem que a aguardaria nos degraus do altar. Ela avanaria lentamente para ele, uma mo no brao do tio e a outra segurando o ramo de flores. O sacerdote estava na sua frente. Algum se pusera a seu lado - o Noivo desconhecido. Sabia que ele a olhava e ento, vagarosamente, um pouco ousadamente, erguia os seus olhos para os dele. Ela podia v-lo atravs das dobras do vu, ver o rosto do homem que estava prestes a desposar... 111 O sonho esfumou-se e Nerina achou-se diante da porta do quarto. Entrou. Elizabet h estava sentada onde a deixara, junto da janela, embora o sol se tivesse posto havia muito e a diviso estivesse imersa em semiobscuridade. Elizabeth segurava a carta de Adrian. Levantou os olhos quando Nerina entrou, mas, por um instante, m al pareceu v-la, pois o rosto irradiava felicidade, aquela felicidade estupefacta , exttica e ntima, que se apossa de todas as mulheres quando amam pela primeira ve z. A questo urgente do futuro ressurgiu novamente no esprito de Nerina. Como poderia Elizabeth desposar Adrian, como se conseguiria isso? E ento, repentinamente, soub e a resposta com tanta certeza como se algum a tivesse escrito em letras de fogo. Descobriu o que tinha de fazer, descobriu ainda enquanto a resoluo se lhe revelav a, que aquela era a nica maneira possvel de Elizabeth fugir, por muito perigosa qu e fosse. Galvanizada para a aco pelo pensamento que parecia abrir caminho a fogo atravs da s ua mente, Nerina bateu a porta e atravessou o quarto a correr para cair de joelh os ao lado de Elizabeth e envolv-la nos seus braos protectores, como se a salvasse de tudo, at mesmo das consequncias da prpria vida. - Escuta, Elizabeth, escuta - disse ela e a sua voz palpitava de excitao. - Descob ri o que havemos de fazer! Ocorreu-me de repente! a nica maneira, a nica via possve l. Poders desposar o teu Adrian e partir antes de o teu pai descobrir! Elizabeth baixou os olhos para ela sonhadoramente, sem se dar perfeitamente cont a da espantosa deciso que Nerina tomara ou mesmo da importncia vital de que essa d eciso se revestia para o seu futuro. - a nica maneira, - disse Nerina com transporte - a nica maneira, Elizabeth, de te salvares. Eu tenho de casar com Sir Rupert em teu lugar! Captulo Sexto Nerina sentou-se na beira da cama escuta. Por momentos, a casa pareceu muito sos segada, depois na sala, l em baixo, ouviu a criada raspar as cinzas da grelha do fogo e, distncia, o som de cortinas a serem puxadas e o escovar vigoroso de tapetes. Contudo, ela estava atenta a outro rudo e a expresso do

seu rosto era tensa, bem como todos os msculos do seu corpo. At ali, tudo correra bem. quela hora, j Elizabeth estaria longe, em fuga com Adrian para o navio que a transportaria para fora do alcance da clera dos pais. O perigo, no entanto, ainda no passara, pois subsistia a possibilidade de Lord Cardon dar pela ausncia de Elizabeth e de impedir o embarque. Podia traz-la de volta a casa, em desgraa, seno a tempo de casar com Sir Rupert. Nerina olhou para o relgio por cima da lareira. Eram sete e meia. Elizabeth sara de casa ao alvorecer e Adrian esperava-a no extremo da vereda. A fuga exigira um planeamento minucioso, j que Lord Cardon persistira em mant-las fechadas chave no quarto todas as noites e, s depois de se levantar, Bessie podia ir buscar a chave. Tinham meditado longamente sobre o modo de Elizabeth ser libertada. Pensaram em forar a fechadura, em tentar enganar Lord Cardon, levando-o a julgar que ela estava a dormir antes de fechar a porta chave, quando na verdade nem sequer se encontrava no quarto e muitas outras ideias que tiveram de abandonar por demasiado arriscadas. Nerina repetia muitas vezes que, se levassem Lord Cardon a desconfiar o mnimo que fosse de que se tramava qualquer coisa, o pl ano estaria condenado ao fracasso. A nica possibilidade era aparentar que tudo co rria normalmente para que ele fosse arrastado para um sentimento de falsa segura na. Consequentemente, foram para a cama hora habitual, por volta das dez; quando Lord Cardon subiu, como era seu costume, meia hora mais tarde, abriu a porta, vi u que as duas primas se encontravam j deitadas e fechou-a decididamente antes de dar a volta chave. Nerina no lhe disse nada, mas vrias vezes durante o dia se queixara a Lady Cardon de que no se sentia bem. Pouco interesse suscitara na tia a esse respeito; na ver dade, observara mordaz: - Por amor de Deus, pra de lamuriar a respeito da tua sade, Nerina! Estamos todos fatigados, pois tem havido muito que fazer. Depois do casamento de Elizabeth, te rs a possibilidade de repousar at o teu tio resolver arranjar-te outro emprego, um que esperamos no abandones to precipitadamente como o ltimo. Tendo ou no despertado interesse, Nerina soube que registara na mente da tia que no se encontrava no seu estado de sade normal. Cerca das onze e meia dessa noite, quando Lord Cardon se encontrava confortavelmente no leito. Bessie bateu porta. - Perdoe incomod-lo, Senhor, - disse ela, quando a mandou entrar - mas Lady Eliza beth acaba de tocar a campainha e diz que Miss Nerina no est bem. Se Vossa Senhori a me confiar a chave, vou ver do que precisa e trago-a logo a seguir. - Raio da rapariga! - resmungou Lord Cardon. - Porque vem ela incomodar as pesso as a esta hora da noite? - Espero que no seja nada de grave, Senhor - disse Bessie. - Quando estava a ajud ar as Senhorias a 114 despirem-se, reparei que Miss Nerina tinha um aspecto febril. - Bem, toma a chave, - ordenou Lord Cardon, que no estava interessado nos males de Nerina - mas traz-ma de volta, nota bem! - Com certeza, senhor. Bessie recebeu a chave, fez uma vnia e correu pelo corredor. Elizabeth estava pronta. Esgueirou-se do quarto e escondeu-se na sala de estudo, vazia, que ficava no mesmo piso. Bessie esperou certo tempo e depois levou novamente a chave ao quarto do amo. - Receio que Miss Nerina esteja com febre, Senhor - disse ela. - Seria uma pena que no pudesse assistir

ao casamento, amanh. Lord Cardon limitou-se a resmungar uma resposta vaga. Bebera a costumeira garrafa de Porto aps o jantar e sentia-se sonolento. No se preocupava com o que sucedesse no dia seguinte, desde que a filha se casasse com Sir Rupert Wroth e que o generoso contrato de casamento que negociara com os advogados ficasse assinado e selado. Bessie deixou os aposentos de Lord Cardon. Voltou apressadamente para junto de Elizabeth e, depois de fechar chave a porta da sala de estudo para que ningum as perturbasse, persuadiu-a a deitar-se no sof com uma manta por cima. Elizabeth fez exactamente o que lhe mandaram. Nos ltimos dias, mostrara uma surpreendente docilidade em tudo; de fact o, Nerina espantara-se com a calma e ausncia de nervosismo da prima. Ela, pelo contrrio, estava constantemente com os nervos flor da pele, imaginando a cada momento que os planos pudessem ser descobertos ou que acontecesse alguma coisa no ltimo momento que impedisse a sua execuo. Elizabeth at dormia bem, enquanto Nerina se revolvia na cama, noite aps noite, sem dormir e de olhos 115 bem abertos na escurido, com o crebro ocupado com o que o futuro lhes reservava. N erina concluiu finalmente que Elizabeth no tinha imaginao. Possua uma disposio plcida estava talhada pela natureza para seguir sempre a linha de menor resistncia. Se no se tivesse apaixonado por Adrian, teria casado com Sir Rupert Wroth por mando dos pais e no teria contestado quer o direito de tratarem de tais assuntos, quer a sua prpria obedincia complacente. O amor de Elizabeth por Adrian foi a primeira coisa a alterar a monotonia do seu comportamento. Todavia, se bem que desesperada, foi incapaz de abandonar o velh o hbito da dependncia e ficou contente, logo que compreendeu que se achara a soluo p ara a fuga, por deixar os pormenores a cargo de Nerina e Bessie. Efectivamente, mal se deu ao trabalho de querer saber exactamente o que se devia fazer e como t encionavam agir. A partir do momento em que teve a certeza de que poderia ir ao encontro de Adrian e fugir com ele, nada mais importava nem lhe dizia o mnimo res peito. Apenas num nico ponto fora surpreendentemente firme: no sairia de casa sem o enxoval. - Mas, Elizabeth, - exclamou Nerina com desalento - como poderemos ns levar daqui todas aquelas malas e caixas! - Tm de conseguir - retorquiu Elizabeth. - No me posso casar com Adrian sem nada p ara vestir. Alm disso, que pensaro as pessoas de bordo - as esposas dos outros oficiais - se eu chegar s com o que levar no corpo. Rir-se-o de mim, Nerina . Tenho de levar comigo pelo menos parte do enxoval, tenho deveras! Desanimada, Nerina olhou para Bessie. Foi Bessie quem eventualmente achou respos ta para este novo problema. Era ousado, temerrio, mas talvez por ser ambas as coi sas deu resultado. 116 Na tarde anterior ao casamento, Bessie informou um dos criados que algumas das malas da noiva teriam de ser levadas para a estao e que o carro das bagagens devia ser levado para a porta das traseiras imediatamente. Bessie era uma empregada antiga e privilegiada e as suas ordens no eram contestadas. Entretanto, Bessie e Nerina conseguiram arranjar maneira de retirar do sto algumas malas velhas. Encheram-nas com o enxoval de Elizabeth e deixaram as malas novas no quarto, onde Lady Cardon as pudesse ver. As malas velhas foram rotuladas e transportadas pelas escadas da s traseiras pelo lacaio, colocadas no carro das bagagens e levadas para a estao, sem que algum considerasse isso anormal.

As malas novas foram cheias com roupa velha e jornais e uma, que parecia particularmente vazia, com cobertores e almofadas de uma cama fora de uso. Bessie esperou na estrada e disse a Adrian que recolhesse a bagagem na estao antes de vir buscar Elizabeth, ao alvorecer do dia seguinte. Espantou Nerina, quando tanto estava em jogo, que Elizabeth se preocupasse assim com as suas roupas; contudo, comeou a compreender que, quando uma mulher se apaixona, anseia to ardentemente apresentar-se com o seu melhor aspecto e ser admirada pelo homem da sua escolha que preferiria correr qualquer risco a parecer menos atraente. Elizabeth suspirara at um pouco lastimosamente quando olhou para o seu vestido de viagem de npcias e compreendeu que tinha de deixar pelo menos aquele a Nerina. De seda azul-safira e orlado de Glac, era uma criao extremamente elegante e o chapu, a condizer, estava decorado com plumas de avestruz encaracoladas em tons plidos que iam do rosa ao coral. Nerina insistira para que Elizabeth pedisse chapeleira para lhe juntar um pequen o vu. Estavam na moda e no havia razo para que ela no tivesse um, graciosamente 117 pendente da ponta da aba. Contudo, isso provocara uma certa discusso. - s demasiado jovem! - disse Lady Cardon com firmeza, enquanto a chapeleira excla mava que o belo rosto de Sua Senhoria no devia ficar oculto. - Eu acho que os vus ficam muito bem s senhoras casadas - replicou Elizabeth com f irmeza e, como Nerina fora to insistente, continuara a teimar at levar a melhor. Sentada agora na beira da cama, atenta ao regresso de Bessie dos aposentos de Lo rd Cardon, onde a criada, como de costume, fora buscar a chave, Nerina olhou par a o vestido da viagem de npcias e o vestido de noiva pendurados fora do guarda- f atos. No tinham sido guardados por receio de amarrotarem e agora, luz matinal, pa reciam quase os fantasmas de duas mulheres; por um momento, Nerina fantasiou que tinham entidade prpria. No acreditava que seria realmente ela quem avanaria pela nave para desposar Sir Ru pert Wroth, no lugar de Elizabeth. No acreditava que seria ela quem partiria com ele, quem viajaria sozinha com ele para Londres, onde seria passada a primeira n oite da viagem de npcias. Nerina pensou no que diriam um ao outro durante a longa viagem. No iriam ser hora s agradveis pensou, porque j tinha resolvido que manteria o subterfgio de ser a sua prpria prima at ser impossvel a Sir Rupert informar Lord Cardon de que fora ludibriado com a noiva. S poderia revelar a verdade depois de chegarem a Londres. Nerina suspirou profund amente, mas no se tratou de um suspiro de depresso. Era mais o movimento respiratri o de um pugilista ao reunir foras para o combate que se avizinha. 118 Ouviu passos que se aproximavam pelo corredor e pondo-se rapidamente em p, foi sentar-se ao toucador, com as costas para a porta, no se desse o caso de se tratar de outra pessoa que no Bessie. Ao agir assim, viu a sua prpria imagem no espelho e, por momentos, ficou surpreendida e espantada com o seu aspecto. Efectivamente, parecia-se com Elizab eth, com uma cabeleira loura postia que ocultava o seu cabelo ruivo, os caracis arranjados em imitao exacta de Elizabeth emoldurando-lhe as faces plidas. Foi, de facto, a posse desta cabeleira postia que a levara a fazer a imaginosa proposta de tomar o lugar de Elizabeth. No sabia porqu, mas ao deixar o corredor para entrar no quarto, depois das provas com Madame

Marcele, lembrara-se repentinamente dela. Estivera esquecida num dos armrios da sala de estudo pelo menos quatro anos. Usara-a quando ela e Elizabeth tinham ido a uma festa de mscaras vestidas de gmeas. Recordou-se de como, naquela ocasio, ambas julgaram a ideia ridcula. Tinham apresentado muitas outras sugestes quando Lady Cardon falara nisso; porm, como de costume, Lord Cardon dera o voto decisivo e, quando elas ganharam um prmio, chamara a si todo o mrito. Lady Cardon no se preocuparia tanto nem com a ideia de um baile de mscaras nem com a compra de uma cabeleira to cara, se o convite no tivesse vindo da Duquesa de Meldrum. O Duque e a Duquesa raramente se encontravam na sua residncia e, quando tal acontecia, todo o Condado se empurrava para ser convidado para a casa ducal. Lady Cardon era uma pessoa pretensiosa, tal como a maioria das suas amizades, e estava particularmente ansiosa por que Elizabeth tr avasse amizade com a filha mais nova da Duquesa, quase da mesma idade. No entanto sabia bem que na regio havia pelo menos uma dezena de 119 mes com o mesmo intuito. A dificuldade era fazer Elizabeth sobressair entre as ou tras crianas, que seriam vestidas e arranjadas com idntico propsito. Foi a observao involuntria de um conviva ao jantar que lhe inculcara a ideia de Eli zabeth e Nerina aparecerem na festa como gmeas. Ele estava a falar de um vaso gre go antigo que Lord Cardon ansiava por avaliar. - Obter uma boa soma por ele - disse o convidado. - pena que no sejam dois, pois o par sempre muito mais valioso do que um s. Foi ento que a ideia ocorreu a Lady Cardon e, pelo que ela antecipava poder ser c onseguido na festa, mandara chamar um famoso fabricante londrino para que fizess e uma cabeleira que se assemelhasse exactamente de Elizabeth. No havia sombra de dvida, pensava agora Nerina, que, com a cabeleira penteada e arranjada pelos dedo s habilidosos de Bessie, qualquer pessoa a tomaria, distncia, por Elizabeth. Era esse o problema. Tinha de se manter a boa distncia de todos quantos conheciam Eli zabeth, incluindo Lord e Lady Cardon. Ouviu a chave rodar na fechadura, levou o leno aos olhos para esconder a cara. Qu ando viu que se tratava apenas de Bessie, voltou-se com um pequeno grito de exci tao. - Correu tudo bem? - perguntou. Tinham combinado que Bessie bateria porta muito baixinho quando regressasse a ca sa, depois de ter levado Elizabeth at ao porto que dava para o caminho; no entanto , com a porta fechada chave entre elas, Nerina no pudera falar com ela at ento. - Tudo correu s mil maravilhas - disse Bessie com satisfao. - O Senhor Butler estav a espera e Sua Senhoria deu um grito e voou para os braos dele. Fez-me chegar as lgrimas aos olhos ver os dois to felizes. Mas no havia tempo para namoros, como lhe s disse logo. 120 Depressa, desapaream daqui o mais depressa possvel. Pode haver algum a espiar-nos n este mesmo instante. " Sua Senhoria beija-me, salta para a carruagem e eles part em. Juro-lhe, Miss Nerina, que fiquei l a v-los, com as lgrimas a correrem-me pela cara. S quando Sua Senhoria se voltou e acenou para mim, que compreendi que talve z no volte a v-la. A ndia muito longe daqui, Miss Nerina, e nunca sabemos do que so capazes aqueles negros traioeiros. Mas l, ela ter um marido para a proteger e supon ho que fiquei a chorar por uma jovem senhora que eu amei desde o nascimento. - Pobre Bessie - disse Nerina. Depois acrescentou excitadamente: - Mas, Bessie, maravilhoso pensar que ela se escapou sem ningum a ver. Tens a certeza de que nen hum dos jardineiros ou algum espio est l em baixo para dizer a Lord Cardon que acon teceu uma coisa estranha? - No me parece que algum nos tivesse visto. S a velha senhora Jarvis que dorme na c

asa do porto, desde que o filho foi preso por roubar caa. Ela to surda que no era ca paz de ouvir as trombetas do juzo final, mesmo que lhes soprassem aos ouvidos. Alm disso, todos estaro ocupados esta manh a aprontarem-se para a boda. Tero de limpar os relvados e de tratar de mil coisas que lhes ocupam a cabea. - Deves ter razo - disse Nerina. - que estou com tanto medo de que alguma coisa a contea. Se Elizabeth fosse trazida para casa agora, acho que isso a mataria. - Te m razo, Miss - concordou Bessie. - Foi o que pensei. Ela estava to certa de que se casaria com o Senhor Adrian e de que partiria com ele por esses mares que, se L ord Cardon fosse atrs dela, isso a mataria, to certo como se uma bala lhe perfuras se o corao. - Foi nisso que eu pensei o tempo todo - disse 121 Nerina - e por isso, precisamente, que a estou a substituir hoje. - E vai faz-lo com muita habilidade - sorriu Bessie. - Garanto-lhe, Miss, que me pregou um grande susto quando aqui entrei. Por um instante, julguei que era Sua Senhoria quem estava ali sentada e o meu corao pareceu saltar-me do peito. S depois que a reconheci. Fez uma pausa; seguidamente, num tom suave e compreensivo que usava quando Nerin a e Elizabeth eram crianas e tinham medo do escuro ou se sentiam desalentadas, aps um castigo severo, ela disse: - No est assustada, pois no, queridinha? Tenho pensado tantas vezes no que se props fazer. Tenho dito a mim mesma: No h uma rapariga em mil que se atrevesse a fazer a s coisas que Miss Nerina se props fazer. " Se estiver assustada, talvez baste que lhes conte toda a verdade, quando chegar porta da igreja. Nerina abanou a cabea. - Elizabeth no estaria salva ainda nessa altura, Bessie. O Conde teria tempo de c hegar a Dover antes de o navio largar. No, tenho de ir at ao fim e no estou assusta da. Pelo menos, no estou muito. Bessie avanou e estendeu a mo para tocar no ombro de Nerina. Era como se no tivesse palavras para exprimir os seus sentimentos e ento, quase bruscamente, disse: - Mas no devo ficar aqui a perder tempo. H tanto para fazer. Vou buscar o seu pequ eno-almoo. melhor que coma uma boa refeio ou sentir-se- desfalecer. Acautele-se, no v algum aparecer porta. Vou ver a Senhora logo que volte. Bessie afastou-se apressadamente, enquanto Nerina se sentou ao toucador. Por um momento, as palavras de Bessie provocaram um arrepio no calor do alvio de saber que Elizabeth estava em segurana, longe de casa, e que, ao entardecer, estaria ca sada com Adrian Butler. A 122 primeira parte do programa estava cumprida e, at ali, tudo bem. Mas agora, havia a considerar o seu prprio casamento, o casamento com um homem co m quem ele no trocara sequer meia dzia de palavras desde que se tornara noivo da p rima. Ao pensar em Sir Rupert, sentiu a ira crescer dentro de si e o asco e dio q ue sentia por ele transformaram-se numa sensao fsica que a magoava, como se suporta sse a dor de um ferimento. Sim, ela odiava-o e o seu casamento com ele seria mui to diferente do matrimnio de Elizabeth e Adrian Butler, prometeu a si prpria. Ao pensar no amor intenso da prima por Adrian, a expresso de Nerina suavizou-se e , com um leve sorriso, recordou-se de como Elizabeth a surpreendera ainda de out ra maneira. Ela sempre imaginara Elizabeth absolutamente inocente, educada como fora na atmosfera protegida e simples de Rowanfield Manor. Havia at alguma coisa de pueril em Elizabeth, de tal modo que, embora fossem da m esma idade, Nerina sentira-se sempre muitssimo mais velha e, mais ainda, tomara i nstintivamente uma atitude de proteco para com a prima. Mesmo quando completaram d ezoito anos, Nerina considerava Elizabeth uma simples criana, algum que tinha de s er protegida dos ventos agrestes das coisas mundanas. Na ltima noite, porm, enquanto observava a prima a emalar excitadamente os pequeno s haveres ntimos que desejava levar com ela na viagem para o desconhecido, Nerina sentira remorsos. Que sabia Elizabeth da vida, dos homens ou at do casamento? Se ria correcto ou justo que ela partisse no dia seguinte com um homem que era prat icamente um estranho, ignorando o que a esperava, talvez antevendo uma coisa bem diferente do que poderia vir a ser uma realidade cruel? Num impulso, Nerina 123

sentou-se ao lado de Elizabeth, pegou-lhe nas mos e disse-lhe: - Escuta, querida Elizabeth, tenho de te dizer uma coisa antes de nos deixares. difcil para mim p-la em palavras, mas, de algum modo, tenho de tentar explicar-te certas coisas, para que no te sintas chocada e assustada quando as descobrires po r ti mesmo. Para surpresa de Nerina, Elizabeth no olhara para ela confundida, mas soltara uma pequena gargalhada. - Querida Nerina, como ests solene! Mas por favor, no me fales com esses modos. J t ive uma conversi nha com a Mam e no seria capaz de suportar uma segunda. - Oh, ento a tia Anne explicou-te. o que o casamento - disse Nerina com alvio. Elizabeth deu uma risadinha nervosa. - No se pode dizer que fosse uma grande explicao - disse ela. - Chamou-me aos seus aposentos e interpelou-me, numa voz assustador a: Elizabeth, preciso de falar contigo! Por momentos, enquanto no prosseguiu, pen sei que tivesse descoberto tudo. Amanh estars casada. Como sabes, minha querida fi lha, o matrimnio um santo sacramento da Igreja. " Fiquei to aliviada por ela no sab er nada do Adrian que sorri alegremente e disse: Oh sim, Mam, eu sei. " Mas no tud o", prosseguiu ela, com uma voz lgubre. Ento, Nerina, foi extraordinrio. Corou e agitou-se de uma maneira absolutamente estranh a. No olhou para mim e, se no soubesse que a Mam nunca poderia s-lo, diria que se se ntia intimidada. Falou dos deveres de uma mulher para com o marido e como devemo s obedecer-lhe em tudo o que ele ordenar, por muito estranhas e at repugnantes que as coisas paream. Para ser sincera, tive a maior dificuldade em no rebentar a rir. Como se Adrian pudesse falar alguma coi sa horrvel ou repugnante! 124 Contudo, a Mam falou por meias palavras, sem nada esclarecer; de facto, o que disse nem sequer fazia sentido. - Mas, Elizabeth, - disse Nerina, atnita - tu ests realmente informada dessas coisas? Elizabeth baixou os olhos e um leve sorriso secreto ficou aos cantos da boca. - Acho que sim - disse ela. - Pelo menos o bastante para no sentir medo de ficar a ss com Adrian; e se h coisas que desconheo, prefiro que seja ele a dizer-mas, em vez da Mam. Pobrezi nha, imagino como ter ficado escandalizada quando casou com o Pap. - Elizabeth! - exclamou Nerina, rindo-se ao mesmo tempo, mas sentindo-se ela prpria meio escandalizada por a sua priminha, qu e ela julgara absolutamente ignorante, saber tanto. Nada mais houvera para dizer e abraou e beijou Elizabeth. - E assim se desfez a minha ltima preocupao - admitiu Nerina. As covinhas apareceram nas faces de Elizabeth. - No sou to estpida que acredite que as crianas nascem debaixo das groselheiras - elucidou ela. - E se tu queres realmente saber, a Meldrum contou-me muita coisa acerca dos homens e das crianas, h trs Veres, quando costumava vir c a casa e brincvamos s escondidas no jardim. - A Meldrum! - exclamou Nerina. - E a tia Anne a julgar que ela era uma boa influncia para ti... - Isso s porque era filha de um duque - observou Elizabeth, escarninha. - Na verdade, s tinha pensamentos obscenos. Eu no seria cap az de repetir muitas das coisas que me contou. - Mas porque as ouviste? - indagou Nerina. Voltaram a aparecer as covinhas nas faces de Elizabeth. 125 - Porque estava interessada - respondeu com simplicidade, e deixou Nerina sem fa la.

Ouviu o tinir de uma bandeja junto da porta e, um instante depois, Bessie entrou . - Trouxe-lhe ovos com toucinho fumado e um dos pezinhos quentes de que o Senhor C onde gosta tanto. Tem de comer tudo e melhor faz-lo depressa. Agora vou para o qu arto da Senhora Condessa. Nerina olhou sua volta quase em pnico. - Oh, Bessie, e se ela aparece aqui? - No aparece - tranquilizou-a Bessie. - Se Sua Senhoria puser um p fora da cama an tes das nove horas, eu no sei quem sou. De qualquer maneira, estarei de volta ant es de ela aparecer, por isso no se aflija. Saiu do quarto e Nerina, obedientemente, comeou a comer o pequeno-almoo. Com surpr esa, sentiu que tinha fome. Os ovos, frescos, estavam deliciosos e os pezinhos, s uculentos, estalavam na boca. A cozinheira tivera de se levantar s cinco horas pa ra os cozer para o pequeno- almoo do tio. Os pratos estavam quase vazios quando B essie voltou. - Est tudo bem? - perguntou Nerina com ansiedade. Bessie assentiu com a cabea. - A Senhora Condessa acaba de acordar. Cheguei-me em bicos de ps cama. Perdoe Vos sa Senhoria, mas achei por bem inform-la de que Miss Nerina est indisposta. Tem fe bre e no gosto nada do aspecto dela. " Que se passa com aquela malfadada rapariga ", perguntou a sua tia. Bem, no gostaria de dar uma opinio antes de o mdico a ver", disse eu, mas acho, Senhora Condessa, que deve ser ou sarampo ou papeira. H caso s das duas doenas na aldeia e ontem passou-me pela ideia 126 que Miss Nerina se sentia mal por alguma razo. Estava com aspecto disso. " Bem, S ua Senhoria d um arpejo de horror e senta-se na cama. Sarampo ou papeira, Bessie! " - grita ela, e logo no dia da boda de Lady Elizabeth! Que havemos de fazer? " Be m, Senhora Condessa, " respondi-lhe, baixando um bocadinho a voz, considerando q ue a Senhora Condessa e o Senhor Conde no desejaro atrapalhaes at a cerimnia acabar, r esolvi mudar Miss Nerina l para cima para a velha sala das crianas. Meti-a na cama e dei-lhe um xarope. Penso que dentro de poucos minutos estar a dormir profundam ente. Eu cuidarei dela, Senhora Condessa, e nada de mal lhe acontecer. Quando a b oda chegar ao fim, se ela no estiver melhor, poderemos mandar chamar o mdico. No in teressa assustar as pessoas por causa do contgio. " No, claro que no ", disse Sua S enhoria e deixou- se cair outra vez no travesseiro. Fizeste o mais acertado, Bes sie. Afinal talvez no passe de um falso alarme. " Sim, evidentemente, Senhora Con dessa", disse eu. Assim espero, mas seria melhor que ningum se aproximasse de Mis s Nerina a no ser eu. Levar-lhe-ei a comida e providenciarei para que nada lhe fa lte. No interessa que o resto do pessoal comece a espalhar boatos. A Senhora Cond essa sabe como as pessoas se comportam quando surge uma pequena doena. " Entregota inteiramente nas tuas mos, Bessie", disse Sua Senhoria e acrescentou: E como e st a minha filha esta manh? " - Nesta altura, mudei de expresso para parecer muito sria e abanei a cabea. No est mu ito contente, Senhora Condessa, com a ideia de deixar a casa. Tenho a impresso de que esteve a chorar, porque tem os olhos inchados; mas obriguei-a a deitar-se e pus-lhe pachos de eau-de- Cologne na testa e panos frios nos olhos. Ficar boa qu ando chegar a altura, mas espero que Vossa Senhoria e o Senhor Conde falem com e la o mnimo possvel, 127 porque est muito apoquentada com a ideia de deix-los e tenho a certeza que teria o utro ataque de choro. Oh, meu Deus, que maada", disse Sua Senhoria. Entretanto, s a do aposento a pensar que lhe dera muito para meditar. - Ento melhor que eu me deite - disse Nerina apressadamente, esvaziando a chvena d e caf. - Corre os estores, Bessie, e tira-me outro leno da gaveta, um bem grande. Nerina acomodou-se na cama. Deixou que Bessie lhe pusesse um penso de algodo embe bido em eau-de- Cologne na fronte e panos humedecidos nos olhos. Isto deixava-lh e o rosto quase totalmente oculto e, de resto, o quarto ficaria mergulhado numa semiobscuridade. Nerina dormira to pouco durante a noite que agora se achou a dormitar, mesmo enqu

anto os seus pensamentos continuavam ocupados com as dificuldades que se avizinh avam. Passara quase uma hora, quando ouviu a porta abrir-se e viu que Lady Cardon entr ara no quarto. Apressadamente, Nerina levou um leno ao nariz. - Vejo que ests a repousar, querida - disse Lady Cardon. - muito sensato. Bessie vir ter contigo quando forem horas de te vestires. - Oh, Mam? - exclamou Nerina com voz estrangulada. Lady Cardon voltou-se rapidamente para a porta aberta. - No te apoquentes agora, Elizabeth - disse ela com firmeza. - Procura dormir. Te ns de apresentar o teu melhor aspecto no dia de hoje! Bessie, que pairava no corredor, encontrou Lady Cardon quando saa do quarto. - terrvel v-la to desgostosa, Senhora Condessa 128 - disse ela. - Nem quer comer nada. Tenho medo de que ela desfalea antes de chega r igreja. - Oh, ela no pode fazer isso - disse Lady Cardon, alarmada. - O Senhor Conde fica ria extremamente aborrecido se acontecesse alguma coisa que prejudicasse os arra njos da boda. - Farei o melhor possvel, - disse Bessie - mas pea ao Senhor Conde que no a apoquen te. Trarei Lady Elizabeth c para baixo cinco minutos antes do meio-dia. - Sim, mais tarde no - disse Lady Cardon. Levar apenas dois ou trs minutos at igreja , mas tu sabes como Sua Senhoria detesta que o faam esperar. - Sim, verdade, Senhora Condessa - disse Bessie. Aguardando na semiobscuridade q ue chegasse o momento de se vestir, Nerina sentia que as horas nunca tinham demo rado tanto a passar. Esperava, a todo o momento, que algo de terrvel acontecesse, que a porta fosse escancarada por algum a dizer que sabia a verdade e que descob rira toda a intriga. Porm, lentamente, os minutos passaram e, por fim, veio Bessi e, que fechou a porta chave atrs dela e ergueu os estores, dizendo que Nerina tin ha de se vestir. O sol inundou de luz o aposento. Por cima dos saiotes enfeitados de renda de Ner ina, Bessie enfiou o vestido de noiva de renda de Bruxelas. Era to belo que, por um momento, Nerina se esqueceu de tudo, at do facto de que, ao elogiar a sua bele za e ao toc-lo com dedos reverentes, ela pensara que no o iria vestir. Quando Bess ie acabou de apertar os numerosos colchetes minsculos que Madame Marcele prendera nas costas do vestido com tanto trabalho, ergueu o longo vu envolvente e ajeitou -o habilidosamente na cabea de Nerina, sob uma coroa de flores de laranjeira. O vu, muito antigo, constitua um adorno da famlia Cardon; passara de gerao para gerao t que, sob a 129 aco do tempo, perdera a brancura e adquirira o tom suave e clido do pergaminho muit o envelhecido. Ocultava o rosto de Nerina, dando-lhe uma aparncia etrea e escamote adora, e caa atrs, para o cho, formando uma pequena cauda. Bessie levou algum tempo a ajeitar a coroa e o vu exactamente como desejava; quan do terminou, fez Nerina voltar-se para que se visse no longo espelho encostado n a porta do guarda-roupa. Nerina olhou para a sua prpria imagem e soltou uma leve exclamao. - Oh, Bessie, estou belssima! Alm disso, nin gum suspeitaria um instante sequer de que sou eu, a parente pobre e mal vestida que sempre foi atirada para ltimo plano . - No se pode arriscar, Miss - disse Bessie com severidade. - Tem de conservar o l eno nos olhos o tempo todo; e se inclinar muito a cabea, tornar-se- impossvel que al gum desconfie de que no se trata da prpria Lady Elizabeth. - Sinto-me to orgulhosa - disse Nerina - que gostaria de atirar o vu para trs e cam inhar pela nave de cabea bem erguida. Oh, est bem, - acrescentou quando reparou no olhar de consternao de Bessie - no vou correr o menor risco, no precisas de te afli gir com isso. - J chegam os riscos que corre sem acrescentar mais nenhum - murmurou Bessie. - verdade - corroborou Nerina mansamente. Bessie deitou um olhar ao relgio. - Faltam sete minutos para o meio-dia - disse ela. - Agora, sente-se e segure o leno com uma mo e os sais com a outra, enquanto eu ch

amo um lacaio. Vou mandar uma mensagem ao Senhor Conde dizendo que acaba de perder os sentidos e que, por consequncia, ir atrasar-se alguns momentos. Quando a parecer, estar to irritado 130 por ser obrigado a esperar que ficar cego e surdo para tudo excepto para o seu ma u gnio. Nerina riu-se. - Como tu conheces bem o meu tio, Bessie! Bessie deu um puxo enrgico ao cordo da ca mpainha. - O meu pai era exactamente o mesmo - disse ela. - Tanto faz que sejam criados num palcio ou num casebre, os homens so todos iguais onde quer que os encontremos. - E todos asquerosos! - acrescentou Nerina enquanto levava o leno ao rosto e espe rava a resposta do lacaio ao toque da campainha. Captulo stimo Nerina recostou-se no canto da carruagem do comboio como se estivesse exausta. No se preocupou com conservar o leno nos olhos porque fizera isso a tarde inteira e a mo ficara cansada. O canto da carruagem no estava bem iluminado e ela tinha a c erteza de que Sir Rupert no a contemplaria com excessiva ateno. Olhou-o de relance, pelo canto dos olhos. O seu rosto estava de perfil, porque e le olhava para fora da janela. As suas feies eram bem marcadas e ela notou, pela p rimeira vez, a obstinada severidade do seu queixo, um tanto saliente. Era excita nte, pensou ela de repente, estar a ss com um homem de quem ignorava tudo excepto que, h duas horas atrs, se tornara seu marido. Agora que a cerimnia acabara e passado o perigo imediato da descoberta, j no tinha medo, mas sentia- se quase inebriada com o xito. Em retrospectiva, parecia quase um milagre que ningum tivesse suspeitado de nada e que tudo tivesse corrido preci samente segundo o plano. Lord Cardon resmungara durante todo o percurso at igreja e estivera demasiado per turbado com a ideia de chegar atrasado para lhe dar mais do que uma olhadela superficial e para se irri tar com o facto de ela chorar aparentemente a coberto do leno. Nerina mantivera o leno junto dos olhos durante o percurso da nave. Dera as respostas numa voz lacri mejante e fraca e, quando finalmente chegaram sacristia e Lady Cardon avanara par a afastar o vu do rosto e atir-lo para trs por cima da coroa de flores de laranjeira, ela soluara: Mam! Mam! ", 132 num tom entrecortado, e aparentemente fora abalada por uma crise de choro. Nunca tinha havido uma noiva mais chorosa nem mais triste, pensara Nerina para c onsigo, com um leve sorriso de divertimento, ao iniciar a travessia da nave pelo brao de Sir Rupert, ao som da Marcha Nupcial de Mendelssohn. Ouviu os murmrios de simpatia dos convidados e quando, por fim, ela e Sir Rupert entraram na carruag em e se afastaram da igreja, percebeu instintivamente que ele estava irritado co m a sua conduta. - No h necessidade de te sentires triste, Elizabeth - disse ele gravemente. - Sei que te difcil deixares a tua casa, mas farei o que puder para te tornar feliz. Nerina sentiu um desejo delirante de se rir nesse momento, de afastar o leno dos olhos e de lhe responder: Oh, fars o que puderes, no verdade? E que acontecer a Lad y Clementine e a todas as outras belas damas que indubitavelmente se lhe seguiro? " Mas era ainda demasiado cedo para dizer uma coisa daquelas e sabia que tinha de continuar com a falsa identidade de Elizabeth durante pelo menos mais seis ou sete horas. Conforme combinado, Bessie aguardava no vestbulo a chegada deles. Sir Rupert deu a mo a Nerina para a ajudar a descer da carruagem e ela ficou surpreendida com o calor dos seus dedos. De certo modo, esperava que todas as partes do corpo dele fossem frias como gelo e duras como granito. Neste contacto, sentiu pela primeir a vez que talvez ele fosse humano. Perguntou a si prpria se no estaria a trat-lo co m demasiada indelicadeza, mas imediatamente a memria da conversa com Lady Clement

ine no pavilho regressou e sentiu que ele merecia qualquer castigo que eventualme nte lhe infligisse e muito mais. Deixou que ele a guiasse escada acima e, quando viu Bessie, que a aguardava ansi osamente na entrada, 133 cambaleou na sua direco, dizendo em tom estrangulado: - Desfaleo, Bessie, desfaleo! Ajuda-me! Quase caiu nos braos de Bessie, a qual, sus tentando-a, se virou para um dos lacaios e disse: - James, ajuda-me a levar Sua Senhoria l para cima! Para surpresa de Nerina, Sir Rupert disse com firmeza: - No, eu levo Sua Senhoria. Sem dar tempo a que ganhassem conscincia das suas intenes, ergueu-a nos braos. Com u m pequeno gemi do, ela escondeu a cara contra o seu ombro e, enquanto ele subia as escadas, ganhou conscincia da tremenda fora dele. Parecia ter pegado nela com a facilidade com que se pega num beb; e embora se movesse com rapidez, a sua respi rao continuava to calma e regular ao atingir o patamar como no incio da subida. - Qual o quarto? - perguntou laconicamente a Bessie. Esta guiou-o at aos aposentos de Lady Cardon, onde o vestido de viagem de Elizabe th estava estendido numa cadeira de braos, com as delicadas botinas lustrosas arr umadas ao lado. - Deite Sua Senhoria na cama, por favor, Sir - disse Bessie. - Ela est muito abal ada e exausta. Foi demasiado para ela. Bessie falou num tom de quase censura, como se pretendesse que Sir Rupert se sen tisse em falta. Ele no ofereceu rplica, mas pousou Nerina com muita delicadeza na cama. Quando ela desviou o rosto, ele perguntou: - Queres que te traga um brandy? - H aqui, obrigada, Sir - disse Bessie. - Deixe-a comigo. Ela ficar boa; se tivess e a bondade de explicar ao Senhor Conde, quando chegar, a razo por que Sua Senhoria est c em cima. 134 - Sim, direi a Lord Cardon - replicou Sir Rupert. - Tem a certeza de que no necessrio mais nada? - Sim, muito obrigada, Sir - disse Bessie rapidamente e seguiu-o at porta para se certificar de que ele a fechava. Logo que ele desapareceu, Nerina sentou-se na cama. - Consegui, Bessie! Estou casada! Olha! Estendeu a mo com o elo de ouro no anular. - Oh, Miss Nerina, que medo tive por si! - exclamou Bessie com voz trmula. Nerina riu-se. - Devias ver-me a chorar e a gemer at ao altar e na sacristia - disse ela. - No ser nada favorvel reputao de Sir Rupert que as pessoas digam que ele se casou com uma noiva relutante. Sorriu outra vez, com uma certa malcia, ao recordar e depois acrescentou em voz rpida: - Corre os estores, Bessie. Seria loucura correr riscos agora e a tia Anne pode surgir a qualquer momento. - Sim, claro - retorquiu Bessie. - Onde tenho eu a cabea? Foi a Menina que me tirou todo o juzo ao mostrar-me a aliana e ao falar como se o que fez hoje fosse uma coisa banal. H contas a pagar, Miss Nerina, no se esquea. - Estou pronta a pagar o preo, - replicou Nerina - desde que faa Sir Rupert pagar tambm. Graas a Deus, tu vens comigo, Bessie. Quanto tempo achas que levar at descobrirem que no est ningum na sala das crianas? - Espero que seja s amanh de manh - disse Bessie. - Fui buscar comida cozinha, depois de Miss

Nerina ter partido para a igreja, e contei cozinheira que ia dar Menina uma colher ou duas de calmante. Ela adormece logo a seguir", disse eu, e no quero que ningum l v e a acorde. Se ela precisar de alguma coisa, 135 toca a campainha. " Dei as minhas instrues s criadas e no me parece que se atrevam a desobedecer. De resto, estaro a festejar o casamento esta noite, por isso, desco nfio que no iro preocupar-se por sua causa. - Mas quanto tia Anne? - lembrou Nerina. - Contarei a Sua Senhoria a mesma histria e aconselh- la-ei a ter cuidado para no c orrer o risco de contgio. Tanto quanto eu sei, ela nunca teve sarampo nem papeira . - s muito esperta, Bessie - aplaudiu Nerina. Parece que pensaste em tudo. Quando acabou de falar, Nerina recostou-se apressadamente nas almofadas e levou o leno aos olhos, pois ouvira passos do outro lado da porta. Lady Cardon penetrou no quarto. - Que se passa, Elizabeth? - perguntou asperamente. - Com certeza que te vais re compor! Porque ests s escuras? Tens de descer imediatamente para receber os teus c onvidados e presidir ao copo-de-gua com o teu marido. - Oh, Mam! Mam! - lamuriou Nerina com os ombros agitados, como se atravessasse uma tempestade de lgrimas. - Posso falar com Vossa Senhoria l fora? - pergun tou Bessie em voz baixa. Lady Cardon hesitou, depois pareceu decidir que seria melhor proceder como Bessi e pedira. Precedeu-a para fora do quarto. Ao fim de poucos minutos, Bessie reent rou sozinha. Fechou a porta e rodou a chave. - Que lhe disseste, Bessie? - perguntou Nerina. - Preguei um belo susto a Sua Senhoria - respondeu Bessie, baixando a voz. - Dis se-lhe que a Menina estava beira de desfalecer e que, a menos que a deixassem de scansar e acalmar-se, no estaria em boas condi es para seguir em viagem de npcias. S ua Senhoria 136 ficou muito incomodada com isso, posso garantir. Nunca vi Elizabeth comportar-se de maneira to ridcula", comentou ela. Ah, pois a que est, Senhora Condessa", disse eu, so as sossegadas as que sentem as coisas mais fundo. No h-de parecer bem, pois no, Senhora Condessa, se a viagem de npcias tiver de ser anulada. Deixe as coisas comigo, que eu levarei Lady Elizabeth para baixo quando a carruagem estiver pron ta para transportar os noivos estao. Ela est to sobreexcitada que no seria capaz de e nfrentar o copo-de-gua com todos aqueles discursos. Ou faz como digo, Senhora Con dessa, ou ter de chamar o mdico. " Bem, isto fez decidir a sua tia, Miss. Desceu, dizendo que no sabia o que o Senhor Conde diria de tudo aquilo, mas creio que ela o h-de convencer de que a melhor coisa a fazer deix-la aqui at ao ltimo momento. - Bessie, tu s maravilhosa! - exclamou Nerina e deitou-se contra as almofadas em triunfo, sorrindo ao pensar na fria do tio e no embarao de Sir Rupert. No obstante, por mais corajosa que ela se mostrasse, o corao palpitava apreensivo q uando Bessie a acompanhou pelas escadas abaixo at ao vestbulo, onde Sir Rupert a a guardava. Os convidados da boda tinham- se agrupado e feito alas desde as escada s at portinhola da carruagem. Houve um sussurro quando Nerina apareceu. Lentamente, desceu os degraus, de cabea inclinada, como que para ocultar a emoo, o leno continuamente a secar os olhos. Houve um momento de perigo quando teve de da r a Lord e Lady Cardon o beijo da despedida, mas felizmente eles estavam to preoc upados com o evitar o vu, as penas de avestruz encaracoladas e as fitas do chapu d e Elizabeth que no tiveram oportunidade de lhe ver bem o rosto. Por entre uma trovoada de desejos de felicidades por 137 parte dos convidados e uma chuva de arroz e ptalas de rosa, alcanou a segurana da c arruagem. Sir Rupert entrou e sentou-se ao lado, os cavalos foram fustigados e, com gritos e exclamaes de boa viagem para os fazer andar depressa, partiram. Nerina permaneceu alguns minutos na atitude de quem solua em desatino, mas finalm ente quebrou o silncio ao dizer com voz desmaiada: - Podes passar-me os meus sais, por favor? Os sais estavam sua frente no pequeno

assento onde um lacaio os pusera juntamente com vrios outros artigos que eventua lmente pudessem ser necessrios durante a viagem. Sir Rupert pegou neles e entrego u-lhos. Enquanto ela aspirava o odor do pequeno frasco de vidro facetado, pergun tou cortesmente: - Desejas que baixe um pouco mais a janela? - Talvez um pouquinho, obrigada - replicou Nerina e, quando ele a baixou, ela in clinou-se para a frente como que para aspirar a frescura da tarde estival. Por fim, recolheu-se no canto da carruagem e descontraiu-se. Percorreram cerca d e uma milha em silncio e, ento, Sir Rupert interrompeu a observao da paisagem e diss e: - Lamento que estejas to triste por deixares a tua casa. - No de admirar - replicou Nerina. - No nos conhecemos h muito tempo. - No, isso verdade - disse, como se a ideia s naquele momento lhe tivesse ocorrido . - Se a pressa pareceu imprpria, no me deves culpar, pois foi uma necessidade, at endendo ao estado de sade da tua me. - De facto! - confirmou Nerina friamente. Ouvi dizer que estavas ansioso por cas ar o mais depressa possvel. Sir Rupert sobressaltou-se de maneira perceptvel. 138 - Quem te contou tal coisa? Nerina hesitou. - No... No consigo recordar-me, - replicou mas fiquei com a impresso de que tinhas um bom motivo para acelerar a cerimnia matrimonial. Estava divertida por ver que Sir Rupert parecia levemente perplexo, como se a co nversa fosse inesperada e pouco agradvel. - Talvez deva ser franco para contigo - disse por fim. - As pessoas falam e podes ouvir mais coisas a este respeito. A verdade, minha querida Elizabeth, que existe grande possibilidade, com a demisso de Lord Palmerston, de eu vir a ser o Ministro de Sua Majestade para os Negcios Estrangeiros. Sou muito jovem para tal cargo e a Rainha pensa ser aconselhvel que os seus Ministros, especialmente os jovens, sejam casados. Claro que no foi unicamente por esta razo que eu te pedi em casamento. - No, claro que no - murmurou Nerina. - Como j te disse, - continuou Sir Rupert - reparei em ti quando eras criana e tin ha ouvido muitos elogios tua beleza desde que cresceste. Seria surdo e cego se no me apercebesse que havia uma jovem excepcionalmente bela a viver em Ro wanfield Manor. - Portanto apaixonaste-te por aquilo que ouviste a meu respeito? - indagou Nerina. - Como foste... precipitado! Notou que Sir Rupert lhe lanou um olhar acerado, mas felizmente era-lhe impossvel ver a expresso do rosto dela, pois a fina teia do vu ocultava-lhe as feies. - A ideia de me apaixonar por ti talvez se implantasse no meu esprito pelo que ou vi a teu respeito - explicou ele, pois no era diplomata em vo - mas foi na festa dos teus pais, h algumas semanas, que percebi que desejava desposar-te. 139 - Foi muito amvel da tua parte - comentou Nerina e, embora o tom da voz dela foss e humilde, Sir Rupert olhou-a outra vez de relance, surpreendido. Ela resolveu que no se podia desacautelar e ir demasiado longe. Se Sir Rupert des cobrisse que fora enganado, ainda estava a tempo de mandar voltar a carruagem e regressar a Rowanfield Manor. Lord Cardon no poderia impedir Elizabeth de casar c

om Adrian; no entanto, se chegasse a Dover na manh seguinte bem cedo, ainda teria tempo de a impedir de largar para a ndia. - Tenho de ser cautelosa - pensou Nerina e, cruzando as mos no regao, disse: - Sinto-me um pouco ensonada. Acharias descorts se eu dormisse at estao? - No, evidentemente que no. at extremamente sensato - disse Sir Rupert e ela notou a nota de alvio na voz dele. Ele estendeu os ps enquanto falava e pousou-os no assento em frente. Pouco depois , o prprio Sir Rupert estava a dormir, enquanto Nerina, acordada a seu lado, lhe observava o rosto. Era natural que ele tivesse sono, pensou ela. Devia ter bebido uma enorme quanti dade de champagne no copo-de- gua. Devia ter comido demasiado e aborrecera-se com os longos brindes proferidos em voz de estentor com que todos os parentes teria m competido para produzir um dilvio de sentimentalismo lbrego e inteligncia imatura . - Como deve ter detestado tudo aquilo! - pensou Nerina, com regozijo e, levantan do o vu, examinou Sir Rupert com ateno. Adormecido, parecia mais jovem, pensou ela, mais jovem e sem estar na defensiva. Quando os seus olhos estavam cerrados e o d io que neles ardia e o seu brilho duro a no podiam descon certar, era fcil notar as linha s graciosas do rosto dele 140 - o nariz direito, graciosamente esculpido, e os lbios cheios e generosos, quando no estavam unidos num ricto de ira ou agastamento. - Gostava de saber porque que ele to truculento. - perguntou Nerina a si prpria e pensou, subitamente que teria muito tempo para descobrir. Nerina congeminou no que Elizabeth teria feito no seu lugar. Na realidade, estar ia talvez a chorar neste momento, por partir com um homem por quem, se no sentia d io, no sentia estima. Nerina tinha a certeza de que Elizabeth teria ficado assust ada e inibida. Havia qualquer coisa em Sir Rupert que fazia os outros tremer. Ne rina notara, divertida, que at o tio tinha medo dele. - Mas eu no tenho medo - pensou Nerina. Tenho de manter supremacia. Se alguma vez me deixar abater ou conquistar, estou perdida. Puxou o vu para o rosto e, recostando-se no canto da carruagem comeou a planear, c omo j planeara milhares de vezes antes, o que diria a Sir Rupert quando chegassem a Londres. O comboio entrou no trmino de Euston Square, poucos minutos depois das sete. Uma carruagem fechada esperava-os fora da entrada provida de colunas e um lacaio alt o e forte, de chapu alto brasonado, estava atento ao aparecimento dos amos de ent re a multido que saa da estao. Quando partiram, Nerina inclinou-se para a frente a f im de olhar da janela, desfrutando com uma alegria que no tentou disfarar o barulh o e o bulcio de Londres, com os seus edifcios altos, ruas movimentadas e inumerveis rudos. As lojas fascinavam-na; mirava-as com os olhos atnitos. Havia relojoarias, retros arias e lojas de criadores de pssaros; papelarias, camisarias e lojas de espartil hos luxuosos; estabelecimentos de artigos de msica, de xailes e de luvaria; joalh arias, confeitarias e chapelarias, todas rebrilhando de luz, no entanto totalmente eclipsadas pelo brilho lacre das tavernas iluminadas a gs. Por sorte, a carruagem no se podia deslocar velozmente p or causa do trfego. O seu avano era embaraado por autocarros repletos de empregados de escritrio fatigados, carruagens de duas rodas e uma ocasional bicicleta de do is lugares impulsionada por janotas de vistosos bigodes. O congestionamento era agravado pelas confortveis carruagens de corpo duplo, puxa das por cavalos ndios, em que se deslocavam ricos refinadores de acar e fabricantes de sabo, e pelas carruagens de aluguer puxadas por animais bem tratados ou escan zelados e miserveis, com os ossos salientes roando nos arreios decrpitos. Os passei os estavam apinhados de pees - ardinas aos berros, mulheres em volumosas saias de balo, pagenzinhos, marinheiros de cara bronzeada e mos tisnadas, com os chapus enc erados puxados para a nuca, num desafio a todas as leis da gravidade; bufarinhei ros judeus, soldados de casaca vermelha, artfices jornaleiros com os sacos da fer ramenta, maranos e janotas de garrida roupa puda, com alfinetes baratos e espetado

s em gravatas sujas e oleosos cabelos compridos a tocar as golas dos casacos. - A cidade barulhenta e quente nesta poca do ano - comentou em tom afectado Sir Rupert, quando Nerina se inclinou para a frente a fim de contemplar um magote de crianas que danavam alegremente ao som de um reale jo tocado por um italiano com um macaquinho enfezado no ombro. - Partimos para P aris depois de amanh. Se nunca l estiveste, uma cidade muito elegante e, em muitos aspectos, muito mais civilizada do que a nossa capital. Nerina no lhe deu resposta. Perguntava a si prpria se partiriam de facto para Pari s dali a dois dias ou se Sir Rupert a despacharia para Rowanfield Manor. Pensou 142 que dificilmente ousaria fazer tal coisa, posto que houvesse sempre essa possibi lidade. Quando a carruagem virou para Berkeley Square, Nerina teve uma viso rpida de pltano s altos movendo-se na brisa do entardecer e edifcios elegantes e aristocrticos rod eando um jardim gradeado. - Chegmos finalmente - anunciou Sir Rupert. Suponho que a criadagem estar nossa es pera para nos saudar. Tinha razo. O pessoal da residncia de Berkeley Square estava alinhado no vestbulo, desde agovernanta, no seu sussurrante avental de seda preta, ao pequeno engraxad or, cujo sorriso bochechudo e um tanto descarado foi para Nerina mais tranquiliz ador que as severas vnias e saudaes formais que os outros lhe dirigiram. Quase teve o desejo louco de corresponder ao sorriso do engraxador e de lhe piscar o olho, mas em vez disso apertou as mos solenemente e seguiu a governanta - uma mulher p edante, de lbios apertados e de idade incerta - at ao andar de cima. - Suponho que Vossa Senhoria desejar redecorar vrias salas - disse, enquanto indic ava a Nerina o caminho para um amplo quarto, mobilado com certa simplicidade. A casa no foi arranjada desde que Sir Rupert a comprou, h oito anos, e penso que u ma senhora tem sempre gostos diferentes de um cavalheiro, se bem me compreende. - Sim, claro - disse Nerina. - A minha criada de quarto j chegou? - No deve tardar, minha senhora - replicou a governanta. - A caleche seguiu para a estao para a ir buscar, assim como ao criado de quarto de Sir Rupert. - Mande-a subir logo que chegue - disse Nerina. - Sim, Milady, - disse a governanta - mas se 143 for necessrio alguma coisa entretanto, basta tocar campainha. - No desejo nada at a minha criada de quarto chegar. A governanta fez uma vnia e retirou-se. Logo que se achou sozinha, Nerina retirou o chapu e arrancou a peruca dourada. Estava apertada e o alvio de se sentir livre foi inexprimvel. Correu os dedos pelos cabelos, que pareciam retomar vida e comea ram a encaracolar-se volta da testa em pequenas espirais, brilhando luz das vela s que estavam sobre o toucador. A porta abriu-se e Bessie entrou. Nerina virou-se com um grito de alvio. - Oh, Bessie, que alegria ver-te. Receei que te atrasasses. - Os bagageiros foram rpidos a retirar a bagagem do furgo - respondeu Bessie. - Ac onteceu alguma coisa, Miss? - Oh, nada - Nerina sorriu tranquilizadora quando viu a expresso ansiosa de Bessi e. - Sir Rupert dormiu a maior parte do caminho e eu meditei. Mas estava cansada desta peruca e uma alegria voltar a ser eu prpria. - Oh, Miss Nerina, preocupei-me consigo durante toda a viagem - disse Bessie. Na verdade, nem sequer me pude divertir como devia. O criado de quarto de Sir Ru pert um jovem muito bem parecido e esperto. Est preocupada? ", perguntou-me ele, depois de estarmos sentados em silncio algum tempo. Seria uma surpresa para si", disse eu e ele riu-se. Mas no pude deixar de continuar preocupada, Miss Nerina. Q ue ir acontecer quando chegarmos? ", estava eu sempre a perguntar a mim prpria. - Deixa isso por minha conta, Bessie - tranquilizou-a Nerina. - A que horas o ja ntar? 144 - Logo que esteja pronta, Miss - respondeu Bessie.

- Ento vai mudar de roupa imediatamente, disse Nerina - pois acontece que estou c om muita fome. - Fome... com o que a espera no futuro! - exclamou Bessie. - Tem a certeza de qu e Sir Rupert no desconfia de nada? - Nem um pouco - disse Nerina. - No h dvida de que ficou cego com os encantos de Lady Clementine, mas no creio que alguma vez tenha olhado srio para Elizabeth. - Bem, Lad Elizabeth j se livrou dele, se quer saber o que penso - disse Bessie, de nariz torcido. Bateram porta. Bessie correu e abriu-a apenas uma nesga. - Um momento, por favor - disse rapidamente e voltou-se para Nerina. - a bagagem, Miss. - Tinha-me esquecido dela! - exclamou Nerina. Agarrou no chapu, p-lo na cabea e sentou-se ao toucador de costas para a porta. Bessie mandou entrar os dois lacaios que traziam as malas. Pousaram-nas e retiraram-se em silncio respeitoso. Quando desapareceram, Bessie deu a volta chav e e olhou para a bagagem. - Queira Deus que me lembre onde esto as roupas e onde est o lixo - disse ela. - Puseste o vestido de noiva naquela ali - disse Nerina. - Reparei nela, porque vi que as iniciais estavam enegrecidas. - Pois esto - confirmou Bessie. - Deve ter escapado aos olhos de guia do Senhor Co nde ou t-la-ia mandado logo para trs. - Isso demonstra que, quando estamos com muita pressa, qualquer um nos engana - disse Nerina - e isso aplica-se tambm a Sir Rupert. 145 - Oh, Miss Nerina, que ir ele dizer? - indagou Bessie. - Alis, no devo voltar a tra t-la por Miss Nerina. Agora Vossa Senhoria". - Por quanto tempo, gostaria de saber - disse Nerina com um sorriso. - Ora, Miss no essa a questo - replicou Bessie. - Aqueles que Deus juntou esto casados para sempre. No deve pensar numa coisa to m c omo o divrcio. Ora, at o Parlamento tem de se conformar! - Sim, eu sei - disse Nerina - e o divrcio no seria ajuda nenhuma para as ambies de Sir Rupert de vir a ser Ministro dos Negcios Estrangeiros. Imagina o que a Rainha no diria. - Eu prpria gostaria de saber o que diria Sua Majestade se soubesse deste casamen to e como Sir Rupert foi engodado a desposar uma noiva imprevista. - Duvido que tenha a coragem de lhe contar - disse Nerina. - Aposto tudo o que q uiseres, Bessie, que ele faria tudo menos isso. Faria figura de parvo. Sim, este um dos meus pontos fortes. Ele faria figura de parvo. Bessie abriu um dos males. - Que vai vestir esta noite, Miss? - perguntou ela. - S h o vestido de noiva e estes velhos de Miss Elizabeth, que ela deixou ficar. M eti-os ltima hora. - Visto o de noiva, evidentemente - disse Nerina. - Preciso de ter confiana em mim mesma e sei que ele me assenta bem. No falou em vo, pois, quando Bessie acabou de a arranjar, olhou-se ao espelho e vi u que estava belssima. Se o vestido lhe assentara durante as provas, antes de est ar acabado, parecia infinitamente mais belo agora que o cabelo fora penteado pel os dedos habilidosos de Bessie. luz das velas, os seus ombros tinham um brilho d e marfim, em contraste com a delicada cor de creme da renda antiga, enquanto a c intura era to fina que

146 podia ser apertada pelas mos de um homem. Nerina nunca antes reparara na sua figura; mas agora, ao ver-se pela primeira vez num vestido que lhe caa to bem ficou a saber que se podia orgulhar do seu corpo, com as suas curvas suaves e ancas estreitas. Tinha acabado de se vestir quando bateram porta. Bessie foi abrir. - Com as saudaes de Sir Rupert - disse uma voz. - Ele julgou que Sua Senhoria gostaria de us-las. Bessie regressou com dois estojos de jias. Nerina abriu um e soltou um arquejo de espanto. Colocado numa almofada de veludo azul estava um colar de diamantes, com brincos e uma pul seira a condizer. Abriu o outro estojo, mais pequeno. Continha um anel com dois enormes diamantes em forma de pra, rodeados de brilhantes. - Jias da famlia! - exclamou Nerina. Bessie recuperou a voz. - So magnficas, Miss Nerina. Vai us-las? - Porque no? - inquiriu Nerina. - De bom ou mau grado, agora fao parte da famlia. Alm disso, so precisamente o toque final de que preciso para a minha aparncia. Tinha razo. A cadeia rutilante em volta do pescoo e as jias fascantes nas orelhas davam-lhe um requinte e uma elegncia que no teria sem tais adornos. Depois de pr as jias, mirou-se longamente ao espelho e, num impulso, inclinou-se e beijou Bessie na face. - Agora, para a batalha! - sussurrou ela e saiu do aposento. Ao subir, a governanta mostrara-lhe a grande sala de estar no primeiro andar. A porta estava entreaberta e, antes de entrar, Nerina teve um relance de rebrilhan tes 147 candelabros de cristal de pavio aceso, elegante mobilirio com dourados e rendilha dos, espelhos brilhantes e reposteiros de veludo cor-de-rosa velho. Um lacaio descerrou mais as portas para ela entrar e depois voltou a cerr-las. Si r Rupert estava de p, de costas para a porta. Com as mos apoiadas na lareira, olha va fixamente o fogo. Esperou um momento e depois voltou-se lentamente com o sorr iso convencional de sau dao. O sorriso morreu-lhe nos lbios. Ficou um momento a olh ar para Nerina e o espanto estampado no rosto era quase ridculo. - Nerina Graye! - exclamou por fim. - Que fazes aqui? - Que pergunta to estranha para se fazer prpria esposa! - replicou Nerina. Atravessou a sala na direco dele e sentou-se no sof. - Ests louca? - disse ele. - Que fazes tu aqui, nesta casa, e porque trazes os di amantes que mandei a Elizabeth? - Mandaste-mos a mim - replicou Nerina. Segundo o recado que recebi, Sir Rupert pensava que Sua Senhoria gostaria de us-las esta noite. Se estavas a pensar em El izabeth, foram entregues pessoa errada. As sobrancelhas de Sir Rupert juntaram-se na testa. - No sei de que ests a falar, - disse ele - mas peo uma explicao. No sei como aqui apa receste ou se foi a convite de Elizabeth, mas far-me-s o favor de justificares a tua presena e tambm de retirar as jias da minha famlia, que obviamente recebeste por engano. Destinavam-se a minha esposa. - Foi isso precisamente que pensei - disse Nerina - por essa razo as pus. Sir Rupert levou a mo testa e, com uma expresso de irritao quase insuportvel no rosto , voltou-se e encaminhou-se para o cordo da campainha. 148 - Que vais fazer? - perguntou Nerina.

- Vou pedir a Elizabeth que desa imediatamente - disse ele. - obrigao dela receber os prprios parentes e garanto-te que a tua conduta ultrapassa largamente o meu entendimento . - Eu no tocaria a campainha para j - disse Nerina mansamente e Sir Rupert deteve a mo no prprio acto de a levantar para o cordo bordado. - Deixa-me explicar a situao em palavras muito simples - continuou ela. - Elizabeth no se encontra nesta casa. Neste momento, creio firmemente, est casada com um cavalheiro de nome Adrian Butler, ca pito. Eles amam-se e sero, penso eu, muito felizes. Teve a satisfao de ver o rosto de Sir Rupert empalidecer e tornar-se rgido, como se por momentos, semelhana da mulher de Lot, se tivesse transformado numa esttua de sal. Depois, numa voz que quase parecia estrangulada na garganta, disse: - Elizabeth casada! Ento eu. - Casaste comigo - completou Nerina. Sir Rupert agarrou-se s costas de uma cadeira. - Atreves-te a dizer-me isso a sentada? - Preferias que fosse outra pessoa a dar-te a notcia? - inquiriu Nerina. - Um dos criados? Sir Rupert deu um passo na direco dela. - Tens a audcia de me dizer - trovejou ele - que me casei contigo esta tarde, em vez da tua prima? - Essa a verdade - replicou Nerina. Asseguro-te que no era esse o meu desejo, mas foi a nica maneira de enganar o meu tio e de permitir que Elizabeth desposasse o homem da sua escolha. No estamos na Idade Mdia, sabes, e, n o entanto, os pais imaginam que tm o poder de obrigar as filhas a casar contra vontade, casamentos que s lhes trazem desgostos e infelicidade. 149 - Mas a tua prima consentiu em casar comigo. disse Sir Rupert. - Nada disso - respondeu Nerina. - Disseram-lhe que tinha de casar contigo. Pouc o importava ao pai ou a ti que ela amasse outra pessoa. Tu queria-la e, porque s rico e poderoso, nada mais foi tomado em considerao, muito menos os prprios sentime ntos de Elizabeth. - Mas porque no mo disseste? Porque no me contou ela? - inquiriu Sir Rupert. - Estavas realmente interessado? - perguntou Nerina. - Sem dvida que o casamento era uma questo de convenincia, pelo menos pela tua parte. Sei que pretendias uma e sposa complacente e confiante. Sir Rupert alarmou-se, como se tais palavras tivessem para ele um significado es pecial. Contudo, a sua ira no lhe permitia alterar a linha de raciocnio. - Mas como pudeste fazer isto? ilegal! - Pelo contrrio, acho que absolutamente legal - replicou Nerina. - Ests a ver, ten ho a tua aliana no dedo. Somos, de facto, marido e mulher. - Recuso que faam pouco de mim - ribombou Sir Rupert. - Devolver-te-ei imediatame nte a teu tio e que ele faa contigo o que lhe parecer melhor. - Continuarei a ser tua esposa aos olhos da lei e da Igreja - disse Nerina calma mente. - Duvido - disse Sir Rupert. - Eu desposei a tua prima Elizabeth. - Desposaste uma jovem chamada Elizabeth - retorquiu Nerina. - Acontece que me b aptizaram Elizabeth Nerina. Os meus pais sempre me chamaram Elizabeth; porm, quan do fui viver com os meus tios para Rowanfeld, tornou-se evidente que no podia continuar com o mesmo nome da minha pr ima; por isso, muito contra minha vontade foram obrigados a tratar-me 150 pelo que consideravam um nome extico e fantasioso, o qual, por acaso, era o nome de minha me.

- Pouco me importa que o casamento seja legal ou no - teimou Sir Rupert. - Voltars para casa esta noite mesmo e depois veremos o que dir teu tio. - E depois de me mandares para casa, - disse Nerina tranquilamente - suponho que irs ao palcio explicar a Sua Majestade o que se passou. Achas que a Rainha sancio nar o divrcio ou julgar a separao a melhor soluo? Sir Rupert mordeu o lbio. - Parece que tens muito a dizer sobre este assunto - observou ele agastado. - Queres dizer que talvez eu saiba muita coisa acerca desta questo. Na verdade, s ei. Devo dizer-te porqu? Ouvi a conversa entre ti e Lady Clementine Talmadge quan do tramaram casar-te com a minha prima Eliza beth. - Ouviste a nossa conversa? Como? - inquiriu Sir Rupert. - No vejo motivos para entrar em pormenores - disse Nerina. - Basta dizer que, in advertidamente, soube dos teus planos para encontrares uma esposa complacente e continuar a ligao com Lady Clementine. - Como te atreves a falar dessas coisas? - Porqu? - perguntou Nerina - Envergonhas-te delas? Sir Rupert emitiu um som perfeitamente intraduzvel e virou-se de costas para fita r o fogo. - Estavas pronto a enganar Elizabeth, no estavas? - disse Nerina. - A rapariga dcil e confiante que devia tornar-se tua esposa serv iria de capa aos teus amores nefandos agora e, claro, no futuro. Elizabeth uma p essoa bondosa e meiga e Lady Clementine fez bem em escolh-la. Ela representaria b em o seu papel e no te 151 causaria problemas; infelizmente, porm, estava apaixonada por outro. Ocupei o lug ar dela. No sou complacente, nem pretendo fazer de ingnua para te agradar a ti ou s tuas amantes. Sir Rupert voltou-se. - Posso saber o que tencionavas fazer? - inquiriu. - Tenciono ser tua esposa - disse Nerina. - Tenciono usar o teu nome, gastar o t eu dinheiro e usufruir da tua posio. No tenho iluses a teu respeito, sei exactamente o que s e o que posso esperar de ti. Mas tu nunca estars seguro do que poders espe rar de mim. - Imaginas que te quero para esposa? - inquiriu Sir Rupert. - Uma intriguista, u ma rapariga que abriu caminho com mentiras, subterfgios e tramas, at constituir um a situao intolervel, pelo menos para mim! - E pensas que te quero para marido? - indagou Nerina. - Que isto fique bem clar o desde j. Odeio-te, odeio todos os homens, desprezo-os e detesto-os, e a ti talv ez mais do que aos outros, porque com as tuas magnficas qualidades, posio, riqueza e sucesso poltico, estavas pronto a destruir a felicidade e a confiana de uma jove m inocente, desde que isso te conviesse a ti e aos teus perversos desejos por ou tra mulher. Sim, odeio-te! Casei contigo, mas se alguma vez me tocares com um de do que seja, denuncio-te Rainha, para que saiba quem tu s! Agora conhecemos exact amente as nossas posies. Nerina erguera-se involuntariamente enquanto falava, com a violncia dos seus sent imentos, a respirao saa rpida e o peito agitava-se. Viu-se forada a levantar os olhos para Sir Rupert. Por momentos, pareceu to robusta e alta como ele, enquanto olha vam um para o outro das extremidades do grosso tapete da lareira, ambos com uma expresso de dio e azedume no rosto, os olhos chispando ameaas um para o outro. Capitulo oitavo Sir Rupert Wroth estava sentado escrivaninha e olhou atravs da janela para o jard im de Berkeley Square. O sol fazia as rvores parecerem to belas como se crescessem na frescura do campo e uma suave brisa estival abanava-lhes as folhas, verdes e douradas, de tal modo que pareciam abanicar as damas elegantemente vestidas que se sentavam sua sombra. Vrios moradores da praa faziam uso do privilgio de utilizarem o jardim murado, cujo acesso era reservado aos proprietrios. Havia a rica Miss Curzon, do nmero 50, - u

ma casa que era considerada assombrada - cujas feies e fortuna tinham posto Londre s inteira a especular sobre quem iria desposar. Trajando um vestido de popelina azul-celeste, conversava com trs jovens fidalgos extasiados, todos eles com esper anas de melhorar os seus haveres empobrecidos com o auxlio da considervel riqueza d ela. As extravagncias de tais pretendentes eram observadas por Sarah, Condessa de Jers ey, que, apesar de rondar os setenta e cinco anos e estar cada vez mais surda, c onseguia ver muito mais do que as pessoas mais novas, em plena posse das suas fa culdades. Embrulhada em xailes e com o companheiro esmagado e tiranizado a seu l ado, conseguia todas as tardes deitar uma mirada ao mundo social em que se salie ntara durante tanto tempo como grande beleza e como uma das ltimas frequentadoras do Almack's. Ningum usufrura uma vida mais recheada de acontecimentos ou mais intensa desde o m omento em que 153 casara com Gretna Green, tal como sua me, at ao dia em que herdou uma fortuna de 3 00 mil libras da poderosa Casa Bancria de Temple Bar. Na sua velhice, achava a gerao mais jovem inspida e, como dizia, sonsa". Criticava invariavelmente com severidade e, agora, ao inspeccionar Miss Curzon, dirigia ao seu companheiro comentrios acerca dela com a voz imoderada dos surdos. Como esse s comentrios eram sempre pouco lisonjeiros, o companheiro sentia-se empurrado par a um alvoroo de embarao e ficava sentado de olhos baixos, corando de mortificao, um espectculo que a velha senhora nunca deixava de desfrutar. Havia muitas crianas, que corriam por aqui e por ali com os brinquedos e os ces, e nquanto as amas tagarelavam em grupo e uma preceptora de costas direitas e ar pe dante as vigiava. Havia plantas em flor nos canteiros, a erva verde e macia pare cia veludo devido ao trato cuidadoso de numerosos jardineiros. De facto, a praa e ra um pequeno osis de beleza e encanto, cercado pela rua movimentada e pelos edifc ios altos e cinzentos. Do lado de fora deste osis privilegiado, e especialmente junto dos portes que lhe davam acesso, juntava-se o habitual magote de pedintes e bufarinheiros, na esper ana de uma oportunidade para excitarem o interesse ou a compaixo dos fidalgos quan do atravessavam a rua, vindos das residncias, a caminho do jardim, ou regressavam a casa aps saborearem a luz do sol. Contudo, Sir Rupert, olhando atravs da larga janela de reposteiros de damasco car mim, nada via do que se passava na praa. Tinha o sobrolho franzido e os lbios fort emente apertados, como se os seus pensamentos no fossem agradveis e estivesse irri tado por causa deles. O que o Marqus de Landsdowne, que o visitara inesperadament e, lhe contara alguns minutos antes repetia-se insistentemente no seu esprito e d everia ter-lhe agradado. 154 - Pensei que gostasse de saber, Wroth, - disse ele - que h dois dias Sua Majestade queixou-se ao Primeiro-Ministro de que no existe n enhuma questo delicada ou perigosa em que Lord Palmerston, arbitrariamente e sem consultar os seus colegas nem a Soberana, no comprometa o pas. A Rainha, segundo m e informaram, ocupa-se agora da redaco de um memorando Formal, no qual esclarece o que espera do seu Ministro dos Negcios Estrangeiros. - E que dir o Primeiro-Ministro a isso? - perguntou Sir Rupert. - Palmerston sair, no h dvidas a esse respeito - replicou Lord Landsdowne. - O nico p roblema quando. O meu conselho para si, Wroth, que no faa nada, mas que se prepare . - Agradeo-lhe. Seguirei esse conselho - replicou Sir Rupert. Todavia, quando o Marqus saiu para se dirigir sua residncia, no outro lado da praa, rodeada pelo mais formoso jardim de Londres, Sir Rupert continuou a olhar pela janela de sobrolho franzido. A sua ateno foi atrada por uma carruagem que parava di ante da sua porta. Era uma carruagem de aluguer, mas estava aberta e, por isso, Sir Rupert pde ver sem dificuldade que era ocupada pela sua esposa. Demorou, no entanto, alguns instantes a reconhecer Nerina, pois ela parecia dife rente. Como tpico dos homens, no compreendeu que a diferena residia nas roupas e na modificao do penteado que trazia. De facto, ela vestia no rigor da ltima moda, to a

ctualizada, que teria sido difcil a algum relacionar a figura elegante que desceu da carruagem com a jovem mulher mal vestida e fora de moda que Sir Rupert conhec era em Rowanfield Manor. O vestido de Nerina, de tafet chins, fora desenhado 155 e cortado por um costureiro da Corte; o chapu, liso e ornamentado com imensas plu mas de avestruz, era to ultramoderno que s algumas ditadoras da moda teriam ousado aparecer em pblico com ele. A diminuta sombrinha, com cabo de borlas, combinava com o corpete do vestido e era orlado de renda de Viena, delicada e muito dispen diosa. Nerina desceu da carruagem aberta e, como vrios lacaios acorreram ao seu encontro , Sir Rupert pde ver que eles eram necessrios, pois a carruagem estava cheia de ca ixas. Havia caixas de todos os tamanhos e feitios, compridas, curtas, quadradas e redondas, bojudas e esguias, as quais ostentavam os nomes dos costureiros mais caros e selectos de Bond Street. Depois de Nerina entrar em casa, os lacaios co ntinuaram a ir e a vir por tempo considervel, transportando o que era obviamente o esplio de uma manh de compras. O rosto de Sir Rupert escureceu como nunca, se acaso fosse possvel, mas no se mexe u do seu lugar escrivaninha. Nem sequer voltou a cabea para observar o que aconte cia l fora, mas nada escapara sua ateno; s quando a carruagem de aluguer foi paga e abalou, que ele se ps em p e comeou a medir o soalho a grandes passos, o acto de um homem preocupado consagrado pelo tempo. Mal podia acreditar que a situao difcil em que se encontrava fosse real. Acordara n essa manh, com o sol insinuando-se por entre os cortinados do quarto, e perguntar a a si prprio se efectivamente aquilo tudo no passara de um sonho louco. Mulheres jovens no se portam desta maneira, pensou. No era possvel que um homem fosse engana do e levado a desposar uma rapariga diferente da que pretendia e, mais ainda, qu e se achasse na situao incmoda de no poder reagir fosse de que maneira fosse. 156 Com efeito, que podia ele fazer? As ameaas de Nerina no o afectaram tanto como a s ua prpria convico de que qualquer iniciativa que tomasse faria dele alvo de zombari a. Quase que era capaz de ouvir os risos disfarados dos inimigos; at os amigos no p oderiam ocultar os sorrisos. Pouca gente havia que no gostasse de ver o orgulhoso rebaixado e o poderoso abatido e seria difcil no rir de um homem que, com fama de Don Juan, tivesse cado no ardil de uma peruca loura e de umas crises de choro be m representadas. Sir Rupert estivera desperto quase toda a noite, a ferver de raiva e indignao. Lev antou-se, no apenas irado, mas consumido por uma fria amarga e devoradora que o fa zia ansiar por ferir algum, de preferncia a pessoa que mais o perturbava. Quando d esceu para o pequeno-almoo, depois de planear uma srie de observaes bem escolhidas, com que esperava intimidar a sua perseguidora, descobriu que Nerina j tinha sado. - Sua Senhoria pediu-me que o informasse, Sir, de que saiu para fazer compras disse o mordomo. Contou depois governanta, no isolamento da despensa, que nunca vira ningum com to pouco aspecto de noivo, nem com comportamento to desagradvel como o amo. Sir Ruper t tinha perfeita conscincia dos comentrios dos criados. A atmosfera pouco confortve l no jantar da noite anterior no teria passado despercebida, o facto de a noiva s e ter retirado para os seus aposentos e de se ter fechado chave e o de Sir Ruper t ter dormido no seu prprio quarto eram aces que no escapariam observao nem a coment s. Mas Sir Rupert no tinha conhecimento de uma coisa que talvez o tivesse consolado um pouco: Nerina ordenara a Bessie que nada dissesse sobre os acontecimentos nem que ela no era de facto a noiva pretendida por Sir Rupert. 157 - Primeiro, veremos como ele se comporta - disse ela. - Haver tempo suficiente pa ra o fazer sentir-se incomodado e apreensivo com o que se possa dizer, logo que mostre as suas intenes. Tenho o pressentimento de que no est na natureza dele deixar as coisas tal como esto. - Oh, Mrs Nerina - gemeu Bessie apreensivamente. - Se Sir Rupert se mostrar desa gradvel, qual ser a sua reaco?

- Depende do que entenderes por desagradvel - replicou Nerina. - Ele no vai ser amv el, isso seria esperar demasiado. Contudo, se aceitar a situao tal como est, sem di strbios excessivos, ento eu tambm poderei ser amvel. - E o Senhor Conde? - perguntou Bessie. Nerina encolheu os ombros. - No estou verdadeiramente com medo do tio Herbert, agora - replicou ela. - Que p ode ele fazer? Ficar furioso, claro, principalmente por ter sido ludibriado e ult rapassado. Nunca me perdoar isso e sobretudo por ter perdido um genro rico. Mas t ambm ele ficaria numa posio extremamente ridcula se todos soubessem a verdade. - De qualquer modo, as pessoas ho-de falar. sugeriu Bessie. - Bem, claro que ho-de falar, - comentou Nerina - mas suponhamos que tanto Sir Rupert como o tio Herbert se defendem com cinismo , suponhamos que dizem que sabiam desde o incio que Sir Rupert casaria comigo e no com Elizabeth. E les podem explicar que houve uma alterao de planos, depois do envio das participaes e que a maioria dos amigos j tinha sido convidada. A pessoa com quem estivera a falar poder ser sempre excepo. Que podem fa zer os estranhos? Ficaro surpreendidos e curiosos, mas, se ningum ficar zangado ou incomodado, que mais h a dizer? 158 - Tudo parece muito fcil, Mrs. Nerina, - disse Bessie - mas a primeira pessoa que tem de convencer o prprio Sir Rupert. - Sim, eu sei - corroborou Nerina, sem parecer desanimada. De facto, os seus olhos verdes cintilavam e um sorriso bailava nos cantos da boc a. Pela primeira vez na vida, ela estava consciente da sua prpria fora. Nunca ante s se pudera impor aos outros, nunca antes estivera numa posio de supremacia, nunca antes soubera o que signi ficava ser uma pessoa importante. Quer Sir Rupert a o diasse quer a abominasse, restava o facto de que tinha de contar com ela e, pelo menos provisoriamente, ela ocupava o esprito dele com excluso de tudo o resto. Nerina sentira o moral robustecer-se ao ver-se sentada defronte dele durante o j antar da noite anterior. Quando o mordomo afastara para ela a grande cadeira de braos na extremidade da mesa oposta que era ocupada por Sir Rupert, quando ela o encarou por cima das travessas douradas repletas de fruta de estufa e vira os la caios empoados, de calas at ao joelho e libr de gales dourados, movendo-se silencios amente na sala, compreendera pela primeira vez que se tornara uma mulher importa nte. Para o melhor e para o pior, tornara-se a esposa de Sir Rupert! Era Lady Wr oth, quer a detestasse - como lhe revelava a expresso do rosto dele -, quer, no dia seguinte, resolvesse denunci-la pelo ardil em que o fizera cair. Fosse o que fosse que dissesse ou fi zesse, ela continuava a ser, de momento, a sua esposa, ainda legitimamente unida a ele pela Igreja e pelo Estado, com o smbolo ureo dessa unio a brilhar no dedo, j unto do pesado anel que combinava com os rutilantes diamantes que tinha ao pescoo . Os pratos deliciosos foram-lhe apresentados com uma deferncia que nunca conhecera em Rowanfeld. Era 159 excitante saber-se primorosamente ataviada e maravilhosamente adornada de jias. E nquanto sorvia o borbulhante champagne por uma taa de cristal colocada a seu lado , mal podia acreditar que no ouviria a voz spera e tirnica do tio mand-la para a cam a. Eram as primcias da liberdade, uma liberdade que muitas vezes imaginara, mas que nunca sonhara que viria a ser sua. Era como se uma avezinha presa e engaiolada s e encontrasse de sbito livre para voar em direco ao cu e fugisse, esquecida de tudo e de todos os perigos, excepto do contacto do vento que lhe sustentava as asas, do sol que lhe incidia no corpo. Liberdade! Era uma embriagus que Nerina nunca se ntira. Agora, vinda da rua, ela parecia possuir uma radiao desinibida quando entrou no ve stbulo ornado de colunas de mrmore. O mordomo, tomando-lhe a sombrinha, disse: - Sir Rupert est na biblioteca, Milady. Nerina hesitou um momento; depois, como s e a coragem lhe desse asas nos ps, atravessou o vestbulo e abriu a porta da biblio teca, antecipando-se a um lacaio atento. Sir Rupert continuava a caminhar a pass

os largos de um lado para o outro da sala. Estacou quando ela entrou e quedou-se no centro da sala; um homem na defensiva, conforme se afigurou a Nerina. Ela assemelhou-se a um feixe de raios solares penetrando na sombria dignidade da sala, ornamentada com gravuras de episdios desportivos e apainelados de carvalho . O vestido tinha a cor do vidro muito antigo, com a mesma beleza iridescente; p or contraste, a pele de Nerina apresentava-se com uma brancura quase ofuscante e os olhos vivamente verdes. Atravessou a sala com ar de profunda indiferena, desp ojando as mos das compridas luvas de camura francesa. - Passei uma manh agradabilssima - disse para 160 iniciar conversa. - Espero que tenhas recebido a minha mensagem. - Disseram-me que tinhas ido s compras - retorquiu Sir Rupert, a voz chegando-lhe aos lbios com o que parecia ser um considervel esforo. - Sim, certo - disse Nerina. - Infelizmente, no tinha que vestir, excepto o que t rouxe ontem. Foi feito para Elizabeth, claro, e no me caa nada bem; alm disso, as m inhas malas s tinham jornais e mantas velhas, um enxoval pouco apropriado, deves concordar, para uma dama da sociedade. - Foste ento, comprar o teu enxoval - disse Sir Rupert com severidade - e, sem dvi da, esperas que seja eu a pag-lo. - Claro que sim - disse Nerina. - Tinha a certeza de que te agradaria. No estava segura de obter crdito em algumas lojas, mas logo que mencionei o teu nome permit iram que trouxesse tudo o que quis. Parece que te conhecem bem por reputao e, em a lguns casos, por contacto mais pessoal. No Briggs', onde comprei a sombrinha, es queci-me de mencionar que era tua esposa e descobri que te tinham obsequiado com um nmero considervel de sombrinhas para outras tantas damas encantadoras. A ltima, fiquei a saber, fora enviada a Lady Clementine, para a usar em Ascot. Um presen te caro, com cabo marchetado de ametistas. Deve ser muito bonita. - Com mil raios, as lojas no tm o direito de serem to indiscretas! - vociferou Sir Rupert. - Dir-lhes-ei isso e encerrarei a minha conta. - No deves censur-los com demasiada severidade - replicou Nerina. - Receio ter sido eu quem os aliciou. Estava com tanto intere sse em conhecer os teus gostos. A sombrinha, por exemplo, que deste a Madame Bia nco quando estava a actuar em Drury Lane era, em 161 minha opinio, ligeiramente ordinria, mas suponho que ela ficou encantada. - No sinto o mnimo desejo de discutir tais assuntos contigo - disse Sir Rupert com dureza. - No? - Nerina levantou as sobrancelhas. - Que pena! Seria muito melhor que fssemo s francos um com o outro. Detesto mentiras e subterfgios! - No esperas certamente que acredite no que dizes - respondeu Sir Rupert com sarcasmo. - Mas porque no? - quis saber Nerina. - S porque uma pessoa obrigada a mentir ou a servir-se de subterfgios para atingir os seus fins, isso no significa que goste d e faz-lo. uma questo absolutamente diferente. Mas como eu estou to ansiosa por que sejamos francos um com o outro, acho correcto informar- te que gastei uma quanti a bastante considervel esta manh, sabendo claro, que desejarias ver-me vestida de acordo com a minha posio. - No me importo com a maneira como te vestes - disse Sir Rupert iradamente. - Est a farsa j durou muito tempo. Temos de chegar a um entendimento. - isso precisamente que eu esperava que dissesses - esgrimiu Nerina - e, pelo que me toca, quanto mais cedo melhor. Enquanto falava, baixou os olhos, alisou as luvas no regao, juntou as mos e ergueu o olhar para Sir Rupert, com a expresso facial de uma criana espera do elogio a u ma distinta faanha. Fez-se silncio. Sir Rupert pareceu hesitar, atravessou a sala e regressou ao pont o de partida. - A situao intolervel - disse. - Para quem? - inquiriu Nerina. - Pessoalmente, acho-a divertida. Gosto da tua c asa, gosto de ser tua esposa. 162

A suave satisfao dela pareceu atear a clera de Sir Rupert. - Diabos! No s minha esposa. No foi minha inteno casar contigo e a questo de que nos t eremos de ocupar como desfazer esta maldita meada! - No podes fazer nada - replicou Nerina. Nesta altura, Elizabeth est a caminho da n dia. Ao menos ela est salva. Esta manh, se no antes, o meu tio ter descoberto que eu no estou em casa. Nem por um momento relacionaro o meu desaparecimento com o casa mento de Elizabeth. E pouco provvel que o meu tio venha de mala-posta at Londres p ara se informar se sabemos alguma coisa a respeito do meu desaparecimento. Estaro to deliciados com o facto de a filha, julgam eles, ter casado contigo, que no que rero interromper a lua-de-mel e, depois de colherem o maior nmero possvel de inform aes locais, no faro rigorosamente nada. Se o conhecimento que tenho do meu tio no est iver errado, prosseguiro os planos de partir para o Continente amanh. - Pretendes insinuar que no se preocuparo com o facto de a sobrinha ter aparenteme nte desaparecido, de um dia para o outro? - Oh, preocupar-se-o at certo ponto, - retorquiu Nerina - principalmente por ser to inconveniente; e pensaro no que as pessoas diro. Se eu me meter em apuros, pode r eflectir-se neles. Mas se queres saber se eles se sentiro infelizes ou ansiosos p elo que me acontecer, a mim como pessoa, a resposta no. A minha tia no me estima, o meu tio detesta-me vivamente. Se eu fugisse para casar ou fosse raptada, ficar iam at contentes, desde que no voltasse a aparecer e no lhes trouxesse problemas. - No posso acreditar que estejas a falar verdade - contraps Sir Rupert. - Afinal d e contas, s sobrinha de Lord Cardon. 163 - Sou a infeliz consequncia do casamento do irmo dele com o que a famlia considera uma pessoa indesejvel - disse Nerina com amargura. - A famlia de minha me era pobre e ela tinha uma voz particularmente bela. Usava-a para evitar que os pais morre ssem de fome e para pagar os honorrios do mdico, quando o pai ficou irremediavelme nte entrevado e com poucos anos de vida. Como ela aparecia num palco pblico, como as pessoas pagavam para a ouvir, os meus tios comportaram-se sempre como se ela fosse pouco melhor que uma vulgar prostituta. - Mas isso no foi culpa tua - disse Sir Rupert. - Nunca ouviste dizer que os pecados do pai recairo sobre os filhos? - perguntou Nerina com um sorriso seco. - Mas neste caso, exageras certamente? - insistiu Sir Rupert. - O teu tio levoute para casa, foste criada com a tua prima Elizabeth. - Sim, at ter idade de ganhar para me sustentar a mim prpria - replicou Nerina. No dia do garden arty tinha vindo do meu terceiro emprego como preceptora de cri anas. Voltei a Rowanfield, no por desejar voltar ao nico lar que conheci nos ltimos oito anos, mas simplesmente por no poder suportar mais as atenes lascivas do meu pa tro. No uma histria edificante e no vou aborrecer-te com ela; basta referir que o me u tio sabia para que espcie de lugar me mandava, sabia que o fidalgo que me pagav a faria os possveis por me seduzir; e, no entanto, mandou-me para l, como j anterio rmente me tinha mandado para outro lugar da mesma espcie, com perfeito conhecimen to e intencionalmente. - No acredito - disse Sir Rupert violentamente. - Ests a inventar desculpas. Porque haveria eu de acreditar em ti? 164 - -me absolutamente indiferente que acredites ou no - disse Nerina. - Ontem noite, disse-te o que pensava de ti e de todos os homens com quem estive em contacto. Fizeste-me uma pergunta; respondi-te com sinceridade. Como j disse, no gosto de me ntiras nem de subterfgios, a no ser quando efectivamente necessrios. Sir Rupert curvou-se um pouco ironicamente. - Peo desculpa - disse ele. - Vejo que a minha opinio no tem para ti qualquer impor tncia. - No, claro que no - limitou-se a dizer Nerina. - No entanto, como estamos casados, aconselhvel sermos o mais francos possvel um p ara o outro. Digo-te que, de momento, pouco provvel que sejamos importunados pelo meu tio. Mais tarde, claro, teremos de lhe dizer a verdade. - Pela maneira como falas, - disse Sir Rupert - penso que imaginas que pretendo

permitir que continues como minha esposa. - Pouco h que possas fazer - lembrou Nerina. Tens alguma sugesto sobre a maneira c omo te poders ver livre de mim? Ficou satisfeita por ver como o silenciara. Pouco depois, ele dirigiu-se para a janela, para ficar de costas para ela. - Recuso-me a viajar para Paris - disse por fim, como um garoto amuado. - Seria uma farsa. - Concordo contigo - disse Nerina. - Pouco haveria para nos ocuparmos e aborrece r-nos-amos consideravelmente um ao outro. Compreendo, alm disso, que no desejes que se saiba que ests em Londres. Sugiro, portanto, que fiquemos aqui mais um dia e depois partamos para Wroth. Gostaria de ver o meu futuro lar, mas que fique bem claro que no pretendo ser despachada" para l. 165 Sir Rupert sobressaltou- se. - Onde estavas quando ouviste a desafortunada conversa entre mim e Lady Clementi ne? - inquiriu ele. - Isso importa? - perguntou Nerina. - Suponho que no, - murmurou Sir Rupertuma vez que ouviste tudo o que dissemos. - Foi uma conversa muito esclarecedora - disse Nerina. - No acreditava, at quele mo mento, que os homens fossem to calculistas na escolha de esposa. - As circunstncias eram invulgares - defendeu-se Sir Rupert. - Sua Majestade dera mais ou menos uma ordem para que eu no voltasse Corte sem lhe trazer uma esposa. - Que infelicidade as tuas afeies estarem comprometidas noutro lado! - interrompeu abruptamente Nerina. - No falemos nisso, por favor - disse Sir Rupert. - Claro que no, se preferes que permanea o acontecimento vergonhoso da famlia que s e esconde de toda a gente - replicou Nerina. - Como Lady Clementine ficar decepci onada quando vir que no sou to inspida como a minha prima Elizabeth! - J te disse que no vamos falar de Lady Clementine - disse Sir Rupert. - No, claro que no - disse Nerina amavelmente, mas perguntou a si prpria malevolame nte com que palavras explicaria Sir Rupert amante a troca de noivas. A explicao surgiu mais cedo do que ambos esperavam. Quando o prolongado almoo se ap roximou do fim, Sir rupert observou que ia para o seu Clube. - A que horas estars de volta? inquiriu Nerina. Sir Rupert encolheu os ombros. Ne rina olhou para ele especuladoramente. - Acho que ests a tentar fugir de mim - disse ela. 166 - Mas rogo-te que no esqueas que teoricamente estamos em lua-de-mel. - No provvel que me esquea - disparou Sir Rupert. - Que sugeres que faamos. dar as mo s no parque? - Gostaria de ir pera - replicou Nerina. Sir Rupert hesitou. Viu a expresso no ros to dele e percebeu que a perspectiva lhe desagradava. - Podia ir contigo ao Clube - sugeriu ela. Ele olhou-a fixamente. - Enlouqueceste? - perguntou. - Uma senhora que entre num clube de homens fica s ocialmente marcada para toda a vida. Nerina sorriu insinuantemente. - Eu sei e tenho a certeza de que no ser necessrio um acto to precipitado como esse - disse ela. - Na verdade, penso que estars de volta a tempo de jantar. Sir Rupert falou por entre os dentes, mas sabia que tinha perdido. Nerina j estava quase arranjada naquela noite quando Bessie, espreitando da janel a, a informou de que Sir Rupert acabava de chegar. - Portanto, ele receia-me! - murmurou de si para si e havia um sorriso de triunf o nos seus lbios quando desceu, cinco minutos mais tarde, para aguardar Sir Ruper t na sala de estar. O vestido era to belo que se pusera em bicos de ps para se ver nos espelhos. Cpia p arisiense de um usado pela Imperatriz Eugnia, era de cetim de seda branco com trs folhos de tule. Por baixo, trazia uma saia armada Eugnie" e, no cabelo, uma grina lda de rosas brancas orvalhadas de diamantes.

Sir Rupert no fez comentrios ao aspecto dela, mas Nerina viu que ele lanara um olha r levemente irnico ao 167 abafo de arminho branco orlado de marta que trazia por cima do vestido. Escolhera-o por ser to caro e tambm por ser de longe a pele mais formosa da loja. Embora Nerina estivesse decidida na vingana, ficara chocada com o preo daquele aba fo, em especial, e precisou de toda a sua determinao para dizer com firmeza: Fico com ele", quando a vendeure, depois de exaltar todas as suas virtudes com grande volubilidade, ba ixou finalmente a voz para revelar o preo. Contudo, Nerina esqueceu-se de tudo excepto do conforto e da sensao de confiana que o abafo lhe dava quando, ao entrar no camarote de Sir Rupert, no Teatro Real de market ela o deixou escorregar dos ombros, sabendo que os diamantes que lhe rodeavam o pescoo eram to belos como os usados pelas outras mulheres presentes. Todavia, o Teatro da pera intimidou-a. A sua magnificncia era superior ao que imag inara. A enorme ferradura dos primeiros camarotes estava pejada com toda a rique za e beleza da sociedade elegante. Diademas faiscantes, ombros nus, colarinhos e ngomados, casacas de cerimnia, capas, flores, leques e longas luvas de pelica dav am a entender at que ponto os ingleses sabiam ser elegantes e simultaneamente dra mticos, mesmo quando apenas buscavam repouso e entretenimento. A pera era italiana, mas as figuras principais eram inglesas, Sim Reeves e Cather ine Hayes. Um encantador corpo de bailado tinha como primeira figura Pocchini, q ue foi to graciosa e fascinante que Nerina quis juntar-se aos gritos e exclamaes co m que a galeria a aplaudiu. Quando as luzes se acenderam para o primeiro interva lo, Nerina olhou sua volta e viu como todos os camarotes estavam ocupados e prat icamente todas as mulheres presentes tinham a cabea coroada de jias. 168 - Vejo que terei de te pedir um diadema - disse Nerina a Sir Rupert com uma pequ ena gargalhada. Como ele no respondesse, voltou-se para ele e reparou que tinha o olhar fixo no o utro lado do teatro. Seguindo o olhar, o corao dela deu um pulo. Algum acabara de e ntrar num camarote no lado oposto, onde j se encontravam sentadas trs pessoas. Era Lady Clementine. Estava muito bela, notou Nerina. O vestido era de cetim carmesim, com um decote generoso e uma sobrecasaca de gaze apanhada atrs com flores de joalharia. Trazia um diadema de rubis e diamantes no cabelo escuro. Ao pescoo, um colar das mesmas pedras e, no pulso, uma enorme pulseira, por cima das luvas pretas. Apesar de o vestido e as jias serem belos, era difcil reparar fosse no que fosse, com excepo dos olhos amen doados e de plpebras pesadas de Lady Clementine e dos lbios vermelhos, que pareciam albergar sempre um convite nas suas curvas. Nerina voltou-se para Sir Rupert. Pareceu-lhe que ele estava mais plido e o queix o rgido. Ele levantou-se. - Permites que te deixe por alguns instantes? perguntou. Nerina hesitou. - Se vais ter com Lady Clementine, - replicou ela, aps um segundo - eu tambm vou. Por momentos, pareceu que iria proibir-lhe tal coisa; depois no respondeu e limit ou-se a abrir a porta do camarote. Saram para o corredor de alcatifa vermelha e l ustres de cristal. Enquanto Nerina se movia vagarosamente atravs dos grupos de gente, na direco do cam arote de Lady Clementine, Sir Rupert disse subitamente: - No iremos falar a Lady Clementine. Nerina ergueu os olhos para ele. 169 - Medo? - perguntou trocista. Viu com satisfao que o dardo atingira o alvo. - Prefiro explicar o ocorrido a Lady Clementine numa ocasio menos pblica - disse e le secamente. Nerina riu-se. - Duvido que ela acredite em ti.

- J te disse que no desejo falar de Lady Clementine contigo - retorquiu Sir Rupert. - to embaraoso que ela continue a surgir inesperadamente nas nossas vidas - disse Nerina em tom de reflexo. - Como ela vive quase ao lado de Wroth, sem dvida que a veremos constantemente. Mas, claro, esqueci-me de que combinaste com ela abrir a residncia de Londres para se poderem encontrar, enquanto a tua inocente e complacente esposa ficava no campo. - Cala-te, que diabo! - disse, furioso, Sir Rupert. Contudo, Nerina sorriu quando ele a trouxe de volta ao camarote. A clera de Sir Rupert pareceu continuar durante todo o acto seguinte e, embora Ne rina prestasse ateno msica, no pde deixar de ter conscincia daquele facto. Sentia a f a irradiar dele, parecendo criar uma atmosfera prpria naquele espao exguo e encerra do. De sbito, lastimou que ele estivesse zangado. Havia coisas que gostaria de lhe pe rguntar sobre as pessoas presentes. Estava desejosa de saber quem era toda aquel a gente, pretendia conhecer mais sobre os actores e actrizes que apareciam em ce na. Estava at interessada na histria do prprio Teatro da pera e, de repente, assustou-se com a sua prpria ignorncia de tu do e de todos. Por momentos, esqueceu o que se passava no palco e olhou volta para os camarotes , para os rostos da sociedade elegante que, na maioria dos casos, pareciam prest ar pouca ateno ao espectculo, mas conversavam, riam e namoriscavam entre si. 170 - Sou talvez a nica pessoa aqui - pensou subitamente - que no conhece ningum no tea tro, com excepo do meu marido, que me odeia, e da mulher que ele ama. Sentiu uma irrupo de autocompaixo e, severamente, afastou-a. Tinha escolhido o seu rumo, o papel de vingana que Sir Rupert bem merecia. Era ridculo sentir-se fraca e, de certo modo, desamparada, apenas porque Lady Clementine estava ali em frente, observando-os com os seus olhos neg ros e misteriosos. O segundo intervalo mal comeara e Sir Rupert ainda nem sequer se tinha levantado, quando a porta do camarote se abriu abruptamente. Nerina voltou-se rapidamente, para ver quem era. No vira Lady Clementine deixar o seu camarote, mas agora ela ali estava diante deles, a roda magnfica do vestido carmesim impedindo a entrada, o diadema cintilando como uma aurola contra a negrura suave do seu ca belo. - Rupert! - exclamou, com a mo estendida para ele. - Fiquei to surpreendida por te ver aqui. Julguei que j tivesses partido para Paris. Onde est Elizabeth? Est doente? Como tens passado, Nerina? Estendeu a mo enluvada num gesto desatento; porm, ao faz-lo, os seus olhos reparara m no anel de diamantes no dedo de Nerina e nos diamantes do colar e no pde disfarar o seu assombro. - Elizabeth encontra-se bem, esperamos, - replicou Nerina, em vez de Sir Rupert - a no ser que tenha enjoado; claro. Vai a caminho da ndia, sabe? - Da ndia - exclamou Lady Clementine; depois acrescentou: - Devemos estar a falar de coisas entrecruzadas. Refiro-me tua prima Elizabeth e tua esposa, Rupert. Ofereceu a Sir Rupert um sorriso provocador. - Mas falamos da mesma pessoa - explicou Nerina, antes de Sir Rupert poder replicar, se este por acaso o desejasse. - Tem estado em Londres, Lady Clementine, por isso receio que tenha perdido toda a excitao e no vidades do Condado. A minha prima casou com o capito Adrian Butler. Uma pessoa en

cantadora. Todos ns o estimamos, mas infelizmente o seu regimento foi destacado para a ndia e eles partiram ontem. - Mas. Mas no compreendo - tartamudeou Lady Clementine. - Pensei. - pareceu procu rar as palavras e depois continuou: - Pensei. que. que tu, Rupert, ias casar com Elizabeth. - Oh, no, no est em dia - observou Nerina com uma pequena gargalhada. - Rupert, no c ompreendo porque no informaste Lady Clementine de que ias casar comigo. Lady Clementine voltou-se para ela com uma expresso que era meio hostil meio apre ensiva. - verdade? - perguntou ela, em voz baixa. - Sim, verdade - replicou Sir Rupert. Eram as primeiras palavras que ele pronunc iava desde que Lady Clementine entrara no camarote. A boa educao e as regras sociais vieram em socorro de Lady Clementine. Durante um segundo, pareceu que iria expressar os seus pensamentos com violncia e sem reserv a; depois, com esforo, disse num tom totalmente artificial: - Devo portanto dar-vos os parabns - virou as costas a Sir Rupert e dirigiu-se a Nerina. - Isto realmente uma surpresa, minha querida. Eu estava a pensar se esses diamantes que tens ao pescoo eram verdadeiros. Confundiu-me, por momentos, como poderias t- los adquirido com a tua vida limitada, mas agora, claro, compreendo. Espero que sejam ambos. muito. felizes. No era possvel ignorar o veneno da sua voz ao 172 pronunciar as ltimas palavras , girando nos calcanhares, sem olhar sequer para Sir Rupert, saiu do camarote. Quando saiu, foi como se ele regressasse vida, saindo da rigidez que o mantivera de lngua travada e enfeitiado, desde o momento em que entrara no camarote. Deu um passo em frente. - Clementine - disse. - Espera. A porta do camarote fechou-se-lhe na cara. Enquanto ali ficava, por momentos des concertado e arrancado sua habitual indiferena, ouvia Nerina rir-se. Era uma garg alhada baixa, plena de genuna satisfao. Capitulo nono Regressaram em silncio a Berkeley Square. Nerina tinha plena conscincia de que Sir Rupert estava extremamente zangado, se bem que mantivesse um domnio frreo sobre s i prprio. Quando a carruagem se deteve defronte da casa, ajudou Nerina a descer e, com vnia, disse-lhe em tom indiferent e: - Desejo-te boa noite. Ela ergueu os olhos para ele. O cabelo dela reflectia a luz do candeeiro de gs e os lbios abriram- se num sorriso, embora a sua voz fosse quase to indiferente quanto a dele. - Gostaria de te dar primeiro uma palavra. - A esta hora? - admirou-se ele, de sobrancelhas levemente erguidas. - Certament e que aquilo que tens para me dizer pode esperar. - Receio bem que no, - contraps Nerina - mas s te ocuparei uns escassos minutos. Ele rendeu-se a contragosto, perante a insistncia dela, a sua expresso glida denunc iando um furor mal contido, enquanto entrava em casa com Nerina e a seguia pela ampla escadaria que conduzia sala de estar. As cortinas estavam corridas, ardiam velas nos candelabros. A sala acolheu-os na sua beleza delicada. Apesar do mobilirio, os quadros e os cristais serem ao gost o de uma poca passada, o conjunto no perdera nada do seu encanto, porquanto ningum se dera ao trabalho de moderniz-lo, de revestir as cadeiras com cobertas elegante s, de ocultar a lareira com tamboretes ornados de 174 contas ou de substituir a suave e romntica luz das velas pelo brilho deslumbrante do gs. Sir Rupert fechou a porta atrs de si e, postando-se a alguma distncia de Nerina, f itou-a com evidente hostilidade. Ela manteve-se em silncio durante alguns instant es, despindo com irritante lentido a sua capa de zibelina e arminho, at que se dec

idiu a falar: - Sei perfeitamente que ests impaciente por ter um encontro com Lady Clementine e por fazer as pazes com ela. Mas antes que o faas, quero prevenir-te de uma coisa . Estavas disposto a casar para prosseguir a tua carreira e, no teu lugar, no des truiria as tuas possibilidades de sucesso poltico revelando a Lady Clementine a v erdade acerca do nosso casamento. - Se queres dizer que Lady Clementine poder propalar algo que me prejudique, ests muito enganada a respeito dela - contraps Sir Rupert com um sorriso escarninho. Os olhos verdes de Nerina tomaram subitamente uma expresso de seriedade. - Confiarias realmente a Lady Clementine algo mais que os estremecimentos do teu corao? Por instantes, os seus olhares cruzaram-se e no foram as palavras dela que o mant iveram calado, mas a sincera franqueza dos seus olhos. Ento, abruptamente, afasto u o olhar do dela e atravessou a ampla sala at uma das janelas que dava para Berk eley Square. Com um gesto violento, como se tal assomo de violncia lhe aliviasse a tenso interior, puxou as pesadas cortinas. A janela estava aberta e conservouse diante dela, aspirando o ar da noite a fundos haustos. Contudo, pareceu no fic ar serenado, pois voltou-se subitamente e disse num tom de violenta emoo: - Isto intolervel! Desfiguras e distorces todos os aspectos da minha vida! No h qua lquer razo para que Lady Clementine no saiba a verdade. 175 - E quando a souber, imaginas que ser capaz de guardar s para si uma histria to dive rtida? - indagou Nerina. - Mesmo que seja uma pessoa excepcional, a ponto de dei xar passar a oportunidade de ser a primeira a revelar uma boa histria e um incide nte divertido, ser to serfica que se mantenha indiferente quando as pessoas comenta rem na sua presena que casaste comigo por eu ser bela e inteligente? Recobrou rapidamente o flego, e prosseguiu, antes que ele pudesse falar. - Pois isso precisamente o que tenciono ser, a bela e espirituosa Lady Wroth. No vou ser a esposa inspida e indiferente que despachas para Wroth, segundo as tuas convenincias ou as de Lady Clementine. Partirei amanh, ou quando te aprouver, porq ue desejo inspeccionar a casa, que ser tanto minha como tua; contudo, quando regr essares a Londres, virei contigo. Ocuparei aqui o meu lugar entre as anfitris polt icas, mas poders ter a certeza de uma coisa: no fao isto por ti, mas sim para servi r as minhas prprias ambies. Posso destruir-te facilmente se praticar certas aces impr udentes; porm, ao faz-lo, prejudicarei tambm o meu prprio futuro, a minha prpria posio na Sociedade. H um velho adgio que comea: Quando ralham as comadres. " Seja como fo r, tu e eu temos de nos escudar mutuamente, e preferia confiar numa vbora a revel ar a Lady Clementine a histria do nosso casamento. Quando Nerina acabou de falar, Sir Rupert atravessou a sala at junto dela, detend o-se a contemplar-lhe o rosto pequeno e oval, os olhos de pestanas escuras ergui dos para ele, os lbios firmes, o queixo pequeno e delicado. - Compreendo agora o que tu s - disse ele por fim. - No passas de uma aventureira, uma mulher que enfrenta a vida sozinha, sem considerao ou afeio por quem quer que seja! 176 Nerina sorriu e os olhos adquiriram um fulgor sbito. - Poderias ter-me chamado coisas muito piores. No sinto vergonha de ser uma avent ureira, pois tal significa tirar partido de uma oportunidade, quando esta se pro porciona; significa ainda saber o que se quer da vida e estar decidida a obt-lo. - custa de toda a decncia e da destruio de todo o respeito prprio - comentou Sir Rup ert. Nerina soltou uma risada cristalina. - extraordinrio como mnimo o respeito prprio que se pode ter com um rendimento de d ez libras por ano, quando os criados nos tratam com desdm e os patres com indifere na. Antes quero ser aventureira do que preceptora e considero muito mais fcil supo rtar os teus insultos do que as propostas lbricas dos meus anteriores patres. - Certamente que no precisas de te sentir alarmada com os meus sentimentos para c ontigo - apressou-se a dizer Sir Rupert. - Digo-te com franqueza que me surpreen des e chocas. No teria acreditado que qualquer mulher, e muito menos uma jovem, p rocedesse como tens feito nas ltimas quarenta e oito horas. A mulher digna da min

ha admirao deve ser sossegada e feminina, graciosa e terna. - E, ao mesmo tempo, uma idiota tola - acrescentou Nerina. - Pelo contrrio, mas gostaria que fosse uma verdadeira dama - concluiu Sir Rupert . Nerina reconheceu intimamente que a estocada dele fora certeira. Quando o encaro u, os lbios esboaram um sorriso sarcstico. - No passado, as pessoas do sexo feminino com quem mantiveste relaes - disse Nerin a - dificilmente teriam todas as qualidades que mencionaste. - Depende, sem dvida, das razes por que me 177 relacionei com elas - replicou Sir Rupert. Permite- me que te diga de uma vez po r todas que as qualidades que um homem procura numa amante so muito diferentes da s que pretende na esposa. - Isso tornou-se evidente na tua conversa com Lady Clementine - desferiu Nerina. - Este tipo de dilogo no nos leva a parte nenhuma - observou Sir Rupert em tom irritado. - Aonde nos poderia levar? - perguntou Nerina. - Como te recordars, apenas quis prevenir-te, para no pores em perigo a tua carrei ra. - Contigo como minha esposa, duvido de que venha a fazer carreira - comentou Sir Rupert amargamente. - Isso no justo - replicou Nerina calmamente. - Se no me provocares, nada farei que te possa causar qualquer dano pblico. Na nos sa vida particular, podemos odiar-nos, podemos discutir e brigar; e mostrar-te -ei contnua e efectivamente, segundo espero, que uma esposa no faz apenas parte do s bens mveis do homem, uma criatura dcil que dever estremecer perante um cenho carregado e tremer quando ouve uma palavra injuriosa. Toda a minha vida v i mulheres comportarem-se desse modo e compreendi que, ao amarem um homem, forja m as suas prprias grilhetas e constroem sua volta o seu prprio crcere impregnvel. Ja mais serei escrava de um homem! - Isso bvio, - disse Sir Rupert - pois, quando a Providncia te moldou, ps-te uma pe derneira onde a maior parte das mulheres tm o corao. - E pelo que te diz respeito? - indagou Nerina. J alguma vez amaste algum a ponto de esquecer tudo o mais? J alguma vez amaste uma mulher a ponto de te sacrificares por ela, de renunciares aos teus desejos egostas, num sincero esforo para a tornar feliz? J alguma vez, sincera e verdadeiramente, acreditaste que alg um 178 era mais importante para ti que a tua prpria pessoa? Sir Rupert encolheu os ombros e perguntou-lhe, em tom trocista: - essa a tua definio do amor? - No, no inteiramente, mas ainda no encontrei um homem que tenha a menor concepo daquilo que o amor dever significar. Se gostam de algum, deles prprios. - A tua opinio a respeito do meu sexo no muito lisonjeira - comentou Sir Rupert. - Porque deveria s-lo, se todos os homens que conheci so uns selvagens, uns seres abjectos para quem a mulher constitui a sua presa natural? Falas em decncia e honestidade, mas o facto que os homens reservam o seu cdigo de decncia e honestidade para as alturas em que se encontram nos clubes ou confraternizam com os da sua igualha. Ainda no conheci um homem que se mostrasse honrado e decente ao requestar uma mulher, especialmente quando esta de condio inf erior sua. Notava-se um tom amargo, de recordaes dolorosas, na voz de Nerina e os olhos enevoaram-se subitamente

com o perpassar de humilhaes passadas. Ao observar o rosto dela, a expresso de Sir Rupert pareceu tornar-se repentinamente mais amena, menos agressiva. Inesperadamente, sentou-se numa polt rona. - Embora tenhas sofrido, - disse ele em voz serena - no h razo, s porque algum te fez sofrer, para ferires toda a gente com quem convives. - Quem me dera poder mais que esgrimir com palavras - confessou Nerina. - Feri-te? No, odeias-me, porque neste momento pedi que levasses por diante os teus intentos; todavia, por ser mulher, no posso ferir-te fisicamente, apenas posso atingir com alfinetes a tua couraa de complacncia. Falou com uma irritao sbita, provocada pelo sentido da sua prpria impotncia. As palav ras pareciam to inteis, to ineficazes. Podiam falar, falar, sem que isso os levasse a parte alguma. Com surpresa de Nerina, Sir Rupert inclinou a cabea para trs e so ltou uma gargalhada. Fitou-o admirada; depois, quando acabou o seu assomo de hil ariedade, disse com um esboo de sorriso nos lbios: - Peo desculpa do meu riso, mas, de repente, apercebi-me do lado humorstico de tud o isto. No obstante a tua pequenez, s uma pessoa temperamental e verdadeiramente t emvel. Ora, ainda que a tua cabea mal me chegue ao ombro, confesso que tenho mais medo de ti que de um batalho de soldados. Nerina contemplou-o com circunspeco, pois bem sabia que o riso era uma arma muito mais perigosa que as palavras injuriosas. - No te sentas? - convidou Sir Rupert, ao v-la hesitante. - Estamos, creio, a comp ortar-nos infantilmente. Discutamos as coisas calmamente e com uma certa boa von tade de parte a parte. Se estiveres de acordo, vou mandar embora a carruagem. No vou precisar dela esta noite. Nerina percebeu que sara vitoriosa do primeiro recontro da batalha que estava a t ravar com o marido. Sir Rupert no iria visitar Lady Clementine nessa noite e quando ele tivesse ponderado bem toda a situao, compreenderia certamente que a sua sugesto de manterem em segredo as circunstncias do seu casamento era evidentemente razovel. Tomando o silncio dela por consentimento, Sir Rupert ps-se de p e tocou a campainha . Quando um criado veio responder ao toque, deu instrues para que despedissem a ca rruagem e abrissem imediatamente uma garrafa de champagne. Ambos se conservaram silenciosos at o mordomo 180 aparecer com dois copos de cristal numa bandeja de prata trabalhada. Nerina bebe rricou o vinho espumoso e depois pousou o copo numa mesinha ao lado da poltrona em que estava sentada. Sir Rupert, reparou ela, esvaziou o copo, como se estives se necessitado de sustncia, e voltou a ench-lo da garrafa que o mordomo deixara a seu lado, sobre outra mesa. - Agora podemos conversar - sugeriu ele. Havia algo, mais na sua atitude do que nas suas palavras, que deixou Nerina de sobreaviso. - Tens sido franca comigo - comeou Sir Rupert, aps uma breve pausa, como se preten desse ser mais cuidadoso na escolha dos termos - e posso, at certo ponto, entende r as razes por que embarcaste nesta perigosa e intrpida aventura. Havia a afeio pela tua prima Elizabeth, o medo que sentias do teu tio e o medo dela ao pai e ainda certamente a dificuldade de conseguir faz-la sair do pas sem o recurso a um ardil ou subterfgio para esconder os seus movimentos. Contudo, o que no sou capaz de en tender como podes imaginar que venhas a encontrar felicidade na posio que escolhes te como minha mulher. S pode ser intolervel, a vida conjugal que assente em ameaas, extorses e chantagem. Nerina no conteve um pequeno arquejo, mas no ofereceu rplica. Relanceando os olhos pelo semblante dela, Sir Rupert prosseguiu: - As ltimas palavras podero parecer-te um pouco duras; no entanto, em diversas oca sies ao longo do dia de hoje e da noite de ontem, ameaaste que, se eu no concordass e com aquilo que me sugerias, farias, pelo teu lado, certas coisas que me causar

iam srios aborrecimentos. Isto , indiscutivelmente, chantagem. Tudo isto muito des agradvel, pelo que tenho perguntado a mim prprio se no agirias com mais sensatez da ndo um passo muito mais decisivo na tua vida. Dizes que s rf, que os 181 teus tios no sentem o mnimo afecto por ti. Por conseguinte, se viesses a sumir-te, digamos antes desaparecer, no haveria ningum interessado em levar por diante um d esagradvel inqurito sobre as circunstncias do teu desaparecimento. - Tencionas assassinar- me? - interrompeu Nerina. - Pelo contrrio! No estava a sugerir que pusesses termo vida, mas unicamente que d everias viver com muito mais conforto e satisfao do que no passado. E apenas exist e uma verdadeira necessidade no que diz respeito a este ponto, chamado dinheiro: o dinheiro pode comprar conforto, o dinheiro pode comprar amigos e at amor, desd e que se tenha o suficiente. - E a que chamas suficiente? - indagou Nerina em voz fraca, de olhos baixos. Brincava com o grande anel de diamantes, fazendo-o girar no dedo anelar e observ ando como as pedras captavam a luz e a reverberavam em cintilaes, como se dentro d elas houvesse um poder oculto. - Estava a pensar - respondeu Sir Rupert em voz pausada e deliberada - que, com dez mil libras a seu favor, uma jovem poderia viver rodeada de grande con forto, em Frana ou Itlia. - Dez mil libras! - repetiu Nerina. - Trata-se de uma soma avultada. E poderia ser paga trimestralmente, atravs de um dos mais reputados bancos que operam em Inglaterra. H lugares em Itlia onde quase se pode fazer figura de milionria com tal fortuna. A pessoa poder criar um mundo prprio, do qual o passado seja obliterado. Nerina conservou-se em silncio, Ao fim de uns momentos, com os olhos dele ainda p resos no rosto dela, inquiriu: - Qual a tua resposta? 182 - demasiado pouco. - E que dirias a vinte mil? - corrigiu Sir Rupert. - E, evidentemente, o teu compromisso escrito, assim como a tua palavra, em como em nenhumas circunstncias revelars a quem quer que sej a que casaste comigo graas a artimanhas e embustes. Evidentemente que eu terei de confiar em ti, mas, ao mesmo tempo, o dinheiro ser liquidado apenas de trs em trs meses. Se me trares, nada recebes! - E como explicarias o casamento, a que, afinal de contas, assistiu um elevado nmero de pessoas? - Tambm pensei nisso - retorquiu Sir Rupert sem hesitar. - Seguirei a tua prima at ndia. Disseste, segundo creio, que o homem que ela desposou no muito rico. O Regimento dele permanecer na ndia cinco anos. Farei que seja do interesse dele ficar numa comisso de servio durante mais cinco anos. Ao fim desse tempo, se Lord Cardon ainda for vivo, pedir-lhe-ei que fiquem por mais um perodo idntico. Neste interim, a tua prima no comunicar com o s pais nem com os amigos. A morte de Lady Elizabeth Wroth, alis Lady Elizabeth Graye de solteira, ocorrer lamentavelmente durante a lua-de-mel. Ser sepultada no estrangeiro e verificar-se- ser impossvel trazer o corpo para Inglaterra. Ficarei vivo e reconqui starei a minha liberdade. - Arquitectaste uma bela trama! - comentou Nerina. Ele acenou com a cabea, antes de lhe responder: - Considero-te uma especialista em tais assuntos. Ests ento de acordo? Nerina encarou-o pela primeira vez. - Acreditaste realmente que eu estaria de acordo? Chamaste-me aventureira, disse ste-me que apenas dou ateno aos meus interesses. Acreditas efectivamente que me po

des comprar com vinte mil libras? - Vinte e cinco mil - apressou-se a emendarSir Rupert. Nerina no conteve uma gargalhada. - Nem por um milho. Apenas ouvi a tua histria para ver at onde te levava a fantasia . Para comear, completamente impraticvel. Mesmo que eu acedesse - o que no tenho a mnima inteno de fazer - a viver obscuramente em qualquer aldeia remota de Itlia, Eli zabeth e Adrian jamais aceitariam ficar para sempre desterrados de Inglaterra. No , tens de pensar em algo melhor do que esse plano se te queres ver livre de mim, pois garanto-te que, em minha opinio, ser tua mulher e ocupar a posio que tenciono ocupar, tanto em Wroth como na Corte, vale muito mais do que vinte e cinco mil libras. - s intolervel - retrucou Sir Rupert. - Apenas pensas isso porque no consegues levar a melhor comigo - replicou Nerina. - Receio bem que tenhas de recorrer ao assassnio. a nica possibilidade de te vere s livre de mim, mas eu esperaria at chegarmos a Wroth. Certamente que poders empur rar-me do alto de uma muralha ou afogar-me no lago, quando ningum estiver a ver-n os. - Afiano-te que me dar grande prazer faz-lo interrompeu Sir Rupert. - Posso perfeitamente acreditar nisso, mas previno-te que oferecerei uma vigoros a resistncia. H ainda uma coisa que gostaria de te dizer, antes de me retirar para os meus aposentos. - Que ? - perguntou Sir Rupert. - Queria dizer-te que nunca em toda a minha vida me diverti tanto como hoje - re spondeu Nerina. - Boa noite, meu amo e. senhor. Fez-lhe um arremedo de vnia e saiu da sala antes que ele pudesse abrir-lhe a port a ou sequer pr-se de p. 184 Ele continuou sentado na poltrona durante muito tempo, fitando um ponto vago sua frente e mordiscando a cabea do dedo mnimo. A sua expresso era a de um homem posto prova at ao limite da sua pacincia. Era tambm a expresso de um homem que enfrenta uma derrota e compreende que tal derrota inelutvel. Nesse momento, a Oposio, na Cmara dos Comuns, teria tido dificuldade em reconhecer Sir Rupert como o seu temvel inimigo, porquanto havia perdido o seu ar agressivo e altivo. Ali sentado, era a imagem do homem no humilhado, mas esmagado, como se um golpe inesperado e prfido o tivesse prostra do e ele se sentisse varado, no pela violncia, mas pela perfdia desse rude golpe. Havia tanto - tudo quanto ele desejava e ambicionava - quase ao seu alcance. Est ivera seguro de obt-lo, absolutamente seguro, no seu ntimo, e, entretanto, acontecera este desastre, cujas propores no podia ainda avaliar plenamente. Depois de haver enovelado e manipulado a vida de outras pessoas, tanto politicamente como atravs das suas ave nturas amorosas deparava-se-lhe agora a sua, enovelada e entrelaada de um modo que lhe deixava poucas dvidas sobre a possibilidade de conseguir desfazer -lhe os ns. Parecera-lhe um passo to fcil, to prtico, desposar uma jovem respeitvel, continuar a desfrutar a sua vida como sempre o fizera; todavia, um movimento em falso bastara para deitar a perder todo o plano. Porque fora to tolo, a ponto de no suspeitar que algum pudesse surpreender a sua conversa com Lad y Clementine? Porque no esperara para lhe enviar uma carta pedindo-lhe que se encontrassem no local habitual? Considerara-se to prudente por no deixar nada escrito, por no se expor a ser espiad

o ou observado por aqueles que j haviam feito chegar aos ouvidos da Rainha 185 mexericos sobre o seu comportamento. Todavia, a sua prudncia provocara uma avalanche sobre a sua prpria cabea. Como poderia ele ter sabido que aquela ruivinha satnica escutava a sua conversa com Lady Clementine, no pavilho? Como poderia ele adivinhar, por mais tratos que desse imaginao, que ela se revelaria inteligente e matreira para o levar a despos-la, deixando-o na humilhante posio de ter de obedece r aos ditames dela, porque receava aquilo que aconteceria se fizesse algo de diferente? Era ridculo, uma situao to risvel que sabia ser esse lado humorstico a nica coisa que seria incapaz de enfrentar, se a histria fosse divulgada. No, estava apanhado; apanhado com a mesma preciso e engenho que um coelho numa armadilha. Restava-lhe espernear e debater-se, enquanto o lao ia apertando. Por mais que se debatesse, no restavam quaisquer dvidas de que as sugestes de Nerina quanto quilo que deviam fazer e dizer eram as nicas que se revestiam de bom senso. Sir Rupert sabia, no fundo, que seria arriscado revelar a qualquer pessoa a verdade, sobretudo a Lady Clementine. Tinha plena conscincia de que ela no recuaria perante quase nada, se o seu cime fosse ateado; alm disso, sabia que se tratava de uma mulher muito estpida. Lady Clementine ficaria furiosa, procurando atac-lo com um furor que, com demasiada facilidade, se converteria num total abandono fsi co. Bastariam apenas algumas palavras da sua parte para alterar as emoes dela. Os olhos dela continuariam rutilantes, o peito altear-se-ia, mas por uma razo bem diferente. Contudo, para lhe aplacar o cime, teria de contar a verdade, o que significaria dar-lhe uma arma que, tal como Nerina observara com indesmentvel clarividncia, destruiria completam ente a sua carreira poltica. 186 Era evidente aquilo em que Lady Clementine acreditava. Ela apenas seria capaz de imaginar que ele, ao verificar que Lady Elizabeth Graye era uma pessoa desinteressante, transferira a s suas atenes para a prima dela, mais atraente e mais azougada. Sir Rupert no vira Lady Clementine durante trs semanas, pois logo a seguir oficializao do noivado com Elizabeth, achara prudente partir para Londres. Como ela salientara, deveria mostrar-se circunspecto, pelo menos durante o breve lapso que duraria o noivado. Deste modo, ter-se-ia convencido de que, na sua ausncia, ele achara Nerina atraente e desejvel. No haveria qualquer outra construo mental possvel para que explicasse a si prpria a alterao de planos. Com efeito, de um ponto de vista mundano, Nerina no detinha nem o ttulo nem a posio social da prima Elizabeth. Sir Rupert mordeu o dedo com fora, ao recordar a expresso de Lady Clementine quando ela deixara o seu camarote na pera. Ento, com um suspiro, ps-se de p. No restava qualquer dvida de que outra das suas aventuras amorosas acabara abruptamente. Ver Lady

Clementine, nesse momento, significaria afundar-se ainda mais num atoleiro de mentiras e intrigas. Em certa medida, constitua um alvio o facto de no sentir o corao destroado, mas apenas uma certa mgoa e ressentimento por ter de pr fim a uma re lao muito agradvel, por causa de uma fedelha ruiva de cuja existncia mal tomara conscincia at noite da vspera. Lady Clementine era uma mulher excitante, sedutora e fascinante. Sentira prazer em fazer amor com ela, porque Lady Clementine gostava de ser possuda com o apetite rapace de um belo animal. No havia nela nada de repressivo, inibido ou reservado. E ela excitava a virilidade de um homem com tu do quanto dizia ou fazia. 187 Possua a arte da feminilidade, to antiga como o prprio den. Havia algo de quase orie ntal no modo como ela entendia e praticava o amor, do mesmo modo que outra mulhe r poderia ser dotada para o piano. Sim, sentiria a falta dela, decidiu Sir Rupert enquanto atravessava a sala de es tar; entrementes, porm, havia na sua vida outras mulheres mais importantes do que Lady Clementine, por mais sedutora e desejvel que ela fosse. Uma era Sua Majesta de, a Rainha; a outra, com a breca, era a sua mulher, Nerina! Na manh seguinte, uma criada trouxe uma mensagem at junto da cama de Nerina, quand o esta a chamou. Era lacnica e no apresentava qualquer intrito: Se no tiveres nada a objectar, sugiro que partamos para Wroth ao meio-dia. Ser pre ferivel evitar tanto a curiosidade como quaisquer questes, permanecendo em Londre s. - Informa Sir Rupert - disse Nerina criada - que estarei pronta para partir ao m eio-dia. Emala todas as minhas roupas e manda imediatamente um criado Bond Stree t para levantar os vestidos, que, segundo me disseram, estaro prontos esta manh. B essie dir-te- os nomes das lojas. O mensageiro tem de apressar- se, pois trata-se de uma quantidade aprecivel. - Muito bem, Milady - disse a criada e fez uma vnia. Nerina sentou-se na cama e cingiu os joelhos com os braos. - Com que ento venci - pensou. - Afinal, ele no visitar Lady Clementine. Nerina sentia-se eufrica com a sua vitria e, quando Bessie entrou, alguns minutos depois, encontrou-a 188 recostada nas almofadas, sorrindo enlevada para o tecto. - Que d tanto prazer a Vossa Senhoria? - inquiriu Bessie. - Eu prpria - respondeu Nerina. - Sou a pessoa mais inteligente do mundo, no tenho a menor dvida, Bessie. Sempre pensei que tinha cabea, mas agora tenho a certeza. - O orgulho mau conselheiro murmurou Bessie. - verdade que partimos para Wroth ao meio-dia? - Sim e estou ansiosa por ver o Castelo - retorquiu Nerina. - Elizabeth nada me disse acerca dele. Estava to abatida com a ideia de vir a tornar-se dona do castelo que no fazia a menor ideia, quando voltou, se era pequeno ou grande, normando ou neo-clssico. - No o castelo que me est a preocupar - confessou Bessie. - Bem, que que te faz ficar com cara de caso? indagou Nerina afectuosamente. - voltar novamente para perto da casa - disse Bessie. - Ora, estaremos a umas escassas quinze milhas de Sua Senhoria, o que que vamos dizer quando ele vier, rugindo, vociferando e ameaando-nos com todas as penas do inferno porque o ludibrimos? - No h razo para apreenso - disse Nerina

tranquilizadora. - Acontece que a Tia Anne e o tio Herbert devem estar neste momento a caminho da Itlia. Achas que dragaram o tanque dos lrios para verem se me afoguei? Soltou uma risada forada ao ocorrer-lhe esta ideia, mas Bessie continuou a mostrar-se carrancuda. - H problemas sua espera, Milady, - disse Bessie em tom funesto - to certo como os ovos serem ovos. - Bem, desde criana que s conheci problemas, pelo que creio que ainda posso enfrentar alguns mais. S 189 que, com a vontade que Sir Rupert tem de me assassinar e com o indiscutvel propsit o do tio Herbert de me chicotear, interrogo-me se viverei muito mais tempo. Bessie soltou um pequeno grito de horror. - Jesus, criana, que coisas terrveis est a dizer! - verdade - anuiu Nerina, saindo da cama e ficando por um momentos com os contor nos do corpo desenhados pela luz do sol. O corpo dela tinha a firmeza e a flexibilidade de uma deusa grega. Nerina encost ou o rosto vidraa e sentiu o sol aquecer-lhe os olhos cerrados. - Penso que a maior parte das pessoas desejam uma vida de paz e sossego - disse Nerina, ao fim de uns momentos. - Desejam a tranquilidade confortvel que lhes pro porcionam o amor e o carinho de algum. Tem graa, Bessie, mas eu no sou assim. Eliza beth estaria lavada em lgrimas se Sir Rupert lhe tivesse dito metade das coisas q ue me disse ontem noite; eu, s senti desejos de lutar com ele. No fundo, deixa-me excitada; d-me a sensao de que estou a esgrimi r, de espada na mo, e de que, em qualquer momento, um de ns pode desferir uma esto cada fatal. Oh, Bessie, sinto-me feliz, feliz pela primeira vez em toda a minha vida. - Feliz a lutar! - resmungou Bessie, com uma expresso de repugnncia. - Preferia v-l a como Sua Senhoria, to apaixonada a ponto de parecer caminhar num sonho. Inesperadamente, Nerina soltou uma gargalhada. - Cus, Bessie, s capaz de me ver as sim? Fazendo grandes olhos a Sir Rupert e dizendo-lhe: Mui louvado senhor, sinto pesar e vergonha por me ter comportado to mal. Por favor, perdoai-m e t-lo desposado. Agora partirei e afogar-me-ei para no causar mais dissabores a Vossa Senhoria. " Eis o que ele gostaria de me ouvir dizer, mas prometo-te que vou desapont-lo. Vou conti nuar 190 viva e regozijar-me por fazer da vida dele um martrio. J me vi livre de Lady Cleme ntine. Ele no ousa ir v-la. Tens de admitir, Bessie, que isto tem graa. - Bem, no estou muito certa disso... - disse Bessie sem segurana. - No o comportamento prprio de uma jovem senhora, especialment e na sua lua-de-mel. Contudo, sempre foi diferente das outras pessoas, Mrs. quer o dizer... e creio que aqueles que a conhecem tero de aceit-la como . - Na verdade, ser assim; - corroborou Nerina e vou dizer-te uma coisa, Bessie. s a nica pessoa do mundo de quem gosto realmente. - Nesse caso, tudo quanto posso dizer que uma grande lstima - contraps Bessie em tom reprovativo. - No natural no amar os outros quando se to bonita como a menina e se foi dotada com tantas prendas por Deus. Deveria espalhar amor sua volta e no dio. Aquilo que damos o que nos volta s mos, no se esquea disso, Miss Nerina. - Vai dizer isso a Sir Rupert, ainda que, por certo, eu prpria lhe diga o mesmo antes que o dia chegue ao fim. - No sei o que dizer, no sei mesmo - murmurou Bessie enquanto se encaminhava para o guarda-roupa e

comeava a tirar um braado de vestidos de Nerina para serem emalados. Era extraordinrio como Nerina conseguira adquirir tantos vestidos em to pouco temp o. Afortunadamente, os modelos j prontos que se exibiam nas lojas assentavam-lhe quase na perfeio. Os mais selectos costureiros da Corte s confeccionavam vestidos por encomenda das suas clientes, pelo que, nas lojas onde ela no conseguira adquirir qualquer vestido pronto, enco mendara roupas de toda a sorte e feitio e para todas as ocasies imaginveis. 191 Enquanto tinham andado a fazer compras na vspera, Bessie soltara vezes sem conto gritos de assombro perante as extravagncias de Nerina; contudo, tais exclamaes apen as arrancaram risos a Nerina, que lhe dizia que Sir Rupert s teria a ganhar se se compenetrasse das suas responsabilidades conjugais. - Ele afirmou textualmente: De todos os meus bens mundanos te fao doao, - recordou Nerina. Estive particularmente atenta a essa passagem. Temos de descobrir quanto que ele vale, pois tenciono gastar-lhe uma boa parte da fortuna. - Suponha que ele se recusa a dar-lhe largas. sugeriu Bessie. - Que pode ele fazer? - indagou Nerina. - responsvel pelas minhas dvidas e, se as coisas forem de mal a pior, sempre posso sugerir que ganharei a vida actuando nu m palco ou dedicando-me a outra actividade igualmente desonrosa. Bessie exclamou, arvorando um ar escandalizado: - No deveria ameaar o pobre homem com essas coisas terrveis! - F-lo-ei e pior ainda. Mas para qu preocupar-nos? Ele saldar as minhas dvidas. Enquanto Bessie cruzava o quarto sobraando um arco- ris de tafet, cetim, brocado e tarlatana, Nerina suspirou de satisfao. Ningum seria capaz de descrever o prazer qu e experimentava ao usar roupas que haviam sido compradas por si prpria e s para si . Sempre usara as roupas que Elizabeth punha de lado ou vestidos da tia, modific ados e adaptados por Bessie, com mais boa vontade que talento; deste modo, tais adaptaes nunca lhe assentavam bem e invariavelmente davam-lhe um ar de criana atavi ada com os vestidos da me. Agora, o facto de saber que as maravilhosas criaes dos mais famosos costureiros de Bond Street eram suas e 192 de mais ningum, proporcionava-lhe um regozijo to irresistvel como a sua sensao de lib erdade e de poder. No havia qualquer vantagem em descer para terar armas com Sir Rupert antes de part irem para Wroth; e, embora Nerina se tivesse vestido com grande antecedncia, deix ou-se ficar sentada no quarto, seguindo os mo vimentos de Bessie e das criadas o cupadas a fazer as malas, e soltando exclamaes de satisfao perante os novos vestidos , chapus, sapatos, luvas e fitas que dois criados trouxeram ao seu quarto, por vo lta das onze horas. Quando tudo ficou arrumado nas malas que tinham chegado a Berkeley Square atulha das de objectos sem valor, Nerina dirigiu-se para junto do toucador. O cabelo fo ra penteado por Bessie de acordo com o novo estilo, repuxado para trs a partir da testa e enrolado na nuca. Nerina verificara, ao chegar a Londres, que os anis e caracis estavam completamente fora de moda. O novo penteado fazia-a parecer mais jovem, e de certo modo, mais espiritual, dando-lhe um ar delicado, de uma sereni dade quase mariana, parte superior do rosto; no entanto, nada podia apagar ou re duzir o brilho rutilante dos seus olhos ou a fascinante expressividade da sua bo ca. O penteado fazia ainda que o pescoo parecesse muito mais alto, como uma colun a de marfim elevando-se dos ombros perfeitamente esculpidos, realados por um vest ido verde- imperial, muito elegante, guarnecido de seda. O chapu de aba direita que Nerina tencionava usar durante a viagem, tambm ele verd e, projectava-lhe no rosto uma sombra de fascnio e, ao mesmo tempo, parecia dar m ais vida ao seu olhar cintilante. Usaria ainda uma capa de viagem de veludo verd e, as luvas que calara eram de camura preta, a condizer com as botas, delicadas e elegantes. 193

- Parece que est tudo pronto - disse Nerina, deitando uma ltima mirada ao espelho. - Sim, est tudo pronto - anuiu Bessie - e melhor eu ir andando, Milady. O criado de quarto de Sir Rupert e eu temos de seguir para a estao com a bagagem. Deseja ma is alguma coisa? - Nada, obrigada, Bessie - replicou Nerina. Estou ansiosa por partir. Nerina soltou uma gargalhada enquanto falava e desceu a escadaria com passo lig eiro. Ia pensando em tudo quanto podia dizer a Sir Rupert. Estava pronta a esgri mir novamente com ele, como se empunhasse j um florete. Pouco antes de atingir o patamar do primeiro andar, viu Sir Rupert entrar na sal a de visitas. Ele no a viu aproximar-se e ela interrogou-se sobre os motivos de p reocupao que o afligiam. A expresso do rosto dele era, como de costume, sombria e g rave; contudo, apercebeu-se ainda que ele caminhava mais apressadamente do que o habitual. Chegou ao patamar e, com um gesto extravagante, abriu a porta da sala das visitas, que Sir Rupert fechara atrs de si. Entrou sorridente e de cabea bem erguida. J pensara numa frase provocadora para o saudar, mas as palavras no lhe chegaram aos lbios. Sir Rupert encontrava-se de p no centro da sala e, ao lado dele, estavam us tios dela, Lady e Lord Cardon. Capitulo dcimo Durante alguns instantes, reinou um silncio electrizado. Lady Cardon foi a primei ra a falar: - Ento aqui que tu te encontras, criana fatigante, enquanto andmos preocupados com aquilo que te pudesse ter sucedido. Como pudeste ser to egosta e irreflectida? - pior do que isso - interps Lord Cardon em tom agreste, com uma voz cortante com o um chicote. Evidentemente que vieste impor a tua no desejada presena junto de Si r Rupert. No acredito que estejas aqui a convite dele. Nerina reencontrou a voz e conseguiu murmurar: - No. No me encontro aqui exactamente a convite dele. O corao dela pulsava apressado, aps um momento de consternao e horror, em que parecer a ter deixado de bater completamente. De sbito, compreendeu que no se sentia atemo rizada como pensava que ficaria ao voltar a ver o tio. Talvez fosse o seu traje novo que lhe inspirava confiana, talvez fosse o facto de na vspera se ter sentido livre das peias do passado. Fosse o que fosse, verificou que j no sentia a lngua en leada por aquele sentimento de impotncia que a dominara no passado, quando enfren tava a clera do tio. Lentamente, atravessou a sala at ficar a seu lado; depois, di sse em voz baixa: - Tenho uma coisa para lhe dizer, tio Herbert, que, receio, ser um grande choque para si. - Se ests a pensar numa explicao para justificar a tua ltima fuga de casa, podes pou par palavras 195 contraps Lord Cardon em tom vivo. - Estou extremamente zangado contigo e no vou pe rmitir que nada do que possas dizer modifique a minha deciso de castigar- te como julgo que mereces. - Julgo que ter dificuldade em adequar o castigo s propores do crime - replicou Neri na. - Sabe, Elizabeth no se encontra aqui. Tomei o lugar dela. Lady Cardon soltou uma exclamao. - Ento est doente! Tinha a certeza disso! Lembras- te, Herbert, de dizeres que me preocupava sem necessidade; todavia, foi por isso que eu insisti em vir aqui na nossa passagem por Londres. Elizabeth nunca se teria comportado daquela maneira durante o casamento se no estivesse seriamente indisposta. - Onde est a minha filha? - perguntou Lord Cardon a Sir Rupert. Nerina esperou pela resposta de Sir Rupert. Ao olh-lo pela primeira vez desde que entrara na sala, compreendeu, pelas rugas cavadas na testa e pela rigidez do co rpo dele, quanto detestava a cena em que inadvertida mente fora envolvido. Contu do, graas a um certo poder extraordinrio muito prprio, parecia manter- se margem de todos os presentes. Era uma peculiariedade dele, pensou Nerina, o facto de, em todas as circunstncias, acontecesse o que acontecesse sua volta, nunca parecer in tegrado na cena, mas antes uma figura solitria, recortada no seu desdm e desprezo

pelas fraquezas da natureza humana. A sua fleumtica frigidez contrastava extraordinariamente com a clera, em rpido cres cendo, de Lord Cardon, a qual lhe fazia afluir o sangue ao rosto e, como de costume, impedia-o de se ma nter imvel. Balanceava o corpo de um p para o outro, fazia movimentos descontrolad os com os dedos e mostrava-se incapaz de dominar a fria das suas palavras, que pa reciam irromper como 196 lava dos seus lbios. Como Sir Rupert hesitasse em responder-lhe, Lord Cardon repe tiu a sua pergunta com impacincia: - Onde est Elizabeth? - inquiriu em tom veemente. - Onde est ela? - Sinto-me impotente para responder a tal pergunta - replicou por fim Sir Rupert. - A sua sobrinha est mais dentro desse assunto do que eu. - Que diabo quer dizer com isso? - contraps Lord Cardon furioso. - Nerina, que di sparate vem a ser este? - Elizabeth est casada. - comeou Nerina em voz baixa. - Por Deus, j sei isso! - vociferou Lord Cardon. Mas onde est ela? Por que razo se no encontra nesta casa? - Porque est com o marido, o capito Adrian Butler - replicou Nerina. As palavras dela pareceram ter, por um momento, um efeito paralisante e at o prprio Lord Cardon ficou silencioso, enquanto o rosto de Lady Cardon empalidecia e parecia estar prestes a desmaiar. Porm, valeu-lhe o seu proverbial autodomnio e, ao fim de alguns segundos, conseguiu exclamar: - impossvel! O som da voz dela pareceu restituir a Lord Cardon o seu dom de falar. - Que brincadeira demonaca vem a ser esta? - rugiu ele. - Como te atreves a contar-me todas estas mentiras, julgando-me capaz de acredit-las. Wroth, porque escuta impvido todo este arrazoado imbecil e pernicioso sem intervir? Devia expuls-la da sua casa. Entretanto, exijo ver a minha filha imediatamente. - Receio bem que aquilo que ouviu seja verdade comentou Sir Rupert; e o tom da s ua voz, calmo e 197 desapaixonado, pareceu por um momento mitigar a clera de Lord Cardon. - A verdade - repetiu ele, num tom mais calmo e quase confundido. - Mas. como po de isso ser verdade? Ora, ela casou consigo anteontem! Eu estava presente, eu prp rio a levei igreja. Ser que toda a gente endoideceu nesta casa? Est a pedir-me que duvide dos meus prprios olhos? - Lamento, mas exactamente isso que lhe estou a pedir - disse Sir Rupert. - Mas ento quem. - comeou Lady Cardon apenas para engolir as suas prprias palavras e fixar os olhos dilatados em Nerina. A fixidez do seu olhar atraiu a ateno de Lord Cardon e tambm ele olhou para Nerina. Como nenhum deles falasse, ela sentiu- se na obrigao de faz-los compreender a situ ao. - Tomei o lugar de Elizabeth - disse de mansinho. - Tu! - vociferou Lord Cardon e deu um passo em frente para lhe agarrar um brao. - Tu, pequeno demnio! - rugiu. - Foste tu quem planeou tudo isto! Elizabeth no ter ia a coragem suficiente para faz-lo sozinha. obra tua, prostituta e filha de uma. Deus sabe que te recolhi em minha casa por caridade mal dirigida. Mas, se pensa s que foste esperta, se pensas que conseguiste desonrar-me, ests enganada. Elizab eth ainda no maior. Ser trazida para casa, ter um castigo e ficar a po e gua at aprender a comportar-se decentemente. Quanto a ti, vou ensinar -te a desafiar-me, a no desobedecer s minhas ordens. Sacudiu Nerina com violncia, enquanto falava; seguidamente, levantou a mo como se fosse esbofete-la. Ela no se debateu nem chorou. Por uns instantes, esquecera a su

a confiana recm-encontrada e s se lembrava de que era impotente nas mos do tio, como tinha sido em 198 criana. De sbito, sentiu-se livre e, surpreendentemente, Sir Rupert estava na sua frente, interpondo-se fria do tio. - Lamento, Lord Cardon, - disse ele, com grande dignidade - mas no posso permitir que bata na minha esposa! - Sua esposa? Foi Lady Cardon quem proferiu as palavras, que mais pareceram um grito. - O que a sua sobrinha lhe contou a verdade prosseguiu Sir Rupert, dirigindo-se exclusivamente a Lord Cardon. - Tomou o lugar da prima e casmos, como viu com os seus prprios olhos. O casamento perfeitamente legal e, conquanto as circunstncias em que decorreu sejam, no apenas infelizes, como ainda deplorveis, nada h a ganhar com recriminaes insensatas, com violncia ou com qualquer actuao que nos converter a todos em vtimas da bisbilhotice ou de um escndalo deplorveis. Penso que seria mais satisfatrio se pudssemos discutir este assunto a ss, Lord Cardon. Se me acompanhar ao meu gabinete, podemos deixar as senhoras aqui. Sem esperar pela anuncia de Lord Cardon, Sir Rupert rodou sobre os calcanhares e encaminhou-se para a porta. Tudo levava a crer que, graas a um poder extraordinrio, ele conseguira reduzir a fr ia de Lord Cardon e derrot-lo. Sem relancear sequer os olhos por Nerina, o tio seguiu atrs de Sir Rupert e ela ficou a ss com a tia. Quando a porta se fechou, Lady Cardon aproximou-se do sof e deixou-se afundar nele, como se as pernas a no sustentassem de p por mais tempo. Enxugou levemente os cantos da boca antes de interpelar Nerina, num tom de voz que ela conhecia muito bem: - Rapariga ingrata e ignominiosa! Como pudeste agir deste modo? 199 - Se se refere ao motivo porque casei com Sir Rupert, - retorquiu Nerina - posso garantir-lhe que foi a nica maneira possvel de conseguir assegurar a fuga de Eliz abeth, para que ela pudesse encontrar a felicidade com o homem de quem gosta. - Disparate! Elizabeth mal conhecia esse homem - disse Lady Cardon com firmeza. - Como podia ela estar apaixonada por algum que mal conhecia? - Encontrou-se com ele todos os dias at Lord Car don t-los surpreendido no bosque. Alm disso, o amor, quando perseguido, floresce mais depressa. - O teu tio tr-la- de volta, o casamento ser declarado ilegal e ento veremos o que e la tem a dizer a esse respeito - contraps Lady Cardon quase com despeito. - E se ela tiver um filho, t-lo-o tambm tornado ilegtimo - disse Nerina. Lady Cardon soltou um grito de horror. - Como podes falar de tais coisas, criatura presumida? Modera a lngua, menina. - Parece esquecer-se, tia Anne, de que j no sou menina. O meu marido e eu estamos de partida para o castelo de Wroth. - O teu marido? - exclamou Lady Cardon. Deve ser um belo casamento, quando o hom em foi levado a pensar que desposava uma dada pessoa e se v apanhado por uma rapa riga ardilosa, pobre e malcriada, que ningum receber num lar respeitvel. As palavras da tia pareceram ferir Nerina, a quem a repreenso do tio deixara indemne. - Isso no verdade - replicou ela. - O tio Herbert nunca me mandou para um lar res peitvel

como a tia muito bem sabe. Deliberadamente, porque odiava a minha me, procurou ar rastar-me para a valeta, cobrir-me de ignomnia, apenas por me odiar. - As tuas mentiras so to infantis e ridculas que 200 nem vale a pena responder-lhes - retorquiu Lady Cardon. - Quando o teu tio volta r, sabers o que ele te reserva. At ele voltar, fazes-me o favor de estar calada, p ois no tenho qualquer desejo de ouvir tais falsidades. - Muito bem, tia Anne - disse Nerina e as duas mulheres ficaram sentadas em silnc io at que, momentos depois, a porta se abriu para deixar entrar Lord Cardon. Uma mirada ao rosto rubicundo e expresso dos olhos dele deu a entender claramente a Nerina que fora derrotado. Sentiu-se invadida por um transporte de alegria. L ord Cardon atravessou a sala at junto da mulher. - Anda, Anne - disse. - Vamos deixar esta casa e prosseguir a nossa viagem. Lady Cardon levantou os olhos para ele com uma expresso confundida. - Mas, Herbert, e quanto a Elizabeth. e a Nerina? - Nada mais tenho a dizer acerca de qualquer dessas jovens desonrosas e repreensv eis - respondeu Lord Cardon em tom irado. - Explicar-te-ei melhor quando tivermo s partido. Vem, a carruagem est nossa espera. Mecanicamente, Lady Cardon ps-se de p. Nerina levantou-se tambm, mas os tios nem se quer relancearam os olhos para ela, saindo pressurosamente pela porta aberta. Ne rina ficou a observ-los enquanto cruzavam o patamar e desciam as escadas. S quando eles partiram que ela notou como as mos lhe tremiam e sentiu-se inesperada e sus peitosamente beira das lgrimas. - No passa de uma reaco - disse de si para si. A surpresa e o inesperado de toda es ta cena foram demais para mim. Contudo, sabia que se tratava de mais do que isso. Sentia igualmente alvio por ve rificar que Sir Rupert tomara o seu partido e impedira que fosse maltratada pelo tio. E, o que era mais significativo, tinha a certeza 201 de que, a ss com o tio, ele invocara os prprios argu mentos dela no sentido de se manter a coisa to abafada quanto possvel, para, desse modo, se evitar um escndalo. No poderia haver qualquer outra razo para o facto de o tio ter partido, calado e c abisbaixo, abandonando-a ao seu destino como esposa de Sir Rupert Wroth. Durante alguns instantes, Nerina comprimiu os dedos contra os olhos. Era como se , por fim, ela se desse conta efectivamente de que o passado estava encerrado. O pano cara sobre o primeiro acto e erguia-se para o incio do segundo. Que se lhe ia deparar? Que lhe reservava o futuro? Na sua bravata, dirigira palavras ousadas aSir Rupert. Revelara-lhe como fizera determinados planos; no entanto, por detrs das suas palavras, existira unicamente a coragem da sua trama imaginada. No houvera estabilidade, nem certeza, nem to po uco confiana no porvir. Nerina sentira sempre que tudo aquilo no passava de uma en cenao, uma fantasia to grotesca e ousada como aquela em que fizera o papel da sua p rima Elizabeth; subjacente a tudo, porm, existira o medo avassalador daquilo que Lord Cardon lhe pudesse fazer. Ele intimidara-a durante tanto tempo. Fora a sua palavra e s a sua palavra que governara a vida dela at ento. Ele estivera sempre presente, uma personagem horrenda e desfigurada, contra cujos juzos no havia apelo e de cuja crueldade no podia fugir. Todavia, agora partira; sara da sua vida, desaparecendo na curva da escadaria. Era quase impossvel acreditar em tal realidade, na partida dele sem mais complicaes , libertando-a da sua sujeio, no pela morte, por um acto funesto ou por qualquer forma de violncia, mas s implesmente por sujeio vontade de outro homem, um homem que a salvara contra a sua prpria vontade, mas que, apesar de tudo, era ainda o seu salvador. 202 Nerina ouviu algum aproximar-se e voltou-se rapidamente para o lado de onde provi nha o som dos passos, retirando os dedos dos olhos, que subitamente se inundaram de ternura e gratido. Viu ento que no se tratava de Sir Rupert, mas de um criado. - A carruagem est espera, M'lady - anunciou. - Obrigada.

Nerina levantou-se, relanceou o olhar pelo espelho colocado sobre a prateleira d o fogo da sala e, por um momento, interrogou-se sobre se seria aquela a sua verda deira imagem. Os olhos lembravam estrelas, a boca recortava-se rubra e clida. Des ceu lentamente a escadaria ao encontro de Sir Rupert, que a esperava no vestbulo. Ao chegar junto dele, Nerina levantou os olhos para o rosto dele, mas Sir Ruper t nem sequer lhe deitou uma mirada. - Perdemos o comboio, se no nos apressamosdisse ele laconicamente; e ela precedeu -o, em direco carruagem, que os aguardava. A viagem at Wroth decorreu sem incidentes. O comboio era muito ruidoso, pelo que se tornara impossvel conversar, mesmo no isolamento da sua carruagem reservada. N erina folheava as pginas de um livro, sem fazer ideia daquilo que lia. Sir Rupert aparentava estar imerso na leitura de um matutino, mas Nerina teve a impresso de que tambm ele estava pensativo. Nerina observou-o. Ele nunca levantava os olhos do jornal; apesar disso, conside rou que ele levava um tempo considervel para ler uma nica pgina. Nerina sentiu um d esejo sbito e perfeitamente absurdo de se inclinar para a frente e agradecer-lhe pelo facto de a ter posto a salvo dos tios; todavia, sabia que a gratido por ela manifestada nada significaria para ele, porquanto, tudo quanto havia feito, fize ra-o por interesse prprio, para salvar a sua carreira, para proteger as suas prpri as ambies. 203 Durante alguns instantes, Nerina sentiu uma onda de simpatia por ele. Tudo aquil o devia ser duro de suportar; porm, nessa altura recordou o modo como ele e Lady Clementine tinham conspirado c ontra a inocente e inofensiva Elizabeth e o corao de Nerina voltou a endurecer. A n ica tribulao que Sir Rupert sofria, disse Nerina para consigo prpria, era ver-se ca sado com uma mulher difcil, em vez de outra complacente. Em tudo o mais, os seus planos no sofriam qualquer contrariedade; e posto que os tios pudessem desacredit-la e procurassem denegrir a memria da me, d o ponto de vista mundano, Sir Rupert desposara a jovem, inocente e prendada sobrinha do Conde de Cardon. Nerina seria bem acolhida nos crculos da Co rte e isso era tudo quanto Sir Rupert esperava dela. A tarde ia j adiantada quando chegaram a Pendle, pequena localidade manufactureira, que era a estao mais prxima de Wroth. Uma carrua gem esperava-os e o chefe da estao, resplandecente nos seus gales dourados e chapu a lto, acompanhou-os pressurosamente desde o cais at ao largo da estao. O ar agreste e frio da tarde contrastava com a atmosfera abafada da carruagem; quando a carru agem se ps em movimento, Nerina aconchegou um pouco mais a capa aos ombros. Ao reparar neste movimento, Sir Rupert perguntou-lhe: - Tens frio? Queres que feche a janela? Nerina abanou a cabea: - No, prefiro-a na verdade aberta. Estou desejosa de ver a paisagem, pois nunca t inha vindo a esta regio. - Vais ach-la muito diferente da paisagem em volta de Rowanfield - observou ele. - L s se pratica a agricultura, enquanto aqui se erguem vrias cidades prsperas, cuja actividade predo minante a tecelagem. Podes ver acol uma das novas fbricas. 204 Enquanto falava, Sir Rupert apontou para um edifcio feio e desolado, cujas altas chamins vomitavam fumaa negra e cujas janelas eram to pequenas e estavam to sujas que se duvidava que chegassem a coar luz para o interior. A fbrica tinha um ar ominoso e dominador. Sem qualquer razo aparente, Nerina estremeceu ao passar defronte dela. Nas imediaes da fbrica, cruzavam-se ruelas escuras e sujas e erguiam-se casas antigas e esqulidas, na sua maioria to necessitadas de reparaes que davam a impresso de que iriam ruir de um momento para o outro. - aqui que vivem as pessoas que trabalham nas fbricas? - indagou Nerina. Sir Rupert olhou na direco em que ela apontava.

- Penso que sim. A maior parte das fbricas desta parte do pas emprega crianas; ganham menos. - Li h dias um relatrio sobre o emprego de crianas nas fbricas e nas minas - continu ou Nerina. Descrevia alguns dos seus sofrimentos: as condies horrendas em que tm qu e trabalhar, longas horas em que so fustigadas continuamente para que no adormeam. Achas que isso est certo? - difcil dizer se uma coisa dessas est certa ou errada - retorquiu Sir Rupert. - necessrio, se quisermos manter o nosso comrcio externo, que a produo deste pas seja consideravelme nte maior do que neste momento. Entramos num mercado competitivo e as crianas proporcionam-nos mo-de-obra por baixa remunerao; como bvio, para sobreviver, temos de empregar crianas. Nerina emudeceu durante alguns instantes, antes de replicar: - Falas como se as crianas constitussem uma raa distinta. As crianas so os futuros homens e as futuras mulheres; e se forem estropiadas ou no tiverem sade, 205 ento, no futuro, a Gr- Bretanha tornar-se- uma raa de indivduos pouco saudveis. - Temos a um ponto de vista a considerar, no caso de o Parlamento debater uma ref orma a introduzir na Lei do Emprego de Crianas - admitiu Sir Rupert. - Leste esse argumento no relatrio? - Na realidade, pensei nele eu prpria. O facto de ser mulher no faz que leia apena s as pginas de modas do Ladies' Jorrnal. O tom de voz dela acusava um certo ressentimento e, inesperadamente, ele sorriu. - Uma sabichona, alm de aventureira! Bem, s uma pessoa imprevisvel, tanto pelo comp ortamento como pelas opinies. - Quer parecer-me - obtemperou Nerina, ignorando o ltimo comentrio dele - que cheg ou a altura de as mulheres se interessarem mais pela poltica. Na sua maioria, so como a minha tia, que diz faltar-lhe o p. Est perfeitamente pronta a ac eitar as opinies do meu tio sobre qualquer assunto que diga respeito governao do po vo. - E tu tens outra opinio a esse respeito? - inquiriu Sir Rupert em tom jocoso. - Certamente que no aceitaria cegamente as opinies de qualquer homem e, pelo pouco que sei de poltica e pelo que ouvi dizer aos homens, parece-me que a maior parte dos polticos, semelhana de ti prprio, se preocupa excessivamente com os assuntos externos. Ests constantemente a falar a respeito do que se passa na Turquia, na Grcia ou em Itlia. Como raro mos trareste preocupado com o que se passa aqum fronteiras! H alguns anos, houve terrveis mot ins, que foram dominados pelos militares. Lembro-me da satisfao quase sdica do meu tio ao ter conhecimento de que tinha havido homens espancados e baleados e mulhe res 206 mortas sob os cascos dos cavalos. No entanto, os tumultos comeam quando as pessoa s se sentem infelizes ou so tratadas injustamente. No pode haver justia quando as pessoas morrem de fome numa terra rica e prspera. - Vejo que casei com uma reformadora - comentou Sir Rupert. - Talvez gostasses d e reformar aquilo? Enquanto falava, apontou para onde a estrada, mais frente, se contorcia em meandros, penetrando numa rea desolada e feia onde se elevavam, aqui e ali, pequenos amontoados de resduos de carvo. O prprio ar era escuro e sujo e, quando atingiram a pequena aldeia de mineiros, Nerina viu que muitas das casas no passavam

de tugrios arruinados. Na rua, arrastando os ps enfiados em tamancos, viam-se mulheres escalavradas que cobriam a cabea com um xaile. Havia dezenas de crianas, descalas e esfarrapadas, que brincavam com det ritos nas valetas ou que lanavam umas s outras pedaos de carvo. A entrada da mina, com os seus portes de dois batentes, ficava no centro da aldeia. Do lado de fora da entrada, alguns homens estavam encostados a uma parede de tijolo. Fixaram soturnamente os olhos nos forasteiros, passagem da carruagem, puxada por ndios cavalos. Alguns dos homens cuspiram para a estrada e Nerina viu espelhada nos seus rostos sujos uma expresso geral de ressentimento. - Que lugar horrendo! - exclamou ela. - No se poder fazer alguma coisa para o torn ar mais limpo, para tornar mais radiosas as vidas daqueles que nele vivem? - Que esperas que se faa? Os homens ganham bons salrios quando trabalham a srio. O problema reside no facto de haver demasiados agitadores no meio deles. Causam ag itao e a agitao entre os operrios nunca uma vantagem salarial. 207 - Mas talvez sintam que no so tratados com justia - contraps Nerina. - Mas o facto que o so! - Como que sabes? - Sei-o porque sou o dono da mina. - E a aldeia? - Sim, da aldeia tambm. Nerina ficou silenciosa; alguns momentos depois, Sir Rupert perguntou-lhe em tom sarcstico: - No fazes sugestes quanto ao modo como possa reform-la? - Seriam tantas que no sei por onde comear respondeu Nerina abruptamente. Pensava naquelas mulheres pobremente vestidas, nas crianas sujas e esfarrapadas e nos homens com os seus olhares soturnos e ressentidos. Algo teria de ser feito em favor deles, embora no tivesse a certeza do que deveria ser. De sbito, sentiu-se muito jovem e desamparada. Sempre acreditara que as pessoas das altas esferas tinham grandes responsabilidades; contudo, neste momento, comeava a ficar aterrada com as responsabilidades que podiam recair-lhe em cima. Descobriu nesse momento que nunca poderia entregar-se completamente a uma vida de ambio social. Pretendia ter sucesso na alta roda, desejava possuir belos vestidos, ser cortejada e aclamada como anfitri distinta; contudo, sabia que, em ltima anlise, estas coisas nunca chegariam a satisfaz-la. Pretendia mais, se bem que por ora no estivesse certa do que se tratava. Vagamente, como se olhasse atravs de uma neblina que a deixasse apenas ver os simples contornos do que pretendia desc obrir, Nerina comeou a pensar numa ambio mais vasta e mais importante, comeou a desejar algo mais poderoso que qualquer das coisas que imaginara ou com que sonhara no passado. Todavia, era impossvel expressar em palavras o que sentia. Essa ambio tinha um carcter ilusrio, ta l como a recordao de um sonho o pode ser quando se acorda, enquanto aquilo que a p essoa sentiu e experimentou permanece no subconsciente. Nerina fazia um esforo to intenso para formular os seus sentimentos para si prpria que se sobressaltou quan do Sir Rupert lhe anunciou subitamente: Eis Wroth! Havia muito que a planura da aldeia mineira tinha ficado para trs; neste momento, circulavam por uma paisagem de outeiros e pequenos vales, de bosques espessos e de terras de pastag

em verdejantes e opulentas. Ao atingirem uma lomba da estrada, atravessaram um enorme porto de ferro e Nerina viu o castelo de Wroth, pela primeira vez. Contara que o castelo tivesse um ar imponente, mas no imaginara que pudesse ser to belo. De um ponto de vista arquitectnico, resultara da combinao de vrios estilos, ao longo de diversas pocas; no entanto, cada gerao havi a, curiosamente, conseguido adequar o seu estilo aos das geraes anteriores, de mod o que, no obstante haver uma torre normanda num dos lados do castelo, a ala isabe lina, com a sua delicada pedra vermelha, parecia no destoar. O caminho passava por uma extensa ponte que cruzava um de uma cadeia de lagos, c ada um deles com uma cascata, estendendo-se como um colar resplandecente defront e da casa, com os seus grandes terraos cinzentos. Um vasto bosque protegia o cast elo dos ventos do Norte e, para leste e oeste, estendiam-se jardins meticulosame nte tratados, delineados durante o reinado isabelino, onde se cultivavam, como N erina veio a descobrir mais tarde, algumas das plantas mais raras e exticas que j amais floriram na Gr-Bretanha. Do castelo, evolavam-se uma paz e uma beleza que 209 pareciam oferecer um estranho contraste com o seu proprietrio. O castelo no era ne m orgulhoso nem desdenhoso e, no obstante a sua grandiosidade, quase parecia transmitir uma impresso de calorosas boas-vindas a quem o visitava. Com efeito, dada a sua longevidade, tornara-se no s parte da paisagem como ainda parte da prpria natureza. Apesar de ser construdo de tijolo e pedra, ficava-se com a impresso de que o castelo estava impregnado de emoes e sentimentos humanos. Nerina percebeu repentinamente que esperava detestar Wroth. No obstante ter desej ado conhec-lo, no seu ntimo pensara que o abominaria, porquanto sempre lhe parecera, pelo que tinha ouvido dizer a seu respeito, que se tratava de uma manifestao de poder e arrogncia. - Ora, adorvel! Ouviu a sua prpria voz proferir estas palavras involuntariamente. - Na sua maioria, as pessoas sentem admirao pelo castelo - comentou Sir Rupert. - No me surpreende. Deves sentir-te orgulhoso por seres o seu proprietrio. Deve ser maravilhoso ter um lar que pertenceu aos nossos antepassados e saber que se parte dele, sentir que se faz mesmo parte dele. Falou com sinceridade, recordando-se da sua prpria solido; porm, para espanto dela, Sir Rupert tinha um ar de quem ouvira um insulto. O seu semblante estava quase desfigurado quando disse abruptamente: - Ests inteiramente enganada! Fiquei com a casa e a propriedade, mas no as herdei. - Mas o teu nome o mesmo: s um Wroth do castelo de Wroth. - Um dia, hei-de satisfazer a tua curiosidade neste ponto, - finalizou Sir Rupert em tom desabrido - mas no agora. Havia algo de to abrupto e animoso no modo como 210 ele lhe falou, que Nerina o fitou assombrada. Que dissera ela que lhe tivesse desagradado? Contudo, como a carruagem atravessasse a ponte e avanasse pelo terreiro defronte da casa, Nerina esqueceu Sir Rupert, no seu assombro ante o que via sua volta. De grandes propores, o castelo era ainda maior do que imaginara quando o avistara distncia; todavia, por

estranho que parecesse, no era esmagador. O vestbulo por onde foi conduzida, chegada, era amplo e magnificente, embora as vetustas al mofadas entalhadas das paredes e os belos tapetes persas lhe conferissem uma atm osfera quase domstica. A sala em que iam servir-lhes o ch era muito semelhante ao vestbulo. Comprida e es treita, fora construda no reinado da rainha Ana e as janelas davam para um roseiral. Os cortinados eram de suave brocado amarelo os mveis estavam protegidos com cobertas bordadas e, embora estivesse prestes a anoitecer, o aposento parecia ainda inundado de sol. Nerina tirou as luvas e colocou a capa numa cadeira. - Estou ansiosa por tomar uma chvena de ch. O comboio deixa-nos sempre a boca seca. Ela gostaria de manifestar a sua admirao pelos encantos da sala, mas, depois do es tranho comportamento de Sir Rupert por causa da casa, quase receava fazer qualquer comentrio. A mesa para o ch estava j posta, perto da lareira. Vendo que, como havia unicamente duas chvenas e dois pratos, ningum mais devia vir acompanh-los, ela sentou-se defronte da mesa. Momentos depois, o mordomo e alguns criados entraram , transportando bandejas com ch e bolos, fatias de po com manteiga e sanduches de todos os tipos. O servio de ch de prata datava do reinado de Jorge III e as colheres de ch tinham finos cabos enroscados, cada um com um apstolo na ponta. 211 Quando os criados deixaram a sala, Nerina tirou o chapu. - Estou em desalinho e devia subir para me lavar antes de comer, mas sinto tanta sede que tens mesmo de suportar a minha presena sem cerimnia. - Uma expresso muito prpria... - observou Sir Rupert. - Dei-te uma deixa neste caso - disse Nerina com uma risada. - Devia ter pensado que eras arrogante demais para aproveit-la. Os cantos da boca dele franziram-se um pouco, mas no sorriu. - Tambm eu estou espera duma chvena de ch e depois gostaria de te levar a conhecer a minha av. - Ela vive nesta casa? - indagou Nerina quase em tom de consternao. - No fazia a mnima ideia de que ela ainda vivesse aqui. - J tem muita idade, quase oitenta anos, e penso que vais ach-la uma velha senhora extremamente interessante, a menos que te atemo rize. Contudo, esquecia-me que no tens medo de ningum. - No estou bem certa de que me tivesses elogiado - comentou Nerina, enquanto lhe passava uma chvena de ch. Quando recebeu a chvena das mos dela, os olhares de ambos encontraram-se e, de sbito, ele soltou uma gargalhada. - De que te ests a rir? - perguntou Nerina com uma ponta de desconfiana. - Estava a pensar em tudo quanto sucedeu desde que sa desta casa, h dois dias. sempre difcil rirmo-nos de ns prprios, mas no h dvida de que eu no fazia a menor ideia, quando parti para a igreja de Rowanfield,

do que me esperava. - Mais cedo ou mais tarde, todos ns prestamos 212 contas dos nossos actos - retorquiu Nerina. - Tenho esperana de assistir tua prestao de contas. Asseguro-te que me dar grande prazer testemunhar a liquidao da tua dvida. - natural que sintas desejos de vingana, como eu prpria sentiria no teu lugar. Dizemos a verdade tua av? - Se no dissermos, ela descobrir pela certa. muito sagaz e extremamente franca. Agora que penso nisso, fazes-me lembrar um pouco ela. - Fao-te lembrar a tua av! - repetiu Nerina, estupefacta. - Sim, tens a mesma maneira impetuosa de lidar com os outros, o mesmo modo imperioso de afastar as pessoas do teu caminho ou de as forar a fazer a tua vontade. Devem dar-se maravilhosamente bem uma com a outra, pelo menos assim o espero. Lastimo quem tenha a minha av por inimiga. - Ests, sem dvida, a fazer o possvel para me deixar apreensiva a respeito dela - observou Nerina. Retirou uma suculenta sanduche de um prato de porcelana de Worcester. Era de pt de foie gra. e, ao mordisc-la, Nerina teve uma viso sbita da aldeia mineira. Uma dzia de perguntas palpitaram-lhe na lngua, mas no chegou a proferi-las. No haveria qualquer vantagem em iniciar outra c ontrovrsia, pouco depois de terem chegado. Pretendia ver a casa, saber muitas coisas a respeito dela e conhecer a av de Sir Rupert. O melhor que havia a fazer era no se lhe opor, por ora. Deste modo, sorriu para ele, sem se aperceber de que, pela primeira vez, se dispusera deliberadamente a mostrar-se agradvel para com Sir Rupert. Quando acabaram o ch, ele conduziu-a ao andar superior, mostrando-lhe o quarto que lhe estava reservado. 213 Tratava-se de um quarto muito espaoso, com um vasto leito de carvalho, encimado por um dossel, de que se elevavam penas de avestruz at tocarem o tecto. - Que quarto to grande! - exclamou Nerina, quase amedrontada. - Chama-se o quarto da noiva - disse Sir Rupert; o tom desdenhoso da voz dele f-la corar. Pousou a capa, o chapu e as luvas numa cadeira e, aps se ter mirado rapidamente no espelho, disse: - Agora estou pronta para visitar a tua av. Sir Rupert seguiu frente por um longo corredor. Ao fundo, voltou direita e Nerina calculou que se encontravam noutra ala da casa. O estilo arquitectnico desta ala era georgiano, se bem que o mobilirio e os tectos fossem italianos. Detiveram-se junto de duas portas duplas. Sir Rupert bateu num a delas e, momentos depois, Nerina penetrava no mais extraordinrio quarto que jamais vira. Tambm a havia uma cama com sobrecu, mas muito diferente daquela que ia ser a sua. Os postes que sustentavam o dossel estavam esculpidos com uma profuso de flores e anjos, pintados com realismo. As cortinas eram de cassa branca, presas com laos azuis. A coberta da cama era de arminho branco e,

sobre ela, estava dobrada a ponta de um lenol, debruado com uma renda larga e que ostentava um monograma e coroa espessamente bordados. Sentada no centro do leito, apoiada a almofadas de renda, encontrava-se a mais inacreditvel figura de senhora idosa que Nerina jamais vira. O rosto dela tinha tantas rugas que mais parecia uma gravura de talha do que um rosto humano; no obstante, apresentava as faces coloridas, os lbios pintados e as pestanas escurecidas. A culminar este arranjo do rosto, usava uma peruca de cara cis louros to brilhante, to dourada, que dava a impresso de que estava preparada 214 para tomar parte num baile de mscaras. As mos da velha senhora estavam mirradas e enrugadas e eram visveis as veias azuladas flor da pele. Contudo, os dedos rutilavam com uma profuso de anis de todos os tipos - esmeraldas, diamantes, rubis e safiras - e os pulsos finos ostentavam braceletes, enquanto ao pescoo, sob um casaco de dormir de veludo e l, se viam fiadas de prolas, glbulos lustrosos to grandes e to numerosos que mais pareciam constituir uma couraa. Durante alguns instantes, Nerina ficou demasiado surpreendida ante o que via para experimentar outro sentimento que no fosse confuso; notou ento que os olhos da velha senhora tinham um brilho to intenso como as safiras que cintilavam nos seus dedos. De um azul surpreendente, eram sagazes e extremamente observadores, tendo captado todo s os pormenores do aspecto de Nerina, o que esta no deixou de notar. - Como est a senhora? - perguntou Sir Rupert, enquanto levava uma das mos da av aos lbios. - Bastante bem! - retorquiu a velha senhora. - a tua esposa? Pensei que tinhas dito que o cabelo dela era louro como o meu! - Explicar-lhe-ei mais tarde o que se passou apressou-se a responder Sir Rupert. - Entretanto, av, esta Nerina, minha mulher. Nerina, permite-me que te apresente a minha av, a Marquesa de Droxburgh. Nerina no fez qualquer esforo para pensar, pois, na verdade, foi impotente para deter as palavras que lhe acudiram aos lbios, como se fossem uma avalanche. - Mas no esse o nome dela! - ouviu o seu prprio grito. - No pode ser! 115 Capitulo dcimo primeiro Nerina estava sentada na borda do tanque onde nadavam peixes dourados e fazia co rrer os dedos de um lado para o outro na gua fresca. Contemplava os pequenos peixes que brilhavam sob as folhas verdes dos nenfares, cujas flores, de rebordos rseos, expunham aos raios solares a sua beleza crea. Reinavam ali a calma e a tranquilidade, apenas violadas pelo gorjeio das aves e pelo rudo produzido pela gua que caa da fonte esculpida que alimentava o tanque. Nerina no tinha conscincia do tempo que ali estivera sentada, pois os seus pensamentos no se detinham no que a rodeava. Mal se apercebia da beleza dos jardins ou da fragrncia das flores. Interrogava-se, tal como o fizera j uma centena de vezes durante os ltimos dois ou trs dias, sobre qual seria o segredo que lhe ia ser revelado nessa tarde. Tinha a certeza de que seria algo de desagradvel, o que era bvio pela prpria maneira como Sir

Rupert se lhe referira, pelo olhar que a av lhe deitara e pelo tom de voz misterioso e cavo com que ela lhe perguntara: J lhe contaste? " Teria sido impossvel e desumano no arder de curiosidade de saber o que deveria ter -lhe sido contado; porm, Nerina vira-se obrigada a refrear a sua impacincia, j que, na prpria tarde da sua chegada, a Marquesa estivera indisposta e o mdico proibira-a de receber visitas. Nerina ficara meio receosa, ao saber do que sucedera, de ter sido ela prpria a causadora da indisposio, de que o seu comportamento tivesse de algum modo agitado ou 216 perturbado a Marquesa. Todavia, quando exprimiu os seus receios, Sir Rupert tranquilizou-a. - A minha av d-se bem com a excitao - disse ele - e asseguro-te que aquilo que inusitado ou extraordinrio parece dar-lhe nova vida e anim-la mais do que fatig-la. Contudo, apanhou um ligeiro resfriado e, com a idade dela, sempre aconselhvel no correr riscos excessivos. Soube entretanto, pela sua criada pessoal, que est desejosa de te ver e, logo que o mdico o permita, convidar-te- a fazer-lhe uma visita. - Terei muito prazer nisso - disse Nerina em voz baixa. Na verdade, estava ansiosa por pedir desculpa pelo seu comportamento, quando o choque que sentira ao ouvir o nome da av de Sir Rupert a fizera esquecer tudo menos o seu prprio assombro e desnimo. Era ridculo, pensava ela agora, que o simples facto de ouvir o nome Droxburgh a tivesse perturbado tanto ou feito perder o domnio de si prpria. Imaginava que deveria, na realidade, ter sido a acumulao de coisas ocorridas, umas a seguir s outras - a ansiedade criada pelo seu casamento e pelo de Elizabeth, o choque aquando do encontro com os tios na sala de visitas em Berkeley Square, a excitao de ver o castelo de Wroth pela primeira vez e, para cmulo, o facto de ter ouvido inesperadamente aquele odioso nome, que ela abominava acima de todos os outros, o nome que lhe recordava vivamente os sofrimentos e o terror por que passara na residncia do Marqus. Nem a surpresa da Marquesa nem a de Sir Rupert ante a sua reaco, to intempestiva, haviam sido suficientes para a fazer recuperar o seu autodomnio. Continuou diante de ambos, lvida e trmula. - No pode ser verdade! Deve haver qualquer engano! - murmurou Nerina, que sentia que o facto de a av de Sir Rupert ostentar o mesmo nome do seu perseguidor 217 a precipitara inevitavelmente nas garras deste. Quase imaginou que ele se encontrava do lado de fora da porta, aguardando a oportunidade de a surpreender, a fim de provar, de uma vez para sempre, que os esforos dela para lhe fugir haviam sido inteis e que, no obstante o que pudesse agora fazer, se encontrava completa e absolutamente sua merc. - Porque falas desse modo? - perguntou-lhe por fim a Marquesa. - Asseguro-te que sou na realidade a Marquesa viva de Droxburgh, do mesmo modo que o teu marido meu neto. Fora ento que olhara rapidamente para Sir Rupert com os seus sagazes olhos azuis e, baixando a voz, lhe

perguntara claramente: - J lhe contaste? Sir Rupert abanou a cabea. - Ainda no - respondeu. A av dirigiu-lhe um olhar estranho; seguidamente, aps uma brevssima hesitao, como se escolhesse as palavras com cautela, comentou: - Claro que h muito tempo para isso. - Sim, muito! -anuiuSir Rupert, em tom glido. Fora esta troca de palavras que dera tempo a Nerina para se recompor. Com um esforo, refreara os batimentos desordenados do corao. Obri gou-se a pensar razoavelmente que os seus temores no tinham fundamento. Encontrava-se em Wroth. Estava casada com um homem estranho, incompreensvel, com quem francamente antipatizava, mas de quem no recuav a aterrorizada nem dominada pelos mesmos sentimentos de abominao e dio que nutria pelo inquo Marqus de Droxburgh. Agora, no poderia mago-la. Era apenas algo viscoso e medonho de que ela, prudentemente, fugira. Com um esforo, Nerina conseguiu articular com um sorriso trmulo, mas em voz normal: 218 - Perdoam-me o meu estranho comportamento? Sinto-me cansada e extenuada e, ainda que tenha uma explicao a apresentar, poderei, talvez esperar por outra altura, pois se trata de uma histria comprida e receio aborrec-la. - Raramente me sinto aborrecida com histrias, desde que sejam verdicas - retorquiu a Marquesa. Fico a aguardar com muito intere sse o que tens para me contar, minha filha. Mas naturalmente que ests fatigada e necessitada de repousar , depois da viagem. Duvido que Rupert te tenha sugerido isso - olhou para ele e soltou uma pequena gargalhada sufocada. - No, claro que no to sugeriu. Os homens so todos desumanos, no que diz respeito aos sen timentos das mulheres. Vai repousar. Tu e eu teremos uma longa conversa amanh. Temos muito que contar uma outra. Nerina fizera uma vnia apressada, ansiosa por sair do quarto. Sentia-se envergonhada pelo que acontecera e, ao mesmo tempo, receosa dos seus prprios sentimentos. At ento, nunca dera por que tivesse agido de uma maneira to estranha. Nunca perdera o domnio de si prpria nem proferira tais exclamaes, como o fizera ento, sem o pleno consentimento tanto da sua mente como da sua vontade. Ao correr pelo corredor em direco ao seu quarto, interrogara-se sobre o que se passava consigo prpria. S quando se encontrou em segurana atrs da porta fechada e na reconfortante companhia de Bessie que sentiu que podia acalmar. Deixando-se cair no sof aos ps da cama, comeou a contar a Bessie o que lhe sucedera desde que sara do quarto, nessa manh, e descera a escadaria para ir encontrar Lady e Lord Cardon na sala de visitas. Nerina contou tudo quanto se dissera e fizera em Berkeley Square, enquanto Bessie a escutava de olhos arregalados, pontuando a narrativa com expresses de 219 surpresa, horror e excitao. Contudo, quando Nerina chegara parte correspondente sua partida de Londres na companhia de Sir Rupert, a histria acabara abruptamente. De qualquer modo, nem mesmo a Bessie podia explicar o que lhe sucedera minutos antes, quando soubera o nome da av de Sir Rup

ert. Era ridculo, Nerina tinha a certeza, mas no conseguia referir-se ao que sentira nesse estranho e incompreensvel momento em que a sua prpria voz lhe parecera a voz de uma estranha. Durante toda a noite, Nerina no conseguiu conciliar o sono, interrogando-se no apenas a respeito de si prpria como ainda acerca da sin gularidade do dilogo travado entre a Marquesa e Sir Rupert. Que teria ele para lhe revelar e porque no o fizera ainda? Ela contara em parte que se referisse ao assunto durante o jantar. Tinham comido a ss, rodeados de grande pompa e fausto, servidos pelo mordomo e por meia dzia de criados. A refeio, preparada por um eminente cozinheiro, rivalizara de facto co m um banquete real; no entanto, medida que os pratos se sucediam, Nerina apenas debicava um pouco de cada um para salvar as aparncias. Interrogava-se sobre os pensamentos em que Sir Rupert parecia imerso, sentado na outra extremidade da mesa, de rosto fechado e aparentemente to falho de assunto para dilogo quanto ela prpria. A sala de jantar fora decorada por Robert Adam, com paredes pintadas de verde-plido, ornamentadas com pratos pintados com motivos de gregos de estilo Wedgood; estava recheada de mobi lirio e espelhos Chippendale e iluminada por gigantescos candeeiros de prata, cada um dos quais continha uma dzia de reluzentes crios. A sala era adorvel, ainda que num estilo um tanto severo para as preferncias da poca. Nerina apercebera-se repentinamente de que no vira ainda qualquer retrato no castelo, o que lhe causou 220 surpresa, j que, em outras casas onde vivera ou que visitara, as paredes se apresentavam praticamente cobertas de retratos dos propr ietrios passados e presentes. Compreendeu ento o motivo por que as paredes da sala de jantar e da sala de estar lhe haviam parecido to nuas e ainda por que as paredes almofadadas dos corredores se lhe tinham afigurado to severas. Interrogou-se sobre qual seria a explicao; e quando os criados serviam a sobremesa, constituda por pssegos suculentos e aveludados das estufas, grandes cachos de uvas, prpuras e brancas, figos verdes com o seu interior carmesim e nectarinas douradas que pareciam conservar o calor do sol na sua casca delicada, perguntou a Sir Rupert: - Tens uma galeria de retratos? Sir Rupert soergueu as sobrancelhas e, aps uma brevssima pausa, respondeu: - Existe uma extensa galeria na ala leste, que sempre teve esse nome. - l que guardas todos os teus retratos? - No tenho retratos. A resposta foi abrupta e terminante, mas Nerina sentiu-se demasiado intrigada para no prosseguir com as suas perguntas. - No tens retratos? Que coisa extraordinria! Tudo levaria a crer que uma casa como esta estivesse cheia de retratos. - Nesse caso, enganas-te - retorquiu Sir Rupert. - No tenho quaisquer retratos e creio no faltar verdade se disser que no encontras um nico retrato em todo o castelo. - Mas porqu? - indagou Nerina; contudo, algo na sua expresso sombria e carrancuda revelou a Nerina

que trilhava terreno proibido. Imediatamente, porquanto se sentia pouco vontade, embora no fosse culpa 221 sua, comentou: - Penso que tens o mesmo direito que os outros s tuas prprias excen tricidades. Ouvi falar uma vez num homem que queimou a biblioteca do pai e se re cusou a ter em casa um nico livro, fosse de que gnero fosse. Alegou que lhe haviam arruinado a infncia. - Lamentavelmente, a destruio dos livros no conseguiu devolver-lhe aquilo que ele j ulgava haver perdido. - No, claro que no - concordou Nerina. - Contudo, h sempre uma certa satisfao em serse vingativo - observou Sir Rupert com sarcasmo. Estou certo de que tambm j experi mentaste o mesmo. Ela sentiu-se ruborescer, ao aperceber-se que escarnecia dela. Quando o jantar terminou, Nerina levantou-se e Sir Rupert abriu a porta por ond e ela saiu da sala. Fechou-a logo a seguir e voltou para o seu Porto. Ela dirigi u-se sala de estar e ficou a pensar se ele viria fazer- lhe companhia; no entant o, embora tivesse ficado sua espera durante mais de uma hora, no apareceu. Ainda que a aborrecesse o facto de ter de esperar por ele, no podia decidir-se a retira r-se para os seus aposentos sem ter a plena certeza de que ele no tencionava volt ar a falar-lhe nessa noite. Considerou que havia muitas coisas que desejava discutir com ele. Coisas que que ria saber e a respeito das quais era difcil fazer perguntas na presena dos criados . Seria mais agradvel conversar na tranquilidade e no aconchego da sala de estar, pensou. Contudo, medida que os minutos se iam escoan do e ele no aparecia, estremeceu de frio e uma sensao de desconforto e de solido com eou a invadi-la. O castelo era to grande. Seria este o seu destino todos os seres ficar sentada sozinha, junto de uma lareira prestes a apagar-se, 222 espera de um homem que preferia sua companhia a consolao proporcionada por uma garrafa de Porto? Foi subitamente assaltada por um sentimento de temor face a tudo quanto havia em preendido. Era fcil ser-se arrogante, agressiva e truculenta quando o inimigo estava vista, quando s e sentia, como o sentira nesse mesmo dia, a esgrimir num duelo; todavia, tornava-se difcil experimentar os mesmos sentimentos na solido, quando se defrontava, no o antagonismo, mas a indiferena. Quando o relgio bateu as dez, Nerina soltou uma dbil exclamao de enfado. J no vinha! Se o esperasse por mais tempo, podia descobrir que ela ainda ali se encontrava e pensar que estava sua espera. Nerina no lhe proporcionaria tal satisfao. Subiria para o seu quarto, adormeceria odiando-o, como tinha acontecido em tantas noites anteriores, assustada e ao mesmo tempo fascinada pela profundidade das suas prprias emoes em relao a Sir Rupert. Durante a manh, Nerina fora informada da indisposio da Marquesa. Ainda durante a ma nh, comeara a compreender que os seus receios e apreenses da noite anterior no eram completamente destitudos de fundamento. Era a solido que minava a sua fora, de uma maneira muito mais demolidora que qualquer amarga e violenta troca de palavras. Quando descera para o pequeno-almoo, Nerina verificou que Sir Rupert j acabara o seu e partira a cavalo para uma inspeco propriedade. Informara que no viria almoar, pois, como tencionava visitar algumas das suas terras mais afastadas, s estaria de volta pela hora do ch.

Nerina vagueara pelos jardins; seguidamente, viera sentar-se na sala de estar, sentindo-se intil e totalmente indesejada. Colhia no castelo uma impresso de eficcia 223 que, de certo modo, a desalentava. Imaginara que encontraria muito que fazer num a casa que fora administrada por um homem solteiro. Visualizara introduzir muita s alteraes, afirmar a sua personalidade - se mais no fosse para irritar Sir Rupert - despedindo os criados, insistindo nas coisas deixadas por fazer, que teriam de ser feitas sem demora, n aquelas que tivessem sido mal feitas, que teriam de ser corrigidas, mesmo que is so representasse agresses tradio e sentimentos lacerados. Todavia, no conseguia encontrar nada que desejasse fazer. Os jardins eram maravil hosos. Nunca sonhara que os canteiros de flores pudessem ser to magnificamente dispostos ou que se pudesse criar tanta beleza artificial sem prejudicar os encantos naturais da paisagem. No interior da casa, tudo parecia girar sobre esferas lubrifi cadas. A governant a era uma mulher encantadora, j de certa idade, que se encontrava ao servio da casa havia muitos anos e que parecia conseguir impor a sua autoridade com um invulgar grau de humanidade. As criadas ostentavam um sorriso nos seus rostos rosados; os criados, quando se encontravam em partes da casa onde no podiam ser surpreendidos pelos amos, entreg avam-se aos seus afazeres assobiando despreocupadamente. Reinava uma atmosfera d e felicidade e de contentamento nos baixos da casa que era facilmente detectvel, pelo que Nerina compreendeu imediatamente no haver necessidade de introduzir quai squer mudanas revolucionrias no governo da casa. Mesmo para atingir os seus prprios objec tivos, Nerina no iria cometer a injustia de criticar aquilo que no era passvel do me nor reparo; deste modo, quando acabou de dar uma volta pela casa, limitou-se a f elicitar a governanta por tudo quanto vira e retirara-se para a sala de estar, d esejando que tambm lhe apetecesse assobiar e, por qualquer razo inexplicvel mesmo p ara si prpria, no se sentir perigosamente beira das lgrimas. - Que se passa comigo? - interrogou-se. - Tenho tudo o que quero: uma casa, posio social, proteco contra a pobreza e contra a necessidade de ter de ganhar o meu sustento; porm, quero ainda mais. Que ser? Entretanto, voltava a pr-se a mesma pergunta, mergulhando os dedos na frescura da gua, sentindo o calor do sol na cabea descoberta. Nesse momento, sem que tivesse ouvido o som de passos ou de alguma coisa que lhe revelasse a aproximao de Sir Rupert, voltou-se instintivamente e viu-o avanar pela relva na sua direco. Tambm vinha em cabelo e a alva perfeio da sua camisa de folhos contrastava admiravelmente com o azul-safira do seu casaco de fino corte. Nerina ps-se de p e ficou espera que ele se aproximasse, disfarando a custo a alegr ia que sentia por verificar que a sua solido se desfizera e que tinha agora algum com quem conversar, ainda que se tratasse apenas de Sir Rupert. Ele mirou-a enquanto caminhava ao seu encontro e ela sentiu-se feliz por usar um novo vestido de musselina armada, guarnecido de fitas amarelo-plido. No lhe dirigiu palavra nem o saudou; no entanto, como a expresso do rosto dela fosse suficientemente calorosa, ele int erpelou-a, depois de a ter contemplado durante alguns instantes: - J decidiste? - J decidi o qu? - inquiriu espantada. - Se Wroth corresponde s tuas expectativas. - Claro que sim! maravilhoso, como bem sabes! Como pudeste pensar que eu tivesse uma opinio diferente? - No pensei nada, - disse ele abruptamente - a no ser que, se no gostasses de Wroth, me dirias que

comprasse algo melhor. J te esqueceste que uma anfitri poltica deve ter sempre uma casa verdadeiramente 225 confortvel, onde possa receber membros do Gabinete? Troava dela; apesar disso, Ner ina no sentia um verdadeiro ferrete nas palavras dele. Quando ela riu, o som da gargalhada, livre e esfuziante de vida, pareceu ecoar por todo o jardim. - Os prprios membros do Gabinete teriam muita dificuldade em queixar-se de Wroth - comentou ela. - Ento no a casa que os faz lanar no cesto dos papis os convites que recebem disse S ir Rupert. - Talvez seja o proprietrio. - Tu? - exclamou Nerina, para acrescentar de seguida: - Mas no promoves reunies so ciais aqui? Reunies polticas, quero dizer? A resposta de Sir Rupert resumiu-se a um monosslabo. - No! - Porque no? Fez a pergunta num tom bastante casual, embora imediatamente a seguir tivesse av aliado como era importante. Sir Rupert hesitou, afastando o olhar de Nerina e di rigindo-o para o ponto onde os lagos espelhavam, em reflexos de prata, a luz do sol. - Pedi minha av que te explicasse essas coisasdisse ele por fim, em tom amargo, c omo se as palavras o ferissem. - Se h alguma coisa para contar, preferia que fosses tu prprio a cont-la - apressou -se a dizer Nerina. - Porqu? - indagou ele enfurecido. - Para que me tortures! Oh, no, j chega o que fi zeste at agora! H coisas em que poderias exceder-te e de que te poderias arrepender. J te avisei. Ela fitou-o no rosto, mas os olhos dele evitaram- na. - Ests muito misterioso - acabou por dizer Nerina, ao fim de algum tempo. - Estou? - falava em tom irado: - E porque no? 226 Prefiro guardar os meus segredos, j que tenho um apurado sentido da autopreservao; contudo, infelizmente, nem sempre os segredos no s pertencem exclusivamente, j que h sempre outras pessoas envolvidas. No tenho, porm, qualquer inteno de discuti-lo contigo. Vai ter com a minha av, que es t tua espera; e quando tiveres ouvido o que ela tem para te dizer, podes rir-te se o desejares, que me totalmente indiferente. A voz dele adquiriu, de sbito, uma amargura que estava para alm de tudo quanto ela jamais ouvira na sua vida; porm, antes que pudesse responder-lhe ou dizer alguma coisa, ele comeara a afastar-se pelo jardim, as costas e o porte da cabea traduzindo uma atitude to inflexvel que no se atreveu a correr no seu encalo, ainda que ansiasse por lhe pedir que se explicasse. Quedou-se a observ-lo durante muito tempo, at ele ficar quase encoberto pelo roseiral e pelos teixos muito bastos que formavam a entrada do labirinto. Ento, estremeceu, como se uma sbita rabanada de vento frio lhe perpassasse pelos braos nus, voltou-se para o lado da casa e dirigiu-se ao quarto da Marquesa. Nerina bateu porta e, imediatamente a seguir, uma criada de idade avanada veio abrir-lhe a porta e convidou-a a entrar. Enquanto cruzava o quarto em direco ao leito, Nerina pde observar nesta segunda visita com um pouco mais de pormenor o aposento que, primeira vista, lhe parecera verdadeiramente fantstico e diferente de tudo quanto vira at ento. Agora apercebia-se de que no eram apenas as cortinas

de musselina branca do leito que eram to surpreendentes, mas tambm o prprio aposent o, com os seus tons de branco, dourado e azul. Os cortinados, ornados com borlas e pregueados, eram de cetim azul-celeste e os interiores, de musselina aos folhos; um tapete do mesmo tom azul dos cortinados cobria o soalho, enquanto as 227 paredes eram brancas, com um intrincado desenho de folha dourada nas cornijas e no rodap. O mobilirio era na sua maior parte dourado; as mesas de consola, assombrosamente esculpidas com flores, pombas e anjos, estavam dispostas a intervalos volta do quarto e, sobre cada uma, via-se uma enorme jarra de porcelana azul com flores d e estufa, todas brancas. Os intrincados e inumerveis ornamentos repetiam uniformemente o azul e branco. Um conjunto de objectos de toucador em cristal ostentava monograma e coroa de turq uesa e diamantes. Quando Nerina se abeirou da cama com as cortinas azuis e brancas e coberta de ar minho, viu que a sua ocupante estava tambm de azul - um abafo azul- celeste de um tecido requintado, bordado a prata e debruado com arminho branco e caudas de ar minho. O cabelo da velha senhora parecia ainda mais loiro, em contraste com a alvura das almofadas, e, desta vez, envolvia-o uma fita estreita de veludo azul. A Marquesa estava coberta de jias, como da primeira vez que Nerina a visitara. Us ava ainda inmeros colares de prolas e, sobre a camada superior, via-se tambm um col ar de diamantes. Nos pulsos, rutilavam braceletes de diamantes e safiras e os de dos quase ofuscavam quando os mexeu num delicado gesto de boas- vindas, um gesto que, aos olhos de Nerina, bastaria para caracterizar uma grande dama recebendo o s seus convidados. Foi ento que se fez luz no esprito de Nerina, sem que lhe tivessem sido dadas quai squer indicaes ou explicaes. A av de Sir Rupert era muito idosa, - quase octogenria, segundo ele dissera -, mas o seu corao conservara-se jovem. Para si prpr ia, continuava a ser uma grande beleza, uma anfitri famosa, que recebera a melhor sociedade durante mais d e meio sculo e que fora aclamada por reis e imperadores, embaixadores e ministros . 228 Constitui a tragdia de toda a mulher que o rosto se modifique mais depressa que o corao; no entanto, para quem tinha sido reputada pela sua beleza, conhecera a admirao e a adorao, no de um punhado de amigos escolhidos, mas de todos os seus contemporneos e, na realidade, de uma gerao inteira, constitua uma tragdia quase indescritvel que a idade levasse fatalmente consigo tudo, excepto a recordao desse passado. Finalmente, Nerina compreendeu. O mobilirio e decorao do quarto eram os mais adequados a uma mulher jovem e bela. Quase podia imaginar as pessoas comentarem que o quarto se assemelhava sua proprietria. O azul condizia com a cor dos olhos; o branco era a cor da sua pele imaculada; o dourado rivalizava com o seu cabelo louro. Compreendia ainda a profuso de jias: era o prmio da beleza, os despojos que a Marquesa recebera ao longo dos anos em que reinara nos coraes de quantos a conheceram. Era fcil de imaginar, pensou Nerina, enquanto observava a Marquesa com outros olh os, como deveria ter sido bela. Mesmo a pele enrugada, que adquirira a tonalidade do marfim velho e amarelecido, no podia fazer esquecer o desenho clssico e perfeito das suas feies nem dos seus olhos, que antes de se terem tornado cavados, tinham

sido rasgados, brilhantes e azuis como o cu. A sua graa teria sido uma parte intrnseca dos seus encantos. Ainda agora se podia ver, pelo modo como voltava a cabea, pelos movimentos do pescoo, outrora longo e ebrneo, cheio e torneado, pelos gestos das mos, pelo voltear dos pulsos e pelo esvoaar dos dedos, longos e finos. Uma beleza, uma grande beleza, junto de quem todo o mundo importante se ajoelhara em adorao; e agora, uma mulher idosa e mirrada, sozinha numa grande cama de dossel, apenas com as suas recordaes como companhia! 229 - Aproxima-te, criana, e deixa-me ver-te - disse a Marquesa. Nerina foi despertada para a realidade pela sagaz vivacidade daquela voz. Ela podia ser idosa; contudo, Nerina estava certa de que poucas coisas escapavam sua observao. No apresentava quaisquer sinais de indisp osio; pelo contrrio, tinha os olhos brilhantes e, no obstante a macieza das almofadas colocadas por detrs dela, mantinha-se erecta, como se desdenhasse aceitar o seu apoio. Nerina sentou-se junto da cama, na cadeira que a criada a deixara antes de sair e fechar a porta do cuarto. A Marquesa viva agarrou numa taa de champanhe, que se encontrava ao alcance da mo e beberricou delicadamente. - Aquele desmiolado do mdico proibiu-me de receber qualquer visita nos ltimos trs d ias. O homem um idiota e fui eu quem lho disse. J estou demasiado velha para desperdiar o tempo que me resta de vida ficando fechada sozinha e tendo apenas a velha Maggie com quem conversar. Sou amiga da criatura, mas a sua conversao limitada. Como j disse muitas vezes ao mdico, para mim o inferno ser um lugar onde eu no tenha com quem conversar. Agora diz-me em que te tens ocupado. - Andei a explorar o castelo, - respondeu Nerina - enquanto esperava que a senhora melhorasse depressa para poder v-la. Tambm eu precisava de conversar com algum. A Marquesa sorriu. - Que bela maneira de falar quando se est em lua-de-mel. Em que andar Rupert a pensar? No entanto, o rapaz nunca tem muito par a contar, a no ser quando chamado a intervir na Cmara. Dizem-me que ele chega a ser bastante eloquente em tais casos. A Marquesa pousou a taa na mesa, ao lado da cama, e observou em tom reflectivo: 230 - Mas presumo que a vossa lua-de-mel no de modo algum muito vulgar. Rupert contou-me resumidamente o que se passou. Mostras ser uma jovem corajosa ao casares com um homem em tais circunstncias. No havia qualquer menosprezo nas palavras da Marquesa e Nerina sorriu. - E Sir Rupert explicou que no havia alternativa? Se eu no tivesse casado com ele, a minha prima Elizabeth no teria podido casar com o homem que amava. - Nunca fui capaz de compreender tal sacrifcio pelo amor de outra pessoa. Que que lucraste? Havia algo na sua fria sagacidade que fez Nerina responder com honestidade:

- Segurana! - Qual era a alternativa? - O lugar de preceptora com um vencimento anual de dez libras. Entretanto, fui j despedida de trs casas. A Marquesa viva olhou-a especulativamente; em seguida, ps-lhe a pergunta lacnica, c omo j o fizera anteriormente: - Por que razo? - E antes que Nerina tivesse podido replicar, acrescentou: - Mas no precisas de me dizer! J sei a resposta. Reside nesse teu cabelo ruivo. s uma criana bonita, inegavelmente, e contraste com o meu neto um casamento maneira aristocrtica. E agora? - No sei - respondeu Nerina com sinceridade. Gostaria de receber pessoas. Gostari a de ser uma grande anfitri poltica. Parecia-me fcil, quando pensava nisso; porm, agora que me encontro aqui e conheci esta casa, sinto receio. Duvido que seja capaz de o fazer. - Uma grande anfitri poltica! - repetiu a Marquesa; depois, num tom totalmente dif erente, disse: H uma coisa que tenho de te revelar. O prprio Rupert deveria ter-te contado, pois sempre me prometeu que 231 diria a verdade sua esposa, para que ela a no viesse a saber de outra fonte; contudo, agora que chegou o momento, ele no consegue abrirse e, por conseguinte, disse-lhe que te desvendaria o segredo dele, j que considero justo que o conheas. A Marquesa fez uma pausa e fixou os olhos nos de Nerina. Havia algo de intimador nesse olhar. - O meu neto ilegtimo - disse ela em tom spero. Nerina imaginara muitas coisas, mas nunca uma tal revelao. - Mas como? Porqu? - Em seguida, acrescentou impulsivamente: - Oh, por favor, conte-me tudo! - o que tenciono fazer. Ests chocada? Nerina sorriu para ela. - Absolutamente nada, apenas assombrada. Estava bem longe de tudo quanto eu podia esperar. - Assim que eu gosto! - aprovou a Marquesa. Gosto de ti! Tinha ficado espera de uma jovem muito diferente, quando Rupert me contou que ia desposar a filha dos Cardon. Lembro-me dele, uma criatura fastidiosa, vaidosa e completamen te destituda de humor; a esposa dele igualmente uma pessoa muito enfadonha. Resolvi no travar relaes com eles quando vim viver para aqui e tinha poucas esperanas de que a filha viesse a ser melhor que eles. Todavia, tudo isto agora perfeitamente irrelevante. Devo primeiro falar-te acerca de Rupert e s ento me falars a teu respeito. Est combinado? - Certamente - anuiu Nerina. - Muito bem, ento - replicou a Marquesa. - O meu marido foi o primeiro Marqus de D roxburgh. Tivemos dois filhos: George, o primognito, e Frederick. Quando o meu ma rido morreu, foi George quem naturalmente herdou o ttulo, embora tivesse escolhid o 232 viver aqui em Wroth. No se tratava da residncia da famlia, pois pertencera a um primo distante que pedira emprestada uma avultada soma a meu pai e que, como no tivesse conseguido pag-la, me legou Wroth. Apenas aqui vnhamos ocasionalmente, q uando os rapazes ainda eram pequenos, mas George gostava tanto desta

casa quanto detestava a residncia da famlia, em Northamptonshire. Era um rapaz sossegado e estranho, com uma paixo pelos animais que superava em muito toda a afeio que dedicava aos seres humanos. Ainda bastante novo, ficou noivo da filha de Lord Glangarron. Ela morreu de uma infeco nos pulmes e ele recusou-se a encarar a perspectiva de vir a casar com outra mulher. Veio para Wroth e ocupava o tempo fazendo o traado dos jardins e dos terrenos adjacentes casa e mantendo uma coleco de animais estranhos. Deambulava pela propriedade, vestido com roupas velhas, e cos tumavam contar-me histrias de visitantes que o tomavam por um couteiro ou jardineiro e lhe davam gorjetas depois de os haver orientado no seu caminho. S aqui vim uma vez em vida de George, porquanto ou estava em Londres ou em Itlia, onde vivi alguns anos. Um dia, deram-me a notcia inesperada de que George morrera. No pude entrar imediatamente em contacto com o meu filho Frederick, que se encontrava na Irlanda, pelo que eu prpria vim a Wroth, a fim de tratar dos preparativos para o funeral. chegada, fui informada de que George sucumbira quando sara a cavalo pela propriedade. O cavalo precipitara-se numa pedreira existente na parte mais distante da propriedade. O pobre animal ficara terrivelmente ferido e tivera de ser abatido. George fracturara a coluna e j estava morto quando o encontraram. Fiquei chocada e amargurada, como podes imaginar; 233 ao mesmo tempo, porm, que me contavam o que se tinha passado, sentia que havia al go na sombra que me ocultavam. O comportamento dos criados, o modo como me falav am, o facto de evitarem olhar-me de frente, deram-me a certeza de que apenas me contavam parte da verdade, de que me ocultavam qualquer coisa. No esperei muito tempo at ter uma indicao do que me escondiam. O advogado da famlia v eio ao castelo e percebi imediatamente pelo seu ar que algo andava no ar. Contou -me que, no prprio dia da morte de George, recebera por um mensageiro uma carta d o falecido em que este lhe remetia um novo testamento, o informava de que o redi gira com o prprio punho e na presena de dois criados do castelo, na qualidade de t estemunhas, e de que o mdico juraria que ele se encontrava no seu perfeito juzo. Li o testamento, que fora escrito em meia folha de papel, e toquei para chamar a governanta. Quando ela veio minha presena, insisti para que me contasse a verdade. Foi ento que ela me co ntou aquilo que tinham receado contar-me antes. Segundo parecia, George tinha vivido com uma jovem, filha de um agricultor da regio. Ela viera para o castelo havia cerca de um ano. Segundo tudo levava a crer, fora muito feliz, mas no procurara impor-se, nem foi exigido aos criados que a tratasse como dona da casa. Ao verificarem que ela ia ter um filho, interrogaram-se sobre se a situao dela iri a mudar; contudo, continuou tudo exactamente como at ento. Segundo parecia, ela e George estavam loucamente enamorados um do outro. Passavam todo o tempo juntos; no entanto, quando ele tratava de assuntos relativos propriedade ou recebia amigos, ela mantinha-se recolhida nos seus aposentos e nunca lhe punham a vista em cima. Finalmente, a criana nasceu, mas, embora tivessem assistido ao parto 234 o mdico local e a parteira, foram impotentes para salvar a me. Ela veio a morrer, embora a criana nascesse escorreita.

Quando George soube que ela tinha morrido, contou a governanta, ficou completamente fora de si. A mulher que ele amara to estremecidamente foi discretamente enterrada no cemitrio privado, adjacente ao castelo. Feito isso, George recolheu ao seu escritrio e redigiu um novo testamento. Chamou a governanta e o mordomo para que servissem de testemunhas. Mandou chamar o mdico a fim de certificar que ele se encontrava no seu perfeito juzo; em seguida, mandou aparelhar o seu cavalo favorito. Nunca dirigiu um olhar ao recm-nascido, nunca pediu que lho most rassem; todos tinham medo de o trazer para baixo, pois a sua presena s agravaria a mgoa do pai. Montou a cavalo junto da porta da frente e partiu para no voltarem a v-lo vivo. difcil aceitar que tenha sido um acidente, j que George sabia, to bem como qualquer pessoa na propriedade, da ex istncia da pedreira. Quando acabei de ouvir a histria da boca da governanta, mandei buscar a criana. Era um rapaz robusto que reclamava a presena da me adoptiva, a qual com alguma dificuldade, tinha sido recr utada na aldeia. O meu primeiro impulso foi, admito-o, desprezar a criana e, aps ter providenciado para que tomassem conta dela, esquec-la completamente. Depois, ao voltar os olhos para o beb, dispondo-me apenas a lanar-lhe uma mirada rpida, pois eu nunca fora muito amiga de crianas, tomei-o nos braos. Quando o segurei ao colo, o beb parou de chorar e abriu os olhos; nesse preciso instante, fez-me lembrar nitidamente o meu marido, no o meu filho, uma vez que j como beb eu o achara to enfadonho como quando era um homem crescido. No, o beb recordava-me o meu marido quando eu casei com ele. 235 Ao contrrio da maior parte das mulheres do meu tempo, casei por amor. Amei muitos homens na minha vida e fui amada tambm por muitos homens; no entanto, nunca esqu ecerei a forma terna como o meu marido me tratou na nossa lua-de-mel e a felicid ade que experimentei durante esse breve perodo dourado. Eu tinha apenas dezasseis anos. Mais tarde, questionvamos continuamente, pois eu era obstinada e impetuosa e gostava de todas as coisas que mais lhe desagradavam. Todavia, durante a noss a lua-de-mel, fomos felizes juntos; de certo modo, aquele filho de George inundo u-me com uma vaga de recordaes de uma poca em que eu prpria pouco mais era do que uma criana e ain da capaz de sofrer com toda a intensidade de uma criana. No obstante tratar-se aparentemente de uma ideia louca e ilgica, resolvi tomar conta do filho de George e cri-lo como se fosse legalmente meu neto. Eu dera j a conhecer a minha deciso e iniciara os prepa rativos para abandonar o castelo quando o meu filho Frederick chegou. Como Georg e nunca chegara a casar, ele era naturalmente o novo Marqus de Droxburgh. Nerina estremeceu e indagou: - o actual Marqus? A Marquesa assentiu com a cabea e, ao ver a expresso de Nerina, perguntou-lhe: - Conhece-lo? - A minha ltima colocao como preceptora foi em casa dele. A Marquesa digeriu a informao e prosseguiu: - Isso explica o terror que se apossou de ti quando o meu neto nos apresentou. No receies dizer-me a verdade no que se refere a Frederick, pois sei tudo a respei to dele. J ouvi muitas histrias, para no saber que um homem mau. Sei isso e envergo nho-me de que um filho meu proceda assim. 236 Nerina conservou-se em silncio; momentos depois, a

Marquesa continuou: - Acabemos a minha histria. Frederick chegou e, ao tomar conhecimento do que eu tencionava fazer, ficou furioso. Havia, na realidade, boas razes para ele se enfurecer, porquanto o testamento de George fora muito breve. Escrevera singularmente que deixava tudo quanto possua ao filho. Como evidente, certas coisas eram inalienveis da famlia, como uma dada quantia da nossa propriedade de Londres; todavia, o grosso da fortuna de George era pertena sua e ele podia dar-lhe o destino que entendesse. O meu marido deixara-lhe os seus bens incondicionalmente, pois sabia que George era um jovem equilibrado e sensato que nunca a dissiparia numa existncia desregrada. A clera de Frederick era compreensvel; contudo, como eu conhecia a vida que ele j ento levava, no me mostrei muito amvel para com ele. Apenas quando ameaou assassinar a criana com as suas prprias mos, que lhe disse que tivesse cuidado com o que fazia. Mandei fechar o castelo e levei Rupert, como decidira chamar criana, comigo para Londres. Disse s pessoas das minhas relaes que o meu sobrinho, que vivera durante muitos anos na China, falecera e que eu adoptara o filho dele. Tratava-se de uma histria to plausvel como qualquer outra e, ao fim de algum tempo, as pessoas deixaram de fazer-me perguntas. Dirigi-me aos meus advogados e tomei as disposies legais para que o nome da criana fosse Wroth, Ruper Wroth. Quando atingiu a idade de ir para Eton, toda a gente que chegara a pr em dvida a histria j se esquecera dela, excepo naturalmente de uma pessoa, o meu filho Frederick. Sabia que ele nutria por Rupert um dio de morte e que faria tudo ao seu alcance para o lesar. Frederick 237 esperou at Rupert atingir os quinze anos, um rapaz encantador e sensvel que gostav a tanto de mim como eu dele. Nesse tempo, ele significava tanto para mim que j ha via muito que comeara a consider-lo apenas como carne da minha carne e sangue do m eu sangue. Sempre quisera contar a verdade a Rupert, mas, de certo modo os anos foram passa ndo e nunca se proporcionou uma oportunidade. Essa revelao parecia desnecessria e i ntil, em face das boas relaes entre ns e do xito de Rupert, tanto a nvel social como e scolar. Ele tinha boa ndole, era encantador e bem-educado e tinha uma bela figura. Que mais poderia querer um rapaz, que mais poderia algum desejar -lhe? Foi ento que Frederick vibrou o seu golpe! Um dia veio minha casa de Londres, quando eu me encontrava fora. Rupert estava s ozinho. Frederick revelou-lhe da forma mais brutal e horrivelmente directa a sua identidade e orig ens. Quando regressei a casa, deparou-se-me, no uma criana humilhada e amargurada, mas um estranho. O golpe desf erido por Frederick atingira o prprio orgulho viril de Rupert, que se sentiu enve rgonhado, amargurado e enojado. Em escassos minutos, Frederick destrura de uma fo rma to completa a criana que eu amava como se lhe tivesse tirado a vida, como ante s ameaara fazer. Talvez Rupert fosse excessivamente sensvel; talvez, ao privar um rapaz do seu sentido de segurana e ao ferir a sua mais ntima decncia, se destrua algo que irreparvel. Rupert e eu raramente debat emos o assunto, mas quando ele j era muito mais velho, prometeu-me que revelaria futura mulher a verdade, antes de a desposar. Eu queria que ele o fizesse, pois sabia que, se Frederick tivesse uma oportunidade, procuraria destruir o casament o de Rupert, tal como destruira a felicidade da sua infncia.

238 Rupert prometeu-me que faria isso; contudo, quando me disse que ia casar com Elizabeth Graye, percebi que no havia qualquer felicidade que corresse o risco de ser destruda num casamento a que o corao de Rupert era estranho. Eu falo do corao dele, mas muitas vezes pergunto a mim prpria se ele ter corao. Quer parecer-me, em certas ocasies, que Frederick o despojou do seu corao naquele dia, em Londres, quando regressei a casa e se me deparou um j ovem acabrunhado e ressentido e no o meu neto sorridente e afectuoso. Talvez a culpa seja minha; no entanto, seja ela de quem for, tarde de mais para que Rupert se modifique. Penso que, no seu ntimo, existe um amargo ressentimento contra o destino, contra a vida que lhe deu tanta coisa com uma mo e o privou do seu orgulho com a outra. Desde essa tarde longnqua que ele parece estar contra tudo e contra todos. Quando sorri, os lbios adquirem um trejeito cnico; quando ri, f-lo com uma nota de amargura. Toda a sua natureza se encarquilha, como se o prprio sol fosse menos dourado em consequncia do que Rupert sabe sobre a sua prpria identidade. - Todavia, muito tem feito por ele - observou Nerina. - Sem dvida que ele lhe est muito grato, certamente que entende que, sem a senhora, as coisas teriam sido muito mais difceis, quase impossveis. - Sim, penso que compreende isso, - disse a Marquesa pensativamente - mas posso entender um pouco do que sente. Ele desempenha um papel, desempenha-o para um mundo que o regeita pelo seu valor facial. J muitas vezes me interroguei, tal como ele o deve ter feito, sobre quanto tempo poder continuar a sua carreira poltica. - Poder... - exclamou Nerina. - Sim, poder - repetiu a Marquesa. - Frederick 239 estou certa, espera pelo momento em que possa passar ao ataque e destruir tudo q uanto Rupert tem vindo a construir. E Rupert tambm o sabe. esse o motivo, embora nunca se lhe refira, por que faz tudo com uma atitude de desafio. como se disses se para si prprio: Mais um passo, antes que eu seja derrubado, antes que o meu orgulho seja espezinhado; ma is um degrau da ascenso, antes que os revezes me batam porta. " Sabe que se trata unicamente de uma questo de tempo, como podes ver. Estou em crer que Frederick f icar espera de que ele ocupe o cargo de ministro dos Negcios Estrangeiros para ento lhe desferir novo golpe. - Mas intolervel! - exclamou Nerina. - Como pode ser to brutal. As palavras pareceram morrer-lhe nos lbios, pois sabia que nada impediria o Marqus de ir at ao fim. No possua sentido de decncia nem cdigo de honra; era um homem completamente destitudo d e magnanimidade. Sim, ele procuraria arruinar Sir Rupert, como procurara abusar de si. Os sentimentos da suas vtimas eram-lhe perfeitamente indiferentes. Existia apenas uma coisa que contava para ele, uma coisa que importava - os seus prprios desejos, as suas prpri as necessidades, ditadas por lascvia ou vingana. Nerina cobriu os olhos com os dedos. Quase podia ver, como se ele ali se encontr asse na sua frente, a satisfao do Marqus, caso fosse bem sucedido, a forma como ele humedeceria os lbios finos, o brilho sbito nos seus olhos devassos. Ela sabia que o descrdito poltico e social de Sir Rupert lhe propo rcionaria a mesma satisfao que se houvesse desonrado e espoliado uma linda mulher. De repente, sentiu-se enojada s de pensar nisso

e levantou os olhos para a Marquesa, que a fitava como se os seus olhos tivessem o condo de adivinhar-lhe os segredos do corao e da mente. 240 - Era este o segredo que eu tinha para te contar - disse a Marquesa de mansinho. - Talvez ele te ajude, criana, a compreender o teu marido. - O meu marido! - repetiu Nerina quase num murmrio. Parecia-lhe que tais palavras nunca antes haviam sido reais. Capitulo dcimo segundo Nerina vestiu-se, lentamente e em silncio. Na realidade, estava to calada que Bess ie, ao cirandar pelo quarto, olhava para ela com curiosidade, como se quisesse a divinhar o que se passava. Nerina mergulhara em profundas cogitaes. A histria da Marquesa viva causara- lhe funda impresso. Pela primeira vez, consider ava Sir Rupert, no como um monstro, mas como um homem vulgar, dotado de sentimentos humanos como os outros homens. De certo modo, sempre havia sido impossvel pensar que ele acalent asse outro sentimento que no fosse clera. A primeira impresso que colhera dele, em Rowanfield Manor, no dia do garden party, conservava-se na sua memria como um ina lterado retrato dele, de modo que nunca deixava de ver-lhe no rosto uma clera lat ente e nos olhos um dio ardente. Todavia, neste momento, verificou que pensava nele de uma perspectiva completame nte diferente. A descrio que dele fizera a Marquesa de quando era novo revestia-se , de certo modo, de um encanto inescapvel; e de forma vvida, quase diria vvida dema is para a sua prpria tranquilidade de esprito, Nerina visualizou a mudana que se dera depois que o Marqus de Droxburgh cometera a sua vil e cobarde aco. Nerina imaginava claramente o choque que a revelao das origens de Sir Rupert devia ter representado para ele. Tinha perfeita conscincia de como se vulnervel e deses peradamente sensvel quando se tem essa idade. Recordava o seu prprio sofrimento, q uando pela 242 primeira vez experimentou os defeitos da brutalidade e do dio, em casa do tio. Ainda se lembrava do que sentiu quando verificou que, na sua qualidade de rf sem fortuna, lhe reservavam uma posio muito diferente daquela que desfrutara como filha nica de pais que a adoravam. A sua prpria experincia deveria, em certa medida, ser comparvel com aquilo que Sir Rupert sentira quando o tio lhe revelou quem era e que nem o prprio nome que usava era seu. Nerina imaginava o negrume e o sentimento de isolamento que se deveria ter apode rado de Sir Rupert nessa altura. Teria passado noites em claro; demasiado orgulhoso para chorar, teria mo rdido os lbios para impedir que as lgrimas lhe corresssem pelas faces. Contudo, no teria sido capaz de evitar o sentimento de profunda angstia que o dominara completamente, um sentimento no s de acabrunhamento como tam bm de impotncia face crueldade do destino. Nada pudera fazer seno sofrer e, como Nerina podia avaliar bem, esse sentimento atroz de quem se sente impotente, incapaz de ripostar contra um inimigo que nos esmaga lenta e inexoravelmente! Como teria sido atroz o sofrimento de Sir Rupert! E pela primeira vez, Nerina pde compreender o seu ar de desafio, a impresso que ele dava de estar na defensiva, pronto a ser agressivo, sem apelo para quantos se lhe opunham. Era compreensvel; e ao pensar em Lord Droxburgh, esperando na sombra, um

a figura ameaadora pronta a lanar as garras ao primeiro capricho da sua vontade, Nerina estremeceu, como se ele ameaasse no apenas o homem com quem casara como ainda a ela prpria. Durante muito tempo, conservou-se sentada, fitando o espelho com olhos vagos, at que Bessie ficou alarmada. 243 - Sente-se doente, lady? Com um sobressalto, Nerina voltou os seus pensamentos para o presente. - No, claro que no, Bessie. Pareo doente? - No, doente no, - replicou Bessie - mas estra nha, como se alguma coisa a importu nasse. Nerina ps-se de p e caminhou com passos inquietos de um lado para o outro do quart o. No estou exactamente preocupada, Bessie. Apenas estava a pensar se teria feito be m em vir at aqui. Bessie fitou-a assombrada. - Meu Deus, M'lady. j passou tempo mais que o suficiente para pr a si prpria essa q uesto. Ora, j discutimos isso tantas vezes e, estava to certa, to segura. - Sim, sim, eu sei, Bessie - disse Nerina rapidamente. - Eu estava apenas a pr es sa pergunta a mim prpria. Voltou-se lentamente e, ao faz-lo, viu-se no longo espelho de moldura dourada, su spenso na parede, entre as duas janelas. Estivera a pensar em si prpria quando vi vera em Rowanfield Manor, uma parente pobre, intimidada e indesejada; agora, ao ver a sua imagem reflectida no espelho, levou uns segundos a compreender que est ivera a pensar numa pessoa muito diferente, cuja imagem o espelho reflectia. A rapariga infeliz e arrogante, cujos sofrimentos com parara com os do jovem Sir Rupert, parecia ter muito pouco em comum com a figura resplandecente que se lhe oferecia no espelho. Bessie escolhera o vestido que ela envergaria nessa noite e Nerina, absorvida nos seus pensamentos, pusera-o sem reparar nele; contu do, via agora que era um dos mais belos e de longe um dos mais dispendiosos ue a dquirira em Bond Street. Feito de macio tule cinzento 244 tinha a cor da neblina matinal que paira sobre o mar. Era marchetado de diamante, que cintilava por todo ele como lgrimas, e tinha fitas prateadas na cinta. A minscula cabea de Nerina estava enfeitada com uma grinalda de folhas prateadas, polvilhadas de diamantes. Dava a impresso de ter sado de uma ilustrao para um conto de fadas. Poderia ter sido uma princesa dos gelos ou uma rainha das nvoas, pois, em contraste com a delicada fragilidade do vestido, sobressaam a sua pele de alabastro e os seus olhos, de um verde admirvel. No entanto, ao contemplar a sua prpria imagem de beleza, Nerina desviou rapidamente o olhar do espelho e os seus olhos adquiriram uma expresso preocupada. - Este... este vestido, Bessie... - disse ela. - Se bem me lembro, foi muito caro... - Na verdade, foi, M'lad - replicou Bessie, mas havia um tom de satisfao na voz dela. - E como deve lembrar-se, h um abafo para usar com o vestido, uma pelia de veludo cinzento forrada com arminho. - Sim, lembro-me - disse Nerina em voz baixa. - Ora, no comece a ficar preocupada - disse Bessie abruptamente. - J h no mundo mot ivos de sobra para nos preocuparmos.

Havia algo no tom de voz dela que fez Nerina inquirir: - Porque dizes isso, Bessie? Bessie suspirou e parecia prestes a chorar. - o meu corao fraco, M'lady, o que - replicou Bessie. - Mas o sobrinho da governan ta chegou de Willow Hill e o que ele nos tem contado quase me despedaa o corao! - Willow Hill! - repetiu Nerina pensativamente. - No esse o nome da medonha aldeia mineira por onde passmos quando vnhamos da estao para aqui? - Exactamente, M'lady, e medonha" a palavra certa para a qualificar. Sir Rupert no tem conhecimento 245 do que l se passa, M'lady. ou no deixaria as coisas no p em que esto, um cavalheiro decente como ele . - Que se passa? - indagou Nerina. - Muita coisa, M'lady: a mina no segura e no se gasta uma moeda para lhe melhorar as condies de segurana. Os homens pem a vida em perigo cada vez que descem ao fundo da mina. Perderam-se dez vidas no ms passado e registou-se duas vezes esse nmero de feridos, sem que tenha havido qualquer compensao. uma verdadeira ignomnia, M'lady. e quem poder censur-los por fazerem greve? - Esto em greve actualmente? - Sim, esto. Um homem foi morto h trs dias, deve ter sido logo depois de termos chegado, e o companheiro dele ficou com um p esfacelado. Os homens juram que no voltam a trabalhar enquanto no se tomarem providncias; no entanto, com o diz o sobrinho da governanta, a fome que os vence. - A fome e o azedume - murmurou Nerina. - A fome e o azedume. - Hesitou durante alguns segundos, aps o que acrescentou em voz baixa: - Farei o que puder, Bessie, mas tenho de escolher o momento adequado, a maneira adequada. Tirou um leno do toucador e encaminhou-se para a porta. Bessie ficou a contempl-la, com uma expresso preocupada, pois sentia que Nerina tinha algo que a atormentava nessa noite e no conseguia compreender o que era. Nerina desceu at sala de estar, onde Sir Rupert a esperava. Estava de p, de costas para a lareira, com um copo de vinho na mo; no momento em que entrou na sala, Nerina sentiu que havia algo de estranho no ar. Ele manteve o seu ar ameaador e, enquanto ela caminhava graciosamente, no levantou os olhos conservando-os postos no copo de vinho, como se toda a sua concentrao abarcasse apenas esse objecto. 246 Nerina chegou junto dele e, nesse momento, precisamente quando ela teria falado, posto que no fizesse a menor ideia do que iria dizer, o mordomo anunciou que ia ser servido o jantar. Sir Rupert acabou de um trago o que restava do vinho e, com um gesto que de certo modo reflectia a sua perturbao interior, ofereceu o brao a Nerina, ainda sem a olhar. Foi quando lhe tomava o brao que lhe perpassou pelo esprito uma explicao. Subitamente, compreendeu o que ele sentia e ficou to aliviada que poderia ter soltado uma sonora gargalhada. Sir Rupert estava enleado e apreensivo quanto ao que pudesse ser a sua reaco histria que ouvira da boca da av. Nerina no contara

que ele viesse a ficar preocupado com a sua reaco; agora, ao saber que realmente ligava importncia sua opinio, sentiu que a imagem que tinha dele se modificou numa fraco de segundo. Sir Rupert estava longe de ser um monstro, um homem sobremaneira arrogante, que s pensasse em si prprio e nos seus prazeres; pelo contrrio, tratava-se de um homem capaz de sentir e sofrer como as outras pessoas, um homem que nesse momento se sentia, embora no o confessasse, perturbad o porque uma jovem soubera a verdade a seu respeito. Foi como se o que ela sentia libertasse uma nascente oculta no seu ntimo e fizesse jorrar uma torrente de jbilo. Ao chegarem sala de jantar, Nerina ocupou o seu lugar numa das extremidades da mesa, onde durante tantas refeies entediantes se sentara, desde que haviam vindo para o castelo de Wroth; contudo, desta vez, comeou a falar com volubilidade e graa, como teria conversado com Elizabeth. Nerina sempre achara impossvel sustentar uma conversa c om Sir Rupert; de facto, tinha conscincia de que tudo no era mais que uma farsa, uma representao a que ambos se prestavam convencionalmente, porque os criad os se encontravam na sala. Freneticamente, uma vez que os silncios entre ambos se arrastavam ominosa e enervantemente, Nerina esforara-se por encontrar assuntos p ara o dilogo, fa lando com alguma afectao e mesmo, por vezes, um pouco histericamen te, porquanto a imponncia da sala e a antipatia por Sir Rupert a faziam perder a naturalidade. Desta vez, porm, no se haviam apossado dela tais sentimentos. Pela primeira vez, s entia-se vontade na presena de Sir Rupert e, de uma forma muito subtil, senhora d a situao. At essa noite, ele fora o seu inimigo, um inimigo a quem no podia ceder um palmo de terreno. Entretanto, sabia que existia uma trgua entre ambos, uma trgua que ela declarara no seu ntimo, a partir do momento em que abandonara o quarto da Marquesa para se dirigir, vagaro sa e um tanto aturdidamente, ao seu. Como se sentisse liberta de uma espcie de sortilgio que a constrangera, pde falar s em reserva. Mesmo que tivesse ficado surpreendido com a tagarelice dela, Sir Rup ert no deixou de lhe responder. Conforme Nerina reparou, raras vezes a olhava dir ectamente, sem, no entanto, deixar que a conversa perdesse fluncia e rindo-se oca sionalmente de algo que ela dizia. Comeu muito pouco e Nerina teve a percepo, mais que uma vez, de que ele estava a beber copiosamente. Repetidas vezes, os criado s encheram o copo dele com os diversos vinhos servidos consoante os pratos. Durante a conversa, Nerina teve uma sbita viso de si prpria, no seu vestido resplan decente, sentada a uma das extremidades da comprida mesa numa cadeira de espaldar de carvalho. Pensou n as muitas refeies tomadas nos lgubres quartos de estudo das casas onde trabalhara, refeies trazidas numa bandeja, geralmente frias e normalmente pouco apetitosas, re feies que eram 248 preparadas por uma ajudante de cozinheira que pensava que qualquer coisa servia para a preceptora. Que diferena no havia entre a indigncia passada e a satisfao prese nte! Terminado o jantar, Nerina retirou-se para a sala de estar. O lume fora ateado, pois estivera a chover durante a tarde e fazia frio. Sozinha na sala, deixou-se afundar no tapete, lareira, e estendeu as mos para as chamas crepitantes. O brilh o das chamas reflectia-se na aliana que usava na mo esquerda. Nerina fixou os olho s no anel, perguntando a si prpria a razo por que aquele aro de ouro podia signifi car tanto e, no entanto, to pouco, quando uma voz atrs dela perguntou: - Tens frio? Sobressaltou-se violentamente, pois no ouvira Sir Rupert entrar na sala. Contava que ele se demorasse na

sala de jantar um longo pedao. Lentamente, ps-se de p. Os lbios dela entreabriram-se para oferecerem uma rplica ftil e trivial pergunta dele; porm, quando o olhar dela se cruzou com o dele, as palavras no chegaram a brotar-lhe dos lbios. Fitaram-se e ela teve conscincia de que ele mantinha sob rgido domnio, ainda que graas a um extremo esforo da vontade, uma fora avassaladora que o transfigurava. O relgio que se encontrava sobre o tampo da lar eira continuava a marcar a passagem dos segundos e eles no desviavam os olhos um do outro; por fim, numa voz dura e pungente de dor, Sir Rupert indagou: - Ento? Nerina sabia qual era a pergunta implcita. Com esforo, desviou os olhos dos dele e contemplou as chamas, enquanto apoiava uma da s mos no tampo da lareira. - Tenho pena disse ela num sussurro. 249 - De mim? - inquiriu ele, para acrescentar em tom violento: - No quero a tua pied ade! - No estou a lastimar-te - disse Nerina mansamente. - Porque haveria eu de faz- lo ? Tens tanto por que te sintas grato! No, lamento que tenhas sido vtima de Lord Dr oxburgh, tal como eu o fui. - Tu? - Sim, eu - confirmou Nerina. - Mas no h qualquer vantagem em falar disso agora; e stvamos a falar a teu respeito. Sir Rupert fez um gesto que ela no entendeu, aps o que disse, quase no seu habitua l tom agressivo: - Eu no te teria contado, se a escolha dependesse apenas de mim; contudo, a minha av fez-me prometer, h anos, que eu revelaria a verdade minha mulher. Concordei, mas, no meu ntimo, imp us a mim prprio a condio de revelar o segredo mulher da minha escolha antes e no depois da cerimnia. S e ela quisesse deixar-me, teria ento a liberdade de o fazer. - E, no entanto, no o contaste a Elizabeth. Sir Rupert hesitou antes de replicar: - As minhas conversas com a tua prima no eram de natureza muito ntima. - E supondo, depois de haveres casado com ela, que ficaria chocada e horrorizada e que desejava deixar-te? - Nesse caso, no havia fosse o que fosse que eu pudesse fazer. Ficaste chocada e horrorizada? - Teria eu algum direito de ficar chocada e horrorizada? Fossem quais fossem os horrores que me tivessem revelado, eu no teria qualquer direito de critic- los, qu alquer direito de protestar. - No respondeste minha pergunta - persistiu Sir Rupert. - Ficaste chocada e horro rizada? Nerina levantou os olhos para ele. Pensava no rapaz 250 que ficara acordado na escurido da noite, com receio de chorar. - Certamente que no - disse ela suavemente. Que importncia teria? Fitou-a e ela viu que a expresso dele apenas revelava assombro. - Ests a ser sincera? - indagou por fim, numa voz estranhamente emocionada. - Mas certamente! - O tom dela traduzia a mesma sinceridade. - Nenhum de ns pode ser responsvel pelas circunstncias acidentais dos nossos nascimentos. Pelo que te diz respeito, nada h de que te possas sentir envergonhado. O teu pai orgulhava-se de ti ou no te teria legado tudo quanto possua.

Sir Rupert virou a cabea, como se no suportasse encar-la nos olhos. - Sabes. o que ests a dizer? Durante anos, pensei no momento em que a minha mulher teria de saber a verdade, em que eu no poderia deixar de observar-lhe expresso do rosto e ver desprezo e averso nos olhos dela. Pensei nisso, sonhei com isso, e agora tu... tu dizes-me que no tem importncia? - Mas porque haveria de ter? - inquiriu Nerina. - Continuas a ser a mesma pessoa! Continuas a ser Sir Rupert Wroth do castelo de Wroth. Continuas a ser o homem que se fez a si prprio, uma personalidade e um carcter que resultaram de tudo quanto tens pensado, sentido e feito desde criana. Revestir-se- de alguma importncia, a no ser de um ponto de vista social e mundano, o facto de a tua me no ter usado uma aliana de casamento no dedo? Oh, sei exactamente o que certas pessoas costumam pensar, pois tenho ouvido mulheres segredarem entre si, em tons escandalizados, a respeito de tais coisas; mas supondo que me diziam de repente que os meus pais nunca se tinham casado na igreja, 251 pensas que isso, neste momento, me faria diferente do que sou? No, continuaria a ser quem sou, continuaria a ser a mesma pessoa, com os mesmos sentimentos, as me smas emoes, os mesmos desejos, como o fora antes de conhecer os segredos do meu na scimento. - Isso no verdade! - replicou Sir Rupert. - No serias a mesma, sentir-te-ias difer ente! Tu prpria te reconhecerias como uma proscrita, saberias que, se tais factos chegassem ao conhecimento daqueles que te respeitavam e consideravam, tod a a sua atitude mudaria. Esse respeito desvanecer-se-ia e transformar-se-ia em desprezo e o seu afecto, caso nutrissem algum por ti, converter-se-ia num pice, q uando muito, numa cari dosa tolerncia. Sentir-te-ias uma proscrita, por quem as pessoas poderiam sentir comiserao, mas a quem, se tal lhes fosse dado escolher, qu ereriam apenas ignorar ou esquecer. Julgas que sou estpido a ponto de no saber iss o? Supes que eu no sei que, caso o mundo ficasse a saber o que te foi revelado est a noite, a minha carreira poltica estaria terminada? Socialmente, isso -me indi fe rente. Sabendo o que sei a meu respeito h anos, tenho evitado tanto quanto possvel os crculos mundanos, pois estou bem ciente de que, do mesmo modo que me adulam hoje, com a mesma facilidade me votariam ao ostracismo amanh. o meu trabalho que me interessa quanto tenho vindo a fazer pela Inglaterra. se tal se perder, tudo o resto estar perdido. - E, apesar de tudo, continuarias a ser o mesmo; observou Nerina em voz baixa. Continuarias a ser o mesmo. Acontea o que acontecer tua posio e aos teus haveres, tu continuas a ser o mesmo, com a tua identi dade prpria. Ele voltou-se e olhou-a, contemplando-lhe o pequeno rosto oval, os olhos muito a bertos e graves com o esforo de tentar convenc- lo. Aps uns instantes, ele disse: 252 - Ests a tentar dar-me conforto? - Certamente que no! - A resposta de Nerina raiou a indignao. - Porque haveria de tentar dar-te conforto? Se precisas de conforto moral, ento desprezo-te, no por algo que tenha o uvido a teu respeito ou por algo que tenha a ver com a tua origem, mas por seres fraco. Porque haverias de precisar de conforto? Considera aquilo que ainda tens de teu - sade, fora, boa presena fsica, riqueza e grandes real izaes polticas; mesmo que tenham de terminar amanh. Porque haveria algum de te lastimar, porque haveria de querer consolar-te? E, alm disso, tens apenas um inimigo, uma pessoa que poder destruir-te quando isso aprouver sua

mente inqua; sem dvida que podes encontrar maneira de destru-lo primeiro e, se no pretenderes destru-lo, poders, pelo menos, silenci-lo. No obstante o tom veemente das palavras de Nerina, Sir Rupert soltou uma pequena risada. - Se eu tivesse a tua coragem, conquistaria por certo o mundo inteiro. - E porque no? - inquiriu Nerina. - J conseguiste considerveis realizaes pessoais. Po rque no havers de conseguir ainda muito mais e, assim, veres-te livre do homem que te odeia e que aguarda a oportunidade de destruir tudo quanto prezas? - Ests a sugerir que assassine o meu tio. Nerina encolheu os ombros. - Ele tem de ser silenciado de qualquer maneira. Sir Rupert sorriu. - Tu s uma pessoa implacvel. Se existe algum de quem eu possa ter medo, penso que deves ser tu. Nerina correspondeu ao sorriso dele e replicou-lhe em tom frvolo: - J contava que tivesses medo de mim, pois quer parecer-me que existe na tua vida um elevado nmero de 253 pessoas prontas a submeter-te a uma ou outra forma de chantagem. Moveu-se enquanto falava e a luz dos candelabros reflectiu-se-lhe no cabelo. O ar estava quente junto da lareira e ela atravessou o aposento at junto de uma mesa sobre a qual se encontrava uma valiosa coleco de caixas de rap. Apanhou uma das caixas, revolteou-a nos dedos sem nela fixar verdadeiramente a ateno; na verdade, sentia uma vaga inquietao e uma necessidade de movimento. Nerina teve conscincia de que Sir Rupert a observava e, quando pousava a caixa de rap, ele disse-lhe: - Porque te fez sofrer o meu tio, o Marqus de Droxburgh? Ela ergueu os olhos para ele, mas logo os voltou a desviar com a mesma celeridade. - No tenho o mnimo desejo de falar nisso - disse ela. - Pertence ao passado e no h razo para relembrar agora o que aconteceu. Basta dizer que o Marqus de Droxburgh abominvel, um demnio em forma de gente. Odeio-o e desprezo-o de uma forma inexprimvel. Nerina falou com veemncia e, para seu espanto, Sir Rupert atravessou a sala com largas passadas e veio postar-se junto dela. Baixan do os olhos para ela, inquiriu: - Que te fez ele? Diz-me! Nerina ter-se-ia afastado dele, mas sentiu que no podia arredar p, pois estava encostada a um dos cantos do sof. Algo no tom peremptrio de Sir Rupert lhe fez lembrar o tio e, em consequncia, ela replicou: - J te disse que no quero falar de Lord Droxburgh. - Exijo que me contes a verdade! Nerina ergueu as sobrancelhas. - Exiges! Tens algum direito de me exigir seja o que for? - Sim, tenho - retorquiu Sir Rupert e estendeu as 254 mos para ela, agarrando-a fortemente. - Exijo-te que me contes a verdade. Sou teu marido e tenho o direito de

saber o que aconteceu. Nerina teve conscincia da fora dele, sentindo-se completamente desamparada nas mos dele. De sbito, sentiu-se invadida por uma clera ardente e violenta que parecia consumi-la da cabea aos ps. Como se atrevia ele a fazer-lhe exigncias? Que direito tinha de tocar-lhe com um dedo sequer? - Larga-me! - gritou. - Como te atreves a intimidar-me para fazer aquilo que des ejas? Deixa-me! No te contarei nada, isso o que te prometo! Debateu-se enquanto falava, procurando afast-lo com as mos sem o conseguir. Ele era mais forte do que imaginara possvel. Sir Rupert segurava-a com tal violncia que as mos se enterravam profundamente nos braos delicados dela. Magoava-a, embora ela estivesse demasiado encolerizada para se dar conta disso. A clera dele igualava a dela, os olhos dele turvaram-se de uma fria latente e, quando voltou a falar, f-lo por entre os dentes cerrados. - Vais contar-me a verdade! - repetiu. - Conheo suficientemente bem o comportamento do Marqus no que respeita s mulheres para saber que so poucas as que conseguem livrar-se dele inclumes. Ele seduziu-te? Responde-me! Sir Rupert abanava-a enquanto falava; e, como se este fosse o ltimo insulto que a tivesse feito desesperar Nerina, subitamente e com uma agilidade inesperada, libertou-se das mos dele e correu para o outro lado do sof. A se deteve, o corpo percorrido por tremores, os seios tumultuosos sob o delicado corpete de tule cinzento, sorvendo o ar a rpidos haustos pelos lbios entreabertos, os olhos ardendo de clera, o cabelo uma tocha flamejante de rebelio. 255 - Como te atreves a desconfiar de mim? - explodiu ela. - Odeio-te! s como todos os outros homens, um tirano e um bruto! Quando acabou de falar, voltou-se e saiu a correr da sala, batendo a porta violentamente atrs de si. Erguendo as volumosas saias, Neri na atravessou o vestbulo a correr e comeou a subir a ampla escadaria. Ouviu a porta da sala de estar abrir-se, mas no olhou para trs. Continuou a subir os degraus, cruzou o patamar e entrou no seu quarto. A lareira crepitava vivamente e apenas se encontravam acesas as velas do toucador. A maior parte do amplo aposento estava envolta em negrume, uma escurido povoada de sombras furtivas que tremulavam e mudavam de forma, consoante as cham as da lareira se elevavam ou se extinguiam. Nerina imobilizou-se, ofegante, no centro do quarto, pois subira a escadaria a correr. Contudo, no fora apenas o esforo da subida que a deixara sem flego. A fria que se apoderara dela fazia-lhe ainda cintilar os olhos e tremer as narinas. - Como se atreveu ele a intimidar-me, como se atreveu ele? - interrogou-se em voz alta. No mesmo instante em que proferia estas palavras, viu a porta abrir-se. Observou-o entre fascinada e aterrada, sentindo-se incapaz de dar um passo, incapaz de comandar os sentidos, enquanto S ir Rupert entrava no quarto e

fechava a porta atrs de si. Nerina conservou-se perfeitamente imvel. Lentamente, ele avanou das sombras at ao cr culo de luz do fogo e das velas. Havia algo de ameaador nos seus gestos, medida que se acercava cada vez mais dela. Nesse momento, parecia incomensuravelmente mais alto e mais corpolento e, durante uma fraco de segundo, Nerina viu-se como uma cri ana desamparada. Contudo, logo a seguir, sentiu-se invadida por uma nova onda de arrogante hostilidade. Levantou um pouco mais o queixo e cerrou lentamente os punhos quando ele se postou a seu lado. - Que queres daqui? - perguntou. - Quero-te a ti! A resposta dele colheu-a de surpresa. Durante alguns instantes, ela apenas foi capaz de olh-lo fixamente, perscrutando-lhe os olhos negros, que chamejavam, observando-lhe a linha direita, quase brutal, dos lbios e a determinao evidente do maxilar. As palavras que ele proferira pareciam reverberar pelo quarto e Nerina sentiu como que o eco dentro do seu prprio corpo. - Que queres dizer? A voz dela quase no se distinguia de um murmrio. - O que disse - replicou ele. - Quero-te a ti. Ardilosamente levaste-me a casar contigo e agora procuras torturar-me. Zombaste de mim. - Pe-te l fora. Nerina falou em voz baixa e vibrante de clera. - Como te atreves a entrar no meu quarto e a falar-me desse modo? No percebes que te odeio e abomino? Casei contigo para salvar a minha prima e para te dar uma lio. Mas se pensas que, por causa disso, tens o direito de me insultar, ests enganado. Deixa-me em paz! Volta para as tuas outras mulheres, para Lady Clementine, para as outras idiotas que pensam que gostas delas! Sir Rupert soltou ento uma gargalhada e o som infundiu mais terror a Nerina que qualquer praga que ele lhe rogasse. - s uma mulherzinha endiabrada, minha querida mas no consegues afugentar-me com essa facilidade! Podes cuspir e arranhar a teu bel-prazer, mas casaste 257 comigo e tens de aceitar as consequncias de tal facto. Alm disso, se houve outros homens na tua vida, como o Marqus, porque no eu? - Se me tocas nem que seja com um s dedo, causarei a tua runa, juro-te! - exclamou Nerina. - Irei falar com a Rainha e revelarei os teus segredos. Dir-lhe-ei exactamente quem tu s e o que s. Falar-lhe-ei tambm em Lady Clementine e no modo como tentaste casar com uma pobre rapariga indefesa e us-la como camuflagem para as tuas ilcitas ligaes amorosas. - E podes igualmente dizer-lhe que s minha mulher e que me pertences tanto pelo n ome como pelo corpo - replicou Sir Rupert. Enquanto falava, envolveu-a com os braos e puxou-a para si. - Odeias-me realmente tanto como ao Marqus? indagou ele num sussurro e, antes que ela pudesse mexer-se, os lbios dele uniram-se aos dela. Ela debateu-se, mas os lbios aderiram aos dela possessivamente. A Nerina parecia

que o beijo dele lhe minava as foras. Os lbios dele eram quentes, duros e brutais, e no conseguia afast-lo de si, no conseguia impedir que aquele beijo se eternizasse, at que quase perdeu os sentidos nos braos dele. Quando, por fim, ele a libertou, Nerina no conseguiu arti cular palavra durante uns momentos, limitando-se a levantar os olhos para ele e a respirar convulsivamente j que, naquele momento, experimentava um terror como nun ca sentira. O rosto dele afigurava-se-lhe quase irreconhecvel, o rosto de um possesso, um homem cuja paixo varrera da mente as ltimas barreiras do seu autodomnio. Ainda no acabara de relancear os olhos por ele e j Sir Rupert lhe cobria o rosto de beijos. Sentiu os lbios dele nos olhos, nas faces, no cabelo. Uma vez mais, a boca dela tremeu sob a dele e, em seguida, sentiu os beijos 258 dele no pescoo, enquanto as mos lhe buscavam a maciez dos seios. Foi ento que a fraqueza que parecera deix-la completamente merc dele, durante algun s instantes, foi afastada por um terror que lhe devolveu as foras adormecidas. Debateu-se frenetic amente, ouviu o vestido rasgar-se sob as mos dele e durante alguns instantes nenhum deles foi capaz de articular fosse o que fosse enquanto lutavam, com a luz das chamas bruxuleando nos seus rostos desfigurados. Uma vez mais se ouviu o som de tule a rasgar-se e, de repente, Sir Rupert levantou Nerina nos braos. A luz das chamas revelava a nudez dos seios e dos ombros dela quando ele a transportava para o grande leito de dossel. Ento, enquanto Nerina se debatia em vo nos braos dele e Sir Rupert caminhava exultante para o seu objectivo, ela estendeu um brao e segurou um pesado castial de prata que estava apagado em cima da mesa de cabeceira. Os dedos dela cerraram-se vigorosamente em torno do castial e, aplicando toda a sua fora, Nerina baixou-o violentamente. No ltimo segundo, Sir Rupert apercebeu-se do golpe iminente e volt ou a cabea, de modo que, em vez de atingi-lo numa fonte, tal como Nerina desejava, a base do castial atingiu-o na face, rasgando-lhe a pele e produzindo-l he um golpe profundo e largo, do qual comeou instantaneamente a jorrar sangue. Enquanto Sir Rupert se esquivava ao golpe, Nerina conseguiu libertar-se dos braos dele. Meio deitada, meio apoiada contra a cama, Nerina segurava o castial numa das mos, enquanto erguia a outra instintivamente para ocultar a nudez com os pedaos esfarrapados de tule do que fora o corpete do seu vestido. Sir Rupert levou os dedos ao golpe rasgado na face. Ao afast-los ensanguentados, fixou os olhos primeiro neles e 259 depois em Nerina. Ela encarou- o com um ar de desafio, o castial meio erguido no ar, pronta a desferir outro golpe. Os olhos dele cintilaram e perscrutaram todos os pormenores do rosto lvido e do aspecto desgrenhado e descomposto dela; parece u-lhe que o semblante dele adquiriu uma expresso diablica. O sangue que brotava qu ase imperceptivelmente do golpe na face de Sir Rupert e corria at ao queixo parec ia, aos olhos dela engrossar numa torrente carmesim. Nerina viu-o dar um passo n a sua direco e sentiu que estava derrotada. Um negrume, mais medonho do que tudo quanto experimentara at ento, envolveu-a e ela sentiu-se cair.

Captulo dcimo terceiro Nerina abriu os olhos, descobriu que estava prostrada e, durante alguns instantes, interrogou-se sobre o local onde se encontrava e aquilo que lhe acontecera. Aturdida, sentou-se, fixando os olhos nas sombras do quarto. Encontrava-se sozinha! A seu lado, no cho, estava um castial. Durante um momento, olhou fixamente para ele e voltou a ver o sangue gotejar da face de Sir Rupert. Ps-se de p, com movimentos inseguros, ao mesmo tempo que alargava um rasgo a toda a largura da saia. Apoiando-se a uma coluna da cama, Nerina baixou os olhos para os farrapos que restavam do que havia sido um belo e caro vestido. Nesse momento, quando a recordao plena de tudo quanto suceder a a invadiu como uma vaga de terror, correu pelo quarto em direco porta. Como uma possessa, rodou a chave na fechadura; ento, ao ouvi-la completar a volta, Nerina soltou um suspiro de alvio que parecia brotar dos recnditos do seu ser. Nesse momento, estava segura, mas por quanto tempo? Freneticamente, Nerina relanceou os olhos pelo quarto, como se fosse encontrar u m meio de fugir nas sombras que povoavam o vasto aposento; em seguida, soltando um som que suspeitosamente mais parecia um soluo, encaminhou-se para o toucador. Contemplou o rosto no espelho durante uns momentos e quase se no reconheceu. Tinha os olhos pisados e o rosto lvido, mas os lbios estavam rubros e descobriu que tinham sangrado, devido violncia dos beijos de Sir Rupert. Febrilmente, com dedos trmulos, Nerina despiu o vestido, que deslizou da cintura para o soalho. Calcou-o 261 quando correu para o guarda-roupa e abriu de par em par as pesadas portas de madeira entalhada. luz das velas, pde ver a fila de vestidos coloridos que a convidavam a us-los. Com o movimento das portas, franjas, folhos e fitas esvoaaram de um lado para o outro, como se tivessem vida prpria. Contudo, Nerina empurrou-os a todos para uma das extremidades e encontrou o que procurava. No canto mais afastado do guarda-roupa, estava um vestido de escumilha preta. Tratava-se de um vestido que pertencera originalmente a Elizabeth, quando estivera de luto pela av. Passar a para a prima porque Lady Cardon o considerara adequado, na sua simplicidade, para Nerina o usar no seu cargo de preceptora. Bessie encafuara-o na mala com as restantes roupas velhas que haviam sido escolhidas para substituir o enxoval de Elizabeth. A ficar a e, j no castelo, quando Bessie retirara da mala os belos vestidos adquiridos por Nerina em Bond Street, ela rira-se ao descobrir no fundo da mala o velho vestido de escumilha preta. - No vai certamente voltar a precisar deste triste vestido, Milady - dissera Bessie com um sorriso e Nerina reparara como ficava deslocado na magnificncia do quarto almofadado e junto do valioso mobilirio de estilo. - Joga-o fora - ordenara; porm, enquanto Bessie o enrolava sem qualquer cuidado e o atirava para dentro da mala vazia, Nerina mudou de ideias. - No, no

faas isso. Pendura-o no guarda-roupa. Poderei vir a precisar dele. - Precisar dele, M'lady? - perguntou Bessie assombrada. - Com todos estes belos vestidos! Ora, no vai voltar a precisar de um velho farrapo como este! - Mesmo assim, quero guard-lo - respondeu Nerina, obstinadamente, e Bessie olhoua com espanto enquanto, vagarosamente, quase com relutncia, retirava uma vez mais o vestido preto da mala, o punha num cabide e o pendurava no guarda-roupa. Nerina no conseguiu explicar, nem a si prpria, as razes por que quisera conservar tal vestido. No entanto, ele constitua de certo modo um smbolo do passado, algo que, devia guardar nem que fosse apenas para lhe recordar os tempos passados, talvez como uma ncora-mestra que a impedisse de se elevar at s nuvens ou de acalentar aspiraes excessivas. Talvez fossem essas as razes, ou ento esse vestido preto amarrotado recordava-lhe o que ela prpria havia sido: uma rf indesejada, uma parente pobre. Sabia que roupas finas, vestidos elegantes no podiam modific-la. Continuava a ser a mesma rapariga que usara as roupas desbotadas que a prima deixava de usar, mas que, apesar disso, tivera a coragem de sonhar e de almejar uma vida muito diferente daquela que aprouvera a Deus reservar-lhe. Nerina conservara o vestido e, de sbito, compreendeu que fora o destino a impor-l he tal deciso. Nesse momento, ela queria-o e havia algo de simblico no facto de saber que ele estava ali pendurado sua espera. Tirou-o do cabide, enfiou-o pela cabea e abotoou-o com dedos apressados e nervosos. Moldando-se confortavelmente ao seu corpo, com a familiaridade de um velho amigo, havia algo de reconfortante na prpria facilidade com que o envergava, na prontido com que conhecia a posio de cada boto e de cada colchete. Sem olhar para o espelho, Nerina retirou um chapu da prateleira do guarda-roupa e colocou-o na cabea. Seguidamente, trocou os sapatos que calava por botas pretas sem atacadores e voltou ao guarda-roupa a fim de procurar uma capa. Apenas se lhe depararam as requintadas pelias de veludo, forradas a pele, que com prara em Bond Street. 263 Impacientemente, voltou-se para a gaveta onde Bessie arrumara os seus xailes. Encontrou um de plo de camelo de cor natural, que lhe tinha sido oferecido como p resente de Natal. Passou-o em torno dos ombros e retirou da mesma gaveta a sua b olsa. Ao tom-la nas mos, perguntou a si prpria, pela primeira vez, se teria dinheir o. Ento, com uma expresso de alvio, lembrou-se de que nesse momento estava mais ric a do que o fora em toda a sua vida passada. No dia do casamento, precisamente na altura em que estava pronta para se dirigir igreja, um criado batera-lhe porta do quarto e ent regara a Bessie uma carta dirigida a Elizabeth. Nerina abriu-a. Conforme descobrira, era uma missiva da ma drinha de Elizabeth, uma senhora idosa que vivia em Brighton e que tinha idade d emais para acompanhar o casamento. Devotava vrias pginas de uma caligrafia trmula a explicar que a sua sade no lhe permitia sair de ca sa, pelo que juntava o dinheiro que de outro modo teria dispendido num presente, ao mesmo tempo que sugeria que a querida Elizabeth escolhesse ela prpria um ader eo para a sua nova casa. O dinheiro vinha cuidadosamente metido noutro sobrescrito e, quando Nerina o abriu, verificou que continha trs notas de cinco libras. - Cus, uma fortuna! - exclamou ela para Bessie.

- Que destino lhe hei-de dar? Como de costume, Bessie mostrou-se rigorosamente prtica. - Leve-o consigo, Miss. Se o deixar aqui, Lord Car don no poder envi-lo filha, pois desconhece o endereo dela; alm disso, ser-lhe- mais til a si do que a ele. - Quando Elizabeth me escrever da ndia, enviar -lho-ei - replicou Nerina; entretanto, Bes sie guardara cuidadosamente as notas na bolsa que Nerina havia de levar em viagem. Agora, ao abrir a bolsa, foi com alvio 264 que viu que o dinheiro ainda a se encontrava, intacto. Encontrou ainda o seu antigo porta-moedas no interior da bolsa, mas lembrou-se d e que dera as ltimas moedas do seu vencimento ao cocheiro que a levara a Rowanfield. Nerina fechou a bolsa e colocou-a no brao. Abriu ento a gaveta do toucador e retirou de l as luvas. Ao faz-lo, a luz das velas reflectiu-se na sua aliana. Nerina fixou os olhos nela; seguidamente, puxou o anel do dedo e lanou-o sobre o toucador. Ouviu-o rolar por entre as escovas, espelhos e outros adereos, at cessar o seu retinir. Em seguida, com uma pressa febril, Nerina abriu as gavetas para procurar algumas peas de vesturio que lhe pertenciam desde os tempos de solteira. No eram muitas: algumas camisas de noite, vrias peas de roupa interior, dois ou trs pares de meias, alm de um pente e uma escova. Nerina reuniu todos os artigos que pretendia levar consigo e procurou com os olhos uma mala ou saco onde transport-los. Junto da lareira, encontrava-se uma saca de mo que continha o seu trabalho de tapearia e que Bessie trouxera de Rowanfield. Lady Cardon fora uma ardente tapeceira e ensinara, tanto Elizabeth como Nerina, a fazerem delicados q uadrados de tapearia para cobrir uma cadeira ou um tamborete. Ao ver a saca de fazenda verde lisa que continha o seu trabalho, Nerina pensou que encontrara precisamente aquilo que procurava. Passou o trabalho inacabado, as ls, agulhas e tesouras para uma cadeira de braos e, no seu lugar, encafuou as peas de roupa que decidira levar consigo. Duas camisas de noite tiveram de ficar de fora, mas tudo o resto foi arrumado na saca. Finalmente, Nerina estava pronta. No fazia a menor ideia de qual era o seu destino nem do que iria fazer; apenas sabia que tinha de sair daquela casa e fugir de Sir Rupert. Nerina sentia-se incapaz de interpretar os 265 seus sentimentos ou de ordenar, por um momento sequer, o caos dos seus pensament os. Era impelida por uma fora mais imperiosa que a sua prpria vontade, mais imperi osa que o bom senso ou a prudncia. Sabia uma coisa e apenas uma: queria fugir, ti nha de fugir, no podia, fosse em que circunstncias fosse, voltar a encarar Sir Rup ert. Aquela farsa de casamento chegara ao fim. Nunca fora a srio, apenas uma comdia, de sde o princpio. Contudo, a sua temeridade em tomar o lugar de Elizabeth levara-a longe de mais. Sentia-se incapaz de ensaiar fosse o que fosse, incapaz de dar ma is um passo. Nesse momento, sentia-se mesmo incapaz de pensar no que lhe iria ac ontecer. Assemelhava-se a um animal apanhado numa armadilha: apenas podia tentar freneticamente a fuga, com uma concentrao que envolvia tanto a totalidade do seu corpo como a sua mente e alma. Apanhando a saca e aconchegando o xaile um pouco mais em volta dos ombros, Nerin a encaminhou-se para a porta. Manteve-se escuta durante um longo lapso, at que, p

or fim, com a mxima cautela, deu a volta chave. Feito isso, conservou-se ainda na expectativa, com o rosto tenso, o corpo inteiro numa posio de quem vai avanar na p onta dos ps e com receio do que possa surgir pela frente. Todavia, quando abriu a porta, apenas se lhe deparou o silncio de uma casa adorme cida. As velas estavam ainda acesas na escadaria e no vestbulo, em baixo, o nico s om era o tiquetaque do grande relgio de pesos. Cautelosamente, na ponta dos ps, Ne rina cruzou o patamar e debruou-se da balaustrada. Nada havia que pudesse assust-la. Rpida, mas silenciosamente, comeou a descer a esc adaria. Quando chegou ao vestbulo, viu que a porta da rua estava fechada chave e aferrolhada. Teve perfeita conscincia de que, se 266 tentasse correr os ferrolhos, o barulho deles poderia acordar algum. Em vez disso , abriu a porta que dava para a biblioteca. A sala estava imersa em escurido; porm, deixando a porta entreaberta, Nerina conse guiu, s apalpadelas, avanar at grande janela de sacada. Ocultou-se atrs das cortinas e precisou apenas de breves segundos para correr o trinco. Trs ou quatro degraus de mrmore conduziam a um jardim, na extremi dade do qual havia um pequeno porto de ferro que dava para o caminho principal. Quando fechava o porto do jardim atrs de si, Nerina ouviu o relgio do ptio da cavala ria bater a uma. Por um momento, aquele som de estampido assustou-a; porm, logo que deixou de se ouvir , comeou a andar rapidamente, caminhando, no pela estrada, mas a coberto das sombr as dos grandes carvalhos que a bordejavam. Atravessou a ponte que cruzava o lago , tendo plena conscincia, ao faz-lo, de que podia ser vista de casa. Quis correr impetuosamente, mas obrigou-se a caminhar com um passo normal, pois sabia que, se algum a visse, no levantaria suspeitas se continuasse a proceder com a mxima naturalidade. Mesmo assim, ao atingir a outra extremidade da ponte e ao voltar a caminhar a co berto das rvores, Nerina correu durante alguns minutos e, s quando ficou sem flego, estacou e encostou-se a um tronco de rvore para recuperar as foras e volver os olhos para o castelo. A lua estava a sair das nuvens que a tinham obscurecido at ento. Iluminada pelo lu ar, a macia beleza de Wroth recortava-se no cu mais claro, enquanto uma estrela cintilava precariamente sobre uma cobertura de chamin. O castelo possua uma grandiosidade que arrebatava quem o contemplava. Simu ltaneamente, mesmo no negrume da noite, evolavam-se dele uma viveza e um 267 encanto irresistveis. O luar sobre o lago transformava-o em prata derretida, enqu anto as fontes que folgavam no roseiral eram como diamantes recortados contra o negrume do arvoredo. Com esforo, Nerina voltou deliberadamente costas ao castelo e principiou a descer o caminho. O corao batia-lhe ainda violentamente no peito e interrogou-se sobre s e tais palpitaes seriam inteiramente devidas velocidade com que correra. Pela prim eira vez desde que se metera ao caminho, perguntou a si prpria qual era o seu des tino. Contudo, o seu crebro no lhe deu qualquer resposta, enquanto todos os seus n ervos lhe ditavam que tinha de fugir. Nerina sentiu que os nervos a excitavam at um paroxismo que resistia sua inclinao p ara se manter calma. No valia a pena, no podia ficar ali, no se atrevia a faz-lo. Ti nha de se afastar de Sir Rupert, independentemente de tudo o mais que a esperava no futuro. A estrada era comprida. Enquanto continuava a caminhar com determinao, Nerina comeo u a planear pelo menos a primeira parte da viagem. Iria para Londres. O que fari a quando l chegasse no lhe passava pela cabea. Vagamente, imaginou que encontraria trabalho. Deveria haver um lugar para ela numa loja ou um emprego que lhe propor cionasse o dinheiro suficiente para no morrer de fome. Mais tarde, talvez as ambies voltassem a apoderar-se dela. Entretanto, tinha apenas um plano, que consistia em fugir de Sir Rupert.

Recordou a estrada que, chegada, haviam tomado, a partir da estao. A uma distncia d e duas ou trs milhas do castelo, tinham passado por uma encruzilhada. A carruagem em que seguiam detivera-se a fim de deixar passar a mala-posta e Nerina observa ra como esta deixara passageiros junto de uma oficina de ferrador e recebera out ros. Sir Rupert reparara no interesse dela e dissera: 268 - No nos encontramos de modo algum isolados, aqui. As diligncias de Manchester e Leeds passam trs vezes por dia: ao amanhecer, ao meio-dia e por volta das seis da tarde. A carruagem que ests a ver a mala-posta da tarde. - Ainda muita gente faz a viagem por estrada? indagara Nerina. - Muitagente, segundo me consta, - replicaraSir Rupert - mas os caminhos-de-ferro so mais rpidos, claro, o que significa que, com o decorrer do tempo, toda a gente preferir tomar o comboio. Nerina recordou esta conversa. Era mais rpido viajar pelo caminho-de-ferro, pelo que tinha de ir at Pendle, onde podia apanhar o comboio, que a levaria mais depressa para longe de Sir Rupe rt que a diligncia. No entanto, como Pendle distava ainda cinco milhas, a caminhada levar-lhe-ia muito tempo. Por conseguinte, apanharia a diligncia at Pendle e da seguiria no primeiro comboio, com destino a Lo ndres. Invadiu-a uma onda de alacridade ao lembrar-se de que levava tanto dinheiro consigo. Interrogou-se sobre o que lhe sucederia se estivesse sem dinheiro, que era a situao habitual das suas finanas. Todavia, mesmo quando ainda s lhe ocorrera a pergunta, j sabia qual era a resposta. Mesmo assim teria fugido, ainda assim teria deixado Wroth e o homem monstruoso que era o dono de Wroth. Esta era a quarta casa, pensou para consigo, donde fugia e sempre pela mesma razo. Parecia-lhe, enquanto ia caminhando aos tropees no escuro, que fugia no apenas de Sir Rupert, mas tambm do Marqus de Droxburgh. Quando deixou a estrada para meter por azinhagas, Nerina verificou que o piso delas era spero e pedregoso. Como calava botas de sola fina, no tardou a sentir os ps doridos e procurou orientar-se pelo luar para encontrar um atalho com melhor p iso. Parecia-lhe que a encruzilhada ficava a uma distncia desmesurada. A saca que transportava tornava-se cada vez mais pesada; no entanto, embora ansiasse por r epousar, obrigou-se a prosseguir a caminhada, interrogando-se mais de uma vez, c om base na sinuosidade do caminho, se realmente seguiria na direco exacta. Finalmente, avistou sua frente a encruzilhada e a viso do objectivo espicaou os se us passos arrastados. Interrogou-se sobre que horas seriam e quanto tempo teria passado desde que partira do castelo. Quando chegou encruzilhada, viu que a ofic ina do ferrador estava iluminada pelo claro da forja. Atravessou a estrada e, enf iando a cabea pela porta aberta, viu um homem muito velho e encanecido, de p junto da bigorna, segurando um martelo na mo. Nerina avanou at ficar exposta ao claro da forja. - Queira desculpar, mas poderia dizer-me a que horas chega aqui a diligncia? O velho levantou os olhos, surpreendido, ao ouvir a voz dela; em seguida, pousou o martelo e cruzou a forja para o outro lado. Quando chegou junto dela, olhou-a penetrantemente e Nerina viu que era na realidade muito idoso e praticamente ce go. - A senhora perguntou-me alguma cousa? - inquiriu ele numa voz vacilante. - Sim, perguntei-lhe se me fazia o favor de dizer a que horas passa aqui a dilign cia. - Ah, a diligncia. Bem, depende da poca do ano e do estado das estradas - replicou

o velho. - Se o tempo est bom, chega aqui por volta das cinco e meia; mas se os caminhos estiverem enlameados e empoados, anda mais devagar e poder chegar s depois das seis ou roda das sete. - Sabe que horas so agora? 270 O velho olhou pela porta para o aspecto do cu. - Pela posio da lua, calculo que devem ser a umas quatro da manh. Tem uma longa espera sua frente, minha senhora. Venha sentar-se junto do fogo. Mantem-na quente, o que s por si j u m conforto. - -o com certeza - corroborou Nerina. - Terei muito gosto em esperar aqui, se mo permite. - Faa favor, faa favor - disse o velho, enquanto, com a fralda da camisa que usava por cima dos cales de belbutina, limpava o p de um escabelo encostado a uma parede. Nerina sentou-se. - Obrigada. A diligncia pra em Pendle, no pra? - Sim, pra em Pendle. p'ra Pendle que a senhora vai? - No, quero ir para Londres, mas ser mais rpido ir de comboio do que fazer toda a viagem de diligncia. - Pode ser mais lenta a viagem de diligncia, mas mais segura - retrucou o velho. - Eu c no aprecio muito todos esses comboios da moda, que vomitam fumo negro na cara da gente e que cheiram como se viessem das entranhas da prpria terra. Dem-me antes uma diligncia descoberta, num dia de sol e de vento agreste. assim que uma pessoa deve viajar, se pretende partir para longe do lar. - Talvez s viajem aquelas pessoas que no tm um lar onde ficar - sugeriu Nerina. O velho baixou os olhos para ela e replicou: - H demasiadas pessoas a viajar pelo mundo fora. O lar o melhor lugar para todos ns, minha senhora. Est de regresso a casa? Nerina abanou a cabea. - No tenho um lar aonde me acolher. - Nesse caso, lastimo-a - disse ele. - No destas partes? 271 - No, no sou. - Tem estado em casa de amigos talvez? - inquiriu ele com a curiosidade do homem do campo que quer saber as razes que levaram um forasteiro a entrar naquilo que considera a sua terra. - Sim, estive hospedada em casa de amigos. respondeu Nerina; em seguida, apenas porque simpatizava com o velho e queria ser amvel, acrescentou: Estive no castelo de Wroth. - No castelo de Wroth! - repetiu o velho. - uma bela casa, no h dvida, mas j h muitos anos que no a vejo. Conheceu o novo dono, Sir Rupert, segundo me disseram? Sim, Sir Rupert Wroth. - Sim, conheci-o. Mas porque lhe chama o novo dono? Tanto quanto sei, j h muito te mpo que ele l vive. - Sim, j l est h cerca dum ano - replicou o velho, com o supremo desdm que as pessoas muito idosas nutrem pela passagem do tempo. - Mas eu conheci o pai, antes dele, um distinto gentil- homem e bastante formoso, a ponto de atrair os olhares das mulheres por onde quer que andasse. Vi-o muitas vezes andar a cavalo e todas as raparigas da aldeia assomavam sua passagem, na esperana de que ele as saudasse.

- Porque vinha ele at estes lados? - indagou Nerina. O velho lanou-lhe um olhar matreiro e disfarou uma gargalhada. - Ah, agora a senhora quem faz perguntas. So segredos que no conto a ningum, segred os que s eu sei. - Que segredos? O velho levou o indicador aos lbios, relanceou os olhos em redor da forja e sento u-se ao lado dela. - Sabe quantos anos eu tenho? 272 Nerina abanou a cabea. - Ora, vou dizer-lhe. Tenho perto de noventa. Fao noventa no meu prximo aniversrio. Sim, na nossa famlia vivemos todos muitos anos. O meu sobrinho e a mulher dele, com quem vivo aqui, zangam-se comigo. Vocemec fala demais, tio ", dizem eles. Fala demais e no conseguimos andar com o nosso trabalho. " Por vezes, ficam muito zangados comigo e, por isso, levanto-me da cama quando eles esto a dormir e durmo quando esto acordados. Quando ando a p, quero falar; e quando no tenho ningum com quem falar, ento falo comigo prprio. Por isso, quando vo p'ra cama, levanto-me, tomo o pequeno-almoo e venho at aqui. s vezes, falo com as pessoas que passam, outras vezes falo comigo mesmo. H algumas pessoas que vm c especialmente noite para me ver, algumas delas no gostam do dia e gostam mais da noite p'ra fazer o seu trabalho. Conhece o tipo de pessoas a que me refiro, minha cara senhora. O velho piscou o olho a Nerina, que soltou uma gargalhada. - Caadores furtivos e ladres talvez? - Agora voltou a fazer perguntas - ripostou o velho. - H segredos que eu no contaria a ningum. Posso falar demais, mas no conto nada que no deva contar. No, guardo comigo os segredos dos meus amigos. - Qual era o segredo que sabia a respeito dos pais de Sir Rupert? - inquiriu Ner ina. O velho olhou novamente em volta da forja, como se receasse que algum pudesse est ar escuta ou o admoestasse por falar demais. - Quer realmente ouvir a histria? Olhe que muito estranha. - Adoraria ouvi-la! 273 - Bem, vou contar-lha - disse o velho. - uma coisa que ainda no contei a ningum. No , guardei este segredo comigo todos estes anos, embora por vezes pensasse em ir ao castelo e contar tudo a Sir Rupert; mas ele podia no estar interessado em ouvi r-me e uma grande caminhada para um velho como eu. Quase noventa tenho eu, e, se Deus quiser, chegarei aos cem. - Espero bem que sim, mas fale-me no pai de Sir Rupert. Ela no sabia a razo por que estava interessada, mas sem dvida que o estava. Afigura va-se-lhe to estranho passar da escurido da noite para a claridade da forja, estar ali sentada com aquele afvel velho de cabea branca e ouvi-lo dizer que sabia um s egredo a respeito de Sir Rupert, de quem fugia movida pelo terror e pelo dio. - O meu sobrinho diz que eu falo demais - disse o velho - e, por isso, nunca fal o com ele. Tenho outros amigos que vm aqui dizer-me os segredos deles; eu dou-lhe s ouvidos, mas no abro a boca a respeito daqueles que no querem que eu fale das su as vidas. justo, minha senhora. Silncio a palavra para as coisas acerca das quais no devo falar. - Sim, a pessoa deve guardar silncio se, ao falar, prejudicar outrem. - disse Ner ina. - Mas fale-me do pai de Sir Rupert. - Sim, era precisamente sobre isso que lhe ia falar - murmurou o velho. - Foi um

homem aprumado e distinto. Um verdadeiro gentil-homem e, quando passava por aqu i a cavalo, tinha sempre uma palavra corts para me dirigir e muitos guinus passara m das suas mos para as minhas. Toma, Harry", costumava dizer. Vai poupando para a velhice. " Ah, quem me dera ter seguido os seus conselhos. Se eu tivesse algum dinheirito meu, no precisava de viver com o meu sobrinho e com a mulher, rabugent os e desagradveis como so por vezes 274 comigo, apesar de eu ser tio dele e lhes pagar o meu sustento. - E que mais fazia o pai de Sir Rupert? - Ah, a que entra o segredo. Ele andava cortejando a pequena Nancy, da Weathersto ne Farm. Eu conhecia a pequena Nancy desde que ela nasceu, uma criana linda como poucas, que se tornou uma mulher to linda como a me dela tinha sido antes de parti r para o descanso eterno. - O pai de Nancy estava vivo? - No, ela vivia com o av, j idoso, a quem pertencia a propriedade. Era um homem difc il, mas muito respeitado na vizinhana. Diziam que Nancy nunca foi feliz na compan hia dele, mas quando eu a via, tinha um ar bastante feliz, pois sempre tinha par a mim um sorriso e uma palavra amvel. Sim, eu gostava dela. Costumava vir at aqui ver-me fazer as ferraduras. Parecem de ouro, Harry", costumava ela dizer quando era pequena, de ouro! ". Eu deixava-me rir e dizia-lhe que se o fossem eu seria to rico que no precisava de trabalhar para ganhar a vida. - Teve pena de a ver partir daqui? - inquiriu Nerina. O velho ferrador dirigiu-lhe um olhar estranho. - Ento sabe que ela partiu, no verdade? - Ouvi dizer que ela foi viver para o castelo de Wroth. - Sim, verdade, foi para o castelo de Wroth, mas no antes de ter sucedido qualque r coisa to em segredo que, se eu lhe contar o que foi, tem de me prometer que no a contar a ningum. - Oh, por favor, conte-me - suplicou Nerina. Havia um brilho malicioso nos olhos do velho ferrador. - Eu disse-lhe que era c o velho Harry quem sabia 275 todos os segredos destas partes. Este segredo muito antigo e ningum tem conhecime nto dele, excepto eu. - Qual ele? - Vou contar-lhe, mas lembre-se que eu sempre tencionei cont-lo apenas ao prprio S ir Rupert. Ano aps ano, esperei que ele passasse a cavalo por aqui como o pai, ma s ele no veio e, como est interessada, vou contar-lho a si. Tem-me queimado os lbio s durante muito, muito tempo. - Sim, compreendo isso, - comentou Nerina impaciente - mas diga-me qual o segred o. - o seguinte - comeou o velho Harry. - Todos os habitantes da aldeia e at o av de N ancy, antes de morrer na quinta, pensavam no modo como ela tinha ido para o cast elo de Wroth, viver em pecado com Sua Senhoria. Ah, devia ouvir algumas das cois as que diziam a respeito dela. Ela no teve melhor sorte do que aquela que devia t er, diziam eles; eu, porm, sabia o que acontecera. C o velho Harry sabia um segred o e ria com os meus botes, ria ao pensar que todos eram imbecis, a ponto de imagi narem tais coisas a respeito de Nancy. - Porqu, que quer dizer? - Vou j dizer-lhe - replicou o velho Harry. - Ela casou com Sua Senhoria, casou d e verdade, e quem esteve presente para servir de testemunha? O velho Harry! Sim eu estive presente. Casaram na pequena capela do monte. As pessoas chamam-lhe a Capela dos Pastores. Realiza-se nela um servio, uma vez por ano, mas apesar disso uma igrejinha como deve ser. Foi mandada construir h trezentos anos por uma mulh er idosa que dizia que Nosso Senhor era um pastor e porque havia um homem que no abandona as suas ovelhas de ser esquecido ao sbado? - Eles casaram! - exclamou Nerina. - Tem a certeza? 276 - Estou to certo como de estar aqui sentado; pois no estive eu prprio presente? Sua Senhoria deu-me cinco guinus quando o servio religioso terminou, cinco guinus! E N

ancy disse-me: Confiamos em ti, Harry. No deves contar a ningum que estiveste aqui , nem o que presenciaste. Prometes? " Eu prometi, guardei os cinco guinus e agrad eci a Sua Senhoria. - Mas porque disse ela isso? - inquiriu Nerina. - Sim, pode bem fazer-me essa pergunta. Aquilo embaraou-me durante algum tempo, a t que Nancy veio ter comigo e me explicou tudo. Como sabes, Harry, no perteno mesma classe de Sua Senhoria", disse-me ela. Sou filha de um agricultor e uma raparig a do campo. No quero que as pessoas finas que Sua Senhoria conhece escarneam e se riam dele. Eu gosto dele, Harry, sinto por ele um amor mais profundo que qualque r mulher da classe dele sentiria e ele gosta de mim. " Quem me dera que pudesse ter visto a expresso dela quando disse isto. Era como se dela irradiasse a luz do sol. Ele tambm gosta de mim", disse-me ela, mas no o envergonharei, por nada dest e mundo faria isso. " - E apesar disso casou com ela? - Ele casou com ela porque gostava dela - respondeu o velho Harry. - Eu sei que isso verdade, porque eu vi as expresses deles quando se encontraram na Capela dos Pastores e fizeram os seus votos defronte do altar. - Mas eu no consigo entender! - exclamou Nerina. - Porque que Nancy quis manter o casamento em segredo? Poderia pensar-se que ela se sentiria orgulhosa. - Ela sentia-se na verdade orgulhosa do seu casamento - replicou Harry. - Tinha o amor dum homem digno e amava-o tambm, mas, como ela disse, no ia envergonh-lo. Sa bia que a alta sociedade no iria aceit- la como uma da sua igualha. Porque haviam eles 277 de aceit-la, se no passava da filha de um agricultor? - Tem a certeza absoluta de que eles casaram? insistiu Nerina. - Tenho a certeza disso, como de enfrentar o Criador, quando eu morrer - retorqu iu o velho Harry. No vi eu o registo do casamento com os meus prprios olhos, no li vro que se encontra na sacristia da Capela dos Pastores? Est l tudo registado bem claro, para que todos vejam, embora no se faa meno a Sua Senhoria como sendo um cond e. Simplesmente figuram no livro o seu nome e apelido, como se no passasse de um do povo, como na realidade ele era aos olhos de Deus. - Mas tem a certeza, a certeza absoluta, de que ningum mais soube disto? - Eu contei-lhe a verdade, minha senhora - replicou o velho Harry. - Apenas l se encontravam o velho reitor, eu e o velho Tom, que tomava conta da capela e da su a limpeza e que j morreu h algum tempo. E o reitor j faleceu vai para trinta anos. Apostaria a minha ltima moeda que o segredo morreu com ele. E teria morrido comig o; contudo, quando a senhora apareceu esta noite, pressenti que quisesse saber o segredo. No sei porque senti isso e, agora que penso no caso, acho-o estranho. G uardei este segredo comigo durante perto de trinta e quatro anos, no o revelei a uma nica alma; contudo, a senhora apareceu, uma pessoa que eu nunca tinha visto a ntes, e eu comeo a tagarelar. Talvez o meu sobrinho tenha razo e eu tagarele demas iado, mas acho que no assim. Os desgnios do Senhor so insondveis, mas acabamos por e ncontrar a Sua mo em tudo. - Eu continuo sem conseguir entender - recalcitrou Nerina. - Como que Nancy caso u com o Marqus sem revelar a ningum que o tinha feito! - Ela no queria que ningum soubesse, sou eu que lho digo. Tudo quanto importava a Nancy era que tinha 278 cumprido a vontade do Senhor, a quem adorava. Desde a idade em que foi capaz de andar que todos os domingos aquela rapariga ia igreja; e muitas vezes a vi l entrar num dia de semana. Era muito religiosa, uma rapariga admirvel, como no se encontra. No se daria a um homem com quem no estivesse casada, para no ser condenada ao fogo do Inferno. Amava Sua Senhoria, mas obrigou-o a fazer as coisas como deve ser antes de se render ao seu amor. Que importava que as pessoas linguareiras soubessem ou comen tassem a vida dela? Que falem, costumava eu pensar; mas se soubessem que a

nossa Nancy era a mulher legtima de Sua Senhoria, apressar-se-iam a fazer-lhe vnias com toda a humildade e a pedir-lhe perdo. Que importava isso? Nancy sabia a verdade e estava em paz com o seu prprio corao. Eis tudo quanto conta para uma rapariga decente. - Em paz com o seu prprio corao - repetiu, de mansinho, Nerina. - Sim, creio que tudo o que conta. O resto no importante. Captulo dcimo quarto Devido a uma srie de contratempos, Nerina apenas chegou a Londres ao fim da tarde . A diligncia que a transportou para Pendle teve um percalo a cerca de uma milha ds ta localidade. Uma das rodas ficou danificada e s ao fim de vrias horas se encontr ou um carpinteiro de rodas e a diligncia pde continuar a viagem. Quando, por fim, Nerina conseguiu tomar o comboio, a sua viagem foi mais uma vez interrompida, em consequncia de um acidente na linha, perto de Watford. Nerina sentiu que a avaria da diligncia constitua um incidente penoso, mas pelo me nos podia desentorpecer as pernas na estrada ou sentar-se confortavelmente no po rto de uma quinta e desfrutar o sol e o ar puro, enquanto esperava. Em contrapart ida, no foi de modo algum uma experincia agradvel ficar fechada numa carruagem de t erceira classe, apinhada, e, quando a linha ficou desobstruda e o comboio seguiu viagem, Nerina sentiu-se sufocar com o fumo e o nevoeiro, que a impediam de ver o que quer que fosse atravs das janelas, hermeticamente fechadas. Finalmente, entraram no trmino de Euston Square e Nerina, enquanto se encaminhava para a porta com os restantes ocupantes da carruagem, pensou em como era difere nte a sua chegada da da ltima vez em que desembarcara na mesma estao. Nessa altura, tinha havido vrios carregadores corteses, prontos para abrir a porta da carruage m reservada de primeira classe. Bessie e o criado de quarto de Sir Rupert tinham -se ocupado da bagagem e encontrava-se uma carruagem no exterior da estao, 280 pronta a conduzi-los a Berkeley Square. Desta vez, acotovelada e empurrada pela multido apressada, Nerina procurou abrir caminho at s barreiras onde se procedia verificao dos bilhetes, apreensivamente consciente de que Londres se lhe afigurava maior, mais escura e mais impressionante do que na recordao que dela guardava. - Bilhetes, por favor! - gritava um funcionrio das barreiras e Nerina abriu a bolsa para retirar o seu bilhete do porta-moedas. Entregou-o ao funcionrio e saiu do cais para o grande trio da estao. Deteve-se por uns instantes olhando sua volta, interrogando-se sobre a direco em que deveria seguir. Enquanto hesitava , Nerina sentiu um sbito estico no brao, que pela sua violncia lhe causou dor, e, ao baixar os olhos, verificou horrorizada que lhe haviam arrancado a bolsa do brao. Viu num relance um rapaz esfarrapado desaparecer entre a multido e enfiar a bolsa dela num dos bolsos. Gritou e comeou a correr atrs dele, mas a voz dela foi abafada pelo sbito guincho de uma locomotiva que libertava vapor, ao mesmo tempo que magotes de gente carregada com bagagem e crianas lhe impediam o avano. No lapso de um efmero segundo, perdera de vista o larpio. - Socorro! - gritou. - Socorro, roubaram-me! Uma ou duas pessoas que se cruzaram com ela olharam-na com curiosidade, mas nenhuma delas fez qualquer esforo para lhe falar ou prestar ajuda, e quando um pesado carrinho que transportava uma pilha de bagagem a fez estacar, compreen deu que no havia nada a fazer. Nunca seria capaz de encontrar o rapaz. No chegara a ver-lhe o rosto e a velocidade e agilidade com

que desaparecera revelaram-lhe claramente que era um larpio consumado e que dificilmente seria capturado. Nerina continuava de p, olhando desamparadamente sua volta. Pouco a pouco, medida que os passageiros 281 apressados a contornavam, alguns deles dando-lhe encontres como se nem sequer vi ssem que ela ali se encontrava, Nerina tomou conscincia da sua situao desesperada. Arrastadamente, com a sensao de que as pernas j no seriam capazes de a suster de p, d irigiu-se para um banco, encostado a uma das paredes do trio da estao. Sentou-se com a saca de fazenda verde no colo e perguntou a si prpria amarguradamente que havia de fazer. Ficara sem todo o dinheiro que possua no mundo e o seu bom senso dizia-lhe que era completamente intil procurar o larpio ou ir polcia. Alm disso, neste ltimo caso, teria de informar o seu nome e endereo e justificar a sua presena na estao. Nerina sentiu-se perigosamente beira das lgrimas. Se ao menos, suspirou, tivesse tido o bom senso de segurar firmemente na mo a bolsa em vez de pendur-la no brao! O larpio devia t-la observado abrir a bolsa, vira o refulgir do ouro e da prata enquanto ela procurava o bilhete e aguardara uma oportunidade. Teria sido, pensou Nerina, a viso das libras de ouro que o fizera decidir-se a arrebatar-lhe a bolsa. Fora tola ao pr no caminho dele a tentao, quando mostrou que possua tanto dinheiro. Ao adquirir o seu bilhete em Pendle, trocara uma das notas de cinco libras que pertenciam a Elizabeth. O troco em ouro e prata deixara o porta-moedas a abarrotar e no havia dvida de que tal opulncia evidente fora superior honestidade do rapaz que lhe arrancara a bolsa do brao. A no ser que, como era mais provvel, ele fosse um criminoso que frequentasse habitualmente as estaes de caminho-de-ferro, deparando-se-lhe muitas colheitas entre os passageiros, confundidos e intimidados, que se sentiam muitas vezes excessivamente fatigados com as tribulaes da viagem para acautelarem os seus haveres. 282 Qualquer que tivesse sido a razo, o facto que o seu dinheiro estava perdido! Nerina levou as mos aos olhos. Por instantes, sentia-se incapaz de pensar no que havia de fazer. Era como se, ao seguir por uma estrada, tivesse chegado subitame nte defronte de um muro incaracterstico e no fizesse a menor ideia como prosseguir . Durante a viagem para Londres, fizera muitos planos. Em primeiro lugar, procur aria uma hospedaria respeitvel, onde pudesse pernoitar. No dia seguinte, iria pro curar trabalho. Tinha ficado to segura, to certa de encontrar algo que pudesse faz er, algo em que pudesse perder a sua identidade e esconder-se, para sempre se fo sse caso disso, de Sir Rupert e do terror que ele lhe inspirava. Nesse momento, sentia-se perdida e completamente desamparada. Sem dinheiro, no fa zia a menor ideia de como iniciar uma vida de independncia. Foi ento que uma voz s erena disse a seu lado: - Posso ajud-la? Sobressaltada, afastou as mos dos olhos e viu que uma mulher esta va sentada a seu lado. De meia idade, com um rosto algo atraente, envergava um elegante vestido de alpaca cinzenta. Era ob viamente uma pesssoa abastada. Ostentava ao pescoo um pequeno mas bem proporcionado colar de prolas e, ao peito, trazia um camafeu rodeado de diamantes. As luvas, que condiziam com o vestido, e ram caras e da melhor pelica francesa. Como Nerina, que observava todos estes pormenores, no respondesse pergunta que fi

zera, a desconhecida continuou: - Sinto que deve estar em dificuldades. Acaba de apear-se do comboio? Talvez alg um venha esper-la? Nerina abanou a cabea. Posto que no fosse ainda noite cerrada, tinham-se acendido as luzes no trio da estao. Quando levantou a cabea, a luz dos candeeiros 283 de gs iluminou-lhe os caracis ruivos que lhe saam de baixo do chapu. Nerina tinha um ar muito jovem e muito atraente, embora houvesse algo de inquieto e pattico na sua expresso. - No, no h ningum minha espera - respondeu Nerina. Depois, como se sentisse muito ag itada, acrescentou em tom de confidncia: - Estou em dificuldades, porque me roubaram a b olsa. Um rapaz arrancou-ma do brao. Continha o meu porta-moedas e todo o dinheiro que trazia comigo. A mulher teve uma expresso de comiserao. - Que coisa terrvel lhe havia de acontecer! - exclamou. - Lamento o que sucedeu. Vim estao esperar uma jovem que vinha ficar em minha casa, mas penso que deve ter perdido o comboio. Foi ento que a vi aqui sentada. Pensei por um momento que pudesse ser ela; depois vi que era uma desconhecida, mas que estava obviamente em dificuldades. - uma aflio bastante aflitiva - concordou Nerina. - No sei verdadeiramente que faze r. Ia pedir a um polcia que me indicasse uma hospedaria respeitvel, mas agora no tenho dinheiro sequer para pagar o alojamento de uma noite. - uma daquelas coisas que podem acontecer a qualquer pessoa - disse a desconhecida para a consolar - e certamente que vai permitir que eu a ajude. Terei muito gosto em que fique esta noite em minha casa. - muito amvel da sua parte, - disse Nerina mas no poderei aceitar a sua hospitalid ade porque... Hesitou e no pde terminar a frase. Embora no tivesse qualquer razo para recusar aquele oferecimento to amvel, sentia instintivamente que no devia travar conhecimento com uma pessoa que desconhecia inteiramente e tambm que no devia tran stornar-lhe a vida daquela maneira. Todavia, que alternativa se lhe oferecia? 284 Nerina recusou a soluo bvia. Tinha apenas de se dirigir a Berkeley Square e informar os criados de que chegara a Londres inesperadamente. A casa estava vazia e sua espera. Contudo, pertencia a Sir Rupert e Nerina preferia morrer a passar pela humilhao de pr l os ps. - A minha carruagem est l fora - ia dizendo a desconhecida. - Tem um ar de quem fez uma longa viagem. Deve estar fatigada. Peo-lhe que esquea todas as desculpas convencionais para no aceitar o meu oferecimento de descansar esta n oite em minha casa. Terei o maior prazer em acolh-la e no vejo nenhuma razo para que no possamos ser amigas, apesar de nos termos conhecido em circunstncias to invulgares. - muito amvel da sua parte - murmurou Nerina quase automaticamente. Nerina no sabia porqu, mas aquela mulher parecia exercer um estranho efeito sobre ela, um efeito quase hipntico. Tornava-se difcil oferecer-lhe rplica, pois era muito mais fcil fazer o que ela queria. Nerina concluiu que devia estar muito cansada. Afinal de contas, estivera acordada toda

a noite anterior; e, conquanto tivesse tentado dormitar na carruagem, fora quase impossvel faz-lo devido ao barul ho e tagarelice dos outros passageiros. Sem mais protestos, deixou-se conduzir para o exterior da estao, at ao local onde a s esperava uma carruagem fechada. No primava pelo luxo, mas era confortvel. Com um suspiro de alvio, Nerina recostou-se nas almofadas acolchoadas. - No consigo imaginar porque to boa comigo. A sua companheira soltou uma pequena gargalhada. - Ter de me reconhecer como uma boa Samaritana. Nerina sorriu e replicou: - No h dvida de que ca no meio de ladres. - Conte-me alguma coisa a seu respeito - sugeriu a 285 desconhecida. - Penso que, como no h ningum que o possa fazer por ns, nos devemos ap resentar. Chamo- me senhora Tait, Muriel Tait. Como se chama a menina? A hesitao de Nerina foi quase imperceptvel. - Chamo-me Nerina. Butler. O apelido de Adrian foi o primeiro que lhe ocorreu. - Nerina! Que lindo nome! - exclamou a Sra. Tait. - E tens muitos amigos em Londres? Oh, que pergunta tola - respondeu ela sua prpr ia pergunta. - Se tivesse amigos, t-los-ia procurado. Estou em crer que vives no campo, no assim? - No tenho ningum. Os meus pais j morreram. Nerina no conseguiu perceber porqu, pois na penumbra da carruagem era impossvel ver o rosto da Sra. Tait, mas teve a impre sso de que a resposta agradara sua protectora. No entanto, concluiu que se devia ter equivocado, pois, num tom de comiserao, a Sra. Tait disse-lhe: - Pobre criana, como deve ter sido dolorosamente triste esse transe! E porque vie ste para Londres? No te importas que te faa o que te podero parecer perguntas imper tinentes? - Pretendo encontrar trabalho - respondeu Nerina. - Pode ajudar-me a encontrar u m emprego? Ficar-lhe-ia muito grata se pudesse ajudar-me. - Claro que posso ajudar-te - retorquiu a Sra. Tait. - No atormentes essa linda cabecinha com tal motivo. Mas primeiro tens de repousa r bem esta noite. No te preocupes com o dia de amanh. Procura apenas descansar e d ormir. Estamos a chegar a minha casa dentro de alguns minutos e, como ests cansad a, vou levar-te imediatamente para cima e enfiar-te na cama. Tenho sobrinhas a v iver comigo e, se as ouvires rir e conversar, no deixes que o barulho te perturbe . Ficaro cheias de 286 curiosidade a teu respeito, mas eu sei que ests cansada e elas podem esperar at amanh para te conhecerem. - Como bondosa! - exclamou Nerina. A sua companheira tinha falado verdade. Sentia-se extrema e quase inexcedivelmente fatigada. Dormir era o que mais desejava neste mundo. Nerina ficou satisfeita por verificar que a Sra. Tait tinha o bom senso de compreender a situao. Ser apresentada a vrias jovens naquela noite, teria constitudo um autntico suplcio. A carruagem deteve-se junto de uma casa, numa rua tranquila que Nerina calculou ficar situada nas proximidades de Regent's Park. P ela janela da carruagem, vislumbrava rvores e gua. Ao descerem da carruagem, reparou que todas as casas da rua se erguiam a alguma distncia do passeio e que, defronte de cada uma, havia um pequeno jardim ornamental. - Calculo que as minhas sobrinhas esto a receber amigos - disse a Sra. Tait. - Assim, para te evitar uma

poro de perguntas embaraantes, entraremos pela porta lateral. - Sim, eu tambm preferiria que assim fosse concordou Nerina. Tinha conscincia no s da sua fadiga como tambm do seu aspecto. Tinha o vestido amarrotado e empoeirado da viagem e as mos e cara estavam a necessitar urgentemente de uma lavagem. A Sra. Tait seguiu frente por um pequeno jardim pavimentado at porta lateral da casa. Nerina notou que a edificao era maior do que a princpio pensara; em seguida, a porta abriu-se e ela encontrou-se numa passagem mal iluminada, ao fun do da qual havia um lano de escada. A Sra. Tait continuou a ir frente. Subiram dois andares e, por fim, abriu uma porta forrada de baeta. Passaram-na e Nerina calculou que se encontravam na 287 parte da frente da casa. Seguiram por um corredor bem iluminado, as paredes reve stidas de um papel que representava um gradeado ornado de rosas e o tapete tinha tambm desenhos de ramos de rosas sobre um fundo carmesin intenso. - Eis o teu quarto - disse a Sra. Tait abrindo uma porta; e Nerina encontrou-se num quarto cujo aspecto era totalmente diferente de tudo quanto vira at ento. Os bicos de gs estavam acesos, mas revestiam-nos pesados quebra-luzes, pelo que o aposento tinha uma tonalidade rsea. A cama, de estilo Imprio, estava encostada a uma parede e, primeira vista tinha mais o aspecto de um canap que de uma cama. As cortinas que pendiam do dossel eram de cetim cor-de-rosa e por todo o quarto ha via espelhos que quase cobriam as paredes, reflectindo-se uns aos outros e refle ctindo os ocupantes do quarto, de tal modo que Nerina se viu inmeras vezes em dif erentes posies. - Penso que encontrars tudo aquilo de que precisas - observou a Sra. Tait, mostrando a escova e o pente que estavam em cima do touc ador; para surpresa de Nerina, havia ainda uma camisa de noite e um penteador co locados sobre uma cadeira. Como se esperasse ouvir as perguntas que Nerina estaria a formular mentalmente, a Sra. Tait explicou: - Este quarto teria sido ocupado pela rapariga que eu fui esperar. Se ela aparec er mais tarde, arranjo-lhe outro. - muito amvel - voltou a dizer Nerina. Afigurava-se-lhe que no havia nada mais que pudesse dizer. - E agora precisas de comer qualquer coisa - disse a Sra. Tait, como se tudo est ivesse arrumado e desejasse impacientemente retirar-se. - Despe-te e mete-te na cama. Venho trazer-te leite quente e, umas sanduches. 288 No deves comer muito para no teres uma indigesto, uma vez que ests muito fatigada. Despacha-te, pois podemos falar sobre tudo o que quisermos quando te sentires mais revigorada. Sem esperar por uma resposta, a Sra. Tait saiu do quarto e fechou a porta atrs de si. Nerina, por seu lado, sentia-se fatigada de mais para fazer outra coisa que no fosse obedecer-lhe. Despiu-se rapidamente, pendurando o vestido no guarda-fato e colocando o xaile e o chapu numa prateleira. Quando despiu o vestido, hesitou durante uns instantes entre enfiar a camisa de noite que estava sobre a cadeira e retirar da saca uma das suas. Dada a sua fadiga, Nerina optou pela soluo mais fcil e pegou na camisa de noite que estava sobre a cadeira. Ao enfi-la pela cabea, verificou que era feita da mais fina cambraia e ornamentada com diversas inseres de renda. - A Senhora Tait deve ser muito rica - pensou Nerina. - Tudo aqui parece ter sido feito em grande estilo.

Lavou as mos e a cara e meteu-se na cama, que era macia e luxuosa. Sentiu o corpo fatigado afundar-se num colcho e almofadas que pareciam cheias de penugem de cisne. Acabara de se acomodar quando a porta se abriu e a Sra. Tait regressou com uma bandeja. - Aqui tens uma sanduche de frango e leite quente - disse ela. - Bebe-o todo. Quero que descanses bem esta noite. Sentir-te-s muito melhor quando acordares de manh. Nerina sentou-se na cama e recebeu a bandeja das mos da Sra. Tait. As sanduches eram muito pequenas e pensou que, afortunadamente, estava demasiado cansada para sentir fome. No comera nada durante o dia e, quando o comboio se aproximava de Londres, sentiu que tinha muita fome. Contudo, nesse momento, s de pensar em comer, quase sentia nuseas. 289 Mordiscou uma das sanduches e pegou no copo de leite. - Bebe-o todo - ordenou a Sra. Tait. Nerina tragou-o completamente. Estava quent e e reconfortante, mas, ao mesmo tempo, tinha um gosto estranho. Pensou sonolent amente que o leite de Londres no seria muito agradvel, por aquela amostra. Todavia , como a Sra. Tait estivesse espera, bebeu o resto do leite por cortesia e reps o copo na bandeja, com um pequeno murmrio de agradecimento. - E agora dorme - disse a Sra. Tait. - Fecha os olhos e no te preocupes com coisa alguma at eu vir ver-te de manh. Os dedos dela estenderam- se at aos bicos de gs, enquanto falava. Apagou-os. Deram uma srie de estalos e, depois, o quarto ficou s escuras. - Boa noite, minha querida, dorme bem - disse, de junto da porta, a Sra. Tait e fechou-a. Nerina bocejou e aninhou-se nas almofadas. Em seguida, ouviu o som de uma chave rodar numa fechadura. Durante uns instantes, ficou sobressaltada. Algumas questes que tinham pairado no seu subconsciente desde que, pela primeira vez, vira a Sra. Tait tentaram apresentar-se sua inteligncia, mas Nerina sabia que estava cansada demais para questionar fosse o que fsse, mesm o o facto de se encontrar fechada chave. Sentia-se afundar numa onda de inconscin cia e o crebro deixou de poder resistir avassaladora necessidade de repouso do seu corpo exausto. Acordou e percebeu, enquanto abria os olhos, que tinha dormido muitas horas. Sen tia os olhos pesados e a cabea como se tivesse sido atulhada de algodo em 290 rama. Tinha muita sede e, ao fim de uns momentos, espreguiou-se, desceu da cama e correu as cortinas. No havia sol, pois o dia estava cinzento e havia no cu nuvens carregadas que prometiam chuva. Nerina no conseguiu explicar porqu, mas sentiu um arrepio percorr-la. Sem deitar para o exterior mais do que uma olhadela apressada, atravessou o quarto at ao lavatrio e encheu um copo de gua. Bebeu-a, imediatamente a seguir sentiu a cabea mais desanuviada. Podia ento olhar sua volta e inventariar o quarto onde se encontrava. Com espanto seu, verificou que o quarto no era to atraente como lhe havia parecido na noite anterior, em que estava banhado na tonalidade rsea do quebra-luz. Havia nele algo de vistosamente vulgar e quase sujo e Nerina viu que as cortinas cor-de-rosa, que lhe tinham parecido to encantadoras na vspera, eram feitas da cetineta mais barata; era somente a cor e o pregueado que lhe conferiam aquele ar opulento, realado pela luz artificial. Enquanto estava de p no meio do aposento, vestindo unicamente a camisa de noite branca, os espelhos

reflectiam-na em mltiplas imagens e podia ver-se de frente, de costas e de ambos os lados, numa perspectiva interminvel e quase assustadora na sua repetio. Apressadamente, porquanto sentia que havia algo de indecente nesta viso de si prpria sucessivamente repetida, Nerina voltou a meter-s e na cama. Mal acabara de o fazer quando ouviu bater porta e, quase simultaneamente, o som da chave rodando na fechadura. Nerina esperava ver a Sra. Tait, mas em seu lugar entrou uma criada. Era uma rapariga desalinhada e de aspecto um tanto apoucado, o cabelo oleoso solto debaixo da touca e as mos grandes e vermelhas segurando desairosamente uma bandej a de pequeno-almoo. 291 Depositou-a ao lado de Nerina e voltou-se, sem uma palavra ou at um sorriso de sa udao. - Muito obrigado - disse Nerina, mas a criada no lhe respondeu e saiu do quarto, fechando a porta chave. O caf e o pozinho com manteiga que a bandeja continha no estavam desapetitosos. Ner ina no sabia explicar porqu, mas, de repente, sentiu-se apreensiva e receosa. A ca sa no era o que esperara, apesar de no saber bem o que havia esperado ou, na verda de, se tinha o direito de esperar fosse o que fosse. Fora amvel da parte da Sra. Tait dar-lhe uma cama para passar a noite e Nerina pensou para consigo severamen te que o tipo de alojamento que poderia pagar com o que viesse a ganhar seria pr ovavelmente muito diferente daquele. No entanto, no abrandou a sua sensao de desassossego. Estava a servir-se duma segun da chvena de caf quando ouviu um som do lado de fora. A chave rodou na fechadura e a porta abriu-se muito lentamente. Nerina levantou os olhos para ver quem iria entrar. Uma cabea assomou pela porta entreaberta e Nerina viu um par de olhos escuros e ouviu algum dizer: - Ela est acordada, anda! A porta abriu-se mais e entraram duas raparigas. Aquela cujos olhos Nerina vira era morena, com uma boca bonita e alegre; a outra era loura, com uma cor de cabe lo to estranhamente fulva que, aps uma mirada, Nerina ficou convencida de que era pintado. Ambas as raparigas usavam penteadores de tafet, guarnecidos com uma quan tidade descomedida de renda barata e um pouco aparatosa. Atravessaram o quarto e , postando-se junto da cama, fitaram Nerina com uma curiosidade que a deixou um tanto enleada. - Quem s tu? - indagou a morena. - Chamo-me Nerina Butler - replicou Nerina. A vossa tia, pois estou certa de que devem ser as sobrinhas da Sra. Tait, teve a amabilidade de me alojar a noite passada. A observao de Nerina, que lhe pareceu bastante inocente, foi saudada, para espanto seu, com acessos de riso que pareciam desarticular as duas visitantes. A rapariga morena deixou-se c air numa cadeira de braos, o penteador abrindo-se na frente e deixando entrever uma camisa de noite guarnecida de renda que no era diferente daquela que Nerina usava . - Tia! - exclamou ela. - Ainda rebento o meu espartilho! A mesma histria de sempre e todas caem na esparrela! A rapariga loura sentou-se com familiaridade ao fundo da cama de Nerina. - Que idade tens? - perguntou ela. - Dezoito, quase dezanove - respondeu Nerina, procurando no se mostrar ofendida com o comportamento extravagante das suas visit antes no convidadas. - Pareces mais nova - observou a rapariga loura.

- Aposto que tambm ela pensou o mesmo. Ela gosta delas muito jovens, com dezasseis anos, se lhes pode deitar a mo! - Sim, dessas que a tia gosta - corroborou a rapariga morena abafando o riso e voltando a rir a bandeiras despregadas. Parou subitamente ao reparar na expresso rgida e ofendida de Nerina. - Olha l, pequena, sabes onde ests? Nerina relanceou os olhos at janela. - No... no exactamente, - respondeu ela, sentindo-se um tanto embaraada. - mas pensei ontem, quando vnhamos para c, que a vossa casa ficava nas proximidades de Regent's Park. - Fica, sim, - replicou a rapariga loura - mas no disso que estamos a falar. A rapariga morena ps-se de p. 293 - Oh, mete a viola no saco, Laura - disse ela. Para que serve metermo-nos neste assunto? Ainda tens a velha truta em cima de ti como uma tonelada de tijolos, se descobre. - No me importo - respondeu a rapariga a quem a outra tratara por Laura. - Elas d evem saber aquilo que as espera. Eu jurei que, depois da ltima vez em que ela tro uxe para c aquela choramingas do Devonshire, eu as poria ao corrente do que lhes estava a suceder. mesmo que nada mais possa fazer. - E que diferena far? - indagou a rapariga morena. Laura encolheu os ombros. - Nenhuma, suponho, excepto que a ignorncia no significa felicidade nesta vida, co mo tu muito bem sabes, Olive. - Bem, penso que ela no sabe, - retorquiu Olive - por isso faz l o que queres, que eu no to impeo. Nerina olhou de uma rapariga par a a outra. Pelo que lhe era dado ver e ouvir, percebeu que nenhuma delas era bem educada ou instruda. Ambas tinham uma beleza superficial, embora inegvel, no obsta nte o facto de ambas se apresentarem com o rosto engordurado e as plpebras de Lau ra estarem cobertas de mscara, que ela se esquecera evidentemente de retirar dos olhos na noite anterior. O cabelo de Olive ostentava papelotes no alto da cabea e os contornos da boca est avam manchados de pomada carmesim, que, no entanto, desaparecera j do centro dos lbios. Ao olhar para elas, Nerina sentiu-se subitamente amedrontada. - Querem fazer-me o favor de explicar de que esto a falar? - Sim, explicamos-te - respondeu Laura. Conta-nos primeiro como vieste c parar. 294 - Eu... eu cheguei a Londres ontem tardinha. Na estao, roubaram-me a bolsa do brao, com todo o dinheiro que tinha dentro. Estava sentada num banco, a pensar no que havia de fazer, pois viera para Londres procura de trabalho, quando a vossa... quando a Senhora Tait me interpelou. Contei-lhe o que me tinha sucedido e ela convidou-me a passar aqui a noite. Estava muito cansada e ela trouxe-me pela porta lateral. Disse-me que tinha sobrinhas a viver com ela, razo porque me referi a ela como vossa tia. Olive comeou novamente a rir entre dentes, mas Laura dirigiu-lhe um olhar de aviso e ela deixou de rir. - A senhora Tait a dona desta casa - disse Laura a Nerina - e ns vivemos aqui com ela. Somos seis ao todo, mas no lhe somos nada. Na realidade, algumas de ns foram recolhidas em estaes de caminhos-de-ferro. Ela tem o hbito de ir assistir chegada de comboios. Costuma aparecer aquela rapariga da provncia, estpida e inocente, que desembarca em Londres pela primeira vez e que no sabe que rumo dar aos seus passos. A Senhora Tait tr-la para c, semelhana do que fez

contigo. Nerina tinha os olhos esbugalhados. - Quer dizer... que esta casa ... . - Exactamente! - respondeu Laura. Nerina apertou as mos. - Obrigada por me ter dito - murmurou. - Tenho de fugir imediatamente. No adivinh ava, mas agora evidentemente que compreendo como fui estpida - olhou de uma rapariga para a outr a, mas ambas se mantiveram caladas. - Tenho de fugir - repetiu e saiu da cama. Nerina dirigiu-se ao guarda-roupa, abriu as portas e ficou com os olhos fixos no interior. Estava vazio. Voltou-se e deu com as duas raparigas a observ-la. A 295 expresso de ambas era impenetrvel. Nerina ficou com a impresso de que no sentiam qua lquer comiserao, mas unicamente curiosidade, observando-a como se fossem vacas num prado, observando uma intrusa da sua espcie que tenha sido subitamente trazida p ara junto delas. - A minha roupa desapareceu! - exclamou. - Ela faz sempre isso - replicou Laura. - Mas que posso eu fazer ento? - inquiriu Nerina. - Como poderei fugir? - No podes - declarou Olive. - Agora escuta, pequena. Foi por isso que Laura e eu viemos avisar-te. No vale a pena lutares. Ela acabar por derrotar-te, como sempre acontece. A rapariga que esteve neste quarto h trs semanas lutou. Costumvamos ouvi -la gritar de manh, gritando, chorando e batendo com as mos na porta. Mas ela, com o tratamos a Senhora Tait, conseguiu acabar por verg-la. - Como? - indagou Nerina. - Droga - respondeu Laura. - Se fazes barulho, ela droga-te. Eu sei o que ela no s d, pois j uma vez cheguei a tomar. Faz-nos sentir fracas e sonolentas e demasiad o alquebradas para fazer espalhafato. Quando se toma uma certa dose, a pessoa co ncorda com tudo. O mundo parece muito distante e nada se afigura importante, que r chova quer faa sol. Ests a compreender? - Sente-se a falta da droga quando deixam de d-la - observou Olive. - Sei o que tu sentes - concordou Laura. - Costumava sentir-me mal quando estava sem a tomar durante um certo tempo, mas no faz nada bem. Torna-nos uma espcie de escravas dela e sentimo-nos terrivelmente deprimidas, quando passa o efeito. Est ou a dizer-te isto para teu bem, para que no tenhas de tom- la. 296 - Mas que posso eu fazer? No posso ficar aqui! No ficarei. Olive encolheu os ombros. - Queres vir minha sala de visitas, disse a aranha mosca - citou. - Quando ela t ece a sua teia tua volta, no consegues libertar-te. - Mas como lhe permitido fazer tudo isso? perguntou Nerina. - Pensei que havia u ma lei contra tais coisas. - Santo Deus, onde que foste criada? - inquiriu Olive. - Uma lei! Ora, os indivdu os que c vm so aqueles que fazem as leis e s fechariam este lugar se de todo no o pud essem evitar. Temos uma casa muito elegante na verdade, o estabelecimento de la Tait um dos mais bem frequentados do West End. Duques e condes, embaixadores e m inistros, recebemo-los a todos. Nerina sobressaltou-se. A meno de ministros f-la pensar em Sir Rupert. Ele podia sa lv-la, podia lev-la para longe daquele lugar. Se revelasse quem era, tinha a certe za de que a Sra. Tait a mandaria embora. Em seguida, quando todos os nervos do s eu corpo se rebelavam contra tal curso da aco, ocorreu-lhe uma ideia terrvel. Supon do que ela dizia ser Lady Wroth, esposa de Sir Rupert Wroth, e a Sra. Tait no acr editava nela. Tinha perfeita conscincia da sua aparncia na noite anterior. Com a r oupa no fio e desalinhada, no havia nela qualquer indicao plausvel de que fosse a mu lher de um distinto poltico, pelo que tal sugesto se afiguraria no s improvvel como a

inda disparatada. Nerina voltou a atravessar o quarto e sentou-se na cama ao lado de Laura. - Pode ajudar-me? - A fugir? - concluiu Laura. - No h qualquer esperana! Estamos a prevenir-te agora, para que no compliques as coisas. Normalmente, quanto mais novas, 297 mais se ressentem; contudo, se Olive e eu soubssemos que tinhas quase dezanove anos, no nos teramos preocupado contigo. das novinhas qu e temos pena. Pouco mais so do que crianas, se virmos bem. Eu tinha apenas treze anos quando Ma me apanhou. - Eu tinha mais um ano, mas no me importei muito - interps Olive. - Nesse tempo era um animalzinho insacivel e uma refeio compl eta significava mais para mim do que a minha virtude. Mas conheci outras que no sentem da mesma maneira. - Eu, por exemplo - disse com veemncia Nerina. - Que sucederia se eu pusesse a cabea de fora da janela e gritasse? - Ningum prestaria ateno - respondeu Olive. - De qualquer modo, este quarto d para as traseiras. O jardim estende-se at ao Regent Canal e raramente se v gente por essas bandas. Alm disso, antes que pudesses gritar durante muito tempo, Ma dar-te-ia uma dose do seu remdi especial. A pessoa dorme como uma pedra, quando o toma. - Suponho que foi isso que bebi ontem noite disse Nerina - seno t-la-ia ouvido en trar no quarto e levar as minhas roupas. - Ela deu-te um copo de leite? - perguntou Laura. Nerina assentiu com a cabea. - Quase se no sente o gosto no leite - disse Laura. - Mas quando se bebe sem mistura, tem um gosto perfeitamente asqueroso. - Oh, ajudem-me por favor - suplicou Nerina. Deve haver uma maneira de eu poder sair. Quem me deter se eu descer ao rs-do-cho? - Charlie, por exemplo, - respondeu Olive - e, alm disso, as portas esto fechadas chave. Ma verifica-as antes de se ir deitar e Charlie comea a sua vigilncia quando ela est a dormir. 298 - At que horas que ela dorme? - indagou Nerina. - Oh, at por volta da uma, regra geral - respondeu Laura. - Depende do que bebeu na noite anterior. Se ficar muito tocada, dorme quase at hora de abertura, que por volta das trs. Nerina fechou os olhos por um momento. - Tm a certeza absoluta? - perguntou ao fim de uns momentos, durante os quais parecia estar a tomar flego. - Se eu descer e tentar sair da frente ou pela porta por onde entrei ontem noite, Charlie deter-me-? - Ele no te deixar sair - asseverou Olive. Alm disso, no consegues abrir as portas, a menos que tenhas uma chave. Ele tem uma e LId tem a outra. - Mas vocs nunca saem? - Oh, sim, quando j c estamos h algum tempo. Samos aos pares. Uma das raparigas mais velhas com uma das mais novas. Vamos s compras ou dar um passeio no parque, se no estamos demasiado fatigadas da noite anterior. Mas isso s acontece quando ela tem a

certeza absoluta de que pode confiar em ns. A pessoa no sai enquanto ela no andou a observ-la durante, pelo menos, seis meses. Nunca corre riscos, esperta demais. por isso que ganha tanto dinheiro. - Tenho de fugir! - exclamou Nerina em tom desesperado, pois sentia que a armadilha se fechava sua volta. Laura ps-se de p e disse-lhe: - No vale a pena. No tens a mnima possibilidade, pelo que prefervel tirares algum pr oveito da situao. - Nunca farei isso - retorquiu Nerina. - Oh, sim, fars - replicou Olive. - Todas ns mais cedo ou mais tarde, nos submetemos, e tu no sers a excepo. 299 Tambm ela se ps de p, antes de prosseguir: - Bem, fizemos o que podamos por ti, pequena. Se seguires o nosso conselho, evita rs a droga e no perders flego a gritar. No uma vida muito m, depois que a pessoa se l e habitua; e se te tornares um sucesso, bem, h sempre a possibilidade de que algum te compre a sada e te monte um estabeleciment o por conta prpria. - Sim, verdade - concordou Laura. - Olha uma das raparigas da casa, Rosie, foi-s e embora ao fim de dois meses; imagina, s dois meses! Agora tem carruagem prpria e , por vezes, vem visitar-nos. Lord Rohan quem a sustenta. Ele velho e um bocado excntrico mas muito rico e ela tem poupado o suficiente para se retirar da vida quando quiser. Imagina s, apenas dois meses num lugar destes! - Com que ento h essa possibilidade de resgate. - comentou Nerina pausadamente. - Se tiveres essa sorte, - replicou Olive - mas no deves contar com isso. Olha pa ra mim, j c estou h cinco anos e at agora ningum me deu um presente mais valioso que uma caixa de chocolates. - E tm razo para o no fazer - observou Laura. Afinal de contas Ma leva-lhes coiro e cabelo. - Sim e ento a Rosie? - indagou Olive. - Ela era extraordinariamente bonita - concedeu Laura com generosidade - e, alm d o mais, nasceu com sorte, o que melhor do que ser-se virtuosa ou respei tvel. - Oh, anda da! - exclamou Olive. - Ainda somos apanhadas se continuamos aqui mais tempo. Vimos a chave na porta e, por isso, resolvemos entrar. Se Ma nos apanha aqui, teremos muito que pagar. No te esqueas, pequena, no nos vistes e, quan do Ma te disser o que pretende de ti, melhor que te mostres convenientemente sur preendida. 300 - C por mim no ficar a saber nada a vosso respeito - tranquilizou-as Nerina. - Mas tm a certeza, a certeza absoluta de que no podem ajudar-me? - No h nada que possamos fazer por ti - disse Laura mansamente. - Fizemos tudo qua nto podamos. Talvez porque a expresso do rosto de Nerina a tivesse comovido, estendeu a mo e pousou-a amigavelmente no ombro dela. - Anima-te - disse ela com um sorriso. - Talvez venhas a ser um sucesso como a Rosie, quem sabe! - Anda! - chamou-a Olive, de junto da porta, e Laura correu a reunir-se-lhe. As duas raparigas saram, a porta fechou-se atrs delas e Nerina ouviu a chave rodar na fechadura... Ficou sentada, imvel, durante muito tempo; em seguida, levantou-se e caminhou at janela. Pde ento verificar que Olive tinha falado verdade. O sombrio e estreito

jardim das traseiras da casa estendia-se at s guas indolentes do canal. No obteria qualquer resultado se comeasse a gritar, at porque era duvidoso que algum a ouvisse. Nerina voltou para junto da cama. Contorcendo nervosamente as mos, procurou pensa r numa maneira de fugir. Tomava como certa a informao recebida de Laura e Olive de que Charlie guardava as portas do piso trreo e a ideia de se ver envolvida numa contenda com um criado e de ser arrastada, talvez violentamente, at ao seu quarto, f-la intimidar-se. Alm disso, a porta do quarto estava fechada chave e no tinha qualquer possibilidade de empreender a fug a, mesmo em camisa de noite. Continuou sentada durante muito tempo, entregue s suas cogitaes, at que uma ideia tomou gradualmente forma no seu esprito, uma ideia desesperadamente arrisca da, que ela sentia constituir a nica possibilidade de se libertar da grave situao d e aperto em que se encontrava. Quando, uma hora depois, a Sra. Tait entrou no quarto, Nerina acolheu-a com um s orriso. A Sra. Tait perdera o ar composto e respeitvel que ostentara na noite ant erior. Vestia um penteador de veludo sujo e criticamente necessitado de conserto . Tinha a cabea coberta de papelotes e, numa tentativa para melhorar o aspecto do rosto, empoara-o apressada e desmazeladamente, de modo que, em alguns pontos do rosto, o p branco fazia sobressair o tom amarelo da pele. Desenhavam-se-lhe clar amente no rosto rugas de uma vida de libertinagem e devassido. Nesse momento, ao olhar para ela, Nerina compreendeu que no devia estar no seu perfeito juzo para te r confiado em tal mulher na noite anterior. No entanto, lamentaes e auto-acusaes no a levariam a parte nenhuma. Com um grande esforo, procurou mostrar- se agradvel, di zendo Sra. Tait que tinha dormido bem e que tinha gostado do pequeno-almoo. A Sra. Tait pareceu ligeiramente surpreendida com a atitude dela e ficou ainda m ais admirada quando explicou a Nerina, em termos perfeitamente inequvocos, o que se esperava dela e Nerina acedeu sem qualquer exprobrao a tudo quanto lhe era suge rido. - s a rapariga mais razovel que conheo, de h muito a esta parte - comentou a Sra. Ta it aprovativamente quando, s sete horas dessa noite, veio ao quarto para verifica r se ela vestira a roupa que lhe havia trazido cerca de uma hora antes. Nerina postou-se diante dela, envergando um vestido pregueado de gaza branca bar ata, cortado habilmente para realar a sua figura. O vestido tinha uma faixa de te cido azul-claro em volta da cintura e Nerina pensou que aquele modelo de vestido se destinava a dar-lhe um ar to jovem e to cndido quanto possvel. 302 - Ests encantadora - observou a Sra. Tait, inspeccionando Nerina com olhos crticos . - Desprende um pouco o cabelo, est um tudo-nada austero na fronte. Nerina fez o que a Sra. Tait lhe disse, enquanto esta recuava para admirar o efe ito. Ela prpria resplandecia, num vestido de tafet carmesim, ornamentado com uma p rofuso de fitas, rendas, botes de rosa e jias baratas. Tinha um ar inacreditavelmen te vulgar e espaventoso e, uma vez mais, Nerina interrogou-se como fora louca a ponto de se entregar, por um s momento, nas mos daquela mulher. - O cavalheiro que deve estar contigo esta noite - ia-Lhe dizendo a Sra. Tait - , na realidade, uma pesssoa muito distinta. Trata-se dum dos meus melhores client es e fao sempre o que est ao meu alcance para lhe dar prazer. No deixaria que ele t e conhecesse esta noite, se me no tivesses convencido de que s uma rapariga razovel e assisada. Se lhe agradares, ento tambm me dars prazer. H muitas coisas que podemo s fazer juntas, minha querida, muitas coisas. - Cr que lhe poderei agradar? - indagou Nerina ingenuamente. A Sra. Tait soltou uma gargalhada desagradvel. - Ficarei muito admirada se no lhe agradares. Ele gosta de raparigas muito jovens . Anda constantemente a pedir-me que lhe encontre uma companhia jovem e bela. Ne m sempre fcil, mas, quando a bolsa do cavalheiro no tem fundo, nada impossvel. - Compreendo - disse Nerina. A Sra. Tait acercou-se dela para lhe soltar a faixa.

- Agora ests pronta. Vais receb-lo no salo pequeno do primeiro andar. Bebem juntos e depois podes, como bvio, traz-lo at aqui. Sem dvida que ele te dir exactamente o qu e pretende. - Espero que sim - replicou Nerina. 303 Como o tom da voz dela fosse seco, a Sra. Tait olhou-a de relance, suspeitosamente, mas no disse nada e desceu a escada principal frente de Nerina, at ao primeiro andar. O salo pequeno tinha um nome demasiado pomposo para a saleta de traseiras que na realidade era. Estava mobilado num estilo ostentoso, embora um tanto teatral. Sobressaam nele um sof de pelcia vermelha, um tapete de Axminter e, novamente, uma profuso de, espelhos. Viam-se ainda jarras de rosas artificiais em cima de mesas com dourados e, embora a noite estivesse quente, o lume estava aceso. As luzes, no mnimo, eram coadas por quebra-luzes de seda cor-de-rosa. - Senta-te no sof - ordenou a Sra. Tait. - Sua Senhoria no vai tardar. Mand-lo-ei subir logo que chegue. Tenho a certeza de que te portars com bom senso, minha querida, pois muito depende disso. - Muito, na verdade - disse para consigo Nerina. Depois, quando a porta se cerrou nas costas da Sra. Tait, deu conta de que tinha as mos frias e o corao a bater alterado. Sentia-se mais amedrontada do que em qualquer outro momento da sua vid a e, contudo, sabia que apenas se poderia salvar se mantivesse aquilo a que a Sra. Tait chamava bom senso. A Sra. Tait revelara, no ltimo momento, que se tratava de uma figura titular a pessoa que estava para chegar. Nerina rezara para que fosse uma personagem de grande importncia, porquanto, se efectivamente o fosse, conheceria por certo Sir Rupert e sentir-se-ia na obrigao de a levar dali para fora. No lhe restava qualquer outra soluo, Nerina sabia-o, desde que decidira o que devia fazer. Durant e toda a tarde, sentira-se dominada pelo receio de que o homem que ia receber estivesse demasiado embriagado para pensar coerentemente, mas a nica consolao que l he restava residia no facto de haver sabido, tanto pela Sr. a Tait como por 304 Laura, que o estabelecimento tinha uma frequncia muito selecta. Se era verdade que, na sua maior parte, os clientes da Sra. Tait eram aristocratas, ento Nerina estava ciente de que o seu rogo de auxlio no ficaria sem resposta. Era-lhe impossvel conservar-se sentada no sof, imobilizada, espera, como lhe orden ara a Sra. Tait. Ps-se de p e atravessou o aposento. Andou de um lado para o outro, cada vez mais consciente da sua crescente agitao. Sentia as faces em brasa e o corpo parecia-lhe arder de terror. Tinha um desejo insensato de gritar por socorro; e at quando formulava as palavras que iria dizer, se lembrou de que, se ao menos Sir Rupert ali se encontrasse, a salvaria realmente e sem quaisquer repercusses desagradveis. Nerina recordou o modo como ele a protegera do tio e sentiu de novo a fora dos braos dele quando a transportara escada acima, aps o casa mento. Se ao menos ele ali estivesse a seu lado!

Precisamente quando ansiava por que ele lhe aparecesse, a porta abriu-se. Nerina estava de costas para a porta e, por instantes, no se voltou, procurando encher-se de coragem para enfrentar o homem que iria salv-la ou destru-la. Vagarosamente, rodou sobre si prpria. Ao faz-lo, os lbios entreabriram-se-lhe num audvel arquejo de horror, porquanto no vo d a porta, resplandecente, em traje de noite, capa forrada de cetim carmesim pendendo dos ombros, se encontrava o Marqus de Droxburgh. Capitulo dcimo quinto Por um momento, quando Nerina encontrou os olhos negros e lascivos do Marqus, sentiu a sala girar num rodopio estonteante e percebeu que, no instante seguinte, perderia o autodomnio e correria aos gritos de uma parede a outra, num esforo baldado para fugir. Ento, precisamente quando a sua prpria fraqueza e a conscincia do perigo rasgaram a sua mente, como um raio que atravessa o cu de treva, compreendeu que, s mantendo a calma e com um esforo qu ase sobre-humano de rgida conteno, poderia escapar ao perigo que a ameaava. Foi talvez a expresso de pasmo no rosto do Marqus que a ajudou, mais do que qualquer outra coisa, a aperceber-se de que tinha de manter a iniciativa. Por um momento que pareceu uma eternidade, ficaram os dois a olhar um para o outro e, depois, aos tropees, quase como se fosse um ttere manipulado por mo invisvel, Nerina correu para ele. - Lord Droxburgh! - exclamou ela - Graas a Deus chegou! Tem de me ajudar! Tem de me salvar! O Marqus fechou a porta atrs dele e, numa voz em que a surpresa e a satisfao se misturavam em partes iguais, disse: - Ento, mesmo Miss Graye! Por momentos, julguei que os meus olhos me enganavam. - No me surpreende o seu pasmo - replicou Nerina. - Foi, evidentemente, por um en gano que me encontro aqui, um engano horroroso e terrvel do qual me salvar. 306 Os olhos do Marqus bruxulearam ante a splica nos olhos dela, erguidos para os dele com uma expresso de confiana quase infantil. Lentamente, ele desviou o olhar. Tirou deliberadamente a capa e pousou-a nas costas de uma cadeira; depois estendeu a mo e pegou na de Nerina. Ela estremeceu ao toc-lo; na verdade, sentiu o aperto daqueles dedos compridos e ossudos como se fossem um rptil a enroscar-se nela. Contudo, obrigou-se a no se retrair, mas a apr esentar aquiescncia, com um ar de boa vontade, quando o Marqus a levou pela sala at ao sof de pelcia vermelha. Sentaram-se, o Marqus voltado de lado, para ficar de frente para ela, mirando todos os pormenores do seu rosto, da sua figura e da inocncia teatral do seu vestido branco. - s muito bela! - disse ele e Nerina teve um sobressalto, recordando a anterior ocasio em que ouvira dele essas mesmas palavras e as circunstncias em que tal ocorrera. - Permita-me que lhe conte o que me aconteceu disse ela apressadamente e comeou a

narrativa de como chegara a Londres e de como lhe fora furtada a bolsa na estao. Ela planeara, enquanto aguardava o desconhecido que deveria ser trazido sala para a conhecer, que revelaria imediatamente quem era e exigiria que a levasse dali. Agora sabia que tinha de alterar os planos. No impressionaria o Marqus o facto de saber que era Lady Wroth. Pelo contrrio, Nerina compreendeu com horror que, com toda a probabilidade, isso o tornaria muito menos simptico para com ela. Como detestava e desprezava Sir Rupert, por ser o filho bastardo do irmo, no era provvel que desse importncia esposa ou que os seus desejos fossem refreados por saber que estava legalmente casada com 307 o homem que, s por ter nascido, o despojara, no seu entender, de uma grande fortu na. O crebro de Nerina trabalhava com rapidez e clareza. Sabia que apenas a sua intel igncia a poderia salvar da terrvel situao em que se encontrava e, para escapar, tinh a de usar todas as suas faculdades e pr prova todos os nervos do seu corpo. Enqua nto falava, contando a sua histria com uma clareza e uma vivacidade de expresso qu e prendia a ateno do Marqus, estava consciente de que ele a observava com os olhos semicerrados e humedecia continuamente os lbios finos com a ponta da lngua. No havia necessidade de exagerar ou de alterar a narrativa. Explicou exactamente o que acontecera na noite anterior, como fora acordada de manh por Laura e Olive, que a informaram da espcie de estabelecimento em que se encontrava e dos perigos que a espreitavam se no aceitasse pacificamente o que a Sra. Tait exigia dela. - Quando soube o que ela faria se eu resistisse, disse Nerina - resolvi que a nic a sada possvel era esperar at ficar a ss com um cavalheiro e, ento, colocar-me sua merc. Esperava, evid entemente, um estranho, talvez algum demasiado afogado na bebida ou no vcio para a tender o meu apelo. Pode imaginar, Senhor, o que significou para mim quando a po rta se abriu e Vossa Senhoria entrou, uma pessoa que eu j conhecia! Nerina soltou um leve suspiro e baixou a cabea por um momento, como que vencida p ela emoo. Quando a voltou a erguer, verificou que o Marqus a mirava especulativamen te. - Portanto, esperas que eu te tire daqui - disse calmamente, falando num tom um pouco mais baixo do que o habitual, como se estivesse mergulhado em profunda meditao. - Mas evidentemente - respondeu Nerina, confiada. 308 - E se assim fizer, sabe que lhe ficarei eternamente grata. O Marqus no falou durante alguns instantes. Nerina obrigou-se a estender as mos e a agarrar uma das dele convulsivamente. - Vai levar-me, no verdade? - murmurou. Prometa-me que assim far. Se me deixar aqu i, juro que me matarei. Estava perfeitamente consciente de que o seu desespero dava satisfao ao Marqus. Viu isso no sbito brilho dos olhos dele. Ento, enquanto os seus dedos se fechavam em torno dos dela, disse: - Qual ser a medida dessa gratido? - preciso que lho diga? - replicou Nerina. Ficar-lhe-ei grata para alm de todas a s palavras, grata at ao fim da minha vida. O Marqus sorriu. - Qual ser a minha recompensa? - perguntou

suavemente. Os olhos de Nerina estavam bem abertos e sem perfdia. - Recompensa? - vacilou ela, com ingenuidade. - Que lhe posso eu oferecer? No tenho dinheiro, nada! O Marqus soltou uma risadinh a. - No quero dinheiro, estpida criana, quero algo muito mais importante, algo de muit o valor que s tu me podes dar. - Oh! A exclamao de pasmo de Nerina foi uma obra-prima de ardilosa representao. Voltou o r osto para o lado, como se quisesse ocultar o rubor das faces, e, num instante, os braos do Marqus ro dearam-na. Com um pequeno grito, ela afastou-o e ps-se em p. - No me toque neste lugar - exclamou. - No suportaria que algum ousasse sequer pega r na minha 309 mo neste lugar srdido e horrvel. O simples pensamento me enoja. suja e bestial, uma casa de pecado! O Marqus olhou para os olhos faiscantes dela, para a vvida beleza do seu rosto plido, emoldurado pelo cabelo fulgurante. - Tens razo - disse ele. - O local no est tua altura. Nerina, minha cara, s uma bela criatura. - Ento tire-me deste lugar - suplicou Nerina. Por favor, tire-me deste lugar! Sin to-me conspurcada e humilhada todos os segundos que tenho de permanecer aqui. - E se eu te tirar, - disse o Marqus calmamente - se te instalar num local adequa do tua beleza e tua inteligncia, sers amvel para comigo? Fars de mim um homem muito feliz? - Serei obrigada a responder a essa pergunta? esgrimiu Nerina, mas os seus olhos eram eloquentes e os lbios vermelhos, muito convidativos. O Marqus olhou para ela. Os olhos estreitaram-se, depois emitiu um som que era meio gargalhada meio exclamao de avidez e excitao. Sem mais delongas, saiu da sala, fechando a porta atrs dele. Nerina levou a mo ao corao. A tenso dos ltimos minutos fora quase intolervel e agora apercebia-se de que estava a tremer. Os seus lbios estavam secos e sentiu que era quase impossvel respirar. Ficou muito quieta e depois, desesperadamente, como uma criana com medo do escuro, comeou a rezar. - Salvai-me, meu Deus, salvai-me! - murmurou. - Tenho feito tantas coisas erradas e ms, mas se me salvardes tentarei de futuro fazer o bem. Voltarei para Sir Rupert, humilhar-me-ei diante dele, pedirei perdo por t-lo enganado. Farei tudo, tudo, por mais desagradvel que seja, mas salvai-me do Marqus e desta casa horrvel e asquerosa. Por favor, meu Deus, salvai-me! 310 Ainda rezava quando a porta voltou a abrir-se. Por um momento, no pde erguer os olhos, no se atreveu a olhar o rosto do Marqus; quando o fez, sentiu o corao dar um pulo. Ele estava precisamente a guardar uma carteira de rebordos dourados na algibeira de cima da casaca, mas foi sobretudo a expresso do rosto que lhe revelou o que desejava saber. Ele estendeu a mo; depois, com um gesto que pretendia ser dramtico, mas que era vagamente ridculo, lanou ambas as mos para ela.

- Vem, minha cara - disse. - s minha! Nerina atravessou a sala para se pr a seu lado. Ele baixou os olhos para ela e depois disse: - Tens um abafo ou alguma bagagem, talvez? Nerina negou com a cabea. - No tenho nada que valha a pena levar, - disse ela - nada de importncia. Vamos... vamos depressa. O Marqus ps a capa sobre os ombros e deu o brao a Nerina. Ela pousou a mo nele e o Marqus abriu a porta. Depois, comearam a descer a escadaria vermelha, em direco ao vestbulo. O som de msica vinha de uma das outras salas; do andar de cima, chegou uma sbita gargalhada de rapariga, seguida do som da voz de um homem que falava com impacincia. Nerina no podia ouvir o que a voz dizia, mas, de algum modo, os sons aterrorizavam-na e, instintivamente, apertou mais o brao do Marqus. No vestbulo, um homem corpulento e muito feio, vestido com uma libr ornamentada, estava postado junto da porta. Nerina sentiu um medo terrvel de que a Sra. Tait aparecesse; no havia, porm, sinal dela e, como se adivinhasse o que estava a pensar, o Marqus disse secamente: - Julguei que prescindisses das ternas despedidas. 311 - Efectivamente, prescindo - murmurou Nerina. O criado, que ela supunha ser Char lie, entregou ao Marqus o chapu e abriu a porta. Desceram o caminho empedrado do j ardim, at rua. Nerina sentiu o ar morno da noite nos ombros nus, mas o tempo esta va abafado e no havia a possibilidade de apanhar um resfriado. Uma carruagem fechada aguardava-os e Nerina viu que havia vrias outras carruagens atrs daquela, todas de aparncia luxuosa, com os cocheiros e lacaios de chapu alto brasonado, smbolo da aristocracia. O Marqus auxiliou-a a subir, entrou e sentou-se ao lado dela. Um lacaio colocou uma manta quente, debruada a pele de marta, sobre os joelhos dos dois; depois, a porta fechou- se e Nerina ficou a ss com o homem que mais odiava neste mundo. Procurou desesperadamente qualquer coisa para dizer; contudo, antes que pudesse falar, o Marqus chegou-se um pouco mais e ela ouviu a voz dele, macia e acariciad ora, murmurar suavemente: - Sentes-te agradecida para comigo agora? Pretendia tom-la nos braos e ela sabia, mesmo sem olhar, que os lbios dele se aproximavam dos seus. Rapidamente, estendeu as mos par a o afastar e para o manter apartado, enquanto dizia atabalhoadamente: - Espere! Tenho mais uma coisa para lhe dizer. - mais importante do que aquilo por que espero? - perguntou o Marqus. - Sim, muito mais importante. Tem de me ouvirdisse Nerina com voz desesperada, p ois lenta e insidiosamente o Marqus atraa-a para os seus braos e toda a fora dela no era suficiente para o forar a permanecer afastado. - Tenho uma coisa para lhe dizer - repetiu ela. Eu sou casada e o meu marido alg um que Vossa 312 Senhoria conhece, algum que na realidade seu sobrinho. - Meu sobrinho! O assdio do Marqus abrandou um momento e ela percebeu que o tinha surpreendido. - Sim, - disse Nerina - sou casada com Sir Rupert Wroth. - Meu Deus! - Era ntido o pasmo na exclamao do Marqus. Depois acrescentou num tom desagradvel: - Ento casaste com o bastardo da famlia, no? Como

conseguiste isso? - Aconteceu h poucos dias - replicou Nerina. Casei na casa de meu tio e viemos pr imeiramente para Londres em viagem de npcias, depois regressmos a Wroth. - A Wroth? - perguntou o Marqus. - Mas se estavas em Wroth, minha querida, o que te trouxe a Londres e com to pouco dinheiro? Nerina j previra que ele lhe fizesse aquela pergunta e rapidamente, na esperana de que ele acreditasse, disse: - Tive de vir a Londres para ver os meus tios, que estavam de abalada para o Continente. Foi uma deciso repentina e, infelizmente, Sir Rupert no me pde acompanhar. O Marqus riu-se bruscamente. - Ests a mentir - disse ele. - Esperas que acredite que a mulher do rico e arroga nte Sir Rupert Wroth seria capaz de viajar de comboio para Londres, sozinha, sem uma companhia, sem uma criada particular, e que, ao ser roubada na estao do dinheiro que trazia, se sentisse to deprimida e desanimada por essa perda que se visse obrigada a acompanhar uma desconhecida at uma casa de m fama para obter guarida por uma noite? Enquanto ele falava, Nerina percebeu que a sua histria era, de facto, inacreditvel . Desesperadamente, tentou recuperar o terreno perdido. - Serei franca - disse ela. - Sir Rupert e eu tivemos uma zanga. Foi apenas um a rrufo, nada de importante; mas eu fui precipitada e tola e. sa de casa. Pensei qu e, se desaparecesse, ele se sentiria pesaroso pela maneira como me tratara. Vim para Londres, mas era minha inteno voltar para ele, p retendia regressar a Wroth depois de lhe dar uma lio. O Marqus no disse nada e, um momento depois, ela acrescentou apreensiva: - Acredita que lhe estou a dizer a verdade, que sou de facto a esposa de Sir Rup ert? - Sim, acredito - disse o Marqus. - No h razo para isso, mas de algum modo acredito realmente. Mas tu deixaste-o portanto, porque nos havemos de preocupar com esse sujeito? Ele est em Wroth e ns estamos aqui juntos, tu e eu. Apertou os braos em volta dela. - Espere! - gritou Nerina. - Espere um momento! Tem de me responder a uma pergun ta. - Qual - perguntou o Marqus; forou a cabea dela a encostar-se ao seu ombro e pde ver , luz dos lampies da rua, o oval plido do rosto dela, de olhos levantados para ele . - O que contei deixa-o indiferente? - arquejou Nerina - Que. que eu sou a esposa do seu sobrinho? O Marqus riu-se. - Porque haveria de fazer diferena? - perguntou ele. - a ti que eu quero e, na ve rdade, paguei uma grande soma por ti. s minha! Sempre te desejei, desde aquele primeiro instante e m que te vi na sala de estudo, com os teus olhos verdes modestos, o teu cabelo ruivo limpo e cuidado. De certo modo, no parecias uma preceptora, minha querida. Devo d izer-te o que parecias? Uma 314 mulher digna de ser amada e desejada, uma mulher a quem se pode ensinar a sentir a paixo. Quanto ao teu marido, no tem importncia, especialmente desde que o deixaste. Alm disso, se algo mais h a juntar ao prazer de te possuir, ser o facto de saber que o homem que me defraudou de tantas coisas no me poder roubar o prazer

que me dars. - Odeia-o assim tanto? - perguntou Nerina. - Odi-lo! - repetiu o Marqus. - Que estranha pergunta! No, no odeio o bastardo de meu irmo. Porque haveria de odi-lo? Tenho-o na palma da mo. Estou espera, sim, espera para sentir a doura da vingana, quando ela chegar. Quando chegar a minha vez de vibrar o golpe, verei esse oportunista voltar para a valeta, donde veio. Havia veneno e azedume na voz do Marqus, o que a tornava quase asssustadora; ento, sem qualquer aviso, comprimiu os seus lbios contra os de Nerina, que sentiu o horror daquele momento penetrar-lhe at ao seu ntimo. Ficou incapaz de se mover, incapaz de gritar; embora o contacto dele apenas lhe causasse uma repugnncia insu portvel, teria de se abandonar prpria desgraa de se saber nas mos dele, de sentir a boca dele, bestial e obscena, procurando apossar-se da sua. Quando por fim a libertou, ela recuou ofegante para o canto da carruagem, de rosto exangue. - Para onde me leva? - conseguiu tartamudear Nerina. A pergunta pareceu desviar por momentos os pensamentos do Marqus. - Pretendia levar-te para um pequeno hotel, mas tive uma ideia melhor - replicou ele. - Afinal tu s Lady Wroth e tens direito ao ambiente apropriado para o que ser a nossa noite de amor. Enquanto falava, deslocou-se para a frente e baixou a 315 janelinha que comunicava com os criados que seguiam na boleia. Atravs do vidro, N erina pde ver o lacaio cur vado atentamente. - Segue para o Ritz - ordenou o Marqus e voltou a fechar a janela antes de o home m responder. Sentou-se novamente ao lado de Nerina. - Iremos para o Ritz - disse. - Explicarei que a tua criada e a bagagem chegaro d epois. Tomarei uma suite para ti e cearemos juntos. Com champagne e ostras, cont ar-me-s mais acerca do teu casamento com esse pretensioso jovem que vive em Wroth e, quando acabares a tua narrativa, dir-te-ei como o poderemos esquecer e como gozar a vida juntos. - Mas. mas eu no compreendo - gaguejou Nerina. - No o choca pensar que eu sou mora lmente. se no legalmente. a sua sobrinha? Sou casada com o filho do seu irmo. Cr qu e o seu irmo, o falecido Marqus, no era casado com a mulher que veio a ser a me de S ir Rupert? Mas se o tivesse sido, se de facto o matrimnio tivesse sido contrado, S ir Rupert no s seria o seu sobrinho, mas tambm o Marqus de Droxburgh. Tentaria, mesm o nessas circunstncias, seduzir-lhe a esposa? O Marqus atirou a cabea para trs e riu-se. - Devo ser franco? - perguntou. - Evidentemente que sim! - Que diferena fazem os documentos legais em relao ao facto de seres uma mulher bel a e desejvel e de, neste momento, estarmos os dois ss, no corao de Londres, sem ning um saber onde estamos, sem ningum nos poder interromper ou separar? O Marqus estendeu outra vez os braos. - Vem - disse ele. - Esquece Wroth, esse fas tidioso indivduo, e lembra-te de mim. Lembra-te de quem eu sou, um homem que te c omprou, um homem a quem prometeste ser profundamente grata. 316 Rapidamente impelida pela premncia do medo, Nerina fugiu dos braos dele e mudou-se para o pequeno assento da frente. Ficou al i sentada diante do Marqus, com a luz dos candeeiros a gs, que penetrava pela janela, a iluminar-lhe o cabelo e a coluna branca do pescoo.

- Vamos para o Ritz - disse ela e fez um esforo para falar com ligeireza. - No me deve descompor antes de chegarmos. Acharo a sua histria j de si estranha, pois tenho a certeza de que as esposas dos nobres no andam por Londres sozinhas e sem bagagem nem criada. Se eu aparecer em desalinho e descuidada, Ficaro hesitantes em dar-me a suite que mencionou. O Marqus inclinou-se para a frente. - Achas a minha ideia boa? - disse ele. - Ests interessada na suite e na ceiazinha que tomaremos juntos? - Tenho fome e sede - replicou Nerina e o Marqus tomou-lhe a mo e levou-a aos lbios. - s a mulher mais enfeitiadora que eu conheci em toda a minha vida. Fazes-me enlouquecer, pois nunca estou seguro de ti; no entanto, antes da manh, terei a certeza. Nerina abriu muito os olhos. - to impetuoso - disse ela. - Mas creia-me... estou-lhe grata. - tudo o que peo - replicou o Marqus. A carruagem parou e, com uma sensao de profundo alvio Nerina viu a escadaria larga e circular do Hotel Ritz. Um criado de gales dourados abriu a porta e Nerina, descendo do veculo, adiantou-se ao Marqus, subiu os degraus e entrou pelas portas envidraadas do hotel. O Marqus seguiu-a at recepo. Um empregado de casaca avanou com uma vnia, mostrando nos seus modos obsequiosos que o Marqus era bem conhecido. 317 - uma honra, Excelncia. Em que podemos servi-lo? - Trouxe Lady Wroth - replicou o Marqus. - A caminho de Londres, a carruagem em q ue seguia sofreu um lamentvel acidente. Eu passava pelo local e tive a possibi li dade, por feliz acaso, de socorr-la. Infelizmente, a criada e a bagagem tiveram d e ficar para trs, mas enviei os meus prprios criados para os ajudarem e devem cheg ar mais tarde. Entretanto, Sua Senhoria precisa de acomodao. Ela pretende uma suit e, uma das melhores. - Certamente, estamos honrados com o pedido de Sua Senhoria. O recepcionista dirigiu-se ao balco e falou com um empregado, que retirou uma cha ve da prateleira; depois, voltou-se para Nerina. - Temos uma suite no primeiro andar, Lady Wroth - disse ele. - Se quiser ter a bondade de ver se lhe agrada, a bagagem e a criad a sero encaminhadas logo que cheguem. - Obrigada - disse Nerina. Seguiu o homem pelas escadas largas e alcatifadas; porm, enquanto as subia, o seu crebro afadigava-se na procura de uma possibilidade de fuga. J formulara a ideia de apelar para a gerncia, mas, ao ver que o Marqus era pessoa considerada e bem co nhecida, percebeu, com embarao, que, se agisse daquele modo, a considerariam deme nte. Era, de facto, problemtico que eles lhe dessem sequer ouvidos. A suite consistia num vestbulo exterior, uma grande sala de estar com janelas par a Green Park, um quarto decorado com gosto a cetim amarelo e uma casa de banho d e mrmore de um luxo como Nerina nunca vira. Como, porm, no parecia ter nada para di zer, o Marqus considerou-se seu porta-voz. Esta suite agrada a Sua Senhoria - disse. 318 - uma das melhores suites do hotel - replicou o recepcionista. - Estou seguro de que Sua Senhoria se sentir muito confortvel aqui. O Marqus deitou um rpido olhar sala de estar. - Sua Senhoria est um pouco indisposta por causa

do acidente - disse ele. - No se sente suficientemente bem para descer para a ceia. Portanto, cear aqui. Poder mandar o empregado com a ementa e a carte de. vins? - Certamente, Lord Droxburgh. Tomarei providncias imediatamente - replicou o rece pcionista, fazendo uma vnia e encaminhando-se para a porta. Nerina ficou a v-lo sair e sentiu, quando a porta se fechou, que era uma prisioneira. No podia dizer nada, no podia fazer nada que a impedisse de ficar sozinha com o Marqus na suite. Escapara de uma ratoeira apenas para cair noutra e j sentia aquela sensao crescente de pnico, aquele agitado desespero qu e parecia nublar-lhe todos os sentidos e impedir o seu crebro de trabalhar. Quando o Marqus se voltou e ela viu a expresso do seu rosto, procurou ganhar tempo. - Tem a certeza de que foi sensato virmos para aqui? - perguntou. - Que diro quando notarem que a bagagem no chega e que a criada, a respeito da qual falou to loquazmente, no aparece? Pr-me-o fora? O Marqus sorriu. - Nunca se atrevero a insultar uma pessoa apresentada por mim. Alm disso, a criada aparecer e com alguma bagagem. - Mas como? - Eu prprio tratarei disso - replicou o Marqus. - No ser esta noite, infelizmente, mas amanh de manh estar algum aqui, prometo. - Mas como, como conseguir isso? - perguntou - Nerina. - Essas coisas arranjam-se facilmente - disse o 319 Marqus com satisfao. - H muitas coisas que tens de aprender, minha querida; e como s er divertido ensinar-te! Tudo neste mundo, garanto-te, uma questo de dinheiro. Pod em encontrar-se criados de um momento para o outro, desde que se possa pagar. A bagagem igualmente fcil, se no mais; quanto a roupas, no me digas que no s suficientemente mulher para desejares escolh-las tu prpria, especialmente quando e xiste algum pronto a pagar os dispendiosos adornos e ornamentos vistosos que pode m fazer uma mulher parecer ainda mais adorvel, ainda mais tentadora. Nerina fez um pequeno gesto com as mos. - Tudo parece muito fcil, - disse ela - mas eu duvido. - Ento terei de te convencer que sei o que digo. Queres que te diga como farei? V em c! As suas palavras eram uma ordem, mas Nerina no fez esforo para lhe obedecer. Tento u sorrir. - Que pretende de mim? - perguntou. - Dir-te-ei quando vieres at mim - replicou o Marqus. Nerina abanou a cabea. - Assusta-me - disse ela. - Est to acostumado a dar ordens e a ter quem lhe obedea. Que faria se, para variar, algum lhe desobedecesse? - Talvez o punisse, - respondeu o Marqus talvez encontrasse outra maneira de o co nvencer de que sou eu quem tem razo. Compreendes, mais cedo ou mais tarde, acabo sempre por ter o que quero. Fugiste de mim uma vez, mas agora voltmos a encontrar-nos e, desta vez, s minha. - Parece estar muito seguro de si - disse Nerina em tom de dvida. O Marqus meteu as mos nas algibeiras. - J te disse que consigo sempre o que quero. Sou 320 uma pessoa com muita sorte. Tambm me sirvo do crebro. No h muitos homens que se possam gabar de

ter sorte e inteligncia ao mesmo tempo. - Efectivamente, no - respondeu Nerina. - E agora, - continuou o Marqus - vem c! Nerina ainda hesitou, mas, naquele momento, para seu grande alvio, ouviu-se algum bater porta. Apressadamente, ela ordenou: - Entre! O Marqus parecia impaciente, mas resignou-se a ver entrar dois empregados. Um trazia uma longa ementa, bem preenchida, o outro uma lista de vinhos com enfeites dourados. Nerina voltou-se para o Marqus: - Quer encomendar a ceia? - perguntou. - Eu gostaria de me arranjar. Lembre-se de que estou com muita fome e de que me prometeu champagne. O Marqus estendeu as mos para a ementa. - Vejamos se neste hotel h alguma coisa que valha a pena comer - disse ele ao empregado, em tom de grandiosidade. Nerina abriu a porta que dava para o quarto. - Estou com fome esta noite, - sorriu ela - se no vida. Fechou a porta e modificou-se completamente. O sorriso desapareceu dos lbios e foi substitudo por uma expresso de intensa aflio. Correu em bicos de ps para o outro lado do quarto. Muito cautelosamente abriu a outra porta. Dava, conforme esperava, para o pequeno vestbulo, atravs do qual ela e o Marqus tinham penetrado na suite. A porta da sala de estar tambm dava para ali. Os criados tinham-na deixado entreaberta e Nerina podia ouvir a voz do Marqus a fazer perguntas. Ouvia-se o murmrio respeitoso dos homens quando lhe respondiam. Ento, to suavemente como se fosse um fantasma, Nerina abriu a porta exterior. Um segundo mais tarde, estava no corredor. Era uma passagem longa e direita, a todo o comprimento do edifcio. Avanou como se tivesse asas; ao chegar s escadas que desciam para o vestbulo, hesitou, mas apenas um instante. Rapidamente, desceu os largos degraus de alcatifa vermelha. Atingiu o lano antes de o recepcionista a ver. Estava atrs do balco, mas, quando Ne rina alcanou a porta da rua, apareceu a seu lado. - Aconteceu alguma coisa de mal, Lady Wroth? - perguntou ele. - Posso ser-lhe de algum prstimo? - No, obrigada, - conseguiu dizer Nerina - mas Lord Doxburgh pretende v-lo imediat amente. Est na sala de estar da suite. Pode l ir? - Sim, com certeza. Vou imediatamente. O recepcionista estava obviamente surpree ndido com o comportamento dela, mas nada podia fazer. Quando se afastou, Nerina atravessou rapidamente a porta que dava para a rua. O porteiro de servio avanou para lhe falar, mas ela passou sem lhe dirigir palavra . Desceu os degraus a correr e atravessou Picadilly. Felizmente, no havia muito t rnsito ali, naquele momento, e no foi retardada mais do que um segundo ou dois. Co ntinuando a correr, virou para Berkeley Street. No havia quase ningum nos passeios excepto uns vendedores ambulantes e algumas damas de duvidosa virtude que por ali vagueavam , com as faces muito pintadas e as bocas de um vermelho vivo, proclamando descar adamente o seu ofcio. Nerina passou por eles apressadamente. Por felicidade, o vestido de musselina br anca no era demasiado volumoso nem demasiado incmodo. Levantou-o um pouco frente, para no lhe embaraar os movimentos, e, embora as pessoas a mirassem com surpresa, no 322 tentaram det-la. Correu at ao fim de Berkeley Street e

entrou em Berkeley Square. Quatro minutos depois de deixar o Ritz, estava diante da porta da casa de Sir Rupert. As gelosias das janelas estavam corridas e no se via luz pela vidraa existente por cima da porta. Depois de tocar campainha e de bater com fora porta, apareceu uma luz. Era apenas a chama bruxuleante de uma vela, mas sentiu-se confortada quando ouviu o rudo das c adeias e dos trincos a serem corridos e a porta da frente se abriu. O velho mordomo apareceu, o casaco de libr posto pressa sobre os ombros, e ficou a olh-la surpreendido, enquanto a chama da vela tremeluzia nas suas mos. - M'Lady - exclamou - Que aconteceu? Bem podia perguntar, pensou Nerina, quando, passando pelo mordomo, entrou em cas a e viu a sua imagem reflectida num dos espelhos dourados que decoravam o vestbulo de mrmore. O seu cabelo estava solto e cado em desordem pelos ombros nus. A respirao era agitada e as faces estavam coradas, os olhos to abertos que pareciam eclipsar totalmente o resto da cara. - Que aconteceu, M'lady? - disse novamente o mordomo, enquanto Nerina se esforava por recuperar o flego. Nerina tentou inventar uma histria plausvel. - Vim a Londres... visitar amigos, - disse ela, por fim - mas aconteceu uma coisa que me fez decidir deixar a casa imediatamente. Sa sem bagagem e apenas com o que trago vestido. Tenho de pernoitar aqui hoje e amanh regressarei a Wroth. - Sir Rupert est em Wroth, M'lady? - perguntou o mordomo. - Sim, Sir Rupert est em Wroth; - replicou Nerina - tenho de juntar-me a ele aman h sem falta. As palavras ecoavam-lhe no crebro enquanto subia as 323 escadas, em direco ao quarto que ainda h poucos dias tinha ocupado. A governanta chegou apressada, com uma botija para a cama e uma bebida quente, apesar dos protestos de Nerina, que no queria comer nem beber nada. Quando finalmente, com uma camisa de noite emprestada, se meteu entre os alvos lenis e ficou sozinha no escuro, virou a cara para o travesseiro e comeou a chorar. No eram lgrimas de alvio, nem sequer lgrimas de reaco, eram lgrimas de pesar. Pela primeira vez na vida, Nerina estava envergonhada por um acto seu e pronta a acusar-se a si prpria pelos sofrimentos por que passara. Via agora como fora louca em fugir de Wroth. Na escurido da cama macia, era difcil recordar a indignao, o horror e o asco que sentira por Sir Rupert. Tanta coisa se tinha passado desde ento, experimentara tantas emoes bem piores, bem mais destruidoras psicologicamente que, nesse momento, pensava como tinha podido ser to estpida em trocar a segurana que encontrara em Wroth pelos horrores que a aguardavam em Londres. Era impossvel relembrar o que sentira ou o desespero que a levara a afastar-se de Sir Rupert. Parecia quase inacreditvel que tivesse tido a presuno de pensar que poderia ganhar o seu prprio sustento ou que poderia manter-se, mesmo por pouco tempo, com as poucas

libras que tinham sido enviadas a Elizabeth como presente de casamento. No foi Sir Rupert nem o Marqus que a chamaram razo. Foi a sua prpria honestidade, a anlise de si prpria que a fizeram ver tudo na sua verdadeira perspectiva, ver como fora tola e m tudo o que fizera. Agora, perguntava a si prpria como tivera a temeridade de julgar Sir Rupert, de o querer punir com uma crueldade que parecia neste momento exceder tudo aquilo que ele mesmo projectara. Aprendera, tambm, 324 que havia coisas muito piores no mundo do que ser agradvel para com o homem que casara com ela por engano. Quando pensou nele, compreendeu que fora no s precipitada na sua condenao, mas, pior ainda, ridcula. Gradualmente, medida que as lgrimas diminuam, os factos ocorridos apresentavam-se claros e verdadeiros diante dos seus olhos e Nerina sentiu-se profundamente humilde. S havia uma maneira de reparar os seus actos - salvar Sir Rupert da vingana maldosa e longamente planeada do Marqus. Dessa maneira, se no houvesse outra, poderia ser-lhe til. Lembrou-se da orao que fizera quando se encontrava sozinha na sala bafienta da casa da Sra. Tait, espera do regresso do Marqus. Deus salvara-a de facto e, agora, tinha de cumprir a sua parte do contrato e regressar a Wroth. Rogaria o perdo de Sir Rupert e prometeria fazer tudo o que ele pedisse, no futuro. Ir-se-ia embora, pensou ela. Era isso o que ele havia de querer. Talvez lhe desse algum dinheiro, providenciaria para que no fosse perseguida pelo seu tio ou sujeita s depravaes licenciosas de Londres, que ela descobrira por si prpria. Seria justo com ela, disso tinha a certeza, embora no soubesse dizer por que motivo estava segura da generosidade dele. Sir Rupert quereria simplesmente ver-se livre dela, para procurar outra esposa, algum de acordo com a sua posio, algum que se comportaria como uma senhora e no como uma tonta impetuosa, a correr atrs de complicaes. Ela ir-se-ia embora. Nerina repetiu as palavras para si. De repente, com uma nova torrente de lgrimas, descobriu a verdade. No queria partir do Castelo de Wroth; mais do que isso, no queria deixar Sir Rupert. CapiTulo dcimo Sexto Quando a carruagem passou a ponte que vencia o lago, Nerina viu com espanto que uma multido de homens se juntara diante da porta do castelo. Era quase noite e al guns deles tinham nas mos tochas acesas, luz das quais ela pde ver-lhes as caras, sujas, sombrias e, de certo modo, estranhamente assustadoras. O condutor da carruagem de aluguer que tomara em Pendle ficou obviamente to apree nsivo com o que via sua frente como ela. Abrandou a marcha do cavalo at parar, pe lo que Nerina lhe ordenou: - Siga at porta lateral. O caminho bifurca-se para a esquerda, um pouco mais adia nte. - Sim, minha Senhora. Levou os dedos respeitosamente aba do chapu e, fustigando o cavalo cansado, segui u para a porta ocidental do castelo. Demorara um tempo inacreditvel, pensou Nerina, a chegar a Wroth. Tinha planeado e star l pela tarde, mas vrias coisas a tinham atrasado e, agora, o sol j se pusera e

ela calculava que j passava das oito. Tivera de comprar um chapu e um vestido ant es de partir de Londres e isso levara mais tempo do que pretendera. Impossibilit ada de ir ela prpria s lojas, porque nada tinha para vestir excepto o vistoso mas barato, vestido de musselina branca em que a Sra. Tait aenroupara, enviou uma ca rta de instrues a uma das lojas que j a servira anterior mente. Uma vendeure chegara a Berkeley Square uma hora depois com uma caixa cheia de ve stidos para escolher e 326 pelo menos uma dzia de chapus. No seu novo e calmo estado de esprito. Nerina escolheu o vestido mais caro e um simples chapu de palha, enfeitado s com fitas. Contudo, as compras no puderam ser feitas com muita rapidez e, quando finalmente ficou decentemente vestida e pronta para a viagem, apercebeu-se de que tinha perdido o comboio da manh para Pendle e teve de esperar por um que partia aps o almoo. Mesmo assim, teria chegado ao castelo mais cedo se ao chegar a Pendle no tivesse sido quase impossvel alugar uma carruagem. As corridas de cavalos locais realizavam-se nesse dia, disseram-lhe, e todos os veculos da cidade tinham sido alugados, emprestados ou cedidos para levar os espectadores para o local das cor ridas. Nerina no pde fazer nada, excepto esperar que os divertimentos da tarde acabassem, e foi obrigada a passar o tempo da melhor maneira possvel, na minscula sala de estar do Hotel do Javali Negro. Quando finalmente lhe arranjaram transporte, Nerina suspirara de alvio, sentindo que a ltima etapa da viagem estava quase no fim. Mas no tivera sorte com a carruagem. Era velha e emperrada, puxada por um cavalo cansado e mal alimentado, que j esgotara as foras no transporte de um grupo de aficionados, na ida e regresso do recinto das corridas. O caminho para Wroth parecia interminvel e, quando finalmente cruzaram os portes de entrada da propriedade, Nerina estava quase a chorar de exasperao e fadiga. Contudo, no momento em que a carruagem parou junto da porta lateral do castelo, sentiu-se subitamente to fresca e cheia de energia como se sentira quando acordou de manh cedo e se achou em Berkeley Square. Durante um momento, medida que voltava a si e abria os olhos, sentira aquela agitao do medo que vem da incerteza e da insegurana e a acre conscincia do perigo 327 que tivera durante tanto tempo. Depois, com uma sensao de nova coragem, to viva que se tornou felicidade inexprimvel, compreendeu onde estava e que j no precisava de ter medo. Escapara ao Marqus e Sra. Tait! Escapara tambm espcie de monstro da sua imaginao, ao horror que a mantivera enfeitiada demasiado tempo. Era livre, livre para agir com o pensava ser acertado e para voltar para Wroth e para Sir Rupert. Quando desceu da carruagem, sentiu que o castelo lhe desejava as boas-vindas. Um a luz clida e fulgurante brilhava em muitas das janelas. Havia algo de acolhedor na sua altura e majestade. Parecia-lhe, tambm, que as vastas alas do edifcio, em s emicrculo, eram como braos abertos num gesto espontneo de afecto. A porta do lado o cidental, que dava para os estbulos, para a capela e para os outros edifcios exter iores, era utilizada pelos membros do pessoal como entrada e sada, de maior conve nincia do que a porta principal. Nerina puxou a corrente da campainha e, ao mesmo tempo, rodou a maaneta da porta. Verificou, como esperava, que estava aberta. Avanou rapidamente pela larga passa gem alcatifada e ornamentada com tapearias. A meio caminho, encontrou um lacaio q

ue corria para responder campainha. Pareceu surpreendido ao v-la, mas Nerina limi tou-se a ordenar-lhe que pagasse ao cocheiro e prosseguiu. Teve uma sbita sensao de urgncia, uma convico de que alguma coisa de muito grave se pa ssava, embora no fizesse ideia do que se tratava. Porque estavam aqueles homens l fora? Que podia aquilo prenunciar? Ento, precisamente ao chegar ao centro do cast elo e ao alcanar o salo grande, do qual irradiavam as principais divises da casa, s oube a resposta. Aqueles rostos estranhos e sombrios que vira luz das 328 tochas eram conhecidos. J vira homens assim anteriormente e agora lembrava-se ond e. Eram os mineiros de Willow Hill, os homens de que Bessie lhe falara, os homens que estavam em greve por causa das condies intolerveis da mina. O medo pareceu aprisionar o corao de Nerina, um medo bastante diferente daquele que durante tanto tempo a possura, um medo no por ela, mas por outra pessoa. Bessie solicitara a sua ajuda. Ainda era capaz de a ouvir falar da misria dos mineiros e do seu sentido de injustia; mas prestara to pouca at eno, pensando apenas nela prpria, nas suas prprias preocupaes, na sua prpria infelicidade, no se interessando particularmente com o perigo que ameaava os outros - um perigo que, agora sabia ameaar Sir Rupert. Quando atravessava o salo, a porta da biblioteca foi bruscamente aberta e Masters, o velho mordomo, saiu apressado. Ia obviamente procura de algum ou de alguma coisa, mas, quando viu Nerina, parou abruptamente: - M'lady! - exclamou. - Onde est Sir Rupert? - perguntou Nerina. No esperou pela resposta do empregado. Viu em que direco ele voltou a cabea, passou rapidamente a porta e entrou na biblioteca. Ali, ficou parada, presa pela cena sua frente. Sir Rupert jazia inconsciente no cho. Os olhos estavam fechados e o sangue escorria da testa. De joelhos a seu lado e a abrir uma maleta negra, estava um homem que Nerina reconheceu ser o mdico local, que assistia a Marquesa viva. Pareceu-lhe que uma eternidade passara antes de poder falar ou mover-se. Enquant o assim estava, ouviu-se uma sbita berraria e um rugido de vozes... seguidos pelo rudo distante de vidros estilhaados. Foi ento que Nerina viu no cho, ao lado de Sir 329 Rupert e a pequena distncia da cabea, uma pedra enorme. Devia pesar um ou dois qui los. Desviou rapidamente o olhar para o enorme rombo na vidraa da janela, atravs d o qual, obviamente, a pedra fora lanada. Ouviram-se mais gritos e vaias l de fora, seguidos outra vez pelo som de vidro quebrado. Por fim, Nerina conseguiu falar. - Est ferido? - perguntou ela e a voz soou estranha, mesmo a si prpria. O mdico levantou os olhos. Reconheceu-a e observou secamente: - Oh, Vossa Senhoria. Sim, Sir Rupert est ferido. Aquele pedregulho deve t-lo atin gido em cheio na tmpora. Nerina acercou-se mais, depois subitamente, achou-se ajoelhada ao lado de Sir Ru pert, com a mo sobre a dele. O mdico estava a estancar a ferida, premindo o sangue vermelho vivo contra o pens o branco que tinha na mo. - grave? - perguntou Nerina. - No posso responder a essa pergunta por agora - replicou o mdico. - Pode ver por si prpria que a pedrada o deixou sem sentidos e acho que terei de lhe fazer meia dzia de pontos, pelo menos, na testa. Mas no est morto, se isso que a aflige.

Os dedos de Nerina apertaram convulsivamente a mo de Sir Rupert e, precisamente n esse instante, mais gritaria irrompeu l fora. Um grande pedao de tijolo atravessou velozmente a janela e veio cair no cho perto da escrivaninha. O mdico no mexeu a c abea, mas Nerina soltou um pequeno grito. - Que se passa? - perguntou. - So os mineiros - replicou o mdico. - Vou falar com eles j a seguir. - Esto furiosos - observou Nerina. 330 - E no sem razo! O tom de voz do mdico era spero. - Queixavam-se de que a mina no segura! arriscou Nerina. - E verdade! - Que acontecer se a greve continuar? O mdico estava a procurar uma ligadura na maleta. Houve uma pausa, antes de responder. - Se Sir Rupert recusar negociar, tero de voltar atrs. Esto com fome, no h uma mulher ou uma criana em Willow Hill que tenha comido uma refeio decente nestes ltimos quatro dias. As lojas esto fechadas e o crdito acabou. Se no t rabalharem, morrero de fome. - Levantou os olhos para a janela e acrescentou: - Este gnero de coisas no bom para eles. Acabaro por ir parar priso. Nerina levantou-se vagarosamente. - Tem a certeza de que a mina insegura? perguntou ela. - Ouvi algumas pessoas di zerem que sim, mas o senhor conhece-a pessoalmente. Deve saber a verdade. - Sim, sei a verdade - replicou o mdico. - A mina precisa de dinheiro aplicado em investimentos. J falei com o gestor acerca disso e j falei com o prprio Sir Rupert, mas nem um nem outro se importa com o que digo. Mas sou eu quem tem de cuidar dos corpos feridos, quando um poo abate, quando um homem fica encurralado durante horas, talvez dias, ou algum pobre diabo fica sem uma perna ou um brao, por causa das ms condies da maquinaria. Fez-se silncio quando o mdico acabou de falar. - Diz que Sir Rupert no lhe d ouvidos? - perguntou por fim Nerina. - Ele no d ouvidos a ningum - observou o mdico. Estava a ligar com destreza a cabea de Sir 331 Rupert e os dedos eram gentis, apesar da aspereza da voz. - H gente que no sente amor nem ternura pelo prximo e Sir Rupert desses. Enquanto ele falava, Nerina viu o estudante orgulhoso e feliz que a Marquesa tin ha to vivamente descrito; depois, viu diante de si prpria aquele encantador jovem transformar-se num homem azedo e rancoroso, um homem sem bondade, um homem que no compreendia o significado da palavra amor. De repente, pareceu-lhe compreender tudo. Tudo apareceu claro diante dela, to evi dente como se algum o tivesse escrito, a histria de um homem que sofrera e que, po r causa desse sofrimento, era spero e cruel para com os outros. A porta da biblioteca abriu- se e o mordomo regressou com trs lacaios de olhar as sustado. - Levaremos Sir Rupert l para cima, senhor, disse ele ao mdico - depois ser melhor mandar um moo chamar a polcia. So terrveis os estragos que esto a fazer, Senhor, terrv eis. A voz do mordomo alterou-se, num crescendo de medo e ressentimento. O mdico pegou na maleta preta e ps-se em p. - Levem-no com cuidado - disse ele. - Mantenham a cabea imobilizada. Levem-no l pa ra cima e metam-no na cama. Tero de lhe cortar as roupas.

Os lacaios ergueram Sir Rupert e Nerina ficou a observ-los. Ao olhar para o rosto de Sir Rupert, recordou como ele parecera jovem e vulnervel ao examin-lo enquanto dormia na carruagem do comboio, aps a cerimnia do casamento. Agora, aquele rosto estava muito plido, com excepo de uma cicatriz irregular na fac e, apenas meio sarada. Corou ao olh-la e talvez fosse o vermelho vivo da ferida q ue, em contraste, fez o rosto masculino parecer 332 completamente exangue. Parecia mais velho e curiosamente espiritual. Pela primeira vez, Nerina reparou que aquele rosto era extremamente sensvel. Quando se guerreavam, ficara surpreendida, mais de uma vez, com a fora e obstinao das feies dele. Agora, notava que havia rugas de sofrimento por debaixo dos olhos. Os cantos da boca estavam descados, um pouco melancolicamente, como que decepcionados. Quando os lacaios passaram por ela, levando-o, sentiu dentro de si um sbito desejo e reconheceu que, acima de tudo, queria reconfortar o homem que tinha odiado, dizer-lhe que tudo estava bem, assegur-lo de que j no era preciso recear o futuro. E ento, quando os lacaios desapareceram pela porta da biblioteca, transportando o ferido, Nerina compreendeu que tinha outras coisas para fazer primeiro. Com ar resoluto, voltou-se para o mdico. - Vem comigo? - perguntou ela. - Vou falar com os grevistas. O mdico ergueu as sobrancelhas. - E que lhes vai dizer? - inquiriu. - Saber quando me ouvir - replicou Nerina. S lhe peo que me acompanhe e ficar-lhe-e i grata se me apresentar a eles, pois no sabem quem eu sou. O mdico mirou-a especulativamente; depois, como se ficasse satisfeito com o que viu no rosto dela, assentiu com a cabea e atravessou a sala. - Venha ento - disse ele. - uma mulher corajosa. Farei com que a oiam. Atravessou o salo grande, com Nerina ao lado. Junto da porta da frente, trancada, estava um lacaio de libr clara e ornamentos dourados. Fora ali colocado obviamente como guarda. O mdico afastou-o para o lado e, com as prprias mos, correu os trincos e desenganchou 333 as correntes. Quando estava para abrir a porta, veio outro lacaio correndo atravs do salo. - O Senhor Masters disse- nos que conservssemos essa porta fechada e trancada, Si r. - Quem d ordens aqui Sua Senhoria - disse o mdico mal-humorado e o lacaio recuou, murmurando desculpas. Nerina teve uma ideia. Voltou-se primeiro para um lacaio e depois para o outro. - Cada um de vocs leva um destes castiais de prata - disse ela. - O Senhor Doutor e eu vamos sair at s escadas. Queremos ser vistos. Ficaro um de cada lado. Os lacaios pareciam aterrorizados, mas obedeceram. Os gritos e brados vindos de fora aumentaram de ferocidade, como se, com o instinto dos animais enjaulados, o s homens sentissem que alguma coisa estava para acontecer. O mdico abriu a porta. Um berro irrompeu quando viram a luz e ento, mal Nerina apareceu, ladeada pelo md ico e pelos lacaios, fez-se um sbito silncio. Vagarosamente, o pequeno grupo desceu os degraus, com a luz das velas a iluminar o rosto de Nerina e os macios caracis ruivos a espreitarem por debaixo do chapu. - o Doutor - gritou um homem e houve uma viva onda de semientusiasmo. Nerina parou ao fundo das escadas. Olhou para o mdico e este ergueu a voz.

- Homens, est aqui a meu lado Lady Wroth. Ela deseja falar-vos. Espero que a oiam. Uma pequena agitao percorreu a multido. luz das tochas, Nerina podia ver as expresse s duras e desconfiadas com que os ouvintes a miravam. Os homens mais prximos esta vam apenas a pouca distncia dela, os outros estavam espalhados, alguns vinham dos jardins, aonde tinham ido procura de tijolos e pedras para atirar s janelas. Ago ra ficaram imveis, com as pedras nas mos, 334 as caras sujas de carvo bem demarcadas contra a escurido circundante, os lenos verm elhos que alguns traziam ao pescoo exibindo o nico sinal de cor entre as roupas esfarrapadas e sujas. - Meu marido, Sir Rupert Wroth, est ferido disse Nerina. - Caso contrrio, seria el e a falar-vos. Houve uma srie de vaias, assobios e sons de desprezo; mas aps um momento, o barulho cessou e Nerina continuou: - Desejo, no entanto, dizer-vos, em seu lugar, que ele considerou o vosso pedido respeitante mina e decidiu mandar investigar imedi atamente a segurana das galerias em que estais a trabalhar. Sero encomendados novos aparelhos de segurana e nova maquinaria, que sero postos a uso logo que possvel. Entretanto, o gestor da mina receber instrues para que trabalheis apenas nos locais onde no houver perigo e que vs prprios considereis serem seguros. Haver indemnizaes para as famlias daqueles que morreram ou ficaram gravemente feridos e auxlio para aqueles que no puderem temporariamente voltar ao trabalho. Houve um sbito arquejo de surpresa e, depois, um grande viva subiu no ar da noite. Foi to espontneo, to sincero que Nerina sentiu as lgrimas inundarem-lhe os olhos. Os homens continuaram a dar vivas e mais vivas; depois, quando ela ergueu a mo, houve um repentino silncio. - Tivestes de fazer uma longa caminhada para chegar aqui - disse ela - e soube p elo Doutor que as vossas mulheres e os vossos filhos esto com fome. Se forem pacificamente at porta da cozinha do castelo, providenciarei para que sejam distr ibudos entre vs os alimentos que houver. Talvez no seja o suficiente, mas pelo menos haver alguma coisa, e, quando o Doutor regressar esta noite cidade, actuar no sentido de haver 335 po e leite a crdito at ganhardes o suficiente para pagar. Os vivas subiram outra ve z e um velho, de cabelo branco e rosto enrugado e cheio de cicatrizes, deu um passo em frente. - Deus a abenoe, M'lady - disse ele. - No se h-de arrepender do acto desta noite, p rometo-lhe. - Tenho a certeza disso - respondeu Nerina. - E agora, por favor, fazei como vos disse e ide at porta da cozinha. Os estragos que fizestes sero esquecidos, mas su giro que os esqueceis tambm, pois intil falar destas coisas. Ainda soltavam vivas quando ela subiu o degrau e voltou a entrar em casa. Ao che gar ao vestbulo iluminado, enquanto os lacaios fechavam a porta atrs dela, viu que estava um pouco trmula, no de medo, mas de alvio por saber que tinha conseguido aq uilo a que se propusera. Voltou-se para o mdico. - Ir tratar de obter po e leite? - perguntou. - Sim, farei isso. Quanto ao resto, com Vossa Senhoria. Sabia que ele duvidava que Sir Rupert concordasse com as generosas promessas que ela fizera em seu nome, mas Nerina nada receava. Tinha uma coisa para regatear que a fazia sentir uma suprema confiana em si prpria. O segredo do velho Harry, es tava certa, transformaria totalmente a atitude de Sir Rupert.

E porque no? O medo que o acompanhara desde criana seria afastado por algumas pala vras e pela posse de um pedao de papel da Sacristia da Capela do Bom Pastor. O poderoso reinado do Marqus chegara ao fim. Mais do que isso, ele j no era o Marqus de Droxburgh. Nerina olhou para as paredes nuas do salo grande. Os retratos da f amlia voltariam, pensou para ornamentarem e enriquecerem o castelo. Ansiava, como nunca por nada deste mundo, por ver a expresso de Sir Rupert quando soubesse a verdade, quando lhe dissesse que era filho legtimo de seu pai e genuno herdeiro do Marquesado. Dirigiu-se rpida e ansios amente para as escadas. Masters aproximou-se, respeitosamente. - Mandei os mineiros para a porta da cozinha participou-lhe Nerina. - Dem a todos alguma coisa para levarem para casa. H presuntos na cozinha, cortem-nos. Todo o po que tivermos no castelo deve ser distribudo; os cozinheiros podero cozer mais para amanh. Deve haver leite na leitar ia, mande busc-lo, e manteiga tambm. - Muito bem, M'lady. O longo traquejo do mordomo impedia-o de expressar o seu espanto em palavras, mas o rosto exprimia com eloquncia a surpresa. Nerina no pde deixar de sorrir, enquanto seguia o mdico at ao andar de cima. O quarto de Sir Rupert estava imerso em penumbra. A nica luz provinha de uma vela junto da cama. O rosto de Sir Rupert estava quase to branco como a almofada em que repousava. Por um momento, Nerina julgou que estava morto e sentiu o corao pulsar assustado. Um sbito horror dominou-a; depois, quando o mdico lhe tomou o pulso, soube que ainda vivia. - Quanto tempo ainda ficar inconsciente? - perguntou ela, em voz baixa. O mdico no respondeu, por momentos; em seguida, pousou suavemente o brao de Sir Rupert na cama. - No fao ideia - disse - e quando voltar a si h a possibilidade de entrar em delrio. Lentamente, Nerina desfez os laos do chapu e tirou-o. - Vou tratar dele - disse calmamente. - Portanto, ser melhor dizer-me o que devo fazer. 337 s duas horas da manh, Sir Rupert agitou-se. Quando comeou a mover-se de um lado par a o outro na cama, Nerina levantou-se da cadeira de braos colocada ao p da lareira , onde estivera a descansar, e atravessou o quarto para se pr cabeceira. Tinha-se despido e envergava apenas um penteador de cetim branco orlado de rendas que co mprara em Bond Street. O cabelo estava solto e tinha os olhos mortios e pesados d o sono. Dirigiu-se rapidamente para a cabeceira de Sir Rupert e pousou os dedos frios no seu rosto. Ele estava quente e febril. Impacientemente, ele afastou a cara da mo dela, os lbios agitando-se como se lutasse para falar, mas sem articular qualque r som. Quase uma hora mais tarde, comeou a falar alto, a princpio emitindo sons ininteligv eis e, por fim, clamando: - gua! Quero gua! Nerina ps a mo sob a cabea dele e levou-lhe um copo aos lbios. Ele sorveu alguns go les e voltou a recostar-se. No tinha aberto os olhos e ela sentiu que, mesmo que os abrisse, no a teria reconhecido. De repente, comeou a falar com coerncia. - Ela partiu - disse. - Partiu e no sei para onde. Escorracei-a. Fui brutal. e el a chamou-me demnio. Ela tinha razo. Enlouqueceu-me com aquele cabelo ruivo e aquel es olhos verdes. Porque no a posso esquecer?. Ela persegue- me. est sempre present

e. Sim, a rir-se de mim, a troar de mim, a levar-me loucura. Sir Rupert repetiu vrias vezes as ltimas palavras: - Louco! Ela pe-me louco! Louco! Louco! Nerina pousou a mo sobre a dele. - Tens de dormir - disse firmemente. - Ouves? Ests ferido, precisas de repousar. 338 - No posso repousar - replicou ele. - Estou louco. Ela pe-me louco! - Esquece-a - disse Nerina calmamente. - Tens de dormir. Como se aquela ordem se infiltrasse no seu crebro, ele serenou; sentiu que ele ob edecia sem comentrios, como se fosse uma criana. Enquanto alisava o lenol e colocav a as almofadas numa posio mais confortvel, Nerina perguntava a si prpria se ele dese java o regresso dela ou se o que dissera era apenas reaco surpresa de descobrir qu e ela deixara o castelo. Quando Nerina voltou para a cadeira de braos, junto da lareira, ficou sentada a o lhar para as chamas, pensando em Sir Rupert, pensando nela prpria. Agora j conheci a a verdade. Amava-o e viu, com sbita lucidez, que o motivo que a levara a fugir dele e do castelo, havia trs dias, no fora para se afastar do homem que era legalm ente seu marido, mas para fugir do amor. Era o amor que lhe metia medo, o amor q ue ela sabia instintivamente que a partiria em pedaos logo que chegasse o momento de destruir o seu ltimo sentimento de independncia, a sua ltima chama de rebelio co ntra o homem e o matrimnio. Quando era criana, tinha ansiado pelo amor e fora-lhe negado. rf, parente pobre ind esejada, que era apenas um embarao para aqueles que foram forados a cuidar dela, d esejava o amor. Contudo, por causa do orgulho e de uma energia ntima, apoiada em parte na realidade, em parte na imaginao, no admitiu nunca, nem sequer para si prpri a, que estava vida de afecto. Quando cresceu, o amor que lhe fora negado comeou a envenenar-lhe a mente contra todas as outras espcies de amor. Ela odiara o tio e, portanto, convencera-se de que todos os homens eram como ele. Detestara e odiar a as atenes que lhe eram dedicadas 339 pelos seus dissolutos patres e, consequentemente, acreditara que o amor era apena s lubricidade e tornara-se para ela um inimigo igual aos homens que desprezava e lhe suscitavam repugnncia ao desejarem-na. E quando, finalmente, o amor chegou, viera, no suave, gentil e ternamente, como e la imaginara, mas como uma cruz de fogo, indistinta do dio, distorcido e emaranha do na sua mente confusa, at ao ponto de ela j no saber se as emoes que a consumiam er am amor ou asco. Agora, sabia que comeara a amar Sir Rupert a partir do instante, em que ele avanar a para a proteger do tio, em Berkeley Square. Admirara-o antes disso, sob o seu desdm, o seu desprezo e o seu desejo de vingana. Contudo, houvera pontos fracos na sua couraa que a fizeram ansiar por estar junto dele, por ser feliz com a sua pr esena, por sentir satisfao mesmo ao querelar com ele. Agora, ao relembrar o passado, percebia quanto o amara quando regressaram a Wrot h, aps o casamento. No tinha compreendido ento que a tenso e a excitao que sentia na p resena dele eram amor e no dio. No sabia que, quando desceu, na manh seguinte, para o procurar, no foi para o provocar e torturar, mas simplesmente para o ver, para o lhar o seu rosto e saber que estava junto dela. No tinha analisado aquela sbita pe rturbao interior, aquela sensao de alegria que no podia ser explicada. Agora reconhecia tudo. Ele tinha-a atrado e prendido, enquanto ela, pobre tola, p ensara o tempo todo que lutava contra ele. Ele tinha-a conquistado desde o princp io, enquanto ela imaginara ser a conquistadora triunfante. Como fora cega, como fora tola! E agora, humildemente, seria capaz de chorar por causa da sua toleima . Desperdiara tanto tempo, malbaratara momentos 340 preciosos e horas que poderiam ter sido douradas de felicidade. Nerina escondeu a cara nas mos. Sentiu-se estremecer com a intensidade dos seus sentimentos. Naquele momento, soube que desejava, aci ma de tudo, atravessar o quarto, ajoelhar-se junto do leito de Sir Rupert e comprimir os seus lbios contra

a mo dele. Sabia que isso lhe daria um enlevo e um prazer para alm de tudo o que ela j conhecera em toda a sua vida. Mas no ousava faz-lo, no, porque, quando ele se recompusesse, ela teria de se submeter vontade dele e de aceitar as condies que ele ditasse, fossem quais fossem. Mand-la-ia embora; nunca mais o veria, nunca mais ouviria a sua voz ou lhe veria o rosto. Contudo, no podia fazer nada contra isso. O que quer que ele sugerisse, sabia que teria de aceitar, simples e unicamente porque o amava, porque j no podia lutar contra ele. Sentiu lgrimas acumularem-se-lhe nos olhos. Suavemente, comearam a fluir por entre os dedos. Eram lgrimas de autocompaixo, mas no se importou. O seu amor no tinha esperana. Desejou nunca ter decidido salvar Elizabeth; no entanto, mesmo no momento em que formulava esse pensamento, reconheceu que era falso. Nunca lamentaria o sucedido, porque, por mais difcil e solitrio que fosse o futuro, ela conhecera ao menos Sir Rupert, conhecera-o e amara-o. Com uma mgoa que era profunda agonia fsica, recordou como o repelira quando ele en trara no seu quarto. Pensou no que teria acontecido se tivesse correspondido aos seus beijos, se no tivesse sido dura e firme quando ele a abraara. Sentiu-se tremer, ao relembrar os braos dele a envolv-la, a sua boca, dura e possessiva, contra a dela; ento, enquanto lamentava t-lo impedido de a tomar, ter oposto a sua fora dele e sado vencedora, percebeu que havia agido bem. 341 Teria sido uma imitao do amor verdadeiro, a dessacralizao de uma emoo to sagrada e san a, que agora se punha humildemente de joelhos diante da divindade que invadira o seu corao e alma. Se tivesse permitido a Sir Rupert tom-la como coisa sua, avidame nte, carnalmente, sem ternura nem beleza, sabia que o seu amor teria sido conspu rcado. Ir-se-ia embora, mas o amor desapareceria com ela, aquele sacramento no nt imo do seu corao, que constitua em si mesmo uma ddiva de Deus. As lgrimas secaram. Continuou com a cara escondida nas mos, a cabea apoiada no espa ldar de veludo da cadeira de braos. No sabia h quanto tempo ali estava sentada, num sofrimento meio de desgraa meio de xtase, consciente de que o seu amor parecia co nsumi-la como uma chama. Um som vindo do leito sobressaltou-a. Olhou para l, afastando os dedos dos olhos. Sir Rupert erguera-se e, olhava sua volta, a branca ligadura fazendo contraste com o negrume das costas da cama. Nerina ps-se em p. Ele viu-a e, por um momento, os seus olhos abriram-se muito e escureceram de assombro; depois, quando entrou no crculo de luz, a vela revelou as doces curvas da sua figura sob o difano pentea dor, o cabelo solto destacando-se como uma aurola para lhe emoldurar a palidez do rosto e dos olhos manchados de lgrimas. - Nerina! A voz dele era baixa e cava e Nerina teve a certeza de que Sir Rupert j no delirav a, mas tinha recuperado o pleno uso dos sentidos. - Voltaste! - disse ele, roucamente. - Sim, voltei - disse Nerina. - Foste ferido. Tens de ficar quieto. - Voltaste! - repetiu ele, como se no tivesse ouvido a ltima parte da frase. - Jul guei que me tinhas deixado para sempre. 342 Nerina abanou a cabea. - No... Fui uma estpida... Fugi... Depois reconheci que tinha sido uma tola ao fazlo... por isso. voltei. - Para mim? - perguntou Sir Rupert. Ela no entendeu o que ele queria dizer e respondeu

simplesmente: - Sim... para ti! Mas, oh, tenho uma notcia a dar-te, uma notcia de grande importncia para ti, uma coisa que soube e que ir alterar o curso de toda a tua vida. - Que importa isso! - disse Sir Rupert impaciente. - H uma coisa que preciso de saber imediatamente. - De que se trata? - perguntou Nerina com estranheza. - Voltaste para ficar? Os olhos de Nerina exprimiram confuso; depois, pareceu-lhe que o significado da pergunta dele era claro e disse: - No, no ficarei se desejares libertar-te de mim. No ser fcil, como sabes, pois legalmente estamos casados, mas h-de achar-se maneira e, agora, farei o que desejares. Fiz mal ao casar contigo como casei. Pensei que o merecias, mas vejo que aquele ardil no foi justo... e no me compete a mim julgar e tentar fazer o papel de vingadora. Lamento-o e, se agora puder facilitar... f-lo-ei. - Vais-te embora? - inquiriu Sir Rupert. Nerina respirou fundo. Sentiu que lavrava a sentena de morte contra si prpria, mas a sua voz era firme quando respondeu: - Se tu assim o quiseres. - Se eu quiser? Ests louca? - o tom de Sir Rupert era spero. De repente, estendeu a mo e agarrou a de Nerina. - No compreendes que te estou a pedir que 343 fiques? Nas tuas prprias condies, nos termos que quiseres, mas fica comigo. Ele viu os olhos de Nerina alargarem-se, como se no tivesse compreendido, e, ento, os dedos dela enclavinharam-se nos seus. - Que dizes? - perguntou ela. - Estou a tentar fazer-te entender - replicou Sir Rupert. - muito estranho que e stejas aqui a esta hora, vestida como ests, e eu na cama. Parece que me lembro de uma pancada, duma sensao de queda. Mas no importa, no importa o que aconteceu; o qu e importa isto - que saibas quanto senti a tua falta quando descobri que tinhas partido. No era capaz de acreditar que fosse possvel teres realmente partido. Espe rava que fosse mais um ardil, que voltarias de algum esconderijo secreto para tr oar de mim, levando-me loucura ao ver os teus olhos verdes e, os cabelos ruivos e o suave desdm dos teus lbios. Sei que foi demncia minha tocar-te, tentar impor-me violentamente, mas no pude evit-lo. Se soubesses o que senti dia aps dia, noite aps noite! Tnhamos estado juntos, sentados um frente ao outro, tnhamos falado e lutado um com o outro; no entanto, durante todo o tempo o meu corao clamava que te queri a, enquanto o meu crebro repudiava essa ideia. Enquanto falava, Sir Rupert puxou Nerina um pouco mais para ele; agora, ela estr emecia num xtase que parecia inflamar todo o seu corpo, medida que o significado das palavras dele a perpassava. Por fim, encontrou a voz. - Queres dizer. que. que. me. amas? sussurrou. - Se te amo? Adoro-te! - respondeu Sir Rupert. Nunca julguei possvel que pudesse amar qualquer mulher, que pudesse sentir o que sinto; contudo, agora que isto me aconteceu, sei que . amor. 344 Nerina soltou um pequeno arquejo e tentou libertar a sua mo da dele, mas ele no permitiu. - Serei gentil para contigo, serei delicado, mas deixa-me tentar ensinar-te a amar-me. D-me a oportunidade de mostrar-te o que si nto, de achar a felicidade para ambos. Ento libertou as mos de Nerina; mas antes dela se

mover, os seus braos rodearam-na com delicadeza e com uma ternura que ela nunca conhecera nem julgara possvel nele. Abraou o corpo dela. Ela no lhe resistiu e os seus olhos fixaram os dele, mirando o rosto masculino como se procurasse a verdade daquilo que ouvira, mal acreditando, julgando tudo demas iado maravilhoso para poder acreditar; ento, por fim, enquanto muito ternamente e le a puxou para a cama, de modo a ficar meio sentada, meio deitada, envolta nos seus braos, Sir Rupert pousou os olhos nela e a sua boca ficou muito perto da dela. - Ds-me uma oportunidade, querida? - sussurrou. Ela continuou incapaz de lhe responder. Vagarosamente, tal como o cu se mistura c om o mar no horizonte, os lbios dele tocaram os dela, primeiro uma tentativa; dep ois, ao sentir a resposta dos seus lbios abertos, a presso aumentou. Por fim, apertada nos braos dele, Nerina soube a resposta para todas as perguntas. Soube, tambm, que a desgraa e a solido, que tinham sido suas companheiras desde a infncia, tinham partido para sempre. Chegara ao lar, encontrara o que sempre procurara, sem saber como aquilo se chamava, sem sequer acreditar que existisse, mas que a esperava desde sempre. Com um leve soluo, os seus braos estenderam-se para o pescoo de Sir Rupert e impeliu a cabea dele para mais perto de si. Sentia o corao dele palpitar no peito, sentia o sangue acelerar e correr veloz e desordenado por todo o 345 corpo dele. Sentia os braos dele estreitarem-se em torno dela, com uma fora que ma l a deixava respirar. Subitamente, ele afrouxou e, com voz rouca de emoo, disse: - No me tentes! Ters medo de mim e voltars a fugir outra vez. Nerina, erguendo os olhos para ele, sorriu um pouco tumultuosamente, pois havia lgrimas nos seus olhos: - Nunca - sussurrou. - Nunca mais te deixarei. porque. Oh, meu querido. eu tambm te amo. Fim