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Una conspiracin de papel

David Liss
Traduccin de Eva Cruz

Ttulo original: A Conspiracy of Paper 2000, David Liss De la traduccin: Eva Cruz De esta edicin: 2001, Grupo Santillana de Ediciones, S. A. Torrelaguna, 60. 28043 Madrid Aguilar, Altea, Taurus, Alfaguara S. A. Beazley 3860. 1437 Buenos Aires. Argentina Aguilar, Altea, Taurus, Alfaguara S. A. de C. V. Avda. Universidad, 767, Col. del Valle, Mxico, D.F. C. P. 03100. Mxico Distribuidora y Editora Aguilar, Altea, Taurus, Alfaguara, S. A. Calle 80 n 10-23 Santaf de Bogot. Colombia ISBN: 84-204-4252-6 Depsito legal: M. 12.247-2001 Impreso en Espaa - Printed in Spain Diseo de cubierta: Agustn Escudero

Uno

Hace ya algunos aos, los caballeros del negocio del libro me insisten con toda urgencia en que traslade mis memorias al papel; pues, como han argumentado estos caballeros, son muchos los que pagaran gustosos unos pocos chelines por conocer las verdaderas y sorprendentes aventuras de mi vida. Si bien ha sido mi costumbre desechar la idea con un movimiento despreocupado de la mano, no puedo afirmar que jams haya pensado seriamente en ello, ya que a menudo he sido yo el primero en felicitarme por haber visto y vivido tanto, y muchas veces he compartido alegremente mis historias en buena compaa, en la sobremesa de alguna cena. Con todo, existe una diferencia entre las historias que se cuentan avanzada la noche, en torno a una botella de clarete, y un libro que cualquier hombre en cualquier lugar puede coger y examinar. Por supuesto que me he deleitado con la idea de contar mi historia, pero tambin he reconocido que publicarla sera una empresa peliaguda los nombres y detalles de mis aventuras tocaran de cerca a tanta gente an viva que el libro que las recogiera podra ser, cuando menos, objeto de denuncia. Pero la idea me ha intrigado atormentado incluso, no cabe duda de que alimentada por la vanidad que anida en el corazn de todos los hombres, y quizs ms an en el mo que en el de la mayora. He decidido, por tanto, escribir este libro como a m me plazca. Si los caballeros de Grub Street desean tachar los nombres de oscuras conexiones, son libres de hacerlo. En lo que a m respecta, conservar el manuscrito a fin de que haya algn registro veraz de estos acontecimientos, si no para esta poca, s para la posteridad. Me ha costado bastante decidir cmo comenzar, pues he visto muchas cosas de inters para el pblico en general. Arranco como los novelistas, con mi nacimiento, o como los poetas, en mitad de la accin? Tal vez no. Creo que empezar mi historia con el da ahora hace ya ms de treinta y cinco aos en que conoc a William Balfour, puesto que fue el asunto de la muerte de su padre el que me proporcion algo de xito y de reconocimiento entre el pblico. Hasta ahora, sin embargo, pocos han sabido toda la verdad acerca de ese asunto.

El seor Balfour me visit por primera vez a ltima hora de una maana de octubre de 1719, un ao de mucha agitacin en esta isla: la nacin viva en permanente temor a los franceses y a su apoyo al heredero del depuesto rey Jacobo, cuyos seguidores jacobitas amenazaban constantemente con recuperar la corona britnica. Nuestro rey alemn llevaba apenas cuatro aos en el trono, y las luchas de poder en el seno de su gobierno irradiaban una sensacin de caos a toda la capital. Todos los peridicos condenaban la carga que supona la deuda nacional, que decan que nunca podra ser saldada, pero esa deuda no mostraba seales de disminuir. Fue sta una poca de exuberancia y de desorden, de desastres y de oportunidades. Fue una buena poca para un hombre cuyo sustento dependa del crimen y la confusin. Pero a m la poltica nacional me importaba ms bien poco, y la nica deuda que me preocupaba era la ma. Y el da en el que comienza mi relato tena problemas ms acuciantes incluso que mi precaria economa. Llevaba tiempo despierto, aunque muy poco levantado y vestido, cuando mi casera, la seora Garrison, me inform de que haba abajo un caballero cristiano que deseaba verme. La buena de mi casera siempre senta la necesidad de especificar que era un caballero cristiano el que me visitaba, aunque en los meses que llevaba residiendo con ella, ningn judo, aparte de m mismo, haba cruzado nunca el umbral de su puerta. Esa maana me encontraba deshecho, y en absoluto en condiciones de recibir a nadie, mucho menos a un extrao, as que le ped a la seora Garrison que le despidiera, pero, con su habitual intrepidez porque la seora Garrison era una criatura resuelta, regres para informarme de que el motivo de la visita del caballero era urgente. Dice que viene por un asesinato me explic con el mismo tono apagado que utilizaba para anunciarme una subida en el alquiler. Su cara plida y venosa se endureci mostrando su desagrado. Eso ha dicho, asesinato por las buenas. No puedo decir que me agrade, seor Weaver, que venga gente a mi casa hablando de asesinatos. No alcanzaba a entender del todo por qu, si la palabra le resultaba tan desagradable al odo, la pronunciaba tan alto en mitad del pasillo, pero supe que mi tarea era confortarla. Lo comprendo perfectamente, seora. Seguro que el caballero ha dicho satinado y no asesinato ment, pues ando en este momento ocupado en un negocio de telas. Dgale que suba, por favor. La palabra asesinato haba llamado mi atencin tanto como la de la seora Garrison. Haba estado involucrado en una especie de asesinato haca apenas doce horas, y pens que el asunto poda concernirme, y mucho. Este Balfour sera sin duda algn pjaro

carroero la clase de renegado* desesperado que infestaba Londres , una criatura que peinaba las callejuelas hmedas e inmundas cercanas al ro, a la caza de cualquier cosa que pudiera empear, incluyendo informacin. Seguro que haba odo algo acerca del desafortunado incidente con el que me haba topado y vena a pedirme que pagara su silencio. Yo saba bien cmo deshacerme de un hombre de su calaa. No con dinero, por supuesto, porque darle a un granuja un poco de plata no es ms que animarle a que vuelva por ms. No, yo haba llegado a la conclusin de que, en estos casos, la violencia me era ms rentable. Pensara en algo nada sangriento en algo que no atrajese la atencin de la seora Garrison cuando tuviese que escoltar al canalla hasta la puerta. Una mujer a la que le enojaba que se hablase de asesinato bajo su techo, difcilmente dara su aprobacin al espectculo de una mutilacin bajando por su escalera. Me tom un momento para ordenar mi sala de visitas, como yo la llamaba. Le haba alquilado dos habitaciones a la seora Garrison, una privada, y otra donde me ocupaba de mi negocio. Como muchos hombres de negocios porque as me imaginaba a m mismo, incluso entonces sola atender mis asuntos en un caf cercano, pero la delicada naturaleza de mi trabajo haba convertido esos establecimientos pblicos en lugares inaceptables para mis clientes. En lugar de eso, haba montado una habitacin con diversas sillas confortables, una mesa en torno a la que sentarse y una elegante estantera que usaba para almacenar vino y queso en lugar de los libros para los que estaba diseada. La seora Garrison se haba ocupado de la decoracin, y si bien le haba dado al cuarto un tono alegre poco apropiado, con su pintura rosa plido y sus cortinas celestes, me di cuenta de que unas cuantas espadas y algn grabado de tema marcial en las paredes contribuan a aadir un correctivo suficientemente masculino. Me enorgulleca que estos aposentos fueran tan sumamente decentes, puesto que su aire refinado tranquilizaba a los caballeros que acudan a solicitar mis servicios. Mi oficio tocaba con frecuencia aspectos desagradables, y los caballeros, segn haba aprendido, preferan la ilusin de estar participando en un negocio corriente y nada ms. Me gustara aadir, aun a riesgo de que se me acuse de vanidoso, que tambin me enorgulleca de mi propio aspecto. Haba escapado de mis aos como pgil con pocos de los distintivos que otorgaban a mis colegas veteranos del ring ese aspecto de rufianes ojos perdidos para siempre, narices aplastadas u otras desfiguraciones semejantes, y no luca ms seal de las palizas que unas pocas cicatrices pequeas por la cara, una nariz que mostraba tan slo alguna que otra leve protuberancia y el contorno mellado que acompaa a varias roturas. De hecho, me consideraba un hombre
* En espaol en el original. (N. de la T.)

razonablemente apuesto, y me empeaba en vestir siempre con correccin, aunque con modestia. Slo llevaba sobre el cuerpo camisas limpias, y ninguna de mis chaquetas o chalecos tena ms de un ao. Sin embargo no era uno de esos joviales petimetres vestidos a la ltima con colores vivos y chorreras; un hombre de mi profesin prefiere siempre las modas sencillas que no atraigan sobre su persona especial atencin. Me sent tras mi gran escritorio de roble, de cara a la puerta. Utilizaba esta mesa para ordenar mis asuntos, pero haba descubierto que serva para hacer patente mi autoridad. As pues, cog una pluma y contraje los msculos de la cara tratando de adoptar el aspecto de un hombre ocupado e irritado a la vez. No obstante, hube de esforzarme en ocultar mi sorpresa cuando la seora Garrison hizo pasar a aquel visitante. William Balfour no era ni mucho menos un faltrero tal y como llambamos entonces a los ladrones, sino un caballero de aspecto y vestimenta elegantes. Tendra unos cinco aos menos que yo: le ech unos veintids o veintitrs aos. Era un hombre alto, flaco y encorvado, con la mirada algo hundida en el semblante ancho y apuesto, que slo malograban ligeramente las marcas de la viruela. Llevaba una peluca de primera calidad, pero mostraba la edad y el uso en sus manchas y en un sucio color amarillento mal disimulado con polvos. Asimismo, sus ropas conservaban la huella de un buen sastre, pero se las vea demasiado usadas, cubiertas por el polvo del camino y del miedo y de los aposentos baratos. El chaleco, en particular, en otro tiempo entretejido con fino hilo de plata, estaba ahora ajado y rado. Haba algo tambin en su mirada. No sabra decir si era sospecha, fatiga o derrota, y me observaba con un escepticismo al que yo estaba ms que acostumbrado. La mayora de los hombres que entraban por aquella puerta, como pueden comprender, tena una mirada preparada para m: desprecio, duda, superioridad; algunos, incluso admiracin. Los hombres de esta ltima categora me haban visto en mi poca de esplendor como pgil, y su amor por el deporte les permita superar la vergenza de tener que recurrir a la ayuda de un judo que se injera en los asuntos desagradables de otros hombres. Este Balfour me miraba no como a un judo o un pgil, sino como a otra cosa algo sin importancia alguna, casi como si yo fuese el sirviente que deba llevarle hasta el hombre que buscaba. Caballero le dije, levantndome al tiempo que la seora Garrison cerraba la puerta tras de s. Salud a Balfour con una ligera reverencia, que l me devolvi con rgida resignacin. Despus de ofrecerle asiento delante del escritorio, volv a mi silla y le comuniqu que aguardaba sus instrucciones. Vacil antes de plantear su problema, tomndose un momento para estudiar mis rasgos debera decir que para observar embobado mis rasgos, porque me miraba ms como a un espectculo

que como a un hombre. Sus ojos se pasearon con evidente desaprobacin por mi cara y por mi ropa aunque ambas estaban ms limpias y aseadas que las suyas, y lanzaron una mirada furtiva a mi pelo, pues, a diferencia de los verdaderos caballeros, yo no llevaba postizo, sino que me recoga los mechones en la nuca, al estilo de las pelucas con coleta. Usted, supongo, es Benjamin Weaver dijo por fin con una voz quebrada por la incertidumbre. Apenas par mientes en mi asentimiento. Vengo por un asunto serio. No me agrada tener que recurrir a sus peculiares servicios, pero necesito la ayuda que slo un hombre como usted puede proporcionarme. Se revolvi incmodo en el asiento, y me pregunt si no podra el seor Balfour ser alguien diferente de quien aparentaba si no sera acaso un hombre de rango muy inferior disfrazado de caballero. Ah estaba, despus de todo, el asesinato del que le haba odo hablar la seora Garrison, pero ahora no poda sino preguntarme si el asesinato que l haba mencionado era el mismo que a m tanto me atormentaba. Espero poder serle de alguna ayuda le dije, con estudiada cortesa. Dej a un lado la pluma y lade la cabeza ligeramente para demostrarle que tena toda mi atencin. Las manos le temblaban caprichosamente mientras se miraba las uas con indiferencia poco convincente. S, se trata de un asunto desagradable, as que estoy seguro de que estar usted a la altura del encargo. Le ofrec una breve reverencia desde mi silla y le dije lo amable que era, o alguna otra perogrullada por el estilo, pero l apenas se percat de lo que yo deca. A pesar de sus esfuerzos por fingir una especie de afectada lasitud, su aspecto era el de un hombre a punto de ahogarse, como si el cuello de la camisa le apretase la garganta. Se mordi el labio. Mir alrededor de la habitacin; los ojos le saltaban de un lado a otro. Caballero le dije, perdneme si le digo que parece usted algo descompuesto. Puedo ofrecerle una copa de oporto? Mis palabras le alcanzaron como una bofetada en pleno rostro, y se recompuso adoptando de nuevo la pose de un dandi despreocupado. Me imagino que sabr usted que existen formas menos impertinentes de preguntarle a un caballero por sus aflicciones. No obstante, aceptar una copa de lo que sea que pueda tener por aqu. No era por deferencia por lo que le permita a Balfour que me

insultase libremente. Una vez establecido en mi profesin, no me llev mucho tiempo aprender que los hombres de linaje o posicin sentan una profunda necesidad de demostrar su superioridad no hacia el hombre que contrataban para inmiscuirse en sus asuntos privados, sino hacia el trabajo en s. Yo no poda tomarme las libertades de Balfour como una cuestin personal, porque no iban dirigidas a m. Saba tambin que una vez que hubiera satisfecho a un hombre as, el recuerdo de su propio comportamiento descorts a menudo le movera a pagarme con celeridad y a recomendar mis habilidades a sus conocidos. De modo que apart de m los insultos de Balfour como un oso espanta a los perros que le atormentan en Hockley-in-the-Hole. Le serv el vino y volv a mi mesa. Tom un sorbo. No estoy descompuesto me asegur. Si la calidad de mi licor sorprendi agradablemente a mi invitado, como esperaba que hiciese, consider que ste era un detalle que no vala la pena mencionar. Lo que estoy es fatigado por la mala noche, y la verdad hizo una pausa para lanzarme una mirada cargada de intencin es que estoy de luto por mi padre, que falleci apenas har dos meses. Le present mis disculpas y luego me sorprend a m mismo dicindole que yo tambin haba perdido a mi padre recientemente. Balfour a su vez me dej boquiabierto al contarme que saba de la muerte de mi padre. Su padre, seor, y el mo, se conocan. Hicieron negocios juntos, ya sabe, en una poca en la que mi padre necesit los servicios de un hombre de la... clase de su padre. Me gustara creer que no mostr sorpresa alguna, pero dudo de que fuera as. Mi apellido de nacimiento no es Weaver, sino Lienzo. Pocos hombres estaban al tanto de mi verdadero apellido, as que no poda prever que ste conociese la identidad de mi padre. No poda adivinar qu ms sabra Balfour de m, pero no le hice preguntas. Slo asent despacio. Me encontraba ya completamente despistado acerca de lo que querra este hombre, ya que estaba perfectamente claro que no haba venido para nada relacionado con mi desafortunado incidente de la noche anterior. Mientras meditaba sobre mis muchas incertidumbres, se me ocurri que me acordaba vagamente del padre de Balfour. Recordaba haber odo a mi padre hablar de l slo haba dicho cosas buenas de aquel hombre, porque haban estado ms unidos, creo, que dos simples conocidos, aunque llamarlos amigos habra sido exagerar las posibilidades de su relacin. Recordaba al padre de Balfour, aun cuando hubiese olvidado a numerosos hombres con los que mi propio padre haca negocios, puesto que era poco habitual

que mantuviera una relacin tan estrecha con un caballero cristiano. Sin embargo, no me haba venido a la memoria la asociacin de mi padre con aquel hombre cuando le en los peridicos la noticia del suicidio de Michael Balfour. Haba sido un comerciante adinerado y, como muchos hombres de negocios que asuman riesgos, haba sufrido graves reveses financieros. Los suyos en particular fueron severos; haba perdido ms de lo que tena en una serie de malas empresas e, insolvente e incapaz de enfrentarse ni a sus acreedores ni a su familia con la vergenza de su ruina, se haba ahorcado en sus establos. Haba cometido este acto apenas veinticuatro horas antes de la muerte de mi padre. As que usted oy hablar de mis servicios de voz de su padre? le pregunt a Balfour. Era una pregunta irrelevante, al menos en lo que ataa a las preocupaciones del seor Balfour. Quera saber si mi padre haba hablado de m es ms, si lo haba hecho favorablemente a sus colegas y socios. Para mi sorpresa, me descubr deseando que Balfour supiera si mi padre, de algn modo, respetaba la vida que me haba construido. Balfour me desenga rpidamente de estas ficciones. La recomendacin no es tan directa. No hay duda de que haba odo su nombre en el pasado, con las mismas connotaciones, comprender usted, con las que uno oye hablar de trapecistas y espectculos de feria y esa clase de cosas, pero me hallaba recientemente en un caf, cuando o a un caballero mencionar su nombre. Un amigo de este caballero, un tal Sir Owen Nettleton, le haba contratado a usted por un asunto de negocios y le crea competente, un adjetivo de suficiente mrito en los tiempos que corren. Fue entonces cuando conceb la idea de que sus servicios quizs pudieran serme de utilidad. A menudo me maravillaba de que Londres, siendo una ciudad tan enorme, fuera a veces tan asombrosamente pequea. Entre incontables miles, esta clase de casualidades se dan casi a diario, puesto que hombres de naturaleza e intereses similares inevitablemente se congregan en los mismos clubes, tabernas, cafs y salones de t. Era cierto que haba servido a Sir Owen Nettleton, y sus asuntos ocupaban gran parte de mis pensamientos aquella maana, pero hablar de l ms adelante. Balfour se termin el oporto de un trago y me mir directamente a los ojos con una intensidad que sugera que estaba armndose de valor. Seor Weaver, ir al grano. A mi padre, seor, lo asesinaron. Creo que la misma persona o personas que asesinaron a su padre. Ni siquiera poda pensar en cmo reaccionar. A mi padre lo haban matado, s, pero no asesinado, haca unos dos meses: un

cochero borracho le haba arrollado cuando cruzaba Threadneedle Street. El asunto haba estado rodeado de cierta incertidumbre. Cun temerario haba sido el cochero? Acaso mi padre se le cruz ciegamente en el camino? Poda haberse evitado? Todas, preguntas sin respuesta, segn dictamin el juez. El cochero, aunque negligente, haba actuado sin mala intencin, y no poda tener ningn motivo para querer hacerle dao a mi padre. La misma accin perpetrada contra un conde o contra un parlamentario podra haberle supuesto al cochero, como mnimo, siete aos de destierro en las colonias, pero el atropello descuidado de un corredor de bolsa judo apenas era un tema sobre el que desplegar todo el imperio de la ley. El juez puso en libertad al cochero con una severa advertencia, y eso supuso el final legal de la cuestin. Por aquella poca yo llevaba casi diez aos sin hablar con mi padre. No saba prcticamente nada acerca de sus negocios y en ningn modo se me haba pasado por la cabeza que su muerte pudiera haber sido algo tan horrible como un asesinato. Este pensamiento, sin embargo, s se le haba ocurrido al pariente de mi padre, mi to Miguel, quien me haba escrito para informarme de sus sospechas. Me ruboriza admitir que respond a sus esfuerzos con una mera respuesta formal en la que tachaba sus ideas de disparatadas. Hice esto en parte porque no quera relacionarme con mi familia y en parte porque saba que mi to, por razones que no acertaba a comprender, haba querido a mi padre y no poda aceptar el sin sentido de una muerte tan fortuita. Pero ahora, de nuevo, me enfrentaba a la idea de que mi padre haba sido vctima de un malvado crimen, y de nuevo me daba cuenta de que mi exilio voluntario de la familia me haca desear no creer en ella. Forc mi rostro para adaptarlo a los rgidos ngulos de la imparcialidad. La muerte de mi padre fue un desafortunado accidente comenc. Balfour saba ms acerca de mi familia de lo que yo saba de la suya, y lo consider una desventaja, as que, con el nimo ya agitado, continu al ritmo ms pausado posible. Y si me permite la des cortesa, le recordar que la prensa inform sobre la muerte de su padre como algo distinto al asesinato. Balfour levant la mano, como si pudiese espantar la idea del suicidio. Ya s cmo inform la prensa me espet, escupiendo salivazos y s lo que dijo el juez, pero aun as le prometo que aqu falla algo. En el momento de la muerte de mi padre, se descubri que su fortuna estaba absolutamente mermada, pero pocas semanas antes l mismo me haba dicho que estaba beneficindose de la especulacin, aprovechando bien la fluctuacin de los mercados provocada por la rivalidad entre el Banco de Inglaterra y la Compaa

de los Mares del Sur. Yo no deseaba verle involucrado en los asuntos de la calle de la Bolsa, comprando y vendiendo acciones a la manera de un... bueno, a la manera de su gente, Weaver, pero l crea que all haba grandes oportunidades para un hombre que mantuviera la cabeza fra. As que cmo puede ser que sus finanzas estuvieran tan... hizo una pausa breve para elegir el trmino desordenadas? Cree usted que pueda ser mera coincidencia que nuestros padres, dos hombres bien relacionados y muy ricos, muriesen repentina y misteriosamente en el transcurso de un solo da, y que las inversiones de mi padre resulten estar sumidas en el caos? Mientras hablaba, el rostro de Balfour revelaba no pocas pasiones: indignacin, repugnancia, incomodidad, incluso, creo yo, vergenza. Me pareci bastante extrao que un hombre dispuesto a desvelar tan terrible crimen no mostrase ninguna seal de clera. Las afirmaciones que haca, no obstante, despertaron en m una agitacin que intent contener concentrando mi mente en los hechos que tena delante. Lo que usted me presenta no ofrece prueba alguna de que haya tenido lugar un asesinato dije despus de un momento. No entiendo cmo ha llegado usted a esta conclusin. La muerte de mi padre se disfraz de suicidio para que uno o varios maleantes pudieran llevarse su dinero impunemente dictamin, como si estuviese revelando un descubrimiento de filosofa natural. Entonces, cree usted que han robado la fortuna de su padre y que ste fue asesinado para ocultar dicho robo? En una palabra, seor, s. Eso es lo que creo las facciones de Balfour se relajaron, por un instante, en una expresin de lnguida satisfaccin. Luego dirigi la mirada a su copa vaca con ansiedad nerviosa. Le complac volvindosela a llenar. Di unas zancadas por la habitacin, a pesar del molesto dolor de una antigua herida en la pierna, una herida que haba acabado con mis das como pgil. Cul es entonces la conexin entre estas muertes, caballero? Las finanzas de mi padre estn saneadas. Pero falta alguna cosa? Acaso lo sabe, seor? No lo saba, de modo que pas por alto lo que consideraba una pregunta impertinente. Le hablar con franqueza por su propio bien. Su padre ha muerto recientemente, en condiciones terribles, y sin poder dejar una

herencia. Usted se ha criado con esperanzas ciertas de fortuna y privilegio, con todas las razones para creer que vivira la vida desahogada de un caballero. Ahora se encuentra con que sus sueos se han esfumado, y busca la forma de creer que las cosas son de otra manera. Balfour enrojeci furibundo. Sospecho que no estaba acostumbrado a los retos, especialmente si procedan de hombres como yo. Me ofenden sus palabras, Weaver. Puede que mi familia est pasando estrecheces en este momento, pero hara usted bien en recordar que yo nac caballero. Igual que yo dije, mirndole directamente a los ojos enrojecidos. Haba sido un golpe bajo. Su familia era advenediza, y l lo saba. Se haba ganado tan ambiguo ttulo, el de caballero, gracias a las agresivas operaciones de su padre como comerciante de tabaco, no por la grandeza de su sangre. De hecho, yo recordaba que el viejo Balfour haba causado cierta conmocin entre los comerciantes tabaqueros ms establecidos por enojar a los hombres a los que contrataba para descargar sus naves. A los trabajadores portuarios, por costumbre, siempre se les haba pagado salarios bajos, que ellos complementaban redistribuyendo calladamente los cargamentos que manejaban. En el caso de los barcos que llevan tabaco, el proceso se conoce como arrambleo: los trabajadores simplemente hunden las manos en las pacas de tabaco, arramblan con cuanto pueden y luego lo revenden por su cuenta. Es cierto que en la prctica se trataba de una especie de robo autorizado, pero haca aos que los comerciantes de tabaco se haban percatado de que sus porteadores se estaban haciendo con parte del cargamento, as que se haban limitado a bajar los salarios y a hacer la vista gorda. El viejo Balfour, sin embargo, tom la desafortunada iniciativa de contratar vigilantes para asegurarse de que nadie le esquilmaba el cargamento, pero se neg a subir los salarios en compensacin. Los trabajadores recurrieron a la violencia abrieron varias pacas de hierba a golpes y soltaron temerariamente todo su contenido. El viejo Balfour slo se rindi cuando sus compaeros tabaqueros le convencieron de que si segua con esa alocada medida se arriesgaba a una revuelta y a la destruccin de las mercancas de todos ellos. Que este hijo de mercader afirmase que la suya era una vieja familia era evidentemente absurdo ni siquiera era una vieja familia de comerciantes. Y aunque en esos das haba, como lo hay hoy, algo decididamente ingls en un comerciante rico, constitua todava una afirmacin relativamente nueva e incierta que el hijo de un hombre semejante se arrogase la posicin de caballero. Mi declaracin de que nuestras familias eran equiparables le produjo una especie de ataque. Parpade como si intentase disipar una visin, y

su cara se contrajo en espasmos de irritacin hasta que recuper el control de s mismo. Creo que no es casual que los asesinos de mi padre hicieran que pareciese un suicidio, porque as a todos nos avergenza hablar de ello. Pero a m no me avergenza. Usted ahora me cree sin blanca, y piensa que vengo a rogarle que me ayude como si fuera un indigente, pero usted no sabe nada de m. Le pagar veinte libras para que dedique una semana a investigar este asunto hizo una pausa para darme tiempo a reflexionar sobre tamaa suma. Que yo deba pagarle algo para desvelar la verdad acerca del asesinato de su propio padre debera suponerle una deshonra, pero yo no respondo de sus sentimientos. Estudi su rostro, buscando seales de no s bien qu: falsedad?, duda?, temor? Vi slo una nerviosa determinacin. Ya no dudaba de que fuera quien deca ser. Era un hombre desagradable; saba que me disgustaba profundamente y estaba seguro de que l tampoco senta por m afecto alguno, y sin embargo no poda negar mi inters en las afirmaciones que haca sobre la muerte de mi padre. Seor Balfour, vio alguien lo que usted afirma que fue la simulacin de un suicidio? Agit las manos en el aire para demostrar la necedad de mi pregunta. No s de nadie que lo viera. Insist. Ha odo algn rumor, seor? Me mir desconocido. con asombro, como si hablase en un idioma

Rumores? De boca de quin? Me cree usted el tipo de persona que conversara con alguien que hablase de estas cosas? Suspir. Entonces estoy confuso. Cmo puedo encontrar a un criminal si no tiene usted ni testigos ni contactos? Dnde se supone, concretamente, que debo investigar? Yo no conozco su trabajo, Weaver. Me parece que est usted actuando con endemoniada cerrazn. Usted ha llevado a hombres ante la justicia en el pasado: igual que lo hizo entonces, debe hacerlo ahora.

Intent sonrerle con cortesa y, lo admito, tambin con condescendencia. Siempre que he llevado a alguien frente a la justicia, seor, ha sido en casos en los que alguien conoca la identidad del maleante, y mi trabajo consista en localizarle. O puede que haya habido algn crimen en el que el canalla era desconocido, pero los testigos vieron que tena riesgos muy distintivos: digamos, por ejemplo, que tena una cicatriz encima del ojo derecho y que le faltaba un pulgar. Con informacin de esa naturaleza puedo hacerle preguntas a la clase de gente que puede conocerle y as enterarme de su nombre, de sus costumbres y, finalmente, de su paradero. Pero si el primer paso es su creencia, cul ser el segundo paso? A quin debo preguntar ahora? Me escandaliza usted con sus mtodos, Weaver hizo una breve pausa, quizs para mitigar su desagrado. No puedo hablarle de segundos pasos ni decirle qu rufianes son los adecuados para que usted les pregunte acerca del asesinato de mi padre. Su negocio es su negocio, pero imagino que considerar el tema de suficiente inters como para aceptar mis veinte libras. Me qued un rato en silencio. No deseaba otra cosa ms que echar a aquel hombre, puesto que siempre haba estado dispuesto a sacrificar lo que fuera con tal de evitar cualquier contacto con mi familia. Pero veinte libras no eran suma pequea para m, y aunque tema el terrible da del encuentro, saba que necesitaba alguna fuerza exterior que me empujara a restablecer el contacto con aquellos a quienes haba descuidado durante tanto tiempo. Y haba algo ms: aunque entonces no hubiera sido capaz de explicar por qu, la idea de investigar un asunto tan opaco me intrigaba, ya que me daba la impresin de que Balfour, pese a la fanfarronera con la que presentaba sus opiniones, tena razn. Si se haba cometido un crimen, lo razonable era que pudiese ser desvelado, y me agradaba la idea de lo que el xito en una investigacin de esta naturaleza podra suponer para mi reputacin. Espero pronto otra visita dije por fin. Y estoy muy ocupado. l empez a hablar, pero no le dej seguir. Investigar este asunto, seor Balfour. Cmo no iba a hacerlo? Pero no tengo tiempo de investigarlo inmediatamente. Si han matado a su padre, entonces tiene que haber alguna razn para ello. Si se trata de un robo, necesitamos conocer ms detalles acerca de ese robo. Quiero que vaya usted y haga averiguaciones lo ms exhaustivas posibles sobre sus asuntos. Hable con sus amigos, con sus parientes, con sus empleados, con quienquiera que a usted le parezca que pueda albergar sospechas similares. Hgame saber dnde puedo encontrarle, y dentro de unos das ir a verle.

Para qu voy a pagarle, Weaver, si he de ser yo quien haga su trabajo? Esta vez mi sonrisa fue menos benigna. Es cierto, tiene usted toda la razn. En cuanto tenga un momento ir yo mismo a hablar con la familia, los amigos y los empleados de su padre. Para que me reciban, les dir enseguida que es usted quien me enva para hacerles preguntas. Quizs desee usted informarles de antemano de que esperen la visita de un judo llamado Weaver que vendr a indagar a fondo en los asuntos de la familia. No puedo permitir que ande usted molestando a esas personas tartamude. Por Dios, usted hacindole preguntas a mi madre... Entonces, a lo mejor, como le vengo sugiriendo, quiera ser usted quien haga las averiguaciones. Balfour se puso en pie, actuando con compostura de caballero. Veo que es usted un hbil manipulador. Har algunas pesquisas discretas. Pero espero tener noticias suyas muy pronto. Yo ni habl ni me mov, pero Balfour no se dio por enterado, y en un instante haba desaparecido de mis aposentos. Permanec inmvil durante un rato. Pens acerca de lo acontecido y de su posible significado, y luego cog la botella de oporto.

Dos

En aquellos tiempos mi negocio era an nuevo; no tena ni dos aos de experiencia y todava me afanaba en aprender los secretos de mi oficio. Haba disputado mi ltimo combate oficial como pgil unos cinco aos antes, cuando no tena ms de veintitrs. Despus de que aquella profesin llegase a un final tan abrupto, encontr maneras diversas de ganarme el sustento, o quizs debiera decir de sobrevivir. De la mayora de estas vocaciones no estoy orgulloso, pero me ensearon muchas cosas que me resultaran de provecho ms tarde. Durante un tiempo estuve empleado en un patrullero que haca el trayecto entre el sur de Inglaterra y Francia, pero este barco, como adivinarn mis perspicaces lectores, no perteneca a la flota de Su Majestad. Cuando arrestaron a nuestro patrn bajo acusaciones de contrabando, fui a la deriva de aqu para all, e incluso, aunque me ruborice reconocerlo, adopt el modo de vida de los ladrones de casas, y luego el de salteador de caminos. Las ocupaciones de esta naturaleza, aunque excitantes, rara vez resultan rentables, y uno se cansa de ver a los amigos con el dogal alrededor del cuello. As que hice juramentos y promesas, y regres a Londres a buscarme algn oficio honesto. Es una lstima que no me anticipase a los pgiles de hoy en da, quienes, como el famoso Jack Broughton, cuando se retiran abren academias donde entrenan a los mozos que ocuparn su lugar. Broughton, de hecho, ha sido tan ingenioso que ha inventado unos artefactos a los que llama guantes de boxeo: una especie de voluptuoso acolchado para el puo. He visto estas cosas y sospecho que ser golpeado por un hombre que lleva estos guantes es casi como no ser golpeado en absoluto. Yo era mucho menos listo que Broughton y no tena ideas tan ambiciosas, pero s tena unas cuantas libras mal ganadas en el bolsillo, y buscaba un socio con quien abrir una taberna o algn otro negocio de ese tipo. Fue en esa poca, mientras regresaba a pie a mis habitaciones ya entrada la noche, cuando tuve la buena fortuna de socorrer a un anciano acosado por una banda de mocosos ricos. A estos rufianes aristocrticos, conocidos en aquellos das como los

Mohock (un nombre que supona un insulto para los honorables salvajes de las Amricas), nada les diverta ms que pasearse por las calles de Londres, atormentando a quienes eran ms pobres que ellos, rompindoles brazos y piernas, arrancndoles la nariz o una oreja, empujando a seoras mayores ladera abajo e incluso, aunque en contadas ocasiones, deleitndose con tan irreversible crimen como el asesinato. Yo haba ledo acerca de estos cachorros arrogantes y haba deseado tener la oportunidad de devolverles un poco de su propia violencia, de modo que ahora no s si fue mi odio por los privilegios que estos hombres crean que les pertenecan o la bondadosa preocupacin que me despertaba la anciana vctima lo que me atrajo a la pelea. Slo puedo decir que cuando vi la escena frente a m, actu sin vacilacin. Cuatro mohocks, vestidos de satn y fino encaje, y cubiertos con mscaras de carnaval italianas, rodeaban a un tipo mayor que se haba encogido en el suelo y estaba sentado como una especie de nio grotesco con las piernas dobladas. Le haban quitado la peluca y la haban arrojado al suelo, y un delgado hilo de sangre le manaba de un corte en la cabeza. Los mohocks proferan risitas, y uno de ellos hizo un chiste obsceno en latn, que desat la abierta hilaridad de los dems. Ahora le dijo uno de ellos al viejo es usted quien elige sac el sable y reban el aire con la ensayada soltura de un maestro de esgrima, antes de arrimar la punta del arma a la cara del hombre . Prefiere perder una oreja o la punta de la nariz? Decdase pronto o le otorgaremos los dos premios en pago por sus esfuerzos. Por un momento no hubo ms sonido que la entrecortada respiracin del hombre sitiado y el rumor de la mugre de la ciudad corriendo por el arroyo en mitad de la calle. La rotura de pierna que haba terminado con mi carrera en los cuadrilteros me dej sin el aguante de un pgil, pero todava me sobraban fuerzas para una breve ria callejera. Los mohocks estaban demasiado ebrios de crueldad, y de vino tambin, como para advertir mi presencia, de modo que me apresur a ayudar a la vctima, despachando inmediatamente a uno de los mozos con un golpe feroz en la nuca. Antes de que sus compaeros se dieran cuenta de que me haba metido en la pelea, ya haba agarrado a un segundo truhn y lo haba tirado de cabeza contra el muro, maniobra que lo dej incapacitado para nuevas fechoras. El viejo, a quien yo haba credo tan indefenso como una mujer, vio como los dos equipos se igualaban rpidamente, y se incorpor en una postura ms varonil, pegando bruscamente al asaltante que le haba amenazado con el sable, hacindole soltar el largo y elegante

filo y envindolo con estruendo a la oscuridad. Yo me bata ahora a puetazos con uno de los dos hombres que permanecan en la batalla, mientras que mi compaero, que debi de sacar fuerzas de la indignacin, reciba unos cuantos golpes tremendos en la cara soportando con valenta el dolor. Le manaba abundante sangre de un nuevo corte sobre el ojo izquierdo, pero demostr ser un guerrero animoso y se mantuvo en juego durante el tiempo que transcurri hasta que apareci un guardia del barrio, con la linterna en alto, al final de la calle. Los mohocks, al ver al vigilante, decidieron interrumpir su pasatiempo, y los dos villanos que quedaban en pie reunieron a sus camaradas cados y se fueron cojeando a lamerse las heridas y a inventarse historias que pudieran explicar sus magulladuras. Mientras se aproximaba el vigilante, me acerqu a mi compaero de armas y le sujet por los hombros para enderezarle. Me mir fijamente con los ojos cansados, la mirada borrosa por la sangre y el sudor, y luego me ofreci una amplia sonrisa. Benjamin Weaver! exclam. El Len de Judea! Caramba, nunca pens que volvera a verle pelear. Y an menos que lo hara desde tan cerca. Tampoco entraba en mis planes le dije, cogiendo aliento. Pero me alegra haberle sido de ayuda a un hombre en apuros. Y an ha de alegrarse ms me asegur, porque que me condenen a servir al mismo Satans si no recompenso su valor como se merece. Deme la mano, caballero. El infortunado se present entonces como Hosea Bohun, y me rog que le visitara al da siguiente para poder as ofrecerme una pequea recompensa en seal de gratitud. Para entonces ya haba llegado el guardia: un tipo debilucho, poco dotado para su oficio. Como haba perdido a los asaltantes, el vigilante consider una gran idea llevarse a las vctimas al calabozo como castigo por estar en la calle despus del toque de queda, pero el seor Bohun salpic su discurso hbilmente con los nombres de sus amigos, incluyendo el del seor alcalde, y despach al vigilante. Al da siguiente descubr que haba tenido la fortuna de socorrer en una situacin de vida o muerte a un comerciante muy adinerado de la Compaa de las Indias Orientales, y en la esplndida casona del seor Bohun, este hombre agradecido me recompens con una suma no inferior a las cien libras, y la promesa de ayudarme si se presentaba la ocasin. Y es cierto que me ayud, ya que la historia de cmo le haban asediado los mohocks y de cmo tuvo la suerte de enfrentarse a ellos con Benjamin Weaver a su lado, encontr eco en los peridicos. Al poco tiempo recib las visitas de otros hombres algunos elegantes, otros pobres, pero todos con ofertas para pagarme

por mis habilidades. Un caballero preparaba un viaje a su casa de campo y deseaba que cabalgase a su lado para protegerle a l y a sus bienes de los salteadores de caminos. Otro era un tendero cuyo establecimiento era asaltado regularmente por una panda de rufianes; quera que pasase algn tiempo en su tienda a la espera de los villanos, a quienes deba recompensar por sus fechoras. Otro ms quera que cobrase la deuda de un sujeto escurridizo que haba sorteado con xito a los alguaciles durante ms de un ao. Quizs la peticin ms significativa (una que de nuevo coloc mi nombre en los titulares) vino de una seora venida a menos cuya nica hija, que no tena ni doce aos, haba sido atacada de la forma ms ignominiosa por un marinero. Haba testigos del ataque pero esta mujer no lograba encontrarlos ni a ellos ni al propio marinero. Pronto descubr que no haba ms que hacer preguntas, escuchar las habladuras y seguir las pistas que iban dejando atrs los culpables imprudentes. Este marinero, como puede que sepan mis lectores, fue condenado por violacin y yo mismo tuve el placer de presenciar su ahorcamiento en Tyburn. Y as comenz mi trabajo como protector, vigilante, alguacil, guardia de alquiler y apresador de ladrones. Esta ltima ocupacin result ser la ms lucrativa, puesto que por llevar a los criminales ante la justicia reciba, no slo el pago de mi patrn, sino tambin la cuantiosa recompensa de cuarenta libras que ofreca el Estado. Tres o cuatro botines de esta clase en el curso de un ao suponan un salario generoso para un hombre de mi posicin. Digo con cierto orgullo que pronto me labr una reputacin de hombre honrado, ya que es cosa bien sabida que los apresadores de ladrones son, por lo general, tunantes de la peor calaa, a quienes les es indiferente la inocencia o la culpabilidad del pobre desgraciado al que arrastran frente al juez slo por la recompensa que acompaa a la condena. Cuando yo establec mi negocio, hice saber que no iba a tener nada que ver con los trucos de los apresadores de ladrones, y que me ocupara slo de capturar villanos y de recuperar bienes robados. Hice esto no slo para evitar colocarme al otro lado de la ley, sino tambin para que existiese algn hombre en quien las vctimas de robos pudiesen confiar. Para mi desgracia haba poco trabajo como apresador de ladrones en los das en los que mi historia comienza, puesto que un conocido granuja llamado Jonathan Wild haba empezado a labrarse una reputacin como Apresador Mayor. Wild pareca obrar milagros para las incontables vctimas de robo en todo Londres, ya que era capaz de descubrir el paradero de prcticamente todos los ladrones de la ciudad, y poda recuperar casi todos los objetos robados. Como sabemos hoy, y como sabamos muchos entonces, Jonathan Wild poda hacer todo esto porque apenas haba un solo caco en Londres que no fuese su empleado. Cuando alguien descubra que le haba sido sustrado algn objeto, a menudo encontraba ms prctico pagar

a los propios ladrones para que devolviesen lo robado que contratar a un hombre como yo que no poda ofrecer garanta alguna de recuperarlo. Wild nunca daba garantas, pues se haca pasar por un ciudadano preocupado que simplemente ofreca su ayuda, pero rara vez haba odo yo que no fuera capaz de recuperar algo robado. Segn la costumbre, sus vctimas ponan anuncios en el Daily Courant informando de los objetos que deseaban recuperar. No sola transcurrir mucho tiempo antes de que la vctima recibiese noticias del seor Wild, explicndole que crea poder ayudarle si el buen seor o seora estuviera dispuesto a ofrecerle al ladrn la mitad o tres cuartas partes del valor del objeto robado. No era un trato justo, pero era ms justo que tener que reemplazar lo robado, as que de este modo los ciudadanos de Londres recuperaban sus objetos perdidos y alababan al hombre que los haba robado. Wild, por su parte, reciba por su botn mucho ms dinero del que podra haber soado de haberlo ofrecido a un perista o intentado venderlo por su cuenta. Se haba enriquecido tanto con estas tretas que se deca que tena agentes en casi todas las ciudades de importancia de Inglaterra y que posea barcos de contrabando que navegaban constantemente entre estas costas y las de Francia y Holanda con cargamentos ilegales. A pesar de su gran xito, siempre hubo gente que tena bien calado a Wild y nunca hizo negocios con l. Sir Owen Nettleton era uno de estos caballeros; haba venido a m con un encargo apenas dos das antes de mi encuentro con Balfour. Sir Owen era un hombre simptico, y me agrad enormemente casi de inmediato. Se present en mi sala de visitas, orgulloso y jovial, un poco gordo y un poco borracho. A algunos les avergonzaba venir a verme a mi barrio quizs porque Covent Garden era una zona demasiado poco elegante, quizs porque no deseaban entrar pblicamente en casa de un judo , pero Sir Owen era antes que nada abierto y conspicuo. Tras estacionar su inconfundible carroza dorada y turquesa justamente a la puerta de la casa de la seora Garrison, entr, descaradamente dispuesto a dar su nombre a quienquiera que se lo preguntase. Tena casi cuarenta aos, creo, pero su atuendo y su temple le daban el aspecto de un hombre al menos diez aos ms joven. Lo suyo era todo colores alegres, hilo de plata y bordados de fantasa, y su rostro risueo tena un aire an ms ancho y rubicundo bajo el toldo enorme de su larga y espesa peluca perfectamente blanca. Sentado cmodamente en la butaca frente a m, habl de los chismes de la ciudad y se bebi buena parte de una botella de madeira antes de dejar caer que quisiera tratar algn asunto conmigo. Finalmente dej el vaso y camin hacia la ventana detrs de mi silla y escudri la calle. Se puso tan cerca de m que me sent algo mareado por la bruma de su generosa aplicacin de perfume de algalia. Hace una esplndida tarde de domingo, para ser octubre, no le parece? Una tarde de domingo esplndida.

S que es una tarde esplndida conced, un poco ansioso ya por que Sir Owen fuese al grano. Hace una tarde tan esplndida explic que no puedo contarle mi encargo bajo techo. Necesitamos aire fresco, seor Weaver, y sol, dira yo. Dmonos una vuelta por St. James. Esta propuesta me pareci de lo ms agradable, as que nos dirigimos hacia la escalera, donde fuimos objeto de las desvergonzadas e inquisitivas miradas de mi casera y tres de sus amigas, igualmente corpulentas y amargas, que, encorvadas en torno a una mesa de naipes, jugaban al piquet con apuestas bajas. Sin duda la seora Garrison se qued boquiabierta cuando me vio entrar en la elegante carroza de Sir Owen. Bien, yo he vivido en Londres casi toda mi vida, y con frecuencia he sido testigo del espectculo que ofrece St. James en una tarde gloriosa de domingo, pero, debido en no poca medida a la exclusin social que supone ser un judo de limitadas posibilidades econmicas, nunca pens que pudiera algn da participar en l. Y sin embargo, all estaba yo, pasendome al lado de un elegante barn, sintiendo el sol en la cara mientras sorteaba a lo largo del parque a incontables caballeros y damas de buena sociedad. Me enorgullezco de que no me abrumara toda aquella vivacidad, pero fue un entretenimiento deslumbrante observar las reverencias y los saludos, el muestrario de los ltimos estilos en chaquetas y tocados, en pelucas y lazos y sedas y faldas. Creo que Sir Owen era el hombre ideal para iniciarme en este ambiente, pues se relacionaba con un nutrido grupo de damas y caballeros, y dirigi y recibi su buena cuota de reverencias, pero tampoco tena tantos conocidos como para impedir que disemos un paso. As que nos paseamos entre el beau monde, al frgil calor del verano moribundo, y Sir Owen me cont sus dificultades. Weaver comenz mientras caminbamos, no soy hombre dado a ocultar sus sentimientos. Permtame decirle que me gusta su aspecto. Me da usted la impresin de ser un hombre en quien puedo confiar. Sonre para mis adentros por su forma de expresarse. Procurar en todo momento ser digno de esa confianza. Sir Owen se detuvo y me mir a la cara con fijeza, moviendo la cabeza de lado a lado mientras inspeccionaba mis facciones. S, me gusta su aspecto, Weaver. Viste usted como un hombre sensato, y se conduce como un hombre sensato tambin. Puede que ni me hubiera dado cuenta de que es usted judo, aunque supongo que tiene la nariz un poco ms grande de lo que un ingls permitira, en sentido estricto, pero qu ms da?

Reanud nuestro paseo, esperando que el movimiento llevase a Sir Owen a un tema de conversacin ms relevante. Y es usted un tipo con bastante aire de saber divertirse continu. Apostara a que es usted un hombre amante de los placeres. Le aseguro que yo lo soy. Ser franco con usted. Me gusta el juego, y me gustan las putas. Me gustan mucho las putas, s seor. Animado por este espritu, pregunt: Y usted les gusta a ellas, Sir Owen? Por un instante tem haberle ofendido, pero se ech a rer con una carcajada espesa como un tazn de chocolate. Les gusta enormemente mi dinero, seor Weaver. Eso se lo puedo asegurar. Les gusta tanto como a los dueos de las casas de juego. Porque a todos los hombres (y tambin a las mujeres) les gusta el dinero. A m me gusta el dinero dijo alargando las slabas, perdiendo el hilo al cruzarnos con un grupo de hermosas seoritas, todas hechas un mar de risas porque se les haba roto un parasol. Tanto como las putas suger, para rescatar la conversacin. Chasque los dedos. Exacto. Las putas. S, bueno, mi aficin a las putas me ha metido en un pequeo embrollo, me temo hizo una pausa, para rerse de una broma que se le acababa de ocurrir. Pero no necesito un mdico. No es esa clase de embrollo. Esta vez no. Ver usted, anoche tuve un encuentro amoroso con una ramera poco conforme con ser una simple ramera, con ganarse la vida honradamente con un honrado revolcn. Parece ser que abus ligeramente del vino, y esa fulana abus de m llevndose todo lo que llevaba yo encima. Sir Owen cort en seco su relato para hacerle una profunda reverencia a una dama muy maquillada que llevaba un elaborado vestido en verdes y amarillos y el cabello recogido en un moo muy alto, al estilo Hannover. Ella apenas se dign a devolverle el saludo al barn y sigui su camino. Sir Owen procedi entonces a explicarme que le haban engaado para que diese un paseo con la puta despus de que, casualmente, le hubiesen debilitado a base de copas, que le haban animado a beber hasta sobrepasar la ya considerable cantidad a la que estaba acostumbrado. Cuando despert, en un callejn, le haban levantado abrigo, reloj, zapatos, espada, portamonedas y cartera. Yo no soy un hombre rencoroso dispuesto a dejar que se quede con todo, cartera. Tiene mucho valor para m, y importante que la recupere, y que lo haga lo me asegur. Estoy pero he de recuperar la slo para m. Es muy antes posible.

Pens en esto por un momento. Conoce usted el nombre de esa puta o un lugar donde pueda encontrarla? l sonri. Cuando era joven, el cura de mi parroquia siempre me adverta de que ser tan putaero sera mi ruina, pero he aqu que ser putaero me trae beneficios. S su nombre, s seor, porque la he visto trabajar, aunque antes de anoche no haba tenido el disgusto de conocerla, digamos que, ntimamente. Creo que, quiz, por su forma de practicar el oficio, los hombres no suelen volver por ms. Se llama Kate Cole, y la he visto en muchas ocasiones en una taberna llamada Barrel and Bale. Creo que tiene all una habitacin alquilada, pero no estoy seguro. Asent. Nunca haba odo hablar de esa puta, pero haba miles de su mismo oficio en Londres. Incluso un hombre tan entusiasta como Sir Owen no poda pretender conocerlas a todas. Encontrar a Kate Cole para usted entonces. Procedi a describirme su aspecto con sumo detalle, dndome ms informacin de la que iba a necesitar para encontrar a una mujer completamente vestida. Confo dijo despus, bajando la voz en que no hace falta que insista en la cuestin de la discrecin. Seguro que un hombre de su posicin comprende las necesidades de un hombre de la ma. Le dije que le entenda perfectamente, aunque me pregunt por qu haba decidido mostrarse conmigo por todo el parque si deseaba que todo quedase en secreto. Sir Owen me sorprendi al adivinar mis pensamientos. No me importa que el mundo sepa que le he visitado, o incluso que le he visitado para pedirle ayuda en un caso de robo. Pero prefiero que no diga usted nada ms. Al mundo no le importa qu sea lo que me han robado, ni cmo lo perd. Estoy absolutamente de acuerdo le dije asintiendo para tranquilizarle. Estoy seguro de que todos los hombres con los que he trabajado pueden dar fe de mi discrecin. Esplndido. Si los hay que desean hacer especulaciones acerca de lo que estoy haciendo aqu con usted, dejmosles me dijo con altanera. Si mancillan mi buen nombre, le aseguro que tendrn que darme explicaciones, pues no existe un solo hombre en Londres que ose insultarme. Puedo asegurarle que no soy un espadachn mediocre

afirm sujetando teatralmente la empuadura de su espada y he vivido unos cuantos amaneceres en Hyde Park defendiendo mi honor. Entiendo lo que quiere decir le dije, aunque no era cierto. Intentaba fanfarronear o me estaba haciendo una advertencia?. Sir Owen, puedo preguntarle por qu no busca la ayuda del seor Jonathan Wild, siendo como es el hombre ms requerido en caso de robo? Y siendo tambin indudablemente el que ms probabilidades tena de devolverle sus pertenencias con toda celeridad, aad para m, ya que esa puta casi con toda seguridad sera empleada suya, junto con tantas otras fulanas rateras de Londres. Wild es un ladrn me dijo con voz contenida y todo Londres lo sabe, o por lo menos lo saben quienes no son tontos. Un hombre como usted... estoy seguro de que usted lo sabe. Creo que esa puta pertenece a su cantera de ladrones, y que me condenen al fuego eterno, seor, si voy a pagar dinero por lo que es mo por derecho al mismo villano que me lo ha robado. De veras le digo que no entiendo cmo Londres le considera un servidor pblico cuando no es ms que un zascandil cuyos elaborados trucos le han hecho rico a l y han esquilmado a la ciudad su rostro se haba enrojecido ya profundamente. Consciente de que se haba excedido en el calor de su discurso, hizo una pausa para recomponerse. Dgame continu ms framente cunto me va a pedir por recuperar una cartera? Llevaba usted en ella billetes bancarios? le pregunt. S. Creo que unas doscientas cincuenta libras. Mis honorarios, Sir Owen, suelen ser de una guinea por un objeto de la categora de una cartera, ms el diez por ciento del valor de los billetes. Se lo redondeo en veinticinco libras. Eso es sin duda lo mismo que me cobrara Wild, y me parece inaceptable. Le pagar el doble de lo que me pedira Wild, porque quiero que mi dinero acabe en manos de un hombre honrado. Usted encuntreme a esa puta y devulvame la cartera con su contenido, y le pagar cincuenta libras. Qu me dice, seor? Estoy seguro de que a un pgil como usted no le da miedo cruzarse en el camino de Wild. Sent euforia al pensar en tamaa cifra, ya que, como casi cualquiera en Londres, y, de hecho, al igual que la propia nacin, tena algunas deudas incmodas. E igual que el conde de Stanhope, nuestro Primer Lord del Tesoro, me haba vuelto bastante hbil a la hora de pagarle a un acreedor por aqu y a otro por all para evitar la ruina, y mantener un tren de vida que, estrictamente, estaba por encima de mis posibilidades. Cincuenta libras produciran un gran impacto en mi escasa liquidez, pero incluso mareado ante la idea de tanto dinero, le mostr a Sir Owen slo mi fra determinacin.

Me encanta cruzarme en el camino de Wild le promet. Aunque Wild y yo nos habamos visto una sola vez, competamos de manera vigorosa, y nada me diverta ms que encontrar las cosas que sus hombres robaban. Mi proceder, en la medida de lo posible, consista en no delatar a los ladrones que trabajaban para Wild, puesto que su amo no tena los mismos escrpulos, y mi piedad para con estos faltreros me haba procurado cierta gratitud. Sir Owen sonri abiertamente. Me gustan los hombres con sus agallas me dijo, y luego me estrech la mano con contundencia. Sonre al replegar la mano de la entusiasta agarrada de Sir Owen. Dedicar todos mis esfuerzos a recuperar sus pertenencias con toda celeridad y me pondr en contacto con usted en cuanto tenga noticias. Sir Owen se ech a un lado del camino para dejar paso a una apuesta coleccin de parejas jvenes. Me gusta usted, Weaver dijo. Nunca he sido un fantico en temas de religin, y ahora entiendo por qu. Qu importancia tiene un hombre coma o no cerdo? Consgame mi cartera, y declarar que es usted un hombre tan bueno como cualquiera, y mejor que la mayora. Me di cuenta de que se estaba despidiendo, as que le hice una reverencia y dej que se fuera a saludar a un grupo de caballeros a quienes conoca. Di la vuelta para dirigirme a mi casa, animado por la feroz determinacin de resolver el problema de Sir Owen tan deprisa y tan eficazmente como pudiera. Tena tal confianza en mis habilidades que vea la cartera ya en mi poder. Mi estado de nimo era tan optimista que nunca hubiera podido imaginar que el negocio estallara de manera tan peligrosa.

Tres

El asunto tendra que haber sido sencillo. Me disfrac de caballero: espada y abrigo ostentosos, peluca larga, brillantes hebillas plateadas en los zapatos. Haba aprendido a parecer el perfecto caballero cuando, en mi poca menos escrupulosa, pas algn tiempo viajando por todo el pas trabajando de lo que se daba en llamar faltrero fino. Me presentaba ante un casero como si fuera un caballero, le alquilaba unas habitaciones amuebladas sin ofrecer ms garanta que mi aspecto, y luego me dedicaba a limpiar el lugar de todo lo que contuviera de valor. Ahora, por motivos ms honorables, mi labor haba de ser la de imitar a un hombre de posibles con objeto de remediar un robo, y esta tarea requera un particular tipo de caballero. Me coloqu, por tanto, un poco de relleno por la parte central del cuerpo, fabricndome un aspecto ms tendente a la grasa que al msculo. Sabiendo que la noche requerira ebriedad, y que la ebriedad era sin duda un enemigo, me fortifiqu como pude. Primero engull tanta nata como me fue posible, para que me ayudase a absorber el alcohol que bebiera. Luego hice grgaras de vino y me salpiqu un poco la ropa con l, para oler como alguien a quien le faltase poco para perder la consciencia. As preparado, alquil un coche para que me llevara a la taberna, me sent en un lugar bien iluminado y ped vino bulliciosamente. El Barrel and Bale era el tipo de establecimiento que uno espera encontrar en las zonas ms coloridas de la ciudad. Estaba cerca del ro, cerca de los juzgados, pero los parroquianos en su mayora eran obreros y porteros, aparte de un reducido nmero de estudiantes de leyes buscando solaz. Yo destacaba en este lugar, pero tampoco llamaba excesivamente la atencin. Ya haban visto a gente como yo: de hecho, haban visto a alguien parecido a m en Sir Owen. De modo que, con pocas miradas fijndose en m, excepto por las de aquellos que calibraban cmo conocer ms de cerca el contenido de mi monedero, me sent a una mesa y observ las distintas caras de la vida pasar. La taberna estaba llena, pero no tan atestada como pueden llegar a estar estos sitios. El olor a cuerpos mugrientos y a perfumes baratos y a tabaco espeso y asfixiante le obligaba a uno a respirar forzadamente. No se oa ms msica que las agudas risas de

las mujeres y los gritos de los hombres y el inconfundible triquitraque de los dados sobre el tablero. Un soldado herido insista en ponerse de pie en la silla cada cuarto de hora y cantar a bramidos una cancin obscena sobre una puta espaola con una sola pierna. Ruga con escaso sentido de la meloda hasta que los amigos tiraban de l para que se sentara y, con la jovialidad inherente a este tipo de hombres, le tupan a golpes basta que callaba. Mis lectores ms refinados quiz slo tengan noticia de estos lugares por las crnicas que hayan ledo, pero yo haba transitado por estas guaridas con anterioridad, y no me result difcil abstraerme del escndalo circundante. Tena la cabeza puesta en el negocio, y ya que el barn me haba descrito a la mujer que buscaba, examinaba la estancia una y otra vez, intentando siempre parecer un borracho en busca de compaa. Lo intent con demasiada dedicacin, ya que tuve que desembarazarme de varias colegas de Kate Cole. Un hombre como yo, de aspecto adinerado y, si me permiten ser franco, con un fsico bastante ms atractivo que el del cliente corrientn que vena en busca de amistades, siempre poda apostar a tener xito entre las seoritas. La que yo buscaba, segn Sir Owen, no tendra ms de diecinueve aos, era pelirroja, de complexin plida y pecosa, y tena un llamativo lunar en el puente de la nariz. Por fin la vi sentarse a una mesa y entablar conversacin con un mozo enorme que, por su aspecto, podra haberse defendido bien en el cuadriltero. Era un pedazo de carne, alto, ancho y musculoso, con el gesto contorsionado en una mueca inmutable. Pude ver que el dorso de su mano mostraba seales de haber sido marcada con un hierro candente, as que deduje que habra vulnerado la ley al menos una vez: sin duda un caso de robo, aunque me sorprendera que se fuera el nico crimen de su historial. No poda adivinar la relacin entre la puta y el canalla, y me tema que ella pudiera estar ocupada toda la noche. Pero me pareci poco probable que una mujer como sta fuera a permitir que esperase largo rato un caballero con cartera, de manera que, con una variedad de guios y sonrisas, le transmit mi agrado, y la esperanza de que lo que tuviera entre manos con ese sujeto pudiera despacharse pronto. Mis deseos fueron satisfechos. En menos de un cuarto de hora, el individuo se levant y abandon el establecimiento, y yo empec a fijar los ojos en Kate, mirndola de la forma menos civilizada y ms lasciva que se pueda imaginar. No se hizo la tmida ante mis intenciones, y no perdi tiempo en venirse a mi mesa a sentarse muy cerca de m. Ponindome una mano en la pierna se inclin hacia delante y susurr, dejando que su aliento me acariciase la oreja, que le gustara tomar un vaso de vino.

Mi entusiasmo era autntico, aunque no de la clase que ella hubiera previsto, y, fingiendo gran ebriedad, ped que nos trajeran una botella del amargo orn que el Barrel and Bale se enorgulleca de servir. De cerca pude comprobar que Kate no era una mujer desprovista de encantos, para los caballeros a quienes esto les place, pero tena ese aire duro y hueco de la calle, y eso siempre me resultaba suficiente para amansar mis deseos ms lujuriosos. No senta ningn cario por mujeres a quienes no pudiese confiar mi cartera en caso de echar una cabezadita. Adems, a Kate le urga un bao, y su vestido, aunque ajustado en torno a su agradable figura, estaba manchado por los desperdicios de algunos clientes. La muselina, que haba sido de color marfil, presentaba ahora un color amarillento, y el basto cors en tono tostado estaba tan mugriento que casi necesitaba que lo despiojaran. Eres muy bonita le dije, arrastrando las palabras lo suficiente como para que creyese que ya haba sobrepasado mi cupo de alcohol . No he podido evitar fijarme en ti, querida. Y qu es lo que ha visto? me pregunt con coquetera. Confieso que en mis aos de juventud tuve algo de libertino, y que incluso en este asunto de negocios no poda resistirme a la tentacin de ganarme a esta mujer. Era una de mis grandes debilidades, supongo. Muchos de mis amigos disfrutaban conquistando a mujeres a las que encontraban encantadoras, pero yo senta cierta necesidad de que las mujeres me encontrasen encantador a m. Qu es lo que he visto? repuse. He visto el rojo de tus labios, el blanco de tu cuello y la delicada curva de tu barbilla alargu la mano y la pos sobre su mejilla y la maravillosa lnea de tus pmulos. A mis ojos pareces un ngel glorioso y sensual en una pintura italiana. Kate me mir de soslayo. Pues la mayora de los caballeros me dicen que les gusta mi culo. Es que estabas sentada sobre l cuando te he visto le expliqu. Satisfecha, Kate se ri y se volvi hacia su bebida. Yo me un a ella, dando largos tragos, y dej que Kate me animase a beber ms. Incluso cuando beba grandes cantidades era raro que el alcohol me hiciese perder la cabeza, pero adems la nata que tena en el estmago me protega bien. Para mi consternacin,

estaba empezando a agriarse, y tuve que concentrarme en mantener a raya la desafortunada mezcla de lquidos. Apret los dientes e hice caso omiso de mi incomodidad, fingiendo ser un bobo borracho, gritando, trastabillando las palabras y, en una ocasin, cayndome de la silla. Se le sube enseguida el vino eh, hombretn? me dijo con una sonrisa de dientes irregulares. Lo que necesita es un buen paseo, eso es. Para despejarse la cabeza. Y si nos buscamos un sitio ms tranquilo. Qu tiene eso de malo, eh? me dio un buen apretn en el brazo y entonces se detuvo un instante, sorprendida por la resistencia del msculo donde esperaba encontrar una carne ms flcida. Despus de rebuscar en el monedero para pagar la cuenta, procurando en todo momento que Kate viera que haba ms monedas de donde salan las primeras, me intern con ella en la noche de octubre. El anochecer haba trado ms fro y, estrechndola contra m, dej que Kate me guiase por un ddalo tortuoso de callejones londinenses. Comprend que su objetivo era desorientarme, y, aunque tena el seso mucho menos nublado por el vino de lo que ella crea, consigui que estuviera completamente confundido en pocos minutos, ya que conoca bien las calles oscuras y labernticas. Slo poda estar seguro de que nos mantenamos cerca del ro y de que avanzbamos en direccin al muelle de Puddle. Era tarde y estaba bastante oscuro, y como estbamos tan cerca del ro podramos haber corrido peligro caminando en esa direccin. Un fuerte viento me soplaba a la cara la ftida peste del Tmesis. Kate se abrazaba a m tanto en busca de calor como para dirigirme hacia un camino en el que ella saba que ningn caballero sobrio se aventurara gustoso. Incluso un hombre avezado en el arte de la defensa personal evita adentrarse en las calles oscuras cerca del ro, ya que en una poca en la que bandas de ladrones violentos, en grupos de ms de una docena, deambulaban libremente por las calles, uno poda ofrecer poca proteccin a s mismo o a un compaero. Una mujer joven del brazo de un caballero que se tambaleaba deba de ser un objetivo muy apetecible; no poda ms que esperar que los pasos rpidos que oamos a nuestro alrededor perteneciesen a atracadores y a faltreros que conocan a Kate y que entendan lo que estaba haciendo, porque ciertamente haba otros por all que se acercaban sigilosamente a inspeccionarnos, pero siempre se iban, a veces entre carcajadas. En una ocasin nos rode un grupo de pajes de hacha, intentando molestar a Kate para que accediese a pagarle a uno de ellos para que nos iluminase el camino, pero ella ya conoca a estos pillos y los despach con algunas afables agudezas. Por fin me llev hasta el final de un callejn sin salida donde la oscuridad era casi total. Debamos de estar a unas diez yardas de la

entrada y a slo unos pocos pasos del final. El callejn era estrecho y las paredes de piedra despedan frescor; el suelo que pisbamos estaba hmedo, y de los charcos de agua podrida y de la basura en descomposicin esparcida por el suelo ascenda un hedor ftido. Descubrimos un cajn de madera apoyado contra la pared casi a propsito para nosotros, y apenas pude creer que en esta zona de la ciudad pudiese existir un objeto, al que se le podan sacar al menos unos pocos peniques, que no hubiese sido aprovechado y vendido a los minutos de ser abandonado. De hecho, debiera haber sospechado algo, pero como estaba ms preocupado por Kate, dej a un lado mi curiosidad casi inmediatamente. Aqu nadie nos molestar dijo. Podemos tener un poco de intimidad. La segu en silencio, cual cmplice servicial de una aventura lujuriosa. Debo decir que no entiendo a los caballeros a quienes les place mantener apresurados escarceos en hmedos callejones o bajo puentes mohosos. Sin embargo, si los hombres renunciasen a semejantes satisfacciones callejeras, creo que la mitad de las putas de Londres se veran obligadas a recurrir a las casas de caridad. Me sent en el cajn y dej caer la cabeza a un lado. Kate se agach y me dio un beso en la comisura de los labios. Era una chica lista, ya que lo que quera saber era si mi borrachera era ms poderosa que mi deseo. Si yo la hubiese estrechado contra m para centrar el beso, habra sabido que an no estaba fuera de juego. No me mov. No estar pensando en quedarse dormido antes de que podamos conocernos mejor, no? me pregunt, con la esperanza de que fuera eso precisamente lo que iba a hacer. Kate Cole conoca bien su oficio. Algunas putas rateras hubieran atacado entonces, pero ella se qued de pie en silencio, observndome durante unos buenos cinco minutos, dejando, segn ella crea, que me durmiese ms profunda y certeramente hasta estar segura de no interrumpir mi reposo. Entonces se arrodill a mi lado y empez a desabrocharme la chaqueta; sus dedos encontraron hbilmente la faltriquera de mi reloj. Kate tena mucho talento, cosa que advert con vacilante admiracin, puesto que ella tambin haba estado bebiendo vino, pero el licor pareca no haberle afectado en absoluto; mova los dedos con destreza por mi barriga, y supe que si no actuaba con celeridad tendra que pedir que me devolviese el reloj adems de la cartera de Sir Owen. Con un movimiento rpido y abrupto sorprendera a Kate y le hara perder el equilibrio, derrib sobre la mugre de la calle. Se cay de quera, y slo se mantuvo separada del suelo que calcul que me puse en pie y la espaldas, como yo apoyndose en las

manos. Su postura me beneficiaba, porque no iba a poder moverse rpidamente. Yo, mientras, saqu una imponente pistola de bolsillo que siempre me aseguraba de llevar encima y la apunt con ella. Disculpe la estratagema, seora ma le dije. Le aseguro que no soy ciego a sus encantos, pero vengo a solucionar los asuntos de otro caballero. Bastardo estafador mascull. Incluso en aquella oscuridad yo vea su mirada moverse, calculando. Quin era yo? A qu haba venido? Cmo poda ella sacarme ventaja? Mantuve la pistola sujeta con buen pulso. Mi rostro reflejaba calma y determinacin. Las putas y los ladrones no solan respetar la autoridad, ni la ley, ni incluso el peligro, pero respetaban el terror, y nada aterrorizaba ms rpidamente a la chusma callejera que un enemigo que mostraba control sobre sus pasiones. Esto no tiene por qu convertirse en algo ms que un asunto sencillo le dije en tono tranquilo. Djame que te explique el trato. Anoche conociste a un caballero con quien tuviste una aventura similar a la que hoy planeabas conmigo. Te llevaste algunas de sus pertenencias, y l quiere que se las devuelvas. Dame lo que a este hombre le pertenece y no te har dao. l sabe quin eres, pero no te denunciar si colaboras. Si Kate senta terror, no lo mostraba. Se mordi el labio inferior como un nio haciendo pucheros. Y si yo digo que es usted un mentiroso y que yo anoche no me acerqu a ningn caballero, entonces, qu? Entonces respond tranquilamente te dar tal paliza que te dejar sangrando e inconsciente, rebuscar en tu habitacin hasta encontrar lo que ando buscando, y cuando despiertes te hallars en la prisin de Newgate sin ms esperanza que la de saber cundo es la fecha de la prxima ejecucin. Como vers, tienes un pequeo problema, querida. Por qu no colaboras para que pueda terminar mi trabajo? Espero que el lector se d cuenta de que no tena deseo alguno de hacerle dao a esta mujer, ya que nunca opto por infligir violencia sobre este sexo. Lo que s es cierto es que albergo escasos escrpulos a la hora de amenazar con la violencia, y dada la ms delicada constitucin femenina, generalmente no necesito ms que amenazas. Pero no en este caso. As que tengo que ayudarle a terminar su trabajo, no? repiti con una sonrisa maliciosa. Su trabajo es conseguir que le maten, y en eso voy a ayudarle mucho.

Fue en ese momento cuando descubr que haba infravalorado la operacin de Kate Cole, porque el sonido que oa detrs de m era el de un par de pesadas botas surgiendo de entre las sombras. En un instante supe que Kate no trabajaba sola, y que al menos algunas de las pisadas que haba odo pertenecan a su socio. Este tipo de operacin acostumbraba a llamarse de nalga y puntazo: una puta atraa a la vctima borracha hasta un lugar apartado y, si el vino no lograba el objetivo perseguido, el puntazo completaba la labor. Pese a ir armado, yo me encontraba en franca desventaja, puesto que no me atreva a darle la espalda a Kate, pero deba girarme, y hacerlo deprisa, para plantarle cara a mi adversario, a quien an no haba visto. Di un paso para subirme al cajn de madera y, agarrndome a una grieta en la pared, salt por encima de Kate, que segua en posicin supina, y me di media vuelta rpidamente, apuntando con la pistola frente a m. Entonces vi al canalla del Barrel and Bale, que corra hacia m blandiendo una espada. Yo estaba de espaldas contra la pared, y no tena espacio para maniobrar. Si no hubiera tenido nada en la mano, mi primera eleccin habra sido la de sacar mi propia espada y retar al hombre a una competicin justa, ya que me congratulaba de ser un hbil espadachn y de poder desarmar al fulano sin perder vidas. Pero no haba tiempo para arrojar el arma de fuego y sacar la espada, y lamentndome de tener que tomar tan extrema medida, tir del percutor y dispar a la silueta que se aproximaba. Se oy un estruendo y luego se vio un fogonazo y sent un ardor en la mano, ennegrecida ahora por la plvora. Por un instante cre que el arma me haba fallado, pero entonces vi detenerse al rufin, y una mancha oscura y homognea que se extenda por su camisa rada. Se derrumb de rodillas, tapndose la herida con las manos, y en cuestin de segundos se cay hacia atrs y se golpe la cabeza duramente contra el sucio suelo. Metindome el artilugio an caliente en el bolsillo, me agach y agarr a Kate, que ya haba comenzado a contraer los msculos para dejar escapar un chillido. Apret mi mano contra su boca para evitar ese estallido y la sujet para que se estuviera lo ms quieta posible, ya que se revolva con violencia contra m. No senta ms que furia en ese instante. Una furia negra, violenta y abrasadora que casi me incapacitaba. No senta inclinacin alguna por matar al prjimo, y odiaba a Kate por haberme obligado a disparar. Slo haba segado dos vidas con anterioridad (las dos veces cuando navegaba en una embarcacin de contrabando y habamos sido atacados por piratas franceses) y en ambas ocasiones me haba quedado con una especie de ira intangible contra el hombre a quien haba matado, por forzarme, como hicieron ambos, a acabar con ellos. Con la mano apretndole la cara con fuerza, sintiendo cmo se

debata, y notando su clida respiracin sobre la palma de la mano, me falt poco para sucumbir a la seductora urgencia de retorcerle el cuello con fuerza hasta romprselo, de hacer que las dificultades que me haba creado desaparecieran en la oscuridad de aquel callejn. Quiz el lector se escandalice de que yo escriba estas palabras. Si es as, el escndalo es que las escriba, no que sintiera aquel impulso, puesto que a todos nos guan nuestras pasiones y la tarea consiste en saber cundo abandonarnos a ellas y cundo resistir. En ese momento saba que quera hacerle dao a aquella puta, pero saba tambin que acababa de matar a un hombre y que corra grave peligro. Ningn peligro, sin embargo, poda excusarme de llevar a cabo el encargo para el que Sir Owen me haba contratado. Tena que calmar a Kate, obligarla a cooperar para poder terminar mi trabajo y escapar de esta desventura sin encontrarme ante el juez. Bien dije, intentando mantener la voz tan tranquila como lo haba estado antes, si me prometes que no vas a gritar, te quitar la mano de la boca. No te har dao, tienes mi palabra de caballero. Escuchars lo que tengo que decir? Dej de revolverse y asinti dbilmente. Fui quitando la mano despacio y la mir a la cara, plida de terror, con vetas de la plvora con la que yo la haba manchado. Ha matado a Jemmy susurr, a travs de unos labios paralizados por el miedo. Dirig una mirada fugaz a la masa sin vida junto a m. No tena eleccin. Qu quiere de m? susurr. Una lgrima empez a correrle por la mejilla. Mis pasiones se disiparon algo a la vista de esta inesperada muestra de ternura. Ya sabes lo que quiero. Quiero las pertenencias de ese caballero. Las tienes? Sacudi la cabeza incoherentemente. Se lo he dicho, no s de quin me habla solloz. Tengo algunas cosas en mi cuarto: llveselas si eso es lo que quiere. Despus de algunas preguntas ms descubr que los objetos que tena estaban en su cuarto encima del Barrel and Bale. Me preocup escuchar esto, ya que, con un muerto en mi haber, no tena deseo alguno de regresar all, pero vi que no me quedaba otra alternativa si quera recuperar la cartera de Sir Owen.

Ahora escchame le dije. Vamos a ir a tu cuarto y vamos a coger lo que estoy buscando. Si te comportas como si hubiera algn problema, si tengo la menor sospecha de que ests intentando engaarme, no vacilar en llevarte ante el juez para contarle exactamente lo que ha sucedido. Tu amigo recibi un disparo mientras t intentabas robarme, y te ahorcarn por ello. No deseo tomar esa medida, pero voy a conseguir esa cartera, y la conseguir ests t viva o muerta, libre o en prisin. S que me ests entendiendo. Kate asinti rpida y bruscamente, como si la accin de conformidad fuese una tortura con la que acabar cuanto antes. Para no llamar la atencin, saqu el pauelo y enjugu con l las lgrimas de Kate, y le limpi las manchas de plvora de la cara. Mi propio impulso hacia la amabilidad me inquiet, as que la puse en pie y, con mi mano asindola fuertemente por el brazo, me gui de vuelta al Barrel and Bale. Me preocupaba que nos encontrsemos con los amigos de Kate al regresar a la taberna, pero los maleantes deban de haber odo la detonacin de mi pistola y huido a sus oscuras guaridas y sucias alcantarillas por el momento. Nadie quera andar por las calles cuando vinieran los guardias buscando a un pillo a quien acusar del asesinato. Fue un paseo largo silencioso, agitado y tenso. A nuestro regreso, el Barrel and Bale estaba ya lo suficientemente lleno de juerguistas como para que nuestra entrada y nuestro ascenso por las escaleras pasara, hasta donde me fue posible comprobar, desapercibido. Entr con cautela en la habitacin, sin querer que me engaaran de nuevo, y no vi ms que un jergn basto relleno de paja, algunos muebles rotos y un alijo de objetos robados. Encend un par de cirios baratos y despus atranqu la puerta. Kate dej escapar un sollozo y, apenas consciente de lo que deca, murmur otra vez que no tena nada que temer al tiempo que, a la luz parpadeante de las velas, echaba una ojeada por la habitacin en busca de cualquier cosa que pudiera pertenecer a Sir Owen. Con mano temblorosa, Kate seal una pila de objetos en una esquina. Llvese lo que busque dijo muy queda. Llveselo y maldito sea. Kate haba estado muy ocupada. Haba pelucas, chaquetas y hebillas de zapatos y cinturones. Haba monederos supuse que vacos ya de oro y plata, pauelos, y espadas y rollos de lino. Haba incluso tres volmenes de escritos del conde de Shaftesbury, que sospech que Kate no habra examinado. Tena suficiente como para conseguirse una bonita fortuna, de poder venderlo. Me imagin que aunque trabajara para Wild, no estaba muy dispuesta a entregarle la

totalidad del botn robado, pero temerosa de ponerlo todo en manos de los peristas de Wild, no tena un lugar seguro donde colocar sus despojos. Tal era el poder de Wild: los que no trabajaban para l no tenan forma de vender su mercanca y as vean mal recompensados sus esfuerzos. Kate sin duda estaba atada a una coleccin de bienes que, pese a ser valiosa, no le era de gran utilidad. Rebusqu cuidadosamente entre el botn, ya que deba mantener un ojo puesto en Kate mientras proceda, pero por fin vi una cartera con tapas de cuero elegantemente forrada asomando por debajo de una ostentosa peluca. Di un paso atrs y orden a Kate que me la entregase. Un examen somero revel que sta era efectivamente la cartera de Sir Owen. Con un suspiro de alivio me met el premio en el bolsillo y le dije que con aquello quedaba satisfecho y que le permita quedarse con el resto. Ahora me enfrentaba al peliagudo dilema de qu hacer con Kate. Saba que era un riesgo dejarla donde estaba, puesto que no poda dudar de que su amo, el seor Jonathan Wild, la obligara a contarle lo sucedido, y yo no quera que revelase ninguna pista que pudiera conducir, por dificultoso que fuera, hasta Sir Owen. l haba exigido privacidad, y mi objetivo era proporcionrsela. Se me ocurri que poda denunciar lo ocurrido ante un juez: a Kate la arrestaran por robo, con toda probabilidad a m me exoneraran de toda culpa, y adems recibira una recompensa por su condena. El problema que presentaba esta maniobra era que le haba prometido a Kate no hacer tal cosa. Adems, Kate saba lo suficiente acerca de mis objetivos como para creer que una investigacin sobre este incidente no terminara afectando a Sir Owen. Por otro lado, de ser yo un caballero cristiano en una situacin parecida, poda haberme acercado a un tribunal de la judicatura con la certeza de que un juez vera con aprobacin mi necesidad de matar a un delincuente. Pero en manera alguna poda tener la certeza de que un juez tuviera mejor opinin de un apresador de ladrones de la tribu de los hebreos que de un ladrn. Lo que yo necesitaba era que Kate se marchase sola, sin hablar con nadie, especialmente con Jonathan Wild. No poda imaginar que a Jemmy le hubiesen querido mucho o le fueran a echar de menos. Si Kate desapareca, aunque slo fuese por unas pocas semanas, bastara para crear un protector velo de apata en caso de que se hablase del asunto en el futuro. Intent, por tanto, convencer a Kate de que le vendra muy bien tomarse unas vacaciones. Te sugiero que recojas tus cosas y te vayas sin hacer ruido. No le cuentes a nadie lo que ha pasado. Si lo cuentas, informar a los jueces de lo que s y ten por seguro que ver cmo te ahorcan. Me temo que la nica oportunidad que tienes de estar a salvo es abandonar Londres por una temporada.

Pero si me voy susurr seguro que pensarn que yo mat a Jemmy. Es posible le dije, pero tendrn que capturarte para hacer algo al respecto, y para entonces t llevars ya mucho tiempo fuera. Y los que piensen que mataste a Jemmy pronto olvidarn la existencia de ese hombre. Me temo, Kate, que si no te vas de Londres pronto, te colgarn quera que sonase ms como una amenaza que como una prediccin. Kate haba recuperado parte de sus fuerzas y lanz una descarga bastante asombrosa de maldiciones que me avergonzara desplegar ante el lector. Impasible, la dej que vomitase su indignacin, hasta que se derrumb, con los hombros cados en seal de rendicin. Est bien, miserable cabrn. Sonre de nuevo, esperando que le quedara clara la fra implacabilidad de mis intenciones. Esperaba que tambin a m me quedara clara, porque no tena confianza alguna en que Kate se comportase segn mis instrucciones. Sin nada ms que decir, abandon la habitacin con calma y baj por las escaleras hasta el caos y la peste a levadura del Barrel and Bale. Atontado, temblando y palpando con los dedos el spero cuero de la cartera de Sir Owen en el bolsillo, me abr paso entre el gento y sal de la taberna. Una vez fuera, espere sentir alguna satisfaccin por haber completado mi tarea, pero no lleg ninguna. No poda deshacerme del recuerdo del tal Jemmy tirado en aquel callejn, muerto por mi mano. Me envolv en la chaqueta luchando contra la creciente certeza de que su muerte habra de tener un impacto terrible en mi vida.

Cuatro

Experiment una variada mezcla de sentimientos al da siguiente, mientras esperaba la llegada de Sir Owen. Me complaca haber recuperado su cartera tan rpidamente, pero tambin me senta receloso por la muerte de Jemmy. Reviv ese instante en la imaginacin un centenar de veces, preguntndome si no habra echado a perder una oportunidad de librarme del peligro sin segar ninguna vida. No vea que hubiese actuado demasiado deprisa o con demasiada imprudencia, pero segua agitado y bastante inquieto. Segua dudando de mi decisin de dejar a Kate irse sin ms, pues si llegaba a asociarse mi nombre al asunto pasado mucho tiempo del incidente, mi reticencia a dar la cara se interpretara sin duda como culpabilidad. No era an demasiado tarde para contarle mi historia al juez si as lo deseaba. Haba pasado tiempo como proscrito, y haba vivido tambin entre proscritos, de modo que no iba a entregar a una mujer para que fuera ajusticiada simplemente por ser sta la medida ms conveniente. Comprender usted pues, lector, por qu me dejaba en lugar tan vulnerable la afirmacin del seor Balfour de que mi padre haba sido asesinado, porque los acontecimientos de la noche anterior obviamente haban agudizado mi sensibilidad. Me llev casi una hora tranquilizarme tras la partida de Balfour, y, cuando empezaban mis nimos a calmarse, la seora Garrison hizo pasar a Sir Owen. Me haba puesto en contacto con l a primera hora de la maana para hacerle saber que tena su cartera en mi poder, y cuando lleg, entr en mi despacho con jovialidad desenfrenada. Acercndose a mi mesa, desde donde yo le esperaba de pie para saludarle, me palme cordialmente los brazos, como si yo fuera un compaero de partida de naipes. Son muy buenas noticias, Weaver me dijo, balancendose alegremente sobre los talones. Buenas noticias, s seor. Van a ser las cincuenta libras mejor empleadas de toda mi vida. Abr el cajn de mi escritorio, saqu la cartera y se la entregu.

Me la arrebat del mismo modo que he visto a los tigres expuestos en Smithfield echar la zarpa a su racin diaria de carne. S, me pareci que haba algo cercano al hambre en su forma de desabrochar la tira de cuero que mantena cerrada la cartera y empezar a manosear ansiosamente las hojas sueltas de papel que contena. Me sent, intentando fingir que atenda a otra cosa y que no estaba escudriando el contenido del librito. Sir Owen haba sido poco juicioso al llevar la cartera encima: vislumbr los billetes bancarios que haba mencionado; si Jemmy o Kate hubieran llegado a saber lo que eran, los hubieran usado sin duda como papel moneda, pero Sir Owen no se alegraba de que estuvieran a salvo. A medida que iba completando el examen del contenido de la cartera, el barn se fue poniendo cada vez ms nervioso, pasando las hojas con mayor urgencia. La exuberancia abandon su ancho rostro, y slo la silueta de su vivaracho semblante se mantena ya en torno a unas facciones cenicientas. Aqu no estn murmur, empezando de nuevo desde el principio del libro. Pasaba las hojas tan aprisa que me hubiera sorprendido que lograse encontrar alguna cosa. No creo ni que estuviera mirando ya, slo el pnico le haca seguir pasando hojas. No estn dijo otra vez. No estn aqu. Yo no tena ni idea de qu era lo que no poda encontrar, pero me estaba poniendo muy nervioso. Haba dado por hecho que una vez que el barn hubiera abandonado mis dependencias con la cartera en el bolsillo habramos llegado al final del asunto. Ya no pareca que fuera a ser as. Qu es lo que echa en falta, Sir Owen? Se qued inmvil un momento y luego me afront con una mirada helada y feroz. Estaba tan acostumbrado a ver al barn alegre y jovial que no haba tenido en cuenta que, como todos los hombres, era tambin capaz de sentir ira. La severidad de su mirada me deca que sospechaba que yo haba cogido lo que le faltaba. La verdad es que yo ni siquiera haba examinado la cartera, aparte de para cerciorarme de que efectivamente era suya. Admito que si la noche no hubiera concluido de manera tan violenta, seguro que habra estado tentado de inspeccionar ms de cerca el contenido, e incluso podra haber sucumbido a esa tentacin, pero el tener las manos manchadas de sangre me haba inspirado para mantenerme limpio de pecado a todos los dems efectos. Y sin embargo, cuanto ms me estudiaba Sir Owen, ms imbuido por la culpa me senta: la culpa que slo sienten los inocentes bajo intenso escrutinio. Es algo inexplicable. Yo he sido culpable de muchas cosas a lo largo de mi vida y siempre he plantado cara a mis

acusadores con tranquila seguridad. Ahora, bajo la mirada condenatoria de Sir Owen, me ruboric y perd los nervios. La cartera, al fin y al cabo, era mi responsabilidad. Se me habra cado algo? Me habra faltado diligencia a la hora de rebuscar en el cuarto de Kate? Mi mente examin todas las posibles rutas del fracaso. Fue a esta culpa sin sentido a la que respondi Sir Owen. Sus ojos se rasgaron. Se puso en pie para erguirse hasta una altura intimidadora. Intenta usted jugar conmigo, seor? me pregunt con un rugido quedo. Pude oler su aliento amargo desde mi asiento. Sent que los msculos de mi rostro se mudaban de la culpa sin objeto a la indignacin encendida. Ahora que la acusacin haba sido formulada me ergu en una postura ms desafiante. Me di cuenta, sin embargo, de que en nada convendra a mi reputacin que diera muestra alguna de estar enojado, de modo que, serenndome, rebat directamente la acusacin de Sir Owen. Seor, vino usted a m por recomendacin de muchos caballeros. Le reto a que encuentre a uno slo que pueda atribuirme un engao de cualquier tipo, bajo cualquier condicin. Va usted a desmentirme? Debo decir con toda humildad que, aunque no estaba ya en mi plenitud y sin duda no era ya el hombre que fui cuando peleaba en el cuadriltero, presentaba una figura imponente. Sir Owen se acobard. Dio un paso atrs y baj la mirada. Pareca que no quisiera desmentirme en absoluto. Lo siento, seor Weaver. Lo que pasa es que todava falta algo. Algo que para m tiene ms valor que toda la informacin y los billetes bancarios que contiene esta cartera dijo mientras volva a sentarse. Quiz haya sido culpa ma. Deb asegurarme de que usted supiese lo que tena que buscar. Agach la cabeza y se cubri la cara con las manos. Qu es lo que ha perdido? le pregunt en un tono ms amable. Sir Owen se haba ablandado (casi se haba venido abajo) y consider necesario ablandarme yo tambin. Levant los ojos, el abatimiento inscrito en su rostro antes jovial. Es un legajo de papeles, seor dijo. Se aclar la garganta e intent recuperar el sosiego. Papeles de carcter personal. Empec a comprender la situacin ms claramente. Falta algo ms, Sir Owen?

Nada de importancia sacudi la cabeza despacio. Nada que salte a la vista. Y podra alguien que inspeccionase ese libro saber que esos papeles tenan valor para usted? Alguien que supiera lo suficiente sobre m. Y un hombre semejante sabra cunto valoro su recuperacin. Pens durante un momento antes de continuar. Pero son varias pginas, y esa persona tendra que leerlo todo. Y, como le digo, esa persona tendra que saber mucho acerca de mi vida privada. Y, sin embargo medit en voz alta, es indudable que una persona lo suficientemente letrada como para conocer el valor de un paquete de cartas privadas, conocera tambin el valor de los billetes de banco que todava siguen en la cartera. Le falta algn billete? Creo que no. No. Me parece poco probable que los papeles hayan sido sustrados intencionadamente razon. Porque quin robara los papeles para luego dejar los billetes? Es posible que esos papeles se hayan cado? Que no estuvieran bien sujetos? Sir Owen reflexion un momento ante stas observaciones. Tena el rostro repentinamente surcado de arrugas, y los ojos inyectados en sangre. Es posible dijo. No puedo decir a ciencia cierta cmo se pusieron de broncas las cosas con la prostituta, ya sabe. Y una vez tuvo mis pertenencias en su poder, puede que no reparase en ser cuidadosa. Podran haberse cado, s, claro. Pero le parece poco probable? Seor Weaver, necesito que me devuelvan esos papeles Sir Owen cruz las piernas y luego las volvi a cruzar del otro lado. Le dar cincuenta libras adicionales para que los recupere. Cien libras si puede hacerlo en menos de veinticuatro horas. No andaba en absoluto sobrado de dinero, pero vea ahora una oportunidad mayor en el encargo. Si poda ponerle remedio al problema de Sir Owen, l no sera luego avaro en sus elogios. Usted me ofreca ya cincuenta libras por devolverle la cartera con su contenido. An no he cumplido mi encargo. Encontrar esos papeles, seor, y no le pedir nada ms. A Sir Owen se le ilumin algo el rostro.

No inspeccionara usted, por casualidad, la zona por donde estaba escondida la cartera, o entre mis otras pertenencias? Seor, no hubo tiempo. Me temo que mi encuentro con la mujer result algo accidentado. Proced a informarle acerca de mis aventuras de la noche anterior. Esta confesin era imprudente, pero senta la necesidad de asegurarme la confianza del barn. Y saba que l comprenda de sobra su implicacin en el asunto, ya que no me podan denunciar sin sacar a la luz pblica el secreto de Sir Owen. Escuch m historia con grave concentracin. Dios Santo suspir. ste es un dilema serio. Usted sabe que esa prostituta no debe hablar jams. No podemos permitirle que le arrastre a usted a un juicio, y usted no debe arrastrar mi nombre consigo. Entender que no puede suceder tal cosa su voz se elevaba a crecientes niveles de pnico. No puedo permitir que tal cosa suceda nunca. Por supuesto le dije, como tranquilizando a un nio. Me ha dejado claro que su privacidad es de fundamental importancia, y yo la tratar como tal. Mientras tanto, creo que he trasladado a Kate la necesidad de guardar silencio y de abandonar Londres. Por ese lado hay poco que temer. Estaba exagerando las circunstancias, pero era importante apaciguar la ansiedad del barn. Habra tiempo de sobra para lidiar con Kate Cole si resultaba revoltosa. Debemos concentrarnos ahora en encontrar sus documentos continu. Si los papeles se cayeron de la cartera, o resulta que estaban entre sus dems posesiones, entonces siguen an con las cosas de Kate, dondequiera que estn. Sir Owen emiti un suspiro desesperado y, vindole necesitado, me levant para ofrecerle algn refrigerio. Le apetece un poco de vino? Se ruboriz. Me temo que el vino no ser suficiente, seor. Tiene usted ginebra? No tena. Conoca demasiado bien lo insidiosa que llegaba a ser la ginebra por los infortunados con quienes mi oficio me pona en contacto casi diario. Barata, inspida y potente, causaba estragos en las mentes y en los cuerpos de incontables miles de londinenses, y yo tena poca confianza en mi naturaleza indulgente frente a tan poderoso veneno. En su lugar, le ofrec un trago de licor escocs que

mi amigo Elias Gordon me haba trado de su tierra en su ltima visita. Sir Owen olisque el vaso con vacilante curiosidad, achicando los ojos por el acre aroma a malta del licor. Asintiendo ausente mientras le adverta de la enorme fuerza del brebaje, procedi a catarlo con la lengua. Lo que encontr excit su curiosidad y se trag el contenido de una sola vez. Asqueroso pronunci, tras arrugar la cara en un gesto que expresaba tanto repugnancia como una especie de imprevisto placer . Los escoceses son unos animales, no hay duda. Pero es eficaz. Se sirvi otra copa. Me sent de nuevo y estudi con cuidado el rostro de Sir Owen, intentando calibrar su estado de nimo. Su agitacin espesaba el aire de la habitacin como la humedad estival, y yo deseaba consolarle, aunque no saba cmo. No poda imaginar la naturaleza de aquellos documentos, pero supona que el barn tema que la informacin all contenida pudiera caer en manos equivocadas. Seor comenc vacilante, quiero recuperar sus papeles extraviados. No creo que todo est perdido. Tengo muchos contactos en Londres; puedo encontrar a Kate Cole y ella puede entregarme los documentos. Pero continu despacio debo ser capaz de distinguir el paquete cuando lo vea. Debo ser capaz de saber que tengo sus papeles, seor, y que los tengo todos. Asinti. Veo que ante usted estoy indefenso, seor Weaver. Ha sido mi propia estupidez, tantas veces ejercida, la que me ha colocado en esta situacin, y ahora debo rectificarla. As sea se irgui, adoptando una postura de mayor fortaleza. Tendr que fiarme de usted. Le aseguro que nunca revelar sus secretos. Sonri, como para mostrarme su confianza. Seor Weaver, se interesa usted por los asuntos de sociedad, como matrimonios y dems? Negu con la cabeza. Me temo que mi trabajo entretenimientos de esa naturaleza. no me deja tiempo para

Entonces no habr odo que tengo previsto casarme dentro de dos meses con la nica hija de Godfrey Decker, el cervecero. Decker es un hombre rico y su hija acude con una dote considerable, pero a m la riqueza no me importa nada. Es una boda por amor.

Con cierta incomodidad, asent comprensivo. Quera evitar toda apariencia de cinismo, pero aunque consideraba a Sir Owen un hombre capaz de muy variados sentimientos, no estaba muy seguro de que el amor romntico fuera uno de ellos. Ha habido habladuras continu, pues hace apenas un ao que Anne, mi difunta esposa, pas a mejor vida. No debe usted pensar que no me afect, o que no me afecta todava su prdida. La amaba mucho, pero tengo un corazn susceptible, y en la soledad que acompaa la suerte de los viudos, Sarah Decker me ha brindado mucha satisfaccin y felicidad. Pero el fallecimiento de mi mujer no es tema sencillo, seor, ya que muri de una enfermedad que yo le contagi hizo una pausa para suspirar profundamente. Una enfermedad que yo, a mi vez, contraje en una aventura amorosa. Comprendo dije despus de un momento, con el deseo de llenar el silencio, pero sintindome como un cretino por haber hablado. Sir Owen no era en absoluto el primer caballero elegante de Londres en contagiar de gonorrea a su propia esposa. Nunca entender por qu tantos hombres se niegan a tomarse la molestia de ponerse la armadura de intestino de oveja que les protege de las flechas ms perniciosas de Cupido. Yo siempre he respondido perfectamente a los tratamientos de los cirujanos, pero la enfermedad result ser demasiado para la delicada constitucin de Anne. Quiz porque no saba lo que tena y esper demasiado tiempo antes de buscar ayuda. No tuve la habilidad de dar con las palabras adecuadas, as que aguard a que continuara. Tengo toda la intencin de reformar mi comportamiento una vez me haya casado con Sarah prosigui Sir Owen. Hizo unos pocos pucheros y me pareci percibir en uno de sus ojos algo parecido a una lgrima. Soy un hombre nuevo. Los papeles que me faltan son prueba de ello. Se trata de una serie de cartas, seor Weaver, entre mi persona y mi querida Anne, que en paz descanse, en las que expreso en los trminos ms claros y condenatorios la naturaleza de mi transgresin, as como mi encendido y sentimental propsito de enmienda. El lector de estas cartas discernira rpidamente el origen de su enfermedad y la naturaleza del contagio. He empeado todos mis esfuerzos en intentar ocultarle esa informacin a Sarah, una mujer virtuosa de excepcional delicadeza. Si llegase a conocer el contenido de esas cartas, me temo que rompera nuestra relacin. Y si un villano sin escrpulos llegase a conocer el contenido, tendra sobre m una ventaja terrible Sir Owen se sirvi otra copa del licor escocs. No me queda ms remedio que esperar que las cartas permanezcan selladas. Las llevaba siempre encima, atadas con un lazo amarillo, con un sello de cera con la estampa de un cheln roto. La peor noticia del mundo para m sera ver ese sello rasgado.

Antes de proseguir, levant el vaso y dio un largo trago. No puedo arriesgarme a que esas cartas caigan en manos de un sujeto como Wild. Me arrastrara por el fango antes de devolverme lo que es mo. Pero su reputacin le precede, seor. Creo que es el nico hombre de todo Londres que posee tanto los conocimientos como la integridad para recuperar lo perdido. Me inclin ante Sir Owen. Puesto que se trata de un asunto delicado, hace usted bien en venir a verme a m antes que a Wild. Ya ve usted por qu estoy completamente a su merced. Igual que yo lo estoy a la suya contest. Puesto que usted conoce mi participacin en la muerte de un hombre. Estamos por tanto bajo obligacin recproca, y ninguno de los dos debe temer por la indiscrecin del otro. Esta observacin le ilumin visiblemente el semblante, y confieso que yo ya no estaba horrorizado porque el asunto an no hubiera concluido. Me senta incluso algo aliviado. De haber devuelto la cartera con su contenido intacto, el asunto habra estado resuelto. Tendra que haber esperado a recibir noticia de las consecuencias de la muerte de Jemmy. Las cartas perdidas de Sir Owen me daban licencia para involucrarme de nuevo en el asunto. No poda decir si esta participacin me resultara beneficiosa, pero entrar en accin me hara sentirme menos impotente. Iniciar la bsqueda de esas cartas de inmediato le dije a Sir Owen y esta bsqueda ser mi prioridad absoluta hasta que sean recuperadas. Si tengo alguna noticia, seor, cualquiera que sea, no tardar en hacrsela llegar. Sir Owen hizo rodar el vaso entre las manos. Gracias, Weaver. Me congratulo porque s que ver mis cartas muy pronto. Espero que comprenda, seor, que en caso de tener que interrogar a cualquiera de esos sinvergenzas, no debe hacer referencia alguna al contenido de esos papeles. Por supuesto. Como ver, mi felicidad est en sus manos se gir hacia la ventana y mir hacia fuera. Sarah es una mujer tan maravillosa. Tan sumamente delicada. Seguro que es usted un hombre muy afortunado mis palabras me sonaron a tpico vaco.

Despus de asegurarme de que no haba nada ms de utilidad que Sir Owen pudiera contarme, le acompa a la salida y comenc a disear un plan de actuacin. Decid que lo ms eficaz sera visitar algunas de las desagradables instituciones que ya conoca, en las que los oscuros agentes de los bajos fondos se reunan para tratar sobre sus asuntos y desahogarse entre camaradas. Una de ellas era una taberna que serva ginebra en Little Warner Street, cerca de Hockleyin-the-Hole un lugar igualmente repugnante a los sentidos del olfato y de la vista, ya que estaba tan prximo a la ftida cloaca conocida como Fleet Ditch que no eran raras las ocasiones en que el sitio estaba completamente inundado por el aroma nauseabundo de las alcantarillas y la basura. Este dispensario de ginebra no tena en puridad nombre alguno y el cartel que lo anunciaba no era ms que una imagen gastada de dos caballos tirando de una carreta: un recuerdo del establecimiento anterior. Entre los parroquianos se conoca como Bawdy Moll's, puesto que su propietaria, la alegre Moll, era una mujer rolliza y afectuosa que combata el avance de la edad con un exceso de concupiscencia y un mnimo de vestimenta. Entr en Bawdy Moll's a primera hora de la tarde; el lugar estaba entonces mucho menos concurrido que en las abarrotadas horas nocturnas, cuando hombres empobrecidos buscaban refugio de sus vidas en pintas de ginebra que se vendan por apenas nada. Un penique o dos eran suficiente para transportar a la bestia ms vil al reino indoloro de la ebriedad y el olvido. Por las tardes, sin embargo, la venta serva a una parroquia ms espordica: quiz al ladrn de poca monta o al carterista que encontraban all la forma de resguardarse de un trabajo que se les haba puesto feo, al mendigo que decida cambiar sus peniques por bebida en lugar de por comida, o al jornalero sin trabajo que prefera enfrentarse al estupor de la insensibilidad antes que a un Londres sin entraas al cual le importaba un rbano que se muriese de hambre. Tambin estaban los visitantes que acudan cada lunes y jueves a ver los espectculos en los que se azuzaban perros contra un toro. Otros das podan encontrarse variedad de exhibiciones diferentes en Hockley-in-the-Hole. En mis aos mozos, yo haba sido una de ellas, puesto que antes de dedicarme en exclusiva a la pelea de puos, form parte de una tropa de espadachines que demostraban, ante un pblico de pago, el noble arte de la defensa personal. Estas cosas no se ven ya hoy en da, pero de joven desfil por la ciudad junto a una tropa de luchadores vestidos con nuestra propia versin, pobre y andrajosa, de los uniformes militares, tocando tambores, mientras los chavales repartan carteles que detallaban las emociones de nuestro espectculo. Durante mis das de espadachn en un destartalado teatro al aire libre cerca de Oxford Street, arriesgaba la vida y la integridad corporal contra otro hombre, ambos intentando batir al adversario sin causarle graves daos. A pesar de nuestros esfuerzos por ahorrarnos el dolor, sola acabar las actuaciones cubierto de sangre y de cortes, y conservo numerosas cicatrices que dan fe de

aquellas hazaas. Cuando el empresario del teatro me ofreci ganarme el pan luchando slo con los puos, confieso que me qued encantado ante la perspectiva de un oficio tan indoloro. Supongo que tenda a abandonarme a los recuerdos de aquella poca terrible, pero la taberna de ginebra pronto trajo a mi mente lo que generaba la vida en aquella parte de la ciudad. Bawdy Moll's tena pocas ventanas, pues sus parroquianos no albergaban deseo alguno de mirar el mundo que les rodeaba, y an menos de que el mundo les viese a ellos. Me preparaba mentalmente a resistir el hedor cuando vi a la alegre Moll de pie tras la barra, hablando excitadamente con un ratero de aspecto trasnochado cuyo nombre yo conoca, pero a quien nunca haba deseado conocer. Ambos se cernan sobre una pila de papeles que, desde mi posicin, reconoc como boletos de la lotera ilegal que Moll, como tantas otras taberneras de aquella zona de la ciudad, gestionaba desde su lugar de trabajo. Los premios eran siempre parciales, amaados y escasos, y sus beneficios engrosaban generosamente la faltriquera de Moll. Moll llevaba el pelo recogido en un moo muy alto sobre la cabeza, en una parodia grotesca de la moda de las damas. El vestido presentaba una gran abertura desde el cuello, revelando un escote amplio, aunque ajado, y su maquillaje la desvelaba como una mujer que crea que aquellos colores artificiales y conspicuos tenan el poder, no ya de engaar, sino de cegar, porque su piel me recordaba a la corteza de un rbol a punto de desprenderse. Aunque grotesca, Moll era muy querida, y con frecuencia me provea de valiosas informaciones acerca de los bajos fondos y los antros de los ladrones. Al entrar, el ratero alz la vista de su conversacin con Moll y frunci el ceo. O las palabras Weaver el judo, pero no pude entender nada ms. A menudo me resultaba difcil establecer mi autoridad entre hombres de esta calaa. Tena amigos entre los ejrcitos de faltreros, pero tambin tena enemigos, y saba que su amo, Jonathan Wild, no fomentaba el compaerismo entre los de ese rango y mi persona. Imagin que ste sera uno de los fulanos que se tomaba a pecho las recomendaciones de Wild, ya que conforme me acercaba a Moll l se termin la pinta de ginebra engullendo de golpe una cantidad que hubiera tumbado a un hombre sano y se fue con paso airado hacia las oscuras sombras de la taberna, donde haba siempre montones de paja para que los pobres y los desesperados se acurrucasen a dormir la mona. Ben Weaver voce Moll cuando me vio acercarme, hablando como siempre ms alto de lo necesario. Un vasito de vino para ti, eh, guapetn? Moll saba bien que yo no tocaba la ginebra, pero acept de buen grado un vaso de vino cido, del que sorb tan slo cuanto requera la cortesa.

Buenas tardes, Moll le dije mientras ella me frotaba el brazo con una mano curtida, los dedos como salchichas aferrndose a m inconscientemente. No haba manera de conseguir lo que uno quera de esta mujer sin satisfacer su necesidad de sentirse deseada. Confo en que tan buena compaa mantenga el negocio boyante. Pues s, no paro. A penique el vaso no es gran negocio, la verdad, pero contar monedas es un trabajo bastante apaado, creo yo me tir suavemente del lazo de mi cabello. Me pregunto cuntas haran falta para comprar tus favores. No muchas respond, con una sonrisa que hubiese resultado menos convincente en un lugar menos iluminado, pero ahora mismo no tengo mucho tiempo. T siempre tan ocupado, Ben. Tienes que encontrar ms tiempo para el placer. Ya sabes que mi trabajo es mi placer, Moll. Eso va contra la naturaleza me asegur con un arrullo. Qu novedades se cuentan por ah? contest, como si sta fuera una respuesta perfectamente adecuada a sus amorosas insinuaciones. No puedo decir que me asombrase que la primera noticia en salir de su boca fuera la de la muerte de Jemmy, porque el rumor de un asesinato sola extenderse como el sarampin por los barrios bajos de Londres. Se lo cargaron de un tiro. Lo conocas? Tuve un encuentro con l, aunque breve dije. No era gran cosa, supongo, pero tampoco mereca que lo mataran as, como a un perro. Igual que a un perro se rasc la cabeza. Pero tampoco era mucho ms listo que un perro, la verdad, no? Y adems era un depravado, aficionado a las chicas jvenes, y digo jvenes, lo quisieran ellas o no. Pensndolo mejor, que le disparasen era exactamente lo que se mereca un cabrn como l se encogi de hombros ante su propia observacin. Quin le mat? pregunt, manteniendo la voz serena. Su puta se inclin hacia delante y me habl en una voz que no puedo describir ms que como un susurro a gritos: Se llama Kate Cole. Jemmy y Kate llevaban juntos un negocio de nalga y puntazo, pero de haber sabido que uno iba a dispararle al otro yo hubiera jurado que sera l quien acabara con ella y no al revs, porque ella mantena a ms chulos, y adems hasta haba pasado alguna que

otra noche con el mismsimo Wild. Era la puta de Wild? Y quin no lo es? No ser yo quien diga que no se ha pegado algn que otro revolcn con el Gran Hombre en persona, pero Jemmy perda rpidamente los estribos, y si Wild quiere mantener a sus faltreros a raya debiera no incitarles a que se maten entre ellos. De ah que sea todava ms sorprendente que haya hecho lo que ha hecho. Y qu ha hecho? Pues delatarla, eso ha hecho. Wild ha denunciado a su propia puta. Es verdad que le he visto hacerlo un montn de veces, y a menudo con un faltrero en quien ya no poda confiar, pero denunciar a una mujer con la que te has acostado no hace ni una semana demuestra una gran falta de... titube buscando una palabra modales, me parece a m. La pobre chica est ahora en Newgate. Cunto tiempo va a pasar antes de que le den lo que le dan a todas ah, me pregunto yo? Todos esos hombres, en busca de distraccin. Bien que me dieron a m de aquello en mis tiempos. Se me revolvieron las tripas escuchando las especulaciones que cacareaba Moll, pues si Kate haba sido arrestada no tendra razn alguna para callarse mi participacin. Era cierto que, aunque no tena ni idea de quin era yo, s que saba lo que haba estado buscando, y si tena el ms menor atisbo de sagacidad, se habra percatado de que entre los bienes que yo buscaba se encontraba la clave de su supervivencia a la prxima jornada de ejecuciones. Y qu tiene Kate que decir de todo esto? Y yo qu s. Pese a que yo le vea poca gracia a la pregunta, Moll estall en una carcajada escandalosa que me son a graznido de gaviota. Creo que ser mejor que vayas t mismo a Newgate a preguntarle qu opinin le merece el suceso. Tal era mi intencin. As que, intentando por todos los medios ocultarle mi terror a Moll, charl un rato con ella, fing estar recabando informacin acerca de una casa asaltada, y me escap a las primeras de cambio.

Cinco

No poda resultarme muy sorprendente que Jonathan Wild hubiese denunciado a Kate, ya que beneficiarse de la condena de sus propias criaturas explicaba en no poca medida el origen de su fortuna. Se deca que guardaba un libro con el nombre de todos los criminales que tena a sueldo, llevando la cuenta como si fuera un comerciante o un mercader adems de un ladrn. Cuando sospechaba que uno de sus faltreros le estaba escondiendo mercanca pona una cruz junto a su nombre, para indicar que ya iba siendo hora de entregar al pobre animal a los tribunales. Una vez ahorcado, Wild pona una segunda cruz junto a su nombre, y as los ladrones de Londres entendan ahora la expresin doble cruz como equivalente a la traicin. Mucho antes de que yo me convirtiera en apresador de ladrones Wild ejerca su oficio desde la Blue Boar Tavern, en Little Old Bailey, y se labr un nombre denunciando a asaltadores de caminos como James Footman, villano de renombre en su da, y desmantelando la banda de rateros del clebre Obadiah Lemon. Llevaba a estos rufianes ante la justicia del mismo modo que llevara ms tarde a sus propios rufianes, traicionando su confianza y hacindoles creer que l formaba parte de su hermandad puesto que, efectivamente, as era . Y cmo iba a saber alguien de la calaa de Obadiah Lemon que un colega iba a convertirse de pronto en juez en virtud de su propio nombramiento? Creo que incluso en los primeros tiempos del reinado de Wild, casi todo el mundo sospechaba lo que haba detrs de este hombre, pero el crimen rampaba a sus anchas de tal modo haba hombres armados recorriendo las calles como perros hambrientos, y las ancianas y los pensionistas teman salir a la calle por que no les derribasen brutalmente que todos los habitantes de la metrpoli soaban con un hroe, y Wild result ser lo bastante vistoso y carente de escrpulos como para proclamarse exactamente como tal. Su nombre apareca en todos los peridicos y estaba en boca de todo ciudadano. Se haba convertido en el Apresador Mayor. Yo slo llevaba tres meses en el negocio cuando conoc a Wild, pero de algn modo fue raro que tardase tanto. Londres, despus de todo, es una ciudad en la que cualquier hombre de cualquier

profesin o cualquier inters est destinado a conocer a todos los dems de inquietudes similares en un lapso de tiempo sorprendentemente breve. Mis amigos pueden resultar ser sus enemigos, pero ms tarde o ms temprano acabamos por conocernos todos. Aunque tardase algunos meses en conocer a Wild, le haba visto muchas veces por la ciudad. Todos le habamos visto, ya que Wild procuraba dejarse ver, apareciendo en las ferias y en la Fiesta del Alcalde y en los das de mercado, montando a caballo con sus hombres haciendo de squito, ordenndoles que apresaran a los rateros como si liderase un pequeo ejrcito. Supongo que si en Londres tuviramos algn cuerpo que se dedicase a aprehender criminales, lo que los franceses llaman una police, un hombre como Wild nunca hubiese alcanzado tan gran poder, pero los ingleses son muy vivos a la hora de denunciar recortes en sus libertades, y dudo seriamente que veamos algn da una police en esta isla. Wild se aprovech de esta laguna en los reglamentos, y tengo que admitir abiertamente que cuando lo vea subido al caballo, elegantemente vestido, sealando aqu y all con su bastn ornado, no poda evitar admirarle. Para cuando Wild y yo nos vimos las caras, se haba mudado a la taberna llamada Cooper's Arms, donde mont su Oficina para la Recuperacin de Objetos Perdidos y Robados. Con cierta vergenza he de narrar la historia de mi primer encuentro con Wild, porque es una historia sobre mi propia debilidad. Mi nuevo negocio de apresador de ladrones prosperaba debido en gran medida, sospecho, ms a la suerte que a la habilidad, pero la suerte empez a fallarme el da que emprend el encargo de un comerciante adinerado cuya tienda haba sido asaltada, con el resultado de que haban desaparecido media docena de libros de contabilidad. Antes de volverse unos descarados, los faltreros de Wild preferan robar libros mayores y carteras, y otros objetos que slo tenan valor para sus dueos, puesto que si los robos llegaban a los tribunales, los bienes sin valor intrnseco no podan llevar a los autores de su hurto a la horca. De una forma muy similar a la de mi nueva amistad, Sir Owen, este mercader requiri mis servicios porque haba comprendido el juego de Wild y se negaba a pagarle por lo que l mismo se haba llevado. A diferencia de Sir Owen, no estaba dispuesto a pagarme el doble de lo que le cobrara Wild, y me propuso una libra por libro, que acept de buen grado, ya que deseaba fervientemente tener la oportunidad de ganarle a mi competidor en su propio juego. Yo conoca bien a la clase de fulanos que robaran libros de contabilidad, as que hice un repaso de los dispensarios de ginebra, las tabernas y las posadas, buscando a los hombres que crea que podan tener los libros. Pero era en esta poca cuando Wild comenzaba a descubrir el placer de denunciar a sus propios ladrones

y, con tres miembros de su ejrcito ahorcados en la ltima jornada de ejecuciones, todos los hombres con los que habl mantuvieron un cauto silencio: ninguno de ellos deseaba contrariar a Wild. Me pas una semana entera haciendo preguntas y ejerciendo presin sobre los hombres ms dbiles, pero no encontr ni rastro de los libros que buscaba. Entonces se me ocurri un plan que, ahora me ruborizo al recordarlo, me pareci de lo ms ingenioso. Ira a la Oficina de Objetos Perdidos de Wild en el Cooper's Arms y pagara de mi bolsillo por los bienes de mi mercader. Aunque aquella transaccin no me proporcionara beneficio alguno, podra devolverle al mercader su propiedad, y l le hablara a todo el mundo de cmo yo era capaz de encontrar los objetos robados por Wild. La razn por la que cre que sera capaz de recuperar objetos en el futuro, aun cuando no fuera capaz de recuperar stos en el presente, todava se me escapa. De modo que, en una tarde calurosa de junio, entr en la guarida de Wild, una taberna oscura que ola a moho y a licor. El Gran Hombre estaba sentado a una mesa en el centro de la habitacin, rodeado de sus secuaces, que le trataban, ciertamente, como si fuera un sultn. Wild era un hombre corpulento: tena el rostro ancho, la nariz afilada, la barbilla puntiaguda, y sus ojos brillaban como los de un arlequn. Tal y como iba vestido, como un hombre de mundo, con su chaqueta amarilla y roja y su peluca pequea y aseada bajo un sombrero cuidadosamente ladeado, me pareci un personaje ridculo en una comedia de Congreve, pero me di cuenta inmediatamente de que no deba tomar esta frivolidad al pie de la letra. No digo que estuviera jugando a ser vistoso, porque eso inducira a confusin, pero pareca el tipo de persona que, en mitad de una celebracin, pudiera estar pensando en cmo jugrsela al hombre que le estaba sirviendo el vino. Cuando entr estaban efectivamente en mitad de una celebracin; haba odo en la calle que, justamente aquella maana, Wild haba apresado a una banda de media docena de pellejeros ladrones que roban caballos, los sacrifican y luego venden las pieles y estaba de un humor la mar de jovial ante la perspectiva de cobrar cuarenta libras por cabeza como recompensa. En el momento de entrar vi a tres canallas beberse una jarra entera de cerveza de un solo trago. Un bufn borracho se paseaba por la estancia, araando un violn de forma espantosa, pero su libertino pblico pisoteaba el suelo y bailaba pese al caos. Inclinndose sobre Wild estaban su fulana preferida, Elizabeth Mann, junto a una docena de sus lugartenientes. Entre ellos se encontraba una pobre bestia llamada Abraham Mendes, el soldado en quien Wild ms confiaba y que, me avergenza decirlo, era un judo de mi propio barrio. Mendes y yo habamos ido juntos a la escuela de nios, y yo incluso haba mantenido una especie de cauta amistad con este muchacho amenazador que hasta a m me pareca violento y

peligroso. Le haba visto con frecuencia en compaa de Wild, pero no haba hablado con l desde los doce aos quiz, y le haban expulsado del colegio por intentar sacarle un ojo al maestro con un puntero de la Tora. Ahora era un individuo de aspecto animoso, endurecido por la mala fortuna; su rostro, que luca el aire retorcido y deforme de alguien curtido en ms peleas an que yo mismo, presentaba ahora la fisonoma gris de la apata ms abyecta. Al entrar, Mendes alz la mirada y encontr la ma, como si llegara tarde a una cita concertada. Sin cambiar de expresin, se inclin hacia delante y murmur algo al odo de Wild. El apresador asinti, y luego dio una palmada en la mesa como un juez golpeando con el mazo: call el violn, los juerguistas se detuvieron en seco, y se hizo un silencio tenso. No podemos permitir que nuestro buen humor perjudique el negocio anunci Wild. La Oficina de Objetos Perdidos permanece abierta. La fulana y buena parte de sus secuaces desaparecieron en un instante, desvanecindose sigilosamente en el interior de los cuartos traseros. Slo se qued Mendes, callado y en pie detrs de su seor como una estatua diablica. Wild se levant y dio unos cuantos pasos al frente, puede que exagerando su famosa cojera. Haba quienes afirmaban que su defecto era falso, que lo finga a lo mejor para que el mundo le considerase menos peligroso, pero yo no me lo crea. Yo tambin haba sufrido una lesin en la pierna, y conoca la diferencia entre una cojera verdadera y una falsa. Por favor, pase y tome asiento dijo, y seal una silla frente a su mesa. Perdonar los festejos de mis compaeros, pero ha sido una maana fructfera, seor Weaver. El sonido de mi propio nombre me golpe los odos como una bofetada, y ya no quera hacer otra cosa que huir. Haba sido muy tonto por pensar que podra recuperar aquellos libros de manera annima, que Wild nunca me reconocera. No poda tragarme mi orgullo y decirle lo que quera. Toda la ciudad se reira de m. Pero era demasiado tarde para echarme atrs, as que di un paso al frente y me sent despacio mientras l haca lo mismo. No dije nada. Wild sonri, zalamero como un comerciante. Le apetecera tomar algn refrigerio? Segu sin decir nada. No se me ocurra nada que decir, as que esper que encontrara mi silencio amenazador.

Seor Weaver, no puedo ayudarle si no me cuenta la naturaleza del problema. Ha perdido usted alguna cosa? agit las manos en el aire como si intentase que le vinieran a la mente algunos ejemplos. Quiz unos... libros de contabilidad? Me sent como un nio a quien han pillado haciendo una travesura. No me sorprenda que Wild supiera lo que yo buscaba: la nica sorpresa era no haberlo previsto; llevaba una semana haciendo preguntas a sus hombres, y profiriendo amenazas, y no deb confiar en que l fuera a hacer la vista gorda ante un hombre que intentaba hacerse un hueco en el negocio de apresar ladrones. No poda irme, y no poda pedirle ayuda. Mi nica opcin, y era una opcin que en el pasado me haba trado tanta suerte como lesiones, era la bravata. S que tiene usted los libros le dije. Los quiero. Wild fingi no haber odo mi amenaza. Ha llegado a mis odos que ha estado usted haciendo averiguaciones por la ciudad, y creo que es posible que yo pueda ser capaz de encontrarle esos libros. Como usted sabe perfectamente, yo no cobro por mis servicios aqu en la Oficina de Objetos Perdidos, pero puede que tenga que ofrecerle a la persona en cuyas manos se encuentran estos bienes alguna bonificacin. Estoy seguro de que una libra por libro ser suficiente. Mi deseo ms ferviente era el de romper su mueca de falsa complacencia contra la mesa, pero saba que ste no era lugar para violencias. Mendes tena los instintos de un animal: entorn los ojos e hinch las narices, como si oliese mis pensamientos, y sac pecho como para amedrentarme. Girndome para darle la cara a Wild, me ergu en la silla y salud su brillante mirada con mis cansados y sin duda opacos ojos. No tengo intencin de participar en sus jueguecitos, seor. Los hombres de su banda robaron los libros. Si no me los entrega, le aseguro que har uso de la ley para que responda usted por ellos. Mendes dio un paso al frente, pero Wild sacudi la cabeza. La ley, dice usted? Qu temor le tengo yo a la ley? Yo soy el servidor de la ley, seor Weaver, y todo Londres me aplaude. Tiene usted alguna prueba que me relacione con este robo? Hay algn testigo que vaya a decir mi nombre? La ley, pues s que estamos buenos! Hubo una poca en la que cre que podra divertirme con usted, pero ahora veo que sus palabras no son ms que una pompa de jabn.

No debera usted subestimarme dije, esperando que mi voz confiriera alguna fuerza a mis palabras. Slo deseaba estar en otra parte, puesto que en esta partida verbal l sin duda llevaba todas las de ganar. Oh dijo riendo. Yo nunca subestimo a nadie. se es mi secreto, sabe? Creo que valoro sus talentos en su justa medida. Dgame, cunto espera usted ganar este ao? Puede que consiga dos o tres recompensas, y alguna triste libra de aqu o de all Cunto habr logrado? Cien libras? Ciento cincuenta? Si quiere usted venir a trabajar para m, Weaver, le pagar doscientas libras al ao. Me puse en pie y me inclin ligeramente hacia delante, lo justo para poder mirar al Gran Hombre desde arriba mientras hablaba. Por el rabillo del ojo vi a Mendes, que haca algn vago gesto amenazador, pero no me molest en hacerle caso. Saba que no iba a tocarme sin permiso de su amo. Desprecio su oferta le dije a Wild. Mendes se me acerc desde detrs de la silla de Wild, as que, para demostrar este desprecio, me di media vuelta y me fui tan despacio como pude, para que nadie pudiese alegar que me haba escapado de la reunin. Supongo que hice la salida ms digna posible de tan bochornosa visita. Albergaba la esperanza de no tener nada ms que ver con Wild durante algn tiempo, pero al da siguiente me honr con sus burlas envindome los libros de cuentas que buscaba, acompaados de una nota que deca slo: Saludos. Devolv los libros a su agradecido dueo, que se encarg de anunciarle al mundo que Benjamin Weaver haba recuperado los libros robados por Wild. Fue un momento amargo para m, un momento que he intentado olvidar con todas mis fuerzas, pero no me engao demasiado si digo que Jonathan Wild vivi para lamentar ese gesto de desprecio.

De mi encuentro con Wild aprend que en efecto era un hombre peligroso, pero tambin que era muy capaz de dar un tropiezo por el exceso de confianza en su propio poder. Anteriormente, aquel mismo ao, Wild haba escapado indemne de un juicio por delitos graves que amenaz con sacar a la luz pblica sus criminales estrategias y acabar con l para siempre, y ms recientemente se haba recuperado de una enfermedad tan severa que los peridicos llegaron a anunciar su inminente fallecimiento. Estas escapadas por los pelos, segn yo haba odo, no le haban enseado a Wild que l tambin era objeto del infortunio de los hombres; l haba aprendido otra leccin:

la de ser inmune a los ataques, ya provinieran del hombre o de la naturaleza. No supuse ni por un momento que Wild fuese consciente de que me estaba perjudicando al denunciar a Kate Cole, pero no poda arriesgarme a que se enterase de la verdad. Wild la haba traicionado en su propio beneficio, la haba dispuesto para la doble cruz, y yo pens que mi nica opcin ahora era convertirla en mi criatura. Tras regresar del Bawdy Moll's, volv a disfrazarme de caballero empelucado, y me dirig a la prisin de Newgate, donde estaba encerrada Kate. Mi trabajo me haba llevado hasta Newgate en numerosas ocasiones, y no tena intencin alguna de adentrarme ms profundamente de lo necesario en el corazn de la bestia. Ningn lugar del mundo se parece ms a la idea cristiana del infierno que ese foso de cuerpos condenados y podridos, despojados incluso de los residuos de la dignidad. Por el bien de Kate, slo poda esperar que hubiese convertido lo que conservaba de los bienes de Sir Owen en dinero, para poder costearse as algo ms que el alojamiento comn dentro de la crcel. En Newgate, o se resguardaba de la vil morralla o habra de soportar el asalto despiadado al poco honor que le quedara. A medida que me acercaba, vi de lejos cmo se reuna una multitud, y me di cuenta enseguida de que en el patio haba un hombre en la picota. Unas cuantas docenas de mirones se haban congregado para dar vivas en su desgracia y golpearle con huevos podridos y fruta, y a veces con cosas ms contundentes, porque el pobre infortunado sangraba por heridas profundas en la cabeza, y tena un ojo hinchado y negro y quiz del todo destrozado. Un cartel indicaba que estaba acusado de sedicin jacobita, un crimen capaz de desencadenar la violencia ms odiosa por parte de la muchedumbre. Muchos hombres acusados y castigados por lo mismo no haban logrado sobrevivir a tres das en la picota. Mientras me apresuraba a pasar de largo, un rufin de entre el gento le arroj una manzana con fuerza asesina, gritando: Esto por el rey Jorge, papista hijo de puta!. No puedo confirmar que aquel hombre albergara verdadera lealtad hacia nuestro Rey, pero el placer, para l, resida en la agresin. La manzana lleg bien alto y estall contra la madera por encima de la cabeza del prisionero, sobre la que llovi fruta podrida. Un par de vendedoras de ostras se paseaban por el patio, anunciando a gritos su mercanca, y los hombres y las mujeres de la muchedumbre devoraban los frutos marinos mientras contemplaban alegremente al hombre al que estaban torturando, quizs hasta la muerte. En absoluto me complaca tal espectculo, as que me abr paso a empellones, atravesando la verja terrible de la prisin, donde encontr a un guardin a quien inform de mi propsito. Era un individuo imponente de mediana estatura, pero de mayor grosor del acostumbrado. El grosor de sus brazos era el doble que el que los

mos haban tenido jams, y los cruz ostensiblemente ante m para indicar que no pensaba moverse si yo no lo tocaba ofrecindole dinero, claro est, y en compensacin por las molestias. Al igual que el resto de los trabajadores de la prisin, desde el propio alcaide hasta el ltimo llavero, este hombre haba desembolsado una bonita cantidad para obtener su puesto, y necesitaba explotar su poder lo mejor que supiese para rentabilizar la inversin. Le acomet por tanto con unos cuantos chelines y me acompa a la Zona Comn de la prisin, donde esperaba poder encontrar a Kate. La recuerdo me dijo, con una impdica sonrisa que se expanda como la marea del Tmesis por su rostro basto y estpido. Era nueva, y no tena ningn dinero. La encontrars por los gritos, supongo. Qu podra escribir yo acerca de la prisin de Newgate que el lector no haya ledo ya? Describo el hedor de los cuerpos putrefactos algunos vivos, otros largo tiempo muertos, de los despojos humanos, del sudor y la mugre y el miedo, que, les aseguro, tiene tambin su propio olor? Escribo sobre las condiciones, impropias para cualquier criatura que se llame humana? Siguiendo al guardia por los oscuros pasillos, yo, que haba visto tanto y me crea tan inmune a la visin de la miseria de este mundo, desvi la mirada de la descomposicin y la enfermedad de los cuerpos, visibles tras los barrotes. Amarrados con grilletes a los fros muros de piedra, estaban tendidos sobre sus propias heces, los cuerpos infestados por toda clase de bichos. Apartar la cabeza serva de poco, porque el sonido de sus gemidos y ruegos resonaba por las antiguas piedras de aquella mazmorra. Me gustara creer, lector, que son slo los criminales ms peligrosos y violentos quienes soportan estas torturas, pero usted sabe tan bien como yo que las cosas no son as. He odo hablar de carteristas carteristas, digo a quienes han encadenado y dejado morir, devorados vivos por las ratas y los piojos, porque no tenan dinero para procurarse la libertad. He odo hablar de hombres absueltos de toda acusacin que se han podrido hasta la muerte por no poder pagar la cuota de liberacin. Es mejor que lo ahorquen a uno, pens, antes que permanecer en este lugar. Segu al guardin a travs de la peor de las moradas y subimos las escaleras hacia el ala de las mujeres en la Zona Comn. Quiz mis lectores crean que all se protege a las mujeres del acoso del sexo fuerte, pero en Newgate no hay proteccin sin dinero. La plata consigue casi cualquier cosa, incluyendo el derecho a ir de cacera entre mujeres dbiles e indefensas. Al entrar en la sala, vimos a esos bestiales depredadores escabullirse entre las sombras. El guardia llam a Kate por su nombre. Tard algunos momentos en aparecer, y no por su propia voluntad, sino empujada por sus compaeras de encarcelamiento, quienes, por la maldad desarrollada en la prisin, le negaban el derecho a esconderse.

Confieso que sent remordimientos al contemplarla. Ya no era la muchacha linda, aunque ajada, que haba visto la noche anterior, sino una nia desamparada, golpeada y sangrando. Sus ropas estaban rotas y sucias, y despeda un fuerte olor a orn. Una mugre indefinible le manchaba la cara y el cabello, y tena heridas abiertas que manaban sangre y se extendan desde la frente a la barbilla. Le haban puesto grilletes de hierro en las piernas, una precaucin innecesaria para una mujer como Kate, pero evidentemente no haba podido costearse el precio que le exigan por quitrselos. Mujeres como las que usted conoce, lector, se habran rendido a un llanto incesante o quiz incluso habran perdido la consciencia, en caso de recibir el mismo trato que se dispens a Kate durante sus primeras horas en Newgate, pero a ella la mala fortuna slo la haba vuelto ptrea y remota. Quiz no fuera la primera vez que se hallaba en la gran prisin, y quiz no fuera la primera vez que la trataban tan mal. Le susurr al guardin que la desencadenase. Sufragara los costes de la relajacin de su encarcelamiento cuando la visin de mi plata no supusiese un problema para ninguno de los dos. Asinti y se agach para abrir los hierros; Kate ni le dio las gracias ni dio muestra alguna de ser consciente de que su estado haba variado. Solicit una audiencia privada y por un cheln adicional el guardin me proporcion una celda diminuta, iluminada tan slo por un ventanuco muy estrecho. Despus de permitirse una sonrisa chabacana llena de complicidad, cerr la puerta y me indic que pegara un grito si necesitaba ayuda. Era un da nublado, y una vez dentro era difcil ver algo en el sucio cuartucho, pero para mi propsito no haca falta mucha luz. Me sorprendi poco que el nico mobiliario fuera una cama estrecha cubierta por una manta rada, y que una familia de ratas se dispersara al entrar nosotros. Apenas la conoca lo suficiente como para especular acerca de cmo se desarrollara nuestra entrevista: no saba si peleara o si se acobardara. Se sent silenciosamente sobre la cama y mir al suelo, sin pedirme nada ni esperar nada de m. Bueno, Kate dije, forzando una sonrisa irnica. Parece que te has metido en un buen lo, verdad? No me ahorcarn por algo que no he hecho se afanaba tanto en controlar el tono de su voz que cre que se le quebrantara la mandbula por la presin. Me mir a la cara. No poda ignorar que quera retarme. Oh, Dios murmur, oh, Jemmy. Siento lo que le ocurri a Jemmy le dije suavemente. Sacudi la cabeza. Jemmy murmur. Hundi la cabeza hasta casi apoyarla en el regazo. Bueno, por lo menos ya no me pegar ms. Ni me obligar

a esconder lo que no le podemos vender a nadie sin que se entere Wild. Creo que l tiene la culpa de todo esto levant la mirada de pronto y encontr la ma. Y usted tambin la tiene. Y no me van a ahorcar por algo que no he hecho. No le dije. No te ahorcarn, Kate, si hacemos un trato. Yo me encargo de eso. No puedo garantizar que no te deporten, pero puede que siete aos en las colonias te ayuden a recuperarte de las desgracias de tu vida, adems de escapar de las garras de un benefactor tan poco piadoso como el seor Wild ella se sobresalt al or aquel nombre. He aqu lo que voy a hacer por ti, Kate. Te voy a dar el suficiente dinero como para que te mantengas alejada de la chusma mientras ests aqu. Adems, utilizar mi influencia con la magistratura para asegurarme de que si te condenan no te sentencien a la horca. Har lo que pueda para verte absuelta, ya que no quiero que Wild gane dinero por tu desgracia, pero slo puedo prometerte que no te ahorcarn. Me entiendes? S respondi, mientras a sus labios se asomaba un atisbo de sonrisa irnica. Entiendo que tiene miedo de que les hable de usted. Us las puntas del cabello para limpiarse la sangre y la mugre de la frente. No, no tengo miedo, Kate. Porque t no sabes cmo me llamo ni sabes quin soy. Adems, en caso de ser llamado a declarar, estara obligado a contarle la verdad al tribunal: que mat a Jemmy cuando l intentaba robarme, cuando intentaba robarme con tu ayuda. Puedo mantenerte con vida si cooperas conmigo, pero si me la juegas te ahorcarn. Ests enfadada: es normal. Wild te ha traicionado; eso lo entiendo. Pero si deseas seguir con vida, ser mejor que escuches lo que tengo que decir. Ya s que no te gusto, que me ves como la razn por la que ests aqu, pero tienes que comprender que soy la nica persona que puede ayudarte ahora mismo. Por qu habra de ayudarme? no alz la vista, pero su voz era firme y exigente. No por bondad, te lo aseguro. Lo hara porque es lo que ms me conviene mantuve la voz tranquila mientras le hablaba. Vio que yo tena cierto poder, el suficiente como para sobornar al guardin. Para una mujer en la posicin de Kate, entre llevar unas pocas libras en la billetera y una sensacional peluca en la cabeza, y tener influencia ante los tribunales no mediaba gran distancia. Era todo mentira, por supuesto. No tena influencia alguna, pero tena que hacer todo cuanto estuviera en mi mano para mantenerla callada. A cambio intentara ayudarla como mejor pudiera, y le hara creer que bastaba con mi influencia.

No pienses que puedes perjudicarme, Kate. Puedes complicarme la vida: nada ms. A cambio de prometerme que me evitars estas complicaciones, prometo que te mantendr con vida y, si puedo, har que te declaren inocente de asesinato. El gesto de su rostro no vari, pero haba captado su atencin. Me mir fijamente unos momentos antes de hablar. Qu quiere de m? Haba conseguido algo, porque ahora mostraba al menos que estaba dispuesta a escucharme. Dos cosas solamente. Primero, que no me menciones en absoluto. No me importa lo que le cuentes al tribunal, pero no debes mencionar que fue un caballero quien lo hizo. Jemmy era un hombre peligroso con muchos enemigos mucho ms proclives que t a dispararle. Por lo que a m respecta puedes incluso insinuar que exista una rivalidad entre Jemmy y Wild: eso sera una justa recompensa por su traicin. Pero no debes mencionarme a m, ni lo que sabes acerca de este incidente. Me has entendido, Kate? No tienen pruebas en las cuales basar tu condena. Dile a los tribunales que no sabes nada, y las pruebas actuarn en tu favor: los hechos se pondrn a tu servicio mucho ms de lo que pueden hacerlo tus palabras. Por qu habra de fiarme de usted o de los tribunales? pregunt. Cuelgan a los que les da la gana y absuelven a los que les da la gana. Si Wild dice que lo hice yo, no llego ni a Navidad como no pida amparo por la tripa. Me pregunt si efectivamente estara embarazada, o si simplemente pretenda pedir amparo por la tripa, como hacan tantas mujeres, para que les concediesen unos cuantos meses ms de vida. Ests sobrestimando la influencia de Wild le dije, al no encontrar ms alternativa que la mentira descarada y no estimas la ma lo suficiente. Puedes ver que soy un caballero y que tengo amigos poderosos que tambin son caballeros. Entiendes lo que estoy diciendo? Si admites haber estado all, haber visto lo que viste, estars admitiendo que cometiste un crimen capital, aunque no sea el crimen por el que ests aqu encerrada. Si permaneces callada, no podrn condenarte. Quieres vivir? Pues claro que quiero vivir dijo amargamente. No me haga preguntas estpidas. Entonces vas a hacer lo que yo te diga. Me mir fijamente.

Deme cualquier razn para dudar de usted, la que sea, y dir todo lo que s, y al diablo las consecuencias. As que creo que debera decirme su nombre. Mi nombre repet. S. Deme su nombre o no har lo que me pide. Mi nombre dije, intentando inventarme alguna mentira que pudiera recordar fcilmente. Mi nombre es William Balfour. Quiz debiera haber elegido un nombre an ms distanciado de mi persona, pero fue lo primero que se me ocurri. Adems, pens, cualquier confusin que pudiera echarle encima a Balfour la tena merecida, por pomposo. Kate me observ. Conozco a un William Balfour, y usted no es l. Un caballero tacao que sola venir a verme. Pero supongo que puede haber ms de uno con el mismo nombre. Efectivamente poda haberlos, convine para mis adentros, preguntndome si el Balfour que ella conoca era el mismo Balfour que haba contratado mis servicios. Pero no poda ocuparme de a qu putas visitaba un hombre como Balfour. Tenemos otro asunto ms importante al que atender. Como sabes, fui a verte para recuperar los bienes de un amigo. Haba una cosa en particular que l crea tener en la cartera, pero no estaba. Cogiste alguna cosa de esa cartera, Kate? Se encogi de hombros. No me acuerdo de l. Un bobo borracho no se distingue de otro. Suspir. Dnde guardas los objetos que robas? Algunos los tiene Wild, pero escond la mayora de las cosas antes de ir a contarle lo de Jemmy. Qu tienes escondido ahora? Pelucas, relojes... su voz se fue apagando, como si se olvidase de lo que estaba diciendo. Suspir de nuevo. Si Wild tena las cartas entonces tendra que decirle a Sir Owen que precisamente lo que l pretenda evitar haba sucedido.

No sabes nada de unos papeles? Un paquete de cartas, atadas con un lazo amarillo, selladas con cera? Ah, s, los papeles asinti, extraamente orgullosa de s misma. Los tiene Quilt Arnold, s seor. Se cree que valen algo. Los vio y dijo que tenan que ser las cartas de amor de algn caballero, porque olan muy bien y estaban perfumadas, y que el caballero querra que se las devolviesen, eso dijo. Intent disimular mi alivio. Quin es Quilt Arnold y dnde puedo encontrarle? Result que Quilt Arnold haba sido el rival de Jemmy en los afectos de Kate antes de que Jemmy tuviera el desafortunado encontronazo con mi bala de plomo. Frecuentaba una taberna denominada Laughing Negro en Aldwych, cerca del ro. Kate tena montado otro negocio de nalga y puntazo all con l, pero las ganancias eran ms escasas, porque la parroquia era ms pobre: marineros y porteadores en su mayora, y otros a quienes, todo lo ms, se les poda robar un par de chelines. Kate le haba hecho llegar la noticia a Arnold cuando yo perfor a Jemmy, y l le prometi que cuidara de ella, aunque bsicamente lo que hizo fue cargar con cuanta mercanca de Kate pudiese llevar encima, y luego aconsejarle que hablase con Wild. Tienes alguna idea de cunto exactamente cree Quilt Arnold que valen esas cartas? le pregunt a Kate. Oh, me figuro que espera sacarse unas diez o veinte libras, seguro que s. Me tema que este negocio se estuviera volviendo cada vez menos lucrativo. No estaba muy dispuesto a entregarle veinte libras a ese bellaco, pero no tena ms remedio que recuperar las cartas. Sabes dnde las guarda? Si pudiera robarlas, pens, en lugar de negociar por ellas, podra ahorrarme tiempo, dinero y peligro. Pero no va a ser as. Dijo que se las iba a quedar encima me explic Kate, porque deca que saba que alguien vendra por ellas antes o despus. Que no estaran seguras en ningn otro sitio, eso dijo. Esta informacin obviamente limitaba mis posibilidades. Si el tal Arnold tena alguna idea del contenido de las cartas, la cosa poda ponerse fea para Sir Owen. Ni siquiera necesitaban tener pruebas para propagar rumores perjudiciales, especialmente si esa Sarah Decker era tan delicada como la pintaba Sir Owen.

Repas con ella lo que me haba contado y luego le entregu un monedero con cinco libras, lo suficiente para que comiese, bebiese y se vistiese con relativa comodidad hasta el juicio. Una vez que hubiese abandonado su celda tendra que organizar el asunto de su alojamiento. Para que colaborase conmigo tena que ponerla cmoda, y eso significaba que deba trasladarse al Patio de la Prensa, un lugar que no era barato, les aseguro, ya que se trataba de la zona ms deseable de la prisin. All los presos disfrutaban de habitaciones relativamente amplias y limpias, se paseaban sin ser molestados al aire libre del patio y eran atendidos por guardianes que parecan ms dueos de taberna que carceleros. Con plata se consegua de todo en el Patio de la Prensa. Mientras que la bebida era floja y a veces estaba avinagrada, era mejor que el agua asquerosa de la Zona Comn. Y si la comida era cara e inspida, superaba con mucho a las gachas que haban de sufrir los prisioneros ms pobres, a menudo tan infestadas de gusanos que eran casi incomestibles. El precio de este alojamiento me iba a suponer una carga severa: veinte libras para procurarle acceso al Patio de la Prensa, y despus cinco chelines diarios de renta. Y luego estaba el dinero que iba a tener que pagarle al villano, el tal Arnold, ms los distintos sobornos que ya haban aligerado mi monedero, de modo que no vea posibilidad alguna de que la notable cantidad de cincuenta libras que reciba de manos de Sir Owen llegase siquiera a cubrir mis gastos. Un asunto que cre que sera sencillo y lucrativo me iba ahora a costar una cifra a contar en chelines, cuando no en libras. Deshacerme de una suma de tal calibre para hospedar a Kate me abata, pero vea que no me quedaba otra salida. Pagara lo que fuera para comprar su silencio. Volver para asegurarme de que ests bien le dije, aunque fuera mentira, del mismo modo que mi afirmacin de que no iban a ahorcarla era mentira tambin. Esperaba que la absolvieran las pruebas, pero no saba a qu extremos llegara Jonathan Wild para conseguirle testigos a la acusacin. A pesar de todo, no poda convertirme en el protector de Kate, as que abandon la prisin de Newgate esperando pensar en ella lo menos posible durante las siguientes semanas.

Seis

En lugar de volver a casa me dirig inmediatamente a los alrededores de Bloomsbury Square, donde mi amigo Elias Gordon se alojaba, muy por encima de sus posibilidades, en Gilbert Street. En aquellos das yo era ms joven, y necesitaba poca ayuda, pero en momentos en los que no poda servir yo solo a alguno de mis clientes adecuadamente, acostumbraba a llamar a Elias, un cirujano escocs y mi amigo de confianza. Conoc a Elias tras mi ltima pelea, cuando me lesion tan irreparablemente la pierna. Fue durante mi tercer combate organizado contra Guido Gabrianelli, el italiano a quien haba vencido ya dos veces y con cuyas palizas adquir tanta notoriedad. Gabrianelli vena de Padua, donde se le conoca como el Martillo Humano o alguna cretinada similar pronunciada en su afeminada lengua nativa. No era la primera vez que boxeaba contra extranjeros; al seor Habakkuk Yardley, que contrataba mis combates, le encantaban las luchas con extranjeros, pues los ingleses pagaban sus chelines gustosamente por ver a un compatriota o incluso a un judo que ellos considerasen que poda pasar por un autntico ingls batirse con un dandi afrancesado. Las peleas de puos tenan algo de igualitarias: los judos se convertan en ingleses y todos los extranjeros en franceses. El tal Gabrianelli, el Martillo Humano, lleg a Inglaterra y, sin siquiera ponerse en contacto conmigo o con el seor Yardley para organizar un combate oficial, procedi a publicar un ms que ofensivo anuncio en el Daily Advertiser:

Me he enterado de que hay en esta isla un boxeador a quien atribuyen la fuerza de Sansn un tal Benjamin Weaver, que se hace llamar el Len de Judea. Pero si osa decir que puede vencerme, le llamar el Mentiroso de Judea. En mi Italia natal nadie se atreve a batirse conmigo, porque le rompo la mandbula con el puo a todo adversario. Veamos si este Weaver tiene el coraje de comparar su fuerza con la ma. En

guardia y a su servicio, soy

Guido Gabrianelli, el Martillo Humano

Mis colegas luchadores y yo nos quedamos atnitos ante la beligerancia de este extranjero. No era raro que los boxeadores colocasen anuncios provocadores en este peridico, pero normalmente uno esperaba a que algn conflicto diese pie a una enemistad iniciar una relacin basada en la enemistad era una cosa muy ridcula. Pero el seor Yardley vio que haba plata en la tontera de Gabrianelli, y que estas llamativas bravatas nos brindaran una buena taquilla. As que mientras l llegaba a un acuerdo con este importante personaje, yo contestaba a su estilo, publicando mi propio anuncio, que el seor Yardley me haba aconsejado que hiciese lo ms provocador posible.

Que sepa el seor Gabrianelli, ese luchador de Italia, que estoy preparado y ansioso de boxear contra l en cuanto me cite. No dudo de la veracidad de su afirmacin de que en su tierra natal le rompe la mandbula a cualquier contrincante con el puo, pero al seor Gabrianelli alguien debiera advertirle de que aqu luchar contra hombres de arrestos, y tengo razones para dudar de que pueda romperle la mandbula a un britnico con un yunque. Si fuera el seor Gabrianelli tan osado como para acordar desafiarme al duelo que propone, espero con todo mi corazn que todos los nativos de esta isla vengan a ver qu les ocurre a los extranjeros que arriban a estas costas a proferir absurdas bravatas contra ???? Ben. Weaver

Esta pelea se convirti en la comidilla de los aficionados al arte pugilstico y congreg a ms pblico del que nos habamos atrevido a desear, llenando hasta los topes el aforo del teatro del seor Yardley en Southwark. De hecho, hicimos una taquilla a la puerta de ms de ciento cincuenta libras, de las que el seor Yardley se llev un tercio, y los luchadores los otros dos. Gabrianelli lleg con la apariencia de ser un boxeador capaz. Yo haba visto a este hombre en una ocasin, y de lejos, mientras se paseaba por la ciudad con su ridculo traje rojo adornado con encajes y lazos, y por su aspecto pens que cualquier britnico podra tumbarle sin ms armas que su propio aliento. Ahora, desprovistos

como estbamos ambos de todo menos de los calzones, medias y zapatillas, pude ver que era un individuo musculoso. Es ms, posea un temible aire animal, pues bajo la cabeza recin afeitada tena la espalda y el pecho alfombrados de un vello negro y espeso como un simio de frica. La multitud tambin esperaba a un petimetre bobalicn que no acertara ni a quitarse la peluca para el combate, y muchos miraban con mudo asombro a esta criatura peluda dar brincos de un lado a otro en su extremo del cuadriltero, ejercitando los msculos del pecho y de los hombros. Mis temores, al menos en este combate, resultaron infundados. Una vez hubo comenzado la pelea, Gabrianelli me atac con un puetazo tremendo a la barbilla. Me alcanz de repente y me doli una barbaridad, he de admitirlo, pero me complac en demostrarle a la aficin que no tena rota la mandbula. Le di la espalda a mi adversario y me palme la cara suavemente en ambas mejillas, un gesto que despert vivas clamorosos. Gabrianelli intent acercarse a m sigilosamente por la espalda, para aprovecharse de mis bromas. Yo saba que mi comportamiento era arriesgado, pero al pblico le gustaba, y por lo tanto le gustaba tambin al seor Yardley, que nunca escatimaba las propinas con sus mejores luchadores, del mismo modo que era inmisericorde con los que perdan con demasiada frecuencia. En cualquier caso, esquiv justo a tiempo el golpe de este Martillo Humano, y, aprovechando mi postura encorvada, dirig un derechazo al centro de su panza, elevando el puo en el momento de establecer contacto, con la esperanza de levantarlo por los aires. Me sali bien. No es vana fanfarronera decir que lo mand volando hacia atrs, como si le empujara un gran golpe de viento, hasta que fue a dar con los pies en las cuerdas del ring, tropezando y cayendo sobre un grupo de espectadores entusiastas que se sumaron a la diversin dndole golpes hasta que acab del todo enredado en la maleza de piernas. La multitud estaba ya muy encendida, y alc los brazos en seal de victoria, sin dejar de provocar a Gabrianelli para que regresara al ring. l permaneci tumbado e inmvil slo un segundo, y luego empez a moverse y se puso en pie, con la boca abierta por la total confusin. Cuando se volvi a mirarme, vi que su rostro, adems de gran parte de su cabeza pelada, se haba tornado de un rojo intenso, y comenz a agitar el puo en seal de desafo, gritando quin sabe qu cosas en su caprichoso idioma. El seor Yardley, un luchador famoso en sus tiempos y ahora convertido en un ser gordo y afable, me llam desde abajo. Creo que te est retando, Ben. Retndome a qu? le pregunt con cierta dificultad, puesto que mi mandbula estaba ya hinchada por el golpe que haba

encajado. Esto es un ring de boxeo, qu ms reto puede querer? Result que pretenda desafiarme a un duelo con espadas. Por lo visto en Italia nadie pega al adversario en el estmago. Se considera una falta de hombra. All supongo que se pasan el da pegndose en la cara, de ah que no sea sorprendente que se les quiebren las mandbulas con tanta frecuencia. Gabrianelli consideraba que mi comportamiento haba sido escandaloso y se negaba a meterse de nuevo en el ring con un hombre que no saba lo que era el honor. As que me declararon vencedor, y el seor Yardley evit por poco una batalla campal, puesto que la multitud empez a murmurar, furiosa, que haba pagado un cheln para no ver ms que tres golpes. Anunciando que su admisin les haba dado derecho a ser testigos de la evidencia de que la fuerza de un britnico era superior a la de un extranjero, Yardley salv el pescuezo, y nuestras ganancias. Mi reputacin no hizo ms que aumentar como resultado de este combate, y mientras que yo continu peleando, y con frecuencia venciendo, por toda la ciudad en Smithfield, en Moorfields, en los jardines feriales de San Jorge, adems de en el teatro de Yardley en Southwark, Gabrianelli se retir a lamerse las heridas y a aprender que en Inglaterra el boxeo es algo ms que una mera sucesin interminable de golpes a la mandbula. Despus de entrenar unos cuantos meses a la manera britnica, me envi otro desafo, al que respond encantado. Gabrianelli haba mejorado sus habilidades, pero an le encontr dbil por la cintura. Me dio en la mandbula. Yo se la devolv en el vientre. Me propin otro gancho en la cara, y yo de nuevo a la cintura. Esto continu, casi montonamente, durante un cuarto de hora, hasta que, de pura rabia, dirig un golpe con todas mis fuerzas a su barbilla, mandndolo de espaldas. Me apresur hacia donde haba cado, dispuesto a darle ms de lo mismo, aunque no poda creer que su mandbula estuviese ms dolorida que mi propia mano, puesto que la barbilla de Gabrianelli era bien slida, y dola mucho menos darle en la cintura. Afortunadamente, no fueron necesarios ms golpes, ya que estaba inmvil boca arriba, con los brazos levantados por encima de la cabeza y las piernas dobladas hacia arriba como las de un beb. No se movi de esa postura en ms de media hora. Cuando Yardley y yo recibimos un tercer reto de Gabrianelli, dudamos en aceptarlo. No estaba claro que la aficin fuese a pagar por verme vencer a este hombre por tercera vez, pero mientras vacilbamos, Gabrianelli nos asalt con anuncios insultantes casi diarios, llamndome primero cobarde y bufn. Despreci con risas estos insultos, pero cuando cambi de tctica y empez a llamarme un cobarde de una isla de cobardes y bufn britnico, el ms risible bufn que existe en el mundo, Yardley consider que estos insultos generaran suficiente inters como para organizar otro combate. Y de hecho asisti numeroso pblico a esta tercera pelea. A estas alturas yo haba adquirido demasiada confianza en mi

capacidad para vencer a este hombre, cosa que supuso una falta de prudencia por mi parte, ya que saba que Gabrianelli tena cierta habilidad; yo mismo haba saboreado la potencia de sus golpes. Pero tena una fe excesiva en mis victorias anteriores, y las apuestas del combate eran un eco de mi propia confianza, puesto que la posibilidad de que perdiese era de veinte a uno. Mi adversario se haba entrenado para este combate. Ms tarde me enter de que se haba pasado horas dejando que la gente le pegase en el estmago, esperando ganar resistencia. Ahora, al empezar como en las otras ocasiones, con un asalto frentico a su cintura, encaj mis golpes con hombra. l continu con su estrategia de martirizarme la cara y yo, con idntica y masculina determinacin, aguant sus mejores jugadas. Nos pegamos ferozmente durante casi una hora, hasta que la piel desnuda me brillaba de sudor y su vello negro se enredaba desordenadamente por su cuerpo. El combate fue tan largo que creo que el pblico empez a inquietarse, puesto que hacia el final empezamos a rondarnos desmayadamente, como si estuviramos bajo el agua, apuntando algn golpe o esquivndolo despacio. Fue entonces cuando me golpe. Fue un puetazo maravilloso y artero, un golpe que no cre que tuviera en la recmara. Apunt directamente a mi mandbula, y debido a mi cansancio no lo vi venir. O, ms bien, lo vi venir pero no record bien qu deba hacer frente a un puetazo que me vena directamente a la cara. Lo observ, surcando el aire hacia m como un pjaro diablico, hasta que me dio con fuerza en la barbilla. Recuerdo haber pensado, mientras una blancura caliente y cegadora me nublaba la visin y perda todo sentido del equilibrio, que me convertira en un objeto de incesante mofa si resultaba que por fin me haba roto la mandbula. Mi preocupacin estaba mal fundada, puesto que mi mandbula sobrevivi a ese da con slo una hinchazn severa, pero la fuerza del puetazo de Gabrianelli me tumb de espaldas y ca fuera del ring, en un reflejo exacto de nuestro primer combate. No puedo describir fcilmente lo que sent: confusin, horror, vergenza, y una especie de agona concreta tan intensa que no saba decir si era dolor o una sensacin completamente novedosa en mi experiencia. Al principio no fui capaz de localizar la fuente del dolor, pero a medida que se me aclaraba la visin, percib, con esa tranquila aceptacin que a veces sienten las vctimas del infortunio, que mi pierna izquierda yaca en un ngulo de lo ms endiablado. Al salir volando del ring, mi pie derecho se haba enganchado en el borde mismo del escenario, y haba aterrizado con todo mi peso sobre la pantorrilla izquierda, que se haba roto por dos sitios distintos. A medida que amainaba la sensacin de sorpresa del momento, mi tormento, cuyo igual espero no volver nunca a sentir, me arranc de la consciencia, y s lo que ocurri despus por la relacin de los

hechos de Elias. Siendo entonces un extrao absoluto para m, Elias Gordon haba decidido, con premuras de jugador, apostar cien libras contra el luchador favorito. Cuando aterric en el suelo como un amasijo retorcido, dio un brinco y grit: Dos mil libras!, con toda la fuerza de sus pulmones. Creo que jams haba estado en posesin de una suma tan inmensa, y abrumado por las posibilidades que mi desgracia le brindaba, qued con el seor Yardley en que l mismo se ocupara de m sin percibir remuneracin alguna. Mi supuesto amigo, Yardley, acept encantado, ya que Elias expres cierta preocupacin por la lesin. La rotura era tan grave que crey que mi vida peligrara en los prximos das, y, en caso de sobrevivir, dudaba de que volviese a caminar, y desechaba del todo la idea de que volviera a boxear jams. Como todos los hombres de medicina, Elias quiz exager la gravedad de mi estado, de modo que si las cosas se ponan feas sus predicciones resultaran acertadas, y si me recuperaba, l parecera un obrador de milagros. El seor Yardley escuch la valoracin de Elias y dictamin que a l le daba todo lo mismo y que no senta ningn aprecio por los luchadores cados; no volv a ver a aquel hombre excepto cuando vino a entregarme mi parte de las ganancias. Elias, sin embargo, hizo de mi convalecencia su nica ocupacin; permaneci a mi lado en mis aposentos casi todas las noches durante la primera semana, para asegurarse de que la fiebre no acababa conmigo. Es prueba de su talento como cirujano que pueda simplemente caminar, puesto que la mayora de los hombres que sufren daos de semejante envergadura se mueven slo con ayuda de muletas, o deben soportar la indignidad y el tormento de la amputacin. Mientras estuve bajo sus cuidados, encarindome con este escocs caprichoso, confieso que senta por l la mayor de las envidias. A m me haban arrebatado mi forma de ganarme la vida, y aqu estaba este hombre dotado para su profesin que haba conseguido tanto dinero que poda establecerse con elegancia y no estar nunca ms falto de pan. Elias, desgraciadamente, igual que mi nueva amistad, Sir Owen, era aficionado a los placeres de la ciudad, y tena tambin un algo de poeta. Un algo digo, nada ms, como podr comprobar cualquiera que haya ledo su volumen de versos, El cirujano potico. Elias nunca me explic en qu se gast aquel dinero sin duda lo haba derrochado en innumerables expediciones a lupanares, en casas de juego y en composiciones poticas; sin embargo, despus de recuperarme de mi lesin, y de pasar los aos ms oscuros de mi vida lejos de Londres, regres a visitar a mi viejo amigo y le encontr tan alegre como siempre, vestido a la moda y al cabo de la calle de todas las diversiones de la capital, pero pese a su jovialidad, no tena ni un cheln.

Se podra decir que Elias era un frvolo, supongo, pero un frvolo pensante si puede decirse as sin incurrir en contradiccin. Yo saba que era un cirujano de excepcional talento, si bien eso no le animaba en absoluto a dedicarse a su arte. Si hubiese pasado tanto tiempo dedicndose a la ciruga como se pasaba persiguiendo a las mujeres, creo que podra haberse convertido en el hombre ms notorio de la clase elegante, pero su amor por su profesin no poda competir con su amor por el placer. Elias era amigo de todas las fulanas, de todas las prostitutas y de todos los juerguistas de la ciudad. A las putas, sospecho, les gustaba yo porque era agradable y corts, y quiz porque encontraban curiosa mi fisonoma hebrea. Elias, sin embargo, les gustaba porque con ellas se gastaba todo su dinero y era por tanto un invitado de honor en todas las casas de latrocinio de Londres. Este modo de vida disoluto le haca feliz, pero le dejaba escaso de liquidez. Por consiguiente, siempre estaba dispuesto a ofrecerme su colaboracin por las pocas libras que pudiesen acabar en su bolsillo. A la luz de la poca atencin que brindaba Elias a las artes cirujanas, me sorprendi saber que estaba en algn lugar de la ciudad atendiendo a un paciente cuando fui a visitarle, de modo que esper en el saln de la seora Henry, su casera. Era una viuda encantadora; en su da supongo que debi de ser bastante bonita, pero ahora, pasados los treinta y cinco, estaba en el otoo de su belleza. Sin embargo an tena encantos de sobra para mantenerme ocupado en un saln, y puesto que a menudo haba detectado en ella un cario especial por mi persona, el pasar el rato con ella albergaba para m no pocas satisfacciones. Viene usted hoy por algn asunto en concreto? me pregunt la seora Henry al sentarnos. Me miraba fijamente a la cabeza. Casi me haba olvidado de que llevaba peluca. Me habra olvidado del todo de no ser por la calidez poco habitual de aquella tarde. Necesitaba parecer un gran caballero por un asunto de negocios en el que ando ltimamente ocupado le expliqu. Me encantara que me contase ms detalles me dijo, mientras su criado traa el t en una bandeja con ruedas. Pens que la seora Henry tena un servicio de lo ms completo. El t no haba adquirido an su condicin de necesidad domstica, pero la seora Henry estaba enamorada del brebaje, y en la bandeja haba gran variedad de exquisitas porcelanas. La taza que me sirvi era de una mezcla fuerte que, segn me cont, le haba enviado un hermano suyo que trabajaba en la Compaa de las Indias Orientales.

Me han contratado para un asunto complejo, aunque carente de inters le dije evasivamente, mientras le indicaba delicadamente que no quera el azcar que estaba a punto de ponerme en el t. Los hebreos no toman azcar? me pregunt con curiosidad genuina. Tanta como cualquiera, en teora contest. Pero este hebreo que tiene delante disfruta demasiado del sabor del t como para estropearlo con una dulzura excesiva. Frunci el ceo confundida, pero me pas la taza de todas formas. Puede usted hablarme de ese trabajo? Me temo que no, seora. Opero en este momento bajo la confidencialidad ms estricta. Quiz cuando el asunto se resuelva pueda informarle, omitiendo los nombres, como comprender. Se inclin hacia delante. En su trabajo debe usted enterarse de tantas cosas que los dems no saben. Usted hace que parezca mucho ms interesante de lo que es, se lo aseguro. Sospecho que una mujer de su posicin tiene mucho ms conocimiento de lo que pasa en la ciudad que el que yo pueda llegar a tener nunca. Entonces, de necesitar usted alguna informacin, espero que no dude en pedrmela. Le agradec su amabilidad en el momento en que Elias haca su aparicin, para obvia decepcin de la seora Henry. Entr en la sala vistiendo un chaleco escarlata sobre una camisa azulona de volantes. Su peluca era demasiado grande, casi una reliquia de una moda ya pasada un poco desigual en algunas zonas y con demasiados polvos . Se derramaba por su rostro anguloso que, como el resto de su cuerpo, era delgado y estaba marcado por afiladas e inesperadas protuberancias del esqueleto. Los pantalones de Elias tenan un roto muy evidente por encima de la rodilla izquierda, y aunque lo suficientemente parecidos como para no llamar la atencin, no pude evitar percibir que sus zapatos no eran exactamente del mismo color. Y aun as mi amigo entr con la dignidad de un conquistador de vuelta a su patria y el paso confiado de un cortesano favorito en tiempos de Carlos II. Hace tantsimo calor fuera, seora Henry le dijo a su casera, agitando un pauelo de color ail. Lady Kentworth casi se desmaya, aunque apenas si le extraje un dedal de sangre. Tiene una

constitucin de lo ms delicada, sabe? Obviamente no est preparada para soportar estas temperaturas en el mes de octubre. Elias haba ido avanzando hacia la seora Henry, sin duda dispuesto a abonarle en cotilleos el alquiler que no poda pagarle, pero me vio dirigindole una dbil sonrisa desde mi cmodo aunque rado silln. Oh dijo, como si yo fuera un recaudador de deudas. Weaver. Llego en mal momento, Elias? Forz una sonrisa, recomponindose. En absoluto. Slo estoy ligeramente indispuesto, por este calor espantoso. T tambin, estoy seguro. Te hago una sangra? me pregunt, recuperndose de su momentnea confusin y mostrando la media sonrisa simiesca que reservaba para las ocasiones en las que quera incordiarme, bien a base de bromas, bien con peticiones de dinero. Elias crea que mi negativa a ser sometido a flebotomas era posiblemente lo ms entretenido que haba visto nunca, y se mofaba de ello constantemente. Por supuesto, sngrame le dije. Y quiz quieras tambin despojarme de mis rganos vitales y meterlos en una caja, donde estn seguros. Te burlas de la medicina moderna coment Elias mientras cruzaba tranquilamente el saln y se sentaba. Pero tus burlas no disminuyen el valor de mis habilidades quirrgicas. Se dirigi a la seora Henry. La verdad es que tomara un poco de t, seora. La seora Henry se ruboriz. Luego se puso en pie y, en una postura anormalmente estirada, se alis las faldas. Espera usted muchos honores, seor Gordon, para ser un hombre que no me ha honrado a m con la renta desde hace tres meses. Srvaselo usted mismo dijo al tiempo que abandonaba la habitacin. En cuanto ella hubo salido le pregunt a Elias cunto tiempo haca que comparta su cama. Se sent frente a m y sac su cajita de rap, tomando una delicada pizca.

Tan evidente resulta, entonces? Se volvi a mirar un cuadro colgado en la pared para que yo no fuese testigo de su bochorno. Elias siempre prefera que yo creyese que l slo tena xito con las damas ms hermosas de la ciudad. La seora Henry era an agraciada, pero no era, ciertamente, del tipo con el que a Elias le gustaba que le identificasen. Nunca he odo que una casera se niegue a servirle a un husped el t por ninguna otra razn le expliqu. Te lo aseguro, Elias, yo mismo he negociado mi propio alquiler de manera similar. Dios! exclam, a punto de expeler el rap por toda la habitacin. No estars hablando de la marimacho con quien te alojas ahora, espero. Me re. No, no puedo decir que haya tenido el honor de compartir mi intimidad con la seora Garrison. Crees que merece la pena intentarlo? He odo que los hebreos sois lascivos me dijo Elias, pero nunca he visto ninguna prueba de que te falte juicio. Yo tampoco he dudado del tuyo le contest, esperando hacer que se sintiera cmodo con mi descubrimiento. Apart la cajita de rap y se levant para servirse una taza de t. Bueno, ha sido un acuerdo bastante agradable, sabes? No es una amante demasiado exigente, y el dinero que me ahorro en alquiler me viene bien. Elias dije, tu vida privada siempre me ha resultado fascinante, y me encantara orte contar tu conquista amorosa de todas las caseras de Londres, pero vengo por un asunto de trabajo. Regres a su silln y tom un sorbo cuidadoso del caliente brebaje. Un tema muy empelucado, ya veo. Qu te ocupa el pensamiento, Weaver, ese pensamiento flemtico en exceso y con necesidad de ser sangrado? Bastantes cosas, la verdad. Tengo un asunto complejo entre manos y otro peliagudo del que debo deshacerme antes de poder concentrarme en el primero. Fortalecido por el excelente t de la seora Henry, me tom tiempo para contarle a Elias no slo lo de mi inesperado encuentro con Balfour sino tambin lo de mis problemas a la hora de recuperar

la cartera de Sir Owen. Me senta ya completamente tranquilo de compartir mis confidencias con Elias, puesto que aunque le gustaba el cotilleo como al que ms, nunca haba traicionado mi confianza cuando le haba pedido silencio. No me sorprende en absoluto que a Sir Owen Nettleton le estn complicando la vida las putas y la viruela me asegur Elias, con un petulante y repentino movimiento de cejas. As que le conoces? Conozco a los ms principales del mundo elegante igual que conozco a cualquiera en esta metrpoli. Adems aadi con la mirada estudiada del canalla astuto, quin te crees que ha tratado a Sir Owen cada vez que se contagia? Qu puedes contarme de l? Elias se encogi de hombros. Nada que no puedas imaginar. Tiene una hacienda grande y prspera en Yorkshire, pero lo que le renta no alcanza ni de lejos para cubrir los gastos de sus placeres. Es notorio que es un putaero y un seductor, excepcionalmente vigoroso adems, incluso para m. No me sorprendera que hubiera catado a todas las putas de la ciudad. Ya se enorgullece bastante de sus frecuentes escarceos con las damas de mala vida. Estos hombres de posibles tienen que hacer algo para ocupar el tiempo. Pero, veamos, quin es esta fulana que le rob sus cosas? Me gustara saber qu mercanca has dejado fuera de circulacin con tu pequea y desafortunada aventura. Le di su nombre. Kate Cole! exclam. Caramba, pues yo tambin he probado su mercanca, y no es mala, todo hay que decirlo. Vaya, has arruinado a una puta que no estaba nada mal, Weaver. Acaso soy el nico en todo Londres que no se ha beneficiado a la tal Kate Cole? exclam. Bueno, no creo que sea demasiado tarde me dijo Elias con una sonrisilla. Seguro que te debe algo si le has pagado una habitacin en el Patio de la Prensa. Puedes pagarte revolcones por un ao con lo que te va a costar un mes en el Patio de la Prensa. Abr la boca para cambiar de tema, pero Elias, como de costumbre, se apoder de la conversacin. El asunto de Balfour, eso s es interesante. Me imagino lo

nervioso que te pondras cuando le oste hablar as de la muerte de tu padre. Ahora s que te pondrs en contacto con tu to. Elias conoca mi distanciamiento de mi familia y, de hecho, me haba animado con frecuencia a acercarme a mi to. l tambin haba pasado varios aos enfrentado con su propio padre. Siendo estudiante en la universidad de Saint Andrews, le llegaron a su padre rumores maliciosos, aunque absolutamente ajustados a la realidad, referentes al frecuente libertinaje de mi amigo. Esta informacin provoc la ruptura entre Elias y su familia, y en lugar de continuar con los estudios que le hubieran asegurado una carrera en el mundo de la medicina, Elias se vio obligado a abandonar y a establecerse como cirujano sin tener as que cargar con el coste de asistir a los siete aos de aprendizaje habituales. Despus de muchos aos sin comunicarse con ellos, Elias consigui resolver las dificultades que le separaban de su familia, si no del todo, s al menos hasta el punto de recibir una asignacin trimestral. Este estado de cosas pareca ser del agrado de todos, ya que el hermano mayor de Elias, quien heredara la hacienda familiar, era un tipo enfermizo, y el patriarca deseaba tener una relacin al menos cordial con Elias por si suceda que el destino lo convirtiera a l en heredero. Yo me identificaba con facilidad con los problemas que le causaba a Elias ser el hijo menor, puesto que mi hermano mayor, Jos, siempre le pareci a mi padre estar destinado a grandes cosas, mientras que a m, portador del defecto congnito de haber nacido cuatro aos despus que l, me haba hecho sentir como un apndice prescindible. Le narr a Elias los detalles de mi conversacin con Balfour, y mi amigo empez a interesarse menos en arreglar mi ruptura con mi familia que en saber ms acerca de lo que Balfour crea que era la verdadera historia detrs de estas muertes. Debo decir, Weaver, que es sta una investigacin de lo ms extraa. Cmo vas a encontrar a un asesino a quien nadie ha visto y en cuya existencia nadie cree? No s si podr. Pero me parece que primero debo ocuparme de Kate Cole. Creme, Kate Cole es endiabladamente menos intrigante que tu asesino fantasma. Pero tienes razn, tenemos que ocuparnos de esas cartas, y eso sin duda me dar tiempo a pensar en cmo hemos de proceder para encontrar a ese criminal. Caramba, Elias, eres muy entusiasta. Balfour no me est pagando tanto como para poder compartir generosamente las ganancias contigo. Me insulta usted, caballero. Piensas que slo voy detrs del dinero. Resulta que encuentro el reto estimulante, sabes? Pero supongo que tu adinerado barn podr recompensarme ms

generosamente que tu empobrecido advenedizo. Mi adinerado barn ha demostrado hasta ahora ser generoso. Ahora ya haba captado la atencin de Elias, y le expliqu que estaba en un pequeo embrollo y que necesitaba que desempease un papel por m. Suena tremendamente emocionante me dijo, con los ojos chispeantes ante la idea de semejante aventura. Bueno, espero que no sea demasiado emocionante. Haba tramado un plan deliciosamente sencillo para rescatar las cartas de Sir Owen de manos del faltrero Arnold. Entrara en el Laughing Negro vestido de portero. Kate Cole sin duda le habra hablado a Arnold de un caballero musculoso, y no quera complicar las cosas haciendo que sospechara que yo poda ser el hombre que haba matado a Jemmy. Elias, a quien nadie poda acusar de ser demasiado musculoso, entrara para hablar con Arnold y le explicara que l era el dueo de las cartas. Yo le di permiso para ofrecerle un mximo de veinte libras por recuperarlas, aunque deba empezar con cinco libras, ya que an me aferraba a una ltima esperanza de que el asunto de la cartera no me llevara a endeudarme. Si consegua ganar unas pocas libras y Sir Owen, por su parte, hablaba bien de m en pblico, entonces considerara que mis esfuerzos haban merecido la pena. Haba aconsejado a Elias que cuando se las viese con el ladrn no deba mencionar el nombre de Sir Owen, puesto que haba bastantes posibilidades de que no hubiese ledo las cartas, o por lo menos de que no las hubiese ledo enteras. Estaba convencido de que la contricin de Sir Owen y los sentimientos de su viuda eran un tema demasiado aburrido para un ladrn de poca monta. En cualquier caso, aunque supiera que las cartas no eran de Elias, no poda imaginarme que rechazara el dinero por una cuestin de principios. Llegu al Laughing Negro hacia las siete de la tarde. Distingu fcilmente a un hombre con mostachos cobrizos y el pelo fosco varios tonos ms oscuro que la barba. Tena un ojo azul fro y penetrante, el otro estaba muerto dentro de su crneo. ste era el hombre que Kate me haba descrito. Estaba sentado a una mesa con cuatro tipos ms, todos de aspecto tan peligroso como l y con idntica falta de higiene. Era una pandilla srdida y borracha, tirndose tristemente los dados de un lado a otro de la mesa. Me agenci una pinta de cerveza espumosa y me sent detrs de l tan cerca como pude, eligiendo un sitio desde donde poder observar a Arnold y a sus compaeros lo mejor posible sin que pareciese que lo estaba haciendo. Elias entr exactamente como le haba indicado. Su traje llamativo todo en rojos y amarillos chillones le convirti en el

objeto de las miradas de todo el local, y el escrutinio le puso nervioso enseguida. Me pareci, sin embargo, que su nerviosismo iba a sernos til, ya que cualquier caballero se pondra nervioso en un sitio como aqul. Le haba ocultado la descripcin de Kate para que no llevara una idea preconcebida del tal Arnold, as que le pregunt al hombre de la barra, que le seal al tipo que buscaba. Elias avanz despacio hacia la mesa, llevndose una y otra vez la mano a la empuadura de su espada. Tuve cuidado de no mirarle con demasiada fijeza, por no arriesgarme a que estableciramos contacto visual. Se acerc a Arnold y se coloc detrs de l. Es usted, seor, un tal Quilt Arnold? pregunt con la voz fuerte y declamatoria de un hroe de la escena. Los hombres soltaron unas cuantas carcajadas antes de que Arnold levantara la vista, incapaz de imaginar qu podra querer de l aquel pollo. Pues s le dijo, sin esforzarse en esconder lo divertido que le pareca aquello. Yo soy Arnold, milord. Y qu? S dijo Elias con una voz que delataba su temor. Me dice una mujer llamada Kate Cole que tiene usted algo que me pertenece. Un paquete de cartas atadas con un lazo amarillo. Arnold levant una ceja espesa. Esto se lo dijo antes o despus de ir a Newgate? Tiene las cartas s o no? El canalla le mostr una sonrisa amplia y amarilla. As que eso es asunto suyo, eh, milord? Bueno, pues ya que lo que est en mi poder es suyo, me alegra mucho decirle que las tengo yo dijo, dndose unos golpecitos en la chaqueta. Las tengo aqu mismo. Va a querer que se las devuelva, no? O acaso me equivoco? Elias se puso derecho. Tiene razn. Arnold no comparta con Elias el deseo de acabar pronto con aquella transaccin. Se dio ms golpecitos en la chaqueta. Le susurr algo al odo a uno de sus amigos y luego solt una risa seca y espantosa que dur un minuto entero. Por fin se volvi de nuevo hacia Elias. No le importar que me haya sonado las narices con ellas, verdad?

Elias sacudi la cabeza, intentando con todas sus fuerzas dar sensacin de tranquilidad, y tal vez puede que hasta de irritacin. Seor Arnold, estoy seguro de que su vida es tan aburrida que siente usted la necesidad de prolongar esta transaccin, pero yo tengo otras cosas que hacer. Ahora quiero que me devuelva las cartas, y le dar veinte libras por ellas. Me estremec, y estaba convencido de que Elias tambin lo haba hecho por dentro. Se haba equivocado, y si Arnold quera regatear, ya no quedaba dinero con que hacerlo. Si yo me levantaba y le ofreca a Elias ms plata de la que llevaba bien poca encima, sabra que el negocio era ms complicado de lo que pareca, y aguantara, con la esperanza de conseguir an ms dinero. Cualquier hombre dispuesto a pagar veinte libras por unos cuantos papeles dijo, echndose hacia atrs en la silla y extendiendo las piernas estara dispuesto a pagar cincuenta. Puesto que le pertenecen a usted, no s si me entiende. Elias me sorprendi con su valenta, pues Arnold era un villano imponente. No, seor dijo. No le entiendo. No he venido a regatear con usted. Le dar veinte libras por esas cartas o no sern para usted ms que pauelos para sus mocos. Arnold pens en ello por unos momentos. Sabe qu, milord? No creo que un caballero como usted venga a una mierda de sitio como ste a hablar con un ladrn de mierda como yo por unos cuantos papeles atados con un lacito si slo valieran veinte libras. Qu tal si deja de hablarme como si yo fuera una puta a la que te puedes tirar y lanzarle unos pocos chelines. Deme cincuenta libras. Y luego a lo mejor, y digo a lo mejor, porque depender de mi estado de nimo, a lo mejor le doy sus papeles de mierda. O puede que no. As que cuando me d mi dinero, milord, sea educado. Elias palideci de terror, y una filigrana de venas azules le palpitaba ahora en las sienes. Arnold era impredecible, y no haba forma de saber hasta dnde poda llegar con sus juegos. Entend que no haba otra cosa que hacer: no me quedaba ms alternativa que entrar al trapo. Le di un empujn a la silla, me levant y me acerqu a l. Perdone le dije, no he podido evitar or lo que le estaba diciendo a este caballero, y me preguntaba si se habra dado usted cuenta de esto! y con una rapidez que me asombr incluso a m, saqu mi pual del cinturn, agarr la mano de Arnold, la apret contra la mesa, y le clav el pual con todas mis fuerzas,

atravesndole la mano y hundiendo la hoja en la madera blanda de debajo. Arnold dej escapar un aullido, pero le tap la boca con una mano rpidamente y con la otra saqu un cuchillo que llevaba en la bota, y se lo puse delante de la cara. Ech un vistazo apresurado por la habitacin, recabando toda la informacin posible en un instante fugaz. El dueo de la taberna me miraba mientras limpiaba un vaso. Unos cuantos hombres que se encontraban entonces en el Laughing Negro nos observaban. Les importaba slo en la medida en que el espectculo les intrigaba. No me preocupaba que un amable extrao se levantara a defender a este bellaco, pero s me preocupaban sus compaeros. Los amigos de Arnold, sin embargo, no hicieron movimiento alguno. Estaban sentados rgidamente, mirndose los unos a los otros, intercambiando expresiones de perplejidad mientras intentaban decidir, sin duda, si deban quedarse a ver qu pasaba o si deban irse. Poda adivinar, por la forma en que apretaban los cuerpos contra las sillas, que no tenan ninguna intencin de entrometerse. As eran las amistades que cultivaban los hombres como Arnold. Elias haba dado un paso atrs. Estaba tan plido que uno habra pensado que le haban apualado a l. Le temblaban notablemente los brazos y las piernas, pero intentaba mantenerse recto y aparentar las maneras de un bravucn peligroso. Aunque Elias no tena el temperamento necesario para la situacin en la que nos encontrbamos, yo saba que poda confiar en que se desenvolviese de manera honorable. Mir de nuevo hacia la mesa. Haba menos sangre de la que hubiese esperado, ya que el cuchillo mismo detena el flujo. Un charco espeso empez a aparecer alrededor de la hoja despus de un momento, y se derram por la mesa mugrienta. Me mov ligeramente, para que el contenido de las venas de Arnold no me manchara las botas, y apret el cuchillo al moverme, sintiendo el calor de la respiracin de Arnold sobre mi mano. Agarrndole le cara con ms fuerza, sacud mi pual frente a su ojo sano. Ests sufriendo, y eso lo comprendo, pero ya no me queda paciencia. Vas a meterte la mano buena en el bolsillo y vas a sacar los papeles que venimos buscando. Este caballero te dar las veinte libras, como te prometi. Si haces cualquier otra cosa, si tus amigos hacen cualquier movimiento, no te matar, pero te vaciar el ojo que te queda y te convertir en un mendigo. Ahora nos puedes dar lo que queremos y recibir un beneficio considerable por ello, o puedes perder todo lo que tienes en este mundo. Los amigos de Arnold se miraron de nuevo. Ahora tenan la esperanza de que su amigo, a pesar de lo desagradable del negocio,

se ganase sus veinte libras. Con la mano sana, Arnold intent alcanzar el bolsillo, pero tena que estirar el tronco y por las muecas el dolor deba de ser horroroso. Finalmente, contra la presin de mi mano, apret los dientes y sac una cartera del bolsillo, y con un movimiento nervioso y agitado la lanz sobre la mesa. Le dije a Elias que mirase en su interior, de donde extrajo el paquete de cartas. Eran como Sir Owen las haba descrito: un fajo grueso atado con un lazo amarillo y sellado con cera. Hice que me las entregase y cont rpidamente que haba cuatro paquetes distintos, cada uno de ellos de una pulgada o ms de grosor. Incluso con la excitacin del momento no pude evitar sonrerme al pensar en lo prolijo que haba resultado ser el libertino barn. Me met el paquete en el bolsillo y le dije a Elias que sujetase la mano de Arnold mientras yo sacaba el pual. Ahora la sangre empez a manar a borbotones, sin cortapisas. Arnold se zaf de m y se cay al suelo, emitiendo gruidos quedos. Dale el dinero le dije a Elias. Poda ver lo que estaba pensando tras sus inquietos ojos grises: Por qu?. Dale el dinero dije otra vez. se era el trato. Algo hubo en mi manera de decirlo que concluy la discusin, ya que Elias suspir, maldijo tener que perder veinte libras innecesariamente, y dej caer el monedero sobre la mesa. Cada uno de los compaeros de Arnold alarg la mano para cogerlo. Elias pareca dispuesto a escapar corriendo, pero yo negu con la cabeza. No haba necesidad de correr. Arnold yaca rendido, y nadie nos molestara. Consider la posibilidad de tomarme una cerveza antes de irme para demostrar mi desprecio, pero no haba nadie a quien impresionar ms que yo, y la bebida no me agradaba. En lugar de eso sonre con ceuda satisfaccin y sujet la puerta para que pasara Elias al salir.

Siete

Amanec tranquilo y fresco. Me complaca haber recuperado los documentos de Sir Owen y me senta tolerablemente confiado en que el asunto de la muerte de Jemmy pasase sin graves perjuicios. Casi a medioda, la seora Garrison anunci que Sir Owen estaba abajo y quera verme, y cuando el barn entr en mis aposentos no poda mostrar ms placer ante mi xito. Me arrebat las cartas y se las apret contra el pecho. Se sent e inmediatamente volvi a levantarse y empez a caminar de un lado a otro. Me pidi un trago y luego otro, habindose olvidado del primero. Sir Owen insisti en pagarme una propina y, despus de algunas protestas formales, acept que me reembolsara los gastos en que haba incurrido en mis tratos con Kate y con Arnold. El gesto era generoso, porque doblaba su factura inicial y aumentaba significativamente mis pequeos ahorros. Sir Owen me convenci entonces de que aceptase su invitacin a comer, para no tener que recoger las cartas, segn dijo, sin demostrar en alguna medida la amistad que su gratitud haba hecho nacer en l. Le acompa a un mesn cercano, donde com y beb abundantemente, y permanec con l hasta cerca de las dos de la tarde, cuando me dijo que tena otras citas que atender. Antes de despedirnos, sin embargo, me asombr pidindome que asistiese a su club el siguiente martes por la noche. No se trata de nada formal, se lo aseguro me dijo, advirtiendo sorpresa en mi rostro. Pens que podra resultarle beneficioso a un nombre de su posicin tener ocasin de ser presentado a unos cuantos caballeros. Estar encantado de asistir le dije con franqueza. Y me considerar en deuda con usted por su generosidad. Sir Owen se aclar la garganta y se retorci en el asiento. Entender, digamos, que en absoluto le estar proponiendo para ingresar su voz se convirti en un hilo.

Lo entiendo perfectamente me apresur a interrumpirle, con el deseo de disipar su apuro. Estoy, como ha podido sin duda colegir, ansioso por conocer a caballeros que algn da puedan necesitar los servicios de un hombre como yo. Y una recomendacin suya tiene mucho peso. Satisfecho de mi respuesta, Sir Owen me dio una palmada cordial en la espalda y me agradeci otra vez mis esfuerzos por recuperar sus papeles. Despus, tras una larga despedida, se retir. Con el estmago satisfecho y la cabeza llena de buen vino, pens que ya era hora de liberarme de mis obligaciones. Tom por tanto un carruaje hacia los aposentos del seor Balfour en la zona de Bishopsgate, para ver qu haba averiguado, si es que haba averiguado algo, en sus pesquisas acerca de lo que saba su familia sobre aquella muerte. Esperaba que no hubiera averiguado nada. Esperaba que hubiera concluido su infructuosa bsqueda y me hubiera librado de este asunto con la conciencia inmaculada. Encontr a Balfour alojado en un respetable conjunto de habitaciones de una casa respetable, pero estaba sentado en el recibidor como si le quedase estrecho. Su postura era demasiado erguida, como si temiera reclinarse. Vesta casi exactamente el mismo traje con el que le haba visto el da anterior, aunque se haba preocupado un poco de limpiar la tela de hilachos y de borrar las manchas ms llamativas. Me plant ante l, con el sombrero bajo el brazo. Me mir fijamente y cruz las piernas. Esperaba que me ofrecera una silla, pero me estudi con un gesto que poda revelar tanto ansiedad como aburrimiento. La prxima vez que desee usted hablar conmigo dijo en tono lento y deliberado haga el favor de informarme con antelacin. Estableceremos un lugar de reunin ms apropiado que mi propia residencia. Como usted guste le respond con una sonrisa amplia, cuya intencin era la de irritarle, puesto que la esculida superioridad de Balfour me llenaba de desprecio y de ira. Pero ya que estoy aqu, me pondr cmodo. Repar en una jarra de vino sobre la repisa, y acalorado an por mi almuerzo con Sir Owen, se me ocurri que un vasito me vendra de perlas. Le apetece uno? le pregunt, mientras me lo serva. Es usted insufrible me espet. sta es mi casa, seor! Sus manos se aferraron a un peridico que descansaba sobre su

regazo. Me sent y sorb el vino despacio, un clarete mediocre. No era imbebible pero saba amargo despus del licor de calidad que Sir Owen haba puesto a mi disposicin. Sospecho que mi anfitrin se fij en las seales de mi desagrado, porque se dispuso a abrir la boca. Cre que sera mejor evitar lo que estaba seguro de que sera otra variante de su infundada pomposidad, de modo que empec rpidamente. Seor Balfour, usted ha contratado mis servicios, pero yo no soy un sirviente. Despus de todo, ambos tenemos un inters compartido en la investigacin en la que usted quiere embarcarme. Bien, qu tal si discutimos los pormenores de esta situacin? Balfour me mir con odio un momento y luego decidi que la impasibilidad era la mejor alternativa. Muy bien. Me temo que va a tener que hacer el trabajo usted solo, porque supongo que le pago para eso. He hablado con el jefe de contabilidad de mi padre y me ha informado de que mis sospechas no son infundadas. Asegura que su patrimonio result ser mucho ms pobre de lo que l, el propio contable, hubiera tenido razones para sospechar. No me diga coment framente. Como creo que ya le dije, mi padre se haba beneficiado un tanto de las rivalidades recientes entre el Banco de Inglaterra y la Compaa de los Mares del Sur, por todas esas fluctuaciones en los precios de las acciones. l se pasaba el da en la calle de la Bolsa, con los judos y los otros extranjeros, comprando acciones de aqu y vendiendo de all. Y faltan algunas de estas acciones? Se encogi de hombros como si yo acabara de cambiar de tema maleducadamente. No conozco en absoluto los detalles. No tengo cabeza para las finanzas, pero a la luz de las ganancias que haba conseguido en estas operaciones, las cuentas son inexplicables. Segn el contable, claro. Ya veo. Podra decirme qu ms ha podido averiguar? No es eso suficiente? Me he enterado de que existe una persona del mundo de las finanzas que cree que hay algo sospechoso en la muerte de mi padre. Qu ms quiere? Nada le dije, que me anime a investigar este asunto con

mayor profundidad. Dije esto antes de darme cuenta de que era cierto. Ahora, sentado frente a Balfour, sorbiendo su mal vino, me di cuenta del rumbo que estaba tomando. Sin duda tendra que saber ms acerca de los negocios de mi propio padre, y para hacerlo tendra que hablar con mi to. Despus de aos de vagar por ah, el mequetrefe de Balfour iba a ser el hombre que me mandara a casa. Apartando esta idea de mi mente, segu con Balfour. Me temo que voy a necesitar mucho ms si quiero desvelar algo que pueda ayudarle a recuperar su fortuna. Su madre vive an, no es cierto? Si no recuerdo mal, usted la mencion la ltima vez que hablamos. Balfour se ruboriz, inexplicablemente, segn me pareci a m. Caramba, seor! Hace usted unas preguntas imperdonablemente impertinentes. Qu ms le da a usted mi madre? Sospecho que su madre pueda saber algo que nos sea til. De verdad que no comprendo por qu tiene usted que ponerlo todo ms difcil. Quiere usted que le ayude o no? Desde luego que quiero... sus servicios. Por eso le pago. Aunque no le da licencia para ponerse a hacerme preguntas sobre mi madre, que estara absolutamente horrorizada si supiera que existen siquiera hombres como usted y, lo que es peor, que hablan sobre ella. Mi madre, seor, no sabe nada de estos asuntos. No hay razn para hablar con ella. Tena su padre otros familiares, un hermano, quiz, o un to, con quien anduviese en negocios? Balfour sigui suspirando con exasperacin, pero respondi a la pregunta. No. Nadie. Y no se le ocurre nada ms que pueda serme til? Algo que me ayude a saber por dnde empezar con mis averiguaciones? Acaso no se lo dira si se me ocurriese algo? Me est volviendo loco con sus preguntas interminables. Muy bien. Entonces no tiene ms que darme el nombre del contable de su padre y decirme dnde puedo encontrarle. La mandbula de Balfour se afloj. Saba algo que se negaba a contarme. No, saba muchas cosas que se negaba a contarme. Y

sospecho que l saba que yo estaba viendo lo que haba detrs de la fachada del orgullo familiar y que haba detectado su armadura de bravuconera. Pero no se arredr. Ya le he dicho lo que sabe dijo Balfour rgidamente. No necesita usted hablar con l. Seor Balfour, se est usted poniendo obstinado. Dnde puedo encontrar a este contable? No puede encontrarlo. Ver, est empleado ahora por mi madre, y mi madre y yo, ya que insiste usted en saberlo todo, no tenemos la mejor de las relaciones. A ella no le agradara verme entrometido en sus asuntos. Pero sin investigacin. duda ella tiene mucho que ganar con esta

No, no tiene nada que ganar. Mi madre tena una asignacin independiente. No iba a heredar nada de la fortuna de mi padre, y su muerte no le ha afectado en absoluto, excepto para librarla de un matrimonio que estaba ya roto en todos los aspectos menos el legal. Ella y yo nos llevamos mal desde hace mucho tiempo, puesto que en las disputas entre mis padres, yo me pona del lado de l. Ahora quiero organizar una... reconciliacin entre nosotros, y no estoy dispuesto a enemistarme con ella por investigar este asunto. Yo manej a este contable para que no se diera cuenta de la naturaleza de mis preguntas. No creo que pueda usted hacer lo mismo. Le aseguro que s puedo. Deme su nombre, seor. Por mi parte le prometo que no me acercar a l mientras est en casa de su madre. Balfour arrug el rostro como para lanzar otra protesta, pero enseguida se lo pens mejor. Bueno, muy bien. Se llama Reginald d'Arblay, y si de verdad necesita hablar con l lo encontrar, tarde o temprano, en el Jonathan's Coffeehouse, en la calle de la Bolsa. Quiere establecerse como corredor independiente, as que se pasa el da en un caf de corredores, supongo que con la esperanza de que le circunciden. Y apuesto a que no ser se el nico pellejo que le quiten. Permanec en silencio unos minutos, recapacitando sobre todo esto. Muy bien, seor me puse en pie y me termin el vino de un largo trago. Cuando tenga algo de que informarle se lo har saber. No se olvide de lo que le dije sobre visitarme aqu me dijo. No s si ser usted consciente de ello, pero yo tengo una reputacin

que mantener.

Me daba cuenta de que la madre de Balfour no me iba a servir de nada, pero me preguntaba por cunto tiempo respetara los deseos de Balfour de que evitase al contable de su padre, D'Arblay. No mucho, pero no quera hacerle una visita a un hombre as sin prepararme. Era ya hora, lo saba, de hacer lo que deb haber hecho haca aos, lo que tan a menudo haba deseado y temido simultneamente. Este asunto me proporcionaba la excusa que llevaba tiempo necesitando, y el vino que haba tomado me daba el coraje que durante tanto tiempo me falt. As que me hall caminando con bro hacia Wapping, donde mi to Miguel tena el almacn. La ltima vez que haba visto a mi to fue en el funeral de mi padre, estando yo de pie, con una docena de hombres ms, representando a la familia y a miembros del enclave de Dukes Place, mirando silenciosamente al vaco junto a la tumba abierta, con el abrigo protegindome muy poco del fro inesperado y del viento y del chispeo incesante de la lluvia. Mi to, el nico hermano de mi padre, no hizo, a su vez, gran cosa para lograr que me sintiera bienvenido a mi regreso. Me indic que acusaba mi presencia slo alguna vez, al levantar la vista del libro de rezos sobre el que se inclinaba para que no se mojase, para lanzarme miradas llenas de sospecha, como si, de tener la oportunidad, fuera a vaciarles los bolsillos a los dems asistentes y desaparecer en la niebla. No poda evitar preguntarme si no estara mi to dolido por no haber vuelto yo a casa haca tres aos, cuando la muerte de su hijo, mi primo Aaron. Por aquel entonces yo segua ganndome la vida por los caminos, como se suele decir, y ni me enter de la muerte de Aaron hasta muchos meses despus. Con todo candor: no s si hubiera vuelto aun habindome enterado antes; Aaron y yo no nos habamos cado muy bien de chicos, porque l era dbil, miedoso y falso, y he de admitir que yo no me resista a abusar de l. l siempre me odi por monstruo, y yo a l por cobarde. Al hacernos mayores me di cuenta de que haba llegado el momento de ser ms cuidadoso controlando mis tendencias ms rudas, y me esforc en arreglar nuestra amistad, pero Aaron se limitaba a alejarse de m cuando me diriga a l en privado, o se burlaba de m por mis carencias intelectuales cuando hablbamos en pblico. Cuando supe que le haban enviado al Este para dedicarse al comercio en Levante me alegr de haberme librado de l. Poda, no obstante, sentir lstima por mi to, que perdi a su nico hijo cuando el buque mercante naufrag en una tormenta, y el ocano se trag a Aaron para siempre. Si mi to me trat a m como a un intruso inevitable en el funeral

de mi padre, confieso que hice bien poco para convencerle de que me viera de otra manera. Me fastidiaba tener que pasar tiempo con esa gente; senta resentimiento hacia mi padre por haber muerto, ya que su muerte me colocaba a m en una posicin incmoda. No me sorprenda saber que mi padre hubiera legado su herencia a mi hermano mayor, Jos, y no me decepcionaba que lo hubiera decidido as, pero saber que todo el mundo en el funeral me crea resentido me indignaba. Mir a mi alrededor nerviosamente mientras los dolientes rezaban sumisos en hebreo o conversaban en portugus, lenguas ambas que yo finga haber olvidado, aunque me alarm comprobar cunto, efectivamente, haba olvidado; estos idiomas a menudo me sonaban como lenguas ajenas, familiares gracias a la exposicin prolongada a ellas, pero no inteligibles. Ahora, al dirigirme a visitar a mi to, me sent de nuevo como un intruso a quien se deba mirar con sospecha e inquietud. Todos mis esfuerzos por relajar mi nimo mis recordatorios a m mismo de que iba a visitar a Miguel Lienzo por un asunto de negocios; de que yo, como iniciador de la conversacin, conservara el poder de darla por finalizada cuando me viniera en gana no lograron hacerme olvidar lo poco que me agradaba esta visita. Haca aos que no visitaba el almacn, desde jovencito, cuando haca recados para la familia. Era un local bastante grande, cerca del ro, que se usaba tanto para el vino portugus que mi to importaba como para la lana britnica que exportaba. Mantena tambin un negocio menos legal de batista francesa y otros textiles, productos vctima de los embargos recprocos con nuestros enemigos al otro lado del Canal; pues siempre ha existido una gran diferencia entre el odio a los franceses por razones polticas y el gusto por los productos franceses por razones de moda. Por mucho que los peridicos y los parlamentarios lanzasen invectivas sobre el peligro de la milicia francesa, las damas y los caballeros seguan exigiendo ropas francesas. Cuando entr en el almacn de mi to, me invadi el denso olor de la lana, que me produjo una sensacin de humedad y estrechez en el pecho. Era un lugar inmenso de techos altsimos, repleto de actividad, ya que tuve la suerte de llegar durante la visita de un inspector de aduanas. Trabajadores fornidos llevaban cajas de un sitio a otro y las apilaban, las embalaban o las abran segn deseara el inspector. Los empleados corran de ac para all con libros de inventario, intentando llevar la cuenta de lo que se mova y hacia dnde iba. Me puse tenso como un boxeador cuando vi a mi to al otro lado de la estancia, con una barra de metal en la mano, abriendo cajones de embalaje para un sapo gordo, informe, con marcas de viruela, que se ganaba la vida descubriendo delitos y aceptando sobornos de los mismos delincuentes. Su expresin me demostraba que no haba

encontrado ninguna de las dos cosas. Mi to siempre haba sido un hombre cauto. Igual que mi padre, crea que no haca falta gran cosa para que los judos fuesen expulsados de Inglaterra como haba ocurrido en tantos pases, incluso en la propia Inglaterra haca mucho tiempo. Obedeca las leyes, por lo tanto, siempre que poda, y las desobedeca con cuidado cuando no le era posible. Haca falta algo ms que un inspector corriente para localizar su contrabando. Me qued mirndole, admirando su porte y el respeto que despertaba. En el funeral de mi padre, el to Miguel no me haba parecido ms viejo de lo que le recordaba. El pelo se le haba empezado a tornar de color, su barba recortada estaba casi completamente encanecida y las arrugas de su rostro daban fe de sus casi cincuenta aos, pero haba an juventud en su mirada y energa en sus movimientos. No se haba paseado nunca por un ring, pero era un hombre gil, de msculos elsticos, y se complaca en llevar ropas bien cortadas que realzaban su figura. No se atreva con las modas francesas que importaba subrepticiamente, pero sus trajes estaban confeccionados con las mejores telas, estaban siempre inmaculadamente limpios, eran de color oscuro y recordaban el sobrio estilo del mundo de los negocios de Amsterdam, donde se haba criado. Mientras estaba all de pie, un hombre de tez ms bien oscura y de mediana edad se me acerc con obvia cautela. Pude ver que era judo, aunque bien afeitado y vestido, prcticamente como un comerciante ingls botas, rudos pantalones y camisa de lino, un sobretodo de proteccin pero no decorativo. No llevaba peluca, y su verdadero pelo, como el mo propio, estaba peinado hacia atrs para que pareciera que llevaba peluca con coleta. Mirando a este hombre, ingls de traje y maneras, pero judo de cara al menos reconocible como judo por otros judos, me pregunt si sera as como me veran los ingleses que me rodeaban: vestido sin ostentacin, bien aseado, y a pesar de todo ello, absolutamente extranjero. Puedo ayudarle en algo? me pregunt este hombre con una sonrisa estudiada. Hizo una pausa y me mir de nuevo. Dios santo. Que me aspen si no es Benjamin Lienzo. Reconoc al hombre como Joseph Delgato, un antiguo ayudante de mi to. Haba estado empleado en el negocio de mi to desde que yo era apenas un muchacho. No te reconoc al principio, Joseph. Mi actitud era nerviosa y pas un momento largo de incmodo silencio entre nosotros. Haba muchas cosas que pensbamos los dos, pero creo que ambos llegamos por separado a la conclusin de que tenamos poco que decir. Le cog la mano clidamente. Tienes buen aspecto.

Usted tambin. Me alegro de que haya venido a casa. Fue terrible lo de su padre, seor. Muy terrible. S. Gracias. Me pregunt si pensara que me haba reconciliado con mi familia desde el funeral. Pareca confuso, pero supuse que simplemente se consideraba excluido de los asuntos privados de la familia. El seor Lienzo terminar enseguida. El inspector se ha cansado de intentar pillar a su to infringiendo la ley, as que ahora se conforma con fingir una inspeccin, para continuar, naturalmente, con la educada aceptacin de un soborno. Por qu hay que sobornarle si no ha encontrado ninguna infraccin? Joseph sonri. Se disimula y se esquiva tanto en el mundo del comercio como en el mundo del boxeo me explic, satisfecho por haberme honrado con una referencia pugilstica. Si no le ofrecisemos una muestra de nuestro respeto, digamos, se inventara sin duda alguna infraccin, y eso nos resultara mucho ms problemtico y costoso que un simple soborno. Ya que entonces tendramos que implicar a abogados, jueces y parlamentarios y al Consejo municipal, y a toda clase de cuerpos que se le puedan ocurrir. Es prudente pagarle. De este modo se convierte en nuestro empleado en lugar de en nuestro perseguidor. Asent y observ a mi to entregarle al inspector un pequeo monedero. El inspector hizo una reverencia y se march con un gesto de satisfaccin. Y ya poda estar satisfecho. Mi to, segn supe ms tarde, le haba dado veinte libras, mucho ms de lo que hubiera recibido de un comerciante nativo en el mismo negocio que mi to al menos uno a quien no hubiesen pillado con contrabando. El miedo a que les denunciasen haca que los judos les resultaran tiles a los hombres como aqul. Cuando termin con el inspector, mi to se gir en mi direccin y me reconoci con lo que interpret como agradable sorpresa, como si visitar su almacn fuera algo con lo que me entretena regularmente. Vino andando hacia m y me estrech la mano con calidez, igual que hara con un amigo con quien tuviese una relacin normal. To dije simplemente, ya que deseaba que este encuentro fuese slo de trabajo. Mi to no era hombre que se sorprendiese fcilmente, de modo que consider casi una hazaa que elevase una ceja al dirigirse a m. Benjamin me dijo, asintiendo, recobrando rpidamente la

compostura. Era ms bien un gesto de satisfaccin, como si le hubiese dado la razn al presentarme ante l. Vi que quera medirme, determinar qu estaba haciendo all antes de decidir cmo reaccionar ante mi presencia. Sonre ligeramente, esperando que se sintiera cmodo, pero su expresin no cambi en absoluto. Si me presento en mal momento, puedo venir en otra ocasin. Creo que no hay un momento peor que otro para un encuentro como ste me respondi despus de un momento. Vayamos a mi despacho, donde podremos hablar en privado. Mi to me condujo a una habitacin cmoda con una imponente mesa de roble y unas cuantas sillas duras de madera, suavizadas con cojines sobre los asientos. Haba unos estantes llenos, no de poesa, u obras de la antigedad, o libros religiosos, sino de libros mayores, atlas, guas de precios e inventarios. ste era el cuarto desde donde mi to manejaba gran parte de su negocio oficial, un negocio que le haba ido bien desde que mi padre y l llegaran al pas unos treinta aos atrs. Despus de pedirle a un sirviente que nos preparase t, se sent detrs de su mesa. No puedo menos de suponer que no vienes por sentimientos familiares, y que hay una crisis que te ha trado hasta aqu. No importa, supongo. Tu padre me dijo una vez que si volvas, por la razn que fuese, te escuchara y juzgara tus palabras con cuidado y equidad. Los dos nos quedamos en silencio. Mi padre nunca me haba dicho a m nada semejante. Obviamente yo nunca le haba dado ocasin, pero aquello no sonaba como el padre que yo recordaba, el hombre que siempre me exiga que le explicase por qu yo no era ni tan estudioso, ni tan trabajador, ni tan listo como mi hermano Jos. Record una vez cuando tena once aos que haba corrido a casa, temblando de la emocin, con las medias rotas y la cara cubierta de barro. Era domingo da de mercado para los judos de Petticoat Lane y mi padre vigilaba por el rabillo del ojo a los criados mientras guardaban los productos que haban comprado, porque quera que todos los criados de la casa supieran que, en cualquier momento, podan ser objeto de su escrutinio. Corr hasta la cocina de la casa que alquilbamos en Cree Church Lane, y por poco me choco con mi padre, que detuvo mi carrera colocndome una mano en cada hombro. Pero no se trataba de un gesto amable; me mir desde arriba con la expresin ms estricta. Por aquel entonces yo estaba empezando a darme cuenta de que tena un aspecto cmico bajo su enorme y absurda peluca blanqusima, que no haca sino llamar la atencin sobre la barba negra que empezaba a crecerle a las tres

horas de haber visitado al barbero. Qu te ha pasado? pregunt. Se me ocurri, con cierto grado de indignacin, que como traa un aspecto algo desastrado poda preguntarme si me haba hecho dao, pero el orgullo tap la indignacin al recordar la victoria que an tena fresca en la mente. Haba estado paseando de puesto en puesto por el mercado abarrotado, ya que el domingo era el gran da de compras para la comunidad juda, y los mejores mercaderes salan a la calle anunciando a gritos alimentos, telas y toda suerte de productos. El aire se espesaba con los olores de las carnes asadas, de los bollos recin horneados y del hedor de Londres que volaba en direccin este hasta nuestro barrio. No necesitaba ninguna cosa en particular del mercado, pero tena unos cuantos peniques en el bolsillo, y adems una mano rpida, y no buscaba ms que la oportunidad de gastarme la moneda o de agarrar algo sabroso y desaparecer en la multitud. Le haba echado el ojo a unas gelatinas que estaban muy hacia dentro del puesto como para afanrmelas, y an no haba decidido si tenan un aspecto lo suficientemente delicioso como para que me deshiciese de mi preciado dinero. Estaba casi decidido a comprarme una docena de aquellos dulces cuando o los estridentes gritos de unos chicos que se abran paso a empellones entre la multitud. Ya haba visto a ms como ellos en otras ocasiones pequeos rufianes a quienes les gustaba empujar a los judos porque saban que los judos no se atreveran a empujarles a ellos. No formaban una pandilla malvada estos chicos de unos trece aos, por su aspecto hijos de tenderos o comerciantes no se deleitaban torturando a sus vctimas, slo provocando alboroto y escapando del castigo. Iban causando destrozos entre la gente, tirando a un hombre ac, volcando una mesa llena de cosas all. Estas travesuras me llenaban de ira, no por la accin en s, ya que yo haba sido culpable de cosas bastante peores en mis tiempos, sino porque nadie se atreva a darles a estos chicos la paliza que se merecan y, aunque no hubiera sido capaz de expresar el pensamiento en ese momento, tambin porque me hacan desear ser ingls y dejar de ser judo. Se iban acercando hacia donde yo estaba, y les mir fijamente, esperando captar su atencin mientras todo el mundo a mi alrededor segua con sus compras, ignorando a los muchachos a ver si as desaparecan. Cada vez estaban ms cerca, gritaban y rean, robaban dulces de los puestos y retaban a todos a que les detuviesen. Se encontraban a unos quince pies de m cuando, al retirarse de un puesto donde haba tirado un montn de candelabros de peltre, el ms alto de los chicos choc con fuerza contra la seora Cantas, vecina y madre de un amigo mo. Esta seora, una mujer gruesa de pasada la mediana edad, con los brazos llenos de coles y zanahorias,

se cay y las legumbres se desparramaron por el suelo como dados. El chico rubio que haba chocado contra ella se volvi deprisa, ya en plena carcajada, pero se detuvo algo avergonzado cuando vio el espectculo ante s. Puede que fuera un alborotador, pero an no haba llegado al grado de malicia que le permitiera atacar a una mujer sin sentir remordimiento. Hizo una brevsima pausa; una especie de arrepentimiento le nublaba las facciones, que, sucias como estaban, revelaban an una base de color blanco lechoso. Quiz hubiera pedido disculpas; quiz incluso hubiera pedido a sus compaeros que le ayudasen a recoger las compras desparramadas, pero la seora Cantas, con la cara roja de ira, dej escapar una ristra de los ms insultantes eptetos que he odo salir de la boca de una mujer, a excepcin de la ms barriobajera de las fulanas. Elabor estos insultos en nuestro dialecto portugus, de modo que el chico y sus compinches se limitaron a mirarla atnitos, sin saber cmo responder mientras su vctima les gritaba en lo que a ellos les pareca un incomprensible trabalenguas. Yo, por mi parte, alab en silencio a la seora Cantas por tener al menos el coraje de darles su opinin, aunque fuera en un idioma que estos individuos no pudiesen entender. Y su opinin era de lo ms colorida, y escuch vagamente divertido cmo le llamaba hijo de perra de una puta coja con viruela, enano apestoso que necesita empujar a las mujeres porque su masculinidad sin circuncidar podra confundirse con las partes arrugadas de una mona. Sin querer me ech a rer, y vi que no era el nico. A mi alrededor los hombres, y tambin las mujeres, se haban parado y se rean del susto que les haba dado la hiprbole airada de esta mujer. La cara lechosa del nio rubio se haba puesto colorada de rabia y humillacin, porque estaba rodeado de una multitud de judos que se rean de un insulto que ni siquiera haba entendido. Te maldigo por perra le grit a la seora Cantas, con la voz temblorosa de un nio agitado que quiere que le tomen por un hombre y escupo sobre tu maldicin de gitana culmin, escupindole, efectivamente, y en plena cara. Me avergenza decir que nadie ms que yo se movi para darle a aquel sinvergenza su merecido, pero la multitud segua mirando anonadada, y la seora Cantas, que haba sacado fuerzas de sus insultos, ahora me pareci que estaba al borde de las lgrimas. Por mi parte, a m me haban criado para mostrar mucha ms deferencia hacia las mujeres, y por la razn que fuera, esta leccin me haba llegado al alma, mientras que haba despreciado muchas otras; quiz porque mi propia madre haba muerto siendo yo apenas un chiquillo, as que las madres de los dems ocupaban un lugar especial en mi corazn. Ni siquiera hoy puedo explicar mis razonamientos, slo describir

mis acciones: le pegu. Fue un puetazo torpe, mal planeado. Apret la mano en un puo, la levant sobre la cabeza y le pegu hacia abajo, dndole en la cara como con un martillo. El chico se cay al suelo, slo un instante, y luego se puso en pie y se fue corriendo, con sus amigos pisndole los talones. Esperaba que la multitud me vitoreara, que la seora Cantas me proclamase como su salvador, pero me di cuenta de que no haba causado ms que embarazo y confusin. Mis acciones no haban sido las de un protector, sino las de un alborotador. La seora Cantas se puso de pie nerviosa, pero evit mi mirada. A mi alrededor no vea ms que las espaldas de gente a la que conoca de toda la vida tenderos que regresaban a sus puestos, sus clientes que se apresuraban a marcharse. Todos intentaban olvidar lo que haban visto y esperaban que su olvido hiciera que los dems tambin se olvidasen y que mi violencia no nos trajese la Inquisicin tambin a Inglaterra. Sin embargo, yo no pensaba dejar que me saboteasen la alegra tan fcilmente. Corr hacia casa, esperando que alguien all oyese la historia y me alabase como yo crea que me mereca. Como mi padre fue la primera persona a la que vi, l fue el primero en or la historia, aunque la versin que le di demostraba cierta falta de imaginacin narrativa. Estaba en el mercado le dije sin aliento y un chico malo y feo le ha escupido a la seora Cantas. As que le he dado una paliza proclam. Me zaf de las manos de mi padre y agit el puo para ilustrar lo que haba hecho. Le he tirado al suelo de un solo golpe! Mi padre me dio un bofetn. No tena por costumbre pegarme, aunque reconozco totalmente que yo era el tipo de cro al que habra que haberle pegado de vez en cuando. ste era el tortazo ms fuerte que me haba dado nunca: de hecho era, en aquel momento, el tortazo ms doloroso que nadie me haba dado nunca; me dio con el dorso de la mano, casi con el puo, intentando, creo yo, darme en el hueso con el anillo gordo que llevaba en el dedo anular. El golpe era inesperado, haba saltado como una serpiente, y la fuerza me reverber en la mandbula y me baj por la espina dorsal, hasta que sent los miembros flojos y temblones. Supongo que tuvo miedo; mi padre odiaba los problemas y odiaba cualquier cosa que pudiera llamar la atencin sobre nuestra comunidad de Dukes Place. A veces, con la esperanza de convertirme en un hombre, o ms bien en el tipo de hombre que a l le gustaba, me invitaba a sentarme con l y con sus invitados alrededor de una botella despus de cenar; ah l siempre hablaba de permanecer invisibles, de evitar los problemas, de no enfadar a nadie. Este tortazo que me haba dado, yo saba a qu vena. Mi padre vea designios en

todo, para l todo estaba interrelacionado: una accin siempre generaba cientos de otras. Tema que yo adquiriese la costumbre de pegar a los nios cristianos. Tema que mi imprudencia trajese una plaga de odio sobre los judos. Tema que se acumulase una nube a partir de mi violencia contra este nico nio: una nube que traera consigo la persecucin, el tormento, la destruccin. Su expresin no vari un pice. Estaba all de pie, con las facciones convertidas en una mscara de inquietud y de miedo, y de decepcin quizs, porque yo no me hubiese cado al suelo. Fij los ojos con sospecha en la marca roja que me haba dejado en la cara, como si de algn modo yo hubiera falsificado las pruebas de su violencia. As es como se siente uno cuando le pegan me dijo. Es una sensacin que haras bien en evitar. Mi orgullo me haba abandonado, pero la indignacin permaneca y recuerdo que pens: Pues no es tan terrible. Fue un momento que creo me hizo anticipar mi carrera en el ring, porque la verdad es que haba algo ms que la sensacin de que aquello no era tan malo, una extraa especie de placer. Era el placer del aguante, de saber que haba sido capaz de soportar el dolor sin caerme, sin moverme siquiera, sin llorar. Era el placer de saber que podra resistir otro golpe, y otro ms despus de aqul; quiz los suficientes como para agotar a mi padre hasta el punto de que no fuese capaz de pegarme otra vez. Fue ese da cuando empec a ver a mi padre como a un hombre dbil. Pero mi to era un tipo de hombre distinto: su negocio de contrabando le haba enseado ms sutileza de la que nunca aprendi mi padre. A mi padre le aconsejaba paciencia; siempre defendi la idea de que yo tena que buscar mi propio camino, que mi padre no deba exigirme que yo fuera como mi hermano. Sentado en el almacn de mi to, pens que le deba algo por la comprensin que siempre haba reclamado para m, aunque el pozo de la comprensin ya se hubiese secado. Pareci que pasaba un cuarto de hora mientras permanecamos ah sentados, sin decir palabra, pero supongo que no seran ms de unos segundos. Por fin mi to habl, en un tono de voz ms suave, con la esperanza, quiz, de ahorrarme el azoramiento. Necesitas dinero? No, to estaba ansioso por quitarle de la cabeza la idea de que haba venido a mendigar. Vengo a verle por un asunto que concierne a la familia. Me dijo una vez que crea que mi padre haba sido asesinado. Quiero saber por qu piensa eso.

Haba captado su atencin. Ya no se estaba controlando, para encontrar la actitud correcta con la que enfrentarse al regreso del sobrino prdigo. Ahora me miraba fijamente, intentando descubrir por qu le vena a hacer esta pregunta. Te has enterado de algo, Benjamin? No, nada de eso. Dejando a un lado los detalles superficiales, le cont la historia de Balfour y sus sospechas. Sacudi la cabeza. Tu to te dice que han asesinado a tu padre, y t no le haces caso. Y ahora un perfecto desconocido te dice lo mismo y entonces s que te lo crees? en su agitacin, el acento portugus de mi to se volva ms pronunciado. Por favor, to. He venido en busca de informacin para descubrir si mi padre fue asesinado. Qu importa el porqu? Por supuesto que importa. sta es tu familia. No te he visto desde el funeral de Samuel, y antes de eso haca diez aos que no te vea. Suspir y me dispuse a hablar, pero mi to vio que me estaba poniendo impaciente y ansioso, y se interrumpi. Pero me dijo eso es el pasado y esto es el presente. Y que quieras hacer algo bueno por tu familia es lo nico que importa. As que, s, Benjamin, sospecho que tu padre fue asesinado. Le dije lo mismo al alguacil, y tambin al juez. Escrib adems numerosas cartas a hombres que conozco en el Parlamento, hombres que, debo aadir, me deben dinero. Todos dicen lo mismo: que el hombre que mat a tu padre es un desalmado, pero no hay ley que castigue una muerte accidental, incluso si llegamos a probar que el accidente fue debido al descuido o a la ebriedad. La muerte de Samuel para ellos es una desgracia desafortunada. Y yo, por pensar otra cosa, soy un judo susceptible. Qu es lo que le hace pensar que fue asesinado? No estoy seguro de que fuera asesinado, slo tengo sospechas. Samuel era un hombre que haca muchos enemigos simplemente por su oficio. Compraba y venda acciones, y haba tanta gente que perda dinero con l como gente que lo ganaba. No tengo que decirte lo mucho que los ingleses odian a los corredores. Dependen de ellos para hacer dinero, pero les odian. Es mera coincidencia que alguien le atropelle en la calle? Y que ese Balfour, con quien andaba en negocios, muriese de la forma en que muri? Quiz, pero a m me

gustara saberlo con certeza. Vacil antes de hacer mi prxima pregunta. Qu dice Jos de todo esto? Si quieres saber lo que tu hermano tiene que decir me contest mi to airadamente, quiz debas escribirle. Ya sabes que vino a Londres poco despus del funeral de Samuel: lo dej todo y se embarc hacia Inglaterra en cuanto lo supo. T sabas que lo hara, y no hiciste nada por encontrarte con l. To... comenc. Quera decirle que Jos tampoco haba hecho nada por encontrarse conmigo, pero las palabras me sonaron a niera, adems de ser poco sinceras, puesto que ya me haba preocupado yo de no estar en casa cuando l vino a la ciudad, de modo que si hubiera venido a visitarme le hubiera evitado. Por qu te escondes de tu propia familia, Benjamin? Lo que pas entre t y Samuel pas hace mucho tiempo. De haberle dado la oportunidad, l te habra perdonado. Yo no terminaba de creerme aquello, pero no dije nada. Esta distancia que has establecido no tiene base, nace de la nada. Ahora tu padre ha muerto y nunca podrs reconciliarte con l, pero no es demasiado tarde para reconciliarte con tu familia y con tu propia gente. Pens acerca de esto durante un tiempo, no s cunto. Quiz mi padre s hubiese cambiado desde la ltima vez que le vi. Quiz el tirano fro que yo recordaba era tanto producto de mi imaginacin como de mi experiencia. No era capaz de determinarlo, pero las palabras de mi to me aguijonearon la conciencia; me hicieron sentir como un maldito irresponsable que haba hecho desgraciada a su familia. Durante todos aquellos aos siempre pens que el que haba sufrido era yo. Yo decid apartarme de la fortuna y de la influencia. Ahora empezaba a entender cmo vea mi to el exilio que me haba impuesto a m mismo: para l mi ausencia careca de sentido y era egosta, y haba herido a mi familia ms de lo que ella me haba herido nunca a m. Eres mucho mayor ahora, no? Quiz te arrepientas de algunas de las cosas que hiciste en tu juventud. Ahora te has convertido en un hombre respetable. Incluso me recuerdas un poco a mi propio hijo, Aaron. No dije nada, porque no quera insultar a mi to ni hablar mal de los muertos, pero esperaba con todas mis fuerzas no parecerme en nada a mi primo.

Necesito saber el nombre del cochero que atropello a mi padre le dije, volviendo al tema que nos ocupaba. Y quisiera saber si conoce a alguien en particular que fuera enemigo de mi padre. Quizs alguien que le hubiera amenazado. Har eso por m? Lo har, Benjamin. En parte lo har por ti. Hay algo ms que le llamase entonces la atencin? Algo que permita relacionar la muerte de mi padre con la de Balfour? El hijo de Balfour piensa que puede existir alguna conexin con los negocios de la calle de la Bolsa, pero estos temas financieros se escapan a mi entendimiento. El to Miguel mir a su alrededor. ste no es lugar para hablar de cosas de familia. No es lugar para hablar de los muertos, y no es lugar para ordenar unos asuntos de naturaleza tan privada. Ven a mi casa esta noche a cenar. Ven a las cinco y media. Cenars con tu familia y despus hablaremos. To, quiz no sea sa la mejor manera. Se inclin hacia delante. Es la nica manera me dijo. Si quieres que te ayude, ven a cenar a casa. Se arriesgar a que el asesino de su hermano escape a la justicia si me niego? No hay riesgo alguno dijo. Te he dicho lo que tienes que hacer, y lo hars. Las protestas slo te hacen perder el tiempo. Te ver a las cinco y media. Dej el almacn asombrado por lo que haba ocurrido. Iba a cenar con mi familia, y contemplaba la perspectiva de esa noche con una sana dosis de temor.

Ocho

Llegu casi puntual a la casa de mi to en Broad Court, en el distrito de St. James, en Dukes Place. En el ao 1719, a los judos extranjeros an no les dejaban tener propiedades en Londres, as que mi to tena alquilada una casa agradable en el corazn del barrio judo, a poca distancia de la sinagoga de Bevis Marks. Su casa tena tres plantas; no recuerdo cuntas habitaciones, pero estaba bien proporcionada para un hombre que viva con su esposa y tena una sola persona ms a su cargo, adems de apenas un puado de sirvientes. Aun as, mi to trabajaba en casa a menudo, como haca mi padre, y le gustaba tener invitados. Al contrario que muchos judos que vivan en Dukes Place y luego se marchaban cuando haban hecho fortuna instalndose en los ms elegantes vecindarios del oeste, mi to haba decidido quedarse atrs para compartir su suerte con los miembros ms pobres de su nacin. Es cierto que las zonas ms occidentales de la ciudad no son las ms agradables, ya que los vientos habituales de Londres llevan todos los hedores repugnantes de una metrpoli apestosa hasta la puerta misma de su casa, pero pese al olor, la pobreza y el aislamiento de Dukes Place, a mi to ni se le ocurra mudarse. Soy un judo portugus nacido en Amsterdam y trasladado a Londres me haba dicho el to Miguel cuando yo era nio. No tengo ninguna intencin de volverme a mudar. Al caminar hacia la puerta record que era viernes por la noche, el principio del sbbat judo, y que mi to se haba servido de un ardid para que asistiese a una cena de sbbat. Me bombardearon recuerdos de mi infancia: el olor clido del pan de huevo recin cocido, el ruido de la conversacin. Las comidas del sbbat siempre haban tenido lugar en casa de mis tos, ya que el sbbat, por tradicin, era una ocasin familiar, y donde yo viva no era tanto un hogar familiar como una organizacin domstica. Todos los viernes antes de la cada del sol caminbamos desde nuestra casa en Cree Church Lane hasta la casa de mi to, donde compartamos oraciones y comida con su familia y los amigos que hubiera invitado. Mi to siempre nos hablaba a mi hermano y a m como si furamos adultos, una costumbre que

yo encontraba tan halagadora como desconcertante. Mi ta sola darnos gelatinas o pastelitos a escondidas antes de cenar. Estas comidas eran de los pocos rituales de mi infancia que recordaba con cierto cario, y sent una rfaga de ira contra mi to por exponerme a estos recuerdos de nuevo. Incluso despus de llamar a la puerta pens en salir corriendo, en abandonar mis planes, mi investigacin y al seor Balfour, y la idea de que mi padre haba sido asesinado. Que siga muerto, casi murmur en voz alta, pero, a pesar de las ganas de huir, me qued en el sitio. Isaac, un cascarrabias bajito y encorvado que haba estado al servicio de mi to desde que yo era un chiquillo, me recibi en la puerta. Supongo que rondara los sesenta aos, o ms, y pareca estar bien de salud y tan prximo al buen humor como le era posible. Si llega a venir unos momentos ms tarde dijo como saludo a alguien a quien haca una dcada que no vea, el seor Lienzo hubiera tenido que abrir la puerta l mismo. Isaac siempre haba llevado muy a rajatabla todos los asuntos de religin, y se negaba a trabajar durante el sbbat, como dicta la ley juda. Como mi to tambin se negaba a trabajar, apenas poda echarle en cara a su criado que tuviera la misma adherencia a la ley. Esta casa me inundaba de antiguos recuerdos, porque aqu haba pasado interminables horas de nio. Casi toda la decoracin era exactamente como la recordaba: los azules y rojos de la alfombra persa, la madera labrada de la escalera, los austeros retratos de mis abuelos en la pared. Ms que el aspecto, los aromas me recordaban los sbbats de mi infancia guisos de carne y pasas hervidas y los dulces olores de la canela y el jengibre. Mi to me recibi en el saln, donde estaba sentado a solas con un peridico. Pareca ser una de las publicaciones que se especializaban en los negocios de los Bonos del Estado y los valores de la calle de la Bolsa. Guando entr lo dej a un lado. Benjamin me dijo levantndose del asiento, qu contento estoy de que hayas venido. S, es muy bueno tenerte aqu. Me ha engaado, to le dije. No me ha dicho que me haba invitado a una cena de sbbat. Que te he engaado? se sonri. Acaso te he ocultado el da de la semana que era? Me atribuyes ms astucia de la que tengo, aunque me encantara ser tan listo como dices. Mi respuesta se cort por la entrada de mi ta, seguida de una hermosa mujer de unos veintin aos. La ta Sofa era una mujer

mayor y atractiva, con ligera tendencia a la gordura, y un poco tonta de trato. Sus relaciones sociales se limitaban casi exclusivamente a otros judos inmigrantes, y nunca haba aprendido a hablar ingls muy bien. Igual que mi to, llevaba ropas que delataban el tiempo vivido en Holanda. Su vestido era de lana fina y negra, alto de cuello y largo de mangas, y llevaba el pelo recogido en un moo alto rematado por un pequeo gorro blanco en la coronilla, que me recordaba a los retratos flamencos del siglo pasado. Me abraz y me hizo preguntas en su ingls vacilante, que yo respond en un portugus igualmente vacilante. Me asombr lo feliz que me senta de verla. Era una mujer amable, y me miraba sin juzgarme: slo vi el placer que le proporcionaba el tenerme en su casa. La verdad es que estaba exactamente igual a como la recordaba. Y sta me dijo mi to al fin, rodeando a la hermosa mujer con el brazo es tu prima Miriam. Yo saba que el trmino prima era algo formal, puesto que Miriam era la viuda de mi difunto primo Aaron. Saba muy poco de ella, o de su matrimonio, ya que Aaron la haba desposado despus que yo me fuera de casa, al regresar de su ltimo viaje a Levante, pero Londres no es lo bastante grande como para no or las habladuras. Haba estado bajo la tutela de mi to, ya que sus padres haban muerto antes de que ella cumpliera los quince aos, dejndole una fortuna considerable. A los diecisiete aos ya se haba casado con Aaron, y a los diecinueve ya era su viuda. Ahora, an en la flor de su juventud, y seguramente en posesin de una fortuna, permaneca en casa de su suegro. Miriam era de complexin juda: piel aceitunada, una melena negra que llevaba suelta en tirabuzones, como una dama elegante de Londres, y los ojos de un verde profundo. Su vestido un traje color verde mar con enagua amarilla tambin demostraba un inters acusado por los estilos de la gran ciudad. No pude evitar pensar en esta mujer deliciosa, que vena ya con su propia fortuna, como atrapada en casa de mi to, sin ms necesidad que alguien que la rescatase. Aunque yo no traa fortuna propia, sospechaba que la suya poda valemos a los dos, y casi me ro al imaginarme que yo, un judo, pudiera querer representar a Lorenzo si ella haca de Jessica. Hice una reverencia profunda. Prima le dije, sintindome como un apuesto hombre de mundo. Yo era el primo prdigo, y esperaba que me encontrase fascinante. He odo hablar mucho de usted, seor me dijo con una sonrisa que mostraba clientes blancos y sanos.

Me honra usted, seora. Estamos en Inglaterra, no en Francia, Benjamin dijo mi to. Puedes prescindir de las formalidades. Yo no tena ninguna respuesta inteligente, pero este hecho, afortunadamente, pas desapercibido por todos porque en ese momento alguien llam a la puerta. El sol dijo mi to est demasiado bajo como para que Isaac responda a esa llamada. Mi ta y l se marcharon a recibir a sus invitados. Esperamos a ms gente? le pregunt a Miriam, contento de la temprana oportunidad que se me brindaba para conversar. S me dijo frunciendo el ceo, gesto que por un momento cre dirigido a m. Rode el sof donde yo me haba sentado y se sent con elegancia sobre los cojines de la silla frente a m. Conoce a Nathan Adelman? su desagrado, me di cuenta, iba dirigido a otro. Asent. Claro que he odo hablar de l. Un invitado muy notable. Adelman haba venido a Inglaterra desde Hamburgo para unirse a la corte de Jorge V haca cinco aos, en 1714. Era uno del escaso puado de judos a quienes, como a mi padre, les estaba permitido tener el ttulo de corredor de bolsa registrado; era tambin un poderoso comerciante vinculado a las Indias Orientales y Occidentales, al Levante y, subrepticiamente, a la Compaa de los Mares del Sur e incluso al mismo Gobierno de Whitehall. Se rumoreaba que era el consejero del Prncipe de Gales en asuntos financieros. No saba nada ms de l salvo que el evidente desagrado que reflejaba el rostro de Miriam sugera que en nada le complaca su presencia. Cuando entr en la habitacin, la situacin se aclar. Le ofreci a Miriam, que tena casi treinta aos menos que l, una sonrisa optimista, casi exuberante. Adelman pareca slo un poco ms joven que mi to; era un hombre bajo de estatura, gordezuelo, bien vestido y afeitado, ataviado con una peluca espesa y negra, y con todo el aspecto de caballero ingls que tendra cualquiera en un caf respetable de Londres. Slo le delataba la voz. Como mi to, sin duda haba trabajado muy duro para eliminar la mayor parte de su acento aunque en su caso tener cierto deje alemn poda depararle ventajas en la corte de un rey alemn. Era sabido de todo el mundo que la prioridad del rey Jorge era su principado germano, Hannover, y la prioridad de Adelman era el hijo del rey Jorge. Esta dedicacin al Prncipe dejaba a Adelman en una situacin peliaguda, ya que en

aquel momento el Prncipe y el Rey estaban enfrentados, y a Adelman por tanto le faltaba el favor del Rey, del que se deca que haba disfrutado en el pasado. Miriam le correspondi asintiendo desganadamente, mientras yo me levantaba y le haca una profunda reverencia al ser presentado. Para cuando volv a sentarme me di cuenta de que no haca falta ser un hombre versado en descubrir secretos para leer las relaciones establecidas a mi alrededor. Adelman deseaba casarse con Miriam, y Miriam no tena ningn deseo de casarse con Adelman. No poda ni aventurar una conjetura acerca de la opinin de mi to respecto a semejante cortejo. Despus de unos momentos de educada conversacin acerca del tiempo y de la situacin poltica en Francia, llamaron a la puerta y apareci nuestro ltimo invitado a cenar. Mi to desapareci brevemente y despus regres, con una mano apoyada amistosamente en la espalda de Noah Sarmento, un oficinista que trabajaba en el almacn de mi to. ste era un hombre muy joven, de rostro educado pero severo. Iba bien rasurado, llevaba una peluca pequea y apretada, y aunque su ropa no era de mala calidad, era de colores apagados, grises y marrones, y de corte igualmente falto de personalidad. Sin duda conoce al seor Adelman empez mi to. Sarmento inclin la cabeza. He tenido el placer en numerosas ocasiones dijo con un nimo tan alegre que pareca no casar con sus facciones, aunque no tantas como me gustara. La sonrisa de Sarmento le pegaba tanto a su cara como un uniforme de almirante a un mono. Esta imagen quiz sea falsa, sin embargo, ya que sugerir que Sarmento tena algo de mono significara sugerir que haba algo juguetn y travieso en l. Nada ms lejos de la realidad. Era un hombre sieso como he visto pocos, y aunque s que hay muchos filsofos que discuten la legitimidad de la ciencia de la fisonoma, aqu tenamos a un hombre cuyo carcter poda leerse en la forma regaada y antiptica de su cara. Adelman le devolvi una reverencia breve mientras mi to me presentaba a m, con cuidado de no mencionar mi apellido supuesto. ste es mi sobrino Benjamin, el hijo de mi difunto hermano. Sarmento asinti slo levemente antes de abandonar el contacto conmigo. Seora Lienzo dijo, inclinndose hacia ella. Es un placer volver a verla.

Miriam asinti, entrecerr los ojos y mir hacia otro lado. Dgame empez Sarmento, dirigindose a Adelman, qu noticias hay por la Casa de los Mares del Sur? En los cafs hay una gran agitacin por saber qu ocurrir ahora. Adelman sonri educadamente. Vamos, seor. Usted ya sabe que mi relacin con la Compaa de los Mares del Sur es puramente informal. . Ja! Sarmento se dio una palmada en el muslo. No supe si por placer o para darse nimos. He odo que la Compaa no da un paso sin consultarlo con usted. Me honra usted en exceso asever Adelman. Apreci esta conversacin slo porque Miriam y yo intercambiamos rpidamente varias miradas para expresar nuestra compartida falta de inters. Pronto nos fuimos al comedor, donde segu encontrando la conversacin difcil y entrecortada. Mi to me pidi repetidas veces que dijera las oraciones que se pronuncian tradicionalmente en la cena del sbbat, pero yo fing haberme olvidado de lo que se me haba grabado tan profundamente durante la infancia. Senta una extraa gana de participar, pero no estaba seguro de que las oraciones que recordaba fueran las correctas, y no quera equivocarme delante de mi prima. No dije nada parecido, sino que suger que para m bendecir la comida era cosa de supersticin. Cuando mi to pronunci las oraciones, sin embargo, sent la llamada de algo la memoria quiz, o la prdida y experiment un extrao placer al escuchar las palabras hebreas. En mi casa no hubo oraciones mientras fui nio; mi padre nos enviaba a mi hermano y a m a estudiar las leyes de nuestro pueblo en la escuela juda porque eso era lo que hacan los hombres, y asistamos a la sinagoga porque a mi padre le resultaba ms fcil ir que explicar por qu no iba. Mir alrededor de la habitacin para ver cmo respondan los dems a las bendiciones. Me pareci raro que Sarmento, que haba demostrado antes una admiracin clara por Miriam, no fuera capaz de despegar la mirada de Adelman. Dgame, seor Adelman comenz, una vez que mi to hubo terminado con las oraciones, piensa usted que las recientes amenazas de un levantamiento jacobita afectarn a las ventas de los Bonos del Estado? Le aseguro que no tengo nada que decir que no se diga por todos los cafs esquiv Adelman. Las revueltas siempre dan lugar a fluctuaciones en el precio de los valores. Pero sin esa fluctuacin no habra mercado, as que los jacobitas nos estn haciendo un favor, supongo. Pero eso, como le digo, es algo corriente que sabe todo el

mundo. No puede haber nada de corriente en sus opiniones insisti Sarmento. Me encantara escucharlas. Le creo, sin duda dijo Adelman riendo, pero me pregunto si nuestros amigos, que no se pasan todo el da en la calle de la Bolsa, sienten tanta curiosidad como usted. Inclin la cabeza mirando a Miriam. Quiz pueda concertar una cita con usted en otro momento. Venga a visitarme cuando quiera respondi Adelman, aunque con tan poco entusiasmo que hubiera asustado a cualquiera excepto al ms decidido sicofante. A menudo me encuentro en el Jonathan's Coffeehouse, y siempre puede enviarme un mensaje all y estar seguro de que lo recibir. Si no podemos hablar de los valores hablemos entonces de los entretenimientos de la ciudad! exclam Sarmento, en un elevado tono de voz que supuse que era su forma de demostrar entusiasmo. Qu opina usted, seora Lienzo? Creo que mi primo puede hablar ms de ese tema que yo dijo Miriam con voz queda, evitando mi mirada cuidadosamente mientras lo deca. Me han dicho que sabe alguna cosa de las atracciones de Londres. No saba cmo tomarme su comentario, pero no poda detectar ningn insulto. Slo estaba seguro de que Sarmento le haba hecho una pregunta a Miriam y que ella me la haba referido a m. Acept el desafo, sintiendo que ahora tena la oportunidad de impresionarla. Habl slo de lo que haba odo acerca de la nueva temporada teatral y di mi opinin sobre una serie de actores y obras del ao anterior. Sarmento procedi a rebatir cada uno de mis argumentos, utilizndolos para emprender un discurso propio sobre sus ideas acerca del arte de la representacin en general o de las obras en particular. Este charlatn nunca se hubiera atrevido a insultarme en pblico, pero aqu, a la mesa de mi to, no hizo esfuerzo alguno por esconder el desprecio que senta por m; pero yo no poda avergonzar a mi to desafiando a semejante cachorro. As que fing no entender sus miradas y sus gestos, y dese en silencio tener la oportunidad de encontrrmelo en otro lugar. Era una tradicin en casa de mi to que, con los criados fuera de servicio, fueran las mujeres las que sirvieran la comida en el sbbat. Y as fue, y para mi satisfaccin observ que Miriam se afanaba en evitar tanto a Sarmento como a Adelman dejando a esos caballeros para mi ta Sofa y en buscarme a m al repartir los cuencos de sopa o los platos de cordero al cardamomo. Esperaba con avidez cada

nuevo plato para poder deleitarme con su proximidad: el murmullo de sus faldas, el aroma de su perfume alimonado, y tantas insinuaciones fugaces de su pecho como ofreciera su corpio. Y efectivamente, la tercera y ltima vez que me sirvi me caz disfrutando de este placer, y atrap mi mirada en la suya. En un instante me prepar para lo peor, porque las damas de Londres slo conocen dos respuestas a una mirada como la ma, y yo no saba si iba a recibir el duro ceo del castigo o la igualmente decepcionante sonrisa lujuriosa. No puedo describir con exactitud mi agradable confusin cuando Miriam rechaz estas dos posibilidades, y me ofreci slo una sonrisa de complicidad divertida, como si la alegra que me daba tenerla cerca fuera un secreto compartido entre los dos. Despus de la comida, al mejor estilo ingls, los cuatro caballeros nos retiramos a una sala privada con una botella de vino. Adelman, en numerosas ocasiones, intent hablar de negocios con mi to, que dej bien claro que no hablara de esas cosas en sbbat. Sarmento llev de nuevo la conversacin hacia los rumores de un nuevo levantamiento jacobita aqu en Inglaterra. El tema del rey depuesto interesaba a mi to, y tena mucho que decir al respecto. Yo escuch con atencin, pero me ruboriza reconocer que no segua la poltica con demasiada atencin, y muchos argumentos se me escapaban. Adelman, cuyos intereses estaban tan ntimamente ligados al xito de la dinasta actual, despreci a los jacobitas por ser una horda de descerebrados, y conden al pretendiente por ser un tirano papista. Mi to asinti calladamente, puesto que Adelman no haba hecho ms que resumir el pensamiento de los whigs. Pero Sarmento absorba cada palabra de Adelman, elogiando sus ideas como propias de filsofo, y sus palabras como propias de poeta. Y usted qu, seor? Sarmento se dirigi a m. No tiene usted ninguna opinin sobre estos jacobitas? Yo me ocupo muy poco de la poltica le dije, mirndole a los ojos. Supuse que su pregunta no tena que ver con mis ideas polticas, sino con la manera en que iba a responder a su desfachatez. No ser usted un detractor del Rey? insisti Sarmento. Yo no era capaz de adivinar su juego, pero en esta poca en la que las rebeliones amenazaban constantemente a la Corona, esto era algo ms que una charla ociosa. Ser acusado pblicamente de simpatizar con los jacobitas poda arruinar la reputacin de cualquiera, e incluso acabar en un arresto por parte de los Mensajeros del Rey. Acaso el hombre que no sea un simpatizante activo ha de ser necesariamente un detractor? pregunt con cuidado. Estoy seguro aventur mi to apresuradamente de que mi

sobrino ha levantado muchas veces su copa a la salud del Rey. S conced, aunque confieso que cuando bebo a la salud del Rey suele ser ms por la gana de beber que por el propio Rey. Mi to y Adelman rieron educadamente, y yo pens que mi salida habra cansado a Sarmento. Me equivoqu. Simplemente sac un nuevo tema. Dgame, seor empez a decir cuando las risas se acallaron . Quin le gusta ms, el Banco o la Compaa? La pregunta me confunda, y sospech que sa haba sido su intencin. El asunto de esta rivalidad financiera me interesaba bastante, porque saba que el viejo Balfour haba hecho algunas inversiones basndose en lo que saba de esta competicin, pero yo entenda tan poco acerca de las caractersticas del antagonismo entre ambas instituciones que ni se me ocurra cmo responder. Fingir que entenda el tema no iba ms que a revelarme como un cretino, as que habl simplemente. Quin me gusta ms para qu? Cree usted que al Tesoro le hace un mejor servicio el Banco de Inglaterra o la Compaa de los Mares del Sur? hablaba despacio y muy claramente, como si le estuviese dando instrucciones a un criado de pocas luces. Le ofrec la ms corts de mis sonrisas. No era consciente de que fuera necesario que todo hombre tomara partido. Bueno, no todo el mundo, supongo. Slo deben hacerlo los hombres con medios y negocios. Deben hacerlo? pregunt mi to. No puede un hombre de negocios simplemente observar la rivalidad sin tomar partido? Pero usted toma partido, seor, no es cierto? Esta pregunta, hecha por un empleado a su jefe, me pareci impertinente, pero si mi to se ofendi no dio muestras de ello. Simplemente escuch a Sarmento, que segua parloteando. No ha credo siempre su familia que el Banco de Inglaterra debe mantener el monopolio sobre la financiacin de los prstamos del Estado? No le he odo yo a usted decir que a la Compaa de los Mares del Sur no se le debera permitir competir con el Banco por este negocio? Usted sabe muy bien, seor Sarmento, que no deseo hablar de

estas cosas durante el sbbat. Sarmento inclin la cabeza ligeramente. Tiene usted toda la razn, seor y, dirigindose de nuevo a m, dijo: Usted, seor, no siente una restriccin semejante, supongo. Y como todos los hombres de medios y de negocios han de tener una opinin, puedo asumir que usted no est muy dispuesto a compartir la suya? Dgame quin le gusta a usted, seor, y quiz tenga entonces un modelo que emular. Sarmento sonri, pero no me sonrea a m. Se dirigi al seor Adelman. Bueno, a m me gusta la Compaa de los Mares del Sur, seor. Especialmente cuando se encuentra en manos tan capaces. Adelman inclin la cabeza. Sabe usted perfectamente que a nosotros los judos no nos est permitido invertir en las Compaas. Sus afirmaciones, seor, aunque me honran, quiz daen mi reputacin. Slo repito lo que se dice en todos los cafs. Y nadie le har de menos por su inters en estos asuntos. Usted es un patriota, seor, del ms alto nivel Sarmento segua hablando en su tono de voz aburrido, que casaba mal con la pasin de sus palabras. Puesto que mientras las finanzas de la nacin estn protegidas por hombres tales como los directores de la Compaa de los Mares del Sur, no debemos temer revueltas ni sublevaciones. Adelman pareca incapaz de encontrar una respuesta, y simplemente se inclin de nuevo, as que mi to intervino, sin duda con la intencin de llevar la conversacin hacia algn tema alejado de los negocios, y anunci que por segunda vez en casi otros tantos aos la capellana de la parroquia le haba propuesto para el cargo de Guardin de los Pobres. Esta noticia produjo en Adelman y en Sarmento una carcajada sentida que yo no entend. Por qu nombrarle a usted para este cargo, to? No significar tener que ir a misa en la iglesia los domingos? Los tres hombres se rieron, pero slo Sarmento ri con verdadero placer ante mi ignorancia. S concedi mi to. Significa ir a misa en la iglesia durante el sbbat cristiano y hacer un juramento cristiano sobre una Biblia cristiana. No me nombran porque quieran que asuma el cargo. Me eligen porque saben que me negar a hacerlo.

Confieso que no entiendo nada. Es simplemente una forma de generar ganancias me explic Adelman. Su to, como no puede asumir el nombramiento con el que le han honrado, deber pagar una multa de cinco libras por rechazarlo. Es habitual que las capellanas nombren a muchos judos al cabo del ao, incluso a judos pobres. Saben que hay otros que pagarn la multa. Hacen mucho dinero de esta manera. No se puede elevar una queja? Pagamos muchos impuestos explic mi to. T naciste aqu, as que ests libre de los impuestos de extranjera, pero el seor Adelman y yo no lo estamos. Y aunque el Parlamento nos ha otorgado la ciudadana a los dos, nuestros impuestos son an mucho ms altos que los de los britnicos de nacimiento. Este nombramiento no es ms que un impuesto ms, y lo pago sin hacer aspavientos. Me reservo mis quejas para asuntos importantes. Conversamos una hora ms acerca de temas variados hasta que el seor Adelman se puso en pie bruscamente y anunci que deba regresar a casa. Utilic su partida como excusa para la ma propia. Antes de irme, sin embargo, mi to me llev aparte. Ests enfadado. Sus ojos brillaban con una luz extraa, como si no recordase la ira que haba sentido contra m en el funeral de mi padre, como si no hubiera existido una ruptura entre mi familia y yo. Ha roto su promesa le dije. Slo la he retrasado. Te dije que hablara contigo despus de cenar. No te dije cunto tiempo ms tarde. Ven a la sinagoga, al oficio de maana por la maana. Pasa el resto del sbbat con tu familia. Cuando caiga el sol, te contar lo que quieres saber. No saba cmo responder, ni siquiera cmo me afectaba este ofrecimiento. To Miguel, el tiempo no es un lujo que yo posea. No puedo pasarme el da rezando y charlando. Se encogi de hombros. se es mi precio, Benjamin. Pero sonri te lo cobrar una sola vez. No te pedir nada ms, aunque necesites informacin en las prximas semanas, o meses. Saba que no podra convencerle; sera capaz de dejar libre al asesino de su propio hermano antes que echarse atrs una vez

tomada una decisin. Y debo decir que me agradaba la idea de pasar la tarde con Miriam, as que qued en reunirme con l a la maana siguiente. Adelman y yo cruzamos juntos el umbral de la puerta, y me sorprendi el lujo de su carroza dorada, que estaba aparcada fuera de la casa de mi to. Al ver a su amo, un chico de unos catorce aos de complexin oscura de la India, aventur, vestido con una llamativa librea roja y dorada, abri la puerta y se qued quieto como una estatua. Lienzo Adelman me agarr del brazo con practicada afabilidad, puedo dejarle en algn sitio? Vive usted en Covent Garden, no es cierto? Me inclin para mostrarle mi aceptacin y mi gratitud. Admito que estar encerrado en semejante estrechez con un hombre de la importancia de Adelman me inquietaba, puesto que aunque mi oficio me colocaba a menudo en compaa de grandes hombres, raramente lo haca bajo tales circunstancias. Aqu estbamos los dos reunidos, no por negocios, sino dando un paseo amistoso por la ciudad. Al empezar la carroza a dar sacudidas, Adelman corri las cortinillas, envolvindonos en una oscuridad casi total. Se mantuvo en silencio algn tiempo, y a m no se me ocurra ninguna manera de iniciar una conversacin, as que permanec inmvil, sintiendo cmo las ruedas del carruaje rodaban sobre las inmisericordes calles de Londres. Cada vez que me desplazaba en el asiento, el ruido que haca se me antojaba molestamente escandaloso. No oa ningn sonido del asiento frente a m, donde estaba Adelman. Por fin se aclar la garganta, y creo que tom una pizca de rap. Me parece comenz que ha recibido usted una visita del seor Balfour. Me asombra usted, seor. Casi grito de sorpresa. Reconozco que sent un escalofro recorrindome la espina dorsal. No haba nada en la voz de Adelman, entindanme, que pudiera asustarme. Mantena ese tono pulido y germano. S haba algo, sin embargo, en la pregunta en s, en el conocimiento que daba lugar a la pregunta. Qu poda saber un hombre de la posicin de Adelman de tales asuntos? Lamentaba que la oscuridad no me permitiera extraer alguna informacin de su rostro, aunque sospecho que tena la suficiente prctica en controlar su expresin como para no haberme dado muchas pistas de esa clase. Yo tambin era muy capaz de esconder mis sentimientos, de todas maneras.

No puedo expresarle la sorpresa que me causa saber que mis negocios puedan atraer su atencin le dije con absoluta calma. Es usted parte de una familia importante, seor Lienzo. Me conocen por el nombre de Weaver le dije. No pretenda ofenderle se explic rpidamente. Pens que quiz se era un nombre que usted slo utilizaba cuando peleaba hizo una breve pausa. Ser franco con usted. Le admiro, seor. Admiro que haya usted decidido abandonar las antiguas supersticiones de su raza y se haya labrado un camino por su cuenta. Le ruego no me malinterprete. Respeto a su to inmensamente, pero encuentro que su fidelidad a los ritos y a las tradiciones constituye un peligroso obstculo para nuestra gente. Usted, por otra parte, ha demostrado a los ingleses de todo el mundo que no pueden rerse ni burlarse de los judos. Sus hazaas en el ring son legendarias. Incluso el Rey, seor, conoce su nombre. Me inclin en la oscuridad. Deca la verdad cuando afirmaba que yo le haba dado la espalda a los ritos y tradiciones de mi gente, pero que celebrase mi negligencia me incomodaba. Quiz esto fuera porque yo siempre haba entendido mi propio rechazo como una actitud nacida de la holgazanera, mientras que l lo vea como parte de una filosofa liberal. Me honra con sus palabras le dije tras un incmodo silencio . Pero no estoy seguro de qu tiene eso que ver con el seor Balfour, ni por qu mi trabajo ha de interesarle a usted, seor. S, es usted un hombre de negocios. Me encantan los hombres de negocios. Djeme que le diga, seor Weaver, que me entristeci la muerte de su padre, pero la admiracin que senta por l no me hace ver lo que no existe. Su muerte fue un trgico accident, nada ms. Yo tambin conoca a Michael Balfour. Era un buen hombre, supongo. O lo suficientemente bueno, en cualquier caso. Pero al igual que su hijo, Balfour era dbil. Cometi errores en sus negocios, y no pudo salvarse ni enfrentarse a las consecuencias de su ruina. A ojos poco expertos, el hecho de que dos hombres de negocios que eran amigos muriesen tan seguidamente el uno del otro puede parecer raro, pero no hay nada que permita relacionar ambas muertes. Dgame me dijo con un cambio teatral en su tono de voz, qu le ha ofrecido Balfour para investigar este asunto? Le expliqu la naturaleza de nuestro acuerdo. Dej escapar una breve carcajada, ms parecida a un ladrido. No recibir usted ningn dinero; no creo que pueda sacarle ni cinco chelines, para qu hablar de cincuenta libras. Su fortuna, sabe, no puede recuperarse. Balfour lo perdi todo, y no es ningn secreto

que la madre no siente ms que desprecio por el hijo. No ganar usted nada empleando as su tiempo, seor, aparte de la enemistad de hombres poderosos a quienes no les gusta ver a alguien entrometindose en sus asuntos. Casualmente, puede que yo est en posicin de ofrecerle una alternativa. Sus habilidades no han pasado desapercibidas, y hay muchos hombres, en la Compaa de los Mares del Sur, en el Parlamento, en la misma corte, que estaran encantados de poder contar con un hombre de su talento. Qu me dice, seor Weaver? No desea desembarazarse de un asunto tan desagradable? Fing que no encontraba intrigante su oferta. Lo que usted me propone es sin duda muy generoso le dije, pero an no entiendo bien por qu le interesan a usted mis tratos con Balfour o por qu desea usted que deje de investigar el asunto. Es un tema delicado. Para empezar, no quiero que se levante ningn rumor pestilente con respecto a nosotros. De olerse los peridicos sus investigaciones, me temo que eso arrojara una psima luz sobre los judos de Inglaterra, cosa que sera mala para todos, ya sean rabinos, agentes de bolsa, o pgiles verdad? La segunda razn es que la Compaa de los Mares del Sur est inmersa en unas negociaciones extremadamente complejas acerca de la administracin de los fondos pblicos. No puedo entrar en detalles, pero baste con decir que estamos preocupados por el elevado tipo de inters que hay sobre la deuda nacional financiada, y que estamos en mitad del proceso de convencer al Parlamento de que ponga en marcha una serie de medidas que contribuyan a reducir ese tipo de inters, para as liberar a la nacin de una tremenda carga financiera. Nuestro plan no puede funcionar si la gente pierde confianza en una red de crditos que muchos encuentran desconcertante. Cualquier sospecha por parte del pblico de que existe algn nexo entre la muerte de Balfour y la Bolsa nos hara un dao irreparable. Si la gente cree que el mercado de valores est infestado de intrigas y asesinatos, me temo que fracasaremos en nuestros planes de aliviar la carga nacional de la deuda, y usted, seor, le habr costado a su Rey y al Reino, literalmente, millones de libras. No quisiera provocar tales daos dije con cautela, pero existe an el problema de los temores de Balfour. l cree que estas muertes no son lo que parecen, y yo creo que debo examinar el asunto ms a fondo. No har ms que perder el tiempo y esquilmar a la nacin. Pero seguro que puede usted admitir la posibilidad de que las muertes sean algo ms que pura coincidencia. No puedo me respondi con absoluta confianza. Entonces cmo explica el hecho de que el contable del propio

Balfour no sea capaz de justificar la bancarrota de su amo? Los asuntos de crditos y finanzas son, incluso para aquellos que se ganan la vida con ello, algo fantstico, insondable me explic cortante, no tan pulido ya ni tan amistoso. Son, para la mayora de los hombres, del orden sobrenatural, no del fsico. Me atrevera a decir que no hay ni un solo corredor en Inglaterra que, de morir inesperadamente, no revelase en sus documentos embrollos inexplicables y huecos aparentes. La muerte del seor Balfour no fue inesperada observ al menos no para l, si resulta ser cierto que se trat de un suicidio. El ejemplo de Balfour no me vale. Se quit la vida, cosa que prueba su incapacidad para ordenar sus propios asuntos. Vamos, seor Weaver, no dejemos que nuestros vecinos cristianos nos reprendan por ser como los rabinos en nuestro minucioso examen de las cosas me entreg su tarjeta. Olvdese de esta tontera de Balfour y venga a visitarme al Jonathan's. Le dar cartas de presentacin para hombres que le harn rico. Adems me dijo, con una sonrisa que pude percibir incluso en la oscuridad del carruaje, le ahorrar el trago de pasar la maana en la sinagoga con su to. Le di las gracias a Adelman educadamente cuando el carruaje se detuvo ante la casa de la seora Garrison. Reflexionar muy seriamente sobre todo esto, seor. No debera reflexionar tanto me dijo. Me alegro de haberle conocido, seor Weaver. Me qued plantado mirando cmo se alejaba la carroza, considerando mentalmente su oferta. Quiz fuera magnfico que yo fuera la clase de hombre que pudiese olvidar fcilmente lo que Adelman propona, pero el pensar en la posibilidad de servir a hombres como aqullos tena un encanto muy poderoso. Todo lo que me peda a cambio de sus favores era que no me inmiscuyera en sus negocios, y qu objecin poda poner yo a abandonar la investigacin de la muerte de un padre por quien no poda recordar haber sentido ningn afecto? Me volv hacia casa de la seora Garrison y entr en el calor de su recibidor, pero, de alguna manera, antes de llegar al final de la escalera, ya haba rechazado para siempre la oferta del seor Adelman. No poda decir que fuese porque no me entusiasmaba la idea de lidiar perpetuamente con hombres como Adelman, hombres que crean que su riqueza les proporcionaba no slo influencia y poder, sino tambin una especie de innata superioridad frente a los hombres como yo. No poda decir que no fuese porque haba algo muy atractivo en la inesperada comodidad que haba sentido en presencia de mi to y de mi ta, o el rechazo que me provocaba el

pensar en romper relaciones con una casa en la que viva la deliciosa viuda de mi primo. Quiz fuera una combinacin de estos factores, pero comprend antes incluso de encender ninguna vela que mi deber estaba claro. Poda ser que me resultase incmodo tener que comunicarle mi decisin a Adelman, pero entonces se me ocurri que me sorprendera que mis investigaciones me volvieran a poner en contacto con un hombre tan ocupado. En aquel momento no poda ni imaginar lo intrincadamente relacionados que sus asuntos iban a estar con los mos.

Nueve

Los sentimientos con los que me reun con mi to a la maana siguiente para ir a la sinagoga de Bevis Marks eran ambivalentes. Quiz deba explicar que no todos los judos son tan escrupulosos en la observacin del sbbat como mi to. Algunos son mucho ms ortodoxos, claro est, pero a un nmero an mayor les importa poco que sea este da de la semana o aqul. Incluso la barba corta de mi to les pareca a muchos judos ser una mala moda, porque era una especie de cosa sabida que cualquier judo con barba era o un rabino o un inmigrante reciente. A muchos de los judos de origen ibrico les haban robado haca mucho tiempo el conocimiento de sus ritos, forzados, como lo haban sido, durante la poca de la Inquisicin, a convertirse a la fe catlica. Los llamados cristianos nuevos a veces eran sinceros en sus conversiones, aunque otros seguan practicando su religin en secreto, pero despus de una o dos generaciones a menudo se olvidaban de por qu observaban estos ritos ahora tan oscuros. Cuando estos judos secretos escaparon de la pennsula hacia las provincias holandesas, como haban empezado a hacer en el siglo XVI, muchos buscaban volver a adquirir conocimientos judos. El abuelo de mi padre fue uno de ellos, y se educ a s mismo en las tradiciones judas incluso estudi con el gran rabino Manasseh ben Israel y educ a sus hijos para que las honrasen. A m tambin me haban educado en esas tradiciones, pero haca tiempo que me pareca ms fcil desatenderlas que honrarlas. Por esa razn no estaba seguro de qu esperar de mi regreso a la sinagoga. Quiz me haba empeado en no esperar nada, pero me encontr bastante confortado por el servicio matutino. Como cuando era nio, el rabino que oficiaba era David Nieto, mucho ms viejo de como yo lo recordaba y con aspecto flaco y frgil, pero an era un hombre venerable, de respetable presencia con su enorme peluca negra y su hilo de barba que le cubra apenas la punta del mentn. En el culto judo, los hombres y las mujeres se sientan en lugares separados para resguardar a los hombres del abstractivo encanto de

la carne femenina. A m esta costumbre siempre me pareci sabia, porque nunca haba visto a Elias volver de misa en la iglesia sin cuentos de las mujeres elegantes y de sus vestidos. En la sinagoga de Bevis Marks, los hombres se sientan en el piso inferior en una serie de bancos que estn colocados en perpendicular con respecto al plpito del rabino. Las mujeres se sientan arriba, donde se supone que han de estar resguardadas de las miradas de los hombres por una celosa de madera. Pero la celosa est construida de tal manera que, aunque no sea perfectamente, se ven destellos de feminidad a travs de los huecos. La sinagoga estaba repleta aquella maana, ms llena de lo que recordaba haberla visto nunca de nio. Haba unos trescientos hombres en el piso inferior y casi cien mujeres en la seccin superior. Adems de los fieles, haba un par de mozos ingleses que venan a ver rezar a los judos. Estas visitas no eran nada extraordinario; de pequeo recuerdo haber visto con frecuencia a los buscadores de curiosidades, y generalmente se comportaban razonablemente bien, aunque no era raro que estos hombres se empezaran a poner nerviosos cuando se enfrentaban a varias horas de liturgia en hebreo. La verdad es que los visitantes no solan esconder su perplejidad frente a un servicio que se desarrollaba casi exclusivamente en una lengua extranjera y en el que los hombres estn sumidos en contemplaciones privadas tanto como en el culto colectivo. Por mi parte, me di cuenta de que el hebreo me causaba pocas dificultades, ya que haba ledo estas oraciones tantsimas veces de nio que estaban todava firmemente grabadas en mi memoria, y pronunciarlas me proporcion una felicidad que no hubiera sido capaz de anticipar. Sent una especie de cmodo placer al llevar puesto el manto de rezar, prestado por mi to, y le vi dirigirme numerosas miradas de aprobacin durante toda la larga ceremonia. Slo poda esperar que no se estuviera fijando tanto en las frecuentes miradas que yo diriga hacia arriba, hacia la seccin de las damas, donde poda discernir, aunque a duras penas, el bello rostro de Miriam a travs de la celosa. Lo cierto es que haba algo particularmente atractivo en vislumbrar esta perspectiva diseccionada de su rostro: ahora el ojo, ahora la boca, ahora la mano. La vista del ojo era especialmente gratificante, porque no poda menos de sentirme satisfecho al ver que se diriga a m tan a menudo como al libro de rezos. Despus de terminar el oficio, Miriam y mi ta regresaron a casa directamente, mientras yo me quedaba en el patio de la sinagoga con mi to. Se puso a charlar con los hombres de la comunidad, mientras yo le observaba, fingiendo interesarme por discusiones acerca de quin se haba mudado y quin se haba ido del vecindario. Estando all de pie o que alguien me llamaba por mi nombre y me volv para ver a un hombre elegantemente vestido cuyo rostro, desfigurado por demasiadas peleas y heridas de arma blanca, reconoc al instante. Era Abraham Mendes, el hombre de Jonathan Wild.

Pocas veces he estado tan sorprendido de ver a alguien, y me limit a mirarle atnito. A Mendes le hizo bastante gracia mi confusin. Se ri como un nio travieso. Es un placer volver a verle, seor Weaver me dijo con una reverencia exagerada. Qu hace aqu, Mendes? balbuce. Cmo se atreve a seguirme hasta aqu? Se ri. Sin desprecio, por pura hilaridad. La verdad es que haba algo extraamente encantador en su fea cara. Yo seguirle a usted, seor? Debe usted tener la idea de que su trabajo es de lo ms interesante para sospechar tal cosa. Yo vengo slo a la ceremonia del sbbat, y al ver a un viejo conocido, me pareci que lo corts era saludarle. Debo creer que ha venido slo a escuchar el servicio? le pregunt. Me resulta imposible. Yo podra decir lo mismo de usted sonri. Pero pregunte por ah si no me cree. He vuelto a instalarme en Dukes Place, donde resido desde hace varios aos. Y aunque no vengo todos los sbbat, vengo con bastante frecuencia. Es su presencia la que resulta una anomala se inclin hacia delante y con un susurro teatral me pregunt: No me estar usted siguiendo? No pude evitar rerme. Estoy asombrado, Mendes. Me ha sorprendido absolutamente. Hizo una reverencia cuando mi to se volvi. Volvemos a casa, Benjamin? se inclin ligeramente hacia mi compaero. Shabbat shalom, seor Mendes le dijo, ofreciendo el saludo ritual del sbbat a este canalla. Y a usted, seor Lienzo Mendes volvi a sonrerme. Shabbat shalom, seor Weaver me dijo antes de alejarse entre el gento. Mi to y yo dimos unos cuantos pasos antes de que yo hablase. Cmo es que conoce a Mendes? le pregunt. No hay tantos judos en Dukes Place como para no poder conocerlos a todos. Le veo a menudo por la sinagoga. No es un hombre devoto, supongo, pero viene con bastante regularidad, y en Londres eso ya es algo.

Pero sabe lo que es? insist. Mi to tuvo que hablar ms alto de lo que querra, porque un hombre vendiendo empanadas de cerdo se haba acercado a la gente que sala de la sinagoga para divertirse anunciando a voz en grito su mercanca a los judos. Por supuesto. No lo sabe todo el mundo. Pregntale a la mayora de los hombres y te dirn que trabaja de mayordomo para algn hombre importante. Pero en mi oficio, ya sabes, hay veces que recibo algn cargamento de mercanca no siempre del todo legal y, si no tengo comprador, el seor Mendes puede muchas veces ofrecerme un buen precio de parte de su jefe. No poda creer lo que estaba oyendo. Me est diciendo, to, que hace negocios con Jonathan Wild? pronunci el nombre con poco ms que un silbido y tan quedo que a mi to le cost trabajo entender lo que le deca. Se encogi de hombros como si se rindiese. Esto es Londres, Benjamin. Si yo quiero vender un determinado tipo de producto, no siempre tengo compradores entre los que elegir, y el seor Mendes me ha ofrecido ayuda ms de una vez. No he tenido ningn trato personal con este Wild y procuro mantenerme a bastante distancia de l, pero el seor Mendes ha demostrado ser un intermediario muy capaz. Supongo que es usted consciente de los riesgos que implica tener negocios, aunque sea a travs de terceros, con Wild dije casi en un susurro. Al seor Mendes le gusta decir que en determinados trabajos uno no puede evitar tener tratos con Wild. La experiencia me ha enseado que eso es bastante cierto. Claro que he odo que Wild es un hombre peligroso me dijo, pero confo en que Wild sepa que yo tambin, a mi manera, puedo ser peligroso. Mi to no sonri en absoluto al decir estas palabras.

Regresamos a la casa a almorzar pan, fiambre y pasteles de jengibre, la comida que haba sido preparada el da anterior. La sirvieron Miriam y mi ta, y cuando hubimos terminado llevaron los platos a la cocina para que los criados se encargaran de ellos despus de la salida del sol.

Me retir al saln con Miriam, y me sorprendi un tanto que no nos siguieran ni el to ni la ta. Miriam estaba radiante aquel da, con un llamativo vestido azul combinado con una enagua color marfil. Le pregunt a Miriam si le apeteca tomarse un vaso de vino conmigo. Lo rechaz cortsmente y decidi sentarse en un silln con un ejemplar de la Ilada de Pope, volumen del cual yo haba odo hablar, pero nunca haba examinado. Me serv un vaso de madeira de una elegante jarra de cristal y, fingiendo un estado de nimo meditativo, me sent frente a ella para observar la expresin de su rostro a medida que iba avanzando en la lectura. No era mi intencin mirarla tan fijamente, pues soy un hombre versado en las buenas maneras, pero me hall transportado al mirar sus ojos oscuros siguiendo las palabras por el papel, con los labios rojos apretados de concentracin. Quiz dndose cuenta de que no apartaba la mirada de ella en aquel momento, Miriam dej el libro a un lado, sealando con cuidado la pgina con una pequea tira de tela. Cogi un peridico que estaba por ah y empez a hojearlo con aire forzadamente despistado. Ha hecho usted muy feliz a su to al venir hoy aqu me dijo sin mirarme. No habl de otra cosa en todo el desayuno. Me asombra respond. Francamente, tena la impresin de que yo le gustaba bien poco. Oh, no sabe usted cmo valora la lealtad familiar. Creo incluso que se ha dejado seducir por la idea de reformarle a usted. Para l eso significa, supongo, convencerle de que se mude a Dukes Place, y que vaya con cierta regularidad a la sinagoga y adquiera algunas responsabilidades en el negocio. Guard silencio un momento. Pas la pgina. Por fin me mir, su rostro era una mscara estoica inescrutable. Me dijo que usted le recuerda a Aaron. No me atreva a mostrarle ni desprecio ni desacuerdo a la viuda de Aaron. A m me dijo lo mismo. Es posible que se vea algn parecido familiar en sus fisonomas, pero a m me parece que son ustedes hombres de distinto talante. Creo que en esto estara de acuerdo con usted. Hubo otra pausa, uno de los muchos momentos de tenso silencio que interrumpa nuestra conversacin. Ninguno de los dos saba qu

decir. Por fin encontr un tema nuevo. Va usted alguna vez a bailes y a fiestas y dems? se trataba de una pregunta informal o, quiz, de una pregunta que intentaba ser informal. Hablaba despacio y sin levantar la vista. Me temo que suelo encontrarme incmodo en esas reuniones le dije. Su sonrisa sugera que compartamos un secreto. Su to opina que la sociedad de Londres no es adecuada para las seoritas judas refinadas. Yo no entenda lo que estaba intentando decirme. La opinin de mi to puede que sea muy justa dije, pero si usted no desea compartirla, no entiendo qu control puede l tener sobre usted. Es usted mayor de edad y presumo que independiente econmicamente. Pero he elegido permanecer bajo la proteccin de esta casa dijo en voz baja. Yo deseaba entender el significado de aquello. Para una viuda de su posicin, acostumbrada como estaba a buenos vestidos, comida y muebles, montar su propia casa sera una empresa costosa. No saba cunto dinero le haba dejado Aaron en herencia a Miriam; la fortuna de ella haba pasado a manos de l al casarse, y no poda adivinar cunto le habra dejado a mi to, o se habra jugado, o habra malgastado en un mal negocio, o perdido de cualquiera de las otras incontables maneras en que los londinenses ven desvanecerse sus fortunas. Quiz no pudiera plantearse la independencia. Si tal era el caso, entonces estaba simplemente esperando que se presentase el pretendiente adecuado para poder pasar de manos de su suegro a las del siguiente marido. La idea de las ataduras de Miriam, la posibilidad de que se sintiera prisionera en casa de mi to, me haca sentirme incmodo. Estoy seguro de que mi to slo desea lo mejor para usted aventur. Disfrut de las diversiones de la ciudad con su difunto marido? Su comercio con el Este le obligaba a pasar largas temporadas en el extranjero me respondi sin emocin. Pasamos slo unos pocos meses juntos antes de que l se embarcase en el viaje en que lo perdimos. Pero en ese tiempo demostr ser, en cuanto a diversiones, muy parecido en espritu a su padre. Estaba tan incmodo que me encontr clavndome la ua del

pulgar en la del ndice. Miriam me haba colocado en una posicin difcil, y apostaba a que era lo suficientemente lista como para haberse dado cuenta. Entenda que se encontrase encerrada, pero no poda estar en desacuerdo con las reglas que haba impuesto mi to. Puedo decirle, desde mi propia experiencia, que la sociedad de Londres no es siempre la ms acogedora para miembros de nuestra raza. Puede usted imaginarse cmo se sentira si, asistiendo a una merienda de t en un jardn, se pusiera usted a conversar con una dama joven y agradable, alguien que a usted le gustara tener como amiga, y luego descubriese que no tena sino cosas despectivas que decir si saliera el tema de los judos? Me buscara una amiga ms liberal dijo con un gesto despreocupado de la mano, pero vi, por la disminucin del brillo en sus ojos, que la pregunta no haba dejado de afectarla. Sabe, primo, he cambiado de idea, y ahora me apetecera un vasito de ese vino. Si se lo sirvo pregunt, no estara trabajando y rompiendo as la ley del sbbat? Usted concibe servirme un vaso de vino a m como un trabajo? inquiri. Seora, me ha convencido me puse en pie y le llen una copa, que le entregu despacio, para poder ver cmo sus delicados dedos evitaban cuidadosamente todo contacto con mi mano. Dgame dijo, despus de tomar un sorbo controlado, cmo se siente uno al regresar a su familia? Oh contest con una risa evasiva, no lo siento tanto un regreso como una visita. Su to dijo que rez usted con entusiasmo esta maana. Pens en cmo la haba visto mirndome tras la celosa de madera. Le pareci a usted que rezaba con entusiasmo? Miriam ni me entendi ni fingi que no me entenda. Muy entusiasta tendra que haber sido para que yo le hubiera podido or desde la galera de las damas. Como me senta entusiasta, no vi razn para que la sinagoga no se beneficiase de mi estado de nimo. Es usted muy poco serio, primo me dijo ms divertida que molesta.

Espero que no lo tome a mal. Puedo hacerle una pregunta de carcter personal? me pregunt. Me puede usted preguntar lo que quiera le dije, siempre y cuando yo pueda hacer lo mismo. Mi comentario fue quiz poco caballeresco, ya que ella hizo una pausa breve y pareci vacilar antes de continuar. Por fin me ofreci una expresin que ms que una sonrisa era un apretar pensativo de los labios. Yo a eso lo llamo un trato justo. Su to, como usted sabe, es un hombre muy tradicional. Quiere resguardarme del mundo. Yo, sin embargo, no disfruto sintindome encerrada, de manera que procuro aprender como puedo guard silencio un momento, contemplando, o bien mis palabras, o bien el vino. Nunca me han explicado el motivo de la ruptura con su padre. Rara vez haba explicado a nadie los detalles de la ruptura con mi familia. Parte de mi deseo de hablar sobre ello con Miriam tena que ver con las ganas de crear un lazo de confianza con ella, pero otra parte era simplemente la necesidad que senta de hablar sobre estas cuestiones. Mi padre tena la esperanza de que yo heredase su negocio, y me convirtiese en un corredor registrado como l. A diferencia de mi hermano mayor, yo nac aqu en Inglaterra, cosa que significaba que era ciudadano y que estaba libre del impuesto de extranjera, y tena derecho a poseer tierras. Para mi padre era normal que Jos regresara a Amsterdam para ocuparse all de los negocios familiares, y que yo me quedase aqu. Pero cuando era nio no se me daba muy bien hacer lo que se esperaba de m. A menudo me encontraba involucrado en peleas callejeras, con frecuencia contra chicos cristianos que nos atormentaban slo porque no les gustaban los judos. No s explicar por qu tena esas inclinaciones. Quiz porque crec sin el afecto de una madre. Mi padre odiaba que yo me pelease, porque tema la notoriedad. Yo siempre le dije que me senta obligado, por honor, a defender a nuestra raza, pero me emocionaba todava ms pegarle a los dems chicos. Vi que tena toda la atencin de Miriam y me complac en su mirada. Incluso hoy me resulta difcil expresar por qu esta mujer me cautiv al instante. Era hermosa, s, pero hermosas son muchas mujeres. Tena ingenio, pero las mujeres inteligentes no son tan raras como nos dicen algunos autores poco amables. A veces creo que me pareca que ella y yo tenamos mucho en comn, maniobrando de la manera que lo hacamos, cada uno a nuestro modo, en la frontera de lo que significaba ser judo y britnico a un tiempo. Quiz por eso mi historia haba atrapado tanto su atencin.

Siempre sent que de alguna manera era culpa suya que yo no tuviera madre: ya sabe lo disparatado que es el pensamiento de los nios continu. Muri, como estoy seguro que sabe, de una enfermedad degenerativa cuando yo estaba an en paales. Desde una edad muy temprana, tuve la sensacin de que mi padre era un padre mediocre, y me encontraba casi buscando desagradarle a propsito. Impona una disciplina estricta y lo que no fuera perfecto le enfadaba. Hice una pausa para sorber de mi copa, felicitndome porque Miriam pareca no ver la confusin que contar mi historia generaba en m. Un da, cuando tena catorce aos, me encarg que fuera a entregar un dinero a un comerciante con quien haba contrado una deuda. Yo estaba en la edad en la que l acababa de empezar a ensearme los rudimentos del negocio familiar. Deseaba verme convertido en un negociante de la Bolsa, como l, pero me temo que tena poca habilidad matemtica, y menos inters an en los negocios. Quiz mi padre debi empezar a ensearme estas cosas antes, pero creo que l esperaba que yo madurase y comenzara a interesarme por ellas por propia voluntad. Pero a m slo me interesaba corretear por las calles metindome en problemas y visitando las casas de juego. Sin embargo, le pareci usted lo suficientemente maduro entonces observ Miriam con cautela. Eso parece le dije, aunque a menudo me haba preguntado si slo habra querido darme la oportunidad de fracasar. Mi padre estaba decidido a convertirme en alguien til, y con frecuencia me mandaba a hacer recados. Uno de ellos era este pago que quera que yo entregase. Era un billete negociable por quinientas libras. Nunca haba tenido una cantidad tan grande en mis manos, y me pareci una oportunidad de oro. Cre que con tanto dinero podra entrar en una casa de juego y ganar seguro, como si mi suerte fuera a incrementarse en proporcin al dinero apostado. Mi plan era ganar una enorme cantidad de dinero, entregarle al mercader su parte y quedarme con el inters. Haba visitado casas de juego con anterioridad, y en general sola salir esquilmado, de modo que no tena razones para ser tan optimista. Slo era joven y estaba enamorado del poder del dinero que llevaba encima. As que fui a la casa de juegos y cambi el billete con la intencin de cambiar las monedas de nuevo al salir. La historia es predecible, supongo: fui acumulando una prdida detrs de otra hasta que me quedaban menos de cien libras, y ya no poda engaarme a m mismo creyendo que podra recuperar la suma original. No me atreva ni a pensar en ver a mi padre y contarle lo que haba pasado. Me haba castigado muchas veces con severidad por volver tarde de hacer recados. No era capaz ni de imaginar cul sera su respuesta ante este crimen.

Deba de estar aterrorizado dijo en voz baja. Aterrorizado, s. Pero extraamente liberado. Me senta como si llevase toda la vida esperando ese momento, el momento en el cual no volvera a casa. Y de sbito haba llegado. Decid tomar el dinero que quedaba y lanzarme por mi cuenta. Para ocultarle mi paradero adopt el nombre de Weaver. Hasta pasados varios meses no descubr que poda ganarme el pan a veces apenas y de vez en cuando con creces haciendo lo que ms me gustaba: pelear. En ocasiones imaginaba que podra ahorrar y volver a l con la cantidad que me haba llevado, pero siempre retrasaba el proyecto. Me haba acostumbrado a mi nueva libertad, y tema que esa misma libertad me hubiera marcado para siempre. En mi cabeza ya haba vuelto y haba sido repudiado, de manera que en mi corazn senta que se me haba tratado injustamente y que tena la obligacin moral de mantenerme alejado. Imagino que parte de m supo siempre que sta era una idea falsa, una mera excusa, ya que nunca me gust doblegarme a las leyes de nuestro pueblo. No me dijo nada pero de pronto sus ojos se clavaron en los mos. Haba pronunciado las palabras que ella nunca se haba atrevido a decir en voz alta. Estando solo, poda comer lo que quisiera, trabajar cuando quisiera, vestirme como quisiera, pasar el rato con quien yo quisiera. Dej que un error de juventud creciese, y mi fallo se convirti, en mi pensamiento, en la respuesta apropiada al tratamiento duro y despiadado recibido de manos de un padre injusto. Y as me convenc a m mismo hasta que recib la noticia de su muerte. Miriam se qued mirando su copa de vino, temerosa quiz de mirarme a m. Pero se mantuvo alejado incluso entonces. Haba intentado mantenerme distante mientras contaba la historia; me la haba contado a m mismo tantas veces que debera haber sido capaz de volver a contarla sin siquiera detenerme a pensar en ella. Aun as me senta profundamente entristecido; condicin que intent rectificar terminndome el vino que quedaba en la copa. S. Incluso entonces me mantuve alejado. Es difcil cambiar un hbito que dura ms de una dcada. Siempre cre, Miriam, que mi padre era un hombre cuya falta de amabilidad era antinatural. Pero es extrao. Ahora que hace ms de diez aos que no le veo, ahora que nunca volver a verle, me pregunto si no sera yo quien fue el mal hijo. Envidio su libertad me dijo, deseosa de cambiar de tema y pasar a otro que me pusiese menos meditabundo. Ir y venir como le venga en gana. Puede comer cualquier cosa, hablar con cualquiera, ir

a cualquier sitio. Ha comido cerdo? Y marisco? sonaba de pronto como una nia excitada. No son ms que comidas le dije, intrigado por mi necesidad de disminuir la emocin que yo haba sentido ante la libertad de comer las viandas que nuestra ley prohiba. Qu importancia tiene un tipo u otro de carne o de pescado? Qu importancia tiene el modo de prepararlo? Estas cosas slo apetecen porque estn prohibidas, slo encantan por la seduccin del pecado. As que a los ingleses no les gustan las ostras por su sabor? me pregunt escptica. Me re, porque me gustaban las ostras. No estoy seguro de haber querido decir eso contest, pero ahora le toca a usted responder a mis preguntas. Comencemos por su pretendiente, el seor Adelman. Qu opina de l? No es tanto mi pretendiente como el pretendiente del dinero de su to me dijo. Y adems es un poco viejo. Por qu le interesa mi opinin de Adelman? Mi orgullo no me permita expresarle la profundidad de mi inters, aunque desde luego estaba encantado de que Adelman no fuera un rival. Compart carroza con l anoche, y digamos que su conversacin me result algo inquietante. Me pareci un hombre taimado. Miriam asinti. Est muy involucrado en poltica, y muchos peridicos tienen muy mala opinin de l me explic, con las mejillas coloradas de orgullo por saber estas cosas, habitualmente privilegio de los hombres. Me pregunt qu pensaba mi to, a quien agradaba tan poco que ella pudiese conocer los entretenimientos sociales, que ella leyera la prensa poltica. Gran parte del odio dirigido contra nuestra gente continu, que segn usted est tan presente en los crculos selectos, nace en no poca medida de la desconfianza que suscita la influencia de Adelman sobre el Prncipe y los ministros. sa es razn suficiente, en mi opinin, para no tener nada que ver con l. No me gustara mucho estar atada de por vida a un villano pblico, ya sea culpable o no. El atrevimiento de su forma de expresarse me cautiv por completo. Comprenda lo que significaba casarse con un hombre

como Adelman, y yo no poda menos de aplaudir su deseo de no participar en ello. Y sin embargo mi to parece permitir este cortejo. Quiere l verla casada con Adelman? se es un tema sobre el que se muestra ambiguo. Slo puedo imaginar que la idea de que la viuda de su hijo se case con otro hombre, el que fuere, me parece a m, no debe agradarle demasiado. A pesar de ello, una conexin tan cercana con un hombre del rango del seor Adelman puede resultar un motivo muy poderoso, pero el seor Lienzo an tiene que convencerme a m de las bondades de Adelman. An tiene que... repet sus palabras. Cree que an puede? Creo que los sentimientos de su to hacia su hijo es seguro que sucumbirn en el futuro al deseo de crear un vnculo ms estrecho con Adelman. Y qu har usted si intenta forzar su consentimiento? pregunt despacio. Buscar proteccin en otro lugar dijo, fingiendo una ligereza que percib que no senta. Me pareci raro que Miriam no dijera nada de establecer su propia casa; que creyese que sus nicas opciones fueran la proteccin de un hombre u otro. Pero no encontraba la forma de incidir en este punto sin ofenderla, de modo que prosegu en otra direccin. Dice que quiere el dinero de mi to, pero sin duda l es un hombre enormemente rico. Cierto, pero eso no significa que no anse ms riqueza. La creencia de que uno no tiene nunca dinero de sobra es, segn me dicen, uno de los requisitos previos de todo hombre de negocios de xito. Y l envejece y desea una esposa. Para l una buena esposa debe aportarle dinero, pero sospecho que tambin debe ser juda. Por qu? Estoy seguro de que un hombre de su poder podra casarse con cualquiera de entre un buen nmero de mujeres cristianas, si as lo quisiera. Este tipo de uniones no es tan inslito, y la poca conversacin que he tenido con Adelman me sugiere que no siente ningn apego hacia su propia raza. Creo que tiene razn Miriam apret los labios y se encogi de hombros. Supongo que podra casarse con una dama cristiana, pero no sera inteligente para un hombre de su posicin. Asent.

Claro. Sus enemigos le temen como una fuerza conquistadora del poder judo. Si se casara con una cristiana su inhabilidad para... contenerse, quiz, sera percibida como una amenaza. Tambin creo que le gustara convertirse a la Iglesia anglicana. No porque tenga inclinacin religiosa alguna hacia esa fe, sino porque le resultara ms fcil hacer negocios. Pero Adelman reconoce tambin, supongo, la animadversin que esta jugada le procurara en ambas comunidades. De manera que me echa el ojo a m, una juda que le llega con dote y sin ataduras a las antiguas tradiciones. Pens en el anlisis de Miriam por un momento. Si me permite hacerle una pregunta algo indiscreta, puedo saber algo ms acerca del deseo de Adelman de adquirir la riqueza de mi to? No sera la riqueza de usted la que adquiriese al casarse? Puso la copa sobre la mesa, casi derramndola al hacerlo. Lamentaba haber hecho una pregunta tan incmoda, pero despus de todo, era ella quien haba sacado el tema, y era importante conocer las razones de Adelman. Yo misma me he buscado que me haga esta pregunta, as que debo contestarla de buena gana, supongo. Alc la mano. Si quiere aplazar la respuesta, no voy a presionarla en absoluto. Es usted demasiado amable, pero contestar. Aaron, como sabe, era un agente de su to, no su socio. Cuando muri, era dueo de muy poco, realmente slo de lo que le haba sido adjudicado por mis padres en el momento de nuestro enlace. Y gran parte de ese dinero haba sido invertido en el negocio en el que estaba involucrado Aaron, un negocio que termin en desastre, como sabe. Yo, por m misma, soy duea de una fortuna muy pequea, y debo mucho a la generosidad de su to. Sent algo custico en su ltimo comentario, pero no cre que ste fuera un tema en el que yo debiera meterme ms profundamente de lo que lo haba hecho ya. As que mi to le ha ofrecido una dote a Adelman en caso de casarse con usted? pregunt. No ha dicho tal cosa explic Miriam, pero no puedo menos de especular que es as. Su to vera el adquirir tamaa influencia sobre Adelman como una inversin. Es cierto que su padre no le incluy en su testamento? pregunt de repente, en un tono de voz menos serio, como si el tema de la conversacin hubiera derivado

hacia la msica o las comedias. Mi primer instinto fue agitar la mano para demostrar mi falta de inters, pero saba que tal gesto no sera ms que fachada, y una fachada que no quera erigir ante esta mujer. De modo que asent. No siento ningn rencor. De hecho, lo considero una gentileza, porque si me hubiera dejado una fortuna de cualquier envergadura, la culpa que sentira ante mi negligencia para con l sera sin duda ms de lo que podra soportar. Miriam guard silencio, no porque me juzgara severamente, sino porque no saba qu decir, me parece. Intent desviar la conversacin hacia un tema menos incmodo. Y qu hay del seor Sarmento? Su rostro revel lo que yo interpret como asombro. Es usted un hombre muy listo, primo, por haberse dado cuenta de las atenciones del seor Sarmento. S, l tambin me pretende. A veces es difcil distinguir si no pretender a lo mejor al seor Adelman. Ella asinti seria. S, por eso me sorprende que usted notase su inters. El seor Sarmento le ha expresado a mi to cierto inters, pero est mucho ms preocupado por atender a asuntos de negocios que a asuntos de naturaleza domstica. Francamente, el seor Sarmento es ms inquietante y repulsivo que Adelman. Est gobernado por su propio inters, y creo que es una criatura falsa. Adelman tambin lo es, pero al menos est involucrado en la poltica cortesana, y es menester ser falso en ese ambiente, creo yo. Qu disculpa tiene el seor Sarmento para espiar por ah como un roedor? Con franqueza, imagino que desea ocupar el lugar de Aaron en el corazn del seor Lienzo, de manera que en ese sentido es su rival, primo, tanto como el del seor Adelman. Decid ignorar esa pulla. Tiene suficiente para lograr este casamiento? A su familia no le va mal. Le ofreceran lo necesario para establecerse por su cuenta, me parece, una vez que comenzasen las negociaciones matrimoniales. Pero su familia se beneficiara mucho ms que la de usted. Y qu opinin le merece a mi to este roedor? Piensa que es un hombre capaz en el almacn, que mantiene

el negocio de mi padre en orden, y que, si Sarmento decidiera establecerse por su cuenta, sera difcil reemplazarle. No creo que este sentimiento sea equivalente al deseo de mirarle a la cara en la mesa del desayuno durante el resto de su vida. Es una labor compleja la de colocar a la viuda de un hijo en el mercado matrimonial, supongo. S que lo es convino Miriam con sequedad. Y en quin se ha fijado usted, si me permite la pregunta? En usted, primo, evidentemente respondi; las palabras surgan instantneamente de su boca. Sospecho que se arrepinti de su frivolidad al momento de pronunciarlas, y hubo un periodo de silencio que nos confundi profundamente, durante el cual ni habl ni respir. Miriam dej escapar una risa nerviosa, sospechando quiz que se haba tomado demasiada libertad. Presumo demasiado? Quiz debiramos pasar dos o tres tardes como sta antes de poder ser frvola con usted con impunidad. Me pondr seria, pues. No me fijo en nadie. Estoy segura de que no estoy preparada an para convertirme en propiedad de otro hombre. Tengo pocas libertades ahora mismo, y no s si quiero sacrificar las que tengo. Quiz deseo ms libertades, y creo que las conseguir antes aqu que en casa de otro hombre. No dije nada por un momento, ya que senta el rostro caliente an por la revelacin inesperada del placer que me proporcionaba su compaa. Pas un rato antes de que pudiera finalmente abrir la boca para hablar, pero me interrumpi la llegada de mis tos, que entraron alegremente en la habitacin, se sirvieron vino, y nos contaron historias de su juventud en Amsterdam.

Diez

Lleg el ocaso y con l el final del sbbat. Despus de la cena me retir con mi to a su despacho, donde por fin nos pusimos a conversar acerca del estado de las finanzas de mi padre en el momento de su muerte. Al igual que la oficina privada de mi to en el almacn, esta habitacin estaba tambin empapelada con libros mayores y mapas, pero aqu guardaba tambin historias, libros de viajes, e incluso algunas memorias; todo, sospechaba yo, relevante a la hora de comprender los lugares con los que comerciaba. Las paredes de la habitacin que no estaban cubiertas de estanteras presentaban un confuso desorden de mapas y grabados recortados de los peridicos o arrancados de panfletos baratos. Casi todo el espacio disponible de la pared estaba cubierto; trozos de grabados y de xilografas se montaban unos sobre otros. Algunos eran retratos de hombres importantes, como el Rey, o de escenas de la vida domstica, o del comercio, o de un barco sobre el mar. Era un despliegue mareante, pero al to Miguel le complaca la infinita variedad de imgenes. Estaba sentado tras el escritorio, y yo arrim una silla para no perderme ni una sola de sus palabras. Supongo que como retomar el contacto con mi to haba sido tan difcil, y como l haba retrasado la reunin en veinticuatro horas, crea que tendra cosas que decir que me resultaran tremendamente esclarecedoras. El problema no es que los registros que realizaba tu padre sean inadecuados comenz mi to. Sus registros son copiosos. Sencillamente organizaba la informacin de manera inadecuada. Saba dnde estaba todo, pero no lo saba nadie ms. Sera una labor de meses, quiz de aos, organizar sus papeles y luego compararlo todo con las acciones que tena en su poder en el momento de su muerte. As que no hay manera de saber si sus valores estaban desordenados, como dice Balfour que estaban los de su padre. Me temo que no. Por lo menos no directamente. Pero estaba

involucrado en algo curioso poco antes de su muerte, y fue por esta razn por la que empez a resultarme sospechoso este accidente. Tu padre tena un verdadero don para los valores, sabes? Casi una habilidad proftica para predecir sus subidas y bajadas. Le gustaba hablar conmigo de bolsa, de cunto vala este o aquel valor en el mercado actual. Creo que quiz yo era el nico hombre con quien poda hablar sin temer que actuase prematuramente conforme a sus consejos, produciendo as un movimiento inesperado en el mercado. Entonces, poco antes de morir, se volvi silencioso, y cambiaba de tema cuando yo le preguntaba sobre lo que estaba trabajando. S que se reuni varias veces con el seor Balfour, pero Samuel nunca me habl de sus negocios juntos. Que ambos murieran con slo un da de diferencia... creo que comprenders por qu sospecho. Si he de proceder con esta investigacin, debo formarme una idea ms elaborada acerca de estos asuntos en los que estaba implicado. Debo confesar que mi padre nunca me cont mucho de su negocio, y que yo nunca me preocup por aprender gran cosa de los tejemanejes de la calle de la Bolsa en general. Qu son estos valores de los que habla? Cmo funcionan? Mi to se acomod en la silla y sonri de manera pedante. El proceso es bastante sencillo. Si te encontraras con necesidad de tener ms liquidez de la que tienes en tu poder, tendras diversas posibilidades, como por ejemplo pedirle un prstamo a un orfebre o a un escribano. Los Gobiernos, particularmente cuando participan en guerras, se encuentran a menudo escasos del dinero necesario para pagar a las tropas, construir armamento y dems. En el pasado, en este pas, e incluso hoy en da en pases oprimidos por monarcas absolutos, un rey poda pedir que sus nobles ricos le prestasen dinero. Si el rey nunca se lo devolva, los nobles no podan hacer gran cosa. Y una vez muerto el monarca, los herederos solan negarse a honrar cualquier deuda de su predecesor. De manera que este dinero no era prestado, sino extorsionado. Exacto. Y cuando los terratenientes poderosos son oprimidos por los monarcas, la circunstancia siempre es peligrosa. Cuando el rey Guillermo le arrebat el trono al canalla papista, Jacobo II, hace treinta aos, inmediatamente declar la guerra a Francia para impedir que esa nacin se hiciera duea de Europa. Para pagar esas deudas, utiliz el mtodo holands para aumentar las rentas pblicas. En lugar de exigir a la poblacin que pagase a la Corona dinero en metlico, le ofreci la oportunidad de convertir el metlico en inversin. Cuando el Reino desea pagar una guerra, se puede adquirir el dinero vendiendo bonos: promesas de devolver una determinada cantidad con un inters particular. Si inviertes mil libras en un bono que te promete devolverte un diez por ciento de inters, recibes cien

libras al ao. Despus de diez aos, el Gobierno ha subsanado su deuda, pero t sigues recibiendo un dinero. Bien, sta puede ser una mala inversin para alguien que no tiene en el mundo nada ms que mil libras, pero si a un hombre le sobra el dinero, entonces los bonos se convierten en una fuente regular y segura de ingresos. Ms segura que la tierra, porque las rentas de un terrateniente pueden fluctuar dependiendo de la economa del campo y de la bondad de la cosecha. La inversin en los bonos est garantizada. Pero por cunto tiempo? pregunt. Por cunto tiempo contina el Estado pagando esas cien libras al ao? Mi to se encogi de hombros. Depende del bono, por supuesto. Algunos son por diecisis aos, algunos por un poco ms, otros por un poco menos. Algunos valores son asignaciones anuales de por vida, con lo cual mientras el inversor siga vivo, el inters llega ao tras ao. Pero si el receptor muere antes de que le haya sido saldada la deuda... comenc. Entonces sale ganando el Tesoro, s. Es posible que a mi padre lo matasen para impedir que se saldase alguna deuda? pregunt, aunque tal cosa me pareca poco probable. Mal gobierno sera aquel que asesinase a sus prestamistas. Mi to se ri dbilmente. Es cierto que el rey Eduardo expuls a los judos de esta isla porque no deseaba pagar sus deudas, pero creo que las cosas han cambiado un tanto en los ltimos quinientos aos. Me parece poco probable que el Tesoro o sus agentes sean tan violentos en sus esfuerzos por reducir la deuda nacional. Adelman me habl la otra noche de reducir la deuda nacional observ, sin intencin de elevar la voz. Es una preocupacin en boca de todos. S, pero me hace sentir curiosidad cuando est en boca de un hombre que quiere silenciarme. Su amigo el seor Adelman me pidi que suspendiese mi investigacin, y eso me hace preguntarme qu es lo que tiene que ocultar. Mi to apenas pareci orme. Adelman es una criatura compleja. No creo, sin embargo, que el asesinato se encuentre entre sus prcticas. Puede conseguir lo que quiera por otros medios.

Y cmo va a conseguir a Miriam, to? Sonri traviesamente, el tipo de sonrisa que me haca lamentar haberme mantenido alejado de l durante tanto tiempo. Por su consentimiento, dira yo, Benjamin, aunque ella no parece muy dispuesta a drselo. No, Adelman tiene sus propias razones, estoy seguro, para pedirte que no investigues estos asuntos, y tengo la certeza de que estn relacionadas con su temor de que los hombres de negocios de los cafs puedan ser presa del pnico si oyen rumores desagradables. Vers: Adelman ocupa un lugar poco habitual dentro de la Compaa de los Mares del Sur. No es uno de sus directores, al menos no oficialmente, pero ha invertido secretamente en la Compaa una cantidad del orden de decenas de miles de libras, quiz incluso ms. Sigo sin entender por qu mi investigacin es de su incumbencia. Me he dejado mucho en el tintero, ya lo veo. El Estado no acta de intermediario en estos prstamos. Ha sido responsabilidad del Banco de Inglaterra recoger el dinero y organizar el pago del inters. A cambio recibe determinadas exenciones monetarias por parte del Tesoro, adems de la posesin de grandes cantidades de dinero, las cuales, aunque slo sea temporalmente, pueden ser utilizadas por el Banco. Ahora la Compaa de los Mares del Sur ha estado intentando quedarse con parte de este negocio que lleva el Banco. As que la Compaa y el Banco estn compitiendo por el mismo negocio: el de actuar de intermediario en los prstamos estatales. Correcto dijo mi to. Y como te dije, durante las guerras del rey Guillermo contra los franceses se tuvo que recolectar mucho dinero, y muy deprisa, y el Estado ofreci bonos muy atractivos, como esos que he mencionado, que daban un inters vitalicio del diez por ciento. Ahora hay mucha agitacin en el Parlamento, que entiende la deuda de nuestros padres como la herencia de nuestros hijos. De manera que la Compaa de los Mares del Sur ha propuesto una reduccin de la deuda nacional mediante la organizacin de conversiones de acciones. Una conversin de ese tipo, aunque a muy pequea escala, tuvo lugar a principios de ao. A los propietarios de valores gubernamentales se les ofreci la oportunidad de intercambiar sus dividendos anuales por acciones de la Mares del Sur. El Tesoro le da a la Compaa dinero por las acciones, cosa que elimina una deuda a largo plazo. Esta Compaa de los Mares del Sur debe de tener grandes beneficios si la gente intercambia algo garantizado para obtener un alto inters.

Lo raro es que no tiene beneficios en absoluto. Su xito es una especie de fbula de las nuevas finanzas se inclin hacia delante y me mir, satisfecho, como siempre, de poder hacer el papel de instructor. Como las otras compaas comerciales, la Compaa de los Mares del Sur se fund para tener derecho exclusivo a comerciar con una regin en particular; en este caso, las costas de Sudamrica. Desgraciadamente, la intromisin de Espaa ha vaciado este derecho de casi todo su valor. La Compaa intent ganar algn beneficio hace unos aos en el desagradable comercio de esclavos en Sudamrica, pero por lo que he odo, su falta de experiencia en estos asuntos hizo que el negocio resultara ruinoso y todava ms cruel para el cargamento de lo que suele ser habitual. Y si no comercia, qu hace? Se ha estado constituyendo como rival del Banco de Inglaterra; es decir, que intenta participar en la financiacin de la deuda nacional. Y la Compaa se ha ido haciendo cada vez ms poderosa. Sus acciones han ido muy bien ltimamente, y han reportado ms que estos dividendos anuales del diez por ciento, de manera que parece un buen intercambio. Pero hay muchos que no creen que las conversiones sean de fiar, porque para que las acciones sean lucrativas, la Compaa ha de hacer dinero y pagar dividendos a sus accionistas. Si la Compaa no obtiene beneficios, las acciones no valen nada, y los hombres que tenan Bonos del Estado, dinero real, de pronto descubren que no tienen nada. Es como si te levantases una maana y descubrieses que tus tierras se han convertido en aire. Por eso Adelman desea asustarme para que abandone esta investigacin? Por una conversin de acciones? Supongo que el seor Adelman teme que tu investigacin provoque un escndalo pblico acerca de asesinatos e intrigas dentro del mundo de la bolsa. No est usted de acuerdo? le pregunt. El seor Adelman ha sido amigo de esta familia desde hace muchos aos, pero eso no significa que sus intereses y los mos sean siempre los mismos. l quiere que a la Compaa de los Mares del Sur le vaya bien. Mi motivacin es la justicia. Si estos intereses no pueden coexistir, yo me niego a echarme a un lado. Admiro su espritu, to le dije, porque observ una fiera determinacin en su rostro que me haca querer servirle con entusiasmo. Como yo admiro el tuyo, Benjamin. Si Aaron estuviera vivo, s que no vacilara a la hora de encargarse l mismo de esta investigacin. Ahora debes ocupar t su lugar.

No me qued ms remedio que asentir. Yo crea que si Aaron hubiera estado vivo, se habra escondido en un armario antes de salir a las calles en busca de un asesino, pero si mi to deseaba recordar a su hijo como un hombre valiente, no iba a ser yo quien le quitase esa imagen de la cabeza. Creo que quiz debamos volver sobre nuestros pasos continu mi to. El juez que se ocup de la muerte de tu padre no hizo ms que darle una severa reprimenda al cochero que atropello a Samuel. No creo que el conductor, ese tal Herbert Fenn y aqu mi to hizo una pausa para murmurar una maldicin en hebreo, cometiera este acto por propia voluntad. Si se trat de un asesinato, entonces el cochero estaba trabajando para alguien. No me parece que un hombre de tus agallas tenga muchas dificultades en hacerle decir a ese cochero ms de lo que le conviene. S, eso ya se me haba ocurrido le dije, y mi objetivo es encontrarle. Mi to me sonri de nuevo, no tan dulcemente. La conversacin no ha de ser agradable para l. Me entiendes? Puede que le quite las ganas de volver a hablar nunca ms. Se reclin en el asiento. Eres un buen hombre, Benjamin. An encontrars tu camino. Supongamos continu que no llego a ninguna parte con este cochero. Sabe, to, de algn enemigo que pudiera haber tenido mi padre? De alguien que pudiese resultar beneficiado por su muerte, o quiz que le guardase el suficiente rencor como para motivar una venganza? Mi to sonri ante mi ignorancia. Benjamin, tu padre era un importante corredor. Toda la nacin le odiaba y muchos brindaron cuando muri. Sacud la cabeza. No me intereso por los asuntos financieros, pero aun as no entiendo por qu se odiaba tanto a mi padre. Para muchos ingleses, stos son tiempos muy confusos. Nuestra familia lleva ya bastantes aos dedicndose a las finanzas en Holanda, pero para los ingleses es una novedad, y a muchos les parece muy peligroso, como si fuera a reemplazar la gloria del pasado con una nueva avaricia deshonrosa. Gran parte de todo esto es

fantasa, naturalmente. Siempre es as cuando los hombres recuerdan el pasado y lo utilizan para condenar el presente. Pero los hay que recuerdan con nostalgia una poca en la cual un rey ingls era un rey ingls, y le escoga Dios en lugar del Parlamento. De manera similar dijo, sacando una guinea del monedero recuerdan la poca en la que el oro era oro. Su valor no dependa de nada, y todas las cosas tenan un valor que poda ser calibrado en metales preciosos. El oro y la plata, si quieres, eran el ncleo estable del valor, alrededor del cual todas las cosas trazaban sus rbitas, de forma muy parecida a como los filsofos naturales nos han descrito el funcionamiento del sol y de los planetas me hizo una seal para que me acercase. Bien. Echa un vistazo a esto. Me acerqu a su mesa y me ense un billete de banco por valor de ciento cincuenta libras. Era del Banco de Inglaterra, y estaba a nombre de alguien que yo no conoca, pero este hombre lo haba traspasado a otro caballero, que lo haba firmado a nombre de un tercero, que a su vez lo haba firmado a nombre de mi to. Qu preferiras? me pregunt. La guinea o el billete? Como el billete vale ms de cien veces lo que vale la guinea contest, preferira el billete, siempre que lo firmase y me lo traspasase. Por qu hace falta que te lo firme? Si vale ciento cincuenta libras, entonces se es su valor. Cmo puede mi firma conferirle valor? Pero es que no son ciento cincuenta libras de la misma forma que esta moneda es una guinea. Este billete no es ms que la mera promesa de pagar ciento cincuenta libras. No es negociable, y como est firmada a su nombre, es una promesa para pagarle a usted. Si me lo traspasa a m, entonces la promesa est hecha a m. Sin firma, sera muy difcil que los que prometen accediesen a pagarla. Ah tienes el problema explic mi to. Porque el dinero en Inglaterra est siendo sustituido por la promesa de dinero. Los que hacemos negocios hemos valorado durante mucho tiempo los billetes bancarios y el papel moneda, porque permiten transferir grandes sumas con facilidad y relativa seguridad. Han permitido el florecimiento del comercio internacional que vemos hoy. Sin embargo, para muchos hombres hay algo muy inquietante en la sustitucin del valor con la promesa del valor. No veo por qu esto crea inquietud. Si yo soy el comerciante y puedo comprar lo que quiera con ese billete, o si puedo convertirlo fcilmente en oro, dnde est el perjuicio? El perjuicio dijo mi to est en las personas a quienes este sistema convierte en poderosas. Si el valor ya no lo confiere el oro, los

hombres que hacen promesas tienen el poder ltimo, no? Si el dinero y el oro son uno y lo mismo, el oro define el valor, pero si el dinero y el papel son lo mismo, entonces el valor no est basado en nada en absoluto. Pero si damos valor al papel y con l podemos comprar lo que necesitamos, se convierte entonces en algo tan bueno como la plata. Pero no eres capaz de imaginar, Benjamin, cmo asustan estas cosas a los hombres? Ya no saben dnde est el valor ni cmo concebir su propia riqueza, cuando sta vara de una hora para otra. Esconder tu oro bajo el suelo de tu casa es cosa de lunticos hoy en da, porque dejar que el metal se oxide cuando podra estar generando ms metal es perder dinero. Pero jugar en bolsa es arriesgarse tambin, y muchas fortunas se han creado y se han perdido especulando con los valores. La especulacin no podra tener lugar, entindeme, si no hubiera corredores como l, pero incluso aquellos que se han enriquecido enormemente en el mercado se dan la vuelta y miran a los hombres como tu padre con odio y con desprecio: porque los corredores como Samuel se han convertido en smbolos de estos cambios que tanto inquietan a la gente. Los que han perdido dinero, como imaginars, odian an ms a los corredores. Existe la idea de que las finanzas no son ms que un juego, cuyas reglas y conclusin han sido preestablecidas por unos hombres que operan en secreto. Estos hombres se benefician de la suerte o de la falta de suerte de los dems, y no pueden perder porque ellos mismos dictan los valores del mercado. Eso, en cualquier caso, es lo que se piensa. Absurdo dije. Cmo podran los que compran y venden acciones dictar su valor? Primero tienes que entender que para que los corredores hagan dinero, los precios de los valores han de fluctuar. De otro modo no se puede comprar y vender con beneficios. Si los precios de los Bonos del Estado son fijos pregunt, por qu fluctan los precios? Mi to sonri. Porque el precio se fija con dinero, y hay veces que el dinero vale ms y otras que vale menos. Si la cosecha ha sido mala y la comida escasea, con un cheln compras menos que si hay comida en abundancia. La amenaza de una guerra o de una hambruna, o la promesa de una ganancia o de la paz, todo ello afecta al precio de los valores. Asent, satisfecho de haber comprendido este concepto. Bien. Digamos que yo soy un corredor corrupto reflexion mi

to, disfrutando de este juego y tengo un Bono del Estado que quiero vender y que est valorado en uno veinticinco, es decir, el ciento veinticinco por ciento de su valor original. Digamos adems que circulan rumores de conflicto entre Prusia y Francia. El resultado de un conflicto de esas caractersticas afectar casi con toda seguridad a los precios de aqu, ya que una victoria prusiana significa la derrota de un enemigo mutuo, mientras que una victoria francesa refuerza a nuestro enemigo y hace que la guerra sea ms probable, y si hay guerra, entonces el dinero compra menos cosas. Comprendo. Nuestro corredor corrupto cree que Francia va a ganar y que los precios de los Bonos del Estado bajarn, de manera que quiere vender. Qu hace? Pues empieza a hacer circular rumores falsos de que los prusianos indudablemente ganarn, es decir, que convence a los dems de lo contrario de lo que l mismo cree. Hace que aparezcan artculos en este sentido en los peridicos. De pronto, la calle de la Bolsa est llena de alcistas que quieren comprar todo lo que puedan. Nuestro amigo vende a uno treinta y cinco, y cuando los prusianos finalmente pierden la batalla, el precio del valor cae en picado, el corredor ha vendido a un precio desproporcionado, y quienes compraron cuando el precio era elevado sufren ahora grandes prdidas. No estar sugiriendo que los hombres realmente ponen en marcha tramas semejantes, o que mi padre sola hacerlo? Bah! dijo, agitando la mano. Manipulan la informacin los corredores para alterar el precio de los valores en su favor? Algunos lo hacen y otros no. Si ocurre, es asunto de hombres bien situados que son dueos del odo de los gobiernos, directores del Banco de Inglaterra y dems. Estos hombres s tienen control sobre lo que tiene valor y lo que no, y eso significa tener muchsimo poder. Pero recurra intencionadamente. mi padre a tales trucos? pregunt

Elev hacia el techo las palmas de las manos. Yo nunca me inmiscu en sus negocios. l manejaba sus asuntos segn le pareca. Pas por alto el hecho de que mi to hubiera esquivado una pregunta. No tena importancia; yo conoca la respuesta demasiado bien, es decir, conoca al menos un incidente, de cuando era nio, en que mi padre haba engaado a otro hombre. Cuando me enter de ese engao, aunque no era ms que un nio, no poda entender cmo poda haber hecho trampas: l no tena habilidad para resultar encantador o para bromear como mi to. Quiz su impaciencia blanda se haba confundido con entusiasmo.

Aunque nunca tom parte en ninguna manipulacin continu , sola vender cuando sospechaba que los precios caeran pronto. No es eso engaar? Nunca, saba que los precios iban a caer, e indudablemente se equivoc muchas veces, aunque nunca tantas como acert. Si yo te compro algo a ti, por mi lado existe mucha incertidumbre, pero de una cosa s puedo estar seguro, y es que t quieres deshacerte de lo que vendes. Cuando tu padre venda se arriesgaba, de igual manera que los hombres a quienes les venda. Sin embargo, cuando acertaba, y los precios caan, los hombres le acusaban de falta de honradez. Inevitablemente. As son las cosas cuando se pierde, no es cierto? Entonces dije, con cierta agitacin, usted cree que todos los hombres con los que mi padre hizo negocios deben considerarse sospechosos? Parece un gran nmero de hombres. No habr quiz un registro de los hombres con quienes haba hecho tratos ms recientemente? Mi to sacudi la cabeza. No que yo haya descubierto. Y no se le ocurre nadie en particular, algn gran enemigo que pueda haberse alegrado de la destruccin de mi padre? Mi to neg con la cabeza vigorosamente, como si intentase disipar un pensamiento desagradable. No se me ocurre. Como te digo, a tu padre le odiaban muchos hombres, hombres que teman los nuevos mecanismos financieros. Pero un gran enemigo? No lo creo. Fue Herbert Fenn, ese cochero, quien le atropello. Ah es donde debe comenzar tu investigacin sentenci, golpendose con el puo la palma de la otra mano. Percibiendo que mi to no tena nada ms que contarme, me puse en pie y le di las gracias por su ayuda. Le mantendr informado de mis progresos, naturalmente. Y yo seguir buscando cualquier cosa que pueda ser de utilidad. Mi to y yo nos estrechamos la mano clidamente, quiz demasiado clidamente para mi comodidad, porque me mir con algo parecido al afecto paternal, y yo slo pude atragantarme con la necesidad de decirle que yo no era su hijo, y que su hijo, con toda

certeza, no estaba dentro de m. Despus de despedirme formalmente de mi ta y de Miriam, abandon la casa y me dirig a la calle principal, donde consegu un carruaje que me llevara a casa. Estaba satisfecho de haber adquirido tanta informacin, aunque no supiera bien cmo iba a proceder. Una cosa estaba clara, sin embargo. En el tiempo transcurrido desde mi primera conversacin con Balfour, me haba convencido de su opinin. Quiz fuera por la conversacin que haba mantenido con Adelman en su carruaje, o por mi comprensin del abismo de confusin que haban producido los nuevos mercados financieros que mi padre haba entendido tan bien. No poda sealar con precisin por qu haba ocurrido, pero me di cuenta de que ahora actuaba llevado por la certidumbre de que la muerte de mi padre haba sido un asesinato. En mi mente, sin embargo, permaneca an una pregunta que no poda soslayar. Era el problema de los enemigos de mi padre. No poda comprender por qu mi to me haba mentido tan descaradamente.

Once

Regres a mis aposentos en casa de la seora Garrison, y despus de servirme un vaso de oporto, me sent a la luz de una vela barata de sebo y me cuestion si mi to y yo no habramos sido vctimas de un malentendido, simplemente. Yo le haba preguntado si mi padre tena algn gran enemigo, y mi to haba dicho que no. Podra ser que no quisiera remover recuerdos desagradables? Que creyese que un enemigo cuyo odio haba surgido hace tantos aos no podra ser un verdadero enemigo hoy? O era que durante los diez aos transcurridos desde que abandon Dukes Place mi padre haba llegado a una especie de paz con el hombre que haba jurado destruirle? Haba pensado en clarificar la cuestin, preguntarle a mi to si nunca haba habido tal enemigo, pero tema que si forzaba el tema, contestara con el nombre que yo tena en la cabeza, y su silencio me despertaba demasiada curiosidad como para forzarle a hablar. Me haba ocultado informacin porque crea que yo nunca haba odo hablar de este enemigo? Que mi padre nunca se haba molestado en hablarme de l, a m, el hijo desobediente? O haba esperado mi to que mi recuerdo de este enemigo hubiese desaparecido a travs de las fisuras de una memoria traicionera, tras aos de vida destemplada y desventuras? Fuera cual fuera la razn que mi to podra haber tenido para no mencionar este nombre, yo nunca tendra la esperanza de olvidar a Perceval Bloathwait. Nunca conoc bien la naturaleza del conflicto entre mi padre y Bloathwait, ya que haba sucedido cuando yo tena unos ocho aos, pero saba lo suficiente como para comprender que, o bien mi padre haba estafado a Bloathwait una cantidad de dinero, o Bloathwait crea que lo haba hecho. Lo nico que yo saba de nio, y lo nico que segua sabiendo aquella noche, sentado en mi habitacin, era que Bloathwait haba ido a ver a mi padre por un asunto de negocios, a comprar o a vender, no s cul de las dos. Yo no era capaz de comprender mucho ms cuando una noche fra en mitad del invierno,

en la que el nivel de la nieve ascenda hasta las ventanas de la planta baja de nuestra casa, el seor Bloathwait lleg en plena cena y exigi hablar con mi padre. Mi hermano Jos y yo permanecimos sentados a la mesa mientras mi padre, con el aspecto severo que le daban su peluca blanca y sus ropas viejas, un poco manchadas, ordenaba a sus criados que no le permitieran entrar. El criado desapareci haciendo una reverencia, pero apenas unos segundos despus, me pareci a m, un hombre gordo y recio, con una peluca negra, larga, de melena abierta, y una chaqueta escarlata, irrumpi en la habitacin, con la nieve chorrendole an de las ropas. Me pareci un hombre gigantesco, convertido en inmenso por la indignacin: una masa enorme y animada, repleta de desprecio por mi padre. Lienzo dijo, siseando como un gato, me ha arruinado! Todos guardamos silencio. Yo esper a que mi padre se levantara escandalizado por sus modales, pero se mantuvo inmvil, con la vista fija sobre el plato, evitando el contacto, con los ojos del hombre como si mirarle pudiera dar pie a cualquier clase de violencia. Puede usted hablar conmigo en mi lugar de trabajo maana por la maana, seor Bloathwait dijo al fin. Hablaba en voz baja y temblorosa. El sudor, reflejado en la luz naranja de la chimenea, le brillaba sobre el rostro. Bloathwait separ las piernas un poco como para mantener el equilibrio frente a un asalto. No comprendo por qu no he de destrozar su tranquilidad domstica cuando usted ha arruinado por completo la ma. Es usted un bellaco y un ladrn, Lienzo. Exijo una restitucin. Si cree usted que ha sido engaado, puede presentar su problema ante un tribunal replic mi padre con fortaleza poco caracterstica. Haba una grieta en su voz que daba fe de su miedo, pero respondi a la desesperacin del momento con una especie de noble resignacin. De otro modo, debe usted considerarse una vctima de la cambiante naturaleza de los valores. Todos sufrimos de vez en cuando los caprichos de la Dama Fortuna: no hay forma de evitarlo. Creo que un hombre nunca debe invertir ms de lo que puede permitirse perder. Mi enemiga no ha sido la Fortuna. Mi enemigo ha sido usted, seor dijo, sealando a mi padre con su gran bastn. Fue usted quien me anim a invertir mi fortuna en esos valores. Seor Bloathwait, si desea que discutamos el asunto, puede usted venir a verme en la Bolsa, pero deseo ahorrarle la indignidad de salir escoltado por mis criados. Bloathwait torci la boca como para hablar, pero de pronto se le

puso floja, como una bota de vino vaca. Baj el bastn y dio un golpecito en el suelo. Luego extendi la diminuta boca para mostrarnos una sonrisa. Digo que nos la mostr a nosotros porque estaba dirigida a Jos y a m tanto como a mi padre. Creo, seor Lienzo, que voy a esperar a que usted venga a buscarme a m se inclin rpida y formalmente, y luego se march. Si se hubiera sido el final del suceso, supongo que lo habra olvidado. Pero no termin ah. Apenas unos das despus, cuando volva a casa del colegio, vi al seor Bloathwait en la calle. Al principio no le reconoc, y segu caminando, encontrndome con una figura enorme justo enfrente de m, hundido en la nieve hasta las pantorrillas, el gran abrigo negro aleteando a su espalda. Me mir fijamente, con los ojillos negros hundidos en una cara que a m me pareca una vasta expansin de piel interrumpida por ojos diminutos, una nariz como un capullo, y un mero corte por boca. Los golpes secos de viento le haban enrojecido la cara, y la peluca le ondeaba al aire como un estandarte militar. Llevaba ropa sombra porque Bloathwait era un Disidente y los de su secta haban aprendido de sus antecesores, los Puritanos, a utilizar su vestuario para expresar su desprecio de la vanidad. En el caso de Bloathwait, sin embargo, estos colores oscuros despedan ms seales de amenaza que de piedad. Hice amago de salir a la calle, para cruzar y as evitarle, pero un coche de caballos fren y no tuve oportunidad. De manera que segu caminando, incluso entonces pensando tontamente que utilizara la baladronada, si la suerte no se pona de mi lado. Quiz si me limitaba a seguir andando y no le haca caso, el incidente pasara. Pero no iba a ser as. Bloathwait alarg el brazo y me agarr por la mueca. Me agarraba con fuerza, pero sin estrategia. Yo comprend que, como adulto, no estaba acostumbrado a agarrar a la gente por la mueca, y yo, como nio con un hermano mayor, saba perfectamente cmo zafarme de una agarrada tan torpe. Por un momento me qued quieto, sin saber si deba liberarme y salir corriendo o escuchar lo que este hombre, que, despus de todo, era una persona mayor, tena que decir. Me asustaba, s, pero reconoc en su ira hacia mi padre una coincidencia entre l y yo, como si l hubiera encontrado un modo de ponerle voz a mis propias ideas y experiencias. Por esta razn deseaba saber ms acerca de l, pero puesto que me haba hecho reconocer a mi padre de un modo en que antes jams lo haba hecho, tambin deseaba huir. Djeme ir dije, intentando sonar meramente irritado. Te dejar ir, por supuesto respondi. Pero quiero que le digas a tu padre una cosa de mi parte. No contest, y l se lo tom como una aceptacin.

Dile a tu padre que quiero que me devuelva mi dinero, o tan seguro como que estoy aqu de pie que os dejar a ti y a tu hermano conocer mi indignacin. Yo me negaba a mostrarle que estaba asustado, aunque haba muchas cosas en su aspecto que asustaran a un chico de mi edad. Le comprendo le dije, alzando la barbilla. Djeme ir ahora. El viento soplaba nieve fresca sobre su rostro, y a m me pareci ver algo vil incluso en el gesto despreocupado con que se la secaba. Tienes ms coraje que tu padre, chico me dijo con una sonrisa que extendi su boca diminuta. Me solt la mueca y se me qued mirando. Yo, negndome a echar a correr, me di media vuelta y me fui caminando a casa despacio, donde esper en silencio a que mi padre regresara de la calle de la Bolsa. No fue hasta tarde, bien pasada la puesta del sol, cuando le vi, y envi a uno de los criados a pedirle audiencia. l se neg hasta que envi al criado de vuelta, a decirle que era de la mayor importancia. Creo que mi padre debi de reconocer que raramente le peda pasar tiempo con l, y que nunca se lo haba pedido dos veces si me lo negaba la primera vez. Una vez que me hubo admitido en su despacho, le cont con voz tranquila mi encuentro con Bloathwait. l me escuch, intentando que su rostro no diese muestra alguna de emocin, pero lo que vi en l me asust ms que las vagas amenazas de un hombre gordo y, pomposo como Bloathwait. Mi padre tena miedo, pero tena miedo porque no saba qu hacer, no porque temiese por mi seguridad. Yo quera mantener este encuentro en secreto, ocultrselo incluso a Jos, pero al fin, ms tarde aquella misma noche, se lo cont y, para mi horror, me revel que l haba tenido un encuentro prcticamente idntico. Desde ese momento en adelante, Bloathwait se convirti para nosotros en un ser ms terrorfico que cualquier trasgo o cualquier bruja de los que se usan para asustar a los nios. Le veamos con regularidad, al salir de la escuela, en la calle, en el mercado. Nos sonrea maliciosamente, a veces como con hambre, como si no furamos ms que bocados que quisiera devorar, y a veces como si se estuviera divirtiendo con nosotros, como si todos furamos vctimas de la misma irona del destino, como si furamos todos camaradas y socios en este trance. En una poca yo cre que estos encuentros haban durado meses, quiz aos, aunque cuando fui mayor, Jos insista en que slo se prolongaron durante una semana o dos. Supongo que deba de tener razn, porque un hombre adulto no puede pasarse gran parte de su vida persiguiendo a los nios para asustar a su padre, y yo no tena ningn recuerdo de Bloathwait en el que no estuviera cubierto de

nieve o con la cara enrojecida de fro. Incluso ahora, de adulto, habiendo visto muchas ms cosas de Bloathwait que podran asustarme ms de lo que nunca me asust l de nio, cuando pienso en l le veo todava con su gran abrigo, una masa negra en el blanco invierno. Pero el terror de Bloathwait al fin termin. Guando llevaba algn tiempo sin verle, pregunt a mi padre por l, pero l se limit a golpear la mesa con el puo gritndome que no volviera a pronunciar ese nombre nunca ms. Sin embargo, no puedo decir que no se volviese a pronunciar ese nombre en casa. Algunas veces, entre los compaeros de negocios de mi padre, oa mencionar la palabra Bloathwait entre susurros, y mi padre siempre miraba por el rabillo del ojo para ver si haba algn testigo, un testigo que pudiera arrancarle su mscara de indiferencia y desvelar la vergenza que esconda debajo. Hasta el da que abandon aquella casa, nunca me atrev a mencionarle el nombre a mi padre, pero este gran enemigo, tan siniestro este hombre que haba sido mi antagonista, y mi aliado de una manera extraa, desvelando en los trminos ms irrefutables los fallos de mi padre, permaneci firmemente asentado en mis fantasas. No tuve dificultad en reconocerlo cuando le volv a ver, ahora ms viejo, ms gordo, una caricatura de su ser anterior. La ltima vez que le haba visto la cara ya no era un nio, sino que asista al funeral de mi padre, y sala del oficio religioso para caminar en la hmeda tarde londinense, cuando le vi a una distancia de unos cincuenta pies, mirndonos, sus ojillos fijos en el grupo de judos que murmuraba sus oraciones. Aunque parezca extrao, no sent ni miedo ni horror, aunque retrospectivamente creo que daba una impresin horrorosa, envuelto, tal y como yo le recordaba, en un abrigo negro, con la peluca empapada de lluvia pegada al rostro. Un criado estaba de pie a su lado, sujetando un paraguas de manera poco eficiente sobre su cabeza, y dos ms aguardaban sus rdenes. Cuando me fij en l, mi primer pensamiento fue el reconocimiento, como si fuera un gran amigo, alguien a quien me alegraba saludar. Por instinto, casi alzo la mano para hacerlo, pero al instante me di cuenta de quin era, y me qued paralizado, mirndole fijamente. l busc mi mirada y no apart los ojos. En lugar de eso me ofreci una dbil sonrisa, divertida y amenazadora, y luego se dio media vuelta y entr en su carruaje. Yo le prestaba poca atencin a la poltica y a los asuntos comerciales, pero Londres es una ciudad en la que todo el mundo conoce a los grandes hombres, y no poda menos de saber que este hombre que en tiempos haba sido tan monstruoso enemigo de mi padre era hoy una figura de cierta relevancia, un miembro de la junta directiva del Banco de Inglaterra. El Banco de Inglaterra era enemigo de la Compaa de los Mares del Sur, y la Compaa deseaba que mi investigacin cesase. Yo no saba definir lo que ocurra, o cmo

encajaban estas piezas, pero la negativa de mi to a nombrar a Bloathwait, a dejar que el nombre saliese de su boca, me dejaba bien claro que no me quedaba ms remedio que hablar con este enemigo una vez ms, para descubrir si un villano del pasado haba regresado para arrebatarle la vida a mi padre.

No deseo producir en el lector la impresin de que no tena ms ocupacin que las descritas en estas pginas, ni ms amistades que las mencionadas aqu. A pesar de todo, yo saba que mi naturaleza era obstinada, y pens que sera mejor liberarme de toda obligacin antes de meterme de lleno en esta investigacin. En los das que siguieron a mi visita a casa de mi to, conclu un asunto que me traa entre manos con uno de mis patronos habituales un sastre que serva a las mejores familias de la ciudad y que a menudo se encontraba con que sus facturas no eran satisfechas por los caballeros cuya suerte haba cambiado de signo. Muchos de estos caballeros se aprovechan de las liberales leyes de este pas para aparecer en pblico los domingos, cuando est estipulado que los alguaciles no pueden arrestarlos por cuestin de deudas. Por tanto, sus acreedores sufren mientras los morosos se pasean por ah bajo ttulo de Caballeros de Domingo. Yo, sin embargo, al servicio de mis patrones, haba decidido interpretar la ley de manera ms flexible que los alguaciles. Tena un viejo acuerdo con la Alegre Moll que me permita arrancar a los morosos de las calles los domingos y depositarlos en su dispensario de ginebra hasta que amaneca el tan esperado lunes. Raro era el hombre que no aceptaba el licor de Moll una vez encerrado en su mazmorra, y con el moroso en cuestin desorientado e incapaz de producir una historia coherente sobre su arresto ilegal, yo me pona en contacto con un verdadero alguacil desconocedor de la trama que proceda a arrestarlo. Se trataba de una operacin sencilla, por la que yo reciba la cantidad equivalente al cinco por ciento de la deuda, y Moll reciba una compensacin de una libra. Despus de apresar a un sujeto escurridizo que le deba a mi amigo el sastre ms de cuatrocientas libras, interrogu a varios de mis conocidos para ver si saban algo de Balfour el viejo o de su muerte, pero eso result ser empresa vana. Tuve ms xito en la visita a una joven actriz cuyo nombre no sera delicado mencionar con quien mantena cierta relacin. Era una chica hermosa de cabello rubio y brillante, ojos azulados y sonrisa pcara que siempre me haca creer que me la iba a jugar en cualquier momento. A menudo me complaca su charla insustancial, porque el mundo de las bambalinas quedaba muy lejos de mis actividades ordinarias, pero en esta ocasin no pude beneficiarme de este refugio, ya que la o contarme que se haba enterado de que representara a Aspasia en La tragedia

de la doncella, slo porque el papel haba sido abandonado por una mujer que haba escapado del teatro para convertirse en la puta de Jonathan Wild. Pero pronto olvid el nombre de ese enemigo mientras pasaba varias horas deliciosas en compaa de esta mujer. Era una lstima que siempre le ofreciesen papeles trgicos, porque tena un ingenio que yo encontraba irresistible. Una velada con esta criatura encantadora transcurra entre tantas risas como intrigas amorosas. Pero estoy divagando: estas aventuras no tienen relevancia para esta historia. Lo que s creo que es relevante, sin embargo, es que al despedirme de ella, ya de noche cerrada, me top con una desventura que tuve que asumir que estara relacionada con mi investigacin. Mi actriz viva no lejos de mis aposentos, al otro lado del Strand, en una pequea plaza que sala de Cecil Street, una zona que a m me pareca estar demasiado aislada y demasiado cerca del ro para la comodidad de una dama. Tena por costumbre mandarme a mi casa muy tarde, despus de que su casera se hubiera ido a dormir y antes de que se levantase de nuevo, y yo no tena gran objecin a esa prctica, pues prefera la comodidad de mis propias habitaciones. Esa noche, tras pagar mis tributos en el templo de Venus, me dispuse a regresar a casa de la seora Garrison. La noche estaba muy oscura cuando suba por Cecil Street, y no haba ni un alma despierta, segn pude percibir. Se oa el agua del ro, y ola a humedad y a pescado. Haba empezado a chispear, y el aire estaba cargado de una bruma fresca. Me levant el cuello del abrigo y me adentr en la oscuridad del mal iluminado camino a casa. Cuando era nio, las calles de Londres estaban razonablemente iluminadas con lmparas, pero en los aos que preceden a esta historia esas lmparas haban dejado de usarse. Estas calles tenebrosas se haban perdido para la gente honrada, y haban sido conquistadas por los miserables habitantes de los callejones, las alcantarillas y los dispensarios de ginebra. Si mi lector vive en Londres, comprender que ningn hombre, independientemente de lo fuerte que sea y de lo bien armado que vaya, puede recorrer las calles oscuras de la ciudad sin turbacin. Las cosas siempre haban sido as, supongo, pero estaban mucho peor ahora que los bellacos de Jonathan Wild haban empezado a apropiarse de las libertades ciudadanas. Si hubiera vivido ms lejos de mi amante, me hubiera procurado un coche de alquiler, pero no hubiera podido hacerlo hasta no llegar al Strand, y desde all ya crea que podra recorrer el camino solo y sin peligro. De manera que caminaba con cautela, intentando mantener la cabeza fra, aunque me distraan los recuerdos de una velada agradable, adems de la confusin producida por dos o tres botellas de buena cosecha. Haba caminado slo unos pocos minutos cuando o pasos tras de m. Quien me estuviera siguiendo lo haca con habilidad, porque imitaba mi ritmo con precisin, logrando que sus pisadas fueran casi imposibles de distinguir de las mas. Imagin que sera un atracador

que vena del ro y haba encontrado con alegra una presa fcil por estas calles. Mantuve el paso regular, para que no se diese cuenta de que le haba odo, pero aferr la empuadura de mi espada, resuelto a estar preparado para l con mi hierro. Pens en sacar la pistola, pero no deseaba llenar de plomo a otro faltrero, y tena la esperanza de que podra defenderme sin necesidad de matar a mi asaltante. Ciertamente no era demasiado optimista creer que la visin de un hombre valiente empuando un arma sera suficiente para ponerle fin al asunto. La ciudad, segn este faltrero deba de saber, estaba indudablemente repleta de presas ms fciles. Segu caminando, y l an me segua los pasos. La bruma empez a convertirse en lluvia, y se levant un fuerte viento del ro. Not que temblaba ligeramente al caminar, y me oa el corazn como si lo tuviera detrs de los odos, de igual manera que oa las pisadas rtmicas de mi perseguidor. No poda adivinar cundo atacara, pero me pareci raro que esperase tanto tiempo. Estbamos solos, y ningn atracador poda soar con circunstancias ms favorables. Lo cierto es que no ganaba nada esperando, pero sigui caminando tras de m. Pens que poda darme la vuelta y retarle a forzar el asunto y terminar con el conflicto, pero me convenc a m mismo de que podra llegar al Strand, y ponerme a salvo, sin arriesgarme a una pelea. Me hubiera encantado enfrentarme a un bellaco de esta calaa en un combate entre iguales, pero no conoca su armamento. Poda tener varias pistolas apuntndome, y si le asustaba, slo lograra mi propia destruccin. Quiz, pens, era nuevo en el oficio y no comprenda cun ideales eran estas condiciones. Si tal era el caso, poda seguir caminando hasta encontrar compaa, y el asunto habra terminado sin enfrentamientos ni violencia. Por fin vi un carruaje que se aproximaba, avanzando a toda prisa hacia a m. No poda imaginar adnde iba a semejante velocidad, porque la calle no llevaba a ninguna parte a la que uno pudiera necesitar llegar con rapidez. A pesar de su ritmo alocado, estaba seguro de que si le haca una seal al cochero, se detendra y me permitira montar aunque fuera hasta un lugar mejor iluminado en los alrededores, donde poder conseguir mi propio transporte. Tema que no me viera en la oscuridad, de manera que me coloqu en la carretera, y saqu la espada, con la esperanza de que la poca luz que haba se reflejase en el filo y as emitiera una seal de peligro. Agit los brazos al acercarse el carruaje, pero no aminor la marcha. De hecho, me fui dando cuenta conforme se acercaba de que los caballos no iban a pasar de largo, sino por encima de m, de manera que di unos cuantos pasos atrs, y segu agitando los brazos. Al cambiar de sitio, los caballos variaron tambin de direccin, y no me qued ms remedio que llegar a la conclusin de que aquel loco quera arrollarme. Espero que mi lector no me crea un cobarde, pero en un instante me embarg el terror, porque crea con toda el alma que eran el mismo carruaje y el mismo cochero que haban

atropellado a mi padre. Ese terror naca no slo del miedo que senta ahora por mi propia vida, aunque indudablemente sa no era una sensacin menor, sino por el reconocimiento de la enormidad de aquello a lo que me enfrentaba. Yo pretenda saber lo que le haba ocurrido a mi padre, y ahora su destino poda perfectamente ser el mo. Haba una serie de fuerzas actuando que yo no alcanzaba a comprender, y como no poda comprenderlas, sent que no poda defenderme. Camin hacia atrs un poco ms, para alejarme de la carretera, donde el cochero asesino no se atrevera a llevar a sus caballos ms que arriesgando su propia vida. Pero descubr una dificultad que no me haba detenido a considerar: que el carruaje y el ladrn estaban compinchados, ya que el ladrn haba logrado deslizarse hasta mi lado y, aprovechndose de la sorpresa, me agarr con fuerza por los hombros, girando mi cuerpo bruscamente antes de tirarme al suelo. Al caer, el carruaje pas por mi lado a una velocidad temible, los caballos relinchando con un siniestro placer, o as sonaban. Mi atracador no perdi tiempo en levantarse y empuar su propia espada contra mi persona, confundida y postrada. Pensaba decir la bolsa o la vida me dijo con una sonrisa malvada reflejada incluso a la escasa luz, pero en su caso, con la bolsa ser suficiente. No poda distinguir sus facciones claramente en la oscuridad, pero era una criatura fornida, de aspecto rudo que, por su grosor, poda haberse defendido con dignidad en una pelea honesta. Ahora que llevaba ventaja, me concentr en encontrar frmulas para librarme de estar a su merced. Llevo poco dinero encima le confes honestamente, esperando prolongar el conflicto para revertir su obvia ventaja. Si me deja regresar a mis habitaciones, le pagar por sus molestias. Incluso en la oscuridad pude verle rer. Est bien me dijo con un cerrado acento del campo. Pero mi negocio es algo ms serio que el robo. Esperaba conseguir un poquito ms. Intent clavarme la espada en el corazn, cosa que sin duda habra logrado de no haber levantado yo una pierna y, con la pesada bota, darle duro en sus partes masculinas. Es doloroso recibir un golpe de esa clase; lo s por experiencia, pero un hombre que pelea en el cuadriltero ha de aprender a no hacer caso de un dolor que, aunque distrae mucho, rara vez pasa a mayores. Este canalla no haba aprendido nunca esa leccin. Dej escapar un aullido, se ech hacia atrs dando tropiezos y dej caer el arma para poder sujetarse desesperadamente la carne dolorida.

Recog rpidamente tanto su arma como la ma, pero no tena prisa en atravesarle. Anduve deprisa hasta l mientras permaneca agachado, agarrndose la entrepierna. Pude ver que no estaba vestido tan pobremente como el faltrero habitual, pero no pude ver los detalles especficos de su vestimenta, ni los de su cara. Dime quin te enva jade, con la respiracin muy alterada por la aventura. Di otro paso al frente. O el chacoloteo de las herraduras y el chirrido de las ruedas, y supe que volva el carruaje. Me quedaba poco tiempo. l gema. Se agarraba la zona dolorida. No deca nada. Pens que deba captar su atencin, y hacerlo rpido, as que le di otra patada, esta vez en la cara. Sali despedido de espaldas hacia la carretera y dio duro en el suelo con el trasero. O un gemido y luego una raspadura en la garganta al intentar coger aire. Quin te enva? pregunt de nuevo. Esperaba que mi voz le trasladase la urgencia de la pregunta. Pens que si mi golpe a su parte ms tierna haba dejado al ladrn tan impedido, con el segundo le habra dominado por completo, pero no result ser se el caso. Bsame el culo, judo me dijo, y despus, cogiendo aire audiblemente para reunir fuerzas, corri tras el carruaje. Corra despacio y torpemente, pero corra de todas maneras, y se mantuvo justo fuera de mi alcance cuando salt, o quiz deba decir que se lanz a la parte trasera del coche cuando ste giraba hacia el Strand. Di un paso atrs para que el carruaje no me amenazase, aunque no crea que fuera a hacerlo de nuevo. Se fue a toda prisa, dejndome a m en pie e ileso, aunque confuso y fatigado. En momentos como se, uno desea alguna clase de resolucin dramtica, como si la vida fuera una mera comedia. No sabra decir qu me resultaba ms desconcertante, si el ataque que haba recibido sobre mi persona o el hecho de que, una vez concluido el ataque, simplemente siguiera caminando hacia el Strand. Y en el silencio de la noche casi poda creer que el asalto no haba sido ms que una fantasa de mi mente. Pero no lo haba sido. Ni haba sido simplemente un intento de atracar a un hombre lo suficientemente tonto como para andar solo por la calle de noche. El carruaje me estaba diciendo que stos no eran unos pobres ni unos desesperados, puesto que dnde encontraran meros ladrones una pieza de equipamiento tan cara? Lo que ms me asustaba era que estos hombres me conocieran, que supieran que yo era judo. Haban ido a por m, y haberles dejado escapar me llenaba de una furia que me haca retorcerme, una furia que jur desplegar ante mis asaltantes, quienes yo crea firmemente

que eran los asesinos de mi padre.

Doce

Con la claridad que llega con la luz de la maana advert con precisin la gravedad de mi situacin. Si lo que mis atacantes deseaban era asesinarme, sin duda haban fallado estrepitosamente, y si su deseo era asustarme para que desistiera, decid que deban fracasar de igual manera en ese aspecto. Entend el asalto como prueba irrefutable de que mi padre haba sido asesinado, y que hombres violentos y poderosos queran mantener la verdad de su muerte en secreto. Como hombre muy habituado al peligro, determin tan slo ejercer mayor cautela, y seguir mi camino. Mis pensamientos fueron interrumpidos por la llegada de un mensajero, que me trajo una carta cuya caligrafa femenina no reconoc. La rasgu y me qued atnito al leer el siguiente recado:

Seor Weaver:

Confo en que no le ser difcil imaginar el apuro extraordinario que siento al molestarle, especialmente porque hace muy poco que nos conocemos. A pesar de ello, me dirijo a usted porque aunque nuestro encuentro ha sido breve, pude ver que es usted un hombre de honor y de buenos sentimientos, y tan generoso como discreto. Conversamos brevemente acerca de las limitaciones que me impone vivir en casa de su to, pero esperaba librarle a usted de la incomodidad y a m de la vergenza de tener que decirle que estas limitaciones son urgentes, adems de reales. Me encuentro escasa de liquidez, y amenazada por viles acreedores. No me atrevo a arriesgarme a desagradar al seor Lienzo pidindole ayuda, y, sin tener otro lugar al que recurrir, me veo obligada a revelarme ante usted con la esperanza de que tenga tanto la capacidad como la voluntad de adelantarme una pequea cantidad que le devolver en plata a la mayor brevedad, y que le pagar en

gratitud inmediata y eterna. Quiz un hombre de su condicin no eche de menos la suma de veinticinco libras, que me aliviaran a m de un bochorno y un malestar que ni me atrevo a imaginar. Espero que brinde usted a esta nota toda la consideracin que merece, y que se apiade de una desesperada,

Miriam Lienzo

Mi respuesta a esta carta fue una mezcla de sorpresa, perplejidad y alegra. Puesto que haba sido gratificado por Sir Owen por mis progresos en el asunto de Kate Cole, no hubiera podido perdonarme a m mismo de haber dejado sufrir a Miriam bajo las amenazas de sus acreedores. No tena ninguna duda de que mi to no la dejara visitar el interior de la crcel de morosos por una suma tan nimia, pero crea que ella tena sus razones para desear que l se mantuviera en la ignorancia con respecto a sus problemas. Reun la suma necesaria inmediatamente, haciendo uso de mi secreta reserva de plata y mand al mozo de la seora Garrison con las monedas y la siguiente nota.

Seora: Recordar durante largo tiempo ste como un gran da, por haberme dado usted la oportunidad de hacerle un pequeo servicio. Le ruego que considere esta suma insignificante como un regalo, y no vuelva a preocuparse por ello. Lo nico que le pido es que, si volviera usted a encontrarse ante cualquier necesidad, piense en recurrir en primer lugar a

Ben. Weaver

Pas gran parte de la siguiente hora preguntndome en qu tipo de deudas poda haber incurrido Miriam y cmo poda mostrarme su gratitud. Desgraciadamente, pronto tuve que ocuparme de otros asuntos. ste era el da de mi cita con Sir Owen en su club, as que, tras concluir una serie de recados rutinarios por la metrpoli, regres a mis aposentos en casa de la seora Garrison para lavarme la cara y ponerme mi mejor traje. Incluso me plante brevemente ponerme peluca, para intentar parecer uno de aquellos hombres, pero

enseguida me hizo rer mi propia necedad. Yo no era un caballero elegante, y fingir serlo slo me ganara su desprecio. Y fue con cierto grado de orgullo que me record a m mismo que yo no necesitaba una peluca, como la mayora de los hombres ingleses, puesto que yo, preocupado por la limpieza, me lavaba el pelo varias veces al mes, con lo que evitaba la plaga de piojos. Lo que s llev fue una espada, sin embargo, aunque la mayora de los hombres consideran que una espada elegante es una caracterstica de los gentiles. De hecho, no haca tantas generaciones que las leyes del Reino le prohiban a un hombre como yo portar armas, pero a pesar de las duras miradas que mi arma atraa a veces, nunca se me ocurra dejarla en casa. Su proteccin haba demostrado ser ms que valiosa, y ningn extrao se atreva a expresar su desagrado con palabras pronunciadas ms all del susurro. Eran casi las nueve, la hora en que haba acordado reunirme con Sir Owen en su club, y tras mis aventuras de la noche anterior poda sentir la torpeza sorda del agotamiento en cada uno de mis msculos. La invitacin de Sir Owen me pareca una oportunidad esplndida, y no tena ninguna intencin de insultarle no reconocindola como tal, pero al acercarme al club, que se encontraba en una preciosa casa blanca de la poca de la reina Ana, me pregunt por las razones precisas que le haban llevado a invitarme. No poda ms que pensar que en un club que tena a Sir Owen como socio no habra escasez de caballeros dispuestos a elevar las cejas frente a un invitado judo. Quera Sir Owen hacerme un favor, o tendra algn otro motivo? Me pregunt si no tendra quiz algn enemigo dentro del club, gente a la que deseaba intimidar mostrndoles su vnculo conmigo. Sera posible que creyese que habra cierto prestigio en anunciar que tena entre sus conocidos a un tipo de mi calaa? O era slo que un caballero tan desbordante de vida y entusiasmo como Sir Owen senta simplemente que yo le haba hecho un favor y quera hacerme uno l a m tambin aunque el favor a devolver fuese de mal gusto? Basndome en lo que saba de l, esta explicacin no era improbable, as que decid creer en su buena fe, y llam a la puerta. Despus de un momento me recibi un lacayo muy joven, quiz no mayor de diecisis aos, que ya haba aprendido a darse los mismos aires que sus amos. Me escudri, notando sin duda mi piel oscura y mi cabello natural, y arrug el rostro en un gesto de frvolo desagrado. Es posible que tenga usted algo que hacer aqu? Es posible, s le contest con una mueca apretada. Cinco aos atrs, quiz, me hubiera planteado si propinarle o no una dolorosa leccin de urbanidad, pero la edad haba templado mis pasiones. Mi nombre es Weaver le dije con hasto. Vengo invitado por Sir Owen Nettleton.

Ah, s dijo arrastrando la voz, sin que su rostro abandonase an la conviccin de superioridad. El invitado de Sir Owen. Nos lo haban advertido. Me pareci que el nosotros era un toque un poco audaz por su parte, Estaba seguro de que si se lo mencionaba a Sir Owen el chico recibira una buena tunda por creerse uno ms entre sus superiores, pero dar noticia de la insolencia de aquel joven pjaro era una tarea que deba dejarle a otro. As que segu al criado hasta un recibidor exquisito con un artesonado de madera oscura de una calidad que yo nunca haba visto. En el suelo haba una alfombra de origen indio, y no deba de ser barata, a juzgar por lo intrincado del dibujo. Como no s mucho de arte, no soy capaz de ofrecer una opinin acerca de los cuadros de las paredes, pero eran unas escenas pastoriles ejecutadas con habilidad: italianas, supuse, basndome en los trajes de las figuras. Estaba claro que Sir Owen se mova en un ambiente sofisticado. Segu al chico por un saln igualmente exquisito, donde haba tres hombres sentados bebiendo vino. Su ntima conversacin se quebr a mi paso, ya que aprovecharon la oportunidad para mirarme fijamente. Les sonre e inclin la cabeza tres veces al avanzar hacia el saln principal. Era una estancia grande con unas cuatro o cinco mesas, varios sofs, y muchas sillas. Aqu unos veinte hombres estaban inmersos en una serie de actividades: jugando a los naipes, conversando amistosamente, y leyendo los peridicos en alto. Un hombre estaba de pie en una esquina, orinando en una vasija de porcelana. Los muebles eran todos de la mejor calidad, y las paredes, cubiertas con paneles de madera, estaban decoradas con el mismo tipo de lienzos italianos que haba visto fuera. En una de las paredes haba una enorme chimenea donde, sin embargo, arda un fuego muy pequeo. Sir Owen nos vio a nosotros primero. El barn se levant de una de las mesas de naipes, donde su rostro haba estado oculto mientras contemplaba su baza. Al vernos se disculp brevemente con sus compaeros de partida y se acerc a saludarme. Weaver, qu bien que haya decidido venir el rostro afable de Sir Owen estaba iluminado por el buen humor del oporto. Muy bien, s seor. Un vaso de oporto para el seor Weaver! le grit Sir Owen a un lacayo con levita al otro lado de la habitacin. El paje que me haba trado a m ya se haba desvanecido. Not que el murmullo de la conversacin descendi de volumen hasta ser apenas un susurro; todas las miradas se concentraban en m, pero Sir Owen o bien no perciba la sospecha con la que se me observaba o bien le daba lo mismo. As que me pas el brazo por el hombro y me llev hacia un grupo de hombres sentados en sillones dispuestos en crculo.

Oigan, caballeros dijo Sir Owen, casi a voz en grito, quiero que conozcan a Benjamin Weaver, el Len de Judea. Me ha ayudado a salir de un aprieto, saben? Los tres hombres se pusieron en pie. Imagino dijo uno de ellos con sequedad que se refiere a este momento preciso, porque la llegada del seor Weaver le ha ayudado a salir del aprieto de ir perdiendo. Exacto, exacto asinti Sir Owen jovialmente. Weaver, estos caballeros son Lord Thornbridge, Sir Robert Leicester y el seor Charles Home. Los tres me saludaron con rgida cortesa mientras Sir Owen segua hablando. Aqu donde le ven, Weaver es un hombre tan valiente y tan fuerte como cualquiera que hayan podido conocer. Este tipo es un orgullo para su gente, ayudando a los dems en lugar de engaarles con acciones y participaciones. Desde luego que no era la primera vez que oa sentimientos como los de Sir Owen. Los que no saban que yo era el hijo de un agente de bolsa con frecuencia se tomaban la libertad de felicitarme por no tener nada que ver con el mundo de las finanzas y las costumbres judas, que a menudo crean ser la misma cosa. Me preguntaba si Lord Thornbridge conoca mis vnculos familiares, porque me pareci que le diverta y se tomaba con irona la verborrea de Sir Owen. Tendra unos veinticinco aos un hombre de aspecto llamativo, extraordinariamente apuesto y sin embargo feo al mismo tiempo. Tena los pmulos muy marcados, la barbilla masculina y unos ojos sorprendentemente azules, pero en la boca los dientes estaban negros de podridos y tena un llamativo fornculo rojo y bulboso en la nariz. Se considera usted un orgullo para su gente? me pregunt Lord Thornbridge, al tiempo que tomaba asiento. Los dems seguimos su ejemplo. Creo, seor contest, eligiendo con cuidado extremo mis palabras, que cualquier hombre de una nacin extranjera debe servir de embajador entre sus anfitriones. Bravo respondi, con una risa que me pareci que naca tanto del tedio como de la apreciacin. Se volvi hacia su amigo: Me encantara que sus hermanos los escoceses se sintieran igual, Home. Home sonri satisfecho de la oportunidad de contribuir a la conversacin. Era aproximadamente de la misma edad que Lord

Thornbridge, y me pareci que los dos eran compaeros, si no amigos. Iba vestido ms a la moda que el aristcrata, y su apostura no se vea ensombrecida por ningn defecto. La confianza que Thornbridge basaba en su nobleza, Home la basaba en su aspecto. Y los dos, conclu rpidamente, basaban su confianza en el dinero. Creo que no entiende usted a los escoceses, milord dijo Home, arrastrando las palabras. El seor Weaver quiz siente que sus hermanos judos deben tener cuidado en no molestar a sus anfitriones, porque saben que sus anfitriones siempre estn dispuestos a molestarse. Nosotros los escoceses, sin embargo, sentimos la obligacin ms fraternal de instruir a los ingleses en materia de filosofa, religin, medicina y buenas costumbres en general. Lord Thornbridge se mostr divertido ante la conversacin de Home. Del mismo modo que nosotros los ingleses enseamos a los escoceses a... Home le interrumpi. A aprender de los profesores de danza franceses, seor? En serio, usted sabe perfectamente que la cultura de la que pueda hacer gala Inglaterra viene del norte o del otro lado del canal. Con los labios apretados en un gesto petulante, Lord Thornbridge musit algo sobre los brbaros y los rebeldes escoceses, pero estaba claro quin era el ms ingenioso de los dos. Thornbridge abri la boca para volver a hablar, sin duda decidido a recuperar su honor, pero le interrumpi Sir Robert, un hombre mucho mayor, de cincuenta aos o ms, sentado con la ptrea superioridad de alguien que nunca ha necesitado nada. Qu opina usted entonces, Weaver, de los Shylocks de su... Vamos, Bobby se entrometi Sir Owen, no echemos el toro a nuestro amigo. Es mi invitado, despus de todo. Su tono revelaba ms jolgorio que censura, y no pude creer que sus palabras estuvieran calculadas para tener efecto alguno sobre sus amigos. No veo que le estemos echando el toro respondi Sir Robert. Se dirigi a m: Sin duda convendr conmigo en que muchos de los suyos son unos pillos que buscan engaar a los cristianos para hacerse con sus posesiones. Y con sus hijas? pregunt. Esperaba aligerar el ambiente con un poco de humor.

Bueno intervino Lord Thornbridge, no es ningn secreto que los circuncidados de entre nosotros tienen un apetito voraz. Se ri con ganas. Desde luego que me senta incmodo, pero haca mucho tiempo que saba lo que este tipo de hombres pensaba de mi raza. No puedo hablar en nombre de todos los judos, igual que ninguno de ustedes puede hablar en nombre de todos los cristianos. Pero entre nosotros hay gente honesta y deshonesta, como entre ustedes. Su afirmacin es diplomtica pero falsa dijo Sir Robert. Cualquiera que haya perdido dinero en la Bolsa sabe que puede seguir la pista de sus prdidas hasta las manos de un judo, o de alguien que trabaja para un judo, de eso no hay duda. El sofisma de este razonamiento me llenaba de justa ira. No saba cmo refutar tamaa tontera. As que me sorprendi or a Home respondiendo por m. Qu bobada es sa, Sir Robert? Decir que cualquier transaccin puede rastrearse hasta un judo es lo mismo que decir que, como usted va habitualmente a la pera, es posible seguirle la pista hasta un italiano de vida alegre, y que por lo tanto es usted un sodomita. Juega usted muy bien con las palabras para ser escocs dijo Sir Robert, visiblemente enfadado por el anlisis de Home. Pero a menudo me han dado que pensar ustedes los escoceses, que se niegan a comer cerdo y no sueltan una perra. He odo decir que son ustedes una de las tribus perdidas de Israel. No vayamos a darle al seor Weaver una idea equivocada de las relaciones de amistad entre caballeros cristianos propuso Lord Thornbridge con cautela, en un esfuerzo por calmar los nimos. Sir Robert se tap la boca para toser y se dirigi a m. No es mi intencin insultar a su gente. Supongo que existen razones, razones histricas, que explican por qu son ustedes como son. Los Papas nunca permitieron a los miembros de la Iglesia Romana practicar la usura les explic a los dems, creyendo quiz que yo conoca todos los aspectos de la fe cristiana relacionados con los judos. Y por tanto los judos se hicieron con el negocio encantados. Ahora, Weaver, su raza parece manchada por ese negocio. Y aqu est su gente, dedicndose a las finanzas en este pas. Uno se pregunta si no estn intentando ustedes arrebatarnos la nacin misma. Debemos decirle adis a Gran Bretaa y darle la bienvenida a Nueva Judea? Convertirn la catedral de Saint Paul en

una sinagoga? Veremos circuncisiones pblicas en las calles? Por Dios, Bobby! exclam Sir Owen. Me sonrojan sus intolerantes palabras. Espero de todo corazn que el seor Weaver no se sienta insultado dijo Sir Robert, pero tenemos tan pocas oportunidades de comunicarnos con los judos como caballeros. Me parece que tenemos mucho que aprender los unos de los otros en estas circunstancias. Si el seor Weaver puede librarme de mis prejuicios, no slo estar dispuesto a escucharle, sino agradecido de que me levante la venda de los ojos. Intent sonrer cortsmente, ya que no tena nada que ganar dejando que aquel hombre me viera enfadado, y me consolaba en cierta medida el desprecio que sus opiniones despertaban en sus compaeros. Siento que tengo poco que decir comenc, porque no puedo pretender ser un experto ni en judos ni en asuntos monetarios. Pero puedo asegurarle que los dos trminos no son sinnimos. Nadie debera decir que lo son intervino Sir Robert. Creo que slo queremos que nos aclaren algunos puntos oscuros acerca de lo que los judos quieren de este pas. Despus de todo, ste es un pas protestante. Si eso no fuera importante para nosotros no habramos importado un rey alemn; nos hubiramos conformado con un tirano papista. Y nuestros ciudadanos de la fe romana entienden que su situacin es precaria, pero a menudo me da la sensacin de que ustedes los judos no entienden eso, siempre queriendo obtener dispensas especiales de prestar juramento al asumir un cargo y dems. Es como si quisieran convertirse en ingleses. Y pese a lo que nuestros amigos del norte de Gran Bretaa piensen, ser ingls no es simplemente un asunto circunscrito a cmo uno vista o hable. Me temo que tengo que estar de acuerdo en esto con Sir Robert me dijo Lord Thornbridge, porque aunque no les echo en cara a los extranjeros sus costumbres o sus hbitos, s que me dan que pensar sus hermanos judos, que vienen a asentarse en esta nacin, que desean permanecer separados de nosotros, y sin embargo exigen un tratamiento especial. Conozco un nmero considerable de hombres cuyos antepasados eran franceses u holandeses pero que, despus de una o dos generaciones, se han convertido en uno ms de la familia inglesa. No estoy seguro de que las cosas sean as con su gente, Weaver. Es cierto apunt Sir Robert. Suponga que el corredor de bolsa Isaac, despus de ganar una fortuna en la calle de la Bolsa gracias a la mala fortuna de un caballero cristiano honesto, decide llevarse sus cien mil libras al campo y convertirse en el hacendado Isaac. Se compra un terreno, con las rentas construye y hala!, se

encuentra en posicin de proporcionarle sustento a un clrigo. Va un judo a nombrar a un cura de la Iglesia anglicana, o debemos esperar que los buenos ciudadanos del condado de Somerset sigan las enseanzas de un rabino? Cuando el hacendado Isaac, que debe marcar la ley en su propiedad, se haga cargo de dirimir las disputas entre sus arrendatarios, se guiar por la ley de Inglaterra o por la ley de Moiss? sas son preguntas para las que no tengo respuesta le dije, manteniendo la voz calmada. No puedo hablar en nombre de su hacendado Isaac, porque no existe tal criatura. Y segn mi experiencia, ms que intentar conseguir todo lo que podamos de nuestra nacin anfitriona, buscamos vivir en paz y en gratitud. Ah tienen dijo Sir Owen alegremente. Posee usted los honorables sentimientos de un hombre honorable. Y yo puedo poner la mano en el fuego por el honor del seor Weaver. En efecto dijo Sir Robert, puede que el seor Weaver no sea el exponente perfecto de su gente. Recordar, supongo, la historia de Edmund West? el otro hombre asinti, as que Sir Robert se dirigi a m y me explic: West era un comerciante de xito que decidi especular en bolsa. Se empecin en la idea de retirarse cubierto de oro, ya sabe, como tantos otros hombres. Su fortuna ascendi tanto que podra fcilmente haberse retirado del negocio de la bolsa, pero no quiso dejarlo hasta no tener cien mil libras en el bolsillo. As que, con unas ochenta mil libras quiz, hizo algunas inversiones con judos y observ con horror cmo su fortuna disminua en un tercio. Estos judos olieron su pnico y se aprovecharon de l. Pronto esta cantidad se vio reducida a la mitad y luego de nuevo a la mitad hasta que termin por tener menos que nada. Y si duda usted de la veracidad de esta historia Sir Robert me mir fijamente, puede ir a visitar al seor West usted mismo entre los lunticos de Bedlam: sus prdidas le trastornaron del todo la cabeza. Aunque gran parte de mi trabajo requera que soportase los insultos de caballeros, encontr que mi paciencia estaba prcticamente agotada con este grupo en particular. Tambin me enfadaba que Sir Owen permitiese que se me atacase con estas calumnias sin intentar mayor defensa que una ftil risotada. Por un momento pens en ofrecerles mis disculpas y marcharme, para ensearle a este bufn que un judo es tan capaz de indignarse y de responder a una ofensa como el que ms. Y sin embargo, algo me retuvo, porque rara vez haba tenido la oportunidad de conversar largamente y con franqueza con un hombre de la relevancia de Sir Robert, y me preguntaba qu poda aprender de aquella conversacin. De modo que decid tragarme mi orgullo por el momento y decidir cmo darle la vuelta a la conversacin para que me favoreciese.

Todos los inversores se arriesgan a perder sus fortunas en la bolsa contest al fin. No puedo creer que haya que culpar a la deshonestidad de los judos. Que un hombre venda a otro con la esperanza de sacar beneficio no convierte al vendedor en un villano dije, repitiendo con confianza las palabras de mi to. Creo que estoy de acuerdo dijo Home. Culpar a los judos de la corrupcin de la calle de la Bolsa es ms o menos como culpar al soldado de la violencia de una batalla. Los hombres compran y venden en el mercado de valores. Algunos hacen dinero y otros lo pierden, y algunos de estos hombres son judos, pero creo que usted sabe tan bien como yo, Sir Robert, que la mayora no lo son. Muchos, sin embargo aadi Lord Thornbridge, son extranjeros, y ah Sir Robert tiene razones para estar preocupado. Creo dijo, volvindose a su amigo que es usted demasiado vctima de los prejuicios populares al culpar a los hijos de Abraham exclusivamente, pero ellos sin duda estn ah, igual que hombres de otras muchas naciones, y un colectivo de ingleses que no le guardan lealtad a ninguna nacin, que venderan al pas en acciones si pudieran. Sir Robert asinti solemnemente. Habla usted ahora como un hombre con sentido comn dijo, sacudiendo las manos animadamente, pero la verdadera villana de todo esto es lo que le est pasando a nuestro pas. Cuando los hombres empiezan a intercambiar cosas de verdadero valor por todo ese papel, se convierten en mujeres caprichosas y excitadas. Los valores masculinos y rudos de los antiguos se dejan de lado y se adopta la frivolidad. Estos bonos, loteras y dividendos estn llevando a nuestro pas a una deuda imposible de pagar, porque nos importa un rbano el futuro. Se lo digo yo, esta especulacin juda destruir el Reino. Desde mi punto de vista intervino Lord Thornbridge, es mucho ms pernicioso el efecto que el papel moneda produce sobre los elementos inferiores. Por qu tendr un hombre que ganarse el pan de cada da trabajando si un billete de lotera le transporta a la riqueza inmediata? Al final me temo que los corredores de bolsa se dirigi a Sir Robert, y me refiero a los corredores de bolsa que responden a los nombres de John y de Richard tanto como a los Abraham y a los Isaac, amenazan con sustituir a la cuna y a la alcurnia por el dinero como medida de calidad. Aqu vi mi oportunidad. Me pregunto, seor, si los judos o quien sea tienen necesidad de planear la desaparicin de aquellos que con tanta eficacia se destruyen a s mismos. No deseo hablar mal de los muertos, pero slo necesito recordarles al seor Michael Balfour, a quien le arruin, no el

trabajo de los intrigantes, sino su propia avaricia. Sir Robert me mir fijamente. Sir Owen, Home y Lord Thornbridge intercambiaron miradas. Me haba pasado de la raya? Haba sido Balfour quiz miembro de este club? Sent un temblor de remordimiento, como si fuera culpable de algn faux pas, pero pronto record las indignidades que estos hombres me haban echado encima, esperando que sonriese como un simio mientras reciba sus insultos. Por fin, como era de esperar, fue Sir Robert quien habl. Est claro que a Balfour lo mataron los judos, Weaver. Ciertamente, me asombra que usted siquiera mencione su nombre. Abr la boca para hablar, pero Sir Owen, que no sufra de la sorpresa y la excitacin que senta yo, habl primero. En qu sentido, seor? Todo Londres sabe que Balfour acab con su propia vida. Cierto asinti Sir Robert. Pero podemos dudar de que hubiera una influencia rabnica detrs de todo esto? Balfour tena un vnculo con un judo, ese corredor de bolsa que muri al da siguiente. Creo que est usted equivocado dijo Home. Yo o que el hijo de Balfour se encarg de que al judo lo atropellasen para vengar la muerte de su padre. Tonteras Sir Robert sacudi la cabeza. El hijo de Balfour sera capaz de ayudar a los judos a arrancarle la silla de debajo de los pies para que su padre se ahorcase mejor, pero no cabe duda de que el judo estuvo involucrado. Mir a mi alrededor con cuidado por ver si alguien me estaba observando. Estaba razonablemente seguro de que nadie conoca la identidad de mi padre, pero tambin pens que de alguna manera podan estar sometindome a examen. Imaginaba que era mejor no decir nada, pero luego se me ocurri que no tena nada que perder si suspenda el examen. Por qu no existe duda de que haba judos involucrados? pregunt. Aparte de Sir Robert, que me observaba con mudo asombro, los otros simplemente se mostraron avergonzados y se inspeccionaron los zapatos. Me senta abochornado e incmodo, y su propio apuro no haca nada por aliviarme, pero no me quedaba otra opcin que insistir con mis averiguaciones. Sir Robert no esquiv mi mirada. Realmente, Weaver, si desea usted no sentirse insultado no

debera hacer este tipo de preguntas. El asunto no le concierne. Pero tengo curiosidad dije. Cmo est relacionada la muerte de Balfour con los judos? Bueno dijo Sir Robert despacio, era amigo de ese agente judo, como le dije. Y se dice que planeaban algo. Yo tambin he odo eso intervino Home. Reuniones secretas y dems. Este judo y Balfour estaban sin lugar a dudas involucrados en algo para lo que result que no estaban preparados. Balfour se enred con estos... Sir Robert agit una mano en el aire estos diablos, estos corredores de bolsa, y pag el precio. Yo slo espero que los dems aprendan de l. Y ahora, si me disculpan. Sir Robert se levant abruptamente y Thornbridge, Home, Sir Owen y yo le seguimos instintivamente. El barn camin hacia el centro de la habitacin con sus amigos, dejndome de pie, solo, con todas las miradas puestas en m, durante uno o dos minutos agudamente embarazosos. Despus, con una amplia sonrisa de lado a lado de la cara, Sir Owen se me acerc pasendose. Debo pedirle disculpas en nombre de Bobby. Pens que le recibira mejor. En realidad no quiere decir nada. Es posible que estuviera un poquito achispado. Admito que no fui tan prolijo al expresarle que no tena importancia como hubiera sido preciso, de obedecer ms a los dictados de la cortesa que a los del sentimiento. Me limit a agradecerle a Sir Owen que me hubiese invitado, y me desped. Me sent lleno de alivio al salir por fin del edificio. Con el deseo de evitar el disgusto que supondra cualquier posible ataque a mi persona, le ped al lacayo que me consiguiese un carruaje, y me fui a casa de un humor espantoso.

Trece

Al da siguiente, tras un desayuno apresurado de pan basto y queso de Cheshire, regado con una jarra de cerveza suave, me dirig a toda prisa a casa de Elias. Aunque era ya media maana encontr a mi amigo an dormido. Esto era bastante habitual. Como muchos hombres que se consideran ms bendecidos por los dioses del ingenio que por los del dinero, Elias a menudo se pasaba durmiendo varios das en las pocas en las que se vea obligado a evitar la consciencia de su propia hambre y de su pobreza. Esper mientras la casera, la seora Henry, le despertaba, y me consider honrado de que se apresurara a vestirse con toda celeridad. Weaver me dijo, bajando deprisa la escalera y metiendo todava un brazo por la manga de la chaqueta con encajes azul oscuro, que haca juego a la perfeccin con el chaleco azul y amarillo que llevaba debajo. Aunque anduviera escaso de fondos, Elias era dueo de unos trajes muy elegantes. Se esforz en terminar de vestirse, pasndose de una mano a otra un grueso paquete de papeles atados con un lazo verde. Qu maravilla verte. Has estado ocupado, verdad? Este asunto de Balfour consume toda mi atencin. Tienes tiempo de discutirlo? Me mir con preocupacin. Pareces cansado me dijo. Me temo que no has estado durmiendo lo suficiente. Quiere que le sangre un poco para refrescarle, caballero? Un da voy a dejar que me sangres slo por el placer de sorprenderte me re. Es decir, dejar que me sangres slo si creo que de paso no me matars. Elias puso cara de fastidio.

Es un misterio que los judos hayis sobrevivido. En vuestras creencias mdicas sois como los indios salvajes. Cuando alguno de vuestra tribu enferma, llamis al mdico, o al chamn, vestido con una piel de oso? La ocurrencia de Elias me hizo rer. Me encantara saber en qu manera los escoceses, que andis pintados de azul y medio desnudos por las Tierras Altas, sois ms civilizados que los autores de las escrituras, pero esperaba que tuvieras tiempo de hablar conmigo del asunto Balfour. Y me gustara mucho que converssemos acerca de todo este corretaje de bolsa y dems, del que creo que algo sabes. Por supuesto. Y tengo mucho que contarte. Pero si lo que quieres es hablar de la Bolsa, no se me ocurre un sitio mejor que el Jonathan's Coffeehouse, el corazn mismo y el alma de la calle de la Bolsa. Slo hace falta que te agencies un carruaje para que nos lleve hasta all, y luego dejar que me invites a comer algo. O mejor an, por qu no incluimos la expedicin en la cuenta de Balfour? No iba a cobrarle ningn gasto a Balfour. Por lo que me haba contado Adelman, iba a tener suerte si reciba algo de l, pero no quera apagar el entusiasmo de Elias. Sent en el bolsillo el tintineo de la plata, fruto de la amabilidad de Sir Owen, y me pareci muy bien invitar a mi amigo a comer en pago a sus buenos consejos. En el carruaje de camino a la calle de la Bolsa, Elias parlote constantemente, pero dijo relativamente poco de importancia. Me cont de viejos amigos a los que haba visto, de un motn en el que casi se haba visto envuelto, de una aventura escabrosa que haba tenido con dos prostitutas en la trastienda de una oficina de farmacia. Pero mi pensamiento vagaba durante la alegre charla de Elias. El da estaba fresco y nublado, pero el aire estaba limpio, y yo iba mirando por la ventanilla mientras avanzbamos en direccin este por Cheapside hasta Poultry. A lo lejos vi Grocers Hall, sede del Banco de Inglaterra, y delante de nosotros la enormidad del edificio de la Bolsa de Londres. Debo decir que esta estructura gigantesca siempre me haba intimidado, porque aunque mi padre no haba trabajado all dentro desde mi ms temprana infancia, an lo asociaba con un poder paterno malhumorado y misterioso. La Bolsa, segn haba sido construida despus de que el Gran Incendio destruyera la antigua sede, es esencialmente un gran rectngulo, con el exterior rodeando un gran patio abierto. Aunque slo tiene dos plantas, los muros alcanzan tres o cuatro veces ms altura que cualquier otro edificio de dos plantas que a uno se le ocurra, y la entrada se ve disminuida por una gran torre que asciende a los cielos. Hace muchos aos, los corredores como mi padre hacan sus negocios en el edificio de la Bolsa de Londres, y los judos tenan

incluso su propio paseo o lugar de trabajo en el patio, al igual que los comerciantes de telas o de comestibles y todo tipo de hombres dedicados al comercio exterior. Pero entonces el Parlamento aprob una ley que prohiba la compraventa de acciones dentro de la Bolsa, as que los corredores tuvieron que trasladarse a la cercana calle de la Bolsa, instalndose en cafs como el Jonathan's o el Garraway's. Para indignacin de aquellos que haban luchado contra la corredura de bolsa, la mayor parte del comercio de Londres se traslad con ellos, y si bien el edificio en s se mantena como un monumento al podero financiero britnico, no era ms que un monumento hueco. Lo cierto era que las verdaderas operaciones de bolsa tenan lugar en unas pocas callejuelas estrechas y de apariencia insignificante que podan recorrerse en apenas unos minutos. Por el lado sur de Cornhill, enfrente justamente del edificio de la Bolsa de Londres, se entraba en la calle de la Bolsa, que avanzaba en direccin sur pasando por el Jonathan's y luego por el Garraway's, mientras la calle giraba hacia el este para desembocar en Birchin Lane, donde el caminante se encontraba con el Banco Sword Blade y unos cuantos cafs ms donde hacer negocios con loteras o con aseguradoras o en proyectos en el comercio extranjero. Birchin Lane le conduca a uno hacia el norte, de vuelta a Cornhill, completando as el sencillo recorrido de uno de los conjuntos de calles ms confusos, imponentes y misteriosos del mundo. Nuestro carruaje se encontr con trfico pesado cerca del edificio de la Bolsa, as que le ped al cochero que se detuviese cerca de Pope's Head Alley, y desde all caminamos un breve trecho, abrindonos paso entre la multitud de hombres. Si el Jonathan's era el centro del comercio, era tambin donde se localizaba su esencia ms pura, y a medida que uno se alejaba iba encontrando ms tiendas hbridas y extraas, que derivaban su negocio tanto de la excitacin monetaria de la calle de la Bolsa como del comercio, ms mundano, de la vida diaria. Se vean carniceras-loteras, donde al comprar un pollo o un conejo se participaba en el sorteo de un premio. Un mercader de t prometa que un tesoro de acciones de la Compaa de las Indias Orientales estaba escondido en una de cada cien cajas de sus productos. Un farmacutico apostado a la puerta de su establecimiento ofreca a gritos asesoramiento financiero barato. Sera injusto por mi parte sugerir que la zona en torno a la Bolsa era el nico lugar de la metrpoli al que las nuevas finanzas le haban hincado el diente. La locura por la ganancia monetaria se haba apoderado de la ciudad con el restablecimiento legal de la lotera en 1719, el ao de este relato, y las loteras ilegales llevaban aos siendo populares en todas partes. Confieso que yo mismo haca negocios con un barbero lotero que me apuntaba para un premio cada vez que me afeitaba, aunque mis visitas prcticamente diarias desde haca ya ms de dos aos an no me haban reportado beneficio alguno.

Haba visitado la zona con anterioridad, pero ahora me produca una nueva fascinacin. Mantena la mirada alerta, como si cada hombre con quien me cruzara pudiera esconder la clave del asesinato de mi padre; en realidad era mucho ms probable que a cada hombre con el que me cruzaba le importase un rbano la muerte de mi padre, a no ser que yo fuera capaz de demostrarle de qu modo le iba a costar dinero o a hacrselo ganar. Elias y yo nos abrimos paso hasta la calle y llegamos rpidamente al Jonathan's, que estaba bastante lleno, y bulla con los negocios del da. El Jonathan's, caf de corredores y corazn mismo de la calle de la Bolsa, me pareca el ms animado de los cafs que yo conoca. Los hombres se agrupaban, discutiendo con vehemencia, rindose, o con aspecto grave. Otros estaban sentados a las mesas, hojeando a toda prisa pilas de papeles, bebiendo caf. Y el ruido no era slo el de la conversacin. Mientras algunos daban a sus amigos palmadas en la espalda con clida benevolencia, otros anunciaban su mercanca a gritos: Vendo para el prximo sorteo de lotera, ocho chelines el cuarto de boleto!, Alguien vende bonos de 1704?, Tengo aqu una fbrica de hacer dinero para cualquiera que me brinde cinco minutos de su tiempo!, Quin quiere invertir en el drenaje de pantanos? Proyecto garantizado!. Mirando a mi alrededor, poda entender por qu mis vecinos cristianos asociaban tan rpidamente a los judos con la calle de la Bolsa, porque haba una gran cantidad de israelitas en la sala, quiz ms de cuantos yo hubiese visto juntos nunca en Dukes Place. Pero los judos apenas eran la mayora en el Jonathan's, y en absoluto eran los nicos extranjeros. Aqu haba alemanes, franceses, holandeses muchos holandeses, se lo aseguro, italianos y espaoles, portugueses y, por supuesto, una cantidad considerable de britnicos del norte. Haba incluso algunos africanos dando vueltas por ah, pero me parece que eran criados, no agentes de bolsa. La habitacin era una cacofona de idiomas distintos, todos pronunciados a gritos al mismo tiempo. Era un confuso muestrario de papeles que cambiaban de manos, firmas, sobres llenos, caf servido y caf bebido. Me pareci el centro mismo del universo, y no era escasa mi admiracin por quienes eran capaces de trabajar en un lugar tan lleno de distracciones. La fortuna nos sonri, porque nada ms entrar un tro de hombres dejaron libre una mesa delante de nosotros, y nos movimos con rapidez para ganarla antes que un grupo de hombres que llevaban ms tiempo esperando, mientras negociaban de pie. Gritando por encima del barullo, le ped a un chico que pasaba a nuestro lado con una bandeja llena de platillos sucios que nos trajera caf y hojaldres.

Mir en torno a m con asombro. No visitaba el Jonathan's desde la infancia, cuando mi padre nos traa a mi hermano y a m a rastras para que observramos cmo trabajaba. Solamos quedarnos sentados, mudos e incmodos, paralizados a medias por el terror romo que siente un nio ante la presencia inexplicable de la locura adulta, y a medias por el puro aburrimiento. Ahora, de nuevo en el caf y ya adulto, en mi propia visita de trabajo, an me senta pequeo, sobrecogido y un poco intimidado. Al menos an no estaba aburrido. El chico nos trajo caf y comida, y Elias no perdi tiempo en meterse un hojaldre entero en la boca. Conoces al seor Theodore James, el librero del Strand? me pregunt, con la voz apagada por la pasta y la mermelada. He pasado por su tienda. Elias vibraba de excitacin al hablar. Deberas entrar alguna vez. Es un hombre esplndido. Imprimi mi volumen de poemas, sabes? El seor James posee cierta influencia, que ha utilizado para conseguirme audiencia con el seor Cibber en el Teatro Real de Drury Lane, para que considere la posibilidad de montar mi obra dramtica. Es algo increblemente emocionante, la verdad. Me mareo slo de pensar que mi obra se represente en un escenario. Es verdaderamente maravilloso, no crees? No poda evitar sonrer. Elias, despus de todo, era un hombre de muchos talentos. No tena ni idea de que tuvieras una obra lista para representar le estrech la mano con alegra. Solt una risita bobalicona. Y no la tena. Le dir que he trabajado con ahnco. Pero no con demasiado ahnco, porque no quiero que crea que soy uno de esos dramaturgos tontos que se creen un Jonson o un Fletcher. La escrib ayer aadi en un susurro. Una obra entera en un da? Bueno, he visto suficientes comedias como para saber cmo ordenar estas cosas. Y sin embargo, a pesar de las prisas, no carece de algn giro original. La he llamado El amante confiado. Quin puede resistirse a una obra con un ttulo tan alegre? Venga, Weaver, te considero un hombre de gusto. Djame que te la lea. Me encantara escuchar tu trabajo, Elias, pero tengo que

admitir que estoy un poco preocupado. Te prometo que la oir en otra ocasin, pero ahora necesito que me aconsejes en el asunto este de Balfour. Por supuesto dijo, escondiendo el fajo de papeles que se haba sacado del bolsillo. La obra sin duda puede esperar. Ha llegado al mundo tan recientemente que descansar seguro que le viene bien. No poda evitar que extraordinariamente simptico. Elias me pareciese un amigo

Gracias le dije, esperando no haberle ofendido despreciando sus esfuerzos literarios, porque me hace mucha falta tu ayuda en este asunto. Ando un poco perdido. Aqu tenemos, despus de todo, dos hombres que se conocan, aunque no fueran amigos, que murieron ambos con veinticuatro horas de diferencia. Uno en misteriosas circunstancias y el otro en circunstancias escandalosas. Te aseguro que se dice por la ciudad que hay algo raro en todo esto, pero no tengo ni idea de cmo empezar a decidir qu es exactamente lo que chirra. Voy a intentar localizar al hombre que atropello a mi padre, pero no creo que me lo vaya a poner demasiado fcil. Nuestra conversacin fue interrumpida momentneamente por uno de los mozos, que pas a nuestro lado haciendo sonar una campana. Seor Vredeman, Un mensaje para el seor Vredeman. Estas interrupciones eran parte del trabajo en Jonathan's. A Elias no le cost trabajo pasar por alto la distraccin. Tienes entre manos un asunto complicado convino Elias mientras sorba el caf. Yo me daba cuenta de que quera hablar ms de su obra, aunque haba algo en este tema que le pareca irresistible. Parece expliqu que hay alguien que no quiere que descubra la verdad que se esconde detrs de estas dos muertes. Alguien intent acabar con mi vida hace dos noches. Ahora haba logrado captar toda la atencin de Elias, sin ninguna duda. Le cont la historia de mi encuentro con el carruaje, insistiendo especialmente en las palabras de despedida del cochero. No puede tratarse de un asalto fortuito observ, ya que dices que el culpable saba que eres judo. Los que asesinaron a Balfour y a tu padre no quieren que reveles sus crmenes. Yo haba observado aquel brillo en su mirada en otras ocasiones

en las que me haba ayudado. La verdad es que estaba acostumbrado a ver ese brillo cuando colaboraba conmigo en asuntos de mujeres jvenes y atractivas. Sin embargo, esta investigacin despertaba obviamente la curiosidad voraz de Elias. Estos malhechores se han tomado mucho trabajo en ocultar sus acciones, y ahora parece que se tomarn an ms para mantener escondidos sus secretos. Te va a ser difcil descubrirlos. No slo difcil suspir. Me temo que imposible. Estoy acostumbrado a seguir las pistas que la gente deja descuidadamente. Ahora me enfrento a unos hombres que han tenido cuidado en no dejar ni rastro de su presencia, hombres que, de hecho, han tomado medidas extremas para crear confusin en torno a sus actos. No s si hay un camino por el que pueda avanzar. Supongo... Elias levant la cabeza pensativamente. Tiene que haber un rastro, slo que no del tipo que ests acostumbrado a buscar. Un rastro de ideas y motivos, ya que no uno de testigos. Tendrs que hacer algunas conjeturas, como comprenders, pero eso no es problema. Hacer conjeturas no va a llevarme a ninguna parte ahora me preguntaba si Elias no estara persiguiendo alguna quimera precisamente cuando yo necesitaba su claridad. Cuando alguien viene a verme porque requiere mi ayuda para encontrar a un acreedor, acaso me pongo yo a hacer conjeturas acerca de su paradero? Por supuesto que no. Averiguo lo que puedo de su vida y costumbres y luego lo busco all donde s que voy a encontrarlo. Lo buscas donde crees que vas a encontrarlo, puesto que no sabes si estar donde te lleva tu razonamiento. Haces conjeturas todos los das, Weaver. Slo te estoy sugiriendo que hagas conjeturas ms amplias. Locke, sabes, escribi que quien no admite nada ms que lo que puede ser demostrado claramente, no estar seguro de nada ms que de perecer pronto. En tu caso, parece que esto ser an ms cierto de lo que Locke pretenda. Eso no es ms que un juego de palabras, Elias. Estos juegos no me ayudan. No es verdad. Creo que ests ms acostumbrado a actuar guindote por la especulacin de lo que te parece. En este caso vas a tener que adoptar algunas premisas razonables y proceder como si fueran ciertas. Tu labor consiste en analizar lo general y sacar conclusiones particulares, porque lo general y lo particular siempre estn relacionados. Piensa en lo que dice el seor Pascal acerca del cristianismo: escribe que puesto que el cristianismo recompensa la adherencia a sus principios y castiga la no adherencia, mientras que lo que no es cristianismo no ofrece ni recompensas ni castigos, cualquier hombre razonable optara por convertirse al cristianismo, ya

que al hacerlo obtiene la mxima probabilidad de beneficio y la mnima probabilidad de castigo. Pues bien, lo del cristianismo a ti no te afecta, y me parece que Pascal estaba ms o menos dando por sentado que el cristianismo es la nica religin a disposicin de un hombre razonable. Su pensamiento es precisamente lo que te permitir resolver este asunto, porque habrs de trabajar con probabilidades en lugar de con hechos. Si solo puedes guiarte por lo probable, ms tarde o ms temprano llegars a la verdad. Ests sugiriendo que me conduzca en este asunto eligiendo al azar caminos de investigacin? Al azar no me corrigi. Si no sabes nada con certeza pero puedes hacer conjeturas razonables, actuar basndote en esas conjeturas te ofrecer la mayor probabilidad de saber quin hizo esto, con la menor probabilidad de fracaso. No hacer nada no te ofrece ninguna probabilidad de descubrirlo. Las grandes mentes matemticas del siglo pasado Boyle, Wilkins, Glanvill, Gassendi han elaborado las reglas en funcin de las cuales tendrs que razonar para encontrar al asesino que buscas. No vas a actuar segn lo que te muestren los ojos y los odos, sino segn lo que tu mente considere probable Elias puso el caf sobre la mesa y juguete con las manos. Cuando Elias se crea brillante siempre se pona a juguetear con las manos. Me preguntaba cmo se atreva a sangrar a sus pacientes, ya que era tal su fe en los poderes curativos de la flebotoma que me imaginaba que sera incapaz de controlar sus propias manos slo de pensar en las virtudes de la sangra. Confieso que ni sospechaba la importancia de lo que Elias me estaba contando. No comprenda que me estaba ayudando a cambiar la naturaleza misma de mi razonamiento. Y cmo se supone que debo empezar a hacer conjeturas y a guiarme por las probabilidades? No tienes confianza suficiente en tu propio intelecto. A m me parece que razonas de este modo todo el tiempo, pero como no ests versado en filosofa no eres capaz de reconocer el tipo de pensamiento que practicas. Estar encantado de prestarte algunos libros. Sabes muy bien que no tengo cabeza para tus libros difciles, Elias. Afortunadamente dependo de ti para que los estudies por m. Qu nos dice la filosofa del seor Pascal que debemos hacer con el asunto que nos traemos entre manos? Djame que piense me dijo despacio, y mir hacia arriba estudiando el techo. Debo decir que nunca me cansaba mi amistad con Elias, porque

era un hombre de muchas facetas. De haber entrado por la puerta en aquel momento una ramera atractiva, se hubiera olvidado de que hombres como el tal Pascal pisaron alguna vez la faz de la tierra, pero por el momento tena a mi disposicin todo el poder de su intelecto, y creo que le complaca en grado extremo aplicarlo a mi causa. Tenemos un hombre comenz lentamente cuya muerte ha dejado al descubierto su bancarrota. Su hijo piensa que el suicidio es una artimaa y que su bancarrota est relacionada con su muerte; piensa, de hecho, que la muerte es consecuencia del deseo de dejarle en la bancarrota. Sin duda reflexion Elias, el asesino no puede ser un ladrn normal. Uno no puede robar sin ms los ttulos de otro: hay que llevarlos a la institucin emisora para que sean transferidos. Qu instituciones emiten bonos? El Banco de Inglaterra tiene el monopolio sobre la emisin de Bonos del Estado, pero luego estn tambin las compaas, claro: la Compaa de los Mares del Sur, la Compaa de las Indias Orientales, y dems. S, ltimamente he odo hablar mucho de estas compaas. Especialmente del Banco y de la Mares del Sur. Pero cmo sabes tanto de todo esto? No s si sabes que me he aficionado algo a jugar en bolsa se hinch un poco, lanzando una mirada por el Jonathan's como si fuera el dueo del lugar. Y como podra decirse que soy un habitual de los cafs, no es raro que aprenda alguna cosa sobre el negocio. He adquirido algunos valores que me han reportado gratos beneficios, aunque lo que ms me interesa son los proyectos. Creo que cuando naci Elias los inventores de proyectos y los intrigantes del mundo entero se tomaron unos tragos a su salud y otro ms para honrar a sus padres. Desde el comienzo de mi amistad con Elias haba invertido, y perdido, dinero en proyectos para la pesca del arenque, la plantacin de tabaco en la India, la construccin de un barco que navegase bajo el mar, la desalacin del agua marina, la fabricacin de una armadura resistente al fuego de mosquete para los soldados, la creacin de un motor que se alimentase de vapor, la invencin de una especie de madera maleable y la cra de una raza de perro comestible. Una vez me burl de l sin piedad por invertir cincuenta libras que pidi prestadas a una serie de ingenuos, incluido yo mismo en un proyecto para la produccin de enormes cantidades de dinero por medios que, una vez revelados, asombrarn. De modo que, aunque no creyese que Elias fuera el inversor ms cauto del mundo, s crea que comprenda el funcionamiento del mercado de valores.

Si un simple ladrn no puede robarle sus valores a alguien segu preguntando, quin puede, y con qu propsito lo hara? Bueno Elias se mordi el labio, podramos pensar en la propia entidad emisora. Ech una carcajada como si encontrase la idea ridcula. Pero no poda olvidar al viejo enemigo de mi padre, Perceval Bloathwait, el director del Banco de Inglaterra. Quieres decir que el Banco de Inglaterra, por ejemplo, podra matar a dos hombres para conseguir algo, que el Banco de Inglaterra es responsable de intentar quitarme la vida a m tambin? Seor Adelman! grit el mozo del caf al pasar por nuestra mesa. Hay un coche esperando al seor Adelman! Observ de lejos cmo el amigo de mi to se abra paso a travs del caf, seguido de un grupsculo de sicofantes que le acosaron incluso mientras trataba de cruzar el umbral. Por un momento me sent sorprendido, como si fuera una extraa coincidencia que l estuviera en el mismo sitio que haba elegido yo para tomarme un pocillo de caf. Luego me acord de que era yo quien haba elegido tomar un pocillo de caf en su lugar de trabajo. No era l quien me persegua a m, sino ms bien al contrario. Me volv de nuevo hacia Elias, quien, mientras yo andaba perdido en mis pensamientos, haba estado especulando sobre las intenciones asesinas de la institucin financiera ms poderosa del pas. Quiz el Banco se diera cuenta de que le resultaba imposible pagar el inters y tuviera que deshacerse de todos los inversores propuso. Qu mejor manera de ordenar las cuentas que hacer que algunos bonos desaparezcan? Quiz u padre y Balfour tenan una cantidad muy grande de participaciones de alguna institucin en particular. Sent una especie de escalofro. Elias estaba levantando un espectro que mi to haba despreciado por ridculo. Me han dicho que tal cosa es improbable. No creo que el Banco de Inglaterra vaya por ah asesinando a sus inversores. Si necesitaba incumplir algn prstamo, estoy seguro de que existen formas ms eficaces de hacerlo. Elias gesticul. Por el amor de Dios, Weaver. De qu crees que se trata en el Banco de Inglaterra? De asesinatos no, claramente.

Esa no es su funcin, pero no hay razn alguna para creer que el asesinato no se encuentra entre sus instrumentos. Por qu? le pregunt. No es ms probable que estos asesinatos hayan sido llevados a cabo por un hombre o un grupo de hombres en lugar de como parte del programa de una compaa? Pero si este hombre u hombres actan para servir a la compaa, entonces no s si veo la distincin. La compaa sigue siendo el villano. Y qu significa la vida de un hombre o dos a ojos de una institucin tan enorme como el Banco de Inglaterra? Si la muerte de un hombre sugiere la probabilidad de un beneficio financiero considerable, qu va a detener al Banco o a alguna de las otras compaas a la hora de hacer una inversin tan sangrienta? Ya ves, el meollo de la cuestin es que este tipo de clculo de probabilidades, que va a ayudarte a averiguar lo que hay detrs de estas atrocidades, ha permitido la aparicin de las mismas instituciones que con mayor probabilidad estn involucradas en el asesinato de tu padre. El Banco y las compaas se dedican a la corredura burstil a gran escala, y qu es jugar en bolsa si no un ejercicio de probabilidades? Entre mi to y t, Elias, me siento como si me hubiera matriculado en una de las universidades. No s si soy capaz de desentraar todo esto de la probabilidad y los Bonos del Estado y Dios sabe qu ms hice una pausa y pens que quiz estuviera desechando lo que deca Elias con demasiada rapidez. Cmo se relaciona la probabilidad con estas compaas? La sonrisa en el rostro de mi amigo me indic que haba estado esperando que le hiciese esa pregunta. Es la teora de la probabilidad la que ha permitido la aparicin de los valores. Para invertir, tienes que pensar en lo que es probable, no en lo que se sabe a ciencia cierta, y actuar en consecuencia. Considera el negocio de las aseguradoras. Un hombre paga a una aseguradora porque sabe que es posible que algo le ocurra a sus bienes. La compaa aseguradora, por su parte, acepta el dinero, sabiendo que en cada caso individual es probable que no ocurra nada, de manera que cuando se ve obligada a pagar, la mayor parte del dinero est seguro. Ahora bien, es posible que todos los barcos asegurados por una compaa acaben en el fondo del ocano, y entonces la compaa ira a la bancarrota, pero un azar tan monstruoso no es probable, as que nuestros amigos los potentados de las compaas aseguradoras duermen la mar de bien por las noches. Senta que Elias estaba en la cspide de algo que yo segua sin entender. Nada de esto explica por qu el Banco de Inglaterra querra verse involucrado en un asesinato.

Los ojos de Elias se iluminaron como velas gemelas al retomar el tema de la villana del Banco. De nuevo ests pensando en trminos de probabilidad. Qu podra, con toda probabilidad, explicar los dos asesinatos? El viejo Balfour muri en circunstancias misteriosas, y result que en sus finanzas haba grandes agujeros de dinero. No sabemos cunto, pero si es una cantidad que pudiera ser equivalente a la diferencia entre estar en la bancarrota o no, deberemos suponer que se trata, al menos, de diez mil libras. Quiz ms. Ests de acuerdo? Le dije que s. Entonces, los valores por una cantidad de esa envergadura seran, o bien acciones de las compaas de comercio exterior, o bien Bonos del Estado emitidos por el Banco de Inglaterra. En cualquiera de los dos casos, esos fondos no son transferibles, lo que quiere decir que para que alguien, aparte del dueo legal, posea esos valores, este ltimo tendra que transferir oficialmente su titularidad al Banco en las horas oficiales de transferencia. Yo no puedo coger simplemente los fondos de Balfour y decir que son mos. O l o sus herederos tendran que firmar la transferencia a mi nombre. Creo que te entiendo. Un ladrn comn no ganara nada con esos valores, de modo que el asesino tiene que ser alguien que est involucrado en la compaa, porque slo alguien as puede convertir los valores en beneficios. Exacto dijo Elias. Pero eso no explica por qu tiene que estar involucrada la institucin misma. No podra el asesino ser un oficial de la compaa, alguien que pudiera transferir fondos robados a s mismo o a un socio? Una slida conclusin Elias me sonri con cierto paternalismo . Pero me dijiste que el viejo Balfour y tu padre tenan un misterioso negocio entre manos antes de morir. De la fortuna de tu padre no parece que falten valores. A mi parecer, es posible por lo tanto que el motivo de estos asesinatos sea algo ms que el robo. El viejo Balfour y tu padre saban algo, o bien se traan entre manos algn negocio o planeaban algo que les haca peligrosos para algunos hombres muy poderosos. Es que no paras de considerar la muerte del viejo Balfour por un lado y la de tu padre por otro. Y si estas muertes estn relacionadas, entonces el mvil es ms que el robo, y eso a m me sugiere una conspiracin, y las conspiraciones sugieren poder. Permanec en silencio un momento, considerando los hbiles brincos que daba Elias de conclusin en conclusin. No me terminaba de creer lo que deca, pero no poda negar la habilidad que demostraba para extraer respuestas posibles de lo que yo haba visto

como un batiburrillo de datos sueltos. En qu tipo de conspiracin ests pensando? Elias se mordi el labio inferior. Dame un cheln me dijo por fin. Agit la mano con impaciencia al ver mi gesto de perplejidad. Venga, hombre, no seas sieso, Weaver. Pon un cheln sobre la mesa. Me llev la mano al bolsillo y rebusqu hasta encontrar un cheln que deposit de un golpe. Elias lo cogi antes de volverlo a poner sobre la mesa. Es una pena de cheln observ. Qu le ha pasado? Era efectivamente una pena de cheln. Haban limado los bordes hasta convertirlo en un pedazo informe de metal de apenas la mitad de su peso original. Lo han recortado le dije. Lo mismo que uno de cada dos chelines en el Reino Unido. Ests sugiriendo que las compaas estn involucradas en el recorte de monedas? No, no exactamente. Slo quiero demostrar la idea de lo que estn haciendo estas compaas. Nuestros chelines son recortados y limados, y la plata que sobra se funde y se vende en el extranjero. Ahora tienes un cheln que contiene quiz tres cuartas partes de su metal original. An vale un cheln? Bueno, pues s, ms o menos, porque necesitamos un elemento de cambio para que la nacin funcione sin sobresaltos sujet la moneda en alto entre el ndice y el pulgar. Este cheln recortado no es ms que una metfora, si quieres, de la ficcin en la que se ha convertido la idea del valor en este Reino. Fing que no le haba visto meterse la moneda en el bolsillo. De ah el xito del billete bancario observ. Al menos en parte, por lo poco que entiendo. Si la plata no circula, sino que se mantiene intacta all donde no puede daarse, la representacin de la plata proporciona una medida de valor segura. La ficcin se sustituye as por la realidad, y tu ansiedad con respecto a estos nuevos mecanismos financieros se disuelve. Pero qu ocurrira, Weaver, si no hubiese plata? Si la plata se sustituyese por billetes de banco, por promesas? Hoy ests acostumbrado a sustituir un billete de banco por una gran cantidad de dinero. Quiz maana olvides que un da utilizaste dinero real. Intercambiaremos promesas, y ninguna de esas promesas se cumplir nunca.

Incluso si algo tan absurdo llegara a suceder, qu dao habra en ello? Despus de todo, la plata slo tiene valor porque todo el mundo est de acuerdo en que lo tiene. No es como la comida, que tiene utilidad en s misma. Si todos estamos de acuerdo en que los billetes de banco tienen valor, cmo es que son menos valiosos que la plata? Pero es que la plata es plata. Las monedas se recortan porque te puedes llevar la plata a Espaa o a la India o a la China e intercambiarla por algo que deseas adquirir. Eso no puedes hacerlo con un billete de banco, porque no hay nada que apoye la promesa fuera de su lugar de origen. No lo entiendes, Weaver: estas instituciones financieras se dedican a restarle valor a nuestro dinero para sustituirlo por la promesa del valor. Porque en cuanto controlen la promesa del valor, controlarn toda la riqueza misma. Es sta la conspiracin de la que hablas? Me ests diciendo que crees que una de las compaas est conspirando para hacerse con el control de toda la riqueza del Reino? Elias se inclin hacia delante. No una de las compaas me dijo en voz baja. Todas ellas. Por separado, juntas... da lo mismo. Han descubierto el poder del papel, y quieren explotarlo. Y crees que mi padre y el viejo Balfour consiguieron de alguna manera estropear ese plan? Seguramente parte de algn plan mayor. Un sistema crediticio es como una gran tela de araa: no la ves hasta que no te ha atrapado, y a la araa no la ves hasta que no la tienes encima, dispuesta a devorarte. Yo no s quin es la araa, Weaver. Pero te aseguro que es la araa que mat a tu padre. El dinero es lo que mat a tu padre. El dinero mueve a la accin, y el dinero crea poder. En algn lugar de este Reino estn los hombres que crean el dinero, y son ellos, por razones que an no comprendemos, tal vez incluso por razones que ellos mismos an no comprenden, quienes mataron a tu padre. Vaya, Elias, no entiendo por qu, si ves la bolsa como algo tan intrnsecamente maligno, inviertes t en ella. se es el maldito meollo del asunto susurr. Uno tiene que invertir en bolsa en los tiempos que corren. Mira a tu alrededor en este caf. Crees que toda esta gente est aqu porque les gusta negociar en bolsa? No hay otra cosa que uno pueda hacer con su dinero. El dinero genera dinero, y estamos todos atrapados en la tela de araa, incluso aqullos de nosotros que sabemos lo que es. No podemos evitarlo.

Cosa que no nos explica en qu conspiracin se vieron involucrados mi padre y Balfour. No podemos sacar datos de la nada, Weaver. Slo intento que te des cuenta de que estas compaas tienen mucho que ganar, y pueden tener buenas razones para eliminar a quien se les ponga por delante. Ya que te veo tan versado en estos temas le dije, reuniendo el coraje necesario para sacar un tema que deseaba evitar con todas mis fuerzas, podras decirme qu sabes acerca de un caballero de nombre Perceval Bloathwait? Es un hombre metido hasta el fondo en bolsa y por tanto, sin duda, uno de los grandes enemigos de la nacin. Para mi asombro, a Elias de pronto se le ilumin el rostro. Bloathwait, el director del Banco del Inglaterra? Un hombre endiabladamente bueno, para ser uno de esos disidentes ingleses. Al menos sabe cmo mostrar su agradecimiento. Tuve la suerte de encontrarme disponible durante una representacin del Catn de Addison cuando le sobrevino una crisis gstrica. Casi se cae desmayado al patio. Gracias a Dios, pude sangrarle all mismo, convirtiendo un accidente casi fatal en un negocio muy afortunado. Me recompens nada menos que con veinte guineas. Tus sospechas de los ricos observ se considerablemente templadas cuando te hacen algn favor. ven

Faltara ms! respondi Elias con exuberancia. No son pocos los hombres de ms alta cuna que no se dignaran a pagarle al cirujano que la providencia les ha puesto en el camino. Bloathwait es un buen hombre, te lo digo yo. Aunque aadi despus de una breve pausa investido de demasiado poder y probablemente corrupto e infame. Est claro que tendr que hacerle una visita a este tipo endiabladamente bueno, corrupto e infame y desmayado murmur , porque siempre fue enemigo de mi padre. Me perdonars que no te acompae. No deseo que un hombre tan poderoso hable mal de m en los mejores crculos. Te comprendo le dije. Quiz puedas dedicar ese tiempo a pulir El amante confiado. Una idea esplndida. Te agradara escuchar algunas escenas particularmente efectistas? Me termin el caf y me puse en pie.

Nada me gustara ms, pero debo tomar este asunto como prioritario. Pagu la cuenta y dej a Elias sentado a la mesa, muy ocupado retocando su obra.

Catorce

Encontraba los argumentos de Elias basados en la probabilidad fascinantes y sugerentes, y deseaba hallar algn modo de utilizarlos. Hasta poder hacerlo, sin embargo, pens que iba siendo hora de aplicar algunos de los poderes ms bsicos de los que haba dependido durante tanto tiempo. Yo saba que Herbert Fenn, el canalla que haba arrollado a mi padre y que, en mi opinin, haba intentado arrollarme a m tambin , conduca un carruaje para la cervecera Anchor, as que fue a la cervecera adonde dirig mis pasos en busca del villano. Al acercarse el carruaje a su destino, sent que atravesaba no ya vecindarios, sino docenas de mundos diferentes cuya combinacin conformaba la gran metrpoli: los mundos del rico y del privilegiado y del pobre y del criminal, del artesano y el mendigo, el caballero y la dama, el extranjero y el britnico, y, claro que s, tambin el mundo del especulador burstil. Durante los dos ltimos das haba habitado el mundo de la especulacin: haba intentado imaginarme quin habra matado a mi padre y al viejo Balfour, y haba intentado imaginar cul habra sido el motivo de los asesinatos. Segn Elias, todo era una conspiracin y un embrollo y una intriga. Sus ideas me resultaban fantasiosas, y sin embargo ahora estaba de camino a enfrentarme con el hombre que haba arrollado a mi padre en la calle. No puedo decir que me apeteciese este enfrentamiento, y mi experiencia en el Jonathan's me haba dejado agitado y agresivo, como si no pudiese confiar en m mismo a la hora de mantener el control sobre mis pasiones. No puedo explicar del todo lo que sent cuando el encargado de los carros de reparto me asegur que Bertie Fenn no haba trabajado en aquella cervecera desde haca muchas semanas. Atropell a un viejo judo dijo el encargado. Me dijo que adrede no fue, y no hay por qu pensar mal, pero no se puede mantener a un hombre que ha atropellado a un viejo. Por muy judo que fuera aadi como si se le hubiese ocurrido despus. Arrollar

de muerte a alguien no se hace, y a esos hombres los despido, s seor, sin la paga a la que se creen con derecho. Sabe adnde fue Fenn? Sacudi la cabeza. No sabra decirle. A algn sitio donde atropellar a viejos no est tan mal visto, supongo. Es usted inspector? No creo, no huele usted tan mal. Adems, nadie dejara a Fenn deber tanto dinero como para necesitar a un inspector que lo encuentre. Qu le importa a usted Fenn, de todos modos? El viejo judo al que atropell era mi padre. Eso le convierte en... Un joven judo, s. O por lo menos uno ms joven le entregu mi tarjeta. Si descubriese usted su paradero, por favor hgamelo saber. Le aseguro que recompensar justamente cualquier informacin. Empezaba a girarme cuando el encargado me llam. Espere un momento, don Hebreo. Antes no me haba dicho nada de ninguna recompensa. Entienda que debemos cuidar de los nuestros, pero si lleva usted algo de plata se me podra convencer para que cuide de m mismo. Le di una moneda de seis peniques. Eso es para que se suelte usted. Dgame algo til y har que le haya merecido la pena. Seis peniques? Son ustedes tan agarrados como dicen. Voy a tener que ser ms educado, eh?, don Hebreo. O si no me mete el cuchillo y me circuncida como a un mendigo. Podra usted limitarse a contarme lo que sabe? Ya. Bueno, Fenn, no le hizo mucha gracia que le diramos el con Dios, y se puso fanfarrn diciendo que a l no le importaba nada ahora que se haba agenciado un puesto. Con un tal seor Martn Rochester, me dijo. Me va a hacer un favor el seor Martin Rochester, me dijo. El seor Martin Rochester no trata a un hombre as, me dijo. Como si el seor Martin Rochester fuera primer limpiaculos de nuestra mismsima majestad hannoveriana. Quin es Martin Rochester? le pregunt. De eso se trata, no lo entiende? Nadie ha odo hablar de ese tipejo, pero Fenn se cree que es el Segundo Redentor me sonri.

O el Primero, segn su perspectiva, me supongo. Dijo algo ms? Le dio alguna informacin sobre este Rochester? S, me dijo que era un pez ms gordo que Jonathan Wild. El tipejo este del que nadie ha odo hablar, ms gordo que el mismsimo jefe de todos los ladrones. Claro que yo me imagin que estaba hablando slo por orse hablar ya que yo ya le haba despedido. Pero me figuro que el tal Rochester debe de ser alguno nuevo o algo as, que debe de haber contratado a Fenn de cochero. Cunto tiempo haba transcurrido a todo esto del accidente? Unos cuantos das. En cuanto el juez aclar el asunto, lo mand a paseo, s seor. As que le parece razonable suponer que Fenn conoca al tal Rochester antes del accidente. Me figuro que s, aunque tampoco me he dedicado a pensar en ello. Tena Fenn una familia, amigos, alguien que pueda saber dnde encontrarlo? Se encogi de hombros. Yo slo lo tena trabajando, no me gustaba. No puedo decir que nos gustara a ninguno, y no puedo decir que me doliese tener una razn para echarlo. Tena un genio endiablado. Y no le gustaba obedecer rdenes, tena un par de fauces que te enseaba a la mnima por el puro placer de ensearlas. Ninguno de los chicos de aqu se tomaba las pintas con l. En cuanto terminaba lo que tena que hacer se iba a donde tuviera que irse. Le di media corona, recordndole que se pusiera en contacto conmigo en caso de recibir ms informacin. Por la cara que puso, haba variado ligeramente su opinin acerca de la generosidad del Hebreo. Hice un alto en una taberna y ped un almuerzo de fiambre y cerveza. Mi almuerzo fue interrumpido por la irrupcin apresurada de un individuo preguntando si haba alguien all de nombre Arnold Jayens. Anunci adems que le enviaban porque el hijo de Jayens se haba lesionado en el colegio, que se haba roto el brazo y el cirujano tema por su vida. Un hombre al fondo del bar dio un brinco y corri hacia la puerta muy agitado, pero antes de que hubiera dado un paso en la calle, dos alguaciles le agarraron y le explicaron que sentan el engao, que su hijo estaba bien, y que slo queran escoltar al seor Jayens hasta la prisin de morosos. Era una trampa muy fea, y

tambin una trampa que yo mismo haba utilizado alguna vez en el pasado, aunque siempre me haba arrepentido. Al mirar por la ventana y ver cmo se llevaban a aquel desgraciado, no pude evitar pensar en el dinero que le haba prestado a Miriam, y me hinch de orgullo, con justicia, pensando en que la haba salvado de un destino similar. Me sacud los pensamientos de mi prima poltica para poder reflexionar acerca de la informacin que haba adquirido. Fenn haba dejado rpidamente su trabajo en la cervecera para irse a trabajar para el gran Martin Rochester, un pez ms gordo que Jonathan Wild. Slo esperaba que fuera todo mentira, porque no me hacan ninguna falta ms enemigos poderosos.

Pas gran parte del da y la noche siguientes considerando el prximo paso que habra de dar, y por la maana decid buscar al contable del viejo Balfour, ese tal D'Arblay de quien Balfour me haba hablado. Record que Balfour me haba contado que D'Arblay haba hecho del Jonathan's su casa, as que, teniendo en cuenta mi experiencia del da anterior, envi al mozo de la seora Garrison al caf con una nota dirigida a D'Arblay, identificndome tan slo como un hombre que necesitaba verlo por negocios. El chico regres a la hora con un mensaje de D'Arblay que me informaba de que lo encontrara en Jonathan's hasta tarde aquel mismo da, y que esperaba mis instrucciones. As que consegu un carruaje y de nuevo emprend camino hacia la calle de la Bolsa y la colmena abarrotada que era aquel caf. Estos lugares generan sus propios placeres, me parece, porque en cuanto cruc el umbral y mis sentidos fueron asaltados por los sonidos y los acres olores de aquella casa de comercio, nada me apeteci ms que tomarme un pocillo de caf fuerte, y sentir la tensa excitacin de hacer negocios con cien hombres que haban tomado demasiado de esa bebida. Le ped a un mozo que me sealara al seor D'Arblay, y me indic una mesa a la que estaban sentados dos hombres, encorvados sobre un solo documento. Es el toro murmur el chico, utilizando la jerga de la bolsa. Los toros eran los que tenan inters en vender, mientras que ser un oso significaba que uno deseaba comprar. Y mirando a estos hombres, no era difcil determinar quin era cada animal. Dndome la espalda, pero de manera que poda verle la mitad de la cara, haba un hombre que llevara en este mundo unos cincuenta aos, cada uno de los cuales le haba dejado seales sobre un rostro flaco, envuelto en

una piel plida y muy estirada, con manchas. Todava tena pegado un poco de rap a la nariz, carcomida a su vez por los estragos de la viruela. Su vestimenta, cortada a la moda, me informaba de su deseo de parecer un caballero, pero la tela rala de su traje rojo y negro, salpicado tambin de abundante rap, e incluso la costura de su peluca eran de mala calidad. El oso con el que hablaba tendra unos veinte aos menos que l. Tena uno de esos rostros muy abiertos, felices, y escuchaba cada palabra de D'Arblay con la atencin intensa y casi babeante de un hombre que ha nacido para la idiotez. Me acerqu cuanto pude e intent ser discreto para escuchar la conversacin. Creo que estar usted de acuerdo estaba diciendo D'Arblay, con una voz que me pareci muy alta y muy aguda para un hombre tan maduro en que sta sera la manera ms inteligente de proteger su inversin. Pero no entiendo por qu he de proteger la inversin respondi su interlocutor, con ms confusin que reticencia. No es el azar el objetivo mismo de la lotera? Debo arriesgarme a perderlo todo si quiero tener una oportunidad de ganar. D'Arblay aplan los labios en una sonrisa condescendiente. No est usted tentando a la suerte por proteger su inversin. Sus boletos le cuestan tres libras cada uno, y si no gana nada, la cantidad le ser repuesta en un periodo de treinta y dos aos. sta es una inversin extraordinariamente pequea. Simplemente le estoy ofreciendo la oportunidad de asegurar sus billetes de lotera por un dos por ciento adicional durante diez aos. Pero es cuestin de suerte? pregunt el hombre. No est garantizado? D'Arblay asinti. Igual que usted, deseamos mantener intacto el espritu de la lotera. Puede usted asegurar sus boletos con una especie de lotera de seguridad: cada boleto perdedor le incluye a usted en un sorteo de beneficios adicionales, y a slo un cheln por boleto creo que convendr usted conmigo en que sus oportunidades de ganar se ven considerablemente incrementadas sin aumentar excesivamente el riesgo de perder. Su socio movi la cabeza de arriba abajo. Bueno, hace usted que parezca muy atractivo, seor, y siempre me he considerado un buen jugador desliz unas monedas

por encima de la mesa . Me gustara asegurar cinco boletos. Los hombres se dieron cita para apuntar los nmeros de los boletos y, tras estrechar la mano de D'Arblay, el hombre se fue del Jonathan's. Durante todo este intercambio, yo haba esperado de pie detrs de D'Arblay, quien ahora, sentado a la mesa solo, clav la mirada en el frente y dijo: Ya que ha estado usted escuchando mi conversacin tan de cerca, debo suponer que tiene usted algo que tratar conmigo? Di un paso al frente para que pudiera verme. As es. Le di mi nombre y le record que haba preguntado por l aquella maana. D'Arblay se incorpor lo suficiente como para hacerme una reverencia. En qu puedo servirle, seor? Desea usted comprar o vender? Si quisiera comprar dije muy despacio, deseando saber algo ms de aquel hombre antes de interrogarle, qu me ofrecera? Me sent a la mesa y le mir de frente, intentando imitar el aspecto ingenuo del hombre que acababa de marcharse. Pues bueno, cualquier cosa que pueda ser vendida, evidentemente. Dgame qu acciones desea y se las proporcionar en dos das. De modo que me vendera usted cosas que no tiene? Por supuesto, seor Weaver. No ha hecho usted negocios nunca en la Bolsa? Pues entonces es usted muy afortunado por haberme encontrado tan pronto, porque puedo prometerle que no todos los hombres con los que se encuentre le servirn con tanta honestidad como yo. Ni podra usted esperar encontrar un hombre tan bien situado como yo. No necesita ms que darme el nombre de lo que le interesa, seor, y puedo prometerle que se lo procurar en un espacio de tiempo aceptable, o le devolver el dinero con mis mejores deseos. Nadie ha tenido razones todava para llamarme un pato cojo fanfarrone, utilizando el lenguaje de la Bolsa para referirse a los hombres que vendan lo que no podan conseguir. Creo, adems, que encontrar, una vez que hayamos concluido nuestro negocio, que mi minuta es muy competitiva. Puedo

preguntarle cmo conoci mi nombre? Lo aprend de William Balfour le expliqu, y lo que busco es informacin, no Bonos del Estado. D'Arblay se mordi las mejillas ya de por s hundidas, tom un poco de rap, y cruz las manos ordenadamente sobre la mesa. Me temo que ha habido un malentendido. Yo no negocio con informacin de ningn tipo, hay tan poco que ganar y tanto que perder. Slo busco justicia, seor D'Arblay, en nombre de su difunto jefe. El joven seor Balfour vino a m con la creencia de que la muerte de su padre no era lo que pareca, y sospecha que podra haber algunas maquinaciones en la calle de la Bolsa que explicaran la farsa. La sola idea es despreciable dijo D'Arblay. Y ahora, si me disculpa, creo que tengo trabajo que hacer. Comenz a incorporarse, pero le detuve con la mirada. No creo que me est usted entendiendo, caballero. El seor Balfour me ha explicado que de la fortuna de su padre faltaba una prodigiosa cantidad de dinero que no puede explicar. Como contable del difunto Balfour, usted habra sido el primer hombre que notase tal carencia. Y sin embargo, no fue as. Me pregunto cmo explica usted eso. Si me est acusando, preferira que lo hiciera usted claramente dijo D'Arblay con altanera. Puedo asegurarle que no soy capaz de explicar el dinero que falta de la fortuna de Balfour, a no ser que tengamos en cuenta el juego, el exceso de bebida, vivir por encima de sus posibilidades y, podra aadir tambin, tres queridas muy caras, ninguna de las cuales mereca el mantenimiento que se les daba, en mi opinin. Me sorprende que el seor Balfour lo enviara a usted a una bsqueda tan necia. l despreciaba a su padre como el que ms, por vividor. El seor Balfour padre fue, en tiempos, trabajador y prspero, pero a medida que fue hacindose mayor pens que haba adquirido el derecho de gastarse todo lo que haba conseguido y, como el hijo vea que la fortuna desapareca, empez a odiar a su padre. Asent, meditando sobre la discrepancia con respecto a la versin que daba Balfour del mismo cuento. Y sin embargo usted le dijo a Balfour que crea que faltaban algunos valores de entre los activos de su padre. Yo no hice nada semejante. Quin le ha contado esa ridcula mentira? D'Arblay no esper a que yo contestara. Que faltan

valores, pues vaya cosa. Mi difunto jefe era capaz sin duda alguna de perder valiosos trozos de papel, pero afortunadamente era yo quien ordenaba esos asuntos, no l. Fue gracias a mi habilidad como consegu mantener su hacienda a flote durante tanto tiempo. Al final, pese a todo, estaba prcticamente arruinado, y, como sabe, no pudo soportar la vergenza. Realmente hay muy poco que aadir a esta historia que pueda sorprenderle, aunque s es un cuento con moraleja que muchos deban aplicarse D'Arblay se cruz de brazos, satisfecho de la sabidura de su observacin. Se le ocurre a usted alguna cosa que pueda sugerir que la muerte del seor Balfour no fue lo que pareci? Nada replic D'Arblay con firmeza. Y para quin trabaja usted ahora, seor D'Arblay? He ofrecido mis servicios a la seora Balfour para ordenar sus asuntos. Es una mujer necia, que durante mucho tiempo ha invertido el dinero en oro y piedras preciosas. La he convencido de que invertir en fondos le rendir ms beneficios. Y podra usted decirme qu estaba previsto que heredase la seora Balfour de su marido, en caso, claro est, de que fuera solvente al morir? D'Arblay frunci repugnancia. el rostro en una mueca esqueltica de

Nada de nada dijo. La seora Balfour tena una herencia independiente. No hubiera heredado nada. La incompetencia de Balfour era un bochorno para ella, pero nada ms. Esto era precisamente lo que Balfour me haba contado, pero como sus versiones presentaban varias discrepancias, quera saber cmo describa D'Arblay el acuerdo financiero al que haban llegado las partes. Ya veo. Dnde podra yo encontrarle de tener alguna otra pregunta que hacerle acerca de este asunto? Djeme que le sea franco, seor. No tengo ningn deseo de que usted vuelva a visitarme ni en mi lugar de trabajo ni en mi residencia. He soportado esta conversacin slo por cortesa hacia el difunto seor Balfour, que era un hombre amable; si bien necio. No puedo ofrecerle ms informacin, de modo que no existen razones para que usted vuelva a buscarme. Le dar las gracias entonces por su ayuda. Me puse en pie y le hice una reverencia antes de adentrarme

ms en la espesa confusin del caf. Al ir caminando, abrindome paso entre la multitud, hice esfuerzos por entender la conversacin. Si haban robado algunos de los valores del viejo Balfour, entonces no haba nadie en mejor posicin para hacerlo que D'Arblay. Las sospechas de Elias con respecto a una conspiracin y una trama podan no ir ms all de este contable, quien, por lo que yo saba, poda haber tenido toda libertad para robar a su jefe. Por otro lado, slo tena la conviccin de Balfour de que a su padre le haban robado. Uno de ellos seguro que menta, pero si el mentiroso era D'Arblay, no tena por qu ser tambin el ladrn. Un hombre as poda esconder un crimen para proteger su propia reputacin. No sera capaz de entender este crimen, o este supuesto crimen, a no ser que comprendiese mejor la Bolsa misma. As que me pareci una buena idea aprovecharme de la biblioteca que albergaba el caf, y fui hacia los estantes, donde comenc a buscar entre las montaas de material, que no estaban organizadas de ninguna manera que yo pudiese descifrar. Los propietarios mostraban poca preocupacin a la hora de insultar a sus clientes, ya que muchos de los panfletos denunciaban a los corredores por ser judos malvados y extranjeros que afeminaban a los ingleses con sus tejemanejes financieros. Pas por alto los ttulos que me parecieron demasiado estrechos de miras, como Un inventario de quejas de la Nueva Compaa de las Indias Orientales contra la Vieja. Tambin rechac las obras de intencin demasiado compleja, como Una carta de un caballero del campo a un amigo en la ciudad acerca de la legislacin reciente no recuerdo nada ms de ese ttulo, porque la sola palabra legislacin me hace sentir como si tuviera el cerebro cubierto de mantequilla. Incluso de nio era asombrosamente inepto a la hora de enfrentarme a libros difciles. Mis profesores se negaban a comprender por qu yo no era capaz de dominar lo que otros chicos encontraban ms fcil. Con mucha frecuencia, vea cmo las palabras se volvan borrosas mientras las miraba, y me descubra pensando en dedicarme a cualquier otra cosa que no fueran los estudios. No era que no obtuviese ningn placer de la lectura, ya que a menudo disfrutaba de la ilcita emocin de los libros de caballeras o las novelas de aventuras simplemente no deseaba nunca leer lo que otros queran hacerme aprender. Quiz fue por eso por lo que finalmente me decid por un fino tomo de unas treinta pginas que me pareci tan asequible como incendiario: La calle de la Bolsa abierta de par en par; o, crmenes de esa siniestra raza de criaturas, llamadas corredores de bolsa, y la verdad acerca de sus malvadas operaciones. Lo haba publicado haca poco el editor Nahum Bryce, cuyo nombre yo conoca por algunas novelas y libros de caballeras con los que me haba deleitado. Aqu, pens, estaba precisamente lo que yo buscaba: una historia de la calle de la Bolsa redactada en forma de aventura.

Con el librito en la mano, me acomod en un silln frente a una mesa libre y empec a leerlo. Me decepcion descubrir que contena ms inventiva que informacin, y que tampoco traa aventuras; se cebaba contra la hipoteca del futuro que supona la deuda nacional, la corrupcin de un Parlamento que cobraba sobornos, y la desaparicin de la hombra de la nacin derivada de la locura por la Bolsa. Me escandaliz descubrir una referencia breve a mi padre bajo un aparente disfraz: S 1L n o, ese notorio agente de la raza hebrea, a quien se puede ver todos los das en la Bolsa, vaciando los bolsillos de ingleses honrados con sus promesas de riqueza nunca vista. Descubrir que el padre de uno es calumniado no es cosa fcil. Haba visto mi nombre impreso en anteriores ocasiones en muchas ocasiones, de hecho, y siempre me haba parecido desconcertante, evidentemente, porque los negocios de un hombre son algo privado, y la palabra impresa es algo muy pblico. Pero estos nombres no estaban impresos en los peridicos, que son fugaces y en el fondo insignificantes. Esto era un panfleto, una cosa permanente que alguien poda guardar en su biblioteca. Yo comprenda que estas acusaciones hechas por el panfletista no eran ms que hiprbole, la retrica de los que se oponan a los corredores de bolsa, pero el hecho de que mi padre fuese una figura tan importante dentro de su pensamiento me pill por sorpresa. No poda decir que no reconociese los dems nombres, ya que haba referencias a las tramas de N____n A____1____n, que no poda ser otro que Nathan Adelman; y el panfleto tena mucho que decir acerca de la villana de P____1 B____th____1, que no me qued ms remedio que concluir que sera el viejo enemigo de mi padre, Perceval Bloathwait. Este sinvergenza, segn el panfleto, disfrutaba de la superchera, manipulando los mercados en su propio beneficio, sin importarle ser la ruina de los dems y de la misma nacin. Me resultaba extrao que los hombres que vivan lejos de la metrpoli, los hombres que conocan la calle de la Bolsa slo a travs de panfletos como aqul, pensaran en hombres como mi padre, Adelman y Bloathwait como en los personajes de ficcin de una novela o un libro de caballeras. Mis reflexiones sobre este tema se desvanecieron cuando percib la figura bajita y redonda de Nathan Adelman de pie cerca de m con una especie de amarga sonrisa en el rostro. Ha venido usted a seguir los pasos de su padre? me pregunt, inclinndose sobre mi mesa. Me pareci una persona completamente distinta a la que haba visto en casa de mi to o en su carruaje. Aqu estaba en su elemento, y daba la impresin de coger fuerzas del caos que nos rodeaba. A pesar de su evidente pequeez fsica, Adelman me dio la impresin de ser mayor, ms poderoso, ms seguro de s mismo; y por qu no me lo iba a parecer si todo el mundo a su alrededor se comportaba

como si fuera un monarca de su propio pequeo reino? A unos diez pies por detrs de l, se haba reunido una multitud de corredores. Todos deseaban unos pocos minutos de su tiempo, y debo decir que me diverta ser tan importante que el gran financiero se desentenda por mi causa de sus ms urgentes asuntos. No es que me enorgulleciese personalmente, no me malinterpreten, pero el inters de Adelman por m no haca ms que confirmarme que no estaba perdiendo el tiempo o persiguiendo sombras. Le salud, y me pregunt despreocupadamente con qu panfleto estaba pasando el rato. Ah dijo, echndole un ojo. Me temo que el autor no me tena mucho aprecio. Ni a su padre tampoco, la verdad. Y cree usted en lo que escribe el autor? Cree usted en la corrupcin de los agentes avariciosos? Creo que el problema aqu no es tanto la avaricia de los agentes sino la avaricia de los libreros dijo Adelman. Se ech las manos a la espalda despreocupadamente y se balance sobre los talones. Esto que ha escrito el autor sobre usted y sobre mi padre me dice usted que es mentira. Qu sabe de Perceval Bloathwait? Bloathwait el buen humor de Adelman se desvaneci como la grasa de un conejo en el espetn. S, lo cierto es que se merece los insultos que recibe. Es un pillo astuto, y nos da mala reputacin al resto de nosotros. Supongo que no dir usted eso porque l sea un miembro de la junta directiva del Banco de Inglaterra, y por tanto un enemigo de su Compaa de los Mares del Sur. La Compaa no es precisamente ma pero, como usted sugiere, s que me intereso por ella. Defiendo a la Compaa porque sus prcticas son dignas de elogio; no defiendo sus prcticas por mi asociacin con ella. Su lealtad es admirable, pero me pregunto hasta dnde llega. Este panfleto que estoy leyendo contiene algunas ideas convincentes. No me creo su afirmacin de que el corretaje sea malvado en s mismo, pero no puedo evitar sentirme persuadido por el razonamiento de que la avaricia, en cualquiera de sus formas, supongo, pero en este caso la de los corredores de bolsa, puede transferir la villana de una acera a otra. Quiz slo haya un paso entre servirse del engao para comprar y vender y, tal vez, el asesinato. Adelman se puso considerablemente tenso.

Observo que no ha tomado usted en cuenta mis recomendaciones, seor Weaver. No tiene usted ni idea del dao que puede hacernos a todos si un judo se pone a denunciar un asesinato. Nuestra conversacin fue interrumpida en ese punto por un caballero de tez enrojecida de unos veinticinco aos, que se desplaz apresuradamente hasta el centro del caf. Traa la peluca torcida, y su pecho daba muestras de que tena dificultades para recuperar el resuello. Aun as consigui emitir un grito ensordecedor. Vengo del Ayuntamiento! clam para quien quisiera orle. Nadie hace negocios con la administracin de lotera. No hay fondos suficientes. Va a ser todo un desastre! Un enjambre de hombres se levantaron de sus asientos de un brinco y se pusieron a gritar todos al mismo tiempo. Pero se poda or un nombre que se repeta una y otra vez. D'Arblay. Mir hacia donde estaba sentado y observ que su mesa estaba ahora rodeada de una maraa de hombres que queran vender sus activos. An quiere comprar boletos, seor? Tome stos. Le dar muy buen precio D'Arblay se ocupaba de cada hombre tranquilamente, examinando lo que le vendan y negociando el coste. Adelman lanz una carcajada suave. No me puedo creer que esa trampa an funcione. Fjese que los hombres que le estn comprando a D'Arblay son todos ms jvenes. No llevan mucho tiempo en la Bolsa. Quiere usted decir que el hombre que hizo el anuncio est compinchado con D'Arblay? Adelman asinti. Claro. Crea el pnico, hace que los crdulos piensen que la lotera no est bien financiada. Estos hombres venden a menor precio, y D'Arblay consigue un sustancioso beneficio. Es un truco primitivo de corredor, pero est claro que sigue produciendo ganancias para aquellos que se atreven a hacer lo que es evidentemente una bobada. Observ la frentica escena con una especie de diversin distante. Est usted dispuesto a involucrarse en estos asuntos? me pregunt Adelman, distrayndome del barullo de la venta frentica. Todo este negociar en bolsa que est viendo... usted no lo entiende, y no hay razones para que se moleste en comprenderlo. Por qu no

considera usted mi oferta de trabajar con caballeros que conozco? Me lo estoy pensando, seor Adelman, y me halaga la atencin que me muestra, por favor no lo dude. Mientras tanto, creo que usted comprender que me interese descubrir la verdad acerca de lo que le ocurri a mi padre. Qu hijo hara menos? Especialmente aad, para evitar de raz cualquier respuesta dolorosa un hijo que tiene tanto que compensar. Y ahora que hemos explicado por qu hacemos lo que hacemos, podra decirme, seor, qu sabe de un hombre llamado Martin Rochester? No sabra decir por qu le pregunt acerca de un hombre que haba contratado al asesino de mi padre, pero la idea de hacerlo haba encontrado su hueco en mi pensamiento y su expresin en mi boca antes de que tuviera tiempo de sopesarla. Me gustara decir que la expresin en la cara de Adelman revelaba algo, pero no vari en absoluto. Su cara estaba tan congelada en la diversin plana de nuestra conversacin, tan imperceptiblemente dej de guiar ms los ojos o desviar la mirada, que no pude menos de sospechar que su falta de movimiento se deba a una impenetrabilidad estudiada. Adelman haca grandes esfuerzos por ocultar lo que estaba pensando. Nunca he odo ese nombre dijo. Quin es, y qu tiene que ver conmigo? Nunca ha odo el nombre? le pregunt con incredulidad. Haba estado reflexionando sobre lo que Elias me haba contado acerca de la probabilidad, y se me ocurri que si haba de creer que mi padre haba sido asesinado, entonces deba actuar como si los acontecimientos en torno a la muerte de mi padre estuvieran conectados. Rochester haba contratado al hombre que haba arrollado a mi padre, y aqu estaba Adelman, que quera que yo suspendiese mi investigacin de ese hecho. No era probable, me pregunt, que Adelman hubiese al menos odo hablar de Rochester? Es posible que usted, seor, quiz el hombre ms conocido y mejor informado de la Bolsa, no haya ni odo hablar de l? insist. Bueno, he odo hablar de l dijo Adelman con una leve sonrisa bailndole en los labios. Simplemente quera decir que no merece la pena lo que se oye decir de l continu. Mi utilizacin del habla de la Corte le ha confundido, lo siento mucho. Debera haberme dado cuenta de que usted no est acostumbrado a esta exagerada manera de hablar. Pero en cuanto al tal Rochester, uno oye tan poca cosa de estos hombres de escasa importancia que los nombres no permanecen demasiado tiempo en la memoria. Y qu ha odo hablar de l? Quin es?

Se encogi de hombros. Un hombre pequeo dentro de la Bolsa. Nada ms. Un corredor. Un corredor. El tal Martin Rochester era un corredor, y el hombre que mat a mi padre estaba a sueldo de l. El hombre de la cervecera Anchor haba comparado a Rochester con Jonathan Wild: no un agente, sino un jefe de ladrones. Quiz Elias tuviera razn en cuanto a la corrupcin de la calle de la Bolsa, ya que ahora pareca que en la persona de Martin Rochester, las finanzas y el robo encontraban una sola voz. He odo dije, presionando cuanto poda que es un gran hombre. Y de quin ha odo una sandez tan absoluta? Habl sin hacer ninguna pausa. De boca del hombre que mat a mi padre. Adelman apret los labios de forma fea y torcida. Slo poda presumir que deseaba mostrarme su repugnancia, puesto que era un hombre que saba esconder sus sentimientos. No me quedar aqu mucho ms tiempo me dijo, porque si anda usted con hombres de esa calaa, no quiero formar parte de su crculo. Djeme decirle tan slo esto, seor Weaver: su barco navega sobre aguas traicioneras. Quiz necesite asegurar mi proyecto le sonre. Adelman respondi a mi broma con seriedad caracterstica. Ninguna compaa le asegurar. Est usted en peligro de irse a pique. Pens en lanzar otro chascarrillo, pero cambi de opinin y consider sus palabras. El hombre con quien estaba hablando no era un simple rufin callejero cuyas amenazas podan espantarse con risas. Era uno de los hombres ms ricos del Reino, y tambin uno de los ms poderosos. Y sin embargo se estaba tomando el tiempo de hablar conmigo, de intentar asustarme para que no siguiera mi camino. No poda tomarme este asunto de una manera frvola, ni poda despreciarlo con frases ingeniosas. No tena ni la ms remota idea de cul poda ser el inters de Adelman en mi investigacin, ni cmo poda estar l relacionado con las muertes de Balfour y de mi padre, pero no poda ignorar el hecho de que un hombre de su posicin estaba a mi lado de pie en un sitio pblico, hablndome de mi aciago destino.

Me levant muy despacio, hasta convertirle en un enano frente a mi altura completa. Nos miramos fijamente el uno al otro, como un luchador que mide las fuerzas de su oponente en el cuadriltero. Me est usted amenazando, seor? le pregunt al cabo de un momento. Me impresion poderosamente, porque no mostr ninguna seal de sentirse intimidado. No slo fingi no darle importancia a mi superior estatura sino tampoco a la ira que haba en mi rostro. Realmente no le importaba nada. Seor Weaver, la diferencia entre nosotros en cuanto a familia, fortuna y educacin es tan grande que su pregunta, hecha de manera tan belicosa, dice bien poco de usted. Debe usted reconocer que yo me rebajo a hablar con usted como con un igual, y ahora usted se ha aprovechado de mi generosidad. No, no le estoy amenazando. Slo deseo aconsejarle, ya que usted ni es capaz de ver ni le importa ver el camino que ha emprendido. La calle de la Bolsa, seor, no es un juego de puos en un cuadriltero, donde gana la fuerza. Ni siquiera es un juego de ajedrez, en el que todas las piezas estn puestas sobre el tablero para que los dos jugadores lo vean todo pero slo el de ms talento vea mejor. Es un laberinto, seor, en el que slo alcanzar a ver unos pocos pies por delante de usted; nunca ver lo que le espera en el futuro, y nunca estar seguro de la direccin que deja atrs. Hay hombres posados por encima del laberinto, y mientras usted intenta averiguar lo que le espera a la vuelta de la siguiente esquina, los hay que le ven a usted, y ven el camino que busca con perfecta claridad, y no les es difcil bloquearlo. Por favor, no intente extraer ms informacin de lo que le estoy diciendo. No le estoy sugiriendo que su vida o su seguridad estn en peligro. No es tan dramtico. Pero para conocer las cosas que usted desea saber, incluso si sus sospechas son ciertas, habr de cruzarse con hombres que no comparten ninguna responsabilidad directa en la muerte de su padre, pero que creen que sus averiguaciones les expondrn a una luz a la que no desean ser expuestos. Estos hombres pueden bloquear su avance. Usted nunca ver su mano ni sospechar cmo estn moviendo las piezas. No puede usted tener xito. Yo no baj la mirada. Es usted uno de esos hombres? Habra de decrselo si lo fuera?sonri. Quiz s. No tendra nada que perder. Esos hombres le dije, con la voz tan queda que apenas era audible por encima del estruendo de la sala intentaron quitarme la vida hace dos noches. Si sabe usted quines son, infrmeles de que no conseguirn detenerme.

No conozco a nadie que pudiera ejecutar una accin tan vil dijo apresuradamente. Y siento or que sucedi. Puedo prometerle que ningn hombre de negocios se involucra en semejantes tramas. Debe de haber sido usted vctima de algn enemigo creado por algn otro asunto. No dije nada acerca de esta especulacin que, despus de todo, no era improbable. Adelman intent ahora ablandarse ligeramente. Yo a usted le admiro, seor; no he mentido sobre eso. A pesar de su entusiasta falta de cortesa, le deseo lo mejor. Le muestra usted al mundo que no todos los judos somos mendigos despreciables o intrigantes peligrosos. Soy de la opinin de que su padre querra que utilizase usted sus talentos para enriquecerse y fortalecer a su familia, no que perdiese el tiempo en un negocio para tontos que le reportar enemigos que nunca conocer y le daar de maneras que nunca ser capaz de comprender. Agradec amargamente los buenos deseos de Adelman y le observ unirse sin esfuerzo a la conversacin de un grupo de caballeros de aspecto serio. Me qued mirando al vaco durante un rato, pensando sobre lo que me haba dicho Adelman, y luego volv al panfleto, aunque para entonces haba perdido del todo la concentracin. As que reflexion sobre las cosas que haba aprendido. Mi mente vagaba de forma irregular, y me dio por observar la sala, preguntndome quines de aquellos hombres sabran quin era yo y qu era lo que buscaba. Quin de entre ellos podra contarme fcilmente algo til, pero no lo haca porque podra suponer que un valor bajase diez puntos en caso de conocerse la verdad? Qu hubiera hecho mi padre?, me preguntaba. Habra dicho la verdad, descubierto un terrible crimen, aunque aquello significase perder una gran cantidad de dinero? Y mi to? Y, finalmente, lo hara yo? No ganaba nada permaneciendo en el Jonathans, aunque s pens que poda venirme bien aparecer por ah con cierta regularidad hasta resolver la actual investigacin. Cansado y presa de cierta frustracin, tom rumbo a casa, donde esperaba poder dormir algo. Al cruzar el umbral, sin embargo, me asombr escuchar lo que me pareci que era la voz de mi to llegando del saln. Me acerqu despacio, inseguro de qu conclusiones sacar de su presencia en mi casa, pero el tono de su voz era despreocupado, incluso alegre. Hasta cre or una risa de la seora Garrison. No creo que sea ahora el momento de invertir en acciones de las Indias Orientales estaba diciendo mi to cuando entr en la habitacin. Mi casera y mi to, con cartas de baraja en la mano,

estaban sentados en la mesita, cuyo tapete de terciopelo estaba cubierto de montoncitos de pequeas monedas. Y no puedo apoyar a la Compaa de los Mares del Sur. Los Bonos del Estado, seora, con garanta del Banco de Inglaterra, seran la inversin ms sabia sorbi del tazn de chocolate que le haban servido. Oh, seor Lienzo, est usted tan versado en estas materias dijo ella con una risita pueril como nunca haba odo desprenderse de su boca, pero me temo que ahora mismo acaba usted de perder su inversin puso las cartas sobre la mesa. Me debe usted cuatro peniques, seor anunci, en un tono que dejaba claro que sus intenciones para con mi to eran de la variedad amorosa. Mis sentidos haban sido asaltados con demasiada violencia en los ltimos das, y no poda permitir que semejante disparate continuara. To anunci al entrar en la habitacin, no sabe cunto me sorprende encontrarle aqu. Seor Weaver dijo la seora Garrison con voz cantarina, nunca me dijo que tuviera un to tan encantador. Eso es porque saba que intentara usted ganarle a las cartas. Ahora mi secreto ha salido a la luz. Mi to se aclar la garganta y se levant. Se atus la barba y se prob una variedad de expresiones faciales, buscando, quiz, la ms apropiada para la ocasin. Benjamin, debemos hablar enseguida se inclin hacia la seora Garrison. Le agradezco el entretenimiento, seora. Y si desea usted considerar una inversin, por favor hgamelo saber, y le buscar un hombre honrado que satisfaga admirablemente sus necesidades. La seora Garrison le hizo una reverencia. Es usted muy amable, seor. Hablamos en mi habitacin, to? suger. Por supuesto recogi un pequeo montn de documentos metidos en una carpeta de piel de oveja y luego me sigui hacia la escalera estrecha y empinada de la seora Garrison. Al llegar arriba, vi que mi to estaba agitado y resollaba. Abr la puerta, le invit a sentarse, y abr una botella de clarete que esperaba que encontrase refrescante. Agarr el vino con ambas manos y mir al frente, con la mirada repentinamente perdida en el vaco.

No soy ya un hombre joven que tenga mucha energa. Pero an soy lo suficientemente listo como para impresionarme a m mismo me dijo con una sonrisa. Estudi la expresin de mi cara y vio que yo no le sonrea a l. No sientes curiosidad por lo que vengo a decirte? Me produce curiosidad cualquier negocio que le lleve a convertir a mi casera en una coqueta, to. Sonri. Le gusta hablar, verdad? Pero no hay ningn mal en mostrarle amabilidad a las damas, me parece a m. Es lo que siempre le dije a Aaron, y espero que sea una leccin que puedas aprender t tambin. Pero he venido en realidad a hablarte del asunto de la muerte de Samuel y a analizar nuestros progresos. Me temo que ha habido pocos progresos. Estoy cada da ms desalentado le dije tomando asiento frente a l. He aprendido muchas cosas, desarrollado varias sospechas, pero no puedo saber si tienen algo que ver con el asunto que nos ocupa, y no estoy seguro de si alguna vez podr saberlo. Me pregunto si esta investigacin dar algn resultado. Te desalientas con demasiada facilidad dijo l. Y mientras t te desalientas, yo hago progresos. Benjamin continu, sealando con el dedo el montn de papeles en la mesa a su lado, ahora s por qu mataron a tu padre.

Quince

Mir a mi to con asombro. S repiti, dando golpecitos en el sobre con satisfaccin. Creo que s por qu mataron a tu padre. Ahora estamos ms cerca de saber quin es el responsable. Dej el vaso de vino sobre la mesa y me inclin hacia delante, pero no dije nada. Nuestra conversacin del otro da continu me anim a regresar a los papeles de mi hermano y buscar alguna cosa que pudiera sugerir qu tipo de inversin le haba hecho andar con tanto secreto los ltimos das de su vida. Pens que quiz se haba embrollado sin querer en algn tipo de proyecto escandaloso cuyos arquitectos le habran matado para esconder sus tramas. Pero como buscaba y no encontraba nada, me convenc de que una inversin de este tipo era improbable. Tu padre era demasiado astuto como para verse mezclado en algo que no tuviera una base slida. Mientras buscaba, me pregunt si lo que andaba yo buscando no sera una inversin que hubiese hecho l, sino ms bien una inversin que hubiese dejado de hacer, y cuando empec a rebuscar entre sus papeles encontr esto. Abri el sobre y sac un montn de hojas manuscritas quiz unas cuarenta o cincuenta cubiertas con la caligrafa ancha y rizada de mi padre. Qu es lo que ha encontrado? Se llama Una conspiracin de papel o la Compaa de los Mares del Sur al descubierto. Parece que es un panfleto que tu padre quera publicar. Mi padre publicar algo? pregunt incrdulo. Mi to se ri dbilmente.

Oh, s. Fue autor de cuatro o cinco obras breves, todas de tema financiero y todas publicadas annimamente, como es costumbre. Dos o tres de sus panfletos fueron recibidos con gran entusiasmo. Escribi varios en nombre del Banco de Inglaterra, sabes, porque es una institucin que a l le pareca vital para la economa de la nacin. Mi confusin era ahora absoluta. El Banco de Inglaterra repet, apenas por encima del susurro . l un defensor del Banco? No puedo entenderlo. Pero por qu? pregunt mi to. Tu padre era un hombre inteligente, y estudi los bancos de las otras naciones importantes, especialmente los de Holanda. Acab firmemente convencido de que el Banco ofreca la mayor seguridad para las finanzas de la nacin. Que mi padre se tomara el tiempo de escribir algo que iba a beneficiar a otros me sorprenda mucho. Por qu iba a molestarse en llevar a cabo semejante proyecto? Qu tena l que ganar? Mi to sacudi la cabeza. A tu padre nada le gustaba ms que convencer a los dems de que tena razn. Asent. Yo le haba visto hacer eso cientos de veces en cenas y reuniones. El hecho de que intentase convencer al mundo de algo tena mucho ms sentido del que le haba otorgado en un principio. Pero si bien esto explicaba por qu habra publicado sus opiniones, no me explicaba por qu querra publicar estas opiniones. Pero su enemigo, Perceval Bloathwait, no es un director del Banco? Bloathwait repiti mi to como si hubiese dicho un disparate . Qu sabes de l? El gesto neutro de mi to me produjo escalofros. Si poda con tanta eficacia actuar como si no pasase nada entre mi padre y Bloathwait, qu ms poda estar ocultndome? Record que cuando yo era nio, mi to y mi padre haban discutido a veces acerca de asuntos de prevaricacin. De hecho, orgulloso de su importacin de bienes de contrabando, mi to a menudo adoptaba el papel del ingenioso Jacob frente al estoico Esa, que era mi padre. Te temes lo peor le dijo una vez mi to a mi padre, porque mientes tan sumamente mal. En asuntos financieros es muy fcil confundir a la gente con todos esos trminos difciles y dems, y a los hombres a menudo les ciega su propia avaricia. Pero engaar a un inspector de aduanas, un hombre que se gana la vida procurando descubrirte: eso

s que es un arte. No me resultaba difcil imaginar cmo mi to poda engaar a los inspectores de aduanas. Tena un aspecto ingenuo que haca difcil no apreciarle. Por primera vez, sin embargo, no poda dejar de preguntarme si no estara utilizando conmigo sus habilidades para el engao por algn motivo. Yo no era tan suspicaz como para suponer necesariamente mala fe donde encontraba ocultacin. Quiz, pens, mi to quera proteger algn secreto que no tena nada que ver con la investigacin. Cmo puedo no haber odo hablar de Bloathwait? le pregunt en un tono con el que esperaba convencerle de que no se me podra detener. Atorment a mi padre, me atorment a m cuando no era ms que un nio. Desde que empec con esta investigacin me he preguntado si no estara l relacionado con lo que le pas a mi padre. Me sorprende que supieras de los problemas entre Samuel y el seor Bloathwait. Rara vez hablaba de asuntos en los que l pareca tener desventaja. Y dices que t tuviste contacto con Bloathwait? Lo tuve; el suficiente como para mostrarme que Bloathwait es un loco, y que nada me extraara en l. Y por eso me asombra saber que mi padre defenda el Banco. Las dificultades con el seor Bloathwait ocurrieron hace mucho tiempo. Y tu padre tena problemas con el hombre explic mi to, no con el Banco. Samuel no cambiara su forma de pensar sobre algo como el Banco simplemente porque uno de sus directores no le quisiese bien. Y ese panfleto apoya al Banco de Inglaterra? pregunt. Oh, s que apoya al Banco, pero, lo que es ms importante, revela la verdad acerca de la Compaa de los Mares del Sur. Ya lo leers t mismo, pero tu padre plantea tres ideas principales en este panfleto. Primero, dice que hace ya varios aos que la Compaa de los Mares del Sur ha ido incrementando su poder, a pesar del hecho de que la patente que tiene para comerciar en los Mares del Sur ha reportado muy pocas ganancias reales. Pens acerca de esto... Pero usted mismo ya me haba contado eso. No puedo creer que una organizacin, sea cual sea, se proponga matar a un hombre que se limita a expresar lo que es del dominio pblico. Tienes toda la razn dijo mi to pero hay ms. Empez a revisar los papeles, sospecho que sin buscar nada en

particular, sino simplemente sintindose reconfortado al ver la caligrafa. Tu padre crea que la seguridad de la Compaa de los Mares del Sur haba sido comprometida; que alguien haba hecho circular acciones falsas de la Mares del Sur, y que estas actividades slo eran posibles con la ayuda de hombres que trabajasen dentro de la propia Compaa. Reconozco que no entenda del todo las implicaciones de esa falsificacin. Si esto fuera verdad, no querra la Compaa terminar con las falsificaciones? Claro, pero querra hacerlo silenciosamente. Tu padre escribi que estas acciones de mentira representan un fracaso total por parte de la Compaa a la hora de regular su propio negocio y que a la Compaa no deberan confirsele los millones de libras que pertenecen a la nacin. No pude evitar pensar en lo que Elias me haba dicho, en cmo sus ideas sobre probabilidad le haban llevado a sospechar que una de las compaas estaba implicada. Ahora pareca que efectivamente mi padre se haba metido en algo peligroso, algo digno del tipo de trama que Elias haba imaginado. Cree usted que mi padre fue asesinado por la Compaa de los Mares del Sur para impedirle que revelase la existencia de acciones fraudulentas? Yo no lo expresara tan rotundamente abri las palmas de las manos. Pero s creo que puede existir una relacin entre su muerte y esta informacin. Cog el manuscrito y empec a hojearlo. Supongo dije distradamente que tendr que hacer una visita a la Compaa de los Mares del Sur. Mi to lanz una carcajada. Qu vas a hacer? Entrar marchando en la Compaa, manuscrito en mano y exigir que te den cuanta informacin tengan acerca de la muerte de tu padre? sta es una de las instituciones ms poderosas del Reino, y a cada momento que pasa se vuelve ms poderosa. No debes tomrtela a la ligera. Habla como mi amigo Elias. l cree que estas compaas son capaces de cualquier cosa.

Nunca subestimes el poder y la vileza de los corredores su voz albergaba algo amenazante que me disgust. Su hermano era corredor observ con vacilacin. No quiero sugerir que trabajar en bolsa signifique ser corrupto, pero s es un camino que puede llevar a la corrupcin, y hay tanto poder que la corrupcin puede llegar a ser verdaderamente peligrosa. Tu amigo tiene razn al recomendarte que procedas con cautela. Y qu hay de su amigo Adelman? le pregunt con intencin . No podra l ayudarnos? Si tiene conexiones con la Compaa de los Mares del Sur, entonces quiz pueda ofrecernos alguna pista. El seor Adelman y yo nos llevamos muy bien como hombres de negocios. S lo que es, y le respeto como tal. Pero no puedo esperar de l que considere sacar a la luz los entresijos de la Compaa en beneficio de nuestra bsqueda de justicia. Podra ser precisamente el hombre que lo hiciera, pero tambin podra no serlo. Si he de averiguar cul de los dos es, me gustara que fuera de una manera muy segura. Y dije, pensando en voz alta si a mi padre lo mataron por ser el autor de este panfleto, an seguimos sin saber por qu mataron a Balfour o cul fue la conexin entre los dos hombres. Me pregunto si puede existir algn modo de hablar con Adelman acerca de esto. No estoy sugiriendo que le pregunte si orden el asesinato de dos hombres, pero quiz haya una manera menos incendiaria de sacar el tema. Mi to sacudi la cabeza. No lo creo. Adelman no es ningn tonto. Sabr exactamente lo que estoy haciendo. No sirve de nada poner nervioso a un hombre as a no ser que necesitemos hacerlo. Suspir, pero estaba de acuerdo con l. S. Pero ojal pudiramos darle ms sentido a todo esto. En mi opinin, ninguna de nuestras sospechas dan la impresin de ser verdad. S lo que Elias y usted me han contado acerca de estas compaas y de su poder, pero asesinar a un hombre por una transaccin comercial... me suena ridculo. Puedo entender que un hombre asesine a otro por negocios en un momento de pasin, pero esto es completamente distinto. Estamos hablando de hombres que planean y ejecutan asesinatos como parte de una transaccin comercial. Es una especie de asesinato de negocios. Mi to asinti. Puede que sea exactamente as dijo. La envergadura de

esta transaccin no tiene precedentes. Segn Una conspiracin de papel seal en direccin al sobre, la Compaa de los Mares del Sur est considerando la posibilidad de ofrecerle al Tesoro un regalo de tres millones de libras como premio por permitir a los dueos de ciertos Bonos del Estado intercambiar sus activos por acciones de la Mares del Sur. Es decir, que estn proyectando animar al pueblo a que cambie sus valiosos activos, que incrementan tanto la deuda nacional, por las promesas vacas de beneficios de la Compaa de los Mares del Sur. Comprendes la magnitud de este intercambio? Tres millones de libras, slo por dar el visto bueno a la transaccin. Cules pueden ser los beneficios para que estn dispuestos a desprenderse de esa cantidad? sta es quiz la mayor transaccin comercial de la historia. Sin duda los hombres que tienen tanto que ganar podran ser capaces de matar para proteger sus intereses. Me llev la mano a la frente mientras pensaba. No puedo ni imaginarme tamaas cantidades. Quin puede desear tanto? Qu opulencia es suficiente para estos hombres? Mi to tena un gesto grave. Me temo que nos enfrentamos a un tipo de hombre nuevo adems de a un nuevo tipo de riqueza. Cuando las tierras significaban prosperidad, los hombres quiz llegaban a tener suficiente. Tener demasiada tierra haca difcil gobernarla. Pero con el papel moneda, ms es simplemente ms. En Francia, donde sufren su propia locura financiera, tienen una palabra, millionnaire, para referirse a los hombres cuya riqueza se mide en millones. Millones. Es inconcebible, pero hay ms de un puado que podran ostentar este ttulo. Y cmo podemos enfrentarnos a hombres de semejante riqueza y ambicin? Eso est por venir me inform mi to con seguridad. Debemos comenzar por una conviccin sencilla: la conviccin de que estas dos muertes estn conectadas. Nos llevar algn tiempo descubrir el porqu y el cmo. Debemos avanzar dando pasos pequeos, me parece. Comprendo me reclin en el asiento e intent pensar en cmo hacer una pregunta que yo saba que mi to no querra contestar. Dgame dije despus de una pausa, qu ocurri exactamente entre mi padre y Bloathwait? Sacudi la cabeza. Eso pas hace mucho tiempo, y no tiene relevancia ahora. Tu padre est muerto, y te aseguro que al seor Bloathwait ya no le interesa recordar ese desagradable asunto. No es ms que un viejo soltern ahora, sin ms pasin que los negocios.

Pero me gustara saberlo. Si he de descubrir qu le pas a mi padre, no tiene sentido saber ms acerca de l? S que lo tiene dijo mi to, Pero debes comprenderle tal y como era en los das antes de su muerte, no cuando eras un nio. Me gustara conocer la verdad dije solemnemente. Mi to asinti. Muy bien, pero has de tener en cuenta que tu padre era ms joven entonces. Le llev mucho tiempo establecerse en la calle de la Bolsa y, como muchos hombres, especialmente aqullos con familias a las que queran hacer prosperar, estaba ansioso por ver que sus esfuerzos daban fruto. Quiz no tuviera entonces tanto cuidado con los beneficios de aquellos para quienes trabajaba como el que tuvo despus. Enga a Bloathwait de alguna manera? Mi to asinti a medias. Le vendi a Bloathwait una gran cantidad de acciones cuyo valor cay en picado a los pocos das de la venta. Tu padre le haba insistido con cierto entusiasmo en que comprara, y cuando el valor se desplom, Bloathwait le ech la culpa a tu padre. Saba mi padre que el valor caera? Mi to se encogi de hombros. Nadie sabe nada con certeza en este mundo, Benjamin. Eso ya lo sabes. Pero tena sus sospechas. Y Bloathwait odiaba a mi padre por ello. S. A Bloathwait le llev algunos aos recuperar sus prdidas, pero al fin las recuper, y se enriqueci ms que nunca. Pero nunca olvid a tu padre. Le dio por aparecer en el Jonathan's y ponerse a mirarle fijamente de manera agresiva, por enviarle notas crpticas y vagamente amenazadoras. Preguntaba por Samuel, le daba recuerdos para l a distantes conocidos para que tu padre pensase que Bloathwait siempre le estaba observando. Y ms tarde, despus de gastar tanto tiempo y energa en seguir a tu padre a todas partes, ocurri algo bastante inesperado. El propio Bloathwait se convirti en una especie de corredor de bolsa. Haba aprendido bastante despus de pasar tanto tiempo en la calle de la Bolsa. Empez a comprar y vender, a tener xito, y ahora es uno de los directores del Banco de Inglaterra. Estoy seguro de que ms que nadie desea olvidarse del problema con tu padre, porque slo le hizo dar la impresin de ser necio y dbil.

No estaba seguro de creerme aquello. De hecho, estaba seguro de que no me lo crea. El odio no muere tan fcilmente, especialmente un odio que haba consumido tanto a Bloathwait. La mirada de mi to se perda por la habitacin; no quera seguir hablando de este asunto. Qudate con el panfleto me dijo, alargndomelo. Deberas leer las palabras de tu padre. Asent. Me pregunto si no deberamos considerar publicarlo. Nadie sabe que tenemos este panfleto. Mantenerlo en secreto podra protegernos. Yo estaba de acuerdo, pero pens que podamos ocuparnos del asunto de todas formas. Le pregunt con quin haba publicado mi padre en el pasado, y mi to me dio el nombre de Nahum Bryce de Moor Lane, cuyo sello editorial, record, ya haba visto en el panfleto que haba ledo en el caf. Debo irme dijo mi to. Se levant despacio y ech una mirada al panfleto de mi padre, como temeroso de dejarlo en mis manos. Yo me incorpor tambin. Lo cuidar bien. Estas son las palabras de tu padre desde la tumba, y creo que nos dirn, aunque sea de manera crptica, quin hizo esto. Y entonces, para mi sorpresa, mi to me abraz. Me envolvi en sus brazos y me estrech contra su pecho, y sent la humedad sorprendente de sus lgrimas sobre mi mejilla. Rompi el abrazo justo cuando yo empezaba a devolvrselo. Eres un buen hombre, Benjamin. Me alegro de que hayas regresado y con eso, abri la puerta y se fue apresuradamente, bajando las empinadas escaleras con sorprendente agilidad. Cerr la puerta y me serv otro vaso de clarete. Con la sensacin de que tena todava mucho trabajo que hacer, encend un quinqu sobre mi mesa y me dispuse a examinar el panfleto de mi padre, pero no era capaz de quedarme con sus palabras. Y no poda dejar que la emocin de la despedida de mi to eclipsara del todo la sensacin de que no deseaba que yo hablase con Perceval Bloathwait, un hombre que se haba convertido en el gran enemigo de mi padre. Quiz mi to realmente crea que la enemistad entre estos hombres haba sido ya olvidada, y quiz fueran slo las proporciones mticas que los nios

dan a los conflictos la razn que me haca dudar de que semejante hostilidad pudiera disiparse jams. Sera agradable poder sentirnos reconfortados por las decisiones firmes que tomamos, pero no suele ser frecuente. No saba con certeza cmo comportarme con este hombre. Haba tenido relacin con hombres tan poderosos como Bloathwait en el pasado, pero siempre haban sido ellos los que me haban visitado a m. Nunca antes haba tenido que llamar a la puerta de un caballero exigiendo respuestas. Mis investigaciones siempre se movan hacia abajo en la escala social. Ahora me encontraba mirando desde abajo hacia arriba, preguntndome qu medios tena a mi disposicin para obtener la informacin que precisaba. Quiz un miembro de la junta directiva del Banco de Inglaterra encontrara mi visita presuntuosa. Pero si el rango social, como deca Elias, era otro valor destruido por el nuevo mundo financiero, entonces mi presuncin se converta en una bonita irona.

Diecisis

Pas la noche visitando unas cuantas tabernas y posadas, con la esperanza de aprender algo ms acerca de Bertie Fenn, el conductor que haba arrollado a mi padre. Nadie que yo conociese pudo decirme lo que necesitaba saber. La mayora no haba odo hablar de l, pero unos pocos s tenan noticia de su asociacin con un oscuro personaje llamado Rochester. No pude encontrar a nadie que supiera dnde estaba, pero hice saber que recompensara generosamente cualquier informacin con una bonita cantidad. Saba que siendo tan franco se multiplicaban las posibilidades de que el hombre al que persegua se enterase de mi bsqueda. Este conocimiento, o bien le llevara a esconderse ms an, o bien le hara venir a mi encuentro. Abandonada la esperanza de enterarme de nada ms aquella noche, me aposent con una reconfortante cerveza en la taberna de Bedford Arms, en la Little Plaza de Covent Garden. Este antro diminuto y hmedo atraa a los rufianes y sinvergenzas habituales del vecindario, la mayora de los cuales se ganaba la vida robando, conque mantuve un ojo alerta mientras me beba la jarra sentado en silencio en una esquina. A veces, en lugares como aqul, me encontraba con un conocido o dos, y la mayora de las veces agradeca la compaa, pero no tena ninguna gana de beber con amigos aquella noche. Tena demasiados enigmas que resolver. El principal de ellos era el panfleto de mi padre y sus implicaciones. Podan resultar ciertas las elucubraciones filosficas de Elias? Poda una compaa registrada como la Mares del Sur verdaderamente recurrir al asesinato para mejorar su rendimiento? Segua encontrando la idea fantasiosa, pero no poda deshacerme de la conviccin de Elias a la luz de lo declarado en Una conspiracin de papel. Este panfleto, sin embargo, explicaba poco en el fondo y daba pie a muchos interrogantes. Incluso si mi padre haba contrado una enemistad mortal con alguien de la Compaa de los Mares del Sur, an me quedaba por saber de qu modo haba resultado implicado Balfour. Y, puestos a averiguar, tambin necesitaba entender la naturaleza del vnculo con Bertie Fenn, que haba arrollado a mi padre, y el nuevo jefe de Fenn, Martin Rochester.

La otra preocupacin importante que me ocupaba el pensamiento era la belleza de ojos oscuros que acababa de entrar en la taberna, con el claro objetivo de que alguien la invitase a una jarra de vino. No deseo que mis lectores crean que al fijarme en esta chica haba perdido todo aprecio por Miriam; nada sera ms falso. De hecho, me interesaba por los placeres de esta accesible criatura precisamente porque crea que los encantos de Miriam me estaban prohibidos. Las veinticinco libras que le haba enviado a mi prima poltica podan procurarme una cierta gratitud, pero por unos pocos chelines, aqu poda procurarme una gratitud mucho ms ntima de forma mucho ms inmediata. Cuando me dispona a levantar mi jarra a la salud de aquella seductora, la puerta de la taberna se abri de golpe y media docena de hombres, la mayora empuando pistolas, irrumpieron en la sala. Instintivamente me llev la mano a la espada, pero enseguida me di cuenta de que su negocio no iba conmigo, ya que a la cabeza del grupo estaba el mismsimo Jonathan Wild. Su lugarteniente, Abraham Mendes, ech una ojeada alrededor del local y luego seal a un sujeto de aspecto canallesco que estaba sentado con un par de rameras al fondo de la taberna. Si Mendes me haba visto, no dio muestras de ello. Ech a un lado unas cuantas sillas y se abri paso hacia su presa. El viejo, una masa flaca de piel picada de viruela y mechones ralos y canosos, no poda hacer ms que terminarse la cerveza y esperar la llegada de Mendes y de los dems. Quiz se haba guardado para s parte del botn de Wild, como haba hecho Kate Cole, o quiz simplemente era tan viejo que ya no era un ladrn lo suficientemente eficaz como para que Wild lo mantuviese. Daba lo mismo: Wild ahora lo enviara a que lo juzgasen e, inevitablemente, a que lo condenasen. El gran apresador de ladrones se embolsara su recompensa, y estos apresamientos pblicos no haran sino incrementar su reputacin como heroico enemigo del crimen. Dos de los hombres, bajo la supervisin de Mendes, agarraron al resignado sacrificio humano por los sobacos y lo pusieron en pie. Wild se mantuvo alejado y miraba en torno a la taberna, quiz con la esperanza de discernir el estado de humor del local, y al pasear la mirada sus ojos se encontraron con los mos. Esperaba que apartase la vista, pero lo que hizo fue avanzar cojeando para hablar conmigo. Buenas noches tenga usted, seor Weaver me hizo una reverencia profunda. Su mueca daba la impresin de que saba algo gracioso, casi como si compartisemos un chiste. Levant la jarra en seal de saludo, pero la expresin de mi cara dejaba claro que no tena intencin de honrarle. Confo en que su investigacin actual siga progresando me

dijo con simpata picarona. No pude menos de colegir que se refera al caso de Sir Owen, ya que l mismo se haba involucrado, aunque fuera indirectamente, al delatar a la pobre Kate. Eso era lo que le haca tanta gracia? El haber mandado a una mujer a una horca casi segura para que la castigasen por algo que haba hecho yo? Un negocio complicado, el asesinato continu. El que usted haya delatado a Kate lo convierte en el asunto ms complicado del mundo repliqu. Se ri suavemente. Usted no me est entendiendo. No me importa nada el asunto de Kate Cole. Me refiero a su investigacin actual. Como le digo, un asunto muy complicado. Los hay que creen que si no encuentran al canalla inmediatamente, nunca lo encontrarn, pero usted merece toda mi confianza. Abr la boca para responder, pero no sali ni una palabra. No importaba que yo me hubiese quedado sin habla. Viendo que sus hombres le esperaban, Wild se inclin de nuevo y se fue de la taberna con ellos tras de s. El lugar irrumpi en cuchicheos al momento de salir el apresador de ladrones; para la mayora de los parroquianos, este arresto era ms que un chisme, era un asunto de negocios. Les oa especular acerca de las razones que haban llevado a Wild a elegir a este hombre, porque el viejo tonto se lo haba buscado, y porque, al fin y a la postre, cada uno de los hombres que quedaban confiaban en no ser jams presa del mismo destino. Levant la vista de la bebida y vi a la chica morena y bonita sentada a unas pocas mesas de donde me encontraba yo, y me lanz una mirada, con la esperanza de llamarme la atencin. Me di media vuelta, porque mis inclinaciones romnticas se haban esfumado junto con Wild. No era la tirana con la que Wild gobernaba a sus soldados lo que haba agriado mi humor, porque lo cierto era que ya estaba acostumbrado a escenas as. Lo que ocurra era que no poda dejar de darle vueltas a las palabras que Wild me haba dicho. Cmo se haba enterado l de que yo estaba investigando la muerte de mi padre? Y, lo ms importante quiz, por qu senta la necesidad de hacerme saber que se haba enterado? Intent convencerme de que su nica preocupacin se basaba en la rivalidad laboral, pero haba demasiada malicia en la expresin de Wild como para poder aceptar esa explicacin. Ni me atreva a adivinar por qu, pero mi investigacin sin duda significaba algo para l. De tener razn, de poder confiar en mi instinto, entonces, antes de descubrir quin haba matado a mi

padre, tendra que vrmelas con el hombre ms peligroso de Londres.

No perd ms tiempo antes de visitar a Perceval Bloathwait en su casa adosada en Cavendish Square. En lugar de escribirle una carta servil rogndole que me recibiera, adopt un mtodo ms directo: uno que funcion con ms eficacia de lo que me haba atrevido a esperar. Simplemente me present all despus de medioda y le entregu mi tarjeta a un lacayo descuidadamente vestido, que me invit a esperar en un estrecho recibidor. La habitacin se resenta por la ausencia de ventanas, y la poca luz que reciba llegaba comida por los muebles, en marrones y rojos apagados, y por los sombros retratos de puritanos, sin duda los antepasados de Bloathwait, que colgaban torcidos de las paredes. No pude encontrar ningn libro con el que pasar el rato, de modo que, a falta de otra ocupacin, me puse a pasear por la habitacin con lenta intensidad. Pens que mis pisadas levantaran una nube de polvo de la vieja moqueta, pero los muebles de Bloathwait slo estaban viejos, no sucios. La modestia de la casa me sorprendi, porque, como miembro de la junta directiva del Banco de Inglaterra, Bloathwait tena que poseer una inmensa fortuna. Aunque tampoco es que viviera en la pobreza, yo me haba imaginado algo ms cercano al esplendor: habitaciones grandes, abiertas y soleadas, columnas clsicas, muebles esplndidos, y criados elegantemente uniformados. Quiz, pens, un hombre mayor, soltero, que se dedica a sus negocios no tiene ni la oportunidad ni la inclinacin hacia el placer. Reconsider este juicio, sin embargo, cuando, despus de unos tres cuartos de hora, la entrada de una bonita criada interrumpi mis paseos. La chica estaba un poco entrada en carnes, pero resultaba agradable, con un vestido cuyo escote era tan bajo que deleitara, supuse, las lascivas miradas de su amo. Su pelo era rubio claro, sus ojos de un delicioso color avellana, y tena la piel lechosa y cubierta de pecas. Sin darse cuenta al principio de mi presencia, se detuvo en mitad del cuarto y dio un chillido al verme de repente. Dios me bendiga dijo llevndose la mano al pecho. Le ruego me disculpe, seor. No le vi, ni saba que estuviera usted, o no hubiera pasado por aqu, teniendo visita. Pero es que hay que dar mucha vuelta, y cuando no hay nadie, no veo que haya nada malo en pasar por aqu, aunque si el seor Bloathwait lo llega a saber me arranca el pellejo. Le sonre y le hice una reverencia. Benjamin Weaver, a su servicio.

Oh suspir, como si un hombre con una chaqueta elegante nunca le hubiese dicho una galantera. Se me qued mirando y luego, recordando quiz cul era su sitio, baj la mirada. Yo soy Bessie hizo una reverencia, y yo disfrut del rubor de su piel plida y pecosa . La moza de la colada. Yo saba que no era comn que un soltern como Bloathwait mantuviese servicio femenino a no ser que lo requiriese para algo ms que para fregar y lavar. Si tal era el caso con Bessie, pens, entonces pudiera ser que su presencia aqu significase que era justamente el tipo de chica complaciente que poda resultarme til. Te gusta trabajar para el seor Bloathwait, Bessie? me acerqu a ella, para poder ponerme justo delante de esta bonita moza de la colada. Oh, s que me gusta asinti con entusiasmo un poco exagerado, como si yo fuese a informar a alguien de que ella se encontraba insatisfecha. Qu clase de hombre te parece que es? Entreabri un poco la boca. Saba que la estaba interrogando, pero no saba por qu. Oh, no sera capaz de responder a una pregunta as. Pero es un gran hombre, seguro levant la vista como si se hubiera acordado de algo. Voy a tener que seguir con lo mo, seor. Si el seor Stockton, el mayordomo del seor Bloathwait, me encuentra aqu hablando con un caballero fino, seguro que no deja de hacerme preguntas. Pues no querra yo que eso ocurriese, claro. Pero s me agradara bastante, Bessie, que volviramos a vernos alguna vez en el futuro. A lo mejor podramos concertar una cita durante la cual no temiramos al seor Stockton. Te gustara? El delicioso rubor se extendi de nuevo por su rostro, su cuello y su escote. Cay en una reverencia tan baja como rpida. Oh, s seor. Me gustara, seor. Cunto te gustara? le pregunt, tomando un cheln de mi monedero y ponindoselo en la palma de la mano. Sujet el dorso de su mano con la palma de la ma mientras con la otra le cerraba los dedos en torno a la moneda. Acarici suavemente sus deditos gordezuelos con el pulgar. Mucho suspir. A m tambin me gustara mucho apart la mano y deslic

con suavidad los dedos sobre su cara. Debes irte ya, Bessie, no vaya a ser que el seor Stockton venga a buscarte. Volvi a hacerme una reverencia y se fue corriendo. Lo cierto es que no soy el tipo de hombre al que se le caigan los anillos por utilizar un cheln o dos para conquistar a la moza de la colada de un caballero, pero tena en mente algo ms que los placeres de la carne. Me pareca til tener una confederada flexible dentro de la casa de Bloathwait, y si encima era una belleza flexible, miel sobre hojuelas. Unos diez minutos despus de la partida de Bessie el lacayo zarrapastroso regres y me dijo que Bloathwait me recibira. Le segu a travs del vestbulo hasta una puerta cerrada. Llam una vez y la abri revelando una habitacin abarrotada de muebles, decorada en los mismos tonos apagados del recibidor. El estudio, a pesar de todo, dejaba entrar ms luz, pero la claridad que penetraba por las ventanas haca poco por disipar la sensacin de oscuridad, igual que la evidente limpieza de estas habitaciones haca poco por disipar la sensacin de estar levantando polvo al andar. Las paredes estaban cubiertas de estanteras con libros, con los volmenes ordenados con el tamao como criterio. En el suelo cerca de muchas de las estanteras haba libros mayores apilados sin aparente cuidado, y haba hojas de papel sueltas sobre las estanteras y metidas entre las pginas de los libros. Para ser un hombre por cuya casa daba la impresin de que las apariencias le importaban poco, Bloathwait haba diseado su estudio atendiendo a cada detalle. Era un hombre enorme, y su mesa de trabajo de tamao exagerado le impeda parecer un adulto ridculo sentado en una silla construida para un nio. Estaba sentado con el aire de dignidad que su tamao sugera, ya que este hombre, despus de todo, era una de las figuras ms importantes del mundo financiero de Londres. Bloathwait estaba atendiendo a sus asuntos con una rigidez formal, con la sombra peluca negra y el traje negro cernindose sobre su gran masa corporal como una nube de tormenta. Una mano manchada de tinta navegaba por los papeles con una furiosa precipitacin, como si nunca fuera a haber tiempo suficiente para todo el trabajo que an le quedaba por hacer, y, en su obsesin, me pareci a medias un loco y un canalla: un hombre igualmente capaz de ordenar mi muerte como de derramarse el tintero sobre el regazo. Supongo que tena un aspecto que se diferenciaba poco del que tena el hombre al que yo recordaba de mi infancia; aquella criatura era enorme, llena de facciones grotescamente desproporcionadas por lo pequeas: boca, dientes, nariz, ojos, todo ello perdido en un rostro ancho y carnoso. Ahora haba algo que me pareci ms desagradable

que terrible, ms dado a suscitar repugnancia que temor. Aun as, saba que si me lo acabase de encontrar por la calle, si hubiese aparecido en la periferia de mi visin, me hubiese helado la sangre. Echndome slo una mirada fugaz, Bloathwait utiliz el antebrazo para limpiar un espacio de papeles, y luego agarr una hoja para revisarla. Pilas y ms pilas de documentos cubran por completo la superficie de su mesa; algunos de ellos estaban completamente llenos de una letra diminuta y apretada, mientras que otros tenan slo unas pocas palabras. No poda imaginarme que un hombre tan importante para el funcionamiento del Banco de Inglaterra pudiera prosperar en semejante caos. Seor Weaver dijo al fin. Puso la pluma sobre la mesa y me mir. Un viejo reloj, tan ancho como un hombre y alto como un hombre y medio, empez a emitir unas campanadas de sonido oxidado, pero Bloathwait elev la voz por encima del ruido mecnico . Sintese, por favor. Confo en que me dir el motivo de su visita con toda prontitud. Al ir a sentarme en una silla de aspecto cojo frente a la mesa, le vi alargar el brazo para coger un pliego comn que se encontraba en el borde mismo del alcance de su mano. Fue un movimiento sutil, cauto y despreocupado al mismo tiempo, pero me llam la atencin, como lo hizo tambin el trozo de papel que cubri con l. No sabra decir qu contena, escrito en una caligrafa desordenada, pero alguna palabra o frase de aquella pgina me inquiet en el momento preciso que Bloathwait la esconda de mi vista. Con la mano libre cogi un volumen de gran tamao y lo coloc sobre el papel. Entonces me brind su atencin. Al ver que yo observaba sus movimientos entorn los ojos con desaprobacin. Espero sus rdenes dijo lacnicamente. He dispuesto un cuarto de hora como mximo para esta entrevista, pero me reservo el derecho de acortar ese espacio de tiempo en caso de considerar que la reunin es improductiva. No se poda estar seguro nunca con una criatura como Bloathwait, pero tuve la impresin de que mi presencia le pona nervioso, y sent una extraa emocin, por poder hostigar a este hombre que tanto me haba hostigado a m de nio. Estbamos all sentados como iguales, o al menos como no del todo desiguales. En cualquier caso, l senta que le convena escuchar lo que yo vena a decirle. Y qu es lo que desea usted que produzca esta conversacin? pregunt, optando por ser deliberadamente elptico. Bloathwait parpade como una bestia obtusa.

Qu expectativas voy a tener? Es usted quien viene a verme a m. Deseando librarme de su fro escrutinio, pens que era mejor no seguir evitando el tema. He venido, seor Bloathwait, porque estoy investigando la muerte de mi padre. Su rostro no mostr ninguna emocin, pero garabate una nota en un trozo de papel. Me resulta muy extrao que venga usted a m no levant la mirada al hablar. Cree usted que yo s algo de las operaciones de los carruajes de alquiler? Me doli un poco esta contestacin. Se me ocurri que, a pesar de mis esfuerzos por darme importancia, an me senta bastante infantil en presencia de Bloathwait, como si l fuera un pariente mayor o un maestro; ponerle nervioso, descubr, me haca sentirme travieso en lugar de poderoso. No iba a llegar a ninguna parte si me estremeca cada vez que me miraba con desaprobacin, as que involuntariamente tens los msculos del pecho y decid tratarle como a cualquier otro hombre. Claro que no dije, fingiendo impaciencia. Pero segn mis recuerdos usted s conoca bastante a mi padre. Levant la cabeza una vez ms. Su padre y yo trabajbamos ambos en la Bolsa, seor Weaver, cada uno a su manera. Asist al funeral de su padre slo por cortesa, nada ms. Pero usted le conoca bastante insist. Eso es lo que he odo. No voy a responder acerca de lo que usted haya odo o haya dejado de or. Entonces se lo contar yo le dije, encantado ahora de haber tomado las riendas de la conversacin. Me han dicho, seor, que usted se acostumbr durante toda su vida a estar al corriente de los asuntos de mi padre. Que se familiariz usted con sus negocios, sus conocidos, sus idas y venidas. S que al menos en una ocasin se ocup usted brevemente de las idas y venidas de sus hijos, y que ms tarde traslad ese inters al propio padre. Me ofreci la ms dbil de las sonrisas, dejando a la vista un muro de dientes torcidos e incongruentemente grandes.

Su padre y yo habamos sido enemigos. Ya veo que usted alberga algn recuerdo de esa animosidad. Aunque la enemistad termin hace mucho tiempo por mi parte, he aprendido que lo ms sabio es asumir que los congneres de uno suelen ser menos generosos que uno mismo hizo una pausa breve. Mantuve una familiaridad distante con su padre por si acaso l me deseaba mal. Eso nunca result ser cierto. Esperaba continu que, como usted efectivamente haba mantenido esa familiaridad, pudiera darme alguna idea acerca de quin poda desearle mal. Por qu cree que alguien pudiera desearle mal? A m me haban hecho creer que su muerte fue un desafortunado accidente. A m me han hecho creer otra cosa expliqu. Y proced a informarle de las sospechas de William Balfour. Bloathwait me escuch como un estudiante en una clase magistral. Tomaba notas mientras yo hablaba, y pareca estar reflexionando sobre los aspectos confusos de mi narracin. Cuando termin, cambi su expresin a una de vago regocijo, sacudiendo la cabeza y torciendo su pequea boca en una sonrisa condescendiente. Con ser Balfour hijo slo la mitad de tonto que Balfour padre, entonces es ya el doble de tonto que cualquiera al que pueda hacrsele caso. Le dir lo siguiente: no tengo ningn desprecio por la pobreza, ninguno en absoluto. Si un hombre comienza con nada y termina con nada, es como la mayora de los hombres sobre la faz de la tierra. Algunos hombres se enriquecen y se vuelven despectivos con respecto a otros hombres que son pobres o que comenzaron siendo pobres. Yo slo desprecio a los hombres que una vez fueron ricos y se volvieron pobres. Yo he tenido reveses, usted, obviamente, eso lo sabe, pero un verdadero hombre de negocios es capaz de revertir sus reveses. Balfour lo malgast todo en placeres disparatados, y no le dej nada a su familia. Le desprecio. Yo creo que hay que darle cierto crdito a lo que dice el hijo. Si bien no hay que darle ninguno al hijo mismo aad tras un instante. Toquete la esquina de un trozo de papel. Tiene usted alguna prueba de estas sospechas? Pens que era mejor no compartir an ninguna informacin. Deseaba saber lo que saba Bloathwait, no cmo iba a responder a la poca informacin que ya tena yo. Si tuviera pruebas dije, no tendra necesidad de solicitar su ayuda. Ahora mismo slo tengo sospechas.

Se inclin hacia delante, como para sealar que ahora deseaba prestarme toda su atencin. Le dir que yo albergaba una especie de antipata personal por su padre. Se lo digo sin vacilaciones. En asuntos de la Bolsa, sin embargo, no poda evitar respetarle, como respetara a cualquier hombre que defendiese al Banco de Inglaterra. Har por tanto todo lo que pueda para ayudarle, para as honrar a todos los hombres que honran al Banco. No puedo decirle que crea en su fantstica historia de tramas de asesinatos y valores perdidos, pero si usted desea realizar algn tipo de investigacin, en absoluto le impedir que proceda. Pens que sera mejor reconocer lo que l claramente vea como una muestra de generosidad por su parte. Gracias, seor Bloathwait. Se acarici la barbilla pensativamente. Y adems no me gusta la idea de que alguien pueda asesinar a alguien de su raza con impunidad continu. No hace falta que le diga que nosotros los disidentes sufrimos casi tantas incomodidades como ustedes los hebreos, y detesto pensar que cualquiera pueda matar a otro sin temor al castigo siempre y cuando su vctima no sea miembro de la Iglesia anglicana. Respeto su sentido de la justicia dije con cautela. Se reclin en el asiento y extendi las manos sobre la gran explanada de su pecho. Ojal supiera de algo que pudiera ayudarle. Slo puedo decirle esto: en las semanas anteriores al accidente, o algunos rumores acerca de su padre. Al parecer se haba convertido, de alguna manera, en enemigo de la Compaa de los Mares del Sur. Me concentr en ofrecer un aspecto slo levemente curioso, aunque deseaba hacerle mil preguntas, ninguna de las cuales poda formular. Que Bloathwait hubiese odo hablar de la enemistad entre mi padre y la Compaa no probaba gran cosa, pero me confirmaba la importancia del panfleto que mi to haba descubierto. Cunteme algo ms acerca de lo que oy. Me temo que no hay nada ms me dijo con un despreocupado movimiento de la mano. La gente no habla mal abiertamente de la Compaa, seor Weaver. Es con mucho demasiado poderosa como para enfrentarse a ella. Slo o que su padre se haba metido en un asunto que poda daar los intereses de la Mares del Sur. Nunca supe de la naturaleza del asunto ni de la del

dao. A quin oy hablar de esto? Sacudi la cabeza. No sabra decirle. Fue hace mucho tiempo, y no repar en ello en aquel momento. Los hombres de negocios a menudo intercambian informacin de manera informal. Siento mucho no haber prestado ms atencin. Yo tambin lo siento. Si me enterase de algo ms, no dudar en ponerme en contacto con usted. Slo puedo recomendarle que si realmente cree que su padre fue asesinado, entonces habr usted de descubrir qu podra haber hecho para enfadar a los hombres de la Compaa de los Mares del Sur. Entonces deber determinar qu medidas tomara la Compaa en ese caso. Qu podra haber hecho un hombre para enfadar a la Compaa? Bloathwait extendi las manos en un gesto de ignorancia. No puedo decirle cmo piensan los directores de la Mares del Sur, seor. Si un hombre llegase a amenazar sus ganancias, le atacaran? No lo s. Pero s creo que su padre no tena ningn enemigo ms poderoso cuando muri. Cree usted, seor, que la Compaa mantendra a matones para asesinar a quienes amenazasen sus ganancias? Nunca he dicho eso respondi Bloathwait framente. Slo afirmo que los directores de la Mares del Sur son hombres ambiciosos. No sera capaz de adivinar hasta qu extremos podran llegar para proteger sus ambiciones. No poda fiarme del aire de desinters con que estaba sugiriendo la vileza de la Compaa. De nio, Bloathwait me haba dado muestras de ser un conspirador ambicioso, y no se haba convertido en un hombre de tanta importancia sin aprender a ser sutil. Su cautela a la hora de hablar de la Compaa esconda sin duda hasta qu punto deseaba que yo creyese lo que estaba sugiriendo. Estas ambiciones le dije, utilizando el mismo tono despreocupado amenazan al Banco de Inglaterra, no es cierto? La Compaa de los Mares del Sur es su rival ms peligroso. Supongo que usted se beneficiara enormemente en caso de que yo descubriese cualquier prctica incorrecta por parte de la Compaa.

El rostro de Bloathwait se ensombreci, y en un instante vi al hombre de mi infancia: enorme, decidido y temible por su intensidad. Creo que va usted demasiado lejos su voz era un susurro profundo y hostil. Est usted sugiriendo que yo amenazara los negocios de otros por un motivo banal? Usted vino aqu para solicitar mi ayuda, y yo le he contado lo que s. Encuentro sus insultos tan inexplicables como descorteses. No pretenda ser descorts procur que mi tono fuera conciliador, aunque lo que sali de mi boca fue una rplica airada. Sacudi la cabeza para mostrar su desprecio por mis torpes esfuerzos de reconciliacin. Nuestro discurso se asemejaba ahora a los parlamentos de una obra de teatro ms que a una conversacin: ninguno de los dos deca nada parecido a la verdad, pero no nos atrevamos a apartarnos demasiado del papel. Puede usted encontrar la salida por s solo dijo con voz queda, esperando transmitirme ms las exigencias de su trabajo que la ofensa de mis acusaciones. No tengo ms tiempo para usted. Le deseo buena suerte en su investigacin, y si me tropiezo con informacin que pueda resultarle til, se la har llegar. Me puse en pie y me inclin ante l. Acababa de volverme cuando me llam por mi nombre. No soy capaz de adivinar qu descubrir en sus pesquisas, Weaver, pero en caso de que se enterase de algo acerca de la Compaa de los Mares del Sur que parezca ser de naturaleza... hizo una pausa para elegir las palabras incriminatoria, le ruego que venga a m con la informacin antes de ir a ningn otro sitio. Le prometo que el Banco recompensar generosamente su consideracin. Hice otra reverencia y abandon el despacho. Sent cierto alivio al marcharme, ya que cre que siempre procurara mantenerme a cierta distancia de Bloathwait. Por ahora, sin embargo, saba que no iba a poder disfrutar de tanta distancia como me hubiese gustado mantener. Me haba confirmado lo que ya saba: que mi padre haba convertido a la Compaa de los Mares del Sur en su enemigo. La mera existencia de esta enemistad no probaba el asesinato, pero me daba un lugar hacia el que dirigir mis investigaciones. Y, lo que era ms relevante, Bloathwait se haba mostrado dispuesto a colaborar conmigo, siempre y cuando fuera a hacer sufrir a la Compaa de los Mares del Sur. Me resultaba reconfortante la idea de que, de convencerme de la culpabilidad de la Compaa o de sus agentes, iba a tener un aliado poderoso, aunque tambin peligroso.

Al avanzar hacia la puerta, me detuve y le pregunt a un hombre encorvado de mediana edad si conoca el paradero de Bessie, pero el buen hombre me despidi con cajas destempladas. Largo de aqu me espet, mostrando los dientes como una cabra. Bastante boba es Bessie ya como para que la despiste todava ms alguien como usted. Hice una reverencia obediente y me alej de la casa. Pero se me haba metido en la cabeza que regresara, y la prxima vez no utilizara los caminos de la formalidad.

Diecisiete

A la tarde siguiente Elias vino a visitarme, hinchado de felicidad y bastante dispuesto a abrazarse a s mismo. Apenas si haba entrado por la puerta cuando le brot la noticia de la boca. Le ha ocurrido una desgracia terrible a un compaero dramaturgo dijo con evidente placer. Un zopenco llamado Croger, que iba a tener una obra terminada para Cibber, ha ido y se ha muerto sin acabarla. Requetemuerto. Han aceptado mi obra y la van a representar la semana que viene. Le di la enhorabuena clidamente a mi amigo por su buena suerte. Me dirig a coger una botella para tomar una copa de celebracin, pero Elias haba logrado alcanzarla antes de que yo terminara de darme la vuelta, y me alarg un vaso. Brindamos por su xito, y se desplom en uno de mis sillones. No es algo fuera de lo comn que una obra se represente con tantas prisas? le pregunt. Increblemente extraordinario me asegur, pero Cibber es la clase de empresario teatral que siempre se obstina en tener algo nuevo para el principio de la temporada, y cuando escuch mi Amante confiado le sedujo inmediatamente. Y no es una razn menor, me parece, el hecho de que yo haya diseado el personaje del Conde de Malamoda a la medida del propio Cibber. Al leerle la obra, y te puedo asegurar que leer toda una obra uno solo, intentando conseguir que todas las inflexiones suenen ajustadas, no es tarea fcil, no paraba de interrumpirme cuando lea a Malamoda para exclamar creo que es posible que esta pieza tenga algo, o eso es muy ingenioso. La clave est, no en escribir obras que sean buenas, sino ms bien en escribir obras que contengan papeles para el director del teatro. Estoy tan orgulloso de m mismo que voy a estallar. Le escuch hablar bastante rato sobre el seor Cibber, sobre el Teatro Real de Drury Lane, sobre las actrices que le gustaban de all, y

dems. Luego Elias me explic que iba a estar excepcionalmente ocupado con los ensayos apresurados, pero que de todas formas an deseaba ayudarme como pudiera en la investigacin. Le cont pues mi entrevista con Bloathwait, y le pregunt si haba odo hablar alguna vez de Martin Rochester, el hombre para quien ahora trabajaba el que acab con mi padre, pero Elias sacudi la cabeza. No se me ocurre cmo seguirle la pista me quej. Un hombre a quien nadie puede encontrar y que trabaja para otro a quien nadie conoce. A lo mejor si me convierto en habitual del Jonathan's podr enterarme de algo que me sea til. Elias sonri. Puedes estar seguro de que estars haciendo uso sabio de tu tiempo? No puedo expliqu. Slo me parece la mejor opcin que tengo. Espero le dije con una sonrisa estudiar lo general para descubrir lo particular. Asinti. Muy bien, Weaver. Como no hay certezas, buscas lo probable. Todava hay esperanza para ti. Elias se levant de la silla y se pase tambaleante hacia la jarra de licor, que para su disgusto estaba ya vaca. Qu te parece, Weaver, si salimos a celebrar mi triunfo? Visitamos el lupanar que prefieras y hablamos de probabilidad con las putas le vi escudriar los estantes en busca de otra botella de vino. Nada me gustara ms le asegur, pero me temo que debo seguir con esta investigacin. Lo sospechaba respondi, pronunciando con bastante dificultad la palabra sospechaba. Luego me invit a varios soliloquios de su comedia, y aunque se olvid de la mayora de las palabras, le aplaud vigorosamente. Despus anunci que tena algo de putero del que ocuparse y otros compaeros de farras adems de m con los que compartir su jolgorio. Abri la puerta despus de varios intentos con el pomo y sali torpemente. Escuch cmo Elias descenda ruidosamente por la escalera de la seora Garrison, y entonces me sent a la mesa de nuevo e intent leerme el panfleto de mi padre. No puedo fingir que me sorprendiera descubrir que mi padre no era ms accesible por escrito de lo que era en una conversacin normal. Consideren las primeras palabras del documento:

No podemos menos de ser conscientes de que en los ltimos aos ha existido un estupor generalizado, un escndalo ciertamente, en relacin con los crecientes poderes de determinadas facciones de la calle de la Bolsa; facciones que han dejado claras sus intenciones y que han luchado, contra los deseos ms sensatos de quienes desean ver prosperar a la nacin, por deshacer aquello que con tanto mpetu se ha hecho en inters del Reino.

Despus de esta primera frase, decid comenzar a poner en prctica un juicioso mtodo de lectura rpida, que produjo una oleada de acusaciones contra la Compaa de los Mares del Sur y de elogios al Banco de Inglaterra que nadaban sin piedad ante mi vista. Algunos prrafos tenan ms inters que otros; no poda evitar leer con atencin los pasajes en los que mi padre postulaba la existencia de una conspiracin dentro de la propia Compaa: Este fraude slo puede haberse perpetrado con la cooperacin de ciertos elementos dentro de la propia Gasa de los Mares del Sur. La Compaa es como un trozo de carne podrida y repleta de gusanos. Pas quiz una hora ms con el manuscrito, hojendolo, esperando que en alguna parte mi padre hubiera destilado las ideas en una conclusin comprensible. Una vez abandonada esta esperanza, decid que para comprender los temas de los que hablaba, deba pasar el tiempo no frente al panfleto de mi padre, sino en el fragor de la batalla. De modo que me vest con mi mejor chaleco y chaqueta, me pein y me recog el cabello con cuidado, y abandon mis aposentos con aspecto muy aseado. Entonces tom rumbo al Jonathan's, donde haba decidido pasar unas cuantas horas entre los ingenieros de los mercados financieros de Londres. Si quera llegar a comprender sus intrigas, razon, era necesario que conociese mejor a los propios corredores. Encontr el caf tan vivo como el da anterior, y aunque resultaba un sitio menos entretenido para pasar la tarde que una casa de placer con un escocs borracho, llegu a la conclusin de que la calle de la Bolsa, con su incesante actividad, tena mucho inters. Tom asiento junto a una mesa, ped un pocillo de caf, y comenc a mirar los peridicos del da. Escuchaba a los hombres hablarse a gritos de un lado al otro de la sala, debatiendo los mritos de tales o cuales valores. Haba voces que gritaban que queran comprar. Voces que queran vender. Oa discusiones en todas las lenguas vivas y por lo menos en una muerta. Pese a la confusin circundante, al principio aprend mucho, y disfrut bastante de estar all, sintindome como si fuera otro corredor judo

en la calle de la Bolsa. Haba algo verdaderamente contagioso en la exuberancia de aquel lugar donde acontecimientos que hacan poca siempre estaban a punto de suceder, siempre estaba a punto de hacerse o de destruirse una fortuna. Yo ya haba estado en muchos cafs, donde los hombres daban rienda suelta a su vehemencia hablando de escritores, de poltica o de actrices. Aqu los hombres hablaban de sus fortunas, los resultados de sus discusiones podan hacerles ricos o pobres, clebres o infames. El caf de los corredores converta la discusin en riqueza, las palabras en poder, las ideas en verdad, o al menos en algo que se pareca muchsimo a la verdad. Yo me haba hecho mayor en un mundo sin ambigedad, de violencia y pasiones. Ahora me senta como entre una raza de hombres diferentes, en una tierra extraa y ajena gobernada, no por los fuertes, sino por los astutos y los afortunados. Despus de unos tres cuartos de hora, reconoc al contable de mi to, el seor Sarmento, entre un grupo de desconocidos que se ocupaban con afn de sus negocios. Extendidos sobre la mesa haba una serie de documentos, y algunos de los hombres los lean. Este ritual continu durante un rato, y luego todos los hombres se despidieron de una manera que me pareci afable. Sarmento no haba dado seal alguna de haberme visto, pero cuando termin con sus asuntos, dobl sus papeles y se me acerc con decisin. Le importa que le acompae, seor Weaver? me pregunt en un tono tan neutro e inescrutable como su rostro. No encontraba ni rastro del cachorro que daba brincos detrs del seor Adelman en casa de mi to. Aqu slo se vea la expresin seria de un hombre para quien la vida no era ms que una sucesin de situaciones de mayor o menor tensin. Me encantara le dije con una cortesa que se qued colgada en el aire como un mal olor. No me imagino qu asunto puede traerle a este caf me dijo con aire ausente. Est usted pensando en meterse en los valores? S le contest secamente. Creo que voy a ganarme la vida como corredor registrado en la calle de la Bolsa. Se burla usted de m, pero no ha contestado todava a mi pregunta. Tom un sorbo de caf. Qu cree usted que hago aqu, seor Sarmento? Pareci escandalizarse ante esta pregunta.

No le creo tan burdo como para hablar de ello abiertamente. Nunca he tenido la presuncin de juzgar el negocio del seor Lienzo, pero esperara que usted, por respeto hacia l, fuera sutil. An recuerda, espero, lo que significa su familia. Sarmento era difcil de leer, pero tena aspecto de estar satisfecho por haber resuelto un enigma complejo. Qu sabe usted de este asunto? pregunt con suavidad. Pens que quiz pudiera engaarle para que me contara... no s qu. Slo saba que no confiaba en l, y eso me pareci razn suficiente para proseguir. Le aseguro que s lo suficiente. Quiz ms de lo que debiera. Me encantara saber ms de lo que debiera le dije con enorme calma. Sarmento me sonri. Era la sonrisa torcida y mal formada de un hombre para quien el humor no era algo que resultase natural. No creo que le convenga. Sabe usted lo que yo creo, seor Weaver? Creo que tiene usted ambiciones que estn muy por encima de sus habilidades. Le agradezco la buena opinin que tiene de m le hice una breve reverencia. Qu? Hemos de comportarnos nosotros con la cortesa de nuestros vecinos ingleses? sa no es nuestra manera de hacer las cosas, todas esas tonteras de me honra usted y a su servicio. Nosotros decimos lo que pensamos. Me estremec ante la idea de que estaba actuando como un ingls, fingiendo ser algo que no era. Que este hombre fuera un miembro de mi raza me llenaba de una especie de vergenza. Era algo extrao, porque estaba tan acostumbrado a identificarme a m mismo como judo de un modo tan peculiar, oyendo lo que los britnicos de mi entorno tenan que decir de los judos, preguntndome cmo deba sentirme frente a sus palabras. Pero lo que tena aqu era otra cosa; durante la ltima dcada haba tenido muy pocas ocasiones de identificarme a m mismo como un judo en relacin con otros judos; era como si estuviese a la defensiva de alguna manera, como si fuera miembro de un club y deseara verle a l expulsado. De qu desea usted hablar, seor Sarmento? le pregunt al fin. Cunteme su conversacin en el carruaje con el seor Adelman la otra noche.

Apret las manos una contra otra para parecer un hombre sumergido en sus pensamientos. Lo cierto es que s que estaba sumergido en mis pensamientos, pero quise dar la impresin de estar pensando por ser inteligente, no por estar confundido. Primero, seor, me habla usted de mis tratos con el seor Lienzo, y ahora me pregunta por mis tratos con el seor Adelman. Hay alguno de mis negocios del que usted no quiera hablar? Negocios? me pregunt con asombro. Es de negocios su asunto con Adelman? No he dicho que hayamos llegado a ningn acuerdo le expliqu. Slo que hablamos de negocios. Pero aun as me gustara mucho saber por qu me hace preguntas tan entrometidas acerca de mis negocios. Ha habido un malentendido balbuce Sarmento, intentando de pronto parecer obsequioso. Slo estoy interesado. Preocupado incluso. Adelman podra no ser el hombre por quien usted le toma, y no quiero que usted sufra. Que no sufra, dice? Pero bueno, si hace unos das le vi hacerle la corte a Adelman durante toda la noche; y ahora quiere usted prevenirme contra l? De verdad que no le entiendo. Soy un hombre que se conoce los entresijos de la calle de la Bolsa, seor, y usted no. Hara bien en recordarlo. Pero los hombres como Adelman y su to son hombres de negocios, entrenados en las artes del fingimiento y la adulacin. Me incorpor de repente en la silla, asustando al seor Sarmento. Qu est diciendo usted de mi to? Su to no es hombre con quien jugar, seor. Espero que no lo tome a la ligera. Quiz lo vea usted como un amable caballero de cierta edad, pero puedo asegurarle que es extremadamente ambicioso, y es una ambicin que yo he llegado a admirar y a emular. Explquese mejor. Vamos, vamos. S que est usted inmerso ahora en los negocios de su familia. Su to le tira unas pocas monedas, y usted corre a recogerlas como un perro. Pero incluso usted podr darse cuenta de que es raro que su to tenga una amistad tan estrecha con un hombre odiado por su padre. Mi to tirndome monedas? Adelman odiado por mi padre? Quera saber ms, pero no me atreva a descubrirme preguntando demasiado.

No juegue conmigo dije al fin. Y debera recordarle que vigile su lengua cuando le hable a un hombre que se la arrancara de la boca sin pensrselo dos veces. No tengo tiempo para juegos, Weaver se burl de mi apellido pronuncindolo con afectacin. Se lo prometo, yo tampoco soy hombre con quien se deba jugar. Ya no est en el ring, y no puede pegar a los dems para que se aparten de su camino. Si desea usted pelear en la calle de la Bolsa, seor, encontrar usted que le pueden los hombres como yo, y que aqu utilizamos armas mucho ms peligrosas que los puos. Me mir de la manera ms inanimada, como si compartiese mesa con un vegetal. No haba nada amenazador ni en los gestos de su cuerpo ni en la expresin de su cara. Confieso que no s cmo juzgarle, seor dije por fin. Tiene usted aspecto de querer amenazarme, y sin embargo no veo razn para que sea usted mi enemigo. Sarmento volvi a ofrecerme algo que se pareca bastante a una sonrisa. Si usted no tiene intencin de ser mi enemigo, entonces yo tampoco tengo intencin de amenazarle. Por qu le doy miedo? le pregunt. Porque pueda heredar el negocio de mi to? Porque pueda casarme con Miriam? Porque pueda retarle a una pelea? Seamos honestos el uno con el otro. Desprecio sus burlas me contest, no puedo decir que airadamente porque su tono no vari un pice. Hara usted bien en tener cuidado conmigo. Y con su to, y con sus amigos. Antes de que pudiera responder, Sarmento se haba puesto en pie, empuj a un corredor de baja estatura para apartarlo de su camino, y se abri paso entre la multitud. No estaba seguro de qu quera sugerir sobre mi to, pero que me previniese acerca de Adelman me preocupaba ms que cualquier otra cosa que hubiera dicho, porque ahora Sarmento haca insinuaciones acerca de un hombre a quien, en casa de mi to, slo haba querido agradar. Empujado por la curiosidad, me levant de la mesa y fui hacia la salida, donde vi que Sarmento se marchaba. Tras esperar un momento, segu su ejemplo, y le vi dirigirse en direccin norte hacia Cornhill. Una vez hubo llegado a esa concurrida calle, resultaba fcil seguirle de cerca. Caminaba a buen paso, tejiendo un rumbo entre el gento avaricioso que vena a hacer negocios en la calle de la Bolsa. Tom direccin oeste, hacia el lugar en el que Cornhill se cruza con las calles Threadneedle y Lombard, y aqu el espesor de la

muchedumbre empez a disminuir, as que me rezagu bastante, me tom un instante para tirarle un penique a un mendigo, y continu la persecucin a una distancia prudencial. Para entonces Cornhill se haba convertido en Poultry, y Sarmento gir a la derecha hacia Grocers Alley, mucho menos concurrida. Esper un momento y le segu al callejn que llevaba a Grocers Hall, que era la sede del Banco de Inglaterra. Sarmento se dirigi al enorme edificio que, como el propio edificio de la Bolsa, se levantaba como testimonio arquitectnico de los excesos del ltimo siglo. Sarmento se apresur hacia un carruaje aparcado delante del Hall. Para poder ponerme ms cerca, me aproxim a un grupo de caballeros que andaban por all, puse acento del campo y les expliqu que me haba extraviado y que necesitaba que me informasen del camino ms corto al Puente de Londres. Los londinenses pueden no ser los ms sociables del mundo, pero no hay nada que les guste ms que dar direcciones, y ahora, mientras estos cinco caballeros se peleaban por darme las mejores instrucciones, el carruaje empez a moverse despacio, pasando por delante de m. Pude ver que Sarmento conversaba concentradamente con un hombre de rostro ancho lleno de facciones demasiado pequeas. La pequeez de su nariz y de su boca y de sus ojos era an ms absurda por la enorme peluca negra que llegaba casi hasta el techo del carruaje y descenda ondulada en tirabuzones gruesos. Era una cara que haba visto haca poco y que no me cost reconocer. No puedo decir que sintiese otra cosa que no fuese la ms absoluta confusin cuando vi que Sarmento se iba en coche con Perceval Bloathwait.

Dieciocho

Ya no poda fingir ante m mismo que mis sospechas con respecto a Bloathwait nacan del vago fantasma de un terror infantil. Haba cubierto una cosa sobre su mesa, algo que no haba querido que yo viese. Eso en s mismo poda significar poco; poda haber estado apuntando algo relacionado con sus finanzas personales, o con las rameras, o con su aficin por los nios pequeos, no haba forma de saberlo. Sera muy raro que un hombre como Bloathwait no tuviera sobre la mesa nada que mereciese la pena esconder de un enemigo en potencia. Pero el vnculo con Sarmento, un hombre a sueldo de mi to, era un asunto completamente diferente. Bloathwait mantena una conexin secreta con mi familia, y sent que tena que saber cul era. Mis aventuras juveniles como fugitivo me haban curtido bien para este oficio de investigar asesinatos, y supe que era hora de utilizar mis habilidades como allanador de moradas. Haca mucho tiempo que haba aprendido que no haba instrumento ms eficaz para entrar ilegalmente en una casa que el inters de una doncella bobalicona, as que compuse una irresistible lettre d'amour, que envi doblada alrededor de un cheln. No albergaba apenas dudas de que Bessie la lavandera respondera amablemente a mi misiva, y cuando recib la contestacin qu deseaba menos de una hora ms tarde, me frot las manos de emocin. Mi parada siguiente era Gilbert Street, donde me alegr de encontrar a Elias de vuelta de sus festejos, pero estaba dormido tan profundamente bajo la influencia de un vino por el que an tena los dientes y la lengua manchados de un prpura encendido, que a la seora Henry y a m nos llev casi media hora devolverle la consciencia a mi amigo. Estaba tumbado boca arriba, con la peluca an pegada a la cabeza, pero colocada encima de la frente. Tena casi toda la ropa puesta todava, pero se haba quedado dormido despus de sacar un brazo de la manga de la chaqueta. Los zapatos y las medias estaban salpicados de barro, que haba ensuciado las sbanas de la seora Henry, y su corbata de lazo, suelta pero no desatada, tena lamparones oscuros de salsa de carne.

Cuando por fin alcanz algo parecido a la consciencia, la seora Henry abandon la habitacin dando muestras muy claras de disgusto, y a la luz temblorosa de dos velas insuficientes observ a mi amigo abrir y cerrar la boca como una marioneta de la Feria de San Bartolom. Dios santo, Weaver. Qu hora es? Casi las nueve, me parece. Si la casa no se est quemando, voy a tener que enfadarme mucho contigo murmur, incorporndose con esfuerzo. Qu quieres? No ves que estoy de celebracin? Tenemos trabajo que hacer le dije sin ms. Necesito allanar la casa de Perceval Bloathwait, el director del Banco de Inglaterra. Elias gir la cabeza de lado a lado. Ests loco. Se puso en pie y cruz tambaleando la habitacin hasta una vasija llena y cubierta discretamente con un bonito retazo de lino. Se quit la chaqueta y el chaleco y luego quit el trapo del lavabo y empez a echarse agua en la cara. Incluso en la oscuridad no pude menos de notar lo que parecan ser manchas de grasa en las posaderas de sus pantalones. Se volvi hacia m, con la cara ahora empapada de agua. Quieres entrar en casa de Bloathwait? Dios bendito, por qu? Porque creo que esconde algo. Sacudi la cabeza. Entra en su casa si quieres. No voy a detenerte. Pero no s por qu quieres que yo vaya contigo. Porque voy a poder entrar por gracia de una bonita doncella del servicio, y necesito a alguien que la mantenga entretenida mientras yo rebusco entre los papeles de Bloathwait. Ya haba captado la atencin de Elias. Cmo de bonita? Una hora ms tarde Elias se haba lavado, se haba cambiado de ropa, se haba colocado la peluca, y me haba pedido que le invitase a unos cuantos pocillos de caf. Tomamos rumbo por tanto al Kent's, uno de los cafs preferidos de Elias; estaba lleno de ingenios, de poetas y de dramaturgos, ninguno de los cuales tena ni un cuarto de

penique. Me da la impresin de que las camareras deban pasarlas canutas para conseguir que esta banda de canallas pagados de s mismos abonase sus cuentas, pero el caf, pese a la pobreza de sus fieles, pareca prosperar. Esta noche en concreto, casi todas las mesas estaban llenas, y las conversaciones zumbaban a nuestro alrededor. La nueva temporada teatral estaba en boca de todos, y escuch crticas de tal obra y tal autor y elogios a la belleza de media docena de actrices. Cuntame otra vez qu es lo que pretendes ganar allanando la casa de este hombre Elias se llev vacilantemente el pocillo a los labios como un criado presentando un guiso. Est escondiendo algo. Tiene ms informacin de la que est dispuesto a compartir, y apuesto a que encontraremos lo que necesitamos en su despacho, y probablemente encima de su mesa. Incluso de haber habido algo ah cuando fuiste a visitarle, no lo habr guardado bajo llave a estas alturas? Sacud la cabeza. Bloathwait no me parece la clase de hombre que pueda creer que alguien se atreva a violar su residencia. Ojal tengas razn suspir Elias. Eres consciente de que el allanamiento de morada es un delito castigado con la horca? Slo si entramos como ladrones. Si entramos con objeto de asaltar la virtud de una jovencita, no habr un solo hombre en Inglaterra que consienta que nos acusen, y mucho menos que nos declaren culpables. Elias sonri traviesamente ante mi ocurrencia. Tienes toda la razn. Mi amigo empez a parecer ms alerta, y aunque no era el mejor momento para pedirle consejo, no fui capaz de contenerme y le pregunt acerca de lo que esperaba que l conociese. Qu puedes decirme acerca del negocio de los seguros? Levant una sola ceja. Insist. Sera capaz un comerciante de mandar un barco en misin comercial sin asegurarlo? No, a no ser que el tal comerciante fuera un necio me contest. Dej el por qu? en el aire.

La viuda de mi primo le expliqu con reticencia. Ella tena una fortuna, y no era una fortuna insignificante, al casarse, y mi primo la invirti en el negocio de mi to. Su barco, que representaba un porcentaje muy alto de esa inversin, se perdi, y con l, supone ella, se perdi tambin su parte. Pero si el barco hubiese estado asegurado, entonces est claro que alguien tiene ahora ese dinero. Una intriga con una guapa viuda! Elias casi grit. Ahora estaba completamente despierto. Dios mo, Weaver, te voy a matar por reservarte esta informacin. Tienes que contrmelo todo sobre ella. Vive en casa de mi to le dije, con cuidado de no proporcionarle demasiada municin para cuando declarase el fuego abierto. Creo que desea independizarse, pero no tiene mucho dinero. Una viuda dijo soador. Me encantan las viudas, Weaver. Nada de cicateras a la hora del favor. No, las viudas son una raza generosa de mujeres vio que me estaba disgustando y ech el freno . Triste asunto observ. Me gustara ayudarla de alguna manera. Si es bonita, yo tambin la ayudar bien! exclam, pero enseguida volvi en s. S, bueno, sospechas que tu to est reteniendo lo que le pertenece por derecho? No creo que haya cogido nada que no est en el contrato respond. Pero me duele pensar que la mantiene prcticamente como una prisionera en su casa aprovechndose de las leyes de propiedad. Crees que tu to es completamente digno de confianza? me pregunt. No tena respuesta alguna, ni siquiera para m mismo. As que en lugar de contestar mir el reloj y anunci que era hora de irse. Pagu la cuenta y consegu un carruaje, que nos llev a unas pocas manzanas de la casa de Bloathwait. Desde all proseguimos a pie hasta Cavendish Square, que en mitad de la noche era un lugar oscuro y silencioso como una tumba. Elias y yo nos deslizamos silenciosamente hasta la entrada de servicio y, segn el plan, nos encontramos con Bessie a las once de la noche. Mir a Elias con cierta confusin (mientras que l la observ a ella con cierto placer), pero nos dej entrar de todas formas. Todos duermen dijo con voz queda. A qu ha venido este caballero? Bessie susurr, eres una chiquilla encantadora, y no se me

escapa lo guapa que eres, pero he venido a mirar el despacho del seor Bloathwait. No quiero llevarme nada, slo echar un vistazo. Si quieres, puedes venir con nosotros y pedir auxilio si hacemos algo que no te guste. El despacho del seor Bloathwait? su voz se haba hecho alarmantemente aguda. Aqu tienes media corona le dije, ponindole una moneda en la mano. Habr otra cuando hayamos terminado si aceptas hacer la vista gorda. Mir la moneda que tena en la mano; la ofensa que haba sentido desapareci al comprobar el peso del dinero. Vale dijo despacio. Pero yo no quiero tener nada que ver con esto. Ustedes hagan lo que tengan que hacer, y si les cogen, yo no pienso decir que les he visto. No era exactamente lo que yo quera, pero iba a tener que conformarme con eso. As que le dije que si nos veamos obligados a escapar a toda prisa, le enviara la otra media corona por la maana. Habiendo cerrado este trato, nos dirigimos hacia el despacho. La habitacin, que era oscura incluso de da, ahora daba una sensacin mucho ms maligna, y nuestras sombras se alargaban en el estrecho espacio de la cmara, que pareca envolvernos como un enorme atad. Me acerqu a la mesa, encendiendo unas cuantas velas por el camino, pero la luz macilenta de las escasas llamas creaba un ambiente ms amenazante todava. Mientras yo intentaba que las condiciones de nuestra bsqueda invasiva fueran ms soportables, Elias se paseaba por la habitacin, examinando los libros de las estanteras y tocando los artefactos de Bloathwait. Ven aqu susurr. No s cunto tiempo tenemos, y quiero acabar con esta felona cuanto antes. Reun unas cuantas velas sobre la gran mesa de Bloathwait, y comenc a hojear los imponentes montones de documentos extendidos sobre la superficie como si el viento los hubiese revuelto. Elias se uni a m junto a la mesa y levant un trozo de papel al azar. La caligrafa de Bloathwait era apretada y difcil de leer. No iba a ser fcil descifrar estos escritos. Puso la pgina a la luz de la vela, como si amenazarla con la llama fuera a obligarla a confesar sus secretos. Qu es lo que estamos buscando? pregunt Elias.

No s decirte, pero haba algo que quera esconder. Busca algo que tenga que ver con mi padre o con la Compaa de los Mares del Sur o con Michael Balfour. Los dos empezamos a hojear los papeles, procurando no dejar nada fuera del sitio en que lo encontrbamos. Haba tanto sobre la mesa, y estaba organizado de una manera tan catica, que no poda importarme que Bloathwait se diera cuenta de que alguien haba estado rebuscando entre sus papeles. Con tal de que no pudiese probar que haba sido yo, me daba por satisfecho. No me has dicho qu aspecto tiene tu viuda dijo Elias, pasando el dedo por una lnea de prosa embrollada. Presta atencin a lo que ests haciendo murmur, aunque lo cierto es que encontraba reconfortante el sonido de su voz. Estbamos en medio de una tarea muy tensa: la mirada se me iba a cualquier sombra que se moviese, y mi cuerpo se pona rgido con cada crujido de la casa. Elias comprendi que mi rplica no significaba nada. Yo me puedo concentrar y hablar de viudas al mismo tiempo. Lo hago todo el tiempo mientras opero. As que dime, es una juda encantadora, de piel aceitunada y el cabello oscuro y los ojos bonitos? Pues s le dije, procurando no sonrer. Es bastante bonita. No esperaba nada menos de ti, Weaver. Siempre has tenido buen ojo, a tu manera. Me entreg un trozo de papel que contena unas notas sobre un prstamo del Banco, pero no vi que pudiera sernos til. Ests pensando en el matrimonio? me pregunt traviesamente, pasando a ocuparse de un fajo de papeles atados con un grueso cordel. Desat el nudo cuidadosamente y comenz a revisar las pginas. Has empezado a plantearte crear un hogar, circuncidar a unos pequeuelos? No comprendo por qu te divierte tanto que me guste esta mujer dije hoscamente. T te enamoras tres veces cada dos semanas. Cosa que me hace inmune a las burlas entonces, no es cierto? Todo el mundo espera que yo me enamore. En cambio t, el israelita ptreo, fuerte y luchador; se es otro cantar. Alc una mano. Estaba oyendo un crujido, como de pisadas. Los dos permanecimos inmviles a la luz titilante de las velas durante unos minutos, escuchando slo el ruido de nuestra propia respiracin

y el tictac del gran reloj de Bloathwait. Qu bamos a hacer si de pronto apareciese Bloathwait, con una vela en la mano y su enorme cuerpo envuelto en la bata? Poda rerse, echarnos, burlarse de nosotros o poda entregarnos al juez y utilizar su inmensa influencia para vernos ahorcados por allanamiento de morada. Se me pasaron por la cabeza todas las posibilidades, la burla y la suficiencia y la risa siniestra, o la prisin y la horca. Me llev la mano a la empuadura de mi cuchillo, luego a la de la pistola. Elias me vio hacerlo; saba en qu estaba pensando yo. Matara a Bloathwait. Me echara a las carreteras, abandonara Londres para no regresar jams. No iba a enfrentarme a un juicio por esta aventura ma, ni poda permitir que Elias conociese los horrores de la prisin. Resolv hacer lo que crea necesario. El ruido haba cesado, y despus de unos momentos en los que no poda terminar de creerme mi propia certeza de que el peligro haba pasado, le hice seas para seguir a lo nuestro. Me das que pensar dijo Elias, intentando nuevamente levantar mis nimos, y los suyos propios. Pasando todo este tiempo entre tus correligionarios, ests pensando en volver al redil? Mudarte a Dukes Place y convertirte en una figura respetada en la sinagoga? Dejarte barba y todo lo dems? Y qu si lo hiciera? La idea de regresar a Dukes Place se me haba pasado por la cabeza, no como una decisin tomada, sino como un interrogante: cmo sera vivir all, ser un judo entre muchos en lugar de ser el nico judo que conocan mis amistades? Slo espero que, cuando encuentres el camino de la abstencin y la devocin, no te olvides del todo de los amigos de tu disipada juventud. Podas considerar la idea de convertirte a nuestra fe le dije. Supongo que la operacin puede resultarte un poco dolorosa, pero no recuerdo especialmente estar incmodo. Mira esto me ense un papel. Es Henry Upshaw. Me debe diez chelines, y anda en negocios con Bloathwait por valor de doscientas libras. Deja de buscar chismes le dije. No debemos permanecer aqu ms tiempo del necesario. Llevbamos all unas dos horas y los dos nos estbamos poniendo nerviosos, pensando en lo necios que habamos sido, cuando un papel me llam la atencin, no por nada que tuviera escrito, sino porque me resultaba familiar. Tena el mismo tipo de esquina rasgada que haba visto en el documento que Bloathwait

intent esconder de mi mirada. Cogindolo con cuidado, vi que en el margen superior deca C a. M. S.?. Mi pulso se aceler. Debajo haba escrito falsificacin? y debajo de eso advertencia Lienzo. Quera decir que haba recibido una advertencia de mi padre, que l haba advertido a mi padre, o incluso que entenda la muerte de mi padre como una advertencia? Un poco ms abajo haba escrito Rochester, y despus, debajo de eso, Ca. M. S. Contacto: Virgil Cowper. Llam a Elias y se lo ense. Pueden ser stas notas que tom despus de vuestra entrevista? me pregunt. Nunca le mencion a Rochester dije y no tengo ni idea de quin es Virgil Cowper, as que aunque stas sean notas que tom despus, nos demuestra que hay algo que no me ha contado. Pero stas pueden no ser ms que sus propias especulaciones. No prueban nada. Es verdad, pero al menos tenemos un nombre que no tenamos antes. Virgil Cowper. Sospecho que es alguien de la Compaa de los Mares del Sur, y a lo mejor puede decirnos algo. Saqu un papel y apunt el nombre, y luego segu mirando entre los papeles. Por entonces Elias se haba empezado a aburrir, y comenz a mirar las notas encuadernadas de las estanteras, donde slo encontr pginas de nombres, cifras y fechas incomprensibles. Seguimos trabajando juntos en silencio, los dos excitados con nuestro descubrimiento. No estbamos perdiendo el tiempo. No cre, sin embargo, que Elias fuera capaz de mantener prolongados periodos de silencio. Al final no has contestado a mi pregunta dijo por fin. Te casaras con esa viuda si ella te aceptase? Aunque el objetivo principal de Elias era burlarse de m, haba algo ms en su tono de voz, una especie de tristeza, y una especie de emocin tambin, como si estuviramos al borde de algo maravilloso y transformador. Ella nunca me aceptara dije al fin. As que es imposible contestar a la pregunta. Creo que ya la has contestado me dijo suavemente. Me escap del interrogatorio al descubrir el borrador de una carta, dirigida a un nombre que no pude descifrar. La hubiese pasado

por alto completamente, pero un nombre en la mitad de la pgina atrap mi mirada. Sarmento demuestra ser un idiota, pero dejemos eso ahora. Era la nica mencin que hall al empleado de mi to. La referencia me hizo sonrer, y por alguna razn me proporcion un extrao placer el saber que l y yo estbamos de acuerdo acerca del carcter de Sarmento. Mi reflexin fue interrumpida por un ruido de pisadas que se acercaban desde el recibidor. Los dos nos apresuramos a volver a colocar en su sitio todos los papeles y apagar todas las velas. Pero nuestra frentica actividad ces cuando vimos a Bessie entrar a toda prisa por la puerta, con la falda remangada para poder correr mejor. El seor Bloathwait est despierto susurr. Le ha despertado la gota. Se supone que le estoy preparando un chocolate, y luego piensa bajar. As que denme mi media corona y lrguense. Le di la moneda mientras Elias continuaba apagando las velas. Slo poda esperar que pasase suficiente tiempo antes de que llegara Bloathwait y que quien volviera a encenderlas no se diese cuenta de que la cera estaba blanda y caliente. Bessie nos llev a travs del laberinto de habitaciones hasta la entrada de servicio. No vaya a volver por aqu me dijo, a no ser que tenga otra cosa en mente. No tengo tiempo para las intrigas de ustedes los hombres de negocios. No me gustan mucho esas cosas. Hizo una reverencia y cerr la puerta, y Elias y yo salimos cuesta arriba hasta la calle. Era tarde, y yo saqu la pistola para que cualquiera que pasase por ah se lo pensase dos veces antes de decidirse a asaltarnos. Ha sido una aventura productiva? Me parece que s le dije. Sabemos que Bloathwait tena conocimiento de los fraudes de la Mares del Sur, y que tena alguna idea acerca de la relacin de mi padre con ellos. Y tenemos ese nombre, ese tal Virgil Cowper. Te digo, Elias, que esta noche me da buena espina. Creo que la informacin que hemos sacado de Bloathwait nos va a resultar de lo ms til. No pude distinguir si Elias no estaba de acuerdo o si simplemente quera regresar a sus aposentos y echarse a dormir.

Diecinueve

Me propuse acercarme a la Casa de los Mares del Sur aquella tarde, pero antes quera visitar a mi to para informarle de mis aventuras con Bloathwait. An no estaba seguro de querer contarle lo que haba visto hacer a Sarmento, pero me estaba cansando de jugar al ratn y al gato. Por el momento le hara saber que el director del Banco de Inglaterra me haba dejado claro que tena inters en la investigacin. Confieso que mi deseo de encontrarme con mi to se vea incrementado en cierta medida por el deseo de ver a Miriam una vez ms. Me preguntaba qu influencia tendra en nuestra relacin el asunto de las veinticinco libras que le prest. Un prstamo de necesidad como ste poda producir incomodidad, y estaba decidido a hacer todo lo que estuviese en mi mano para evitar que tal cosa ocurriese. La irona de mi inters por Miriam me diverta; de haber conocido mejor a la bonita viuda de Aaron, quiz me hubiera planteado una reconciliacin con mi familia haca mucho ms tiempo. Y sin embargo, incluso mientras iba canturreando por lo bajo, me cuestionaba mis propias intenciones. Pese a la opinin que el mundo tiene de las viudas, yo no poda ser tan sinvergenza como para intentar aprovecharme de la virtud de una mujer que era casi una pariente, y que, adems, estaba viviendo bajo la proteccin de mi to. Pero qu le poda ofrecer un hombre como yo? Yo, que amasaba al final del ao unos pocos cientos de libras como mucho, no tena nada para Miriam. Al acercarme a casa de mi to, llegando a Berry Street desde Grey Hound Alley, me sac de mis ensoaciones un mendigo desgarbado que se materializ tan repentinamente que me sobresalt. Era un judo tudesco como llamamos los judos ibricos a nuestros correligionarios del este de Europa de mediana edad quiz, aunque pareca no tener edad, a la manera de esos hombres mal alimentados y oprimidos por los trabajos y las calamidades. Mis lectores puede que ni sepan que hay distintas categoras de judos, pero nosotros nos dividimos por nuestras culturas de origen. Aqu en Inglaterra, los que descendemos de ibricos fuimos los primeros en

regresar durante el siglo pasado y hasta hace poco ramos ms numerosos que nuestros parientes tudescos. Debido a las oportunidades que encontraron nuestros antepasados entre los holandeses, la mayora de los hombres de negocios y los corredores de Inglaterra son ibricos. Los tudescos son perseguidos y acosados con frecuencia en sus tierras de origen, y cuando vienen aqu se encuentran sin oficio ni profesin, y por tanto la mayora de los mendigos y pordioseros que hay por las calles provienen del este de Europa. Estas distinciones no estn grabadas en piedra, ya que hay tudescos ricos, como Adelman, y no hay escasez de pobres entre los judos ibricos. Me gustara decir que yo no tena prejuicios contra los tudescos simplemente porque su aspecto y su idioma me resultaban raros, pero lo cierto es que los hombres como este pedigeo me parecan un bochorno; me pareca que arrojaban una luz espantosa sobre el resto de nosotros, y me avergonzaba de su ignorancia y de su desvalimiento. Los huesos de este hombre casi se le salan de la piel apergaminada, y sus ropajes negros extranjeros le colgaban como si se hubiese limitado a colocarse la ropa de cama alrededor del cuerpo. Llevaba la barba larga, a la moda de sus compatriotas, y un llamativo casquete sobre la cabeza, con guedejas ralas asomndole por debajo. All de pie, con una sonrisa bobalicona dibujada en la cara, preguntndome en mal ingls si deseaba comprar una navaja o un lpiz o un cordn para los zapatos, me sobrecogi el deseo, intenso y sorprendente, de derribarle, de destruirle, de hacerle desaparecer. Cre en aquel momento que eran estos hombres, cuyo aspecto y modales eran repulsivos para los ingleses, los responsables de las dificultades que los dems judos suframos en Inglaterra. Si no fuera por este bufn, que le daba a los ingleses algo ante lo cual escandalizarse, no me hubieran humillado de ese modo en el club de Sir Owen. De hecho, no encontrara tantos obstculos a mi paso que me impiden conocer lo que le ocurri a mi padre. Pero incluso esto era una mentira, me dije, porque saba que lo cierto era que este pedigeo no haca que los ingleses nos odiasen; simplemente les proporcionaba un punto donde concentrar su odio. Era un marginado, era difcil de mirar, su habla maltrataba el idioma, y nunca podra fundirse con el resto de la sociedad de Londres, ni siquiera al modo que lo hacan los extranjeros. Este hombre me hizo odiarme a m mismo por lo que yo era, y me hizo desear golpearle. Comprend esta pasin tal y como era; supe que le odiaba por razones que no tenan nada que ver con l, as que apret el paso, esperando que l y los sentimientos que haba despertado en m se desvanecieran. Pero al apresurarme, le o llamarme. Seor! grit. Yo s quin es usted. Esta declaracin slo aviv mi ira, porque qu poda yo, el hijo de una de las familias judas ms importantes de Londres y ste era

un ttulo que yo no sola repetir, tener que ver con un mendigo como l? Cerr los puos y me encar con l. Yo le conozco me dijo de nuevo, sealndome. Usted... Sacudi la cabeza, incapaz de encontrar las palabras. Usted, esto, s? convirti sus manos en puos y las levant hasta la nariz antes de fingir unos golpes rpidos. Usted el gran hombre, el Len de Judea, s? Dio unos pasos al frente y asinti con vigor, la barba balancendose hacia delante y hacia atrs como un pndulo enloquecido y peludo. Lanz una risita ladrada, como si su ignorancia de la lengua inglesa de pronto le pareciese divertida. Despus, ponindose una mano sobre el corazn, alarg la mano hacia su bandeja de cachivaches y me ofreci una cosa. Por favor me dijo. De m. Sujetaba un reloj de arena en la mano huesuda, y comprend que, mientras que yo le vea como lo que odiaba acerca de m mismo, l me vea a m como algo de lo que enorgullecerse. Es una cosa terrible llegar a darse cuenta de algo que le vuelve a uno tan humilde, porque en un instante un hombre se ve ridculo e intolerante y dbil. As que acept el reloj de arena y tir un cheln en la bandeja, yndome a toda prisa al hacerlo. Saba que un cheln era una enorme cantidad de dinero para el tudesco, pero me persigui, con la moneda en la mano. No, no, no repeta incesantemente. Usted toma de m. Por favor. Me volv para mirarle. Vi que tena una mano apretada contra el pecho de nuevo, y con la otra me ofreca la moneda. Por favor dijo otra vez. Tom la moneda de su mano y luego la dej caer en la bandeja. Antes de que pudiese reaccionar me llev la mano al corazn. Por favor. Intercambiamos breves movimientos de cabeza, expresando una comunin que yo no comprenda del todo, y luego me fui a buen paso en direccin a King Street. Caminaba deprisa, esperando despejar el encuentro con el pedigeo de mi mente, y cuando vislumbr la casa de mi to casi estaba corriendo. El criado Isaac abri la puerta slo despus de que llamase varias veces, y entonces an intent bloquearme el acceso,

maniobrando para tapar el vano de la puerta con su frgil cuerpo. El seor Lienzo no est dijo bruscamente. Est en el almacn. Puede verlo all. Sus palabras eran muy rpidas, sonaba quizs un poco asustado. Hay algn problema, Isaac? Intent cerrar la puerta, pero empuj. Est la seora Miriam en casa? El rostro de Isaac cambi por completo al orme mencionar su nombre, y me sent impulsado a abrirme paso hasta el vestbulo, desde donde pude or voces, como si estuviesen gritando. Una de ellas era claramente la de Miriam. Qu est pasando ah? La seora Miriam est teniendo una discusin me dijo, como si me estuviese ofreciendo precisamente la informacin necesaria para disipar mi confusin. Con quin? pregunt. Pero en ese momento se abri la puerta de la sala y de ella sali Noah Sarmento, con una mueca en el rostro ms antiptica an que de costumbre. Se detuvo un instante, visiblemente conmocionado por vernos a los dos tan cerca de su pelea. Qu quiere, Weaver? me pregunt, como si acabase de entrar sin avisar en su propia casa. Aqu es donde vive mi familia le dije con un tono que admito que era belicoso. Y por una suficiente cantidad de plata a usted ahora le importa su familia me espet. Agarr su sombrero de las manos de Isaac, que lo haba sacado sin que me diera cuenta, y sali por la puerta ya abierta. Isaac la cerr al salir Miriam de la sala. Abri la boca para decirle algo a Isaac, pero se detuvo al verme. Imagino que mi presencia all debi de parecerle irnica, porque sonri levemente. Buenas tardes, primo me dijo. Le apetece una taza de t? Le dije que me gustara mucho, y nos retiramos a la sala, donde esperamos a que la doncella nos trajese el servicio del t.

Miriam estaba acalorada an por su discusin con Sarmento, y su piel aceitunada estaba ruborosa y le brillaban los ojos como si fuesen esmeraldas. Aquel da vesta un tono particularmente atractivo de azul real, que me pareci deba de ser uno de sus colores favoritos. Estaba azorada, eso poda verlo claramente, pero se esforzaba mucho en disimular su estado con sonrisas y galanteras. Despus de unos momentos de preguntarme por el tiempo y cmo me haba entretenido desde la ltima vez que nos habamos visto, sac un abanico chino bellsimo y se puso a abanicarse con cierta violencia. Bueno suspir. Por lo menos, pensaba, las dificultades con Sarmento hacan que el asunto del dinero que le haba prestado pareciese menos importante. Haba pensado en entretenerla con charla insustancial durante un rato, pero pronto decid que no iba a llegar a ninguna parte con una mujer como Miriam si finga una frivolidad que yo sin duda no posea. Est el seor Sarmento crendole problemas que yo pueda ayudarle a solucionar? Dej a un lado el abanico. S dijo Miriam. Me gustara que le diese usted una buena paliza. Se refiere usted a una partida de naipes? Al billar quiz? Por la expresin de su cara podamos haber estado hablando de pera. Preferira que fuera con los puos. Creo que el seor Sarmento se defendera bien en una batalla dije despreocupadamente. No contra usted, evidentemente. Me puse algo rgido ante esto. Miriam estaba tonteando conmigo, de manera bastante obvia. Se haba percatado de que la encontraba atractiva, y pens que sera sabio por mi parte mantener la cabeza fra. No poda permitirme olvidar que acababa de mantener una discusin que a su criado le haba resultado imposible ocultarme. Fuera lo que fuera para esta familia, an no era de fiar. No dije, mirando alrededor del cuarto. Contra m no. Y contra usted, Miriam, tambin le ha ido bastante mal. Parece que le ha echado usted del ring. Y espero que sea de forma permanente dijo con acidez.

La doncella lleg empujando un carrito con el t, y Miriam la despidi con un gesto de la mano. Para entonces haba decidido hablarle a Miriam con franqueza, porque no tena nada que perder. Va usted a contarme su pelea con el seor Sarmento? le pregunt mientras me serva el t. Sonri. Entre ingleses, se considera descorts ser tan atrevido. He vivido entre ellos, pero no observo todas sus costumbres. Ya lo veo me dijo, pasndome la bebida. No me haba dado tiempo a pedirle a Miriam que no me echase azcar, de modo que acept la mezcla endulzada. El seor Sarmento ha venido a pedirme permiso para pedirle mi mano al seor Lienzo continu. Ha sido extraordinariamente incmodo, se lo aseguro, y no estoy acostumbrada a que se me trate con tanto atrevimiento. El seor Sarmento, al igual que usted, hara bien en aprender las costumbres inglesas. Qu ha desinteresada. pasado? mantuve la voz queda, informal,

El seor Sarmento me ha dicho que haba decidido hablar con el seor Lienzo y que deseaba informarme de antemano. Le he dicho que no tena conocimiento de ningn asunto que pudiera tener con el seor Lienzo. Me ha acusado de ser formal en exceso, y me ha dicho que yo saba perfectamente de qu asunto se trataba. Viendo que el calor de mis palabras resultaba inaceptable, he rectificado diciendo que no saba de ningn asunto que pudiera afectarme a m. Se ha enfadado bastante y me ha dicho que era necio por mi parte no querer casarme con l. Hemos intercambiado algunas palabras ms sobre el mismo tema, palabras dichas en voz un poco alta, me parece. Luego se ha marchado, como ha podido usted ver. Sin duda mi to no excusar su comportamiento. Se lo contar usted? Guard silencio un momento. No creo. Sarmento tiene un futuro muy prometedor en el mundo del comercio, sabe usted, y mi suegro le tiene mucho aprecio. Creo que mis sentimientos hacia l han quedado perfectamente claros, y mientras no siga molestndome, no encuentro razn para andarme con chiquilleras. Es usted quiz ms generosa de lo que es recomendable, pero

admiro su espritu le dije. Sorb mi t dulzn y dese que fuera algo ms fuerte. Se fa usted del seor Sarmento? Lo que quiero decir es que l trabaja para mi to, pero parece que tiene sus propios negocios en la Bolsa. Puso su taza de t sobre la mesa y me mir fijamente. Qu sabe usted de sus negocios? Su cara estaba ahora rgida e inanimada. He estado pasando bastante tiempo en la calle de la Bolsa, y le he visto all, haciendo negocios de los que no s nada. Miriam sonri de un modo inquietante. Su to le paga un sueldo al seor Sarmento, pero no es su dueo. No es raro que un hombre en la posicin del seor Sarmento conduzca sus propios negocios, si tiene la oportunidad. Por qu quera Isaac evitar que escuchase la discusin? pregunt. Creo que haba estado pensando en esto, y no haba tenido intencin de decirlo. Si la pregunta sorprendi a Miriam, la respondi con compostura. Isaac es un buen criado. No quiere que los asuntos de la familia se hagan pblicos. Una discusin en una habitacin privada entre dos personas solteras puede ser interpretada de muchas maneras, especialmente por lenguas maliciosas. Muy cierto admit con cierto embarazo, un poco dolido por la forma en que Miriam exclua a su disoluto primo de los asuntos familiares. Ella no dijo nada y yo me revolv incmodo por el silencio. Me parece que Miriam se complaca en torturarme, y me sonri dulcemente durante algunos minutos antes de hablar. Ha venido usted a hacer una visita social, o tiene usted asuntos que tratar con el seor Lienzo? Por razones que no sabra explicar, esta pregunta me relaj. Me arrellan ms cmodamente en la silla. Un poco de ambas cosas, me parece. Espero que ms lo primero que lo segundo me dijo sonriendo . Y si ha venido usted a ser sociable, entonces a lo mejor le apetece salir conmigo de paseo sugiri. Tengo ganas de examinar algunos artculos en el mercado, y agradecera la compaa.

Apenas poda rechazar la oferta, as que determin silenciosamente posponer mi visita a la Casa de los Mares del Sur para la maana siguiente. Miriam desapareci para acicalarse, y despus de un cuarto de hora aproximadamente regres con una lentitud inesperada, como si fuera una nia a la que requeran para imponerle un castigo. Traa un sobre en la mano. Hay un asunto del que debemos hablar, seor Weaver. No s cmo explicar la generosidad que me mostr al enviarme una cantidad tan enorme, y no deseo insultarle, pero a la luz de la nota que acompaaba el prstamo, creo que ha debido de haber algn pequeo error. Su carta daba a entender que yo le haba pedido algo a usted. No s cmo cometi este error. Aunque admito que no estoy sobrada de dinero, me temo que no puedo aceptar un regalo que claramente no es para m. Me entreg el sobre, y me lo met distradamente en el bolsillo. Quiere usted decir que no me envi ninguna nota pidindome esta cantidad? pregunt incrdulo. Me temo que no s de qu me habla baj la mirada para ocultar el rubor que se extenda por su rostro y su cuello. Yo no envi ninguna nota. Llevaba demasiado tiempo entre ladrones y criminales como para no saber cundo alguien inexperto en el arte intentaba ineptamente decir una mentira. Miriam ahora tena razones para no desear aceptar el dinero que yo le enviaba, y no quise insistir, o preguntar por qu, o actuar como si no la creyese. Siento muchsimo haberle causado un apuro semejante. Me temo que algn bromista ha querido jugarnos una mala pasada. No volveremos a hablar del tema. Miriam me sonri con gratitud y me dijo que deseaba visitar el mercado de Petticoat Lane, pero para cuando llegamos era tarde, y la mayora de los productos perecederos de mejor calidad se haban vendido ya. Por lo tanto, el mercado ya no estaba en el apogeo de su actividad, aunque estaba lejos de estar vaco. Alrededor de nosotros una concurrencia afanosa, compuesta fundamentalmente por mujeres judas, paseaba de puesto en puesto, examinando los artculos. Alrededor de nosotros los vendedores nos gritaban en espaol, en portugus, en ingls e incluso en la lengua de los tudescos, una curiosa mezcla de hebreo y alemn. Me estaba empezando a dar cuenta de que Miriam tena la virtud de la decisin, y lograba ordenar el caos del mercado. Se tomaba su tiempo, caminando despacio de un vendedor a otro, examinando este trozo de lino o aqul de seda. Muchos de los comerciantes la mayora de mediana edad que se sentan seducidos por la belleza de

Miriam la llamaban al pasar. Ella inclinaba la cabeza ante cada uno de ellos, pero se detena slo cuando deseaba examinar algn artculo. El seor Lienzo prefiere que cuando haga alguna compra, la haga aqu siempre que pueda me explic. Le gusta que el dinero permanezca entre nuestra propia gente. Es un hombre de mucha conciencia. Al principio no dijo nada, pero haba en su mirada una luz traviesa. De demasiada conciencia, creo yo a veces. Ciertamente es posible ser demasiado escrupuloso en la atencin que uno presta a su comunidad, no est usted de acuerdo? Si hemos de ser aceptados en Inglaterra, habremos de aprender a comportarnos como ingleses. Nunca seremos aceptados aqu le dije con una conviccin que me sorprendi a m mismo. No crea tener sentimientos encendidos acerca de esa cuestin, pero cuando ella me pregunt, comprob que brotaban libremente de mi boca las siguientes palabras: ste no es nuestro pas. Nunca seremos ingleses y nuestros hijos nunca sern ingleses. Si nos convertimos a la Iglesia anglicana, entonces nuestros descendientes sern conocidos como los judos que se convirtieron. Somos lo que somos. Miriam solt una risita, como si yo hubiera dicho algo ingenioso. Para ser un apstata, se preocupa usted mucho de estos asuntos, primo. Quiz la apostasa no sea ms que una oportunidad de plantearse lo que de otro modo es imposible ver dije, encogindome de hombros. Un vendedor llam a Miriam en portugus, queriendo mostrarle su coleccin de cachivaches domsticos, pero ella se despidi con un gesto de la mano y le grit unas cuantas palabras amables en su lengua. Probablemente tenga usted razn me dijo. Pero aun as, creo que el seor Lienzo podra ser... hizo una pausa para escoger sus palabras un poquito ms ingls en sus costumbres, creo yo. No tiene necesidad de llevar esa barba. Nadie la lleva. Slo hace que parezca un antiguo. No estoy de acuerdo dije. Creo que demuestra que es un hombre independiente.

Usted es un hombre independiente observ Miriam y no lleva barba. Me re. Hay muchas formas de demostrar la propia independencia. Miriam se detuvo otra vez y acarici un rollo de tela de la India. La levant a la luz un momento y luego contra su propia piel. Era de un vivo azul aguamarina, exactamente la clase de color que yo saba que a ella le gustara. Le sienta muy bien le dijo con entusiasmo el vendedor. Gracias, seor Henriques dijo ella despreocupadamente. Pero me temo que no me lo puedo permitir. Yo le fo respondi l, animoso. Miriam me mir durante un instante. Quiz debido a la naturaleza de su peticin original, ahora negada, no quera que la viese pagando a crdito. Le dio las gracias al hombre educadamente y sigui su camino. Se pregunta alguna vez en qu ocupo mi tiempo? me pregunt de repente. No estoy seguro de lo que quiere decir le dije. Lo cierto es que s me lo preguntaba, pero slo de la manera en que un hombre lo hace cuando una mujer le parece atractiva. Imaginrmela haciendo cualquier cosa cosiendo, tocando el clavicordio o practicando el francs me resultaba completamente encantador. No se pregunta lo que hago para mantenerme ocupada? Supongo que su vida es como la de cualquier mujer de cierto nivel tartamude, sintindome un poco necio. Toma lecciones para incrementar sus conocimientos de msica, de arte y de idiomas, aprende a bailar, hace visitas de sociedad, lee. Slo libros aceptables para damas jvenes, por supuesto dijo Miriam mientras evitbamos a un grupo de chavales que corran por el mercado sin atender a la gente o a los objetos con que chocaban. Por supuesto asent. Creo que tiene usted un conocimiento esplndido del tpico da de una mujer de cierto nivel me dijo. Cmo es un da tpico para usted, Benjamin?

Casi me paro en seco. Qu quiere decir? pregunt como un tonto. En un da cualquiera, usted qu hace? No me parece que sea una pregunta muy difcil. Le he preguntado al seor Lienzo por sus asuntos y me ha dado una respuesta muy sosa acerca de cargamentos, archivos y la redaccin de cartas. Me pregunto si su vida es menos aburrida. Yo no la encuentro aburrida contest con cautela. Entonces a lo mejor podra contrmela. Evidentemente no poda hacer eso. Cmo iba nunca mi to a perdonarme si le contaba a su nuera cuentos de palizas a faltreros y de cmo mandar a un caballero arruinado a la crcel por sus deudas? Pues mi oficio consiste en ayudar a gente que necesita que un hombre les encuentre cosas comenc despacio, a veces encontrar a gente y a veces bienes extraviados. Eso es lo que hago a lo largo del da: encontrar cosas. Estaba bastante satisfecho de la ambigedad con la que haba conseguido describir mis actividades. Ella se ri. Esperaba que me describiese ese proceso con ms detalle. Pero si siente que es un tema poco delicado que no debe tratarse con una mujer joven, le entiendo muy bien una sonrisa diablica le cruz los labios. Podemos hablar de otra cosa. Dgame, tiene usted pensado casarse? No poda ni imaginar cmo haba tenido la audacia de preguntarme algo tan poco apropiado, pero lo haba hecho, y de un modo atrevido, adems. Saba que estaba siendo indecorosa, y le importaba un rbano. De hecho, estaba disfrutando de violar las ms estrictas reglas de la cortesa en mi presencia. Me pregunt si deba entender esto como una muestra de su favor o de su creencia de que yo era un villano de tal calibre que no me dara cuenta de lo que ella estaba haciendo. Hay mujeres a las que, digamos, admiro le dije. Pero no tengo planes de boda por el momento. Entiendo segua sonriendo, disfrutando de mi incomodidad. Debe de ser estupendo ser hombre y poder ir a donde le venga a uno en gana. S que es estupendo le dije, entusiasmado porque se me

hubiera ocurrido tan deprisa una respuesta galante, pero al final slo vamos a donde quieren que vayamos las mujeres a las que admiramos, as que es posible que no tengamos la libertad que imagina. Espero que se case usted bien, primo su voz pareca modulada con cuidado. Csese con alguien de dinero. Siga mi consejo. Las palabras salieron de mi boca antes de que pudiera detenerlas. Un consejo que sigui su difunto marido. S admiti. Pero espero que usted tenga mayor cuidado con la fortuna de su mujer del que Aaron tuvo con la ma. Supongo que no eligi perderse en el mar, pero podra haber elegido no llevarse mi independencia consigo. Y cualquiera que intentara arrebatarme las pocas libertades de las que disfruto, no sera un canalla? No estaba seguro de comprenderla. Se refiere al seor Sarmento? Miriam pareca dispuesta a contestar, pero luego cambi de opinin. Ya he terminado aqu me explic. Podemos volver a casa. S que tiene trabajo que hacer. Comenzamos a caminar hacia Houndsditch. A lo mejor podra llevarme al teatro alguna noche sugiri. Mi corazn dio un brinco ante aquello. Nada me gustara ms, Cree usted que mi to aprobara que viniese usted al teatro conmigo? Puede que no le entusiasme la idea me explic, pero me lo ha permitido alguna vez en el pasado, siempre que fuese protegida de los peligros del lugar. Creo que usted puede proporcionarme la proteccin adecuada. Tenga por seguro que nunca permitira que corriese usted ningn peligro. Me alegro de orlo. No estbamos nada lejos de casa de mi to, justo doblbamos la esquina de Shoemaker Lane, cuando me percat de la presencia de un concurrido grupo de gente al final de la calle. Unas veinte

personas reunidas en semicrculo, abucheando y rindose con lo que a mis odos son como malicia. Med con precaucin la composicin de la turba, y vi que era pobre y de malas intenciones. Miriam le dije con decisin, debe usted ponerse a salvo. Haba una sombrerera de seoras a menos de cien pies de nosotros en High Street. Mtase en aquella tienda y qudese all. Si hay algn criado, dgale que vaya a llamar al guardia. Arrug el rostro en un gesto de exasperacin. No me considerar incapaz de... Ahora! le orden. Vyase a esa tienda. Ir a buscarla dentro de un momento. Ningn ciudadano de Londres necesita que le explique los peligros de las multitudes de esta gran metrpoli. No haba forma de saber cundo se iba a crear una turba, pero cuando ocurra, llegaba con la misma violencia y el mismo terror que una tormenta, y se disipaba con igual rapidez. Haba visto disturbios que se formaban por naderas, como el arresto de un ratero. Una vez fui testigo de la formacin de un tumulto en torno a un sujeto a quien haban pillado robando un reloj de pulsera. No puedo decir ni cundo ni cmo comenz pero, mientras esperaban al guardia, la multitud empez a ponerse violenta con el individuo, empujndole de un lado a otro como si fuera un perro muerto en la Fiesta del Alcalde. Debido a su enfado, a su ira y a su frustracin, el individuo aquel empez a devolver los golpes, derribando a uno de sus torturadores de un golpe tremendo en la mandbula. En venganza, la multitud se le ech encima, y alguien cuya nica motivacin era la emocin del acto en s encontr un trozo suelto de ladrillo y lo tir a la ventana de una cristalera. Bajo estas frgiles condiciones, el ruido fue como una chispa sobre estopa seca. Hombres y mujeres fueron agarrados y golpeados sin criterio. Se prendi fuego a una casa. Un nio fue arrollado, casi mortalmente. Y sin embargo, en media hora, la multitud haba desaparecido, como una nube de langostas, sin dejar rastro. Incluso el ratero se haba desvanecido. Habiendo sido testigo de los tumultos de Londres, saba cmo acercarme a esta turba con cautela, porque cualquier cosa poda prenderla. Al aproximarme, pude or aplausos y risas agudas, y vi que el crculo de alborotadores rodeaba al viejo tudesco que me haba dado el reloj de arena. Un hombre grande con la cabeza afeitada, adornado con un mostacho espeso y cado de un naranja encendido, agarraba al hombre por la barba. Pareca ser alguna clase de trabajador, la ropa era de lana barata, rota y manchada, mostrando suciedad y msculo a travs de los desgarros de la tela. Al

adelantarme, el trabajador tir con fuerza de la barba del viejo, y el tudesco se tropez, evitando el suelo slo por la fuerza de la mano que le sujetaba los bigotes. Alto! grit abrindome paso entre la multitud. El aire saba a odio, a violencia y a ira. Un da y otro da de trabajo duro y mal pagado les dejaba hambrientos de un pobre infeliz contra quien clamar venganza. Esta gente viva en un mundo diferente al de los caballeros del club de Sir Owen, pero oa las mismas historias. Los judos estaban corrompiendo a la nacin, quitndole la riqueza a los ingleses, intentando convertir un pas protestante en uno judo. Me haban hablado de este tipo de ataques, pero nunca haba visto uno. No uno como ste. Saba que a esta gente no le iba a hacer ninguna gracia mi intromisin, y me concentr en ocultarles mi temor. Sultele le dije al trabajador del mostacho. Si se ha cometido algn delito, que alguien vaya a buscar al guardia. El hombre del mostacho atendi a la primera mitad de mi orden. Con una sonrisa maliciosa abri la mano y el hombre cay al suelo. Vi que estaba consciente y no malherido, pero se qued tumbado como si estuviese muerto. Quiz eso era lo que haba aprendido a hacer en Polonia o en Rusia o en Alemania, o en cualquiera de las brbaras naciones de las que haba escapado para alcanzar la seguridad de Gran Bretaa. No hace falta ningn guardia me dijo el rudo trabajador. Nosotros sabemos cmo tratar a un judo ladrn. Qu ha hecho este hombre? inquir. Crucific al Seor! le grit el mostacho a la multitud, que le premi con vivas y con risas. Varias personas me gritaron que me quitara del medio, pero tanto el mostacho como yo no les hicimos caso. Adems de eso continu el bellaco con la voz mucho ms suave, intent quitarme algo del bolsillo, s seor. Tiene usted testigos? Pues s dijo, volviendo a elevar la voz, toda esta buena gente. Lo vieron todo. De nuevo las risas y los vivas, a los que ahora se aadan gritos pidiendo que al judo se le emplumase, se le crucificase, se le rasgase la nariz e, inexplicablemente, que se le circuncidase.

Alc la mano para silenciar a la multitud, esperando que mi demostracin de autoridad causase algn efecto en ellos. Cesen su spera msica, amigos mos les dije. Si hay que hacer justicia, no me interpondr en su camino. Pero oigamos qu dice el mendigo. Me agach y ayud al hombre a ponerse en pie. Mir a su alrededor, con los ojos endurecidos e inyectados en sangre. Supongo que yo esperaba que se levantara con los labios temblorosos, como un nio intentando no romper a llorar, pero pareca tan slo un hombre que haba salido al fro sin suficiente abrigo, hacindose fuerte contra los elementos, sabiendo que no poda hacer nada ms que soportarlos. Dgame la verdad, viejo le dije. Har todo lo que est en mi mano para que las cosas le sean lo ms fciles posible. Intent robarle a este seor? Me mir a la cara y empez a hablar atropelladamente en un idioma que no pude entender. Me cost un momento darme cuenta de que hablaba en hebreo, pero con el acento ms extrao que hubiese odo nunca. Es cierto que aunque lo hubiese hablado con claridad de orador, yo habra tenido tambin dificultades para entenderle, pero pese a su discurso frentico pude descifrar unas pocas palabras: Lo lekachtie devar. No he cogido nada. Vio que me estaba costando entenderle y dej de hablar en el antiguo idioma, recurriendo otra vez a los gestos. De nuevo se puso la mano sobre el corazn. Yo no cojo nada dijo. Su negativa no poda sorprenderme. Qu iba a decir? En conciencia yo saba que exista al menos la posibilidad de que hubiera cometido el delito. Que fuera un anciano amable no significaba que no hubiese intentado robarle a alguien del bolsillo. No puedo decir que fuera su manera de hablar o su mirada o la manera desesperadamente franca con la que se mantena en pie lo que me convenci en absoluto, porque mi deseo era protegerle de esta turbamulta sin cerebro, pero le cre como le hubiera credo de haberme dicho que el sol luce en el cielo. Este hombre anunci con la voz ms autoritaria que pude lograr dice que no ha intentado robar nada. Lo que tenemos aqu es un simple malentendido. As que prosigan con lo que tengan que hacer, y yo me asegurar de que l haga lo mismo. La muchedumbre no se movi, y por un momento cre que haba triunfado, pero vi que ahora se trataba de una pugna, no entre el hombre y la plebe enloquecida, sino entre dos hombres.

El que se va a ir a hacer lo que tenga que hacer es usted me dijo el mostacho con una voz aguda aunque autoritaria. O nos ocupamos de dos igual de fcil que de uno. Empez a acercarse a m, y supe que haba llegado el momento de dejar a un lado mi naturaleza ms tranquila. Saqu del bolsillo una pistola cargada, y con un gesto forzado tir del seguro con el pulgar. Disprsense dije antes de que alguien salga herido. Retroced un poco, agarrando al hombre del brazo y tirando de l hacia m. La muchedumbre se movi hacia delante, como si estuviera controlada por una sola voluntad. El tono de la confrontacin ahora haba cambiado por completo. Ya no estaban enfadados ni enfurecidos, ahora me parecieron bestias que, una vez encarriladas, no tenan capacidad para alterar su rumbo. No puede dispararnos a todos dijo el mostacho con una mueca exagerada de desprecio. Le tocaba ser valiente a l, ya que la pistola le estaba apuntando al pecho. Es verdad, pero alguien tendr que morir primero, y sospecho que va a ser usted. Y una vez que haya disparado esta pistola, an tengo el pual en el costado. Terminar ganando usted, no lo dudo. La multitud tendr al pedigeo. No se cuestiona quin va a ganar la batalla, slo la cifra de vctimas. El mostacho guard silencio un momento y despus le dijo al viejo que se considerase advertido. Luego gir sobre sus talones y, murmurando audiblemente acerca de la esclavitud de los ingleses en su propio pas, se fue. En un momento la multitud se desband, como si todos acabasen de despertar de un sueo, y yo me qued a solas con el tudesco, que me dirigi una mirada vidriosa. Le doy gracias me dijo en voz baja. Respiraba fuerte en un esfuerzo por calmarse, pero vi que estaba a punto de echarse a llorar . Usted dar mi vida. Esparcidas alrededor de sus pies, sus baratijas parecan los juguetes de un nio, tirados al suelo en el arrebato de una personalidad caprichosa. Sacud la cabeza, negndole a sus palabras el hervor de las emociones que yo mantena bajo control. No le hubieran matado. Slo le hubieran magullado un poco. Sacudi la cabeza.

No. Usted dar mi vida. Con silenciosa dignidad se agach a recoger sus cosas. Sobrecogido por la tristeza, le ech un poco de plata en la bandeja, no s cunta, podra haberse contado en chelines o en libras, y me dirig a la sombrerera a recoger a Miriam, pero result que estaba justo detrs de m. Era difcil descifrar su expresin. Poda estar horrorizada por la violencia de la que haba sido testigo, impresionada por mi respuesta, aliviada de que nadie hubiera sufrido daos. Por qu no est en la tienda? le espet. Quiz respond con demasiada dureza, pero mi sentido de la perspectiva me haba abandonado. Dej escapar una risita, que utiliz para esconder su agitacin. Pens que sta iba a ser mi ltima oportunidad de ver pelear al Len de Judea. Mi corazn an lata con fuerza por el encuentro con la multitud, y tuve que concentrarme para evitar ponerme furioso. Miriam, no puedo llevarla ni al teatro ni a ningn otro sitio a no ser que pueda estar seguro de que me escuchar si hay alguna amenaza. Lo siento, Benjamin asinti solemnemente, quiz pensando por primera vez en serio en el peligro. Tiene toda la razn. La prxima vez le escuchar. Se lo prometo. Espero que no haya ninguna prxima vez. Cuando me volv de nuevo hacia el viejo, ya haba recogido sus cosas y empezaba a marchar a toda prisa hacia cualquier decrpita madriguera a la que llamara hogar, donde intentara olvidar lo ocurrido. La gente como l est acostumbrada a cosas mucho peores dijo Miriam. Y no estn acostumbrados a que se les rescate de las llamas. Tu amigo recordar ste como un buen da. Sin saber muy bien cmo responder, le dije que era peligroso que nos quedramos all. Nos alejamos de la gente y la llev a casa, a buen recaudo. Una vez la hube depositado en casa, record el sobre en el que me haba devuelto el dinero que deca no haberme pedido. Me asombr lo liviano que era, porque no poda contener ni siquiera una de las monedas que le haba enviado. Lo abr y descubr un billete del

Banco de Inglaterra canjeable por valor de veinticinco libras. Dobl el billete y lo met en la cartera, pero no pude evitar ponerme a pensar. Por qu no se haba limitado a devolverme la plata que yo le haba dado? Y si tena tan poco dinero como deca, cmo pudo obtener este billete?

Veinte

Los encuentros de aquel da me haban dejado muy agitado, y era demasiado tarde para trabajar, as que en lugar de visitar la Casa de los Mares del Sur me puse a dar un paseo. Camin sin rumbo fijo, sorteando a los mendigos al pasar por la muralla de Londres y el hospital de Bedlam, donde encerraban a los locos, y donde me tema que iba a acabar yo si no descubra pronto algo ms acerca de estos extraos sucesos. Me detuve en una taberna y ped una jarra de cerveza y embutido, y pas una hora o dos charlando con el amable tabernero, que me recordaba de mis das de pgil. Al salir al aire lleno de humo de la ltima hora de la tarde me di cuenta de que estaba en Fore Street, pero muy cerca de Moor Lane, donde Nahum Bryce, quien haba sido el impresor de mi padre, tena la tienda. Animado por la idea de que poda an hacer buen uso de mi tiempo, apret el paso hacia Moor Lane y encontr la imprenta bajo el rtulo de los tres cilindros. Si el sol hubiera estado en su cenit, la luz habra inundado la amplia tienda, pero ahora, con la llegada del ocaso, haban encendido velas por todas partes, con lo que el lugar estaba lo suficientemente iluminado como para leer con comodidad. La tienda era alargada y un poco estrecha, las paredes estaban casi completamente cubiertas de libros, y al fondo haba una escalera de caracol que ascenda hasta un segundo piso igualmente cubierto de estantes. Me abrum el aroma a cuero, a cera y a flores, porque haba una gran abundancia de jarrones con tulipanes cerca de donde el dependiente estaba situado, detrs del mostrador. Me cruc con unas cuantas personas que curioseaban un anciano caballero y una chica agradable de unos diecisiete aos con una dama mayor que me pareci que sera su madre y me acerqu al dependiente. Era un mozo de unos quince aos, probablemente un aprendiz, y me di cuenta de que cualquier cosa que yo tuviera que decirle sera mucho menos interesante que observar a la chica hojeando un volumen en octavo.

Est en la trastienda el seor Nahum Bryce? El chico se sobresalt y me dijo que enseguida regresaba. A los pocos momentos, emergi del fondo una mujer rechoncha de mediana edad nunca habra sido guapa, pero quiz haba sido reciamente atractiva en otro tiempo con una pila de manuscritos en la mano. Los dej sobre una mesa y me salud con una especie de sonrisa, educada y corts. Vesta de negro, el traje de una viuda, y llevaba el pelo muy bien peinado bajo una cofia modesta, si bien un poco grande. Puedo ayudarle en algo? me pregunt. Quera hablar con el seor Nahum Bryce empec a decir. El seor Bryce nos fue arrebatado hace algo ms de un ao me dijo con una media sonrisa forzada. Yo soy la seora Bryce. Inclin la cabeza educadamente. Lo siento mucho, seora. No puedo decir que conociera a su marido, pero me entristece de todas formas. Es usted muy amable me dijo. Le inform de que deseaba intercambiar con ella unas palabras en privado, de modo que nos retiramos a una de las esquinas de la tienda, prcticamente fuera de la vista de cualquiera que no se metiera en el rincn de detrs del mostrador. Me interesa saber, seora, si en algn momento durante los ltimos meses ha contactado con usted un tal seor Samuel Lienzo, en relacin con la publicacin de un panfleto. La seora Bryce frunci el ceo. El seor Lienzo, dice usted? Hace tiempo que no oigo ese nombre. De modo que le conoce usted? pregunt ansioso. Asinti. Oh, s. Mi marido le public unas cuantas cosas hace algn tiempo. Pero nada en los ltimos aos, ya sabe. El seor Bryce encontraba su escritura un poco sombra, todo ese asunto del Banco de Inglaterra y las medidas parlamentarias. l prefera mantener un tono algo ms alegre. Pero usted ha publicado recientemente obras acerca de la calle de la Bolsa. Qu me dice de La calle de la Bolsa al descubierto, que,

segn le en la portada, public usted este mismo ao? Se ri suavemente. S, eso es verdad. Pero ese tipo de arenga contra los corredores, ya sabe, siempre se vende bastante bien. El seor Lienzo quera publicar cosas serias, y el seor Bryce no tena estmago para eso. Prefera asuntos mucho ms entretenidos. Novelas y obras dramticas y aventuras galantes. Despus de haber asumido yo la responsabilidad de llevar esta tienda, intent tambin probar suerte con todos esos disparates polticos, pero nunca me rindieron gran cosa. No me extraa que mi marido decidiera abandonarlo. Tiene usted alguna idea de alguien con quien el seor Lienzo haya podido contactar como editor? inquir. S asinti con gravedad. S que andaba en tratos con Christopher Hodge, que tena una tienda muy cerca de aqu, en Grub Street. Pero por lo que respecta a ese desgraciado... empez a explicarme, pero no la dej continuar, porque mientras hablbamos, un joven caballero muy elegante comenz a descender por la escalera de caracol en compaa de una bella joven. No suele paralizarme la belleza hasta el punto de dejar que se entrometa en mi trabajo, pero el caso era bastante distinto, porque la dama en cuestin era Miriam. Apenas pude contener mis emociones al verla dos veces en un mismo da, pero comprend enseguida que no deba dar un paso al frente y expresarle mi alegra. Se haba cambiado de ropa, y ahora llevaba un vestido delicioso en verde, con la cintura en marfil y unas enaguas blancas con lunares negros. Llevaba una bonita cofia en la cabeza, a juego con el traje, y pareca una aseada y respetable dama inglesa, como aquellas a las que tanto admiraba. Su acompaante pareca uno de esos seoritos a la ltima, vestido con un abrigo de terciopelo que se abra mucho a la altura de las rodillas, con grandes botones de oro y mucho encaje dorado. La peluca, larga y oscura, demostraba conocimiento de los mejores peluqueros de la ciudad, y la lazada de muselina en torno al cuello le sentaba muy bien a su rostro anguloso, apuesto y plido. Miriam estaba en compaa de un rico caballero. Saba que no podamos ser vistos desde donde nos encontrbamos, as que seal al caballero e interrump a la seora Bryce. Dios santo jur, aunque manteniendo la voz queda. Creo que conozco a ese caballero. A no ser que me equivoque estuve con l en Oxford. Pero soy incapaz de recordar cmo se llama. Ese, seor, es el seor Philip Deloney me dijo la seora

Bryce. Chasque los dedos. Ese mismo. Viene mucho por aqu? El seor Deloney no es un gran lector, me temo, pero gusta de utilizar mi establecimiento como lugar discreto donde encontrarse con sus jvenes damas, y de vez en cuando me compra varios volmenes, que me parece que elige al azar, para comprar mi silencio. Ah, ese Deloney siempre fue un pillo. Trae aqu a muchas seoritas? A m me hubieran parecido muchas cuando era joven. Ahora que soy viuda, no me parecen tantas. Quiz, para un caballero de semejante estampa sean muy pocas. La seora Bryce lanz una risa tmida. Yo lo encuentro muy apuesto me susurr. Oh, creo que l estara de acuerdo con usted, seora observ, mientras Deloney escoltaba a Miriam al salir de la tienda. Me dirig a la seora Bryce: Muchsimas gracias por su ayuda. Pero ahora debo irme corriendo y retomar la amistad le hice una breve inclinacin y camin hacia la puerta. Me alegr comprobar que los dos se haban alejado lo suficiente de la tienda como para que yo pudiera evitar ser visto. Deloney le bes la mano a Miriam y pronunci unas palabras que yo estaba demasiado lejos para or, y luego la ayud a subirse a un carruaje. Lo mir alejarse y luego tom rumbo a Fore Street. Fui tras l y le vi procurarse un carruaje tambin. Estaba decidido a saber ms acerca de este caballero, de modo que cuando el carruaje se puso en marcha, romp a correr, forzando mi pierna sana al empezar la carrera, para poder alcanzarlo sin hacerme demasiado dao. La calle estaba muy concurrida, as que no me fue muy difcil hacerlo. Haciendo el menor ruido posible, salt a la parte de atrs. Agarrado a la calesa en movimiento, se me ocurri por un instante preguntarme por qu estaba haciendo lo que estaba haciendo. Ciertamente haba desarrollado afecto por Miriam, pero el afecto apenas justificaba una accin tan drstica. No poda menos de pensar que el asunto de la muerte de mi padre haba infectado de alguna manera todas las otras preocupaciones de mi vida: todo me pareca urgente. Pese a eso, no puedo esgrimir que fuera la investigacin lo que me ocupaba el pensamiento al apresurarme tras

el desalmado que se haba atrevido a besar la mano de Miriam. Lo nico que me importaba, en aquel instante, era enterarme de quin era y qu dominio tena sobre una mujer cuyo corazn deseaba poseer yo. Era fcil ir agarrado al carruaje, ya que en los aos posteriores a mi lesin de boxeo uno de mis mal reputados oficios haba sido el hacer de lacayo o, ms bien, fingir que haca de lacayo con una adinerada familia de Bath. Mi plan era el de lograr acceso a la casa y, despus, a la menor oportunidad, robarles despiadadamente. Pero enseguida supe que una cosa es despojar de sus bienes a desconocidos annimos y otra muy distinta robarle las joyas a una seora muy amable que uno llevaba un mes escoltando por la ciudad. De modo que me conform con obtener la intimidad de la hija mayor y luego desaparecer una noche, llevndome slo unas pocas libras para mis necesidades ms inmediatas. Mi experiencia de ir montado en la parte de atrs de un carruaje me haba dejado la suficiente habilidad como para vrmelas con el conductor cuando se dio la vuelta y me vio all encaramado. Apretando la cabeza contra el coche para no perder el sombrero, me llev la mano libre al bolsillo y saqu un cheln, que le ense. Luego me llev un dedo a los labios para indicarle que guardara silencio. l levant dos dedos para indicar que quera dos chelines. Yo, a mi vez, levant tres, para indicar que le agradecera que mirase hacia otro lado. Con una sonrisa que me comunicaba que no confesara nada aunque le torturaran, el cochero sigui cabalgando. El carruaje se acercaba a los alrededores del edificio de la Bolsa, y luego tom rumbo oeste por Cheapside, hasta que llegu a pensar que nuestro destino era ir a la catedral de St. Paul a rezar. Pero el seor Deloney tena unas intenciones mucho ms disolutas, ya que su destino era el clebre establecimiento conocido como White's Chocolate House, la casa de juego ms selecta de la ciudad. White's ocupaba un edificio bastante agradable de St. James Street, cerca del mercado de Covent Garden. Yo nunca haba entrado, pues haba abandonado la aficin al juego haca muchos aos; al mismo tiempo que abandon los modos menos honestos de ganarme el pan. White's no haba estado de moda cuando yo era ms joven, y yo no me haba ocupado de l desde mi regreso a la ciudad. Cuando el carruaje se detuvo, me baj de un brinco y me deslic hacia las sombras mientras Deloney pagaba al cochero y entraba. Entonces emerg y, fiel a mi promesa, le di al hombre tres chelines y le record que nunca me haba visto. Se toc la gorra y se fue. El atardecer casi haba dado paso a la noche, y me qued de pie en la calle preguntndome qu hacer una vez dentro. Saba muy poco acerca de ese lugar, y no quera que mi presencia all resultara

demasiado llamativa. Era el hogar de los ricos, de los elegantes y de los privilegiados, y, aunque no me asustaban aquellos hombres, no saba hasta qu punto me iba a venir bien abrirme paso y curiosear sin ms hasta encontrar al hombre que buscaba. Las calles sombras no estaban vacas en absoluto; la gente caminaba por la calle a poca distancia, incluyendo el gran nmero de fulanas que frecuentaban esta parte de la ciudad, y yo debiera haber sido ms cauto de lo que fui, porque mientras estaba all de pie, mirando a mi alrededor con la boca abierta como un bobo, sent la punta afilada de un arma apretada contra la espalda. No apretaba con mucha fuerza, quiz me hubiese rasgado la piel un poco, pero nada ms. Por el tacto me pareci que era una espada, no un pual. Eso significaba que habra ms distancia entre la punta del filo y la mano que lo sujetaba. Esa distancia era ventajosa para m. Permanec inmvil un segundo largo hasta que o al culpable decir: Deme la cartera y no le hago nada. Por su voz pude or que no era ms que un chaval, no mayor de doce o trece aos, y aunque no poda girarme para mirarle, me crea ms que capaz de plantarle cara al joven rufin, que no poda conocer demasiado bien el arma que indudablemente habra robado. Di un paso rpido hacia delante y a la derecha y despus, para confundirle, me di la vuelta entera muy deprisa hacia la izquierda. Mientras l le clavaba su arma al aire en el lugar donde haba estado yo, le agarr por la mueca y apret muy fuerte hasta que la espada, vieja y herrumbrosa, se le cay de la mano y bot contra el suelo. Manteniendo la vista fija en l, recog su arma, y luego le retorc el brazo por la espalda y le empuj cara a la pared. Al mover al chico, me percat de que dos caballeros observaban mis acciones con extraordinario inters, pero ahora no poda ocuparme de ellos. Toda mi atencin estaba dirigida a este ladronzuelo, que era, como haba sospechado, bastante joven. Tambin estaba flaco, mal vestido, y desprenda un olor sorprendentemente desagradable. As que quieres algo de mi monedero, eh? le pregunt. Admito que su valenta me impresion. Pues s. Qu tiene? Le solt, di un paso atrs, y me llev la mano al monedero. Aqu tienes dos peniques le dije. Quiero que me hagas un

recado. Si lo haces bien, te doy un cheln. Se volvi despacio. Vale, seor. Djeme ver el dinero. Ahora uno de los dos caballeros empez a gritarme. No ir a dejar que se vaya de rositas, no? Si estaba tan interesado en su apresamiento, por qu no me ha ayudado entonces? le espet. No me interesaba su apresamiento, sino el que usted le apresara. Era eso por lo que haba apostado. Deja de quejarte se burl su amigo. Has perdido, Harry. Paga y djalo. ste es el tipo de hombre que uno encuentra delante de la White's Chocolate House. Dej a los jugadores y me dirig al chico, a quien le di la direccin de Elias y un breve mensaje, y lo vi marchar, esperando que regresara con la esperanza de cobrar el cheln en lugar de conformarse con los dos peniques. Esperaba que Elias estuviese en casa, ya que crea que su reciente jornada de celebracin le habra dejado econmicamente impedido para gozar de la noche durante una semana o dos. Mientras mi ladrn recadero estuvo ausente, mantuve la mirada pendiente de la puerta para asegurarme de que el seor Deloney no saliera, y tambin echaba ojeadas a mi alrededor, porque no quera que me tomasen por tonto por segunda vez. La espera me pareci interminable mientras me paseaba arriba y abajo de St. James's Street, observando cmo, a medida que aumentaba la oscuridad, la gente que paseaba por Covent Garden adquira un aspecto ms siniestro y desesperado. Por fin apareci Elias, con el chaval detrs. Y mi cheln? exigi el chico. Y el mo? repiti Elias. Me merezco algo por esta imposicin. Le tir un cheln al chaval. Y mi espada qu? me pregunt. Slo vas a usarla para perpetrar ms robos, y, con tus habilidades, pronto te vers muerto y colgado de una cuerda. Ya ser mejor que verme muerto de hambre me dijo con petulancia.

Cierto asent, y le lanc el arma. Era un tiro fcil, pero se le escap y tuvo que perseguirla mientras botaba por la carretera. Me dirig a Elias. Me gustara darme una vuelta por White's, y no se me ocurre un acompaante mejor que t para semejante expedicin. Aplaudi como un nio. Esplndidas noticias. Seguro que sabes que uno debe tener dinero para disfrutar de White's afirm Elias. O djame que lo explique mejor me dijo con una sonrisa. Uno con toda probabilidad tiene dinero, pero creo que les hace falta a los dos. Te invito le ofrec. Es un placer servirte, Weaver. Djame que te introduzca en la casa de juegos ms importante de Londres. Pagu el bajo precio de la entrada de ambos, y as nos introdujimos en el extrao mundo de las apuestas de Londres. Los lugares como White's, con su desesperacin, su felicidad y su suspense, son como calles de la Bolsa en miniatura, y, de hecho, puede ganarse o, lo ms probable, perderse, tanto en una mesa de juego en una sola noche como en una temporada entera en la Bolsa. Aunque an era pronto, White's estaba ya bastante repleto de buscadores de placer que se arremolinaban en torno a grandes mesas esparcidas por la sala, jugando al faran, al juego del hombre o a juegos de naipes ms sencillos, o tirando los dados en las mesas, o participando en una enorme variedad de juegos de la casa que no poda comprender. Ola intensamente a tabaco, a cerveza fuerte y a ropa sudada, y el ruido de las conversaciones en voz demasiado alta y demasiado animosa, puntuadas de vez en cuando por gritos de alegra o gemidos de angustia, era ensordecedor. Bonitas jvenes, que sospecho que podan tener otras obligaciones, servan a los feligreses una serie de bebidas entre las que no vi ni rastro del chocolate que anunciaba el nombre del establecimiento. Y lo que se presentaba ante mis ojos era slo la sala principal de White's. Saba que haba una multitud de habitaciones ms pequeas para reuniones privadas, partidas con apuestas muy altas, y encuentros con damas. Bueno me dijo Elias, qu nueva aventura te trae a este lugar? No creo que andes mal de suerte y quieras ganar unas guineas. Decid no decirle nada a Elias sobre Miriam. No tena ningn

inters en orle hacer ms observaciones acerca de viudas y de judas guapas, as que slo le dije que haba seguido hasta aqu a un caballero sospechoso. Y qu ha hecho este hombre para que sospeches? No me gust su aspecto repliqu con impaciencia mirando a mi alrededor. Eso te llevara a seguir a medio Londres murmur Elias, descontento por mi evasiva. En fin dijo, quiz ste sea mi golpe de suerte como tu profesor de filosofa, porque no hay mejor lugar para que veas en accin las leyes de probabilidad que una casa de juegos. Si esas leyes son aprehensibles, por qu hay tantos hombres que pierden? Porque son necios y no saben hacerlo bien. O, como yo, porque estn gobernados por sus pasiones y no por sus mentes. Y sin embargo tenemos herramientas para ganarle la partida al azar. Me resulta asombroso, sabes, este nuevo mundo de la filosofa en el que vivimos. Por primera vez desde la Creacin misma estamos aprendiendo verdaderamente cmo pensar en torno a lo que nos rodea. Hizo una pausa. Cmo podemos demostrarlo de la mejor manera? se pregunt en voz alta. Luego se excus por un momento, que fue el tiempo que le tom encontrar a un caballero dispuesto a participar con nosotros en un simple juego de azar. Era un sujeto de mejillas hundidas y edad indeterminada, encorvado sobre una mesa pequea en la que slo cabran cuatro hombres. Con la mano protega una jarra de peltre con ponche como si uno de nosotros fuera a intentar arrebatrsela. Este caballero est dispuesto a jugar con nosotros me dijo Elias. Luego se volvi hacia nuestro amigo. Cunto arriesga usted en un simple juego a cara o cruz? El cincuenta por ciento dijo el hombre alargando las palabras , apostando una libra. El hombre dio un sorbo a su ponche. Muy bien. Dame una libra, Weaver. Una libra! Estaba siendo muy atrevido con mi dinero, pero no deseaba discutir delante de este desconocido. Le di la moneda con

cierta reticencia. Bien, aqu nuestro amigo va a tirar la moneda al aire, y t tendrs que adivinar, antes de que caiga, si va a salir cara o cruz. Antes de que tuviera tiempo de objetar, la moneda estaba en el aire, y yo dije cara. Cay en la mano del jugador, pero Elias le hizo un gesto para que se abstuviese an de descubrirla. Qu probabilidad crees que hay de que hayas acertado? Una de dos, supongo. Precisamente. Le hizo al jugador un gesto con la cabeza que revel que yo haba acertado y ganado, por tanto, diez chelines. Con una lentitud que mostraba su reticencia, abri su monedero y cont las diez monedas. Ahora lo hacemos otra vez anunci Elias. Indic al hombre que tirara la moneda de nuevo, y yo de nuevo dije cara. Volv a acertar. Elias sonri, como si su sabidura fuera la razn de mi buena suerte. Has acertado que iba a salir cara dos veces seguidas. Disminuyen tus posibilidades si aciertas la primera vez? Claro que no. As que existe la misma probabilidad de acertar mil veces si en todas las ocasiones dices que saldr cara. Creo que te entiendo. La probabilidad de que salga siempre cara es menor que la probabilidad de que salga tanto cara como cruz. Pero al final, la moneda slo tiene dos caras, y cada tirada ser cuestin de una probabilidad entre dos. Aunque sospecho que cuantas ms veces se tire la moneda, ms probabilidades habr de que los dos lados salgan el mismo nmero de veces. Exacto me dijo. Ahora, cojamos tu dinero y vayamos a los naipes. Vamos a jugar al mismo juego, adivina tan slo si la carta va a ser roja o negra. Elias se sac unos naipes del abrigo, baraj, los dispuso en abanico, y me los ofreci. Nuestro compaero sac una carta y me pidi opinin; le dije que roja. Descubri la primera carta y, efectivamente, era roja. Con una

mirada de disgusto, me entreg los diez chelines. Dios santo, Weaver. Eres el hombre ms afortunado sobre la faz de la tierra. Estoy completamente de acuerdo sentenci nuestro amigo. Nos hizo una reverencia y desapareci entre el gento. Elias le observ alejarse con melancola. Hala! Corre conejo! Pero supongo que nos ha enseado lo que necesitbamos. Ahora djame que te pregunte, puedes seguir apostando por el rojo igual que por la cara? Pens en esto durante un momento. No hay ms lmite que el del azar al nmero de veces que puede salir una misma carta, pero slo hay un nmero determinado de cartas rojas y negras en una baraja. Exacto Elias asinti, obviamente satisfecho con mi respuesta . Hubo un tiempo, y no hace tanto, en que incluso un jugador de naipes experimentado siempre consideraba las probabilidades como si fueran una entre dos, sin importarle lo que la baraja hubiera producido con anterioridad. Pero hemos aprendido a pensar de otra manera, a calcular las probabilidades. Si ya han salido dos cartas negras, las probabilidades son ligeramente menores que una entre dos. Si han salido veinte cartas negras y cinco rojas, las probabilidades de que salga una roja sern cada vez significativamente mayores. A m esta idea me resulta obvia, pero hace doscientos aos no se le habra ocurrido a nadie, a ningn hombre vivo, me entiendes? Ahora mismo tampoco se le ocurre a la mayora de los jugadores, pero ha de ocurrrsete a ti, Weaver, si has de ser ms listo que quien haya cometido estos crmenes, porque adivinar las motivaciones del prjimo es muy parecido a adivinar la cara de una moneda o de un naipe. Debers determinar slo lo probable, y actuar segn esa suposicin. Pero mientras debo ver qu hace ese caballero. Haba descubierto a Deloney junto a una de las mesas. Su expresin no mostraba mucha alegra, y slo pude concluir que no se le estaban dando bien las cartas. se es el hombre a quien busco seal. Diablos susurr Elias. Pero si es Philip Deloney. Le conoces? Claro. Es la clase de hombre que procura ser visto en todos los

acontecimientos de moda y da la casualidad de que yo tambin lo soy. Ha intentado que me interese en algunos proyectos de vez en cuando, recuerdo que tena uno para construir una serie de canales para conectar la metrpoli con el resto de la isla, pero nunca me he fiado mucho de sus propuestas. Los proyectos que vende deben de ser extremadamente dudosos, para que t no piques observ. Es por el hombre en s, sabes? Nunca le compres algo a alguien que no sabe conducir sus propios negocios, porque, cmo iba l, de entre todos los dems, a descubrir un proyecto que merezca la pena? A lo mejor podras presentrmelo suger. Voy a necesitar unos cuantos chelines. Para qu? Para mantenerme sospechoso gandul. ocupado mientras t hablas con tu

Le entregu a Elias mis ganancias, y luego me llev hacia Deloney, cuya cara estaba ya roja de angustia. A Elias le llev algn tiempo captar su atencin, pero por fin Deloney mir hacia l, y Elias le hizo una reverencia. Seor Deloney, confo en que las cartas le estn tratando bien. Pues confa mal, Gordon gru. Esta noche estoy maldito. Permtame continu Elias, sin prestar atencin al humor de Deloney que le presente a mi amigo, el seor Benjamin Weaver. Deloney murmur algo en forma de saludo, y luego me dijo: No es usted el mismo individuo a quien he visto subido a un ring? Hice una reverencia. Eso fue hace varios aos, pero s es cierto que fui pgil durante un tiempo. Y ahora est limpio, no? Se ha convertido en un caballero, como veo. Ahora bien, podra hacerme un favor y someter a este sujeto con una buena paliza. Deloney hizo un gesto sealando a un hombre diminuto y ceniciento de avanzada edad que estaba de pie con una baraja en la mano. Estaban jugando a un juego que yo no conoca; pareca que

Deloney tena que adivinar el valor numrico de una determinada cantidad de cartas. Y adivinaba bastante mal, si haba de guiarme por su comentario. Dgame, Gordon se diriga a Elias; pero Elias ya se haba ido a una mesa de backgammon, donde se congraciaba con una pandilla de petimetres. Bueno Deloney me hablaba a m ahora, no le sobrar una guinea? Su suerte est a punto de cambiar, entonces? Pues s. Considerara un prstamo de una guinea entre caballeros como un gran favor, y estar encantado de devolvrsela en cualquier momento despus de esta noche. Hice slo una breve mueca ante su repentina decisin de considerarme un caballero como l, pero no le dej entrever mis sentimientos, y con fingido buen humor le di la guinea. La cara de Deloney le traicion, dando muestras de sorpresa e incluso de suspicacia ante la facilidad con la que le entregu la moneda, pero la tom de todas formas y la puso sobre la mesa. El barajador empez a repartir las cartas, y Deloney le iba dando rdenes indicndole que quera otra o que quera que volviera a barajar. No puedo decir que comprendiese el juego, pero comprend la expresin de su rostro cuando el hombre sac un rey que puso sobre el montn de cartas y recogi la guinea. Deloney se encogi de hombros y comenz a alejarse de la mesa, pero me habl mientras lo haca, sugiriendo as que deseaba que le siguiera. sta es la dificultad que tienen estos juegos de grandes apuestas, que uno casi nunca lo planea, sabe, y no suele traer consigo liquidez suficiente para cubrir los gastos. Creo que estar usted de acuerdo, seor Weaver, en que un prstamo de dos guineas es una imposicin muy poco mayor que el prstamo de una, y si se encuentra usted de amable disposicin podra usted avanzarme esa suma, y para m sera un placer invitarle a un vaso de ponche. Estaba claro que no habra forma de hablar con este sujeto sin rendir otra moneda. Le entregu mi ltima guinea, temiendo contar lo poco que me quedaba. Sonri, la sujet en la mano como para comprobar su peso, y luego llam a una moza que pasaba y le pidi dos vasos de ponche. Me gusta pensar que soy buen fisonomista me dijo y puedo ver que es usted un hombre de honor. Deme la mano, seor. Me alegro de haberle conocido.

Estrech su mano. Lo mismo digo. Porque como ha notado usted mismo, soy bastante novato en el mundo elegante, y me vendra bien la experiencia de un hombre como usted, quien, a juzgar slo por su aspecto, est muy bien informado de estas cosas. Me halaga usted en exceso. Pero s es cierto que disfruto pasando el rato en lugares como White's. Es un entretenimiento maravilloso, incluso cuando se pierde. Si se me permite la falta de delicadeza, debe de tener usted a su disposicin una cantidad inmensa para perder en un sitio como ste. Hizo otra reverencia. Me alegra decir que me mantengo bien. Supongo que yo tambin me mantengo bien aventur, pero un hombre siempre ha de luchar por prosperar. Sin embargo, yo ya no quiero trabajar para ganarme la vida. Sabe usted, seor Deloney, lo que ms me gustara del mundo sera encontrar a una joven bonita que viniese con una fortuna igualmente bonita. Deloney sonri. Es usted bastante apuesto. No veo razn para que no encuentre una joven as. Ya, s, pero hay padres y dems. Siempre quieren que sus hijas se casen bien. Y, aunque estoy acomodado, se lo aseguro, no estoy en absoluto en una situacin opulenta. Viudas anunci Deloney. Las viudas son lo que usted necesita. Tienen control sobre su propia fortuna, sabe? Y no estn atadas por las normas ms estrictas de la virtud como las jvenes con padres. Aunque yo he roto alguno de esos grilletes, se lo aseguro. Se ri a mandbula batiente, mostrndome una boca llena de dientes que dese ver esparcidos por el piso. Era para este sinvergenza para quien Miriam me haba pedido dinero, para alimentar su aficin al juego? La idea era demasiado humillante como para producir nada ms que ira, pero segua queriendo saber algo ms sobre Deloney, as que me re con el hombre a quien slo deseaba abofetear. En ese momento regres nuestra moza con los vasos de ponche. Nos hizo una profunda reverencia, para que pudisemos disfrutar mejor de la visin de sus pechos, que se le salan del corpio. Deloney se qued tan absorto en ellos que ni se inmut cuando nos dijo que

cada vaso de ponche costaba un cheln. Le entreg la guinea, que ella agarr con largos y bonitos dedos. Si deja que me quede con esta moneda dijo seductoramente , har que le merezca la pena. Deloney alarg la mano y le acarici la barbilla con los nudillos. Me guardo el cambio, preciosa, pero te buscar antes de irme, y puede que lleguemos a un acuerdo. Ella solt una risita, como si Deloney hubiese demostrado incomparable ingenio, y luego le devolvi reticentemente los diecinueve chelines. Tom un sorbo y la vi desaparecer entre la gente. El ponche poda ser caro, pero haban sido generosos con el ron, y resultaba caliente y reconfortante al pasar por la garganta. Unos cuantos vasos de aquel mejunje y cualquiera poda hipotecar su casa alegremente por jugar una mano ms de whist. Deloney dio un largo trago a su ponche y se sonri ante algo que yo no poda adivinar. Viudas le dije, con la esperanza de continuar con esta lnea de interrogacin. Tiene usted a su disposicin una viuda de estas caractersticas? mantuve la voz controlada y tranquila. Varias, se lo prometo. Varias. Acabo de venir de extraer fondos de una de ellas. Tan preciosa y tan crdula. Es una Jessica encantadora a quien he hecho creer que la liberar de su Shylock hizo una pausa. Segn recuerdo, usted es miembro de esa antigua raza de hebreos, no es cierto? Espero que no se ofenda por la conquista de sus mujeres. Logr forzar una risa bastante convincente. Siempre y cuando usted no se ofenda ante mi conquista de sus damas cristianas. l se uni a mi carcajada. Bueno, de sas hay ms que suficientes para todos. Volvi a darle un trago a su ponche. He ingeniado el mtodo ms astuto del mundo de convencerla para que me entregue enormes cantidades de dinero. No pude contener mi decepcin cuando se detuvo. Tiene usted que contrmelo le dije.

No puedo decirle el secreto a nadie. Pero usted ha confiado en m. Quiz sea justo. Elias entonces interrumpirme, con acompaante. eligi el peor momento posible para el mismsimo Sir Owen Nettleton como

Mira esto, Weaver. He encontrado a un amigo comn. El barn palme a Elias en la espalda. Nunca le veo si no me est quitando sangre me dijo Sir Owen, y luego, al darse la vuelta, vio a mi compaero. Ah, seor Deloney. Deloney slo inclin la cabeza, pero su rostro empalideci y su labio empez a temblar. Sir Owen. Siempre es un placer verle, seor. Se bebi el resto del ponche medio vaso y suficiente, hubiera pensado yo, para tumbar a un hombre del doble de su tamao de un solo trago, y se dirigi a m. Puedo saber dnde vive, seor, para poder presentarle mis respetos? Le entregu mi tarjeta, y l hizo una reverencia y se march. No creo que sea cosa ma decirle con qu compaas alternar dijo Sir Owen, pero espero que no se fe mucho de ese hombre. Acabo de conocerle hoy mismo. Cmo es que le conoce usted, seor? Frecuenta White's y otras casas de juego que tambin he visitado alguna vez. Y todo el mundo le evita, porque le debe dinero a todos los caballeros de ciudad. Bien por sus funestos prstamos, aunque la misma palabra es un insulto refirindose a l, o por sus proyectos fraudulentos. Fraudulentos? proyectos ineptos? pregunt Elias. No son simplemente

Oh, yo creo que con Deloney no hay ms que engaos; criar pollos a partir de vacas, o convertir el Tmesis en un pastel de cerdo gigante. Deloney se los inventa, luego vende acciones por valor de diez o veinte libras y huye, dejando a sus vctimas con un bonito trozo de papel como recompensa. Hum!... Yo le he prestado dos guineas dije humildemente.

Sir Owen se ri. A m me debe diez veces ms, razn por la cual se ha escurrido como un roedor. No volver usted a ver ese dinero, se lo aseguro, pero confrmese con que le haya salido tan barato. Dnde reside? pregunt. Sir Owen volvi a rerse. No soy quin para saber dnde podra vivir semejante sujeto. De la ms inmunda alcantarilla es de donde proviene, eso seguro. Si quiere usted darle una paliza hasta que le devuelva el dinero, le dar el diez por ciento del mo si es capaz de conseguirlo. Pero creo que pierde el tiempo. Ha perdido ese dinero para siempre. Mi conversacin con Sir Owen se prolong un rato ms, hasta que se disculp para irse detrs de la misma moza que le haba ofrecido sus servicios a Deloney. Elias me sugiri que le prestase ms dinero para jugar, pero como no quera hacer ms dispendios, le dije que los dos debamos irnos a casa a dormir.

Veintiuno

A una hora que an era demasiado temprana para hacer visitas de cortesa y atender asuntos de sociedad, el centro financiero de Londres ya rebosaba actividad. El cielo por el momento estaba descubierto, y el da era luminoso, as que tuve que hacer visera con la mano al bajarme del carruaje. Me qued un momento en mi posicin elevada y me maravill ante la calle, un mar de pelucas, con los hombres corriendo de una tienda a otra, de un caf al siguiente, del Banco al vendedor callejero que pregonaba billetes de lotera con descuento. La Casa de los Mares del Sur, en Threadneedle Street, cerca de Bishopsgate, era un edificio enorme que me pareci, con esos mrmoles esculpidos y los retratos a tamao real que decoraban las paredes, una institucin firmemente arraigada en la tradicin. Uno nunca sospechara, al ver su fachada, que la Compaa tena menos de diez aos de antigedad y que su objetivo el comercio con la costa sudamericana nunca haba llegado a realizarse. Haba algo en la manera que tena all la gente de caminar a toda prisa por el vestbulo, ese apresuramiento lleno de ansiedad y de suspicacia, que haca que la Casa de los Mares del Sur pareciera poco ms que una sucursal del Jonathan's es decir, una sucursal de la propia Bolsa, y los hombres que hacan negocios all no eran ms que otra variedad de corredores. Si jugar a la bolsa no era sino villana financiera, como haban defendido ya tantos, entonces este lugar era uno de los grandes criaderos de corrupcin del Reino. Sin duda parte del zumbido de colmena de la Casa de los Mares del Sur se generaba por la sensacin de urgencia de la Compaa. Como me haba contado el seor Adelman, sta era una organizacin a punto de cerrar un trato con el ministerio que iba a hacer poca: un trato que, ahora lo comprenda, supondra el intercambio de millones de libras. Millones de libras: quin poda imaginar semejante suma? Sin duda quien se opondra a ese acuerdo sera el Banco de Inglaterra, cuyo edificio, an ms imponente, se encontraba a un paseo de menos de un cuarto de hora de all. No saba si iba a encontrar respuestas al misterio de la muerte de mi padre en la Casa

de los Mares del Sur, pero me senta envalentonado en cierta medida por el nombre que haba sacado de la mesa del seor Bloathwait: Virgil Cowper. No tena ni la ms remota idea de quin poda ser Virgil Cowper ni cmo podra ayudarme, pero iba repitiendo su nombre una y otra vez en la mente, como si fuera una pequea oracin o un conjuro para espantar el mal. Permanec unos minutos pensando en cmo proseguir mientras los negocios de la Casa de los Mares del Sur fluan en torno a m como un gran ro de inters pecuniario. Por fin encontr a alguien que me diera indicaciones, pero en ese momento percib a un sujeto de aspecto ruin que se abra paso a travs de las puertas principales hacia el fondo del vestbulo. No haba ninguna razn especial para que este tipejo me llamara la atencin, slo que era grande y feo y que su ropa estaba lejos de ser de la mejor calidad. Por pura coincidencia, nuestros ojos se encontraron, y los dos nos miramos el uno al otro durante el ms fugaz de los segundos; en ese instante supe que era el mismo hombre que me haba atacado en Cecil Street cuando fui perseguido por el carruaje de alquiler. Los dos nos quedamos quietos, l y yo, y nos miramos fijamente por encima de la marea de gente, sin que ninguno de los dos supiera qu iba a pasar despus. No poda simplemente agarrarlo, estaba demasiado lejos, y supongo que l se estara preguntando si podra escabullirse con xito. l no tena nada que perder a ojos de la ley, porque, qu poda hacer yo? Era imposible llevarle ante un juez, puesto que no tena un segundo testigo para corroborar mi testimonio. S poda, sin embargo, golpearle sin piedad, y si l saba quin era yo, saba que no vacilara en hacerlo. Pens, slo por un instante, ya que el tiempo corra muy lentamente mientras nos mirbamos, en el miedo que haba sentido aquella noche cuando cre saber lo que haba sentido mi padre en el instante anterior a que le pisotearan los cascos de los caballos, y dese hacerle dao a ese canalla. Y as, con repentina decisin, hice mi movimiento, y, empujando descortsmente a los dems visitantes, me lanc hacia delante como un rayo. l estaba mucho ms cerca de la puerta que yo, y tambin estaba preparado para echar a correr. El ladrn, acostumbrado indudablemente a esquivar a guardias y a vigilantes de patrulla, se mova con rapidez y con bro, sin chocar con la gente que nos rodeaba. Al gento de la Casa de los Mares del Sur, que haba venido a comprar y a vender, invertir e intercambiar, le importaba bien poco la presencia de dos hombres persiguindose como dos locos por el vestbulo, y a m me importaban bien poco ellos mientras mantena el ojo puesto en mi presa como una bestia cazadora que fija la mirada en una de las criaturas del rebao. Alcanz la puerta, y yo le estaba pisando los talones, pero me resbal al subir por las escaleras de mrmol, y me choqu con un

caballero corpulento justo al abrir las puertas para ver adnde se haba ido el villano. Cuando mir a mi alrededor, no vi ni rastro de l. Pens durante un instante en preguntarle a los dems paseantes si haban observado a un rufin grande y desgarbado, pero en Londres sta era una pregunta intil, porque, dnde no haba un hombre que respondiese a esa descripcin? As que abandon toda esperanza de cogerle y regres a la Casa de los Mares del Sur. La presencia all de aquel nombre slo serva para reforzar las teoras de Elias de que una de las compaas registradas estaba detrs de estos crmenes, porque, qu haca un hombre que me habla atacado en una calle desierta en un lugar como ste, a no ser que la Compaa le tuviese a sueldo con inicua intencin? Al regresar a la Casa de los Mares del Sur me estaba aventurando con toda probabilidad en el corazn mismo de la villana, en la madriguera de la gente que haba asesinado a dos hombres y que haba intentado tambin acabar con mi vida. Cerrando la mano en torno a la empuadura de mi arma ms para reconfortarme que porque creyese que fuera a necesitarla regres al vestbulo de esta gran institucin que buscaba ser rival del Banco de Inglaterra. Proced por una escalera y le pregunt a un caballero que pareca hacer negocios en aquel edificio si haba alguna oficina donde pudiera encontrar a un tal Virgil Cowper. Murmur que trabajaba en la oficina que se encargaba del archivo de accionistas, y me seal otra escalera. All encontr una habitacin abarrotada donde una docena aproximada de oficiales trabajaban en un asunto que no fui capaz de comprender. Cada mesa estaba cargada de montones de papel enormes, aunque ordenados, y observ cmo los oficiales iban cogiendo hojas, hacan algunas anotaciones, apuntaban algo en los libros mayores, volvan a colocar los papeles en otro montn, y empezaban de nuevo. Le ped al amanuense que estaba ms cerca de la puerta que me indicase dnde poda encontrar a un tal seor Cowper, y me indic una mesa al fondo. No poda ni imaginarme qu poda sacar de una entrevista con Cowper, pero no le conceda poca importancia a este hombre. Haba descubierto su nombre, y le haba rastreado hasta aqu. Haba seguido el consejo de Elias y haba tenido en cuenta las probabilidades, y ellas, a su vez, me haban conducido a un hombre cuyo vnculo con Bloathwait esperaba descubrir. Casi haba olvidado mi breve persecucin del rufin cuando me acerqu a Cowper. Era un hombre de unos cuarenta aos, de aspecto trasnochado, con la piel de la cara floja y las manos callosas, rudas, y manchadas de tinta. Su traje, gris y austero, haca que su complexin griscea y amarillenta y sus ojos enrojecidos, parecieran an ms cadavricos; sin embargo, haba algo inteligente en su mirada, y su rostro posea algo que revelaba una especie de ambicin ferviente, pero tambin daba la impresin de ser un hombre cuya promesa

juvenil no le haba reportado nada ms que la sensacin de fracaso que llega con la edad avanzada. Es este momento de la vida, cuando la abundancia del futuro se convierte en el tedio del presente, el que todos los hombres, incluido yo mismo, temen, y por esa razn sent inmediatamente simpata por aquel hombre. Le ruego que me conceda unos minutos de su tiempo, seor le dije, es por un asunto de negocios. Me dicen que cada vez es ms habitual que los empleados de lugares tales como una compaa comercial se sientan leales a esa empresa, pero les aseguro que las cosas no eran as en 1719. Un empleado de la Compaa de los Mares del Sur hubiera utilizado alegremente el acceso y la influencia que le proporcionaba su puesto para ganar unas pocas libras para s, y yo tena intencin de aprovecharme de esa circunstancia. De negocios, dice usted? respondi Cowper en voz baja. Yo siempre estoy dispuesto a hacer negocios. Descrbame por favor la naturaleza del asunto. Le entregu mi tarjeta, que mir rpidamente y luego guard. Es de naturaleza privada le dije tambin con voz queda. Entonces demos un paseo respondi. Se puso en pie y me condujo escaleras abajo hasta el vestbulo. Comenc a explicarle mi problema, pero alz una mano para detenerme. An no, seor. Cuando alcanzamos el vestbulo, comenz a caminar en lnea recta hasta la pared del fondo. Aqu podremos hablar en privado, siempre que sigamos caminando de un lado a otro. Entonces nadie podr escuchar nuestra conversacin sin llamar la atencin. Asent ante esta sabia precaucin, pensando al principio que era idea del seor Cowper, pero pronto me di cuenta de que haba una docena ms o menos de parejas o grupos pequeos que hacan lo mismo que nosotros, caminando arriba y abajo, cada grupo con su propia trayectoria, como bolas de billar rodando a un ritmo tranquilo. Y qu puedo hacer por usted, seor? inquiri con bruida obsequiosidad. Y qu era? Tanto haba celebrado la idea de seguir la pista de este hombre hasta el final, de seguir mis conjeturas y el rastro de las

probabilidades, que no haba pensado en qu hacer con el seor Cowper una vez le hubiese hallado. Poda presumir, a partir de las notas descubiertas sobre la mesa de Bloathwait, que este hombre tena algn conocimiento acerca de las falsificaciones, pero ni siquiera poda estar seguro de eso. S saba, sin embargo, que trabajaba en la oficina del registro, y por tanto tendra acceso a informacin til. Tiene usted acceso a los registros de accionistas? pregunt. A todos los que hay dijo Cowper, an en voz baja. Me temo que a esta Compaa no se le da muy bien organizar sus archivos. Me gustara mucho dije con cautela saber si ciertas personas han suscrito acciones de la Compaa. Cowper se acarici la barbilla. Eso puede resultar difcil. Pero cuanto ms reciente sea el registro, ms fcil ser encontrarlo. En el caso de los registros ms antiguos, no puedo prometerle nada. La favorable disposicin de Cowper a mantener esta conversacin me indic que era muy probable que tuviera sospechas de algn tipo, slo necesitaba saber cules eran. Creo que lo que busco no debe de tener ms de un ao. Deseo saber si los dos nombres que voy a darle tenan acciones de la Mares del Sur. Si es as, me gustara saber qu cantidad, cundo las adquirieron, y si han sido revendidas. Podr usted hacer esto? Sonri. Creo que podr ayudarle. Me llevar algn tiempo, quiz una semana. Pero por supuesto que puede hacerse. Y cunto voy a pagarle por sus servicios? Cowper pens en esto durante un momento, y casi nos chocamos con un par de hombres enormemente gordos que mantenan una conversacin mucho ms alegre que la nuestra. Se rean con tantas ganas que casi ni se daban cuenta de por dnde andaban. Creo que cinco guineas por nombre ser suficiente. Empec a arrepentirme del trato, porque este precio era tan alto que no poda pensar ni en cmo rebajarlo hasta algo razonable. Por fin acordamos que fueran ocho guineas por los dos nombres; aun as un precio desorbitado. Cowper y yo acabbamos de cerrar el trato cuando vi, o ms bien debiera decir que fui visto por Nathan Adelman, que bajaba las

escaleras con la mirada fija en m. Cowper se despidi de m apresuradamente y desapareci entre la muchedumbre mientras yo esperaba a Adelman. Buenos das tenga usted, seor le hice una inclinacin con la cabeza. Veo que no hay forma de disuadirle para que no pierda usted el tiempo dijo Adelman blandamente. Segua subido al primer peldao, para poder mirarme a los ojos sin levantar la cabeza. Bueno, si va usted a seguir metiendo la nariz por ah, supongo que ser mejor que evite que haga usted algn dao. Voy a almorzar ahora me dijo, quiz quiera usted acompaarme al mesn de chuletas de enfrente. Preparan el cerdo como nadie me dijo con una mirada cargada de intencin, como si estuviese retndome a comer de la carne prohibida. Bajamos por Bishopsgate hacia Leadenhall Street, donde se encontraba el mesn, cerca del Green Market. Acordamos silenciosamente una tregua educada, y nuestra conversacin mientras caminbamos se centr en temas triviales: lo agradable del tiempo en los ltimos das, las emociones de la nueva temporada teatral y el aumento de los negocios burstiles. Me llev a una sala abarrotada y llena de humo donde servan chuletas de carne demasiado hechas y jarras de cerveza rancia por un cheln. Nos sentamos a una mesa y Adelman pidi dos raciones. A los pocos minutos apareci un mozo con dos platos de una mezcla sienta de chuletas, col con mantequilla y un pan amarillo plido un pan basto y arenoso coloreado artificialmente, no pan blanco de verdad hecho con harina refinada. Cunteme, cmo va su investigacin? me Adelman mientras mojaba el pan en la grasa de la chuleta. pregunt

sta no era en absoluto la primera vez que alguien me serva un plato de cerdo, y no haba tenido demasiado escrpulo en comerlo desde que me escap de casa. Sin embargo, haba algo tan inquietante en la necesidad que Adelman senta de devorar carne de cochino ante mis ojos que haca que la sola idea me resultase completamente repulsiva. Estoy haciendo algunos progresos, me parece. Moj un poco de pan en la salsa y luego volv a dejarlo en el plato. Adelman se ri, con la boca llena de comida.

Me alegro de orlo. Confo en que los empleados de la Casa de los Mares del Sur estn prestndole toda su cooperacin. Ojal toda la Casa de los Mares del Sur me prestase su cooperacin. Adelman sigui dando buena cuenta de su almuerzo. An tiene que pedirme a m algo que yo pueda hacer por usted. Usted me ha dejado bien claro que no hara nada por m. Me lanz una mirada. No le gusta el cerdo, eh? Le consideraba a usted ms moderno sacudi la cabeza y sonri. Su actitud infantil con respecto a la dieta es muy parecida a su actitud infantil con respecto a esta investigacin. Haba confiado en disuadirle de seguir un camino trazado segn la ignorancia tribal, pero ya que no puedo impedir su investigacin, espero limitar el mal que le haga al Reino. Me pareci un poco obvio; deseaba llevarme por el mal camino, y cualquier informacin que recibiese de Adelman iba a tener que ser examinada con mucho cuidado. Pues muy bien le dije, dispuesto a poner a prueba su nuevo espritu. Qu puede decirme de Perceval Bloathwait? Adelman dej el tenedor sobre la mesa. Bloathwait? Qu tiene que ver Bloathwait con usted? Creo que l tena bastante que ver con mi padre. Y adems aad, esperando provocar una respuesta, me ha dejado claro que desea colaborar conmigo en esta investigacin. Adelman emiti un sonido que expresaba su desagrado. Desea ayudarle siempre y cuando pueda crear sospechas en torno a la Casa de la Mares del Sur. Djeme que le cuente una bonita historia, seor Weaver. Como usted recordar, hace cuatro aos, cuando el Pretendiente intent con tanta violencia invadir la isla y retomar el trono para la Casa de los Estuardo, hubo, en cierto momento, rumores de que la carroza del Pretendiente estaba rumbo a Londres. Es posible que recuerde tambin, seor, el pnico que este rumor ocasion; la idea de que el Pretendiente se sintiera lo suficientemente seguro como para entrar en la ciudad como rey hizo que muchos hombres creyeran que prcticamente se haba perdido la guerra y que el rey Jorge iba a huir. En realidad, la rebelin haba sido sofocada en Escocia, pero estos rumores no se alimentaban slo de la

locura y el miedo, ya que un conjunto de carruajes, incluyendo uno con la insignia del Pretendiente, fue descubierto en la carretera de Londres. No entiendo qu tiene todo esto que ver conmigo. Sin duda dijo Adelman. Pero ahora lo har. Cuando la noticia del avance del Pretendiente hacia Londres lleg a la calle de la Bolsa, los precios de las acciones se derrumbaron. Todo el que tena grandes inversiones en Bonos los vendi por miedo a que, si el Pretendiente lograba sustituir al rey Jorge, sus Bonos no valiesen nada. Bien, no quiero sugerir que todos los hombres que compraron durante esa crisis fueran unos villanos. Hubo muchos patriotas, incluido yo mismo, que tuvimos fe en la habilidad de Su Majestad de resistir una invasin. Pero el seor Bloathwait compr una tremenda cantidad, y se hizo con una fortuna inestimable cuando la invasin result ser falsa y se normalizaron los precios. Su idea de lo vil es bastante mudable observ. Usted dice que tambin compr cuando cayeron los precios. l es un canalla por comprar ms que usted? No, es un canalla porque orquest el pnico respondi Adelman, tomando un bocado de su chuleta. Bloathwait alquil los carruajes, hizo que parecieran del Pretendiente y de sus hombres, y se sent a esperar a que el mercado se derrumbase. Fue un plan muy astuto, y convirti a un hombre que slo era acomodado en un hombre que hoy en da es inmensamente rico. No dej que se notara mi repugnancia ante aquello, con la esperanza de que mi falta de inters provocase a Adelman a revelar an ms. Se parece bastante al falso pnico acerca de la lotera provocado por D'Arblay observ despreocupadamente. La diferencia es de escala, supongo. El seor D'Arblay amenazaba con arruinar los planes de un puado de inversionistas. El seor Bloathwait amenazaba con arruinar a la nacin entera. Admito que yo siento cierta amargura porque cuando la prensa se pone a calumniar a los corredores tiene la costumbre de fijarse en m, pero yo no soy ms que un hombre de negocios que ve la oportunidad de servir a su pas. Bloathwait es el verdadero corredor corrupto que busca usted. Sera capaz, y de hecho lo fue, de provocar el caos en las finanzas de todo el pas para lograr ventaja en la Bolsa. Ahora le toca a usted decidir si desea confiar en un hombre as. Qu quiere usted de m, seor Adelman? Slo quiero darle un consejo. Siga con su investigacin, seor Weaver. Se habla de ella en los cafs ahora, pero no tanto como se

podra. Le digo que contine, y que lo haga de manera tan audaz y tan notoria como le sea posible. Entonces podr usted recostarse y, como su amigo el seor Bloathwait, mirar cmo caen los precios en la calle de la Bolsa y, cuando eso ocurra, comprar grandes cantidades. Con un poco de suerte, el dao que provoque no durar mucho tiempo, y usted se habr convertido en un hombre rico. Y comenc, sin impresionarme por su discurso qu sabe usted de la falsificacin de acciones de la Mares del Sur? Como una criatura salida de Ovidio, el seor Adelman se transform repentinamente. Se levant de un brinco y me agarr por el brazo, susurrando con una voz espantosa y apenas audible: No vuelva a hablar de semejante cosa. No sabe usted el dao que puede causar. Esas palabras son como un encantamiento mgico que, si se pronuncian en voz demasiado alta en el sitio equivocado, pueden destruir el Reino. Adelman se relaj un poco. Volvi a sentarse. Perdone que me altere, pero hay cosas de las que usted no sabe nada. No puedo quedarme de brazos cruzados y ver cmo destruye todo lo bueno que hemos hecho. Me habla de servir a la nacin, pero no es usted distinto de Bloathwait, que busca servirse a s mismo. Yo debo creer que estas cosas, que le har la cortesa de no volver a mencionar, existen. Continuar con ese aspecto de mi investigacin, de modo que har usted bien en contarme lo que sepa. No es ms que un rumor malicioso dijo Adelman, despus de rumiarlo un momento que naci de Bloathwait. Un fraude, como su carruaje del Pretendiente. Por lo que yo s, ha producido y puesto en circulacin acciones falsas para darle base a su historia, pero le aseguro que no es ms que una estrategia para arruinar la reputacin de esta Compaa, y usted, seor Weaver, no es ms que un instrumento de aquellos que desean propiciar esta ruina. Y qu si le digo que mi padre crea en la existencia de estas acciones falsas, que crea que alguien de dentro de la Casa de los Mares del Sur las haba producido? Le dira que ha sido usted vilmente engaado. Su padre era un corredor demasiado perspicaz como para creer en un rumor de semejante falsedad. Esper un momento, con la esperanza de poner nervioso a Adelman. Tengo pruebas dije por fin. Decid no aclarar si tena pruebas

de las acciones falsas o de la creencia de mi padre en su existencia. Qu tipo de pruebas? el rostro de Adelman enrojeci ahora bajo la peluca. Slo le dir que son pruebas que a m me han convencido. Exageraba mi fe en el panfleto de mi padre; por lo que yo saba, no era ms que retrica e hiprbole, pero crea tener ventaja sobre Adelman y quera utilizarla hasta sus ltimas consecuencias. Qu es lo que tiene? exigi. Una accin falsa? Pronunci esas palabras tan bajo que casi ni movi los labios. Si eso es lo que tiene continu, djeme prometerle que lo que usted posee es una burda falsificacin. Algo as jams habra podido salir de la Casa de los Mares del Sur: de tener usted algo no es ms que una cosa diseada para dar la impresin de ser algo que no es, algo que no puede ser. La falsificacin de una falsificacin? dije al borde de la hilaridad. Un engao dentro de un engao? Qu encantador. Esto de la Bolsa es tan diablico como dicen sus enemigos. Dgame su precio por esta prueba suya. No se crea ni por un momento que yo piense que lo que tiene sea prueba de nada, pero si he de pagar para evitar que circulen rumores, lo har. Espero no desilusionar a mi lector si digo que, por un instante, me pregunt cul sera mi precio. Cunta lealtad le tena yo a mi padre? Tanta como para rechazar una cantidad de dinero que se me ofreca por hacer lo que llevaba tantos aos haciendo: olvidarle? A cunto poda referirse Adelman cuando me peda que le diese mi precio? Mil libras? Diez mil? No sera ms inteligente aclarar a qu se estaba refiriendo antes de rechazar su oferta? Siempre me siento un poco decepcionado cuando descubro que no tengo estmago para la maldad o el clculo que podan redundar en mi propio beneficio. Y quiz para compensar la guerra que bulla en mi interior, me coloqu la mscara de la indignacin. Mi precio? Mi precio es saber quin mat a mi padre y a Balfour, y por qu. No existe otro precio. Maldito sea, seor. Tir con fuerza los cubiertos sobre la mesa. Admito que estaba disfrutando de este momento de poder, y no vea razn para no darme el gusto.

Me est maldiciendo usted? Qu le parece maldecirme otra vez maana al alba en Hyde Park? El rostro de Adelman perdi el rubor y haca juego ahora con el color de su peluca. Le aseguro, seor, que nunca me bato en duelo. Me parece una prctica barbrica, y que adems slo se realiza entre iguales. Debera usted avergonzarse de haber mencionado siquiera tal cosa. Participar en un duelo es algo peligroso admit. Pero insultar a un hombre a la cara, seor Adelman, tambin es una prctica peligrosa. Voy a decirle que me estoy cansando de sus esfuerzos por disuadirme de mi empeo. Nadie va a disuadirme. Nadie me va a comprar. sta investigacin, seor, finalizar cuando llegue a su conclusin, y ni un momento antes. Si he de desenmascarar a la Compaa de los Mares del Sur, al Banco de Inglaterra, o a cualquiera que haya tenido mano en estas muertes, no vacilar en hacerlo. Me puse en pie y desde mi altura mir con ira a este hombre que, quiz por primera vez en muchos aos, no saba cmo responder. Si desea usted que sigamos conversando acerca de este asunto, sabe dnde puede encontrarme, y siempre estar a su disposicin. Me di la vuelta y me fui, lleno de satisfaccin; senta, por primera vez desde que haba empezado a buscar la verdad tras la muerte de mi padre, que era posible que hubiese adquirido cierto grado de fuerza.

Tena ganas de volver a mis aposentos, porque el encuentro con Adelman me haba dejado sorprendentemente cansado. Mis esperanzas de quitarme las botas y tomarme una copa se esfumaron, sin embargo, cuando vi que mi casera me esperaba a la puerta de la casa. La expresin de su cara me deca que no iba a poder descansar an. Vi que estaba ansiosa y cansada, pero de haber estado yo menos cansado habra visto sin duda las seales del miedo en sus ojos hundidos y en su complexin plida. En la sala hay unos hombres que han venido a visitarle, seor Weaver me dijo con la voz temblorosa. Unos hombres murmur. No me diga que no son caballeros cristianos, seora Garrison. Debo pensar que el Raj hind y su

squito han parado por aqu a honrarme con una visita? Junt las manos en un gesto de splica. Estn en la sala. Fue mucho lo que se me pas por la cabeza en los pocos segundos que me llev entrar de golpe en la habitacin. Haba venido el alguacil a arrestarme por el asesinato de Jemmy? Al cruzar el umbral vi a cinco hombres, vestidos razonablemente bien, pero la malicia de sus ojos sealaba la falsedad del buen corte de sus trajes y la calidad de sus pelucas. Tres de ellos estaban sentados en el sof, con las piernas estiradas con aire de cmoda falta de respeto. Haba dos de pie detrs del sof, uno de ellos jugando arriesgadamente con el jarrn de porcelana de la seora Garrison. El otro se llevaba la mano a un bulto de la chaqueta donde yo saba que slo poda haber una pistola. No eran los hombres del alguacil. Ah dijo el hombre del jarrn. Lo dej en su sitio con fuerza, esperando quiz ver una grieta abrirse camino desde la base. Por fin aparece el gran seor Weaver. Nos ha tenido aqu todo el da, s seor. Eso no es muy corts, no le parece, amigo mo? La seora Garrison no me haba seguido, pero permaneca en el recibidor para poder or lo que ocurra. No poda ni imaginarme quines podan ser, pero su presencia me intrig. Comprend que poda estar en grave peligro, pero crea tambin que estaba muy cerca de enterarme de muchas cosas acerca de las muertes sobre las que estaba investigando. Si tienen ustedes algn negocio del que hablar dije con severidad, entonces dganmelo. Y si no, vyanse de aqu. Mrale dijo uno de los hombres del sof. Se piensa que puede decirnos lo que tenemos que hacer. Seor Weaver dijo el lder, hemos venido a llevarle de visita. Nuestro jefe le invita a ir a verle. Y para asegurarse de que no se pierde usted por el camino, nos ha pedido que le llevemos nosotros mismos. Y quin es su jefe? Se enterar a su debido tiempo dijo el lder. Usted limtese a colaborar, y no le pasar nada. Tenemos aqu suficientes hombres, y tambin pistolas, para evitar que un hombre como usted nos d guerra.

Detrs de m, a la seora Garrison se le escap un chillido. Me volv rpidamente hacia ella. No se alarme le dije. Le han hecho dao estos hombres? Sacudi la cabeza. Entonces no lo harn. Me dirig al lder. Vaymonos. De haber estado solo, quiz hubiera intentado zafarme de la situacin con ms empeo, pero no poda poner en peligro la seguridad de la seora Garrison. Era una mujer desagradable, ciertamente, pero conoca mi deber demasiado bien como para involucrarme en un altercado que pudiera afectarla. Est hecho un galn observ uno de ellos mientras me conducan a la calle. Al ver que haba un carruaje esperando, camin hacia l a buen paso, con ganas de terminar con aquella aventura. Una pequea multitud se haba congregado a ver pasar esta extraa procesin, y pens que al menos mientras tuvisemos pblico yo tena poco que temer. Pero justo cuando este pensamiento me cruzaba la mente, sent que desde atrs me pegaban un golpe repentino y agudo en la nuca. El dolor consumi todas y cada una de mis sensaciones. No he recibido pocos golpes en la cabeza como boxeador, pero una cosa es el puo de otro hombre sobre la cara, y otra muy distinta ser golpeado desde atrs con un objeto slido. El dolor me desorient completamente, pues era, en un sentido literal, increble: romo y punzante, caliente y fro al mismo tiempo. Pens: Esto no puede ser, no puede dolerme tanto. Sin tiempo para pensar, me llev la mano al lugar que me dola de una manera tan poco plausible. Deba haber tenido suficientes reflejos como para no colocarme en una posicin vulnerable, porque otro de los hombres se aprovech de esa facilidad y me dio fuerte en el estmago. Se me encogi el pecho mientras me esforzaba por respirar. Al doblarme, sent otro golpe, ste en la baja espalda, que me tir al suelo. Pens que si por lo menos consegua recuperar el resuello podra ponerme en pie y darle a estos hombres una paliza, pero no bien me haba levantado volvieron a pegarme en la cara y en el costado, y antes de que pudiera resistirme sent que me agarraban los brazos y me los ataban a la espalda con una cuerda. Justo antes de que me taparan la cabeza con un pao, levant la mirada y vi los rostros de la gente que observaba cmo me daban una paliza a las puertas de mi

propia casa. Ni uno dio un paso para ayudarme, y me hall intentando memorizar cada rostro para poder regresar y darle un puetazo a todos los que haban observado mi infortunio con una indiferencia tan cobarde. O a alguien decir que iba a buscar al alguacil, pero supe que eso iba a servirme de muy poco. Me pusieron en pie abruptamente y me empujaron contra el carruaje; sent lo que pareca una docena de manos, registrndome rudamente para ver si llevaba armas. Me quitaron la pistola, la espada y los cuchillos, y me empujaron al carruaje, donde me derrumb en el asiento. Luch intilmente por liberarme de mis ataduras, no porque creyera que pudiera escapar de ellas, sino porque no soportaba la idea de que estos hombres me creyesen completamente rendido. Pronto me cans de zarandearme como una trucha mal pescada; iba a conseguir bien poco, y no tena ningunas ganas de atraer ms golpes sobre mi persona. As que, esperando el momento, intentando convencerme de que el dolor no era agnico, sent cmo las ruedas empezaban a girar, y me jur a m mismo que me vengara de esta ira y de esta humillacin antes de que se pusiera el sol aquella noche.

Veintids

Fui sentado en silencio y meditabundo, tenso de ira y de dolor, mientras el carruaje sigui avanzando durante no s cunto tiempo. Mis raptores no dijeron ni una palabra, y en el silencio y la oscuridad reflexion sobre quin poda haber organizado este asalto. No poda menos de sospechar de la Compaa de los Mares del Sur, pero podran los ingenieros de una vil conspiracin que haba acabado secretamente con la vida de dos hombres ser tan torpes como para realizar un secuestro violento ante una multitud de curiosos? Pero si no era la Mares del Sur, quin querra abusar de m de esta manera, y con qu objeto? Por fin nos detuvimos, y me sacaron a caminar un corto trecho. O una puerta abrirse y sent un par de manos que me empujaban al interior de un edificio. En pocos segundos me quitaron la capucha de la cabeza, y vi que haba entrado en una casa decorada con mal gusto. Las paredes estaban adornadas con imaginera de inspiracin clsica que sugera menos las virtudes de Plutarco que los excesos del Satiricn de Petronio rbitro. No ruborizar al lector describiendo las posturas de las estatuas de escayola y de las figuras pintadas que haba en aquella cmara. Los hombres se colocaron en torno a m como nios cuyo seguro castigo aguardaba tan slo el regreso de un padre. Me miraban con suspicacia, aunque mis brazos seguan firmemente amarrados a mi espalda. Me llevaron a una sala y me ordenaron que me sentara. Los hombres se colocaron detrs de m, pero no se fueron. Despus sent que una persona se acercaba a m por detrs y cortaba la cuerda que me ataba las manos. Inmediatamente estuve a punto de dar un brinco, pero decid examinar la escena en silencio antes de tomar medidas. El mobiliario de la habitacin segua la moda oriental, con jarrones de estilo chino y motivos orientales en los revestimientos de las paredes. Un cuadro, del que resaltaba el grueso marco dorado, representaba una escena de coronacin entre los turcos. Intent retener la mayor cantidad de datos posible, sin saber qu podra ser

l importante, porque saba que el hombre que me tena retenido iba a ser mi enemigo durante algn tiempo, suponiendo que me dejase vivir. El hombre que me haba soltado las manos se coloc frente a m, y vi que era el Gran Hombre en persona que caminaba, o ms bien cojeaba, hacia m para estrecharme la mano. Aunque Jonathan Wild era diez aos mayor que yo, transmita una sensacin de juventud y brillo. Su rostro ancho le hubiera parecido a alguien poco crtico naturalmente jovial, pero yo haba degustado haca muy poco sus procedimientos para no verle como un villano. Inmediatamente detrs de Wild estaba su hombre, Abraham Mendes, que se mantuvo en pie impasible. No dio muestra alguna de recordar nuestro breve dilogo fuera de la sinagoga de Bevis Marks. Su labor, segn me pareci a m, consista en lanzar miradas amenazadoras a todo lo que se moviera; el hecho de que me conociera no hizo variar su comportamiento en absoluto. Seor Weaver, me alegro tanto de volver a verle Wild agarr mi mano y la estrech con podero y fuerza, como si quisiera que hasta un gesto tan nimio tuviera significado. Realmente debo disculparme por la forma tan poco razonable en que le han tratado estos hombres. Les ped que le trataran con cortesa, pero creo que su reputacin debi de intimidarles, y recurrieron a sus modos ms rudos. Desde que me salud en la taberna de Bedford Arms, yo haba previsto volver a encontrarme con Wild, pero an no poda imaginar qu esperaba l ganar con esta aventura. Por qu me haban dado una paliza, si no era para que tuviera que vengarme de mis atacantes? Por qu me haban tapado los ojos, si el mundo entero saba que Jonathan Wild vive en una casa espaciosa que acababa de comprarse en el Great Old Bailey? Wild orden a sus hombres que salieran de la habitacin y se sent en una silla de aspecto duro con enormes brazos. Mendes dio un paso y se puso detrs de l, mirndome con una frialdad que me produjo escalofros. No poda entender cmo Mendes poda convertirse con tanta facilidad en dos personas: el escudero violento y el afable compaero judo. De nuevo dijo Wild en voz baja me disculpo por este malentendido, y espero que seamos capaces de recuperarnos de esta debacle. Podra ofrecerle algo de beber para calmarle? Coje hacia una jarra de licor colocada sobre una mesa en mitad de la sala, con toda la intencin de servirme l mismo el vino en lugar de llamar al criado para que realizase esa labor. Me vendra muy bien un vaso de vino.

l Mov con cuidado mi cuerpo magullado, intentando encontrar una posicin cmoda. Esta conversacin, me dije, iba a ser muy parecida a una pelea en el ring. Tendra que ignorar el dolor, para mantener la cabeza fra aunque mi cuerpo me estuviese rogando que me rindiera. Wild sirvi el vino, me lo entreg con gran deferencia y luego volvi a su silla. Tenemos tantas cosas de las que hablar. Es asombroso, no le parece, que no tengamos la oportunidad de conversar ms a menudo. Tom un sorbo y comprob que el vino efectivamente me calmaba los nimos en pequea medida. Me estir en el asiento, me olvid de las punzadas que me daba la cabeza, y mir a Wild a sus ojos de villano. Yo encuentro poca cosa que me asombre, seor Wild, y muchas que acaban con mi paciencia. Usted puede no haber tenido intencin de maltratarme, pero he sido maltratado y mi disposicin no es del todo amistosa, de modo que si tiene algn asunto que tratar conmigo, haga el favor de comunicrmelo. Muy bien, seor Weaver, yo tambin soy un hombre apurado de tiempo se sent. Si deseo tanto llegar a un acuerdo es porque sera muy fcil que nos convirtiramos en adversarios. Despus de todo, estamos en el mismo negocio, y me temo que puesto que yo he tenido tanto xito en el apresamiento de ladrones, queda muy poco para usted. Sin embargo creo que hay amplias oportunidades en la recoleccin de deudas, la proteccin de caballeros, e incluso en el descubrimiento de la verdad escondida tras terribles crmenes, como por ejemplo el cometido contra su padre. Qu sabe usted del asunto? pregunt, deseando sonar tranquilo. l sacudi la cabeza, como ante la ingenuidad de mi pregunta. Le aseguro, seor, que ocurren muy pocas cosas en esta ciudad de las que yo no tenga noticia. Entonces puede decirme quin mat a mi padre respond. Vaya sacudi la cabeza, esa informacin se me ha debido de escapar. Quiz, entonces, es que la gama de la informacin que usted tiene no es tan amplia como le gustara hacerme creer. Sus ojos se encogieron con desaprobacin.

l No debe usted sacar conclusiones apresuradas. Pero he odo hablar de sus apresuramientos, y de su mal genio tambin. Dgame, seor Weaver, es cierto que de joven, cuando trabajaba los caminos quitndole a los dems la riqueza que ansiaba para s mismo, era usted muy apreciado por el sexo dbil? He odo decir que le conocan por el nombre del Caballero Ben y que las damas le amaban incluso mientras le entregaban sus anillos y sus joyas. Una vez tuvo que desanimar a la hija de un rico comerciante que deseaba escapar con usted. No deb sorprenderme de que supiera tales cosas. Era cierto que haba adoptado un nombre falso cuando trabajaba en los caminos, y como haba muchos hombres por la ciudad que me conoceran de aquella poca, era inevitable que Wild conociese mi pasado. Por mi parte, yo nunca haba hablado de aquel tiempo desde que me establec en Londres. Haba algunos secretos que ni siquiera le haba contado a Elias. No me interesa discutir mis pecados de juventud. Me mostr otra sonrisa. No tiene nada de qu avergonzarse. He odo que una vez, cuando un compaero de aventuras amenaz con ponerse muy bruto con una dama cuya riqueza usted deseaba, usted se volvi y le dispar directamente a la cara, matndole en el acto. Sent al menos cierto alivio en su repeticin de este rumor que me persegua desde haca algunos aos; no porque me alegrara que me atribuyesen estas historias, sino porque probaba que Wild slo oa los mismos chismes falsos que levaban aos circulando. Su informacin tena sus lmites. La pistola fall dije despacio. Nadie result herido, y el hombre de quien habla fue colgado por sus crmenes en Tyburn. Slo espero que lo entregase usted mismo, procurndose una bonita recompensa. Me parece una lstima que ahorquen a los enemigos sin recibir ms compensacin que la satisfaccin de verles colgados. Estudi su rostro, esperando alguna seal que me indicase adonde quera llegar. Pero no haba nada que leer en su untuosa sonrisa. Me temo que el quid de su discurso se me escapa, seor. Ah, el quid. El quid, seor, es que deseo hablar de esta investigacin en torno a la muerte de su padre. Quiere que adivine? le pregunt con impertinencia. Usted

l quiere verme suspender la investigacin. Wild se ri, como un patrn benvolo se re de la ingenuidad de sus subalternos. No, seor Weaver. Exactamente lo contrario, en realidad. Deseo asegurarme de que hace usted progresos. Segu sentado pacientemente esperando sus explicaciones. Deseo mantenerle alejado de un negocio que considero mo continu Wild. Al pblico le entusiasmo, y no tengo ningn deseo de competir con usted por el trabajo. Ya que el apresamiento de ladrones es un asunto tan desagradable, estoy seguro de que usted querr encontrar otras formas de ganarse la vida. Por tanto debo encargarme de que su investigacin en torno a estas dos muertes tenga xito, ya que creo que tal conclusin le abrira a usted nuevas oportunidades, y ya no seramos competidores. Me mir de la manera ms retadora que se pueda imaginar. Habr notado que no dejo que el desgraciado asunto de Kate Cole me preocupe. Tom un trago de vino. Mejor que mejor dije, fingiendo indiferencia. En realidad, su aceitoso discurso slo haba exacerbado mi dolor de cabeza, y no quera decir nada que prolongase nuestra conversacin. S, lo de Jemmy fue una lstima continu Wild alegremente. No es mucha lstima que est muerto, porque ese hombre no era de fiar y lo hubiera llevado yo mismo ante los tribunales antes o despus. La pena es no haber recibido dinero por su muerte, pero ya le sacar algn dinero a Kate, con lo cual me da lo mismo. Se podra haber preguntado usted si me sentira a disgusto con usted por haberse inmiscuido en mi negocio de la manera en que lo hizo, pero le aseguro que no le guardo ningn rencor. Le prometo que su nombre nunca ser mencionado en el juicio de Kate. Me alegro de orlo murmur. No puedo decir que me sorprendiese la intencin de Wild de dejar que Kate fuera ajusticiada, pero la frialdad de su resolucin me inquiet. Se crea encantador o terrorfico? S, supuse que le alegrara continu. Bien, volvemos al asunto ms urgente? De veras que quiero ayudarle. No pienso detenerle.

l Era imposible que Wild creyese que me iba a engaar con sus exageradas muestras de hermandad; no vea qu ganaba yo fingiendo ser ms ingenuo de lo que l poda esperar. Francamente, seor Wild, no le creo, y me asombrara sobremanera que usted esperase que le creyera. A lo mejor puede usted decirme qu es lo que quiere, y entonces yo podr irme a casa a curarme de esta reunin. Se puso una mano sobre el pecho. Me hiere usted, seor se qued inmvil en esta posicin, y luego pareci cambiar de opinin. No, no es cierto. Por supuesto que no me hiere; si le he estado hablando de mis planes de dejar que cuelguen a Kate, no hay razn para que me vea como algo ms que un intrigante; un intrigante endiabladamente bueno, eso s. Lo cierto es que tengo mis razones para desear que tenga usted suerte en su investigacin y logre descubrir la verdad detrs de estos asesinatos. Mi negocio prospera por la plaga de ladrones que hay en esta ciudad, pero el asesinato es algo muy distinto. Un asesinato es algo que nunca justifico. Es muy malo para mi negocio. Que un hombre descubra que le falta el reloj, es una cosa, pero cuando hay tramas para acabar con comerciantes acomodados, entonces la cosa cambia. Entonces por qu esper a que yo comenzase la investigacin? Si estos asesinatos le molestaron tanto, por qu no se encarg usted mismo del asunto? Porque hasta que usted no comenz a investigar, nadie crea que fueran asesinatos. Mientras el pblico est contento, yo estoy contento. Pero le aseguro, Weaver, que una vez inquietos los nimos del pblico por estas muertes, si ahora no es capaz de resolver el asunto, ser malo para los dos. Menuda estupidez! no pude evitar rerme, aunque al hacerlo me dolieran las costillas y la cabeza. Wild se ri conmigo. Tendr que admitirlo. Mis razones son mis razones. Deseo que triunfe, pero si usted no desea triunfar, entonces no haga caso de mis consejos y mi ayuda. No hay hombre mejor informado en la ciudad, y puedo tener informacin que le sea til. Sintase con libertad de preguntarme lo que quiera, seor. Cualquier cosa. Consider su oferta. Dnde puedo encontrar a Bertie Fenn, el hombre que arroll a mi padre? Wild extendi las manos para hacerme notar su impotencia.

l No s dnde puede encontrarlo, pero he odo que trabaja para un hombre llamado Martin Rochester, que es una especie de cerebro criminal con todos los honores. No es hombre con quien jugar, por lo que he odo. Llevo oyendo ese nombre, Rochester, algn tiempo. Parece que el mundo entero ha odo hablar de l, pero nadie le conoce. Es muy enigmtico. S, usted se ha embarcado en un camino lleno de enigmas, no es cierto? Entonces, si lo desea, podra ayudarme a aclarar algunos de los enigmas, en lugar de aadir nuevos. Dgame todo lo que sepa sobre Rochester: a qu se dedica, dnde vive, a quin ms tiene a sueldo. Wild se limit a encogerse hombros. Vaya, Rochester es un hombre de muchos secretos. No s ni dnde vive ni quin trabaja para l, adems de Fenn, claro est. No soy ms que un apresador de ladrones, seor, y no soy capaz ni de empezar a comprender el mundo de los corredores de bolsa como Rochester. Estos corredores son el mismo demonio. Todo lo vuelven del revs. No hay forma de organizar el negocio en torno a ellos. Suspir. Estas incesantes imprecaciones contra los corredores me frustraban; no porque quisiera defenderles, ni porque estas condenas insultasen la memoria de mi padre, sino porque las mismas palabras estaban en boca de todos los hombres y eran algo peor que meramente vacas e intiles. Entonces realmente no tiene ninguna informacin que darme? Para un hombre que lo sabe todo, comparte usted notablemente poco comenc a levantarme, e incluso este mnimo movimiento hizo que Mendes se apoyara en el otro pie. Wild alz la mano para detener no s a cul de los dos. Quiz no tenga exactamente la informacin que usted precisa. Pero oigo cosas, y me gustara compartir con usted algunas de las cosas que he odo. No hice ningn esfuerzo por esconder mi escepticismo. Por supuesto volv a recostarme en la silla. Por lo que s, fue Rochester quien organiz la muerte de su padre y la de Balfour. No s por qu, pero s s que Bertie Fenn trabajaba para l. Y adems, seor, s que Rochester tiene algn vnculo con la Compaa de los Mares del Sur. Creo que tendr usted que ir a la Compaa para descubrir la verdad acerca de estos

l asesinatos. Cmo es posible que tantos hombres sealen hacia la Compaa de los Mares del Sur y que ninguno sea capaz de decirme nada ms? le pregunt. Wild me mir con una expresin parecida a la sorpresa. No puedo hablar en nombre de otros hombres. Qu relacin tiene usted con Perceval Bloathwait? inquir. Bloathwait? o bien le haba sorprendido genuinamente o era un actor consumado. El director del Banco de Inglaterra? Qu relacin podra tener yo con l? Eso es precisamente lo que quiero aclarar. Ninguna. Y sospecho que nunca la tendr, a no ser que descubra que le han robado en algn momento. Entonces dgame cmo sabe estas cosas acerca de la Compaa le dije. A los hombres les destruyen las murmuraciones, sabe? Un faltrero me cuenta una cosa, una puta me cuenta otra. Yo pongo unas cosas en relacin con otras. A veces no puedo preguntar ms que lo que me cuentan. Me concentr en ver qu ms poda preguntarle. No poda ni empezar a adivinar cules podan ser los motivos de Wild, pero si quera ayudarme, por el momento aceptara su informacin. Qu sabe de un hombre llamado Noah Sarmento? le pregunt. Wild poda negar que tuviese negocios con Bloathwait, pero si el contable de mi to era un villano de algn tipo, entonces era posible que Wild supiese algo acerca de l. Su cara era una hoja en blanco. No puedo decir que le conozca. Muy bien. Ha hecho que sus hombres me den una paliza para poder traerme aqu a ofrecerme su amistad y su aliento. Estoy en lo cierto, seor Wild? De verdad, Weaver, ya le he pedido perdn por eso. Le he dicho todo lo que saba sobre Rochester y sobre la relacin con la Mares del Sur. Tendr que poner usted algo de su parte.

l Entonces me pondr a ello comenc a levantarme. Gracias por su tiempo, seor Wild dije amargamente, mientras intentaba no perder el equilibrio. No quera darle a Wild la satisfaccin de verme en modo alguno incapacitado. No puedo decirle qu grado de fe tengo en sus promesas, pero le aseguro que esta reunin ha resultado muy esclarecedora. Estoy encantado de or eso. Sabe, seor Weaver, mi oferta sigue en pie: si desea usted encontrar trabajo conmigo, siempre hay lugar para un hombre con sus cualidades. Su oferta me resulta tan tentadora hoy como el primer da que la hizo, seor. Ah, bueno. Una cosa ms que me gustara comentarle. Es sobre el asunto de Kate Cole. No pude menos de percibir cierto escrpulo por su parte cuando mencion su fecha de ejecucin. Supongo que es usted uno de esos infortunados a quienes les puede el sentimiento; una caracterstica tan negativa. Se me ocurre que si la idea de que la ahorquen le inquieta, yo podra decidir librarla de la cuerda. Y a cambio? pregunt. A cambio me dijo, me debera usted un favor. Un favor que yo eligiese, que yo pueda pedirle cuando quiera. Saba que poda disponerlo y salvar su vida. Un hombre como Wild tendra precisamente la influencia necesaria para abortar el juicio, de la misma manera que tendra el poder de verla colgada si decidiese hacerlo. Pero me preguntaba qu precio me exigira pagar para limpiar mi conciencia. Qu poda significar estar en deuda con Wild, no tener eleccin a la hora de fijar cmo se saldaba la deuda? Pens en su oferta en trminos de probabilidad, en trminos de riesgo y de beneficio, en trminos de los esfuerzos de Wild por especular con vidas como si estuviese jugando con personas en una especie de bolsa de felona. Al final, y es una decisin de la que he llegado a arrepentirme por muchas razones, puse mi miedo del poder de Wild por encima de mi preocupacin por la vida de Kate. No dije nada, y vi la imagen de una Kate ahorcada en mi cabeza y me dije que si la vida de Kate terminaba de esa manera, yo sera capaz de soportar la culpa. Decid no honrar a Wild con una respuesta a su oferta, as que l sigui hablando. Pues muy bien. Quiere que enve a Mendes a acompaarle de vuelta a sus aposentos? Mir de refiln a mi viejo conocido.

l S dije, asegurndome de mantener ocultos mis sentimientos . Creo que eso me gustara.

Mendes y yo permanecimos sentados en el carruaje en silencio unos momentos. Finalmente se dirigi a m. Comprender que no le devuelva las armas hasta que no lleguemos a su casa. Si quisiera hacerle dao, seor Mendes, no me haran falta armas. Dgame dije, cambiando bruscamente de tono, le gusta a usted trabajar para Wild, que le trate como a su mameluco? Mendes se ri. Mi trabajo con Wild me ha servido bien. Pens en esto durante un momento, intentando concentrarme, aunque los bruscos movimientos del carruaje agravaban mis heridas, demasiado recientes. Vamos, Mendes. Seamos honestos el uno con el otro. Es muy posible que Wild sea un patrn fcil, pero sigue siendo un patrn. Sea cual sea la confianza que tenga en usted, siempre seguir usted siendo un hebreo, y nada ms. No entiendo lo que me quiere decir dijo Mendes. Para Wild, un hombre no es ms que la suma de sus actos. Yo no soy distinto. Mientras le sirva bien, me tratar bien. Nosotros, sin embargo, somos del mismo barrio continu. Le pido ahora que piense en ese vnculo comn y me diga la verdad acerca de todo esto. La verdad? Mendes se me qued mirando. S. S que usted y yo nunca hemos sido grandes amigos, pero tenemos un vnculo comn. Usted sigue relacionndose con los judos de Dukes Place, ms que yo. Asiste usted a los oficios en la sinagoga, y admiro su deseo de mantener el contacto con nuestra gente. No puede usted tener en cuenta ese vnculo y encontrar fcil ser honesto conmigo? Quiz sea usted quien deba ser honesto conmigo, seor. Qu le motiva a usted? A m? Pues el deseo de encontrar al hombre que mat a mi padre. No es ningn motivo oculto.

l Slo que a usted l nunca le import un pimiento mientras estuvo vivo. Yo, sin embargo, le vea con bastante regularidad por el barrio, pero a usted le daba miedo poner un pie en la zona. Apenas poda dar respuesta a estas acusaciones, que saba que estaban ms que justificadas. Me dije a m mismo que sus palabras no queran decir nada, que Mendes no saba nada de cmo me haba tratado mi padre, que un hombre con su espritu tampoco lo hubiera soportado. Pero no terminaba de creerme mis propios pensamientos, quizs porque cuando me fui, me fui no por rabia o por indignacin o por la justicia de mi causa: me fui con el dinero de mi padre en el bolsillo. Avanzamos en silencio hasta que el carruaje se detuvo con un tambaleo. Hemos llegado, seor Weaver. Me entreg mis navajas, mi pual y mi pistola, y me dese que pudiera utilizarlos con salud. Espero que salde usted su investigacin con un gran xito dijo Mendes cuando baj del carruaje. El seor Wild tambin lo desea. Eso puede resultarle difcil de creer ahora mismo, pero le aseguro que es cierto. Las piernas me temblaban un poco al tocar la calle empedrada, y la luz del da, tras la oscuridad del carruaje, me hizo sentirme como un borracho recin levantado de la inconsciencia de la noche anterior. Cojeando hacia a la puerta de casa de la seora Garrison pens en toda la informacin que haba obtenido ese da, y me pregunt por qu no me senta en absoluto ms cerca de saber algo.

Veintitrs

Las maniobras de Wild me parecan rudas y barbricas, pero a pesar de su enorme torpeza yo no era capaz de adivinar su juego. No faltaban hombres que me empujaran hacia la Compaa de los Mares del Sur, y sospechar que todos estaban juntos en esta conspiracin significaba decir que mi to era parte de la conspiracin. Esta posibilidad me llenaba de temor, pero a la luz de la informacin que haba obtenido, no poda desecharla por completo. Por qu haba querido mi to mantenerme alejado de Bloathwait, cuya participacin en estos asuntos resultaba cada vez ms evidente? Andaba Sarmento en negocios con Bloathwait, con o sin conocimiento de mi to? Y por qu mantena mi to la amistad con Adelman, un hombre tan importante dentro de la Compaa de los Mares del Sur, si pareca innegable que la Compaa haba desempeado un papel en la muerte de mi padre? Por el momento, no haba pregunta que me preocupase ms que el inters de Wild. No poda imaginar qu poda ganar un ratero venido a ms como Wild con el desenmascaramiento de la Compaa. Pese a sus afirmaciones acerca de la importancia de castigar el asesinato, mi xito en estas materias sera quiz la mayor amenaza posible para los intereses de Wild, porque muchos hombres de Londres, con Sir Owen como ejemplo principal, estaban dispuestos a pagar ms a un hombre honrado por recuperar sus bienes, que al ladrn que se los rob, aunque les cobrase un precio ms moderado. Slo se me ocurran dos explicaciones posibles para el comportamiento de Wild: o bien pretenda, a travs de todas sus maniobras, apartarme de algn modo de su camino; o bien, por razones que an no alcanzaba a comprender, la Compaa de los Mares del Sur le resultaba tan peligrosa que se arriesgaba a que yo le hiciese dao en el futuro desenmascarando a la Compaa ahora. No poda ni especular acerca de la relacin entre la Compaa y un diablo zalamero como Wild, pero si efectivamente Wild tema a la Mares del Sur, por qu no me daba ms informacin con la que perjudicarla? Exhausto y resentido por los golpes recibidos de manos de los hombres de Wild, entr en casa de la seora Garrison, preparado por

fin para dormir. Faltara a la verdad si dijera que el dolor se haba aliviado; si acaso me dola de manera ms aguda, aunque se hubiese pasado el ardor. Crea poder distinguir, debido a mi experiencia, si las heridas eran serias o no, y, aunque saba que iba a estar incmodo algunos das, crea estar fuera de peligro. Ya pensara en estos asuntos mejor cuando hubiese descansado, pero el descanso no iba a ser tan fcil de conseguir. La seora Garrison me estaba esperando en el recibidor, con las manos enrojecidas de tanto frotrselas. Seor Weaver, est usted ileso? Me pareci casi preocupada, incluso, me aventurara a decir, contenta de verme, pero yo saba bien lo que significaba que chasquease la lengua. Lo haba odo muchas veces, a menudo cuando era hora de cobrar el alquiler. S, seora Garrison le dije con voz suave, haciendo todo lo que poda para tranquilizarla. No olvidara pronto el horror de haber tenido a esos hombres desalmados en su casa. No haba por qu alarmarse. Eran unos hombres estpidos, pero absolutamente inofensivos. Me alegro de que est usted bien me dijo. Pens que le haban herido de gravedad. Hubo una pausa. Hay algo que quiera aadir, seora? Seor Weaver. Yo no puedo tener rufianes en mi casa. Mi casa es respetable, seor. He pasado por alto el hecho de que sea usted judo y todo lo dems, seor. Hay mucha gente que no lo hubiera hecho aadi apresuradamente. Pero no puedo permitir que esos rufianes, armados con espadas y pistolas y Dios sabe qu clase de armas, entren en mi casa y me amenacen y nos asusten a m y a los criados, seor. La comprendo perfectamente, seora Garrison le dije intentando calmarla. No volver a ocurrir. Ha sido todo un desafortunado malentendido que podra haberle pasado a cualquier caballero. A cualquier caballero? pregunt. Perdone que le diga, seor, que me temo que no le creo. Hizo una pausa. Seor Weaver, debo pedirle que se marche. Debo hacerlo. No puedo dejar que vengan hombres as a mi casa a darme un susto de muerte y a hacerme no s qu ruindades a m y a mis inquilinos. Necesito que se vaya antes de la puesta del sol, seor Weaver.

Antes de la puesta del sol? casi grito. Entiendo muy bien su preocupacin, seora Garrison, y no se la reprocho, pero antes de la puesta del sol no me parece razonable. No voy a tener tiempo de encontrar otro alojamiento. Y puedo recordarle que he pagado por adelantado hasta el fin del trimestre. Le devolver el dinero. No se preocupe por eso. Pero debo insistir en que se marche, seor. Se qued all de pie, frotndose las manos. Supongo que la podra haber seducido o asustado hasta que cambiara de opinin, pero no poda negar que mis aventuras la haban comprometido. No senta un gran aprecio por mi casera, pero me hubiese puesto furioso si le hubiese hecho dao cualquier enemigo mo. Lo que me peda era inconveniente, pero no imposible, y lo correcto era ceder. Muy bien, seora le dije. No le causar ms problemas. Suspir con alivio. Gracias, seor Weaver. De verdad siento mucho tener que hacer esto. Pens que aqul poda ser el principio de una dilatada disculpa, y alc una mano. Basta, seora Garrison. La entiendo muy bien. Tiene usted que ser justa consigo misma. Gracias, seor. Ah, y seor Weaver, seor, debo decirle tambin que hay otro caballero esperndole en su habitacin. Le dije que no saba si quera usted que subiese nadie y que no saba cundo regresara, pero no me hizo caso y... Sin cruzar otra palabra me volv y corr escaleras arriba como pude, llevndome la mano mientras corra a la pistola que acababa de volver a meterme en el bolsillo del abrigo. No tena forma de saber quin poda ser. Quiz el engao de Wild no haba terminado an. Quiz ahora iba a tener que enfrentarme con la Compaa de los Mares del Sur, o incluso con un agente de Bloathwait. Me qued fuera de la puerta un momento, con la pistola en alto, y con un movimiento rpido abr la puerta de un empujn y di un audaz paso al frente, apuntando el arma a la figura que estaba sentada cara a m. Has tenido un da agitado, no? dijo Elias con calma. La vieja estaba atacada. La he relajado un poco hacindole una sangra. Le envo la factura a Balfour? Elias hizo una pausa. Ya puedes bajar la pistola, sabes? Hice lo que me deca y me derrumb en el silln.

No hay condicin que no mejore con una sangra murmur. Es un misterio cmo los hombres a quienes se les amputan los miembros no estn ms sanos que nosotros, que an los tenemos todos. T te res dijo Elias jovialmente, pero si yo te sangrara ahora, pronto descubriras una considerable mejora en tu estado de nimo. Me vas a decir qu te ha pasado? Tienes un aspecto espantoso. Le cont brevemente mi aventura con Wild, intentando no omitir ningn dato que pudiera ser de valor. Elias me escuchaba boquiabierto. Este giro en los acontecimientos es impenetrable. Por qu iba a querer Wild ponerte en guardia contra la Compaa de los Mares del Sur? Qu relacin puede haber entre una compaa comercial y un hombre como Wild? Sacud la cabeza, sintiendo de pronto mucha sed. Dese tener en mis habitaciones cosas como agua potable, pero se era un lujo que no sola permitirme. No lo s di un suspiro que hizo que me dolieran las costillas . Mencion el fraude, pero si Wild estuviese involucrado en una trama para falsificar acciones, por qu me iba a dirigir a m contra la Compaa? Mi investigacin no hara sino arriesgar el desenmascaramiento de esa trama. Elias asinti pensativamente. A lo mejor lo que quiere es alejarte de la Compaa. No era capaz de seguir su razonamiento, y mis ojos se desenfocaban. Wild es astuto continu Elias. Y si te est diciendo que investigues a la Compaa porque sabe que no te fas de l? A lo mejor dice ser enemigo de la Compaa precisamente porque es su aliado. Cerr los ojos. Es un asunto muy extrao, pero no puedo creer que aun cuando la Compaa fuese tan despiadada como para verse mezclada en el asesinato de dos importantes hombres de negocios, fuese tan inconsciente como para arriesgarse a tramar algo con Wild. Estos hombres puede que sean villanos, pero no son tontos. He conocido a varios que son tan dados a convertirse en bufones como los hombres de cualquier otra profesin.

Si Wild estuviese relacionado con la Compaa, por qu iba a desenmascararse ahora? Por qu involucrarme a m? Ciertamente, llamarme a m es un riesgo. No veo lo que ganan ni l, ni la Compaa de los Mares del Sur, ni Bloathwait, ni nadie dndome estas minsculas informaciones y pidindome que las investigue. Si acaso, tales acciones nos sugieren que no trabajan juntos, que cada individuo que me proporciona informacin considera que al menos uno de los dems es su enemigo. No puedo decir que lo entienda en absoluto, Elias, pero si esta investigacin se basa ms en la probabilidad que en los hechos, me parece probable que quienquiera que matase a mi padre y a Balfour tena otros enemigos, y que todos esos enemigos estn intentando utilizar esta investigacin en su propio inters. Quiz estos hombres hayan formado parte de una camarilla que ahora se ha roto. Quiz los distintos elementos hayan ido cada uno en una direccin para ordenar sus propios asuntos como les parezca. No s decirte. Qu sacaste en claro de tu visita a la Casa de los Mares del Sur? Le cont a Elias mi encuentro con Cowper, el oficial. Hasta que no me diga lo que ha descubierto, no s cmo podemos proceder en ese terreno. Me pregunto si no ir siendo hora de hacerle una visita al seor Balfour. Despus de todo, es quien me paga. Debera mantenerle informado. Selectivamente, me parece a m dijo Elias. Oh, estoy completamente de acuerdo. Nadie est libre de sospecha, Elias, y Balfour es un pjaro muy raro. Quiz si le presiono un poco veamos alguna grieta en su fachada. Esplndido. Mientras tanto, tengo preocupaciones ms urgentes, como por ejemplo dnde voy a dormir esta noche. La seora Garrison me ha echado con cajas destempladas por algo tan nimio como que los rufianes de Wild se hayan colado a la fuerza en su sala de visitas. sa s que es una mala noticia. Adnde irs? Quiz vaya a molestar a mi to durante una temporada, hasta que tenga tiempo de buscar otro sitio. Ha mostrado estar a favor de que las familias se ayuden entre s. No le dije nada a Elias acerca de la inquietud que senta con respecto a mi to. Apenas puedo explicar por qu la sola idea de que hubiese vileza en el seno de mi propia familia me resultaba tan vergonzosa, pero si mi to no haba sido del todo claro conmigo, qu mejor manera de descubrir su engao que mudarme a su casa?

Elias me examin entonces las heridas infligidas por los soldados de Wild, sin dejar de mencionar que mi recuperacin se vera acelerada por la extraccin de una pequea cantidad de sangre, pero me negu. Cuando hubo terminado las curas, me apret las clavijas resuelto a soportar el dolor y sal en busca de mi to. Lo encontr en el almacn, revisando unos libros mayores en el despacho, y me acerqu a l con nerviosismo para hacerle la peticin, temiendo que sospechase que me estaba aprovechando de su buen talante. Pero no fue as. Te quedars en la habitacin de Aaron me dijo tras considerarlo un momento. Luego baj la mirada hacia sus libros, hacindome saber que la conversacin haba terminado. Gracias, to dije despus de un momento. Levant la mirada del libro. Te ver esta noche entonces. De modo que, habiendo recibido el favor como si fuera un castigo, regres a casa de la seora Garrison a poner en orden mis pertenencias, recoger todo aquello que no poda esperar que me enviase su criado, y marcharme de su casa. Esta partida definitiva me llev ms tiempo de lo que haba previsto, y su sabor fue mucho ms amargo de lo que haba podido imaginar. Supongo que fue tonto por mi parte no tener ms cuidado, no guardarlo bajo llave en una caja fuerte, no haberlo escondido, no haber disimulado su naturaleza. Deslizarlo simplemente entre una pila de papeles sobre mi escritorio me haba parecido suficiente, pero result que haba estado muy equivocado. Me fui, por tanto, con una especie de vergenza ignominiosa, hacia la generosidad de casa de mi to para informarle de que el panfleto de mi padre, posiblemente la prueba ms convincente de que su muerte haba sido orquestada por los poderes de la calle de la Bolsa, haba desaparecido y no estaba ya en mi poder.

Veinticuatro

Estaba sentado en el estudio de mi to con los ojos fijos en la taza de vino especiado que humeaba sobre la mesa junto a m. Haba trasladado ya la mayora de mis cosas a la habitacin que me haban asignado en el segundo piso. Ya haba pensado estratgicamente acerca de mi situacin; la habitacin de Miriam se encontraba en el tercer piso, as que aunque no haba razn para que yo pasase por su puerta, s la haba para que ella pasase por la ma. Slo me quedaba preguntarme hasta exactamente qu punto sera ella una viuda agresiva. Mientras tanto, mi pensamiento se centraba ms en los acontecimientos del da. Isaac haba calentado demasiado el vino y en sus esfuerzos por manejar el peltre ardiente, mi to ya se haba derramado una buena cantidad sobre su sobria chaqueta marrn. Pareca importarle poco, sin embargo, del mismo modo que pareca importarle poco que yo hubiese perdido nuestro nico ejemplar de Una conspiracin de papel. Sera mejor que an lo tuviramos me haba dicho encogindose de hombros, pero estos hombres mataron a tu padre para que guardara silencio. Si logras escapar slo con que te roben, quiz no sea tan terrible. Necesit una buena dosis de valor y dos vasos de vino ardiendo para confesar la prdida ante mi to. Era una confesin que dola, porque yo senta que haba fallado en mi responsabilidad con respecto a mi familia, y este fracaso tena un sabor demasiado parecido al de la poca en la que me haba escapado de casa de mi padre. Pero mi to slo chasque la lengua con preocupacin, me pregunt acerca de mis heridas, y pronunci una bendicin para agradecer a Dios que no estuviera grave. Intent ponerme en su lugar, imaginarme qu poda estar sintiendo, y no poda comprender en absoluto por qu no le importaba la prdida del manuscrito. Dese poder deshacerme de las sospechas que generaba su compostura, pero slo se me ocurra que ya no le importaba que encontrase o no al asesino de mi padre, si es que alguna vez le haba importado. Se sent frente a m, observndome con preocupacin mientras

sus dedos tanteaban con cautela la caliente asa plateada de su jarra. Me temo me dijo que esta investigacin tuya se vuelve demasiado peligrosa. El dolor que me recorra todo el cuerpo se haba suavizado hasta convertirse en un resentimiento sordo. Tena las piernas y el cuello rgidos, y la cabeza me lata horriblemente. Ahora ya apenas puedo parar le dije, con la esperanza de que se le soltase la lengua. No confirma esta violencia nuestras sospechas? Esta familia ha sufrido demasiadas prdidas me dijo sacudiendo la cabeza. No puedo quedarme mirando en silencio mientras te amenazan a ti tambin. No le entiendo. Usted quiso esta investigacin. Ha ocurrido algo que le haya hecho cambiar de opinin? Le ha convencido el seor Adelman? Se ri. Adelman dijo, como si el nombre fuera suficiente para explicar la gracia que le haca. Me crees tan fcilmente persuadido por Adelman? No sabra decirle murmur. Pens en lo que Sarmento me haba dicho: que mi padre odiaba a Adelman. Y pens en cmo mi to haba invitado a Adelman a su mesa para la cena del sbbat. No podemos dejarlo todo simplemente porque sea peligroso, to. sa es precisamente la razn por la que debemos dejarlo. Porque es peligroso. Pero levant una mano t conoces tu negocio mejor que yo. No voy a incurrir en la presuncin de decirte cmo has de proceder o cmo has de encargarte de tu propia seguridad. Slo quera decir, Benjamin, que no voy a obligarte a insistira ponerte en peligro, por mi causa. No poda seguir guardando silencio. Por qu mantiene una amistad con Adelman, un hombre que era enemigo de mi padre? Estuvo a punto de rerse, pero se aguant, como si su risa pudiera ofenderme. Quiz fuera cierto. Quin te ha dicho que l y tu padre fueran enemigos? no hizo una pausa para esperar respuesta. El seor Adelman y yo hemos hecho negocios juntos desde que l lleg a esta isla. A tu padre no le gustaba su relacin con la Compaa, es verdad, y era un

hombre a quien no se le daba bien esconder sus sentimientos, pero no eran enemigos, slo conocidos que se trataban con frialdad. Quizs hubiese malinterpretado a mi to. Mi to, a diferencia de mi padre, no era un cobarde, pero yo le saba cauteloso, cuidadoso a la hora de mantener su posicin en la comunidad, deseoso siempre de decir lo correcto ante los observadores ojos de nuestros vecinos cristianos. Su preocupacin hizo que me sintiera falto de generosidad por haber dudado de l. Intentando cambiar de tema, me aclar la garganta y tom un trago de vino, que se haba enfriado ya hasta estar agradablemente caliente. Pondra alguna objecin si llevase a Miriam al teatro? Se revolvi incmodo en el asiento. No estoy seguro de que el teatro sea el mejor lugar para una mujer como Miriam. Quiz algn otro acontecimiento social me sugiri. Es usted muy protector con ella observ. Se ha criado en esta casa desde que era poco ms que una nia, y se cas con mi propio hijo. Siento una gran responsabilidad con respecto a ella. La responsabilidad de mantenerla alejada del teatro? De mantenerla alejada del peligro me corrigi. Ya sabes la clase de elementos que frecuentan los teatros, Benjamin. Y sabes lo delicada que es la reputacin de una dama. Que la vean simplemente hablando con el hombre equivocado podra arruinarla para siempre. Y t no querras eso, estoy seguro. Por supuesto que no dije nervioso. Los ojos de mi to Miguel se fijaban en cada variacin de mi rostro. Voy a ser directo contigo, Benjamin. He notado que has desarrollado cierto afecto por Miriam. No le he preguntado a ella por el asunto, pero creo que ella puede llegar a sentir lo mismo. Sabes que tiene otros pretendientes, pero me parece que ninguno le interesa mucho, y, como digo, a m me importa su felicidad. Pero no soy tan tonto como para mandarla a un matrimonio por amor con un hombre que no puede hacerle justicia. Entiendo asent, deseando ms que ninguna otra cosa que esta conversacin nunca hubiera tenido lugar. Sera inapropiado por mi parte considerarte a ti como un

pretendiente en tu situacin actual, pero siempre hay opciones. Debes saber que necesito an un agente en Levante, y desde la muerte de Aaron no he encontrado un sustituto apropiado. Tendras que viajar mucho, pero hay muchas oportunidades de ganar una considerable fortuna tanto para ti como para tu familia. Y, como estoy seguro que sabes, Miriam tiene una asignacin de cien libras al ao, que le proporcionara un buen nivel de comodidad inicial a la hora de montar un hogar. Miriam tiene cien libras al ao? dije yo casi abruptamente. Mientras que resultara difcil mantener un hogar, de lujo con esa cantidad, para una mujer que no tena problemas de comida ni de alquiler, era una suma enorme. No poda imaginar por qu Miriam haba necesitado pedirme dinero prestado, ni por qu haba intentado negar haberme hecho semejante peticin. Est recibiendo esta suma ahora? Por supuesto. La recibe en cuatro pagas al ao. La ltima le fue entregada hace unas pocas semanas precisamente. Por qu lo preguntas? Y por qu lo preguntaba, es verdad. Su oferta es muy generosa, to tom un ltimo trago de vino y me puse en pie, sintiendo dolor al hacerlo. No creo que me considere insensible a lo que me propone. Pero s que no soy el hombre adecuado para ser su comerciante con los turcos. Y aunque el premio es muy estimable, me har poco bien si he de estar tan lejos. Mi to se puso en pie tambin, y me puso una mano suavemente en el hombro. No soy el ms observador de los hombres, Benjamin, pero s que me doy cuenta de algunas cosas. Miriam decidi no viajar con Aaron por determinadas razones. No estoy seguro de que sintiera lo mismo con respecto a ti. En cualquier caso, espero que consideres mi propuesta. Sigue en pie te cases o no. Me gustara mucho verte establecido en el negocio familiar. Le hice una reverencia a mi to, condenndome al mismo tiempo por devolver su generosa calidez con mi cortesa formal. Pero no albergaba ningn deseo de vivir y comerciar entre una pandilla de turcos con turbante, y menos an de ocupar con tanta facilidad el hueco dejado por mi primo muerto.

Al da siguiente me despert tieso por la paliza recibida de manos de los hombres de Wild, y la piel en torno a mi ojo derecho estaba morada e hinchada. Mi to ya se haba ido al almacn para cuando baj, as que me sent a la mesa del desayuno con las dos seoras de la casa. Mi ta me pregunt que si me haba vuelto a dar por pelear en el ring. Miriam se me qued mirando con una especie de horror. Despus del desayuno segu a Miriam hasta la salita, donde haba empezado a hojear los peridicos. No pude evitar sentir que haba cierta frialdad en su comportamiento para conmigo, y supongo que tambin lo haba en el mo. Saba que no tena ningn derecho a guardarle rencor por tener un amante, pero le guardaba rencor de todas formas. Creo que quera que ella se comportase de tal modo que hiciera que mi rencor desapareciese o lo hiciese crecer. Slo saba que ella me importaba y que su galanteo con un hombre que yo saba que era un zascandil me atormentaba. Ahora va a ser un verdadero miembro de la familia me dijo. Mi to me ha permitido amablemente que me quede aqu durante un periodo difcil. Pas una pgina. Es un hombre generoso, entonces. La mir fijamente. La he ofendido de alguna manera, Miriam? Me devolvi la mirada. Usted sabe algunas cosas acerca de las cortesas sociales. Lo ha hecho? Se habra enterado de alguna manera de cmo haba seguido a Deloney? Si lo haba hecho, se atrevera a enfrentarse conmigo? No me pareca posible. No se me ocurre cmo he podido hacerlo, seora. Entonces respondi, es probable que no lo haya hecho. No tena ganas de jugar con ella a estos juegos. Si decide lo contrario le dije, slo espero que me informe de mi transgresin para poder pedirle disculpas. Es usted demasiado gentil me dijo, y volvi a mirar el peridico. Tena demasiadas cosas que hacer como para insistir, de modo

que simplemente le hice una reverencia y me fui. Me pareci que la hora era suficientemente apropiada, as que tom rumbo a casa de Balfour, pero su casera me dijo que ya no resida all. El caballero vive ahora con su madre me dijo. Yo pensaba que conoca a esa clase de personas, y estaba segura de que iba a tener que llamar al alguacil si quera ver a alguien de su calaa pagar la renta. Pero no hace ni tres das coge y me da todo lo que me debe y me pide que le embale sus cosas y que se las mande a su madre, eso me dice. Y eso es lo que he hecho. Consegu la nueva direccin de Balfour y le di las gracias por atenderme. Luego alquil un carruaje hasta la casa de su madre en Tottenham Court Road. El criado me tuvo esperando una hora larga en un recibidor esmeradamente decorado antes de que entrase Balfour en el cuarto como una exhalacin, en busca de alguna cosa que por fin se meti en el bolsillo antes de dirigirse a m. Observ que haba tenido cita con el sastre, porque haba sustituido su traje elegante pero rado por algo mucho ms fino y ms nuevo. Llevaba una chaqueta de color amarronado con un chaleco burdeos debajo, y las mangas adornadas con mucho encaje dorado. La camisa era de la seda blanca ms elegante y ms limpia, e incluso su peluca muy del estilo de la suya antigua estaba bien cardada, era de proporciones correctas, y estaba muy aseada. Balfour era un hombre nuevo, y tena las ropas que lo demostraban. Qu quiere? pregunt, como si no hubiese sabido que estaba yo all y no se hubiese percatado de mi presencia hasta ese momento. Se dirigi a una estantera y all fingi estar ocupado buscando un volumen. Y cmo se atreve a venir aqu con esa marca en la cara, que parece usted un rufin callejero recin salido de una trifulca? Pens que me gustara ensearle cmo se comportaba un rufin callejero en una trifulca, pero procur concentrarme en el asunto que nos traamos entre manos. Vengo a informarle de mis progresos. Dio unos golpecitos con el pie, pero no se volvi para mirarme. Qu espantoso aburrimiento. No le haba dicho que se mantuviera alejado de aqu? Si lo prefiere, podemos retirarnos a un caf a continuar con nuestros negocios. Negocios dice usted? se volvi para mirarme, con la cara retorcida en una mueca de desprecio y superioridad, no cabe duda de que practicada durante horas frente al espejo. Eso es inexplicablemente presuntuoso, no le parece? Y por qu bamos

usted y yo a tener negocios juntos, si se me permite la pregunta? Usted contrat mis servicios, seor Balfour respond, con cuidado de mantener el tono tranquilo. Balfour resopl. Supongo que es cierto que hice una cosa as de ridcula, verdad? Bueno, pues ahora me arrepiento. Madre y yo hemos arreglado nuestras diferencias, y ya no me hace falta preocuparme por asuntos srdidos de corredores y judos. Ech un fugaz vistazo en derredor, ansioso por encontrar una palabra definitiva con la que poner punto final a nuestra conversacin, pero yo no estaba dispuesto a dejarle ir as como as. No poda decir por qu quera deshacerse del asunto, ni siquiera que me importase gran cosa, pero s crea que tena informacin que poda serme til. Dgame comenc, como si nuestra conversacin hubiera sido de lo ms agradable hasta ese momento, sabe usted si su padre tena negocios con la Compaa de los Mares del Sur? No puedo decirle que lo sepa ni que me importe me dijo con impaciencia. Realmente debo pedirle... Decid no dejarle pedir nada. Seor Balfour, estoy ahora absolutamente convencido de que mi padre fue asesinado, pero no he encontrado pruebas que vinculen su muerte a la de su padre. Si desea usted descubrir la verdad acerca de este asunto, voy a necesitar al menos que colabore conmigo. Mi padre era un viejo tonto me respondi. Un comerciante ambicioso, y nada ms. Nadie se molestara en matarle. Es hora de que se vaya, Weaver. Me levant despacio. Ya no le interesa recuperar las acciones que usted crea que le haban robado a su padre? Siempre termina siendo un asunto de dinero con ustedes, verdad, Weaver? Dgame, ha odo hablar del pequeo judo que se mat al caerse del balcn del teatro de Drury Lane? El empresario le entreg amablemente a la pobre y llorosa madre una bolsa de plata para mostrar cunto lo senta. Pero, seor dijo la juda, tiene que darme adems medio cheln, porque el pequeo Isaac slo vio media representacin, as que le hubieran devuelto la mitad del precio de la entrada solt una carcajada, pero era forzada. Yo me mantuve impasible.

Balfour me estudi durante un momento y luego se fue hacia la puerta. Igual que cualquier otro trabajador, puede usted presentarme una factura por el trabajo que haya realizado. Ahora, estoy seguro de que sabr disculparme, pues tengo otros asuntos a los que atender. Me preguntaba hasta dnde poda presionar a Balfour y qu ganara con seguir presionndole. La reconciliacin con su madre haba acabado claramente con cualquier deseo que tuviera de conocer las circunstancias que rodearon la muerte de su padre. Le resultaba yo ahora un incordio? Un recuerdo de los espantosos meses en que su futuro pendi de un hilo? O se haba enterado de algo que no quera que yo supiese? Quiz la conexin entre su padre y el mo no era tan amistosa como yo haba sospechado. Balfour era dbil; haba perdido la independencia, y su riqueza estaba en manos de una madre a quien apreciaba poco una madre, no poda menos de suponer, que torturara a Balfour en pago por recuperar su riqueza . Vi que perda muy poco intentando hacerle ceder. Me importan muy poco las pequeas inconveniencias que mi investigacin le suponga. Y debo recordarle tambin, seor, que estoy investigando un asesinato, y si usted tiene informacin que pueda ayudarme en mis pesquisas, est usted obligado a ofrecrmela. Si no es aqu, o en un lugar privado que usted escoja, entonces quiz en una de las salas de justicia de Su Majestad. Balfour me examin, y con un arranque de fortaleza que yo no hubiera asegurado que posea, decidi hacer caso omiso de mi advertencia. Salga de mi casa, Weaver. No tengo nada ms de qu hablar con usted. Muy bien me levant y me puse el sombrero bajo el brazo. Ya veo que no voy a obtener colaboracin alguna por su parte. Esa es su eleccin, pero le aseguro que ahora estoy interesado independientemente en la muerte de su padre, y tengo intencin de proseguir con mis averiguaciones. Francamente, Weaver, se puede ir usted al diablo, a m me da exactamente igual. Lo nico que quiero es que se mantenga fuera de mi camino. Sonre y di un paso al frente hasta estar muy cerca de l demasiado cerca como para que se sintiera cmodo. Lo mir fijamente, aprovechando mi superior altura. Y cmo se propone usted detenerme, seor Balfour, si decido no obedecerle?

Balfour tartamude mientras forcejeaba con las palabras. Se lo prometo, no voy a tolerar ms groseras dio un apresurado paso atrs y se choc abruptamente con la pared, asustndose. Se cree usted el nico hombre de Londres que sabe defenderse? Se cree usted que porque sea indigno de un caballero honorable retarle a un duelo, no existen otros medios para deshacerse de un desgraciado como usted? No juegue ms con mi paciencia, judo. Fuera de aqu. Volver a saber de m le dije, ponindome el sombrero. En cuanto tenga ms preguntas que hacerle. Dej a Balfour all, mudo de asombro, agarrndose una mano con la otra y seguro que agradeciendo a los poderes del universo que nuestro altercado no hubiera tenido testigos. Por mi parte, me costaba mucho perdonar a esta rata, que me haba embarcado en esta empresa tan peligrosa slo para luego perder inters y obstruir mi camino. Mi furia contra Balfour era tan profunda que supe que iba a pasarme todo el da distrado si no le devolva el golpe, de modo que de camino a casa visit a un alguacil que no me conoca. Bajo un nombre falso, puse una orden de arresto contra Balfour por valor de cincuenta libras. El arresto no acarreara mayores consecuencias sera desechado por los tribunales inmediatamente pero me proporcionaba un gran placer imaginarme su confusin cuando un rufin le arrancase de algn lugar pblico y se viera encerrado en un calabozo hasta que encontrasen a un abogado que hiciese desaparecer todo el asunto.

Al perpetrar mi jugarreta contra Balfour no me di cuenta de que estaba participando en una pequea irona del destino. Mientras caminaba por las calles, intentando adivinar el significado de la falta de modales de Balfour, me percat de que haba un sujeto caminando unos veinte pies por detrs de m intentando seguir mis pasos. Al principio de percibir su presencia, no estaba seguro de que me estuviese siguiendo de verdad, as que apret el paso, esquivando con rapidez a una mujer que empujaba una carreta llena de verduras y a otra que venda ostras a gritos. Por el rabillo del ojo vi que el sujeto segua intentando no perderme de vista. Mi perseguidor era altsimo, quiz unos seis pies y medio, y tambin sorprendentemente flaco. Sus ropas eran adecuadas y estaban limpias, como si fuera un tendero o un sirviente de bajo nivel, y acababa de afeitarse. Lo cierto es que no se pareca en nada al tipo de bellaco que Wild sola tener a su servicio, pero el tipo me estaba siguiendo por alguna razn, y yo, con el encuentro nocturno con el carruaje an fresco en la memoria, decid considerarle peligroso hasta que no me demostrase lo

contrario. Mantenindole a distancia como buenamente pude, me deslic por un callejn que saba que no tena salida. Avanzaba en lnea recta unos cien pies aproximadamente, y despus de una curva cerrada, se cortaba unos veinte pies ms adelante. Era un callejn asqueroso, ya que la gente de las casas de alrededor vaciaba sus aguas por las ventanas que daban a l. Las ratas chillaban ruidosamente mientras yo avanzaba al trote entre la porquera, que se me pegaba a las botas y a las medias. Me concentr en mi objetivo; fing que no ola nada. No tena tiempo para sentir repugnancia, porque los montculos de excrementos y los charcos de orn iban a ser mis aliados, siempre y cuando el estmago de mi perseguidor se revolviese y el mo se mantuviese sereno. Y funcion, porque entr despacio en el callejn. Sus propios zapatos de cuero fino le proporcionaron mucha menos proteccin que mis ms consistentes botas. Le o avanzar con dificultad, maldiciendo en voz baja mientras avanzaba vadeando hacia m. Como yo ya haba doblado la esquina, no poda verle, pero oa cada lento, doloroso y repulsivo paso. Le o resbalarse, le o salpicar, y luego o un largo murmullo de juramentos. Si tena el mismo conocimiento que yo de las calles de Covent Garden, saba que el callejn era ciego y que al final iba a encontrarme acorralado. As que sigui avanzando, reprimiendo una arcada, sobresaltndose ante las ratas, gimiendo por el fro de sus pies sumergidos. Por fin dobl la esquina oscura y, sin verme, dio unos cuantos pasos al frente, que era precisamente lo que yo esperaba que hiciese. Salt desde el estrecho muro al que me haba encaramado, y junto al cual haba pasado el sujeto sin percatarse de mi presencia. Al aterrizar justo detrs de l, con la porquera salpicndonos a los dos, saqu la pistola del chaleco y le apunt en toda la cara. Ahora, mi cagado amigo dije con una sonrisa despectiva, vas a decirme quin eres y por qu me sigues, o te vas a pudrir aqu sin que nadie se d cuenta hasta que las lluvias te lleven. Estuvo a punto de hincarse de rodillas, pero enseguida se dio cuenta de que no era buena idea, y en lugar de eso dio unos pasos inciertos hacia delante y hacia atrs, juntando las manos en seal de splica. No me mate, seor Weaver. Es mi primer da, y slo quera hacerlo bien. Sorprendido, pero cauteloso an, le pregunt quin era y por qu me estaba siguiendo. Trabajo para el juez Duncombe, seor. Es el juez de paz. Me ha mandado que viniera a buscarle. Es la primera vez que lo hago, seor,

como alguacil. Y qu quiere el juez de m? le pregunt, agitando an la pistola ante su cara, aunque ahora con ms despiste que malicia. Quiere tomarle declaracin en su sala, seor tartamude el pobre alguacil, con lgrimas en los ojos. Est usted arrestado, seor.

El juez John Duncombe poda ser descrito como una anomala dentro del corrupto sistema judicial de Londres. Como buen administrador de justicia, era capaz de vender un veredicto de forma muy barata, antes que dejar pasar la oportunidad de incrementar su salario. Pero si no haba soborno que perder no sola, como muchos otros administradores de justicia, evadir sus responsabilidades o juzgar con arbitraria crueldad. En lugar de eso, libre de los grilletes de la corrupcin, haba elegido dedicarse a la verdadera justicia con vigor y a menudo con sabidura. Se deca de John Duncombe que la corrupcin de la justicia era su negocio, pero la bsqueda de la justicia su placer. No saba si Duncombe me haba llamado a su tribunal de Great Hart Street por negocios o por placer. Esper con expectacin, junto con el alguacil, atrayendo ambos miradas de burla por parte de putas y faltreros, hasta que Duncombe nos llam al estrado. Presida su tribunal en un espacio bastante amplio pegado a sus propios aposentos, que se encontraban en el piso de arriba. Quiz los anteriores inquilinos hubieran utilizado la sala para bailes o entretenimientos de ese tipo, pero ahora albergaba slo a los ms desgraciados de las calles de Londres. El juez estaba sentado detrs de su imponente escritorio en un extremo de la sala, rodeado de alguaciles, secretarios y criados. Su mesa estaba cubierta de pilas de documentos, con unos pocos libros de derecho esparcidos aqu y all, y una gran botella de vino de oporto, de la que a menudo se llenaba el vaso. A aquella hora, en plena tarde, el tribunal no estaba tan repleto de la gente ms ruin que poda verse cruzar sus puertas. La costumbre de Duncombe era encargarse a primera hora de la maana de la cosecha nocturna de prostitutas, borrachos, sinvergenzas, allanadores de morada, atracadores y dems criminales recogidos por los guardias nocturnos. Durante el da, un juez como Duncombe se encargaba de los asuntos retrasados que tuvieran que ver con estos criminales como por ejemplo revisar el caso de un vagabundo a quien haba condenado a unas cuantas semanas de trabajos en Bridewell o tomaba declaracin o revisaba los casos de mayor calado que se le

presentaban. Duncombe era un hombre avejentado, de mandbula prominente, con los ojos pequeos y una nariz enorme llena de verrugas. Le quedaba slo un escaso nmero de dientes, as que su rostro se derrumbaba grotescamente en torno a su boca, hacindolo parecer un saco vaco colgando bajo una peluca amarillenta. Lo observ, pero no pude or lo que le deca a una mujer de pie frente a l. Era joven, estaba muy sucia del arroyo de las calles, y sus ropas no hacan sino cubrir los secretos ms delicados de su anatoma femenina. Duncombe le haca preguntas con el rostro ptreo. Ella contestaba entre sollozos. Finalmente el juez realiz algn tipo de pronunciamiento, y la mujer se hinc de hinojos, dndole gracias a Dios a gritos. Uno de los alguaciles se acerc, la ayud a levantarse y se la llev fuera mientras ella bendeca a Duncombe con toda el alma. Esper que su felicidad fuera un buen presagio para m. Seor Benjamin Weaver? pronunci mi nombre en voz muy alta, para que se le oyese bien. Duncombe examin la sala con la mirada hasta que sus ojos se posaron en m. Se neg a establecer ninguna intimidad conmigo, aunque me conoca perfectamente; yo frecuentaba su tribunal como testigo cuando traa ante l a faltreros a quienes haba capturado, y le visitaba con cierta regularidad para obtener rdenes de arresto y procurarme alguaciles, pero a Duncombe no le gustaban gran cosa los apresadores de ladrones, y crea que yo deba de ser tan deshonesto como el resto de quienes se dedicaban a esa tarea. Acrquese enton. Pero no demasiado, si hace el favor. Me acerqu al estrado y procur ignorar las risas de mi alrededor. Cmo ha logrado usted ensuciarse de ese modo? me pregunt. Usted ha frecuentado esta sala, pero creo que es la primera vez que lo hace cubierto de orines. Iba caminando por la calle, seora, cuando me di cuenta de que me persegua un desconocido. Como no saba que era un oficial de este tribunal, pens que mi vida corra peligro. Busqu refugio en un callejn que, desafortunadamente, resultaba notable slo por su porquera. Me mir con gravedad. Huye usted siempre de los desconocidos, seor Weaver? Estamos en Londres, seora. Quin que desee seguir vivo no huye de los desconocidos? Los que haban odo mi respuesta rieron en seal de aprobacin.

Incluso al juez se le escap una sonrisa. Le he llamado en relacin con la causa abierta contra una tal Kate Cole, que ser juzgada dentro de dos semanas por el delito de asesinato. Su nombre ha sido relacionado con este caso, y se me pide que le tome declaracin. Creo que mi aspecto no revelaba el temor que senta, pero lo cierto es que era como si me hubieran vuelto a golpear en la nuca los rufianes de Wild. Me gusta pensar que abandon la vida de criminal en parte porque no poda justificar la inmoralidad de esa vida. Aunque eso es hasta cierto punto verdad, sin duda lo es igualmente que como apresador de ladrones no tena que vrmelas con las azarosas decisiones del sistema de justicia. No quiero ofender a los caballeros de los tribunales, pero no es ningn secreto que nuestro sistema penal, alabado en toda Europa por su severidad y rapidez, es una cosa terrible y digna de temer, y que ningn hombre, inocente o culpable, desea verse ante a l. Mi miedo por tanto estaba muy justificado. Aunque no hubiese odo hablar en mi vida de Kate Cole ni supiese en absoluto de qu me estaba hablando el juez, ello no me garantizara en modo alguno que no acabara colgado de una cuerda en el rbol de Tyburn. Saba que iba a tener que proceder despacio y con cuidado. No tengo nada que declarar dije, intentando con todas mis fuerzas parecer cansado y confundido. No tengo ningn conocimiento acerca de este asunto. Era un tema peliagudo, y aunque no me gustaba cometer perjurio ante la ley, senta que no tena eleccin. Decir la verdad con respecto a esto sera comprometer el anonimato de Sir Owen, que yo haba prometido proteger. Lo nico que poda hacer era intentar ganar tiempo. Nunca ha odo hablar de Kate Cole? pregunt el juez con escepticismo. Nunca dije yo. Pues eso me ahorra bastante tiempo, verdad? Y fue entonces cuando supe que ste era un asunto financiero, no jurdico. Duncombe no hubiera dejado de tomarme declaracin con tanta rapidez si estuviese buscando justicia en lugar de plata. La idea no me gust en absoluto; si a Duncombe le estaban pagando para involucrarme en esto, entonces cualquier soborno que yo pudiera ofrecerle, y que l aceptara, no me hara ningn bien. Era norma entre los administradores de justicia aceptar sobornos de todas las partes contendientes pero favorecer a la ms poderosa. No tena nada que hacer contra Wild en este aspecto.

Sealar que niega usted todo conocimiento de esta persona y de sus crmenes dijo Duncombe. Sin embargo, debe usted ser informado de que su juicio se celebrar en el Old Bailey dentro de exactamente dos semanas, y que habr usted de estar preparado para que le llamen como testigo de la defensa. No podr usted abandonar Londres entre hoy y esa fecha, ya que este tribunal puede volver a necesitarle. Ha comprendido, seor Weaver? Asent. Creo que comprendo perfectamente, seora. Entonces slo me queda recomendarle que se d un bao. Con eso Duncombe me dio permiso para irme, y despus de darle una amistosa palmada en la espalda al pobre alguacil, me fui de la sala con sensacin de desaliento. Me imaginaba prestando declaracin en el juicio de Kate Cole por asesinato. Y aunque estaba dispuesto a mentir ante alguien como Duncombe, no me senta preparado para cometer perjurio en un juicio por asesinato en el Old Bailey. De llegar las cosas a ese punto, estara obligado a decir la verdad, y por tanto habra de hacer saber a Sir Owen cmo se haban desarrollado los acontecimientos. Duncombe haba dicho que iba a ser testigo de la defensa. Eso significaba que no era Wild, sino Kate, quien haba dado mi nombre, ya que no haba razn para que Wild quisiese defender a una mujer cuya condena le proporcionara a l cuarenta libras. Pero no era capaz de imaginar cmo Kate se haba enterado de mi nombre, y de haberlo hecho, qu habra de ganar involucrndome sin ponerse en contacto conmigo primero. Sin duda comprenda que estaba ansioso por mantener mi nombre fuera del juicio y que hubiera hecho muchas cosas para conseguirlo. Era posible que Wild hubiese efectivamente metido mi nombre en el asunto para ponerme en contra de Kate. Consista su plan en ahorcar a Kate y arruinar mi reputacin de un solo golpe? No poda ni empezar a adivinarlo. Elias me haba aconsejado que investigase estos asuntos utilizando las probabilidades, no los hechos, pero para descubrir lo probable tena al menos que haber lgica, y en todo esto yo no era capaz de encontrarla.

Veinticinco

Una vez que me hube lavado y vestido, haciendo cuanto pude para evitar llamar excesivamente la atencin del servicio de casa de mi to, le envi un mensaje a Sir Owen pidindole que se encontrara conmigo en una taberna prxima. Me envi su respuesta y a las pocas horas estaba sentado frente a l acompaado de una reconfortante jarra de cerveza. Sir Owen, sin embargo, no pareca reconfortado. Haba desaparecido la cercana calidez que marcara nuestros anteriores encuentros. La mueca apretada de sus labios indicaba un estado de nimo agitado, y echaba varias miradas por minuto hacia la puerta. ste es un asunto muy desagradable dijo Sir Owen. Usted me prometi que mantendra mi nombre fuera del caso, Weaver recorri distradamente con el dedo el asa de su jarra. Yo estaba todava bastante dolorido, pero procuraba adoptar el aire de un hombre relajado y con todo bajo control. A menudo me haba dado cuenta de que, como un actor sobre un escenario, los movimientos de mi cuerpo podan influir en las emociones de mis interlocutores. Le promet hacer todo lo que estuviese en mi mano, y pienso cumplir esa promesa, pero no puedo mentir ante el tribunal, o bien podra enfrentarme a la acusacin de asesinato yo mismo. Sir Owen, este asunto ha rebasado las proporciones que ambos habamos previsto, y creo que lo prudente ahora es prepararse para la posibilidad de que yo me vea obligado a mencionar su nombre ante el tribunal. Estoy seguro de que con la preparacin adecuada podremos garantizar que ningn perjuicio serio... Su trabajo es proteger a quienes le contratan gru, sin mirarme. Tiene usted que hacer lo que sea. Lo que quiere es ms dinero? De verdad, Sir Owen, me escandalizan sus acusaciones. Le he

servido lo mejor que he podido en toda circunstancia. Me pregunto dijo distradamente cmo explica usted la repentina habilidad de esta mujer para saber su nombre? Usted me cont que no tena ningn conocimiento de quin era usted ni de dnde encontrarle. Se irgui en el asiento y le dio un buen trago a su jarra. Eso es cierto contest, pero me parece que Wild lo ha descubierto, y no puedo menos de suponer que Wild es quien est detrs de este embrollo. Wild escupi. Nos va a destruir a todos. Fui necio por confiarle este asunto, Weaver. Es usted, si me disculpa, un judo con mal genio que piensa con los puos. Si no hubiera usted disparado a nadie, nada de esto habra sucedido. No tena paciencia para aguantar las repentinas acusaciones y el mal humor de Sir Owen. Bastante contento haba estado cuando mat a Jemmy de un disparo en plena calle, siempre y cuando el tiro no llegase nunca a perturbar su tranquilidad. Es cierto que si nadie hubiera resultado muerto no habra necesidad de un juicio por asesinato, pero tambin podra aadir que si usted no hubiese sido tan descuidado con sus papeles tampoco nada de esto habra sucedido. Mi intencin haba sido la de enfadarle, ponerle nervioso quiz, pero mis acusaciones sirvieron slo para hacer que Sir Owen recordase su propia autoridad. Se puso muy tieso y me mir con los ojos fros. Est usted perdiendo los papeles me dijo con voz queda. Usted ha atrado demasiados problemas sobre su cabeza, y sobre la ma tambin, curioseando en lugares donde nadie le llama. Cmo sabemos que no es la Mares del Sur quien est detrs de este repentino cambio de circunstancias en torno a la puta? A la Compaa sin duda le encantara verle a usted silenciado de la manera que fuera. Todo este curiosear, buscando quin mat a su padre. No poda haber esperado a que se solucionase el asunto de la puta? Estaba a punto de hablar cuando me detuve y pens en lo que haba dicho Sir Owen. Cmo conoce usted ese tema? le pregunt con la voz tranquila, esperando no revelar nada. Observ a Sir Owen con cuidado para percibir cualquier seal de confusin, pero no exhiba nada ms que exasperacin.

Quin en Londres no sabe que est usted metiendo la nariz en el suicidio de Balfour? No es ningn secreto que est usted crendole problemas a la Compaa de los Mares del Sur, y pienso de todo corazn que me est creando problemas a m tambin. Qu clase de hombre es usted, en cualquier caso, para mantener en secreto el nombre de su padre? Estbamos sentados entre hombres inteligentes hablando de Lienzo y usted no dijo ni una palabra. Quera usted dejarme en ridculo en mi propio club, Weaver? Es eso lo que se propone? Si se siente usted ridculo dije con calma, slo puede ser culpa suya. Sir Owen apret los dientes. Es usted un sinvergenza irresponsable por involucrarme a m en sus srdidos asuntos. Ojal me hubiera mantenido usted al margen, porque sin duda me arrastrarn a m al arroyo junto a usted. A medida que Sir Owen se pona ms beligerante, me pareci mejor dejarle explayarse, pasando por alto sus antipticas observaciones sobre judos en general y sobre m en particular hasta que se agotara. Finalmente adopt una postura ms razonable. Hablar con hombres que tienen no poca influencia. Quiz pueda hacer algo para evitar que se le llame a testificar en este juicio. Mientras tanto, ha de darme usted su palabra de que, si llegan a convocarle, no pronunciar mi nombre ni me relacionar en modo alguno con su asesinato de ese hombre. Sir Owen le dije con voz pausada y queda, hemos de hacer todo lo que podamos para que eso no llegue a ocurrir, pero no puedo prometerle nada. Guardar silencio mientras sea seguro hacerlo. No s si llegarn a preguntarme por usted. El tribunal puede no considerar importante de parte de quin buscaba yo a Kate. Pero si me fuerzan a decir en nombre de quin actuaba yo esa noche, no podr negarme. No hay alguna manera de informar a su prometida, la seorita Decker, de su pasado, a grandes rasgos, slo lo suficiente para ponerla en guardia contra cualquier rumor desagradable con que pueda encontrarse? No haba elegido bien mis palabras. Me mir con incredulidad durante lo que me pareci una eternidad. Qu podra usted saber de la sensibilidad de una seorita refinada? me espet. Usted no sabe de nada ms que de putas y de la basura del arroyo. Quiz debiera haber sido ms sensible a sus circunstancias, pero no me sala del alma sentir simpata por el tono acusatorio de Sir Owen. Haba hecho de todo y ms por servirle. Su expectativa de que

me dejara colgar en Tyburn como muestra de lealtad hacia l no era justa en absoluto, y sus acusaciones sobre las mujeres de mi vida eran inapropiadas, por decirlo suavemente. No dice su evangelio algo de que slo los libres de pecado pueden tirar piedras, Sir Owen? le pregunt con toda calma. Me mir fijamente. No tenemos nada ms de qu hablar me dijo, y se march apresuradamente.

El pnico de Sir Owen me dej confuso, pero no del todo desalentado. Al fin y al cabo estaba al borde de ser abochornado pblicamente, hasta el extremo de poner en peligro su prximo matrimonio, y yo senta que l llevaba razn al considerar que yo tena no poca culpa en el asunto. Me preocupaba ms cmo se haba desatado esta desafortunada cadena de acontecimientos y qu poda hacer yo para arreglarlo. Me pareca lgico que hubiera sido Jonathan Wild quien me haba involucrado en el asunto de Kate Cole, pero de nuevo la pregunta era por qu. Sir Owen haba sugerido que poda ser la propia Compaa la que me haba puesto, y a Sir Owen conmigo, en medio del peligro, y sa era una posibilidad que no poda ignorar. Crea que haba una persona que poda explicarme todo esto satisfactoriamente, as que de nuevo puse rumbo a la crcel de Newgate para hablar con Kate Cole. Al atravesar las terribles puertas de Newgate, y a cambio de unas pocas monedas, el guardia me llev hasta el Patio de la Prensa, donde se encontraba la celda de Kate. El carcelero me explic que Kate haba pedido que no se dejase pasar a ningn visitante, pero esa peticin se solucionaba inmediatamente con unos cuantos chelines. La celda en s era sorprendentemente agradable; haba una cama de aspecto razonablemente cmodo, unas cuantas sillas, una mesa, un escritorio y un armario. Una pequea ventana dejaba que se colase un poco de luz, aunque no suficiente como para que el cuarto fuese luminoso, incluso a pleno sol, y un exceso de cirios baratos de sebo dejaban lamparones de holln negro en las paredes. Dispersos alrededor de la habitacin haba botellas y aljibes vacos, trozos de carne a medio comer y cortezas rancias de pan blanco. Kate haba estado dndose a la buena vida gracias a mi asignacin. Pero si bien haba realizado las adquisiciones propias de una dama, no saba vivir como tal. Llevaba ropa nueva procurada sin duda con el dinero que yo le haba dejado pero estaba

espantosamente sucia, arrugada como si hubiera dormido con ella puesta, y ola tan mal que me distraa. Los piojos que haba cogido en las horas de pesadilla que haba pasado en la Zona Comn de la prisin se haban instalado en su cuerpo, y se paseaban tranquilamente por su piel como peatones apresurados en una calle concurrida. Kate no dio pocas muestras de desagrado al verme en la puerta. Me dio la bienvenida con una mueca ceuda que mostraba sus dientes rotos, e inmediatamente me dio la espalda, evitando mirarme a la cara. El carcelero apareci en el umbral. Va a necesitar alguna cosa, entonces? pregunt. Una botella de vino susurr Kate. Paga l me seal a m. l cerr la puerta educadamente. Bueno, Kate comenc, cogiendo una de las sillas de madera y colocndola frente a ella, es sta manera de tratar a tu benefactor? Me sent y esper su respuesta, empujando delicadamente con el pie un orinal destapado. No tengo nada que decirle arrug el morro como una nia. No entiendo por qu ests enfadada conmigo. No te he dejado yo bien acomodada y te he alejado del peligro? Kate levant la mirada lentamente. No me ha alejado ni de la horca, ni de Wild. As que si as son las cosas, puede irse al diablo, que yo no tena eleccin, entiende? Qu es exactamente lo que ests intentando decirme, Kate? Que fue Wild, eso es. Fue l quien me oblig a acusarle. Yo no iba a decir nada, pero Wild, primero me dice que usted quera verme ahorcada, pero cuando le dije que no era verdad, entonces me dice que era l quien quera verme ahorcada y que l tena ms influencia con el juez de la que usted tendra nunca. As que eso fue lo que pas y usted ya ver lo que hace. Guard silencio un momento, intentando verlo todo con perspectiva. Kate respiraba fuerte, como si el discurso hubiese gastado todas sus energas. Supongo que en parte habra sido ensayado; ella tena que saber que yo le iba a hacer aquella visita. Significaba al menos un ligero progreso el saber que era Wild

quien me haba involucrado en el caso de Kate. No quera decir que Wild estuviese detrs de los asesinatos de Balfour y de mi padre, pero s quera decir que haba sido mucho menos que honesto cuando afirm que estaba dispuesto a tenerme como rival siempre y cuando yo anduviese detrs de la Compaa de los Mares del Sur. Haba sencillamente demasiados fragmentos de informacin como para descifrarlos, quiz porque mi mtodo de desciframiento era fallido; Elias me haba regaado por pensar en cada elemento de la investigacin por separado. Cmo, pues, poda analizar las relaciones entre elementos dispares? Estaba all para hablar con Kate sobre Wild, pero quizs debiera hablar con ella acerca de otra cosa, ya que haba an un enigma en el centro de mi investigacin: Martin Rochester. Supuestamente haba sido l quien arroll a mi padre, y pareca que todos los hombres de la calle de la Bolsa haban odo hablar de l. Pero eran las afirmaciones de Wild sobre Rochester las que ms me interesaban, porque el gran apresador de ladrones se haba mostrado muy decidido a convencerme de la vileza de Rochester sin ofrecerme al mismo tiempo ninguna informacin til. Y bien, ah estaba Kate; Kate, que saba al menos algo acerca del negocio de Wild y que no tena ningn aprecio por su amo. A lo mejor ella poda decirme qu parte de aquellos crmenes poda atribuirse a Rochester. Vino el carcelero y nos proporcion la botella de vino. Exigi la escandalosa cantidad de seis chelines, que le pagu porque resultaba ms conveniente hacerlo que debatir la cuestin. Kate me arranc la botella de las manos, le sac el corcho y tom un largo trago. Despus de limpiarse la boca con el dorso de la mano me mir, sin duda tratando de decidir si ofrecerme a m un poco o no. Supongo que consider que me haba hecho demasiado dao como para enmendarlo con pequeos gestos, as que se qued con el vino. Le dej tomar otro trago antes de hablar. Conoces a un hombre llamado Martin Rochester? Ahhh! chill, como una rata atrapada bajo una bota, ahora resulta que es Martin Rochester quien est en el ajo, eh? Pues a m no me coge un tipo de su calaa. Ya me ha trado bastantes problemas, el to. Entonces le conoces? le pregunt con ansia. Sent que mi corazn iba a estallar de la emocin. Poda ser verdad que hubiera encontrado finalmente a alguien dispuesto a admitir que tena algo ms que una vaga familiaridad con aquel hombre tan enigmtico? Oh, claro que le conozco, faltara ms dijo Kate con indolencia. Es tan hijo de puta como Wild, y el doble de listo

tambin. Qu tiene Rochester que ver con esto? No poda dar crdito a mi suerte. Estaba asombrado de que Kate hablara de su conocimiento de aquel hombre con tanta tranquilidad. No lo s dije, fiel a la verdad. Pero cada vez estoy ms convencido de que si lo encuentro, nuestras vidas sern ms fciles. Qu puedes decirme de l? Kate abri la boca, incluso empez a hacer algunos ruidos, pero se retuvo, y sus labios se extendieron en una mueca carnvora. Todava no me ha dicho lo que tiene usted con Rochester. Qu es lo que tienes t con l? le pregunt. Qu sabes de l? Yo s mucho sobre l. Muchsimas cosas. Entonces le has conocido? inquir. Sabes dnde puedo encontrarlo? Oh, pues claro que le he conocido. Pero es imposible encontrarlo si l no quiere, eso s se lo digo. Se dedica a eso, s seor. Es un tipo duro. Puedes decirme algo que pueda facilitarme su localizacin? Sacudi la cabeza. Slo que ser mejor que lo encuentre antes de que l lo encuentre a usted. Me lo puedes describir? Bueno, supongo que s. Entonces, por favor hazlo. Kate me observ con un brillo en la mirada. Pude ver que se le haba ocurrido una idea que le pareca de lo ms inteligente. Por qu no quedamos en que lo hago despus de que me dejen en libertad? me lanz una sonrisa manchada de vino. Estoy dispuesto a pagar por cualquier informacin que me ayude a encontrar a Rochester. Apuesto a que est dispuesto a pagar, pero mientras usted est dispuesto a pagar, yo me estoy pudriendo en la crcel, no? No hace ms que decirme lo que usted quiere, pero si yo le doy a usted todo lo que quiere, me quedo sin nada, y estoy segura de que

acabarn mandndome a Tyburn. As que de ahora en adelante, usted pngase a pensar en todas las cosas que quiere de m, y yo estar encantada de drselas una vez que haya salido de Newgate. Kate dije, sintiendo cmo mi cuerpo se tensaba de furia, creo que no te das cuenta de lo importante que es esto. Pens en el inters de Wild en mi investigacin, y en sus esfuerzos por mezclarme en el juicio de Kate. Tena que haber alguna conexin entre estos dos datos, pero no saba cul poda ser. Rochester era la figura escurridiza detrs de la muerte de mi padre, y tena algn vnculo con Wild. Cre que slo si me enteraba de algo ms con respecto a ello, comprendera muchos de los misterios que me agobiaban. Kate, sin embargo, preocupaciones. no mostraba ningn inters en mis

Me dan igual sus problemas, y s perfectamente que es Wild quien est detrs de los mos. Y s que no hay nada entre Wild y Rochester, as que no hay nada que pueda usted decirle o hacerle a Rochester que pueda ayudarme. Intent razonar con ella durante casi quince minutos ms, pero no dio su brazo a torcer. Pens en echarla de la celda que le haba conseguido, pero con eso no iba a arreglar nada. As que la dej, decidido a intentarlo de nuevo y decidido a pensar en algo con que poder presionarla para que hablara.

Al da siguiente recib un mensaje para reunirme con Virgil Cowper en el Jonathan's. Llegu un cuarto de hora antes de la hora convenida, pero lo encontr sentado a una mesa solo, encorvado sobre un pocillo de caf. Qu ha descubierto? le pregunt, sentndome frente a l. Apenas si me mir. No hay ninguna prueba de que Samuel Lienzo suscribiera nunca acciones de la Mares del Sur. No puedo decir que esta informacin me causara gran sorpresa. Teniendo en cuenta lo que saba de la postura de mi padre con respecto a la Compaa y al Banco de Inglaterra, me hubiera sorprendido que fuera accionista. Sin embargo continu, el caso de Balfour es

completamente distinto. Tuvo acciones por valor de ms de veinte mil libras. No saba hasta qu punto haba tenido xito Balfour como hombre de negocios, pero veinte mil libras era una cantidad astronmica para invertirla en un solo valor. Y si ese valor resultaba ser una ruina, me pareca que casi cualquier inversor acabara tambin en la bancarrota. Dice usted que tuvo pens en voz alta. As que no las tena en el momento de su muerte? No puedo afirmar nada con respecto al momento de su muerte, pero el registro muestra que el seor Balfour compr sus acciones hace casi dos aos y las vendi otra vez catorce meses despus, hace hoy unos diez meses. Las acciones no subieron de manera insignificante en ese tiempo, y l consigui una buena plusvala. Si Balfour haba vendido sus acciones haca diez meses, entonces su transaccin con la Compaa de los Mares del Sur haba tenido lugar diez meses antes de su muerte. Cmo, entonces, poda este supuesto suicidio estar vinculado a la Compaa? A quin se las vendi? inquir. Pues de vuelta a la Compaa, seor me inform Cowper alegremente. Eso era un golpe de mala suerte, porque si se las hubiera vendido a otro individuo, yo podra haberle seguido la pista. De nuevo el rastro terminaba en la Compaa y, de nuevo, no se me ocurra qu paso dar. S me encontr con otro nombre me inform Cowper. Me ofreci una sonrisa torcida, como un ladrn de la calle ofreciendo un pauelo caro por poco dinero. Otro nombre? S. Relacionado con uno de los nombres que me dio. Y qu nombre es se? Se acarici el hueso de la nariz con el dedo. Le costar otras cinco libras. Y qu pasa si ese nombre no me dice nada? Pues que habr malgastado usted cinco libras, me parece. Sacud la cabeza, pero me puse a contar las monedas de todas

formas. Cowper se las meti rpidamente en el bolsillo. El nombre con el que me encontr es tambin Lienzo. Miriam Lienzo, con direccin en Broad Court, Dukes Place. Yo masticaba el aire. Y es se el nico Lienzo que ha encontrado? El nico. No tena ni tiempo de considerar qu significaba que Miriam tuviese acciones de la Mares del Sur. Con Cowper all, necesitaba asegurarme acerca de mi padre y de Balfour. Existe alguna otra posibilidad? inquir. Acerca del otro nombre, Samuel Lienzo? Qu tipo de posibilidad? fingi una carcajada y luego mir su caf sin inters. Pens en cmo expresar mi idea. Que pensase que tena acciones cuando en realidad no las tena. Le aseguro que no lo entiendo dijo Cowper. Se dispuso a beber del pocillo, pero no lleg a llevrselo a los labios. Entonces permtame que sea ms preciso. Existe alguna posibilidad de que tuviera acciones falsas de la Mares del Sur? No existe ninguna posibilidad dijo apresuradamente. Y ahora, si me disculpa... comenz a levantarse. No estaba dispuesto a dejarle marchar. Alargu el brazo, lo agarr por el hombro, y le forc a que volviera a sentarse. A lo mejor lo hice con demasiada fuerza. Hizo una mueca de dolor cuando le empuj al asiento. No juegue conmigo, seor Cowper. Qu es lo que sabe? Suspir y fingi no sentirse impresionado por mi tono agresivo. Han circulado rumores por la Casa de los Mares del Sur, pero nada especfico. Por favor, seor Weaver, podra perder mi empleo simplemente por especular acerca de la existencia de tal cosa. No deseo seguir hablando del tema. No comprende el riesgo que corro por decirle cuanto ya le he dicho?

Sabe usted algo de un tal Martin Rochester? pregunt. Su rostro ahora se puso de un rojo encendido. Ya le he dicho, seor, que no pensaba hablar del tema. Lo celebr internamente, porque Cowper acababa de darme mucha ms informacin de la que yo esperaba; en su pensamiento, segn pareca, las acciones falsas y Martin Rochester eran asuntos relacionados. Qu cantidad le hara cambiar de opinin? Ninguna cantidad se puso en pie y se abri paso hasta la salida del caf. Me qued sentado unos momentos, observando el bullicio a mi alrededor, indeciso acerca de cmo proseguir. Poda la Compaa de los Mares del Sur haber asesinado al viejo Balfour para recuperar sus veinte mil libras? Obviamente no, porque acababa de enterarme de que haba revendido las acciones a la propia Compaa. Adems, si sus negocios eran tan gigantescos como sugera mi to, y se contaban por millones, veinte mil libras no eran nada para una institucin de tal calibre. Poda haber aqu algo ms, algo que se me hubiese escapado? Y qu si su motivacin consista no en el dinero, sino en la ruina en s misma? Llevaba toda la investigacin suponiendo que el viejo Balfour haba sido asesinado por dinero, mientras que mi padre haba sido asesinado por otra razn, una razn relacionada con el robo cometido en los bienes del viejo Balfour. Ahora pareca que esas premisas eran errneas, o como mnimo dudosas. Mis reflexiones se vieron interrumpidas por uno de los mozos, que entr llamando a gritos a un caballero para quien traa un mensaje. Se me ocurri una brillante idea, e inmediatamente ped lpiz y papel y escrib una breve nota. Luego llam al chico y le puse unos cuantos peniques en la mano. Anuncia esto dentro de un cuarto de hora le dije. Si nadie te contesta, lo rompes. Por supuesto, seor Weaver me lanz una sonrisa bobalicona y se dispuso a salir trotando. Lo agarr por el brazo, no demasiado fuerte, slo lo suficiente para detenerle. Cmo sabes mi nombre? le pregunt, soltndole el brazo. No quera que se sintiera amenazado. Es usted una persona famosa, seor anunci, satisfecho de su conocimiento. Un boxeador, seor.

No eres un poco joven para haberme visto pelear? me pregunt en voz alta. Nunca lo vi pelear, pero he odo hablar de usted. Y luego alguien me lo seal. Mi cara no delat nada. Quin me seal? El seor Nathan Adelman, seor. Me pidi que le hiciese saber si lo vea. Aunque no me dio ningn mensaje para usted su voz se convirti en un hilo al sospechar, me parece que por primera vez, que Adelman podra no haber deseado que me dijera nada. Escondi el mal que ya haba hecho sonrindome de nuevo. Le di unos peniques ms. Por tus molestias le dije, esperando que mi dinero le disuadiese de pensar demasiado acerca de su error. El chico se fue corriendo, proporcionndome algo de tiempo para pensar en lo que haba dicho. Adelman deseaba saber si yo iba por el Jonathan's. No poda suponer que hubiera nada siniestro en ello. Una cosa que haba llegado a creer era que Adelman deca la verdad cuando afirmaba que incluso hombres que no tenan nada que ocultar deseaban impedir mi investigacin. No saba si las sospechas de Bloathwait, como las de mi padre, en torno a acciones falsas de la Mares del Sur eran ciertas o no, pero s saba que incluso el rumor poda ser horriblemente daino para la Compaa, tanto que a Virgil Cowper le haba dado miedo slo or hablar de semejante cosa. En un cuarto de hora, segn lo acordado, el mozo reapareci, dndole con fuerza a la campana. El seor Martin Rochester grit. Un mensaje para el seor Martin Rochester. Me pareci una especie de golpe de genio por mi parte. No albergaba ninguna esperanza de que Rochester estuviera all, ni de que se diese a conocer tan fcilmente; haba llegado a demasiados extremos para mantenerse oculto como para hacerlo, pero pens que esta demostracin poda hacer que algn cabo se soltase. Y tena razn. No puedo decir que todas las conversaciones cesasen. De hecho, muchas conversaciones continuaron, ignorando los gritos del chico. Pero algunas cesaron. Observ cmo hombres sumergidos en sus conversaciones se callaban en mitad de una frase y levantaban la vista, con las bocas an abiertas como ganado perplejo. Vi a hombres que susurraban, a hombres que se rascaban la cabeza, a hombres

que miraban alrededor del caf por si alguien responda al aviso. El mozo se pase por el caf y no habra podido recibir ms atencin de haber sido la mejor actriz de la escena, llegada para pasearse desnuda en un club de caballeros. El chico dio la vuelta entera, luego se encogi de hombros y volvi a sus quehaceres. Lentamente, los corredores a quienes mi experimento haba sobresaltado regresaron a sus ocupaciones, pero a los pocos minutos vi a un hombre ponerse en pie y acercarse al mozo. Era el amante de Miriam, Philip Deloney. Le vi intercambiar unas palabras con el mozo y luego marcharse. Me levant y fui a hablar con el chico, que se afanaba en recoger platos sucios de las mesas. Te dijo ese hombre lo que quera? Quera saber quin haba enviado ese mensaje, seor Weaver. Y qu le dijiste? Le dije que haba sido usted, seor. Me re suavemente. Por qu no decrselo? Y qu te dijo l? Me pidi que se lo ensease, pero le dije que ya lo haba roto en pedazos, como usted me dijo. No poda ponerle pegas a la honestidad del muchacho. Le di las gracias y sal del Jonathan's. Me golpe un fuerte viento al abrir la puerta y echar a andar hacia la calle. Qu inters poda tener Deloney en Martin Rochester? Sera simplemente una coincidencia que tuviera intimidad con Miriam y que tambin estuviera relacionado con el hombre que yo crea responsable de la muerte de mi padre? No poda responder a esa pregunta con certeza. Pero saba que no poda ya considerar mi inters por mi prima Miriam como una distraccin de mi trabajo. No poda seguir albergando ninguna duda de que su amante, de algn modo, estaba vinculado a la muerte de mi padre.

Pase hasta acercarme a Grub Street, donde la librera, la seora de Nahum Bryce, me haba dicho que poda encontrar la tienda de Christopher Hodge, que haba publicado panfletos de mi padre. En Grub Street entr en una taberna a pedir la direccin del

establecimiento de Hodge, pero el tabernero se limit a sacudir la cabeza. La tienda ya no existe me dijo. Y Hodge se fue con ella. Un terrible incendio lo mat a l y quem de mala manera a un par de aprendices. Poda haber sido mucho peor, supongo, pero al menos ocurri cuando les haba dado a casi todos la tarde libre. Un incendio repet. Cundo? El tabernero levant la mirada, intentando recordar. Me parece que har unos tres meses, o cuatro ahora especul. Le di las gracias y me fui a Moor Lane, donde de nuevo me encontr con la viuda del seor Bryce. Emergi de la trastienda, con un temblor en la comisura de los labios que indicaba que le haca cierta gracia volver a verme. Solicit una reunin privada, y me llev a travs de la trastienda a una especie de recibidor, donde me sent en un sof algo viejo y rado. Ella tom un silln enfrente de m y le orden a uno de los aprendices que nos sirviera t. En qu puedo ayudarle, caballero? me pregunt la seora Bryce. Deseo hacerle unas preguntas acerca de una informacin que usted me dio que me ha resultado de lo ms extraa. Ver, me parece muy raro que usted me aconsejara que fuera en busca de un tal seor Christopher Hodge de Grub Street cuando la tienda del seor Hodge, junto con el propio seor Hodge, parece haberse quemado hace unos meses. La boca de la seora Bryce se abri y se cerr varias veces, mientras intentaba ordenar sus pensamientos. Me asombra usted comenz al fin. Y me duele, seor, que usted crea que yo le he engaado de alguna manera. Si yo fuera un hombre, podra desafiarle por cometer un error semejante; como soy una mujer, debo entender que usted no me conoce, y cualquier insulto que usted profiera contra m es un insulto dirigido a la persona que usted cree que yo soy, una persona que no existe. Estoy dispuesto a ofrecerle mis disculpas si la he juzgado mal de alguna manera. Nunca busco disculpas, se lo aseguro. Slo que no est usted convencido de una falsedad. Segn yo lo recuerdo, seor, cuando usted me pregunt por el editor de los panfletos del seor Lienzo, yo le mencion a Christopher Hodge, ya que efectivamente fue l quien haba enviado a la imprenta algunos escritos del seor Lienzo. S

muchas cosas acerca de las actividades del seor Hodge, porque era un gran amigo de mi marido y mo. De hecho, tras la muerte del seor Bryce, el seor Hodge me proporcion una gran ayuda en el manejo de este negocio. No desconoca su muerte, porque me afect muy profundamente. Pero en cuanto a que yo no le informase del fallecimiento de Kit Hodge, slo tengo que recordarle que usted interrumpi mi narracin para preguntarme por el seor Deloney, y luego se fue usted a toda prisa. Si omit algunos detalles que a usted le hicieran falta, debe considerar que el error recae en usted, seor, por haberse marchado tan apresuradamente. Me puse en pie y le hice una reverencia. Es usted justa en sus crticas, seora Bryce. Me he apresurado. No importa. Como le digo, slo deseaba que le quedasen las cosas claras. Aunque dijo, y supe por la sonrisa que intentaba esconder, que quiz estuviese a punto de decir algo que le pareca divertido que crea que yo intentaba engaarle a usted me parece de lo ms interesante. Porque resulta que el seor Deloney volvi a mi tienda justamente ayer, y le pregunt si usted se haba puesto en contacto con l. Cuando le dije su nombre, me asegur que nunca haba ido con usted a la universidad, y luego le insult con unas palabras que nunca repetir. De modo que, como ve, seor, desde mi punto de vista, parece claro que era usted quien intentaba engaarme a m. No me qued ms remedio que rerme, y con ganas. Volv a ponerme en pie y me inclin ante la seora Bryce. Me ha corregido usted, seora, y le doy las gracias. Ella se limit a devolverme su encantadora sonrisa de viuda. Debo decir que su respuesta me asombra. Y me encantara que me contara por qu se sinti usted obligado a engaarme acerca de su relacin con el seor Deloney. Seora Bryce comenc, ser franco con usted, pero espero que me disculpe si tambin me muestro circunspecto. Me han contratado para descubrir si hubo algo que no fuera accidental en la muerte de Samuel Lienzo, y he llegado a la sospecha de que ciertamente puede haber algo, y de que su muerte puede estar relacionada con una informacin que haba adquirido, una informacin que deseaba publicar en forma de panfleto. Yo tena en mi poder, y he perdido, un ejemplar manuscrito del panfleto, y deseaba saber si el seor Lienzo haba intentado publicar una copia de l antes de su muerte. Si result falso, o si sospechaba que usted lo estuviera siendo, fue slo porque esta investigacin me ha impuesto la necesidad de ser tanto discreto como suspicaz.

La seora Bryce sofoc un grito. Est usted queriendo decir comenz que cree que el seor Deloney tiene algo que ver con todo esto? No tena ninguna gana de hablar de mis sospechas, as que slo le dije a la librera que mis sospechas con respecto a Deloney haban resultado equivocadas. Ese incendio que acab con la tienda del seor Hodge... insist. Ya que usted le conoca, no puedo evitar preguntarme si le pareci en alguna manera sospechoso el fuego. La seora Bryce sacudi la cabeza. No me lo pareci. Con lo mucho que me doli su muerte, no podemos estar buscando intencin detrs de todos los desastres. No pens nada ms que en lo triste que era. Est usted intentando sugerir, seor, que cree que su tienda fue incendiada y que l fue asesinado para evitar la publicacin del panfleto del seor Lienzo? Pero bueno, la sola idea es descabellada! Yo hubiera pensado prcticamente lo mismo le dije hasta hace muy poco. No digo que crea que las alegaciones sean ciertas, seora, pero me parecen al menos posibles. Supongo que el primer paso sera determinar si tena el panfleto en su poder en el momento del incendio de la tienda. Da la casualidad de que fui yo quien se encarg de sus asuntos despus de su muerte. As lo estipulaba su testamento. La mayora de sus cosas resultaron destruidas, pero algunos de sus inventarios se salvaron. Si quiere, podemos analizarlos. Le di las gracias a la seora Bryce y juntos fuimos a su estudio, donde me mostr media docena de libros mayores que olan a quemado y a moho. Hodge los haba escrito en una caligrafa densa pero legible, y por segunda vez en un periodo de tiempo muy breve me inquiet estudiar lo escrito por un hombre cuya vida, con toda probabilidad, le haba sido arrebatada. Juntos estuvimos examinando los libros durante dos horas, bebiendo t mientras la seora Bryce me explicaba las anotaciones y me hablaba de algunas obras en particular, si estaban bien o mal escritas, si a su marido le haban gustado o no. Por fin, despus de vernos obligados a encender varias velas para mitigar la creciente oscuridad, la seora Bryce encontr una lnea en uno de los libros: Lienzo: conspiracin/papel. Me la qued mirando. Parece una prueba convincente dije con voz queda. La seora Bryce se tom su tiempo para responder.

No prueba que nadie matara al seor Hodge dijo por fin, pero de todas formas, le agradecera que no siguiese frecuentando mi establecimiento.

Veintisis

Cuando regres a casa de mi to descubr que el viejo Isaac, el criado, me esperaba con un gran paquete que acababan de entregar a mi nombre. De quin es? le pregunt a Isaac. Sacudi la cabeza. El mozo que lo trajo no quiso decirlo, seor. Me lo dio, alarg la mano para que le diera una moneda, y se fue sin responder a ninguna pregunta. Vacil un momento, porque haba algo en los mensajes secretos que me resultaba inquietante, y no me gustaba la idea de que los participantes en este juego fueran a buscarme a casa de mi to. Mientras inspeccionaba la caja, Miriam entr en la habitacin y me salud despreocupadamente. La expresin de mi rostro, sin embargo, le dio que pensar. Le preocupa algo? Me senta incmodo bajo el calor de su mirada fija en mi ojo amoratado, pero al menos pareca haber olvidado su frialdad anterior, y quiz eso fuera suficiente para m. Le ense el paquete. Ella se limit a encogerse de hombros. bralo dijo. Tom aire y empec a deshacer el embalaje. Miriam me observ con curiosidad mientras lo haca y encontraba dentro el ms peculiar contenido. Era un disfraz y una entrada a un baile de mscaras que se celebrara esa noche en Haymarket. La nota que acompaaba a la invitacin deca:

Caballero: Le animo a que asista al baile del seor Heidegger esta noche, donde muchas de las preguntas que usted se hace obtendrn respuesta. En un lugar donde todos estn disfrazados, uno puede sentirse con libertad de hablar abiertamente. Aguardo el momento de reunirme con usted en el lugar donde espero demostrarle que soy,

Un amigo

Miriam intent leer la nota, pero la dobl rpidamente y la escond de su vista. Qu intrigante coment. Como en una novela de amor. S, se parece demasiado observ mientras sacaba el disfraz. Quiz mi contacto secreto albergara la esperanza de alejar de m toda sospecha hacindome aparecer bajo la luz ms obvia, porque el disfraz que me proporcionaba era el de un mendigo tudesco. Las ropas consistan en un traje rado y las acompaaba un sombrero flojo y una coleccin de baratijas variadas pegadas a una bandeja. La mscara cubra slo la parte superior de mi cara, con agujeros para los ojos por encima de dos ojos diminutos pintados, con aspecto maligno, colocados sobre una nariz falsa enorme y grotesca. Por debajo y por encima de la mscara haba grandes cantidades de pelo rojo para cubrir desordenadamente mi propio cabello y disimular la parte baja de mi rostro con una impenetrable maraa de barba falsa. Hay alguien observ que tiene un grotesco sentido del humor. Le ayuda eso a determinar quin le ha enviado el disfraz? La verdad es que no reflexion, a no ser que haya sido mi amigo Elias. Va a ir? me pregunt Miriam. Sonaba excitada, como si la idea de esta intriga le pareciera emocionante, e igual que un romance, sin verdadero riesgo de peligro. Oh, supongo que s le dije. Pero no deseaba ir siguiendo las indicaciones de mi annimo patrn. As que hice llamar a Elias, que fue tan amable de retirarse de un ensayo de su obra para visitarme en Broad Court.

Miriam y yo estbamos sentados en la sala, aunque ella apenas me hablaba. Yo permaneca en estado contemplativo mientras ella lea un libro de versos. Varias veces cre que haba estado a punto de hablarme, pero se reprimi. Deseaba que me contara lo que le preocupaba, pero mis propios pensamientos estaban tan ocupados en el asunto que me traa entre manos que apenas se me ocurra cmo formular mi pregunta. As que no dije nada hasta que Isaac trajo a Elias a la habitacin. Pude ver por la expresin de su rostro que estaba dispuesto a hacer alguna gracia referida a mi gente, pero se lo pens mejor al ver a Miriam, cuya belleza le cort el aliento. Weaver me dijo, ya veo que has sido muy sabio al no hablar de la beldad de tu prima, porque tesoros as han de mantenerse en secreto, no vaya a ser que los roben le hizo a Miriam una reverencia profunda. Pero a usted no lo ha mantenido en secreto, seor respondi Miriam, porque a m me ha hablado de su gran amigo Elias, un ser digno de toda su confianza, de quien depende ms que de ningn otro hombre vivo. Elias se inclin de nuevo, resplandeciendo de orgullo. Miriam sonri con placer. Tambin me ha contado que su gran amigo es un libertino que contar cualquier mentira con tal de acabar con la inocencia. Dios santo, Weaver! Ella se ri. A lo mejor no ha dicho tanto, pero yo saco mis propias conclusiones. Seora, desesperada. me malinterpreta usted comenz Elias a la

Elias le espet, tenemos asuntos urgentes de los que ocuparnos, y el tiempo no es nuestro aliado. Una sonrisa burlona se extendi por el rostro de Elias. Qu ha sucedido, mi poco jovial judo? En aquellas circunstancias me pareci mejor que Miriam abandonase la habitacin; ella no saba nada de aquellos asuntos, y yo no tena ningn deseo de involucrarla en mis intrigas. Una vez que Miriam se hubo marchado, le mostr a Elias la nota y la invitacin.

Qu sabes t de estos bailes? No puedes estar hablando en serio respondi. Los bailes de mscaras de Heidegger son el no va ms de la elegancia. Me avergonzara de m mismo si no asistiera a ellos con regularidad. Slo los que estamos ms a la moda conseguimos invitaciones. Con eso extrajo de su cartera un par de entradas. Esta noche ir, acompaando a la seorita Lucy Daston, una ambiciosa dama con un papel pequeo aunque crucial en una comedia que muy pronto va a dar el golpe en Drury Lane. Por supuesto que irs le dije con una sonrisa, pero en lugar de con una bella actriz, creo que te lo vas a pasar mucho mejor si llevas a un acompaante de ms hombra mi sonrisa se hizo ms amplia. Y tengo precisamente el disfraz que te conviene. Le ense el traje que acompaaba a la invitacin. Elias lo mir con horror. Dios, Weaver, te burlas de m, seguro. En serio me pides que renuncie a mi cita con Lucy para pasearme por la fiesta de Heidegger vestido de mendigo barbudo? Nunca volver a estar tan cerca de semejante belleza; parece que cada vez que me acerco a una actriz, desaparece, y acaba convertida en una de las putas de Jonathan Wild. Y t no pareces entender lo perjudicial que ser para mi salud no acostarme con esa nena. Le rode los hombros con el brazo. Debo decirte lo contento que estoy contigo. Vienes aqu con una entrada y confo en que tambin con un disfraz que prestarme. Creo que nos lo pasaremos en grande. Elias cogi el disfraz y se qued mirando la careta. Es cierto que a Lucy le falta tu ingenio dijo apesadumbrado , pero he de decir que eres un compaero endiabladamente severo. El resto de mis amigos no me piden que haga estas cosas. Razn por la cual pasas tu tiempo conmigo sonre. Tu to me recompensar por mis esfuerzos si capturamos al malvado asesino? Estoy seguro. Si no eres ya rico por los beneficios de tu obra, tu colaboracin en este asunto te convertir en un hombre rico. Esplndido! exclam Elias. Y ahora, hablemos de esta prima viuda que tienes.

Los bailes de mscaras, como el lector sabr perfectamente, estaban en el punto lgido de su esplendor en la poca en la que transcurre esta historia, pero hasta que uno no ha asistido en persona a una reunin as, no puede imaginarse su naturaleza precisa. Pinsese en un espacio grande, fastuosamente decorado, con msica deliciosa, manjares exquisitos ofrecidos en abundancia, y cientos de hombres y mujeres de la ms absurda indumentaria relacionndose con libertad. El anonimato haca que las mujeres fuesen ms atrevidas, y los hombres ms an, y la ocultacin del rostro le dejaba a uno libre para desvelar partes del cuerpo y de la mente que habitualmente permanecan ocultas en pblico. Para complementar el disfraz, nadie hablaba con su verdadera voz, sino que la disimulaban con chirriantes falsetes. Por consiguiente, para imaginarse tal reunin, pinsese slo en Haymarket repleto de faunos y lecheras, diablos y pastoras y, por supuesto, incontables domins con capuchn negro el disfraz ideal para los hombres que disfrutaban de la cacera del baile, pero a quienes les faltaba la imaginacin, las ganas, o el sentido del humor necesarios para vestirse de pastor de cabras, arlequn, fraile o cualquiera de los personajes de moda, chillndose los unos a los otros. Mientras la orquesta de cuerda tocaba encantadoras melodas italianas, estas idnticas figuras negras cubiertas por ropajes informes, con las caras cubiertas por mscaras que ocultaban la faz por encima de la nariz se movan por la habitacin como lobos en torno a una gacela herida. Yo tambin me paseaba con un disfraz as. En un principio se me ocurri tomar prestado el disfraz de Elias: con un apropiado sentido de su propia identidad, mi amigo tena previsto asistir con un disfraz de Jpiter, y nos fuimos hasta su casa, donde descubr que las ropas del Olimpo me venan un poco estrechas, de modo que nos procuramos un domin. Elias me llev a un sastre con quien tena amistad es decir, que en aquel momento no le deba dinero y cuya tienda era bien conocida de los asistentes a bailes de mscaras. Ya al entrar vimos a un par de caballeros comprando domins. Y mientras procedimos a adquirir el mo, hice un esfuerzo por contarle a Elias todo lo que haba descubierto recientemente, y lo que era ms preocupante, que el viejo Balfour hubiese posedo acciones de la Mares del Sur por valor de veinte mil libras. No me extraa que se arruinase me dijo, mientras yo me meta un domin negro por la cabeza y me ajustaba el capuchn. Perder tanto. Es inconcebible.

Me puse la mscara sobre la cara y me mir al espejo. Pareca un gran fantasma negro. Pero segn mi hombre en la Casa de los Mares del Sur, Balfour vendi las acciones mucho antes de su muerte. Elias se meticulosidad. afanaba con mis mangas con caracterstica

Tu amigo no pudo decirte a quin se las vendi? No se las vendi a nadie le dije, quitndome el domin. Las revendi a la Compaa. Sal del probador para comprar el disfraz. Elias se haba puesto colorado, como si no pudiese respirar. Yo saba que quera decirme algo en privado, pero tena que esperar a que yo abonase el disfraz y el sastre me lo envolviera. Despus de que hubieron pasado esos atroces minutos, salimos a la calle, y Elias resopl largamente, agradecido por la privacidad que nos proporcionaban el ruido y las distracciones. No tienes ni idea de cmo suena eso, Weaver? No se puede sencillamente revender a la Compaa. Las acciones no son baratijas que puedas devolver a la tienda por las buenas. Si Cowper pretenda venderme informacin falsa, no me hubiera vendido informacin falsa creble? Pero t te la creste observ, abrindose paso entre un grupo de ancianas damas que avanzaban muy despacio. Pero te entiendo. A lo mejor lo que quera era hacerte sospechar. Voy a volverme loco anunci si tengo que sospechar siempre que la gente me miente para que me d cuenta de que me estn mintiendo. Qu ha pasado con la prctica de contar mentiras que uno espera que los dems se crean? El problema que t tienes anunci Elias es que ests demasiado imbuido de los valores del pasado. Despus de cenar y de tomarnos una botella de vino, llegamos al baile y me pas gran parte de la velada paseando de ac para all, hablando de vez en cuando con Elias, pero en general manteniendo las distancias, para que no resultara obvio que el mendigo judo vena conmigo, o incluso que haba venido con ayuda por si acaso la necesitara. A pesar de todo me sobresalt cuando, estando lo bastante cerca de Elias como para escuchar la conversacin, pero cogiendo para disimular una copa de la bandeja de un mozo, vi como una mujer de asombroso talle, vestida de diosa romana, se acercaba a Elias y, desde detrs de una mscara que le cubra el rostro por

completo, le deca en falsete: Me conoces?. Cuando Elias respondi lo mismo con idntico tono, la diosa dijo: Por supuesto que s, primo. Tengo que decirle que su disfraz es la comidilla del baile. Incapaz de reprimirme, me acerqu y la agarr por el brazo. Por el amor de Dios, Miriam le susurr con mi propia voz, qu est haciendo aqu? Le tom apenas un momento reponerse de la confusin. Me sorprende usted dijo, buscando con la mirada una grieta en mi capuchn para poder verme la cara. Por qu renunci a un disfraz tan original? Pas por alto la pregunta. Sabe mi to que asiste usted a estos acontecimientos? le pregunt con voz tranquila. Ella se ri como para quitarle importancia, aunque pude ver que la haba insultado. Bueno, esta noche trabajaba en el almacn hasta tarde, ya sabe. Y la seora Lienzo siempre est dormida mucho antes de que yo abandone la casa. Ha probado la comida? le pregunt. Sus ojos brillaron por debajo de la mscara. Es usted de lo ms ridculo, Benjamin. Qu ms le da si guardo las leyes de alimentacin? Para usted no significan nada. Tiene que irse a casa le dije. Este baile no es lugar para una dama. Que no es lugar para una dama? Todas y cada una de las damas de sociedad estn hoy aqu presentes. Elias se inclin hacia delante, colocando su enorme barba falsa anaranjada entre nosotros. Ah te ha pillado, Weaver. La banda de cuerda comenz a tocar una meloda animada, y, sorprendindome a m mismo tanto como a Miriam, le puse una mano en el codo a mi prima y, sin siquiera pedirle permiso, la llev hacia la pista de baile. Digo que me sorprend porque yo no era buen bailarn: de hecho, incluso al acercarme a las docenas de parejas que ya

giraban por la pista con perfecta gracia, mi garganta se iba agarrotando de aprensin. Esto de bailar era cosa propia de gente fina, no de un hombre de accin como yo. Esperaba demostrarle a Miriam que no careca de todas las virtudes corteses, pero tema demostrarle justamente lo contrario. Me consol pensando que s tena cierta experiencia sobre mis espaldas. Cuando peleaba bajo la proteccin del seor Yardley, l insista en que sus boxeadores tomaran lecciones de baile, porque crea que bailando uno aprenda un tipo de agilidad que invariablemente resultaba til incluso para el ms fuerte del ring. El mozo de pueblo ms fuerte que se pueda encontrar sola decir, incluso si es capaz de partir a alguien en dos, nunca ser capaz de tocarte si te limitas a girar a su alrededor. No poda estar seguro de la respuesta de Miriam a mi decisin bastante abrupta de hacer de pareja de baile conmigo, porque la mscara le cubra casi todo el rostro, pero sus labios se abrieron con asombro, y sin hablar comenzamos a movernos por la pista. Yo me senta un poco pesado y torpe, y me daba cuenta de que Miriam procuraba no tropezarse con mis desgraciados giros, pero an as, me iba siguiendo y, en la medida en que soy capaz de juzgar, creo que se divirti bastante. Sabe? dijo al fin, con una amplia sonrisa bajo la mscara, ya tengo todos los bailes de esta noche comprometidos con alguien. Ha cometido una gran afrenta social. Ya veremos si me desafa gru, intentando mantener el equilibrio. Y quin es ese compaero de baile suyo? le pregunt despus de un momento, aunque lo saba perfectamente. Es eso de su incumbencia, primo? Creo que s. Yo pensaba que quera bailar conmigo para que lo passemos bien. Est pensando en arruinarme la velada jugando a ser mi padre? No querra nunca arruinar una velada divertida le dije, a punto de chocar con una rechoncha mujer de Arabia, pero no es mi responsabilidad como hombre y como pariente cuidar de su bienestar? Nunca me he encontrado mejor me asegur. Es muy rara la ocasin en que puedo utilizar mis habilidades como bailarina. Y qu puede resultar ms encantador que la variedad de un baile de mscaras? Yo segu insistiendo, a sabiendas de que iba a estropear este

baile al hacerlo. No est arriesgando su honor, adems del de su familia, viniendo aqu sin conocimiento de mi to, y relacionndose con hombres a quienes l no conoce? La mandbula de Miriam se tens. Ella haba querido tontear, jugar a ser una mujer libre y despreocupada por la opinin que el mundo tuviese de ella, y yo estaba decidido a quebrar esta ilusin. La haba enfadado, pero realmente tema por su reputacin. Por lo que me haba contado Elias del sinvergenza de Deloney, con quien ella tena relacin, ni siquiera poda asegurar que su honor permaneciese inclume. Sospechaba que Deloney estaba en algn lugar del baile, y deseaba con todas mis fuerzas que se enfrentase conmigo por bailar con su pareja. De este modo podra demostrarle a Miriam que un hombre como yo poda protegerla con honor, y que la palabrera de los jovenzuelos no era ms que una burbuja. Por fin habl. Va a echarme usted sermones sobre la obediencia? Usted abandon a su familia, casi para siempre, cuando era ms joven que yo. Usted se crea capaz de elegir su propio camino en la vida. Va a negarme a m esa misma eleccin? Me dej tan perplejo que lo nico que pude hacer fue seguir bailando. No sea absurda. Usted es una dama, y no puede pretender que los caminos que se abren ante un hombre se abran ante usted. Un hombre puede hacer muchas cosas, correr muchos riesgos, que una dama no puede ni plantearse. Es de lo ms extrao que se le ocurra siquiera tomarse las mismas libertades que me tom yo. As que como a m se me niegan ms libertades, debo pretender tomarme an menos por m misma? Miriam se apart de m con un leve empujn y abandon la pista de baile en mitad del minu. Su furia despert inters en el resto de la concurrencia, y mientras yo me apresuraba tras ella, hice todo lo posible por ocultar nuestra partida a los dems. Ignorando el nudo de tensin que se me haba creado en el estmago, la alcanc mientras se alejaba a toda prisa, con sus ropas de diosa romana susurrando al caminar, y la dirig a travs de un laberinto de hombres vestidos todos con idnticos domins. Emergimos cerca de una de las grandes fuentes de ponche, y para ese momento algn otro invitado se haba comportado sin duda tan mal o tan cmicamente que haba creado una nueva distraccin, liberndonos de la ignominia del espectculo pblico.

Miriam comenc, indeciso acerca de qu decir despus de eso. Sus ojos, desde detrs de la mscara, miraban hacia otro lado, pero yo insist. Miriam, tiene que entender que slo me preocupa su seguridad. Sus ojos se ablandaron a medida que iba rindindose. Comprendo sus motivos perfectamente, pero me parece que usted no entiende los mos. No entiende lo que un baile de mscaras significa para una mujer? Puedo ser atrevida y audaz y coqueta, o masculina y culta en mis ideas, y nadie sabe quin soy. Mi reputacin no sufrir. Adnde puedo ir para disfrutar de estas libertades y mantener la esperanza de escapar con mi nombre sin mancillar? No tena ms remedio que ver la lgica de su razonamiento, pero no deseaba admitir tal cosa. Afortunadamente mi respuesta fue interrumpida por la llegada de un caballero vestido al modo veneciano, con mscara de pjaro de pico largo, y un traje multicolor. Miriam? pregunt con el chirriante falsete. Miriam permaneci inmvil, sin saber cmo responder. As que respond yo por ella. La seorita se encuentra ocupada ahora mismo le dije a este hombre con voz cortante. Ni la mscara ni el falsete me ocultaban su identidad. Le reconoc como Deloney, aunque seguro que l no me reconoci a m. Caramba! exclam en su tono natural. Es usted muy maleducado detrs de esa mscara, pero apuesto a que si pudiera verle la cara no sera tan descuidado en sus insultos. Di un paso hacia delante y me inclin hacia l, agarrando el pico de su mscara con la mano. Vaya, usted me conoce, Deloney susurr. Me llamo Benjamin Weaver, y puede buscarme cuando quiera, que estar dispuesto a responder a sus exigencias. Confo en que me devolver el prstamo antes de retarme a un duelo. A uno no le gusta luchar con una deuda de honor en la conciencia. Dio unos inciertos pasos hacia atrs, como si la violencia de mi desafo hubiese sido literal. No poda reconfortarme que Miriam tuviera de acompaante a semejante flojeras. Vamos le dije a ella. Le consigo una calesa y se va usted a casa. Ech una mirada rpida hacia aquel sujeto, cuya mscara de pjaro le colgaba ahora bochornosamente de la cara, pero no

intercambiaron palabra. Salimos de Haymarket, y le di instrucciones a un lacayo para que nos procurase una calesa, y mientras ste lo haca permanecimos en silencio hasta que el carruaje se acerc y el lacayo se baj de un brinco. Miriam camin hacia la puerta, y luego se dirigi a m. Haba venido con la esperanza de envalentonarme, pero slo me siento avergonzada. Sacud la cabeza. La prxima vez que le apetezca una aventura, espero que venga a hablar conmigo. Organizaremos algo que le parezca divertido sin necesidad de intrigas. Pens por un momento que la haba conquistado, que ella comprenda y respetaba mi preocupacin, pero cuando me mir, no vi nada de eso. Slo ira. No comprende mi vergenza. Me gustara haber podido confiar en usted me dijo. Me gustara haber podido creer que le importaba algo mi seguridad y mi reputacin. Sacud la cabeza. No la entenda, y ni siquiera entenda mi propia confusin. Me concentr en lo que le haba dicho, en lo que haba hecho. Le haba dado razones para que me creyese audaz y mandn, pero no indigno de su confianza. Qu me est diciendo? S lo que est tramando me dijo, con apenas un susurro. A travs de su mscara pude ver que sus ojos se llenaban de voluptuosas lgrimas. S por qu est usted en casa del seor Lienzo, y conozco la naturaleza de su investigacin. Tan celoso est su to del dinero del seguro por el hundimiento del barco de Aaron, un dinero que se niega a darme pese a que me corresponde, aunque no por ley? Arruneme si quiere, y recoja su pequea recompensa por hacerlo. Ya no puedo simular que no lo considero un villano. Y con eso se meti a toda prisa en la calesa y le orden al cochero que se pusiese en marcha. Ni se me ocurri ir tras ella. Me qued parado con una especie de atontado estupor, preguntndome qu habra dicho o hecho, preguntndome qu querran decir sus palabras. Poda dedicarme a estas preguntas slo un breve espacio de tiempo, porque haba dejado a Elias, disfrazado como estaba de judo, aguardando a alguien que creera que era yo. Arranqu a Miriam de mi pensamiento y volv a entrar enseguida.

A Elias nadie le haba molestado en mi ausencia. Lo encontr tolerablemente bien, aunque ligeramente ebrio, sirvindose de la jarra de ponche. Ah, ah ests dijo alegremente. Creo que no era consciente de lo psimo bailarn que eras, pero me parece que tu prima me gusta. Es una chica de arrestos. se es el problema murmur y volv a separarme de l, esperando que quienquiera que me hubiese invitado a la fiesta se hiciese notar pronto. Me estaba cansando de tanto disfraz y tanto baile. Elias se aventur hacia un grupo de ninfas, pero yo tuve cuidado de no perder de vista a mi amigo. Aunque me repugnaban las risas y las miradas que su disfraz atraa por parte de las otras mscaras, no me quedaba ms remedio que agradecer que fuera tan conspicuo. Elias estaba disfrutando mucho de la notoriedad que le proporcionaba el disfraz de mendigo, y bailaba amistosamente con una seleccin de Cloes, Filis, Febes y Dorindas. Yo por mi parte mantena las distancias, preocupado slo por observar a Elias y a quienes le rodeaban. Resuelto a mantenerme desocupado, me asombr descubrir la cantidad de damas que se me acercaron y, con un falsete inquisitivo, me preguntaron si me conocan. Pese a que sin duda he pecado de vanidoso en mis tiempos, era difcil enorgullecerse del propio aspecto cuando uno se encontraba vestido con un informe manto negro y una mscara que le cubra el rostro por completo. Sin embargo, estas damas enmascaradas eran agresivas, y descubr que responder al saludo Le conozco? con un Me parece que no, seora, slo produca ms conversacin indeseada. Pronto me di cuenta de que un Por supuesto que no! consegua admirablemente el propsito de mantenerme libre para observar los pies de Elias, que al igual que sus manos, se paseaban con agilidad por la pista de baile. La noche sigui su curso, y la sala comenz a vaciarse, y pronto empec a preguntarme si nuestros enemigos habran descubierto nuestra treta, o si nuestros aliados haban tenido demasiado miedo a la hora de establecer el contacto que esperaban. Entonces, mientras observaba a Elias despedirse de una llamativa sultana, vi a cuatro hombres con domins acercarse a l y, despus de un momento de discusin, pedirle que se fuera con ellos. Debo decir que aunque Elias no posea una constitucin del todo adecuada para el combate contra hombres rudos, saba mantener la cabeza fra, y demostr confianza implcita en mi vigilancia. Sin alargar el cuello para ver si yo observaba lo que suceda, Elias asinti con la cabeza y sigui a los hombres. Me desalent ver que le escoltaban dos hombres por delante y dos por detrs, cosa que hara difcil que yo lograse llegar hasta Elias en caso de ponerse fea la confrontacin. Sin embargo, tan

disimuladamente como me fue posible, les segu. Le llevaron fuera de la sala de baile y hacia un pasillo. Mantenindome detrs, dobl la esquina para ver que ya se haban ido, pero imagin que habran subido por las escaleras, con lo que, en silencio y ocultndome, sub yo tambin. En un momento me coloqu no lejos de estos hombres que ascendan en silencio. Yo tampoco haca ruido alguno, ya que si miraban hacia abajo me veran persiguindoles. En el que cre que sera el piso ms alto, tomaron un pasillo oscuro. Titilaban unas pocas velas, produciendo un laberinto confuso de luces y sombras. Me esforc en avanzar sigilosamente mientras segua el ritmo de los hombres, que avanzaban rpidamente delante de m, prcticamente invisibles en los pasillos mal iluminados. Pero si los domins eran indistinguibles de las sombras, la barba roja de Elias resplandeca a la luz de las velas. Por fin se detuvieron en una habitacin al final del pasillo. Creyendo que estaban solos, no se molestaron en cerrar la puerta, y yo permanec fuera sin ser visto. Los domins rodearon a Elias. Tenemos un mensaje para usted dijo uno de ellos, con un acento del campo que me result familiar. De parte de quin? pregunt Elias. Su mala imitacin de mi voz me hizo sonrer. El que haba hablado dio un paso hacia Elias. De parte de quienes quieren que se ocupe de sus asuntos contest. Y con un movimiento fluido cogi un palo grueso y redondeado apoyado sobre una pared y le dio a Elias en el estmago muy fuerte con el extremo romo. Mi buen amigo se derrumb como una vela arriada, pero su impotencia no fren a los villanos en absoluto. Enseguida todos tenan palos en las manos, y antes de que pudiera alcanzar a Elias haban empezado a pegarle sin piedad en la espalda y en los costados. Supongo que como crean que se trataba de Benjamin Weaver sintieron que deban incapacitar al experto pgil antes de que pudiera responder. A m me importaba un bledo, sin embargo, y vi slo que el amigo cuya seguridad yo haba puesto en peligro estaba sufriendo prodigiosamente. Me arranqu la mscara, porque haba llegado el momento de renunciar al disfraz. Antes incluso de que detectaran mi presencia haba agarrado a uno de los sinvergenzas ms grandes y le haba empujado de cara contra el ladrillo visto de la pared. Este golpe fue eficaz a la hora de dejarle fuera de combate, pero ahora los tres hombres restantes se percataron del error y se enfrentaron a m

vacilantes, con los palos dispuestos. Quin os enva? pregunt. Aqullos a quienes has molestado dijo uno de ellos. A lo mejor al verme listo para el combate, con un compaero en el suelo inconsciente y sangrando, vacilaban a la hora de enfrentarse a m. Vi que esta vacilacin me daba cuanta ventaja poda esperar ante tres hombres armados. Yo, como siempre, tambin haba venido armado. No llevaba espada, porque habra sido difcil de disimular bajo el disfraz, pero llevaba una pistola al cinto. Pero con un solo disparo, y tres adversarios, me pareci necio empuar el arma de fuego, y siempre he credo que una pistola ha de ser el ltimo recurso. Adems, no tena ningn deseo de matar a nadie si era posible evitarlo. Con el juicio de Kate Cole pendiente de celebrarse en apenas unas semanas, mi mayor deseo era mantenerme fuera del ojo pblico. Me agach deprisa y agarr el palo del hombre a quien haba derribado, manteniendo la mirada fija en mis asaltantes todo el tiempo. Este movimiento dio al traste con la sorpresa que haba provocado mi presencia y, en un esfuerzo por recuperar la ventaja, uno de los hombres cogi su palo y le dio en la rodilla a un Elias que segua gimiendo. Me temo que fui tan predecible como l haba esperado, y me met en medio para evitar que siguieran golpendole. Elevando el palo con la izquierda, le di con la derecha un puetazo fuerte al hombre en la cabeza, y fue un golpe de lo ms satisfactorio, pero inmediatamente empec a sentir los duros golpes de la madera en la espalda. Estos impactos se cebaban en la debilidad causada por los hombres de Jonathan Wild, y por un momento lo vi todo negro. En plena confusin perd el palo, pero recuper el sentido antes de tocar el suelo. Apoyndome con una mano en la pared para no perder el equilibrio, vi que el hombre al que haba pegado estaba sentado en el suelo, frotndose el crneo, y que haba soltado el arma. Con un giro brusco cog su palo y lo bat salvajemente contra los dos rufianes que quedaban. Logr alejarlos de Elias, pero pronto me di cuenta de mi error; antes haban estado juntos, y poda haberme batido con uno e igualado el nmero. Pero ahora eran ellos los que llevaban ventaja, ya que uno poda darme desde atrs mientras el otro se enfrentaba a m directamente. Cambi de postura, esperando poder colocarme en una esquina, ya que, aunque me negaba la posibilidad de escapar, limitaba las posibilidades de acercamiento de mis enemigos. Eso hice, y vi que corra ms peligro del que haba previsto, porque el hombre al que haba dado un puetazo estaba ahora en pie, y a la luz de la luna vi que me apuntaba con una pistola. Tira el palo, judo me espet, o te convierto en picadillo de

cerdo. Este hombre claramente no entenda quin era yo si pensaba que con esa treta iba a lograr persuadirme. Con el palo an en la mano izquierda, me llev la mano al manto para coger mi pistola, que saqu rpidamente. En la oscuridad de la habitacin vi un relmpago en el arma del rufin, y, guiado por el puro instinto animal, dispar la ma. No fue un acto irracional, pero vi inmediatamente que haba sido innecesario, porque su pistola se haba encasquillado y le haba estallado en llamas en la mano. Se le escap un grito, de ira tanto como de dolor, y dej caer la pistola justo en el instante en que la bala de la ma le hera debajo del hombro, empujndolo hacia atrs, como si le hubieran agarrado por los pies. La potencia del impacto le despidi contra la ventana con fuerza, y atraves el cristal frgil y, sospecho, ya agrietado. No pude ver cmo ocurra, pero al volverme para encararme con el resto de mis enemigos le o chillar de terror al deslizarse por el tejado y caer al suelo a no poca distancia. Al darme la vuelta vi que mis asaltantes haban huido, dejando atrs al hombre a quien yo haba dejado inconsciente. Pens en ir tras de ellos, pero saba que mi deber primero era ocuparme de Elias, que segua tumbado en el suelo inmvil. Cog una de las velas de un candelabro de pared e ilumin con ella el rostro de Elias. No pude ver ningn rasguo, y era obvio que segua respirando, aunque de manera ronca y dificultosa. Lo gir para ver si tena los ojos abiertos y gimi de dolor. Hazme una flebotoma me susurr con una sonrisa enferma . Pero primero, atrapa a esos sinvergenzas. Confiaba en la sabidura de Elias como cirujano, y lo cierto es que tambin en su valor mujeril, como para saber que no me dira que me fuese si su vida corriese verdadero peligro, as que agarr una de las porras y corr escaleras abajo, sin encontrar ni rastro de mis atacantes. En el exterior, una multitud se arremolinaba en torno al cuerpo del hombre que haba cado, y me abr paso para ver si segua vivo. No era as. Estaba tendido, con el rostro girado hacia un lado, sangrando por la boca y por la herida que yo le haba infligido. La muerte haba cambiado bastante su aspecto, pero yo conoca a aquel hombre. Lo reconoca. Se trataba del mismo que me haba atacado en Cecil Street aquella noche, y era quien haba huido de m en la Casa de los Mares del Sur. Lamentaba haberle matado. Quiz eso no fuera del todo cierto. Mi corazn lata a toda prisa y la sangre me palpitaba en las venas, y no senta remordimiento alguno ni culpa. Lamentaba, sin embargo, que no hubiera vivido lo suficiente como para responder a algunas preguntas antes de expirar. Saba bien que mi labor ahora consista

en encontrar a sus compaeros y hacerles hablar o enviarles al mismo sino que su amigo. Mis planes se vieron truncados por la llegada de los alguaciles. Eran de lo ms canallesco que poda encontrarse para desempear el papel de la justicia en esta ciudad. Los conoca a los dos del tribunal de Duncombe, pero no sola llamar a ninguno de ellos cuando realizaba un arresto, porque eran villanos reputados que disfrutaban de la violencia arbitraria ms que de ninguna otra cosa. Uno era un sujeto gordo y de corta estatura, con un sarpullido muy desagradable color prpura que le cubra todo el rostro. El otro era una criatura menos repugnante, un hombre de aspecto bastante normal, supongo, excepto por sus ojos pequeos, que dejaban ver tan slo el brillo de la crueldad. Alguien sabe quin ha disparado a este hombre? grit el gordo. S. Un hombre dio un paso al frente. No llevaba disfraz, pero supe por su voz que era uno de los que me haban atacado. Seal hacia m. se es el hombre lo dijo en el mismo tono que podra utilizar para pedirle a una vendedora de ostras dos peniques de mercanca. Lo vi todo, y lo jurar ante un tribunal. Fue un asesinato a sangre fra, s seor. Asegrate de jurarlo ante el juez le espet, mientras los alguaciles se acercaban a m. Disfrutar viendo cmo te cuelgan. Estaba demasiado furioso como para hacer nada ms que escupir maldiciones. No ganaba nada huyendo de los alguaciles, ya que mis atacantes conocan mi nombre, y terminaran por arrestarme. Tengo un testigo, pens, que solucionar este embrollo en un instante. Pero entonces se me ocurri que no saba dnde estaba el resto de los conspiradores, y que Elias permaneca indefenso en el piso superior. Empec a adelantarme, pero los dos alguaciles me agarraron por la espalda. Usted no va a ningn sitio dijo el de aspecto cruel. Intent zafarme de ambos. Estaba seguro de que podra librarme de ellos si lograba reunir todas mis fuerzas, pero me senta cansado y desalentado, y tema por mi amigo, tendido e indefenso, a quien podan estar cortndole el cuello en ese preciso momento. Mis dbiles esfuerzos no lograron ms que enfadar a los hombres que me sujetaban, y me retorcieron los brazos a la espalda en la ms incmoda de las posturas. Ech una ojeada a la multitud, como para buscar ayuda, intentando encontrar a alguien que respondiera por m.

Al mirar, vi al mismsimo Noah Sarmento, alejado de la muchedumbre, mirndome framente con sus ojos hundidos. Nuestras miradas se encontraron por un instante, y en mi momento de pnico no se me ocurri preguntarme qu estara l haciendo all, slo que era empleado de mi to y que me ayudara. Pero en lugar de hacerlo se dio la vuelta. Su cara revelaba una especie de vergenza endurecida. El hombre que me haba atacado estaba hablando con uno de los alguaciles, adornando la calumnia. Ese hombre de ah es un villano dije, sealando con la cabeza a mi acusador y mi testigo est herido dentro del edificio y puede ser vctima de uno de sus compinches. Les ruego que aunque no me liberen, presten ayuda a mi amigo en el piso superior. Los asesinatos tienen sobre las multitudes un efecto curioso. Nadie de la muchedumbre, no s si me entendern, alberga ningn deseo particular de colaborar, slo desean ver algo realmente terrible, algo que haga que el resto de los hombres de la taberna se congreguen en torno a l mientras lo cuenta. De modo que la revelacin de que haba una vctima ms aguardando a ser localizada mand al grueso de la multitud dentro del edificio. Esperaba que su presencia fuera suficiente para proteger a Elias. Alguien conoce a este hombre? pregunt uno de los alguaciles a los rezagados, sealando al muerto. No dijo mi acusador nerviosamente, como hablando con certeza en nombre de la docena aproximada de curiosos. Nadie le conoce. Yo le conozco declar una voz. Un hombre de avanzada edad se aproxim arrastrando los pies. Se mantena erguido con ayuda de un bastn roto y agrietado, con aspecto de estar a punto de quebrarse bajo su peso. S, es el desgraciado que ha arruinado a mi sobrina dijo. Es un ladrn y un ratero, s seor, y no me da ninguna pena verle ah sin vida. Cmo se llama? pregunt el alguacil. Nadie sabe cmo se llama interrumpi mi acusador. Mir con odio al viejo. No haga caso de lo que dice este viejo. Est mal de la cabeza, si lo sabr yo. T s que ests mal de la cabeza le espet el viejo. A ti s que no te he visto en mi vida.

Cmo se llama? volvi a preguntarle el alguacil al viejo. El desgraciado de mierda se es Bertie Fenn, si lo sabr yo. Y mientras los alguaciles me llevaban consigo, y yo me angustiaba por la seguridad de Elias, no me satisfizo poco saber que acababa de matar al hombre que haba atropellado a mi padre.

Veintisiete

Una vez ms me encontraba frente al juez John Duncombe, y una vez ms se trataba de un asesinato, un dato que el juez no pas por alto. Por un crimen tan grave, Duncombe a veces reuna a su tribunal en mitad de la noche. Los asesinos eran villanos peliagudos, y solan escaparse, y cuando un asesino se escapa los administradores de justicia se enfrentan a ms escrutinio del que suelen agradecer. La noticia de mi aventura haba empezado a recorrer las calles, y en la sala del juzgado, aunque no albergaba a su nmero habitual de espectadores, haba alrededor de una docena de curiosos, un pblico suficiente para una actuacin de medianoche. El juez me estudi con su mirada borrosa e inyectada en sangre. Su rostro estaba cubierto por una incipiente barba espesa, y tena la peluca torcida sobre la cabeza. Las bolsas bajo sus ojos indicaban que no haba dormido bien, y no me pareca que le hubiese hecho mucha gracia que le arrancasen de la cama a aquella hora para ocuparse del asunto de un asesino a quien haba dejado en libertad tan recientemente. Veo que le trat con excesiva lenidad la ltima vez que apareci usted ante mi tribunal enton, con la piel floja batindose en torno a su boca desdentada. No volver a cometer el mismo error. Si Duncombe tena ganas de enviarme a Newgate rpidamente para poder volver a la cama, al menos lo que pareca un deseo de hacer justicia le aguijoneaba a seguir el procedimiento correcto. Me dicen le dijo al tribunal que hay testigos oculares que vieron a este hombre matar al fallecido. Que se aproximen los testigos. Transcurri un momento de silencio antes de que yo escuchara una voz familiar gritar: Yo soy testigo.

Sent un alivio inexpresable cuando vi a Elias abrirse paso a travs de los espectadores y, con paso torpe y vacilante, acercarse al estrado. Sus movimientos rgidos dejaban claro su dolor, y tena un aspecto zarrapastroso, adems de absurdo, ya que an llevaba puesto el disfraz de mendigo judo, pero sin la mscara le presentaba al mundo su cabeza afeitada y sin peluca. Haban respetado su rostro, pero me estremec al verle llevarse la mano al costado por el dolor. El muerto era uno de cuatro hombres que me atacaron sin provocacin comenz Elias con voz trmula. Este hombre, Benjamin Weaver, vino a rescatarme, y mientras l se esforzaba en salvar mi vida, uno de mis asaltantes dispar una pistola. Para defenderse, el seor Weaver hizo lo mismo, y el hombre que han encontrado pag el precio de su vileza. Un murmullo se extendi por la sala. O mi nombre repetidas veces, as como detalles de la narracin de Elias. Senta ya que la opinin pblica estaba de mi parte, pero saba que el deseo de la concurrencia de verme absuelto no iba a tener efecto alguno sobre un hombre como Duncombe. El alguacil me dice que se incaut de una pistola que haba sido disparada, de modo que eso se confirma dijo el juez. Pero en el lugar de los hechos haba otro hombre que declar que el asesinato haba sido deliberado, no es eso cierto? Lo es, seora dijo el alguacil. Ese hombre era uno de mis atacantes dijo Elias. Estaba mintiendo. Y por qu le atacaron esos hombres, seor? pregunt Duncombe. Elias guard silencio un momento. Se enfrentaba a un dilema poderoso: iba a decir todo lo que saba, revelando nuestra investigacin ante el tribunal, o iba a mantenerse todo lo taciturno que pudiera, con la esperanza de que un mero goteo de verdades fuera suficiente para liberarme? No s por qu me atacaron dijo al fin. No creo que sea el primer hombre de Londres que se ve asaltado por un grupo de desconocidos. Supongo que iban detrs de mi dinero. Acaso le pidieron dinero? insisti el juez. Miraba a Elias fijamente, con la cara convertida en una ensayada mscara de penetracin inquisitiva. No hubo tiempo explic Elias. Poco despus de que estos hombres me obligaran a seguirles, el seor Weaver intent rescatarme.

Ya veo. Y usted ya conoca al seor Weaver? Elias hizo una pausa muy breve. S. Somos amigos. Slo puedo suponer que vio cmo estos hombres me atacaban e intervino, con la intencin de liberarme. Y dnde tuvo lugar este ataque? En el baile de mscaras del seor Heidegger, en Haymarket. Eso me pareca, por sus ropas. As que me est diciendo que estos cuatro hombres le atacaron en mitad de un baile de mscaras, seor? Me sacaron del baile y me llevaron al piso de arriba, donde me encontrara indefenso. Y usted sigui a estos hombres, a quienes no conoca? Me dijeron que tenan informacin importante para m dijo Elias vacilante. Sonaba como una pregunta. Pues explqueme otra vez cmo apareci el seor Weaver en este encuentro. El seor Weaver, que es amigo mo, debi de sospechar algo, as que me sigui. Una vez que los hombres comenzaron a agredirme, vino a ayudarme. Muy admirable dijo el juez. Y bastante oportuno, supongo. Hay algn testigo ms de estos sucesos? pregunt. No recibi ms respuesta que los murmullos de la gente. Tiene usted algo que aadir, seor Weaver? No hubiera tenido sentido mencionar que el hombre a quien yo haba disparado haba matado a mi padre; no pareca la clase de informacin que fuera a exonerarme. Confiaba en que la historia de Elias resultara tan eficaz como cualquier otra. Sin embargo, no albergaba grandes esperanzas de que Duncombe fuera a ponerme en libertad. Haba matado a un hombre en misteriosas circunstancias. Un juicio sera inevitable, a no ser que dijera algo que ablandase al juez. Ni siquiera poda esperar que mi to fuera capaz de sobornarle si me arrestaban en espera de juicio. Una vez que un prisionero era enviado a Newgate, el asunto estaba ya fuera de manos de Duncombe. Iba a tener que sobornarle antes de que dictase sentencia para poder hacerle cambiar de opinin, y era del dominio pblico que Duncombe no aceptaba sobornos a crdito. Slo actu para ayudar al seor Gordon expliqu. Cuando

vi que su seguridad, que su vida incluso, poda estar en peligro, me comport como creo que cualquier amigo, cualquier hombre en realidad, lo hubiera hecho. Aunque lamento la prdida de una vida, creo que convendr conmigo en qu Londres es una ciudad peligrosa, y que sera muy duro que le prohibiesen a un hombre protegerse a s mismo y a sus amigos de los criminales que pululan por las calles y que incluso, como en esta ocasin, consiguen colarse en actos de sociedad. Mi testimonio se haba ganado a la concurrencia, aunque no a Duncombe. Los espectadores rompieron a aplaudir y hubo una profusin de hurras, que el juez silenci dando golpes con el mazo sobre la mesa. Gracias por ese discurso apasionado, que le aseguro que no me ha afectado en absoluto. No es asunto mo juzgar si es usted culpable o inocente, slo si los hechos que se me presentan merecen un examen ms exhaustivo. Teniendo en cuenta la corroboracin de su socio, no existe ambigedad acerca de si efectivamente fue atacado o no. Y aunque no animo a nadie a utilizar la fuerza con resultado fatal, sera muy extrao por mi parte empezar a llevar a juicio a hombres que slo protegen su propia seguridad o la de otros inocentes. Por consiguiente voy a liberarle, seor, bajo condicin de que si salen a la luz nuevas pruebas, podr volver a llamarle a declarar. El pblico estall en expresiones de jbilo, y yo, invadido por una mezcla de confusin y alivio, me fui inmediatamente hacia Elias para ver cmo se encontraba. Estoy incmodo me dijo y debera tomarme unos cuantos das de reposo, pero no creo que me hayan hecho ningn mal serio o permanente. Le palme clidamente en la espalda. Lamento mucho que te hayan hecho tanto dao, al fin y al cabo estabas siguiendo mi plan. Imagino que encontrars alguna forma de compensarme me dijo con fingida petulancia. Sonre, contento de que Elias estuviese ileso y que no me guardase demasiado rencor. E imagino que la recompensa en la que piensas incluir de una forma u otra a tu prima. En cuanto te circunciden le dije, ser toda tuya. Lo vuestro es que es muy duro suspir. Pero dime, cmo

es que el juez dictamin a nuestro favor? Me pareci que las pruebas eran bastantes malas, y por propia confesin habas disparado al tipo. Tem verte arrestado y juzgado. Sacud la cabeza ante el enigma. La nica explicacin era que alguien hubiese pagado por el veredicto, pero no era capaz de imaginar quin poda haber provisto a Duncombe con fondos suficientes como para liberar a un posible asesino: una actuacin peligrosa, porque un juez poda crearse muchos problemas por hacer la vista gorda ante un crimen tan serio. Sin embargo, Duncombe podra fcilmente alegar ante cualquiera de sus patrones que dictamin a favor de la defensa propia. Pero la estrategia de Duncombe no me ayudaba a comprender quin poda haber puesto el dinero, o, puestos a preguntarnos cosas, con qu objeto. Lo nico que se me ocurre es que algn amigo desconocido, o quiz incluso un enemigo misterioso, haya intervenido en mi favor le dije a Elias, mientras consideraba el asunto en voz alta. Un enemigo? Por qu iba a querer un enemigo ofrecerte una ayuda tan generosa? Quiz le resulte peor que declaremos todo lo que sabemos en un juicio que que sigamos en la calle, donde podamos volver a ser vctimas de sus maquinaciones. Eres un amigo reconfortante, Weaver. Result que Elias y yo no tuvimos mucho tiempo para especular acerca de la identidad de nuestro benefactor. Al salir de la casa del juez al fro de la noche vi un carruaje lujoso aparcado inmediatamente delante, y al abrirse la portezuela pude comprobar cmo el mismsimo seor Perceval Bloathwait, el director del Banco de Inglaterra, emerga del interior. Me parece que me debe usted un favor, seor Weaver dijo Bloathwait en su tono aburrido. De haber llegado aqu antes mis enemigos de la Mares del Sur, sin duda hubieran pagado abundantemente para verle arrestado en espera de un juicio. No porque hubieran permitido que se celebrase un juicio: sin duda sera demasiado peligroso permitir que un hombre como usted declare todo lo que sabe en un foro pblico. Una vez en Newgate hubiera sido usted ciertamente ms susceptible de que le ocurriesen una variedad de desventuras: tifus, peleas con otros presos y dems; no habra vuelto a verle con vida. Una idea que sin duda le horrorizaba le dije con escepticismo. Bloathwait me haba ayudado slo por salvaguardar sus propios intereses, y me resultaba difcil sentir nada parecido a la gratitud.

Como sabe, deseo que usted llegue al fondo de esta cuestin. Creo que debe de estar usted acercndose, porque sus enemigos se comportan cada vez con mayor audacia. Enhorabuena. Abr la boca para responder, pero mi herido amigo Elias se abri paso echndome a un lado para saludar a Bloathwait y ofrecerle una exagerada reverencia. Es un gran placer verle de nuevo, seor. Ha pasado demasiado tiempo desde la ltima vez que tuve el honor de servirle. Bloathwait se qued mirando el disfraz de Elias. Conoce usted a este vagabundo, Weaver? Intent reprimir una sonrisa. Este caballero es el seor Elias Gordon dije, a quien han herido hoy mientras me haca un favor a m. Creo que en una ocasin tuvo la oportunidad de hacerle un favor a usted tambin. Un asunto mdico, si mal no recuerdo. Bloathwait agit una mano en el aire. Usted es el cirujano irlands que me estuvo lisonjeando toda una noche en el teatro. Efectivamente convino Elias con sorprendente obsequiosidad, Una vez le vi administrarle subrepticiamente una dosis triple de laxante a un caballero que cometi el error de llamarle irlands, pero por un hombre de la fortuna de Bloathwait, Elias era capaz de crecerse bajo lo que consideraba un insulto. Bloathwait volvi a dirigirse a m. Espero que utilice bien esta libertad que le he conseguido. Agradezco su ayuda dije secamente, pero tengo la impresin de que sabe usted ms de lo que dice, seor Bloathwait, y a m no me gusta demasiado que jueguen conmigo. Slo s que la Compaa de los Mares del Sur est implicada de alguna manera y, de alguna forma que an no alcanzo a comprender, tambin lo est ese bribn de Jonathan Wild. Pero s poco ms. Y qu hay de Martin Rochester? pregunt. S, tambin est Rochester, verdad? Eso no hay ni que decirlo. Apenas era capaz de contener mi ira. Por qu nadie me deca nada acerca de aquel espectro?

Tiene usted alguna idea de dnde puedo encontrarle? Bloathwait se me qued mirando. Que dnde puede encontrar a Rochester? Veo que le he sobrestimado, Weaver. Imaginaba que eso ya lo habra deducido. Que habra deducido qu? Admito que ms que hablar escupa. La pequea boca de Bloathwait se riz en una sonrisita. El tal Martin Rochester no existe. Me sent como un hombre que se despierta en un lugar desconocido, sin saber dnde est ni cmo lleg hasta all. Cmo que Martin Rochester no exista? Qu era lo que yo haba estado buscando? Me concentr en controlar mis pasiones y formularme estas preguntas. Todos y cada uno de los hombres de la Bolsa han odo hablar de l. Cmo puede no existir Martin Rochester? Es un mero fantasma de corredor explic Bloathwait con su tono solemne. Es un escudo tras el cual otro hombre, u hombres, hacen negocios. Si quiere usted descubrir quin mat a su padre, no necesita encontrar a Martin Rochester; necesita enterarse de quin es. Necesitaba algn tiempo para pensar en esta revelacin. Explicaba por qu nadie le conoca, desde luego. Pero cmo poda este fantasma hacer negocios con tantos y mantenerse secreto? Dios murmur para m, qu desgraciado. Not que Elias haba abandonado la sonrisa afectada. sta es la vileza sobre la que te advert me dijo. Nuestro enemigo est hecho de papel. El crimen es de papel y el criminal es de papel. Slo las vctimas son reales. No poda compartir el horror filosfico de Elias. An crea que existan cosas tales como las preguntas con respuesta, y deseaba de todo corazn confiar en que cualquier velo de engao, independientemente de la astucia con que hubiera sido colocado, poda arrancarse. Un hombre de papel dije en voz alta. Tiene usted alguna idea acerca de su verdadera identidad? Bloathwait sacudi la cabeza.

Podra ser un hombre o podra ser un club entero. Me estremezco de pensar en el tiempo que ha perdido buscando a un hombre de carne y hueso cuando podra haberse estado esforzando en llegar al fondo de este asunto. Estoy incluso plantendome si no sera mejor devolverle al juez, para lo que vale usted. Sea quien sea este hombre dijo Elias, no deberamos saber algo ms acerca de qu es? Cul es su relacin con la Compaa de los Mares del Sur? Bloathwait frunci el ceo brevemente. Ni siquiera saben ustedes eso? Pens en lo que Cowper me haba dicho; le haba preguntado por Rochester inmediatamente despus de preguntarle por el fraude de acciones. Ya le he dicho, seor, que no voy a hablar del tema. Slo poda extraer una conclusin probable. Rochester es el procurador de acciones falsas le dije a Bloathwait. Me mir fijamente y asinti muy despacio. Puede que an sirva usted dijo. No hice caso de su reservado elogio. Me crea un perro al que dar palmaditas en la cabeza? Ya sabe que puede usted venir a verme si necesita algo ms dijo Bloathwait. Luego se meti en su carruaje, y los caballos se fueron al trote, dejndonos a Elias y a m ms perplejos quiz que nunca.

Elias se reuni conmigo a la maana siguiente. La vacilacin de su caminar indicaba que el dolor an limitaba sus movimientos, pero por lo dems pareca encontrarse bastante bien. Me inform de que tena ocupaciones urgentes en el teatro, pero que estaba encantado de poder brindarme el poco tiempo que tena. Nos sentamos en la sala de mi to, sorbiendo t, intentando no pensar en los desastres de los que habamos escapado de milagro la noche anterior. No se me ocurre cmo proseguir le dije. Hay tantos hombres implicados, y tengo tantas sospechas, que no s cmo solucionarlo, a quin visitar, ni qu preguntas hacerles. Elias se ri.

Creo que te has topado con el problema de las conspiraciones. Hay hombres que desean evitar que descubras la verdad acerca de este asunto en particular, pero existen otros que slo tienen vilezas privadas y tienen sus propias pequeas verdades que ocultar. Cuando te enfrentas a una conspiracin se hace monstruosamente difcil distinguir entre la abyecta vileza y las mentiras ordinarias, comunes. Asent. Anoche Bloathwait confirm mis sospechas de que Rochester, quienquiera que sea, es el vendedor de acciones fraudulentas. Varios hombres me han sugerido que fue Rochester quien dio la orden de atropellar a mi padre, cosa que sin duda tendra sentido si mi padre hubiera estado amenazando el negocio de las acciones falsas. Es por tanto probable que Rochester sea responsable de los diversos asaltos que he sufrido yo, y que de hecho ahora tambin has sufrido t. Bien razonado convino Elias. Sabemos adems que Rochester parece ser capaz de llegar a cualquier extremo para mantenerse oculto, pero la mejor manera de cerrar esta investigacin es sacar a Rochester a la luz. Si no podemos localizarle, como efectivamente parece que sucede, quiz podamos localizar al resto de sus vctimas. Elias aplaudi. Creo que ests a punto de dar el puetazo perfecto. Sonre. No es probable que podamos encontrar a algunos de sus enemigos, los dueos de acciones falsas, o a aquellos que hayan sufrido violencia por su culpa? Cuando intent entregar mi mensaje falso en el Jonathan's, fueron muchos los hombres que levantaron la cabeza cuando el chico grit el nombre de Rochester. No creo que puedas interrogar a todos los corredores de bolsa observ Elias. A los corredores no, pero qu hay de los compradores? Como bien dices, aquellos que no tienen ni idea de que han sido estafados. Son a sos a los que hay que interrogar, Elias, porque si no saben que les han engaado, entonces tampoco saben que tienen algo que temer. Mi corazn empez a latir a toda prisa. Por fin vislumbraba una solucin. Tenemos que encontrarles. Me guiarn hasta Rochester.

No saba si a Elias le excitaba ms la idea o mi entusiasmo. Dios santo, Weaver. La expresin de tu cara es de inspiracin. Ya ni te conozco. Le cont mi idea, y Elias me ayud a solucionar los detalles. Luego nos fuimos hasta las oficinas del Daily Advertiser y colocamos el siguiente anuncio:

A Todos y a Cada Uno de quienes hayan adquirido acciones del, o vendido acciones al, Sr. Martin Rochester Se solicita su asistencia al Mr. Kent Coffeehouse, en Peter Street, cerca de Bloomsbury Square este jueves entre las doce y las tres donde recibirn una compensacin por su tiempo.

Hecho esto, regresamos a la calle para volver a casa. Tanto Elias como yo nos tapamos la nariz con un pauelo al pasar al lado de un pobre que empujaba una carretilla llena de cordero podrido. Se trata de un golpe audaz apresurbamos a alejamos del hedor. murmur mientras nos

S que lo es convino Elias, pero creo que no puede fallar. Tus enemigos, caballero, saben quin eres y lo que buscas. Han sido capaces de hacer que fueses hasta ellos, y han sido capaces de encontrarte. Y ahora t, amigo mo, vas a tener que desvelar sus puntos flacos. Este bribn de Rochester ha hecho todo lo posible por ocultar su identidad, pero nadie puede tener tanto cuidado como para pasar completamente inadvertido. Ha cometido errores, y ms tarde o ms temprano los descubriremos. No puede ser de otra manera convine, espoleado por la emocin de las acciones decididas. Sospecho que esta falsa identidad suya nunca fue diseada para soportar el nivel de escrutinio al que vamos a someterle. Elias asinti.

Empiezas a entender la teora de la probabilidad dijo. De la necesidad general de existencia de vctimas, se infiere la particularidad del villano. Ojal tuviramos an el panfleto de mi padre no poda estimar con facilidad las consecuencias de la prdida del documento . Si an estuviera en nuestro poder, imagino que podramos dar algn empujn aqu y all con un instrumento muy poderoso. Creo que eso ya lo hiciste observ Elias. No fue por eso por lo que robaron el documento? Tena toda la razn. Iba a tener que empezar a pensar ms como l si quera ser ms listo que aquellos villanos.

La idea del anuncio me llenaba de resplandeciente satisfaccin por mi propio ingenio, y deseaba informar a mi to de lo que haba hecho. La puerta de su estudio estaba abierta, y me acerqu con la esperanza de encontrarle desocupado, pero pronto me di cuenta de mi error. Se oan dentro varias voces, y deb haberme dado la vuelta y pensar solamente en regresar a una hora ms oportuna, pero descubr algo que me inquietaba. Uno de los hombres que hablaban era Noah Sarmento, y aunque no senta afecto alguno por aquel hombre, no poda sorprenderme encontrarle en presencia de mi to. No, era una segunda voz la que me llam la atencin, porque perteneca al mismsimo Abraham Mendes, el esbirro de Jonathan Wild. Me retir deprisa; demasiado deprisa, ya que apenas o un par de palabras de su conversacin, pero no me atreva a permanecer donde pudieran pillarme espiando tan atrevidamente a mi propio pariente. De modo que sal y esper en la calle, caminando arriba y abajo durante casi una hora hasta que vi a Sarmento y a Mendes abandonar juntos la casa. Quiz deba decir que la abandonaron simultneamente, porque la forma en que estos hombres se comportaban el uno con el otro no daba en absoluto la impresin de que colaboraran, ni siquiera de que congeniaran. Simplemente se fueron del mismo sitio a la misma hora. Me adelant antes de que tuvieran tiempo de partir, sin embargo. Caramba, caballeros dije con fingida alegra. Qu alegra verles a los dos. Especialmente a usted, seor Mendes, saliendo tan inesperadamente de casa de mi to. Qu quiere, Weaver? pregunt Sarmento con acidez.

Y usted continu, llevado ahora slo por la fanfarronera. Usted, mi buen amigo el seor Sarmento. Creo que no le he visto desde, cundo sera? Ah, s. Fue despus del baile de mscaras cuando usted se escondi entre la multitud justo despus de un intento fallido de asesinato sobre mi persona. Cmo est, seor? Sarmento chasque la lengua con desagrado, como si acabara de hacer un comentario obsceno ante compaa elegante. Ni le entiendo ni tengo ganas de entenderle dijo ni voy a seguir por ms tiempo hablando con alguien que no dice ms que tonteras se dio la vuelta deprisa y fingi marcharse con dignidad, pero gir la cabeza repetidas veces para ver si le estaba siguiendo, y no dej de estirar el cuello hasta que dobl la esquina y desapareci de mi vista. Pens en perseguirle, pero Mendes no se iba a ningn sitio, como si me estuviera desafiando a que le preguntase por sus negocios. No tena duda de que sera capaz de hacer confesar a Sarmento en el momento que quisiera, pero con Mendes la cosa era muy distinta. Me alegra encontrarle de tan buen humor, seor me dijo. Espero que su investigacin le trate bien. S respond, aunque mi entusiasmo ya se haba disipado. En este momento investigo un asunto de lo ms curioso. Investigo su presencia en casa de mi to. Nada hay ms simple me respondi. Tena que resolver un asunto de negocios. Pero los detalles, seor Mendes, los detalles. Qu tipo de negocio era se? Slo unas telas elegantes que cayeron en manos del seor Lienzo y de las que un gobierno que a veces puede ser excesivamente celoso no le deja deshacerse muy fcilmente. Me confi esta mercanca hace unos meses, y tras haber encontrado un comprador slo quera pagarle a su to lo que se le debe. Y el papel de Sarmento en todo esto? Es el facttum de su to. Eso usted lo sabe. Estaba con su to cuando llegu yo. No estar sospechando que su to anda metido en algo feo? aadi con una sonrisa. Odiara verle romper con l como rompi con su padre. Me puse tenso ante estas palabras, que yo saba que l pronunciaba con intencin de provocar. Yo que usted tendra cuidado, seor. En serio quiere usted ver

si soy o no un oponente adecuado para usted? No pretenda desafiarle aadi, con un tono aceitoso de falsa reconciliacin. Slo se lo digo porque estoy preocupado por usted. Ver, yo, que he vivido en este barrio muchos aos, vi el dolor que senta su padre porque la plaga del orgullo le hubiera arrebatado a su hijo. El orgullo de ambos, padre e hijo, segn creo. Abr la boca para responder, pero no se me ocurra nada que decir, y l continu hablando. Quiere que le cuente una historia de su padre, seor? Creo que la encontrar de lo ms interesante. Guard silencio, incapaz de adivinar qu iba a decirme. No ms de dos o tres das antes del accidente que le cost la vida, me vino a ver a mi casa y me ofreci una bonita suma de dinero para hacerle un recado. l deseaba que yo preguntase, as que lo hice. Qu recado? Uno que me pareci extrao, se lo prometo. Quera que entregase un mensaje. Un mensaje repet. Apenas poda ocultar mi confusin. S. Me pareci de lo ms incomprensible, e intentando con todas mis fuerzas evitar parecer que me las daba de algo que no soy, le dije al seor Lienzo que me pareca que la entrega de mensajes estaba por debajo de mi posicin. l pareci avergonzado, y me explic que tema que alguien le quisiera mal. Crey que un hombre de mi planta sera capaz de entregar el mensaje con seguridad adems de con discrecin. Esta historia me dola mucho ms de lo que hubiera esperado. Mendes haba sido contratado por mi padre para realizar una tarea que yo poda haber hecho, en caso de seguir hablndonos mi padre y yo. Mi padre haba necesitado a un hombre de cuya fuerza y valor pudiera depender, y no me haba llamado a m, quizs ni siquiera se le haba ocurrido llamarme a m. Y si lo hubiera hecho, me pregunt, cmo hubiera respondido yo? Llev el mensaje a su destinatario continu Mendes, que estaba, en aquel momento, en el Garraway's Coffeehouse en la calle de la Bolsa. El hombre abri la nota y murmur solamente: Maldicin, la Compaa y Lienzo en un mismo da. Sabe usted quin era el destinatario?

Le mir fijamente. Bueno, pues era el mismo hombre por quien le pregunt usted al seor Wild. Perceval Bloathwait. Me lam los labios, que estaban ya bastante secos. Envi el seor Bloathwait una respuesta? pregunt. Mendes asinti, extraamente satisfecho consigo mismo. El seor Bloathwait me pidi que le dijera a su padre que le agradeca el honor que le haba hecho compartiendo con l esa informacin, y que la guardase para s hasta que l, Bloathwait, tuviera la oportunidad de reflexionar sobre ella. Wild neg que conociera a Bloathwait, y ahora usted me cuenta esta historia. He de creer que desafa la autoridad de Wild? No, es mucho ms probable que esta conversacin entre judos sea parte de su estrategia. Mendes se limit a sonrer. Hay tantos enigmas. Si hubiera prestado ms atencin a sus estudios de nio, ahora tendra la inteligencia suficiente para ordenar el caos. Que tenga un buen da, seor se llev la mano al sombrero y se march. Permanec all de pie un momento, pensando en lo que me haba dicho. Mi padre haba buscado un contacto con Bloathwait, el mismo hombre a quien haba visto reunindose en secreto con Sarmento. Ahora mi to se reuna con Sarmento y con Mendes. Qu poda significar? No poda aguardar ms tiempo para enterarme. Regres a la casa y entr atrevidamente en el despacho de mi to. Estaba sentado en su escritorio, revisando unos papeles, y me ofreci una sonrisa amplia cuando entr. Buenos das, Benjamin dijo alegremente. Qu hay de nuevo? Esperaba que me lo dijera usted comenc con una voz que apenas intent modular. Podemos empezar con sus negocios con el seor Mendes. Mendes repiti. T ya conoces mis tratos con l. Slo quera pagarme por unas telas que vendi por m sus ojos atentos medan mi expresin con decisin. No entiendo por qu tiene negocios con un hombre semejante.

Quiz no respondi, con slo un rastro de dureza en la voz. Pero no te corresponde a ti comprender mis negocios, verdad? No, no es verdad repliqu. Estoy ocupndome de una investigacin que se refiere a los misteriosos negocios de su hermano. Me ha llevado a albergar ciertas sospechas del jefe de Mendes. Creo que tengo derecho a expresar mi preocupacin. Mi to se levant del asiento para nivelar su mirada con la ma. No estoy en desacuerdo dijo con cuidado. Pero preferira que lo hicieras en un tono menos acusatorio. Qu es lo que ests intentando decirme, Benjamin? Que estoy involucrado en una especie de trama con Jonathan Wild para tenderte a ti una trampa para que hagas no s ni qu? Te exijo que recuerdes quin soy. Me sent, controlando mis pasiones y sin deseo alguno de inflamar las de mi to. Quiz tuviera razn. Tena tratos desde haca mucho tiempo con Mendes. Apenas poda pedirle que los suspendiera simplemente porque a m no me gustasen ni l ni su jefe. Creo que me he precipitado dije al fin. Nunca quise sugerir nada acerca de su conducta, to. Es slo que ya no s en quin confiar, y desconfo de casi todo el mundo, particularmente de aquellos relacionados con Jonathan Wild. Me preocupa mucho verle con Mendes. Usted puede creer que no habla ms que de negocios, pero a m me sorprendera saber que no se trae alguna otra cosa entre manos. Mi to tambin cedi. Se sent y se dej ablandar. Ya s que slo quieres descubrir la verdad que se esconde detrs de estas muertes me dijo. Admiro tu dedicacin, pero no debemos olvidar que mientras tratamos de hacer justicia a los muertos, debemos permanecer entre los vivos. No puedo abandonar mis negocios por esta investigacin. Y yo no sugerir que lo haga suspir. Pero Wild, to. No creo que usted comprenda lo peligroso que es. Estoy seguro de que en asuntos de robos y dems es enormemente peligroso dijo mi to con complacencia. Pero ste es un asunto de textiles. Tienes la mente puesta en conspiraciones, Benjamin. Ahora todo te parece sospechoso. Pens en esto por un momento. Elias haba observado que el peligro de investigar una conspiracin era que toda clase de faltas parecen igualmente implcitas. Era sin duda concebible que estuviese sacando de quicio los tratos de mi to con Mendes. Nunca he tenido ningn asunto con Wild continu. Y

siempre he encontrado que el seor Mendes se comporta de manera honorable. Comprendo tu preocupacin, pero yo no puedo negarme a que me pague lo que me debe porque a ti te disguste el hombre. Pero si lo prefieres, no le encargar ningn otro negocio hasta que esto no est resuelto. Lo agradecera mucho. Muy bien, pues dijo con buen humor. Me alegro de que hayamos solucionado este problema. S que tu intencin no era la de ser excesivamente severo, pero has trabajado demasiado duro en este asunto. Ya s que no quieres abandonar tu investigacin, pero podras dejarla a un lado durante unos das para que se te despeje la mente. Asent. A lo mejor tena razn, pens. Unos das de descanso podan venirme bien, pero bien o mal, pens, no tena otra eleccin, ya que no se me ocurra cmo proceder hasta que no descubriese lo que daba de s mi anuncio. Considerando que la tensin haba pasado, mi to se levant y sirvi dos vasos de oporto, que sorb con placer. Me haba bebido ya casi la mitad cuando me di cuenta de que no le haba dicho nada acerca de mi anuncio en el Daily Advertiser y de que no tena intencin de hacerlo. No era que desconfiase de la descripcin que me haba dado mi to de sus negocios con Mendes, pero tampoco estaba seguro de crermela precisamente. l poda ser vctima de un engao tanto como cualquiera, y su insistencia en conducir su negocio como le pareca poda cegarle frente a ciertas verdades. Charl alegremente con mi to, y disfrut de su conversacin, pero prefer no informarle de muchas cosas: de mis sospechas con respecto a Sarmento, del comportamiento desordenado e inexplicable de Miriam, del intento de acabar con mi vida, del anuncio que haba publicado y ahora de las revelaciones de Mendes acerca de la comunicacin entre m padre y Bloathwait. No deseaba creer que el comportamiento de mi to tuviera su origen en ninguna otra cosa que llevar toda la vida haciendo lo que le vena en gana, pero por el momento mi propio silencio me haca sentirme tan sabio que me resultaba inquietante.

Viv en tensin hasta el siguiente jueves, cuando vera quin haba respondido al anuncio que yo haba publicado. No saba en qu ocupar mi tiempo mientras durase esta investigacin, y no deseaba aceptar nuevos encargos. De manera que me pas el tiempo reflexionando incesantemente acerca de lo que ya saba y observando cmo disminua la hinchazn de mi rostro. Tom notas y

compil listas e hice diagramas, actividades que me ayudaban a comprender mejor la complejidad de mi bsqueda, pero que, me tema, no me llevaban ms cerca de ninguna solucin. Me reprend una y otra vez por no haber ledo y comprendido por entero el panfleto de mi padre mientras tuve oportunidad. Me convenc a m mismo de que las respuestas estaban all dentro, pero incluso si aquello no era cierto, s lo era que contena las palabras de mi padre, hablando, aunque fuera indirectamente, acerca de su propia muerte. Ahora lo haba perdido. Por invitacin de Elias pas una de mis maanas libres en el teatro de Drury Lane, donde me distraje casi por completo. Aunque vi cmo ensayaban una de las escenas de la comedia de Elias unas quince veces, hasta sentir que poda haber interpretado cada papel yo mismo, me pareci ingeniosa y bien representada. Elias se paseaba por el escenario como si fuera l mismo el empresario teatral, sugiriendo a los actores distintas poses y distintas maneras de declamar. Cuando ya me iba, me dio un ejemplar de la obra, que ms tarde le y encontr extraamente encantadora. Pas aquella tarde con mi ta Sophia, acompandola a hacer visitas de cortesa y conociendo a otras importantes judas ibricas de Dukes Place. Algunas de estas mujeres eran bastante jvenes y solteras, y mientras pas aquellas horas tensas intentando hacerme entender en portugus, no pude menos de preguntarme si no estara mi ta intentando organizarme un matrimonio. En un esfuerzo por no dejar que la investigacin se enfriase en este periodo de espera, visit la casa de Perceval Bloathwait en diversas ocasiones, pero cada vez que iba su criado me negaba la entrada. Dej varios mensajes para el director del Banco de Inglaterra, pero no recib ninguna respuesta. Deseaba con toda mi alma saber algo ms acerca del mensaje que Mendes me haba contado que mi padre envi a su viejo adversario, pero Bloathwait, al parecer, haba decidido no tener nada ms que ver conmigo. Rumi cmo remediar la situacin mientras me ocupaba de labores ms mundanas: se haba corrido la voz de que me haba trasladado a Dukes Place, y unos cuantos hombres llegaron a la casa a solicitar mi ayuda. As que me distraje encontrando a unos cuantos morosos mientras aguardaba lo que esperaba, y esperaba bien, sera el fructfero resultado del anuncio. Mis relaciones con Miriam haban seguido siendo fras, especialmente despus de su inexplicable acusacin en el baile. En varias ocasiones intent hablar con ella, pero me evitaba todo el tiempo. Un da, despus de desayunar en silencio con ella y con mi ta, la segu desde la mesa hasta la sala. Miriam comenc, dgame por qu est enfadada conmigo.

No entiendo en qu la he traicionado. La nica explicacin que se me haba ocurrido era que estuviera enfadada porque yo haba descubierto su relacin con Deloney, pero como no haba hecho pblica la informacin ni la haba utilizado para daarla, ese conocimiento apenas poda contar como una traicin. No tengo nada que decirle anunci, y se dispuso a marcharse. La agarr por la mueca, tan suavemente como pude. Tiene que hablar conmigo. He rebuscado en mis recuerdos algo que haya podido hacer que pueda haberle hecho dao, pero no he encontrado nada. No intente engaarme se zaf de m, pero no se alej. S por qu est en esta casa, y conozco la naturaleza de su investigacin. Merecen la pena unas pocas guineas de su to, o acaso del seor Adelman quiz, por establecer una falsa intimidad conmigo? Pens que haba regresado con su familia por un propsito ms noble que el de ponerla en evidencia. Se fue de la habitacin corriendo; podra haberla seguido si hubiera sido capaz de formular alguna idea acerca de lo que decir. No se me ocurra ninguna razn, ninguna explicacin, y me preguntaba si algn da la comprendera. No poda saber que mi prxima conversacin con Miriam iba a clarificar muchas ms cosas que su enfado conmigo.

Por fin lleg el jueves. La temperatura era significativamente ms baja, y con el aire fresco de la maana que ola a nieve inminente me puse en camino hacia el Kent's Coffeehouse. Llegu una hora antes de lo que indicaba el anuncio, para poder colocarme en posicin antes de que llegara nadie. Hice saber a los criados quin era, y me sent con la prensa para mantenerme ocupado hasta que se me llamase, pero me encontraba demasiado distrado como para que la lectura me absorbiera por completo. Debo decir que los hechos del baile me haban vuelto aprensivo, ya que era evidente que estos villanos haran cualquier cosa por protegerse, y sin duda haba algo de temerario en publicar mi desafo contra ellos en el Daily Advertiser. Sin embargo saba que Elias tena razn, porque si me limitaba a seguir el rastro dejado por ellos, conoceran mis pensamientos incluso antes que yo mismo. Aqu, al menos, tenan algo que no haban previsto. Cada pocos minutos levantaba la mirada para ver si alguien me

buscaba, y en una de esas ocasiones me percat de un caballero de aspecto severo sentado en otra mesa. Sujetaba un peridico, pero era obvio que no lo estaba leyendo. Aunque el hombre iba bien vestido, haba algo en la forma en que se haba colocado la peluca, en el modo en que le colgaba el abrigo de los hombros y, de forma ms llamativa, en el hecho de que llevara gruesos guantes de cuero dentro del caf, que lo hacan notorio y extrao. Estaba seguro de que si le quitaba la peluca y le miraba directamente a la cara, vera a alguien a quien ya haba visto antes. Sintindome atrevido, y tal vez en exceso animado por una dosis elevada de caf del seor Kent, me acerqu a su mesa y me sent y, al hacerlo, reconoc al hombre de inmediato. Reconoc la mirada dura, cruel y estpida, adems del ojo izquierdo que reposaba intil en un mar de putrefaccin amarilla. l, por su parte, no supo cmo responder a mi asalto directo y fingi seguir leyendo. Cmo est su mano, seor Arnold? le pregunt. Ya no pareca el mismo rufin de quien con tanta violencia haba arrancado las cartas de amor de Sir Owen. Se haba aseado considerablemente, pero la marca de la vileza an le manchaba profundamente. Estaba seguro de que no me tena poco miedo, y su temor tena razn de ser. Los dos sabamos que no iba a vacilar en repetir la misma violencia que ya le infligiera una vez. Intent recordar si le haba apualado la mano izquierda o la derecha, porque sa era la mano que deseaba agarrar. Arnold, sin embrago, se aprovech de mi instante de reflexin, se puso en pie de un brinco, me tir una silla para frenar mi avance, y sali corriendo por la puerta. Le segu, tardando slo unos segundos ms que l, pero esos segundos fueron suficientes para que adquiriese ventaja. Cuando sal a la calle no pude verle por ninguna parte. Como tena poco que perder, escog una direccin y corr, esperando que la fortuna me sonriese, pero no fue as, y despus de un cuarto de hora de infructuosa bsqueda abandon la causa y regres al caf. Al final me vino bien haber tenido ese frustrante encuentro con el seor Arnold, porque cuando volv, resoplando y desaseado, vi que la moza del caf estaba conversando con una joven dama, y o lo suficiente de lo que hablaban como para saber que le estaba describiendo mi aspecto. De haber entrado esta joven dama en el caf y haberme visto esperando, sin duda se hubiera marchado antes de que yo supiese que haba venido, pero ahora yo estaba all de pie, respirando profundamente, sacudindome distrado el polvo de la chaqueta, cuando nuestras miradas se encontraron. Miriam haba acudido en respuesta a mi anuncio.

Veintiocho

Una extraa relacin especular se estableci entre nuestros gestos, y Miriam empez a frotarse las manos contra los pliegues del vestido. Me mir. Mir a la puerta. Apenas poda albergar la esperanza de huir, pero la idea, como lo hacen las ideas absurdas en momentos de confusin, sin duda le cruz por la mente. Le ped a la chica que nos llevara a un saln privado y nos trajera una botella de vino, y nos retiramos a un despacho pequeo y limpio que ofreca poco ms que unas sillas viejas esparcidas alrededor de una mesa. Era una habitacin donde se hacan negocios, y eso me agrad. Desde las paredes nos miraban retratos crudamente ejecutados de la reina Ana y de Carlos II: la tendencia conservadora en poltica del seor Kent era inconfundible. Miriam se sent muy erguida en una silla. Le serv un vaso de vino y se lo puse delante. Rode el vaso con sus manos delicadas, pero ni lo levant ni prob el vino. No esperaba verle aqu, primo dijo con voz queda, sin mirarme a los ojos. Yo result menos tmido que Miriam a la hora de beberme el vino. Despus de dar un sorbo largo, me sent e intent decidir si era ms cmodo mirarla o mirar hacia otro lado. Cul es su conexin con Rochester? dije por fin. Haba esperado moderar mi tono, sonar relajado, interesado, simplemente curioso. Brot como una acusacin. Solt el vaso y me mir a los ojos. Tena el aire asustado y escandalizado de un mendigo en la parroquia. Qu derecho tiene a hablarme as? He respondido a su anuncio en el peridico. No creo que eso sea un crimen. Pero le aseguro que el asesinato es un crimen, y un crimen muy serio, y es por razn de asesinato por lo que busco al seor

Rochester. Sofoc un grito. Se incorpor para ponerse en pie, pero luego volvi a sentarse. Sus ojos volaron por la habitacin buscando algo que pudiera reconfortarla, pero no encontr nada. Asesinato? suspir por fin. Qu quiere decir? No voy a ocultarle nada, Miriam, pero debe decirme lo que sabe de Rochester. Sacudi la cabeza despacio, y observ cmo su sombrerito verde de lunares se balanceaba de un lado a otro. S tan poco de l. Compr... es decir, hice que me compraran unos valores a travs de l. Eso es todo. Ahora s bebi del vino, y con ganas. Acciones de la Mares del Sur dije. Ella asinti. Cmo compr esos fondos? Es muy importante que me lo cuente todo. Se reuni con l, mantuvo correspondencia, habl con algn criado suyo? Tengo que saberlo. Hay tan poco dijo. Sus uas araaban suavemente la superficie tosca de la mesa. Yo... yo no tuve contacto personal con l. Tena a alguien que se relacionaba con l por m. Philip Deloney. S. Desde hace algn tiempo tengo claro que usted sabe que nosotros... su voz se convirti en un hilo. Que son amantes, s. Y que l es una especie de jugador a pequea escala y un corredor. Ha comprado y vendido en el Jonathan's en mi nombre me explic en voz baja. Tengo tan poco dinero, y necesitaba intentar asegurar ms para poder establecerme por mi cuenta. No tuve ms remedio que rerme. A Elias le hubiera encantado or este extrao apareamiento del corazn y el dinero, el romance que se compraba y se venda en la Bolsa. Miriam me mir perpleja, y yo me deshice de mi jolgorio, porque se pareca a la risa del pnico. Cul es la naturaleza de la relacin entre Deloney y Rochester? S que es una relacin distante. Philip le ha estado buscando y

no logra encontrarle. Y por qu le ha estado buscando? Es ms, por qu ha venido usted a buscarle aqu hoy? Philip dispuso que Rochester comprara fondos de la Mares del Sur en mi nombre. En su nombre tambin. Pero por qu? Usted mantiene una relacin, aunque sea una relacin extraa, con Adelman. Evidentemente no necesitaba una tercera persona para procurarle acciones. El seor Deloney me dijo que Rochester poda conseguirnos acciones con descuento, por quince, o incluso veinte libras menos que el precio de mercado. S por el seor Adelman que las acciones estn a punto de subir, as que, con el descuento, pens que conseguira el suficiente dinero para mudarme de casa de su to. Pero Philip se cans de esperar, y necesitaba convertir sus acciones en dinero contante y sonante. El acuerdo era que no intentaramos reconvertir las acciones durante un ao desde el momento de la compra (tena que ver con el modo en que habamos recibido el descuento) pero Philip quera plata. Intent localizar a Rochester para que le dijera cmo conseguir la conversin, y no conozco la naturaleza de su correspondencia, pero s s que le agit severamente. Apenas me hablaba del tema, slo me deca que las acciones ahora no eran ms que basura. As que cuando vi el anuncio en el peridico, pens que podra enterarme de algo ms. Es usted duea, es decir, tiene en su poder las acciones de la Mares del Sur? Miriam asinti. Por supuesto. Junt las manos. Nunca he odo una noticia tan buena. Buena noticia? Por qu iban a ser mis acciones una buena noticia para usted? Llveme hasta sus acciones y se lo enseo. Dejamos el caf apresuradamente, despus de decirle a la moza que recogiese los nombres de cualquiera que viniera buscndome. Regresamos a la casa de Broad Court, y Miriam me invit a su vestidor, donde sac una caja de filigrana dorada llena de grueso papel de pergamino. Primero mir los documentos ms delgados: acciones de proyectos, en su mayora para la construccin de dos nuevos puentes sobre el Tmesis. Haba visto a Elias engaado con

sus propios proyectos con demasiada frecuencia como para no reconocer a primera vista mera palabrera. Creo que el seor Deloney la ha tomado por tonta con esto. No son ms que promesas vacas. Que me ha tomado por tonta? Miriam mir los papeles. Entonces dnde est el dinero? En la mesa de juego, supongo. Entonces me hall hacindole la pregunta que no haba pensado formular. Fue para este ladrn para quien quiso que yo le prestara veinticinco libras? Le haba dado toda mi asignacin, y le haba prometido asignaciones futuras dijo con voz queda. Me haba quedado bajo mnimos despus de comprar esto. La mano de Miriam tembl al sacar las acciones de la Mares del Sur. Eran un conjunto impresionante de documentos, escritos sobre el pergamino ms fino en la caligrafa ms elegante. Proclamaban su autenticidad a cualquiera que les echase un vistazo. Sin embargo, yo estaba completamente convencido de que eran falsos. Saba que Rochester venda acciones falsas, y saba que Deloney andaba en tratos con Rochester. El inexplicable descuento que Miriam haba recibido slo confirmaba mi sospecha. Por lo poco que saba acerca del precio de las acciones, poda entender por qu Miriam estaba tan falta de liquidez. Se haba gastado quinientas o seiscientas libras en acciones que no valan ni dos peniques. Me dola tener que decirle que haba destruido sus ahorros. Creo que estas acciones no son ms que un fraude le dije con suavidad. Me las quit de las manos y las mir. Sus pensamientos eran evidentes. Tenan un aspecto tan sumamente real. Haba sido tonta por creer en aquellas participaciones en proyectos, pero stas: stas parecan oficiales, estampadas en relieve, aprobadas. Est equivocado dijo al fin. Si fueran falsificaciones, no hubiera recibido el pago de un dividendo, como hice el trimestre pasado. Sent una especie de terror fro. Me deslic despacio hasta el

divn de Miriam e intent comprender lo que haba escuchado. Un dividendo! Entonces quiz las acciones no fueran falsas, y si se las haba comprado a Rochester, entonces a lo mejor Rochester slo venda acciones legtimas. Despus de todo, Virgil Cowper, el empleado de la Mares del Sur, me haba dicho que haba visto el nombre de Miriam en los archivos de la Compaa. Apret los puos e intent comprender qu podan significar los dividendos de Miriam, y de qu manera podan significar lo que ms tema: que Rochester no era ningn villano y que yo haba estado equivocado desde el principio. Alargu el brazo y volv a coger los papeles de manos de Miriam. Mis ojos recorrieron todo el pergamino, buscando no saba qu, alguna prueba de su falsedad, como si pudiera reconocer tal cosa si la tuviese delante de los ojos. Tema que mi ignorancia me hubiera llevado, a este momento, el momento de la revelacin de mi propia estupidez. La probabilidad de Elias no haba dado ms fruto que el fracaso. Miriam tom las acciones de mis manos de nuevo y volvi a meterlas en la caja. Cmo pueden ser falsas? pregunt, sin darse cuenta de que su informacin me haba destrozado. A m me parece que de ser falsas un corredor como su padre hubiera reconocido su falsedad enseguida. Me zaf de mi desolacin. Mi padre? Las vio? S. Pas por aqu por casualidad una tarde cuando yo las haba sacado de la caja. Supongo que estaba, soando despierta, pensando en la casa que podra alquilar cuando las vendiese. Me pregunt si poda verlas, y yo no me atrev a negarme. Le rogu que no se lo dijera a nadie, que deseaba mantener mi especulacin en bolsa en secreto, y esperaba que l lo entendiese. Qu le dijo? Estuvo muy raro. Me lanz una especie de mirada cargada de intencin, como si compartisemos un secreto, y me dijo que poda contar con su silencio. Admito que me sorprendi porque tema que le contase el secreto a su to slo por el placer de hacerlo baj la mirada, sintiendo una sbita vergenza por haber insultado a mi padre. Lo siento dijo. A m ya todo me daba igual. De haberme dicho que mi padre haba resultado ser mahometano me hubiera dado igual. Le cog la mano y se la llen de besos. En las horas futuras recordara este momento y me reira de m mismo, porque en aquel instante no

pensaba apenas en Miriam como una mujer hermosa, sino como un hermoso vehculo de buenas noticias. Mi padre haba visto las acciones. E incluso sin haber estudiado su panfleto, sin haber ledo lo suficiente como para ni siquiera recordarlo bien, s haba ledo lo suficiente como para comprender la naturaleza de las acciones de Miriam, y cmo poda ser que le hubiesen reportado dividendos. Y lo que es ms, comprenda ahora que no haba sido un necio y que la filosofa de Elias me haba servido muy bien, mejor de lo que poda haber imaginado. Miriam me retir la mano, pero apenas pudo contener la explosin de una carcajada genuina. Es usted el hombre ms loco o el ms voltil del mundo. En cualquier caso, le agradecera que dejara de babearme la mano. Usted perdone, seora casi grit. Pero me ha dado precisamente la informacin que necesitaba, y estoy de lo ms agradecido. Pero qu es? Puede haber alguna conexin entre estas acciones y su padre? Qu puede...? se detuvo. La sangre se le retir del rostro y su boca se abri despacio en una expresin de haber comprendido, y de estar horrorizada. Est buscando a Rochester. Es sobre su padre, verdad? El seor Sarmento no tena razn. Slo entonces se me ocurri que ella no lo saba. Haba estado inmerso tan profundamente en mi investigacin que haba credo que a todo el mundo su naturaleza le resultaba obvia. Pero Miriam no lo haba sabido, y se haba preguntado de qu hablbamos mi to y yo en el despacho, y se haba preguntado por qu me haba mudado a su casa. Asent, ya que ahora comprenda que el extrao comportamiento de Miriam haba estado basado en una vana especulacin, en su propio ejercicio fallido de probabilidades. Claro. Usted pensaba que yo estaba investigando un asunto diferente, no es cierto? Sarmento le cont algo. Por eso estaba enfadada. Pensaba que la estaba investigando a usted, a su dinero, a su intimidad con Deloney. Lentamente se sent en el divn, y lentamente se llev una mano a la boca. Cmo puede Philip estar implicado en algo tan espantoso? Eso es lo que debo descubrir. Puede haber estado compinchado con Rochester para engaarla a usted y a no s cuntos ms. A lo

mejor l mismo estaba engaado y nunca quiso perjudicarla. Pero cmo poda l estar engaado? l mismo falsificaba acciones seal las acciones de los absurdos proyectos que posea . Saba que eran falsas cuando las compr. Eran slo cinco libras de vez en cuando, y no poda soportar avergonzarle negndome. Pero est claro que estas acciones de la Mares del Sur son de calidad muy superior. A lo mejor el cazador fue cazado. Pero no tenemos tiempo de ocuparnos de Deloney. Ahora no. Nuestra primera preocupacin ha de ser llevar estas acciones a la Casa de los Mares del Sur. Miriam se llev una mano a la boca. Pero eso tiene que ser peligroso. Si saben que tenemos acciones falsas, no tomarn medidas contra nosotros? Saben que no hemos sido nosotros quienes han falsificado estas acciones. Creo que sospechan de Rochester y de su fraude, pero hasta ahora no tenan pruebas de que estas falsificaciones existan. Y creo que le van a pagar una bonita suma por ellas, porque desean hacer desaparecer toda prueba de su existencia. No sera mejor intentar venderlas antes de arriesgarnos a llevarlas a la Casa de los Mares del Sur? Sacud la cabeza. No podemos arriesgarnos a quedarnos con ellas. Cuanto antes se las quite de encima y las convierta en dinero real, ms segura estar. Creo que he podido ponerla en peligro, Miriam, a usted y a esta casa, porque el mundo entero sabe que busco la verdad acerca de la muerte de Samuel Lienzo, y el mundo entero sabe que Samuel Lienzo era mi padre. Quienquiera que haya falsificado estas acciones puede saber que algunas de ellas estn a nombre de Miriam Lienzo. Debemos deshacernos de ellas enseguida. Dej que Miriam se quedase con dos de los documentos y me coloqu el resto por mi persona. Luego salimos a la calle y nos procuramos un carruaje para que nos llevara hasta la Bolsa. Est incmoda le dije conforme nos aproximbamos a Threadneedle Street. Sus manos temblaban ligeramente. Temo que vaya a ocurrir algo terrible ah dentro respondi. Que vaya a perderlo todo. Me ha explicado tan poco. No ha hecho nada malo, Miriam. La han estafado, y resulta que

en este asunto yo creo que algunos hombres muy ricos pueden estar dispuestos a pagar por mantener esta estafa en secreto. Tengo mis propios intereses que satisfacer en la Casa de los Mares del Sur, pero mi compromiso fundamental es el de ayudarla. Asinti, creo que ms resignada que reconfortada. As que entramos en el edificio. Conduje a Miriam suavemente hasta la oficina que haba visitado previamente y all ped hablar con el seor Cowper, pero uno de los empleados me dijo que haca varios das que Cowper no apareca por la oficina. Hace casi una semana que no le veo murmur. Raro. Sola venir a trabajar muy regularmente. Entonces querra hablar con alguna otra persona acerca de un tema de lo ms urgente. Qu tema es se? su altivez me indicaba que no le gustaba mi voz. Mejor que mejor. El tema de la falsificacin de acciones le entregu al empleado uno de los documentos de Miriam. Por la reaccin que desat mi declaracin, poda bien haber apualado al empleado en el corazn. Los dems oficinistas soltaron la pluma en mitad de la frase. Una pila de libros mayores cay al suelo. El hombre con quien hablaba empuj la silla hacia atrs, haciendo que la pata chirriara torturadamente contra el suelo. Se levant y estudi el papel. Oh, esto dijo con una risa nerviosa. Por supuesto. Es un error que, ya sabe... se aclar la garganta. Ahora mismo vuelvo aadi abruptamente y se fue corriendo por el pasillo. Permanecimos all de pie algunos minutos, con los hombres de la Mar de Sur mirndonos, hasta que el primer oficial regres y nos pidi que le siguiramos. El oficial empez a caminar a un ritmo tan absurdo que a Miriam le costaba seguirle. Los faldones sueltos de su vestido se agitaban en torno a su figura como alas. l se detuvo varias veces, a unos quince pies por delante de nosotros, para animarnos con la mano a que nos diramos ms prisa, y nos llev pasillo abajo, nos hizo subir dos tramos de escalera y luego nos introdujo en una oficina privada, una habitacin con una gran mesa en el centro y varias ventanas que daban a la calle. Nos recomend que aguardsemos un rato y dio un portazo al salir. Miriam me mir fijamente.

Qu va a ocurrir? comenz con voz trmula. No se asuste le dije, aunque quiz yo tambin estuviera un poco asustado. Me parece que esto se est desarrollando a las mil maravillas. Hemos captado su atencin. Llevamos ventaja. Pueden intentar asustarnos, Miriam, pero tendr que aguantar con fortaleza sus duras palabras. Y est tranquila que no dejar que nada malo le suceda. Me temo que mis palabras consiguieron asustarla ms en lugar de tranquilizarla. Miriam empalideci, se dej caer despacio en una silla y se puso a abanicarse muy deprisa. Yo fing una pose tranquila, pero me coloqu frente a la puerta, preparado para cualquier eventualidad. Era inconcebible que la Compaa de los Mares del Sur intentase ejercer violencia contra m en sus propias dependencias, pero ya no era capaz de descartar ninguna posibilidad. Ha de recordar comenc, esperando ofrecerle consuelo que es usted quien tiene ventaja sobre esta compaa. Puede que quieran convencerla de lo contrario, pero no olvide nunca que harn cualquier cosa para obtener su silencio. Lo cierto es que me tema que eso fuera verdad. Esperamos bastante ms de una hora, y cada momento que pasaba vea a Miriam ms preocupada. Hablaba de vez en cuando para sugerir que sin duda se haban olvidado de nosotros, y que podamos irnos sin ms, pero yo me negaba. No puedo creer que sean tan descorteses de encerramos en esta habitacin para luego no hacernos caso. Quiz no debamos soportar esta indignidad. Vmonos ahora mismo. Sacud la cabeza. Es demasiado tarde para eso. No podemos volver a poner las cosas como estaban. Es mejor tener este enfrentamiento ahora, mientras seguimos teniendo la ventaja de la sorpresa. Haba elegido mal mis palabras, porque Miriam se puso a jugar nerviosamente con la tela de su vestido, tirando de un hilo suelto de la manga hasta que tem que toda la prenda se deshilachara. Por fin la puerta se abri de golpe y entr un hombre gordo, de tez colorada y edad madura, agitando la accin de Miriam por encima de la cabeza. Llevaba una peluca oscura y espesa que contrastaba con su complexin de gusano. Quin ha trado esto aqu? pregunt. Dio un portazo tras de s y golpe la mesa dejando el papel encima.

Miriam se estremeci como si la hubiesen agredido. Sin duda sa haba sido precisamente la intencin de aquel villano. La accin pertenece a esta dama dije. Y quin es usted, caballero? Quin soy yo a usted no le importa, Weaver. Lo que me importa es este descarado intento de comprometer a la Compaa de los Mares del Sur y la integridad de las riquezas de la nacin. Acaso crea que iba a poder hacer pasar esta basura por legtima en la Casa de los Mares del Sur? pregunt, mirando a Miriam directamente a los ojos, que no nos bamos a dar cuenta de que era una falsificacin? Sabemos que tiene ms como sta, ramera escurridiza. Dnde estn? Miriam se puso en pie y pens que le abofeteara. Y no recuerdo muy bien por qu evit que esta valiosa mujer administrase un castigo tan bien merecido. Pero lo cierto es que me entromet. Sinvergenza! exclam, metindome abruptamente entre ellos. Cmo se atreve a hablarle a una dama de esa manera? Si fuera usted algo ms que un pastelillo hinchado le dara una patada en el trasero aqu mismo. No puede usted creer que esta dama sea la autora de la falsificacin. Si sus problemas slo se limitaran a tener delante a una viuda cuidadosa con sus ahorros, sera usted muy afortunado. No entiendo qu pretende conseguir insultando a una dama, a quien me parece que debe usted mucha ms cortesa, y s que no espera usted que permita que una dama bajo mi proteccin soporte semejante trato. No intente engaarme con sus mentiras de rufin callejero bram el hombre, casi directamente en mi cara. Esta mujer es culpable de falsificacin, y mi intencin es la de llevarla ante un tribunal. sta era una amenaza estremecedora. No poda haber duda de que la Compaa poda amaar una condena si deseaba verla colgada. Miriam se volvi hacia m. Era una mujer fuerte, pero poda ver que esta amenaza la haba asustado. Sus ojos estaban hmedos y sus dedos temblaban. Me dijo que no corramos peligro empez a decir. No se preocupe le dije con voz queda. No se atrever a acusarla ante la ley. Ya veo que es usted el cmplice de esta fulana, Weaver. Ms le vale preocuparse, y a usted tambin. Cmo puede creer que una Compaa, vigilada tan de cerca por el Rey, y entre cuyos directores

se cuenta el mismsimo Prncipe de Gales, soportara ser vctima de un insulto de esta magnitud? No hay duda de que la Compaa ha sido vctima de un insulto repliqu, independientemente de quienes sean sus patronos. Lo que est en tela de juicio es quin ha insultado a quin. Usted sabe muy bien, seor, que la seora Lienzo no tiene nada que ver con la falsificacin. En cuanto a usted, Weaver me espet, descarto la idea de que haya tenido nada ms que los motivos ms viles para perpetrar este crimen, y no descansar hasta verle ahorcado! No conozco su nombre respond y no s qu cargo piensa usted que detenta, pero s lo que es usted en realidad, y ser yo quien le vea a usted pagar el precio del asesinato. Pagar yo un precio por asesinato? Sin duda est usted loco! Es usted quien ha cometido asesinatos, como me he esforzado mucho en descubrir. Crea usted, alguien que tan pblicamente se ha declarado nuestro enemigo, que nos iba a pasar desapercibido? S que est usted implicado en el caso de Su Majestad contra Kate Cole, y s que est usted involucrado en la muerte de ese canalla. Esta Compaa est decidida a verle juzgado por los tribunales. Estaba asombrado. No poda creer que este hombre hiciera una declaracin tan atrevida. Senta que era una confesin de su relacin con los hechos, pero no poda adivinar cul era esa relacin exactamente. Significaba esto que la Compaa estaba compinchada con Wild? Que la Compaa prcticamente haba confesado que estaba detrs de la muerte de mi padre? No era capaz de resolverlo. Me senta como un animal atrapado, y tuve que reprimirme para no saltar sobre este hombre y darle una paliza que le hiciese desangrarse. Miriam lo observaba todo enmudecida. Su rostro era el de una nia cuyos padres se pelean delante de ella. Deseaba que no se hubiese tenido que sentir tan amenazada, pero ahora ya no haba nada que hacer para remediarlo. Ha dado usted un paso en falso le dije al hombre de la Mares del Sur al convertirme en su enemigo. Profiri una carcajada, y mi furia se inflam, porque saba que no tena nada con lo que amenazarle ms que la violencia del momento. Pero entonces un pensamiento vino a mi mente. Si quiere usted silenciarme, le sugiero que lo haga aqu y ahora. Todo lo que dice no es ms que un farol, porque le aseguro que en el momento en que salga de este edificio informar al mundo de la existencia de estas acciones falsas.

Quiz nos estemos apresurando. No haba visto entrar a Nathan Adelman, pero estaba de pie en el umbral, con un aspecto levemente divertido. Quiz la seora Lienzo no sea ms que una vctima, y no una villana. Supe instantneamente cul era su juego: Adelman iba a adoptar el rol de hombre compasivo. Miriam suspir con alivio, pero supe que era demasiado lista como para que pudieran engaarla por ms de un instante. Mantente fuera de esto, Adelman dijo el otro hombre, no sabes de lo que ests hablando. Creo que s lo s. Miriam, usted slo quera convertir estas acciones en dinero lquido, no es cierto? Ella asinti despacio. Veo claramente que la han timado, y le voy a decir lo que vamos a hacer. La Compaa est dispuesta a pagarle trescientas libras por estas acciones. Le parece un trato satisfactorio? Vi que Miriam, en su ignorancia, estaba dispuesta a aceptar esta pobre oferta. Yo me negu. Adelman le espet, por qu juega a tratarnos como a dos tontos si no lo somos? Sabe perfectamente que si estas acciones fueran vlidas podramos venderlas por ms del doble en el mercado burstil. Ha aprendido usted un par de cosas sobre los valores, Weaver. Me alegra comprobar que es usted el hijo de su padre despus de todo. S, las acciones de la Mares del Sur se estn vendiendo ahora por ms de doscientas libras, pero stas no son acciones vlidas: no valen ms que el papel en el que estn impresas, es decir, apenas nada. Trescientas libras a cambio de apenas nada es una buena oferta, me parece a m. Lo que tenemos Miriam y yo vale mucho ms que eso le dije , porque ahora tenemos pruebas de que hay en circulacin acciones fraudulentas de la Mares del Sur. Qu efecto tendr eso sobre su valor en el mercado una vez que se corra la voz, Adelman? Sus esfuerzos por eclipsar al Banco llegarn a su fin repentinamente. Ni se le ocurra probar con nosotros una de sus tretas de Compaa, porque nos hemos preparado colocando ejemplares de estas acciones fraudulentas en media docena de lugares diferentes ment apresuradamente. De no ir a recogerlas antes de la hora convenida, nuestros asociados las sacarn a la luz pblica. No puede

amenazarnos con hacernos dao ni destruir estas acciones sin ver a su Compaa completamente arruinada. Miriam y yo nos miramos el uno al otro y asentimos, como si hubisemos ensayado la mentira. Me encant verla comportarse con autoridad: cruzada de brazos, sacando pecho, la barbilla en alto. Saba que el equilibrio del poder haba cambiado de lado. El compaero de Adelman casi escupe al ver la imagen de nuestra complacencia. Se atreve a amenazar a la Compaa de los Mares del Sur? ladr. No ms de lo que esta Compaa nos amenaza a nosotros. Djeme que le haga una contraoferta. Esta mujer firmar un papel jurando que nunca revelar su conocimiento del fraude de las acciones, y le entregar a ustedes todas las acciones falsas que posee. Har esto a cambio de cinco mil libras. Miriam no tuvo la suficiente compostura como para no sofocar un grito ante la mencin de tamaa suma, una suma muy por encima de lo que haba soado tener a su disposicin; no comprenda que lo que para ella significaba la opulencia no era ms que una minucia para una compaa que en unos pocos meses iba a ofrecerle un regalo de millones de libras al gobierno a cambio del derecho a hacer negocios. Cinco mil libras? Est usted loco, seor? ladr el sujeto brusco. Adelman, sin embargo, desempeaba el papel ms diplomtico, y vi inmediatamente que estaba aliviado de haber escapado de forma tan barata. Pues muy bien, Weaver. Miriam, estar usted de acuerdo en firmar un documento? Si incumple su promesa entonces se considerar que ha roto el acuerdo y le deber a la Compaa cinco mil libras, por las que le aseguro que la llevaremos a juicio. La dama haba recuperado su compostura. Acepto sus trminos dijo con calma, aunque creo que estaba dispuesta a cantar de alivio y de emocin. Y ahora dijo Adelman a Miriam, le importara esperar fuera durante un momento mientras concluimos nuestros asuntos con el seor Weaver? Apenas haba salido de la habitacin cuando el hombre desagradable se puso a gritarme de manera exaltada.

Se creer usted que est fuera de nuestro alcance, Weaver, por habernos desafiado de este modo, pero djeme que le asegure que esta Compaa es capaz de destruirle. Del mismo modo que destruy a mi padre, a Michael Balfour, y a Christopher Hodge, el librero? Tonteras dijo Adelman, agitando una mano en el aire. No puede usted creer que la Compaa orquest esos crmenes. La sola idea es absurda. Crea que tena razn, pero no apart la mirada. Entonces quin lo hizo? Caramba, cre que llegados a este punto lo sabra usted dijo despreocupadamente. Martin Rochester. Sospech que me estaba probando, intentando sonsacarme lo que saba. Y quin es Rochester? Eso respondi Adelman estamos tan ansiosos como usted por saberlo. Slo sabemos que es un seudnimo utilizado por un torpe procurador de acciones falsas. No es ms que un falsificador insignificante que ha engaado a un pequeo nmero de personas: mujeres como la seora Lienzo, que no saben nada de la Bolsa. Eso es mentira dije. Rochester es algo ms que un falsificador insignificante, y apuesto a que ha engaado a ms de un pequeo nmero de damas con guantes blancos. Miriam haba recibido dividendos, cosa que slo poda significar que alguien haba ayudado a Rochester a falsificar los registros adems de las acciones. Cuando mi padre vio sus acciones, comprendi enseguida lo que significaban. Este fraude slo puede haber sido perpetrado con la cooperacin de ciertos elementos dentro de la propia Compaa de los Mares del Sur haba escrito. La Compaa es como un trozo de carne, podrida y repleta de gusanos. Dgame le dije con una amplia sonrisa. Qu ha sido del seor Virgil Cowper? No nos dedicamos a espiar a nuestros empleados ladr el hombre de la Mares del Sur con inesperado vitriolo. No me gustan nada sus necias preguntas. As que qu quieren de m? Qu ms amenazas pueden hacerme? Debo temer ms violencia y ms robos para que ustedes puedan seguir guardando el secreto?

Adelman y su compaero intercambiaron miradas, pero fue Adelman quien habl. Ha deducido usted correctamente que deseamos mantener el asunto de las acciones en secreto, pero no vamos a amenazarle. Y no s nada de violencia ni de robos. Pretende usted que yo crea que no intentaron ustedes, en modo alguno, suprimir un panfleto que escribi mi padre y que hubiera sacado a la luz la existencia de las acciones falsas? Volvieron a intercambiar miradas. Hasta este momento dijo Adelman, no saba que su padre hubiera tenido intencin de escribir tal panfleto. No puedo creer que fuera tan temerario. Si se ha encontrado usted con algo as, sospecho que no es ms que otra falsificacin. No saba si darle crdito siquiera a esa posibilidad. El manuscrito me haba parecido a m estar escrito con la letra de mi padre, y creo que mi to hubiera reconocido una falsificacin, pero mis enemigos sin duda eran expertos falsificadores. Aun as, el fuego que acab con la vida de Christopher Hodge, el impresor de mi padre, no haba sido falso; y no fue un ladrn falso el que se llev el nico ejemplar del manuscrito de mi habitacin. Alguien estaba desesperado por borrar todo rastro de ese documento. Hay abundantes pruebas que me indican que el panfleto era real anunci. Esas pruebas han sido amaadas dijo Adelman cansinamente para engaarle. Sacud la cabeza. No pensaba crermelo. Y no tiene usted nada ms que decirme que me ayude a descubrir quin mat a mi padre? No estamos aqu para ayudarle, Weaver me espet el hombre desagradable. Adelman levant una mano para silenciar a su compaero. Me temo que no, seor Weaver. Excepto asegurarle que nuestros enemigos le han estado utilizando. Sospecho que aqu anda la mano del Banco de Inglaterra. Eso es una falacia susurr agresivamente. Llevaba demasiado tiempo en este negocio como para creer que me haban estado llevando por el camino equivocado desde el principio. A pesar de todo, no poda olvidar completamente las

palabras de Adelman, y me llenaron de ira contra m mismo y contra l y contra casi cualquiera cuyo nombre se me pasara por la mente. Se lo advert, como usted recordar continu Adelman. Estbamos sentados en el Jonathan's y yo le dije que no poda verse a s mismo en el laberinto, pero que los maestros del juego lo vean a usted y lo llevaran por el mal camino. Y as ha ocurrido. Todo lo que se ha esforzado tanto en descubrir ha resultado ser una mentira. Tonteras! proclam, esperando silenciar sus patraas con la fuerza de mi conviccin. He descubierto que la Compaa de los Mares del Sur ha sido violada con falsificaciones, y eso no es mentira. He descubierto que el tal Rochester, que sin duda mat a mi padre, est detrs de estas falsificaciones. Es mucho ms probable que el fantasma de Rochester, aunque sea un villano, no tenga nada que ver con su padre dijo Adelman suavemente. Nuestros enemigos slo deseaban hacerle creer lo contrario para que usted sacara estas falsificaciones a la luz pblica. Me niego a creerlo dije obstinadamente, como si logrando reunir toda la fuerza de mi voluntad pudiese disipar esas ideas. Quera agarrar a Adelman por el pescuezo y apretar hasta que admitiese la verdad. Supongo que quera creer que la verdad era as de accesible. Puede usted creer lo que guste, pero si busca respuesta a la muerte de su padre, no tiene ms remedio que saber que le han llevado por el mal camino. No se enfade usted consigo mismo; nuestros enemigos son listos y adinerados, y son sin duda nuestros enemigos, porque han intentado hacernos dao a los dos. Y despus de todo, en serio pudo usted creer en algn momento que la Compaa de los Mares del Sur, tan necesitada como est del apoyo del pblico y del Parlamento para poder proceder con nuestros negocios, se enredara en actividades tan despreciables y de naturaleza tan vil? Que nos involucraramos en asesinatos, asesinatos, seor Weaver, a riesgo de perder un negocio que es bueno para la nacin y que enriquecer a nuestros directores? No tena respuesta. No poda permitirme dar crdito a sus palabras, pero no se me ocurra nada con que refutarlas. Adelman observ la expresin de mi rostro, y me crey rendido. De modo que, seor Weaver, aqu es donde nos encontramos. Usted no va a ser aliado de la Compaa, pero eso no significa que vaya usted a ser nuestro enemigo. Si tuviera usted ms preguntas, puede venir a verme. No deseo que haga usted ms escenas, ni que perpete estas mentiras peligrosas. Ha sido usted un eficaz agente del seor Bloathwait y del Banco de Inglaterra. Si siendo ms abiertos con usted podemos hacerle menos peligroso para nuestra reputacin,

entonces lo seremos. Abri la puerta. Le deseo un buen da, seor.

Veintinueve

Miriam no poda estar ms satisfecha con su premio, pero yo tena dificultades para compartir su alegra. Dej que me agradeciera la ayuda que le haba prestado, le consegu una calesa y luego me retir a una taberna a pensar en la situacin. Si algo haba aprendido desde el comienzo de mi investigacin, era que estos hombres estaban instruidos en el arte del engao, pero ahora me encontraba tan profundamente inmerso en sus fantasmagoras que ya no poda estar seguro de lo que era real y lo que no eran ms que meras ficciones. Los hombres de la Compaa de los Mares del Sur estaban mintindome audazmente a la cara para ocultar sus crmenes, o estaba siendo vctima de las maquinaciones de Bloathwait para destruir a una compaa rival? Y si Bloathwait haba estado dispuesto a engaarme con objeto de colaborar en la ruina de la Mares del Sur, era posible entonces que hubiera estado dispuesto tambin a matar a mi padre, a Balfour, y a Christopher Hodge? Con millones de libras en liza para la compaa que suscribiese los prstamos del Estado, resultaba impensable que el Banco de Inglaterra cometiera estos crmenes para lograr esos beneficios? Yo haba credo eso mismo con respecto a la Compaa de los Mares del Sur. Y si mi enemigo era el Banco y no la Compaa, entonces haba sido desde el principio errnea mi bsqueda de Rochester? Intent despejar estas dudas metindome otra vez de lleno en la investigacin. Volv al Kent's para averiguar si alguien ms haba venido en respuesta a mi anuncio y all me dieron dos nombres y direcciones. Ninguno de los dos me result til: eran meros parsitos que intentaban extorsionarme fingiendo que tenan informacin que no posean. Despus de abandonar la segunda casa, me concentr en decidir cul sera mi siguiente paso. No poda simplemente volver a casa de mi to; no poda estarme quieto. Me met en la taberna ms prxima y beb tan rpido como los pensamientos cruzaban mi mente. Tena que encontrar a Rochester, o encontrar aquello que se llamaba a s mismo Rochester. Slo saba de dos personas que a mi parecer podran sealarme la direccin en la que se hallaba esta

persona o personas, y de Jonathan Wild no me fiaba, as que obligara a la otra a decirme cuanto supiese. Sin preocuparme por terminarme la cerveza, me puse en pie y me march a Newgate una vez ms para entrevistar a Kate Cole. No poda ofrecerle nada para hacer que me ayudase, y me ruborizo al admitir que no desech del todo el uso de la violencia para convencer a Kate de que cooperase. Quiz la idea no estuviese del todo formada en mi mente, pero crea que no iba a abandonar su celda hasta que me contase cuanto supiera de Martin Rochester. Al llegar a Newgate, me abr paso con decisin hasta la celda de Kate y llam a la puerta con saa. Nada, ninguna de sus evasivas iba a impedir que me enterase de lo que deseaba saber. Cuando la puerta se abri, me hall frente a un individuo rechoncho con los ojos pequeos y rasgados y una boca muy manchada de vino. Por un momento sent cierta vergenza por irrumpir de forma tan maleducada en la habitacin de Kate cuando tena un invitado, pero ste no era momento de cortesas. No hice caso al sujeto y empuj la puerta con fuerza, que se abri para descubrir, no a Kate, vadeando como una puerca en su propia podredumbre, sino a una mujer tan rechoncha como el hombre y un par de nios gorditos, todos reunidos en torno a una pequea mesa, tomando su comida vespertina. Mi bochorno regres. No haba duda de que esta celda era la de Kate. Dnde est la mujer que resida aqu? pregunt, con cierto tono conciliador apoderndose de mi voz. Ni idea repuso el hombre, y observando que mi trabajo haba terminado, cerr la puerta dando un portazo. No era momento an para la sesin del Old Bailey, de modo que no podan haberla llevado al juicio. Habra vendido su cuarto por ms dinero en efectivo? Dnde est Kate Cole? interrogu al primer carcelero que pude encontrar. Tengo que verla. Pues me temo que no va a poder ser respondi el carcelero , o incluso si pudiese, ella no lo iba a ver a usted. Estando muerta lo veo difcil. Muerta balbuce. Me senta, no s, desmayado quiz. Sent que la muerte estaba por todas partes. Que mis enemigos saban todo lo que yo saba, que anticipaban mis planes antes incluso de que se me ocurrieran a m. De qu ha muerto?

Colgada por el cuello. Pero si an no ha tenido lugar el juicio razon. Usted no entiende nada, eh? Se colg ella misma dentro de su bonita celda. Un suicidio? me pareca inconcebible que alguien como Kate fuera capaz de la desesperacin requerida para siquiera plantearse el suicidio. E incluso si lo fuera, no esperara los resultados del juicio antes de abandonar toda esperanza?. Est seguro de que fue un suicidio? Eso dijo el forense que era. Mi mente empez a formular frenticamente las preguntas que me llevaran a saber quin haba hecho esto. Y tuvo algn visitante antes de su muerte? No que yo sepa. Hay alguien ms que pueda saberlo? inquir. Otro carcelero a lo mejor? No que yo sepa. Le puse un cheln en la mano. Ahora lo sabe? No respondi, pero gracias por su generosidad.

Ahora haba cuatro asesinatos. Kate Cole no se haba colgado sola; si haba de pensar sobre lo probable, lo nico creble era que Kate Cole le habra escupido en el ojo al verdugo antes que quitarse la vida. No, Kate haba sido atrapada en la misma tela de araa que haba atrapado a mi padre, a Michael Balfour, y a Christopher Hodge, el librero. Ahora comprenda ms claramente que nunca que Elias tena razn. El mundo de las nuevas finanzas haba producido un poder imparable de proporciones que ni siquiera poda entender. Haba estado buscando a un hombre, o quiz a una camarilla de hombres, que estaban sentados en algn sitio maquinando maldades, ejecutndolas, quiz con escalofriante crueldad. Ahora ya no crea que un hombre o incluso un grupo de hombres fuera responsable. Haba demasiadas conexiones, demasiados caminos de vileza. Demasiados hombres tenan demasiado poder e informacin, pero n