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Alexa Darin Mos Experientes

Resumo
Pepper Bartlett sempre foi uma mulher que soube exatamente o que quis, exceto em relao aos homens. Possua um corpo esbelto e uma beleza clssica, por isso nunca teve problemas para encontrar um homem. Porm, outra coisa, encontrar um homem que ainda no enganou uma mulher, que no mentiu, ou um que tenha corrido na direo oposta ao ouvir a palavra compromisso. Determinada a acabar para sempre com essa procura a homens somente atraentes, suados, fortes e que usam jeans, Pepper colocou um anncio com um requisito: Trabalhadores comuns abstenham-se de responder a este anncio. O que Pepper deseja um homem que a coloque do avesso e a enlouquea de desejo, mas que no a deixe louca de raiva. E assim encontrar as respostas para seus sonhos. Jake Hunter inteligente, sensvel, e tambm um mdico. Com um cabelo preto e um corpo bonito, com certeza Pepper gostaria de conhec-lo melhor. Jake o homem, e ela no v a hora de irem para a cama, mas parece que ele quer esperar. O que est escondendo? E quando Pepper descobrir? Odiar Jake e todos os homens para sempre?

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Pesquisa: Gr e Cia. Rev. Inicial: Carol Rev. Final: Lia

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Leitura Final: Chiquita Formatao/Arte: Dia

Comentrio Rev. Chiquita

A minha primeira reviso; amei a experincia e gostei da histria, rindo muito com os amigos de Jake e Pepper, apesar de achar que a autora poderia ser mais descritiva nas cenas hot. A histria me fez pensar que todas as mulheres procuram o mesmo que Pepper: um homem que tenha uma conversa agradvel, que nos coloque do avesso, que no encha a cara de cerveja e que nos faa sonhar, no entanto, sabemos que no ser fcil encontr-lo, embora continuemos a procur-lo. Ento, pessoal, bons sonhos e uma tima leitura.

Comentrio Rev. Carol

Bom, gostei do livro, porm achei um pouco fraco. O livro relata Pepper como uma mulher forte e determinada, mas carente, e Jake um homem lindo, carinhoso, triste e trabalhador; um casal que por ajuda de seus amigos entra numa aposta para mudar sua vida sexual e social. divertido e muito gostoso (mesmo com pouqussimas cenas hot). Mas com certeza gostaria de encontrar um Jake por a perdido rssssss.... Aproveitem. *Meu primeiro livro revisado, estou muito feliz por esse novo desafio, e que venham mais...

Comentrio Rev. Lia

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Pra quem gosta de um romance leve com muita ao e suspense essa a pedida; amei o Jack e odiei a Pepper oh mulher chata, meu Deus!!! Mas rir muito com esses dois loucos e seus amigos pirados. Espero que tenha uma continuao e que seja bem melhor que o primeiro.

Caras leitoras, Em memoria de Chris Wallace: Cada garotinha deveria ter um garotinho em sua vida que tornasse real sua fantasia amorosa.

Captulo 1
- Eu quero um homem especial e sexy. - Pepper Bartlett deixou sua bolsa de ginstica e se afundou numa cadeira de praia num restaurante em Malibu. Era um local popular para os moradores e turistas e Pepper teve a sorte de viver e trabalhar nas proximidades. Ela olhou os pratos de suas amigas, mas as frutas picadas e vegetais crus no eram apetitosas para seu gosto. Mahi mahi1, tacos de peixe e quesadillas de frango. Esse sim de dar gua na boca. Lucy e Simone a olharam alguns segundos e voltaram a comer como se ela tivesse feito um simples comentrio sobre o tempo.

1 Tipo de prato bastante tradicional em Saint Barthlemy, o hambrguer de Mahi mahi.

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Pepper esticou as pernas, dobrou-se at tocar os dedos dos ps, para liberar a tenso sentida nas panturrilhas. s duas horas de kick-boxing2 estavam valendo a pena. Afinal esse era o momento; os moradores estavam ansiosos para entrar em forma para o vero e os exerccios necessrios tomavam uma grande quantidade de horas extras. Ela tinha um bom salrio e um corpo bonito, ento no tinha nenhuma razo para reclamar. Pepper olhou para as portas duplas que levam ao Bar da Praia. O piso era revestido de uma camada de areia branca e ela sentiu uma enorme vontade de estar ali. Ela quase podia sentir o calor e a areia massageando-lhe os ps. Era s o que ela precisava, depois de passar as ltimas horas se exercitando. Um cu vermelho caiu sobre o azul do Pacfico e os ltimos raios de sol brilhavam como brasas. Pepper suspirou um pouco. Ela estava esperando que sua jornada de trabalho se resumisse a castelos de areia de construes exticas e observar as ondas morrendo na praia. O sol, a areia, o surf... O que mais uma garota poderia querer? Um homem bonito sentado ao lado dela posando para uma de suas esculturas de areia? Muito mais fcil de imaginar do que fazer acontecer. Mais provvel seria ela ganhar na loteria, mas por hora, Pepper caminharia pela praia ao luar tendo como companhia as gaivotas e os maaricos. - Ser que vocs no me ouviram? - Como no a ouviramos? Voc est quase gritando, querida? - Simone abriu uma cigarreira de ouro, tirou um Virginia Slim3, segurou-o entre seus dedos longos e finos e continuou: - Ns j sabamos disso. A francesinha enfiou a mo no bolso de seu Gucci preto e finalmente retirou um isqueiro de ouro que combinava com a cigarrilha. Simone alisou o cabelo curto e castanho, e colocou o
2 Estilo de arte marcial e desporto de combate.

3 Marca de cigarro.

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cigarro entre os lbios. - No aqui. Disse Pepper, franzindo a testa ligeiramente. Com um movimento do polegar sobre seu ombro apontou para as portas duplas. Simone fez beicinho e deixou o cigarro em cima da mesa envernizada. - Seu pai deixou sua me, certo? Eu no. E isso no significa que voc tem que ser sempre to chata. - E o Henry? Perguntou Lucy. O ltimo homem que demonstrou algum interesse por ela. Pepper recostou-se na cadeira e cruzou os braos. - Henry pediu um tempo. Pepper esperou Simone dizer algo como: "Um, dois, trs: Oh, querida. Como sua amiga no disse nada, Pepper ficou imaginando que a amiga devia estar sentindo compaixo. Lucy mastigava um pedao de couve-flor, sem sequer piscar. - Pediu um tempo? Pepper ficou sria. Antes que pudesse responder, Simone explicou. - Henry no largaria a nossa Pepper. Ele assim. - Ela tomou um galho de aipo de Lucy, quebrou ao meio e o colocou de lado. - disso que precisa querida. Simone pegou um pedao de pssego suculento do seu prprio prato e acariciou-o com a lngua. Depois de testemunhar uma cena de um filme triplo X que foi eterna, a francesa colocou-o na boca lentamente. O nctar brilhava em seus lbios e fechou os olhos enquanto lambia. O rosto de Lucy ficou vermelho como seu cabelo e parou de mastigar. Pepper sorriu. Talvez Lucy nunca fosse capaz de comer um pssego novamente, mas Simone estava certa, sem dvida, ela preferia um pssego suculento. - Isso exatamente o que eu estou falando. Disse Pepper, dando um tapa na mesa. O

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copo de gua com gs de Lucy ameaou cair. -Eu quero um homem para colocar a minha vida de cabea para baixo, que me deixe louca de desejo, hoje, amanh e sempre. Brad, o garom atraente da praia, olhou para ela e sorriu. Pepper sorriu e baixou a voz. Ela no tinha dvida de que Brad era um homem que poderia colocar a vida de uma mulher de cabea para baixo, mas ela tinha ouvido muitas histrias sobre ele e no estava interessada em protagonizar nenhuma delas. - Henry mentiu? - Lucy perguntou. - Eu no disse que ele mentiu. Ele s no revelou algo importante sobre ele. Lucy e Simone olharam para ela. Pepper sabia que esperavam mais explicaes. Ela se aproximou e sussurrou inclinando-se: - Vamos apenas dizer que, depois de trs encontros, eu j vi o suficiente. Simone no estava acreditando. Pepper lanou-lhe um olhar desconfiado. - O que vai fazer? Perguntou Lucy. Pepper voltou a acomodar-se na cadeira e suspirou. - Eu no sei. Virar uma freira, eu acho. - No, no. Olhe ao redor. - Simone abriu os braos. - H um banquete aqui. Pepper olhou rapidamente ao redor da sala. O lugar estava lotado de homens e j conhecia aqueles tipos, pois j havia sado com eles, ou pelo menos, com homens parecidos: alto, baixo, magro, gordo, moreno, branco. Era um buffet completo, mas a palavra vulgar aparecia escrita em suas testas. Tudo parecia fora do lugar. Encontros com esses homens foi uma tarefa desgastante, sempre tinha que se defender. Pepper ficava cansada s de pensar no prximo compromisso. No mais. Ela queria sentir a primavera no ar, a sacudida brusca que a deixaria sem flego. Algo chamado magia, at mesmo o amor primeira vista. - Fcil voc dizer. - disse Pepper. - Voc tem o Paul. Ele no um talo de aipo. - Ela apontou para o prato de Lucy. - Parece que tudo o que eu encontro.

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- Sim, Paul, no um aipo. - Simone disse com um sorriso. Ento ela ficou sria. - Temos de encontrar um pssego, certo? Lucy e Pepper olharam para ela. - Que tipo de pssego? - Pepper perguntou. - Um especial... Hummm... um pssego suculento. Os olhos de Lucy se arregalaram. Pepper tinha certeza de que, se Simone comeasse novamente com seu show, Lucy correria do restaurante. - Se voc quer comer um pssego, no perca tempo comendo aipo. - Disse Simone. Pepper colocou a cabea entre as mos. Essa caminhada pela praia ao luar com gaivotas parecia melhor do que nunca. - Ok, chega. Quer dizer que um banquete? Ou eu estou muito cansada para entender ou voc est falando em chins. Por favor, explique o que quer dizer. - Francamente, querida. - Simone sacudiu a cabea. - Eu nunca pensei que uma mulher como voc deveria sair com homens que tm um contrato de exclusividade com a Calvin Klein ou, pior ainda, com Levi Strauss, mas com Helmut Lang, com Armani... Bem, seus nomes j dizem tudo. - Esnobe. - Disse Pepper. Simone sorriu com orgulho. - Talvez, mas eu sou uma esnobe feliz. - E ela comeou a mexer um pingente de diamante que pendia do pescoo. - Eu no me importo como um homem se vista. - Disse Pepper. - Embora eu ache que quanto menos roupa ele use, melhor. Porm algo que no abro mo ... - Sinceridade. - Disse Lucy. Pepper lhe aponta o dedo demonstrando sua concordncia. - Obrigada.

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- Eu acho que quanto maior o nvel de escolaridade, maior o nvel de sinceridade. - Disse Simone. - Voc andou bebendo? - Pepper perguntou. Lucy assentiu. - No, eu no estou bbada. Se voc encontrar um homem que a faa subir nas nuvens... Simone disse jogando as mos para o ar, jogando o cigarro no mar. Pepper foi incentivada pela oferta de Simone. O cigarro havia matado seu pai. Faria qualquer coisa para evitar que matasse outra pessoa que amasse. Ela levantou o queixo. - Voc sabe que agora no pode me enganar. Alm de esnobe, voc est blefando. - Talvez. - Simone respondeu com um sorriso. Pepper tinha suas dvidas, mas se uma de suas amigas pudesse fazer mgica, essa seria Simone. A francesa era pequena, mas tinha carter. - Ento o que voc me aconselha, oh grande sbia? Passo a maioria dos dias na academia e no resto do tempo eu estou na praia. Onde voc acha que eu poderia um amante que vista Armani? Simone levantou um dedo e pegou a cadeira vazia ao seu lado. Ela colocou o ltimo exemplar do jornal sobre a mesa e colocou-o na frente de Pepper. Lucy largou o garfo. - Um anncio? Voc disse que ela precisa de um pssego, e no de um psicopata. - Ela virou-se para Pepper. - O que Henry achar? E o que dir sua me? - No se preocupe com Henry, sua esposa que se ocupe dele. - Murmurou Pepper. Lucy ficou de boca aberta. -Sua esposa? - Olhou para Simone, que apenas deu de ombros e balanou a cabea. Pepper decidiu continuar conversando.

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- E no coloque minha me nisso. Ela j tem problemas suficientes. Portanto, Simone no leve a srio. - Diz. Um silncio constrangedor fica pairando no ar. E a? Lucy ainda estava assimilando a revelao feita sobre Henry. Pepper no podia acreditar no quanto ela errou sobre ele. - No aqui. - Simone disse batendo com as unhas rosa na primeira pgina do jornal mas a resposta sim. De repente, abriu o jornal e mostrou um anncio de um servio de namoro online. Lucy ficou sem ar. Ela ficou verde, como se tivesse passado muito tempo em um barco. - No podemos deixar que isso v muito longe. - Henry provou ser um porco mulherengo. Ele casado com outra. Eu diria que isto foi longe demais. Simone reprimiu uma gargalhada. - Como um anncio de jornal ir ajudar Pepper a encontrar um cara legal? - Lucy perguntou a Simone. Nenhuma mulher em seu juzo perfeito sairia com um homem que respondesse a um anncio desse tipo. Pepper jogou a cabea para trs e olhou o teto. - Estou pedindo muito? Um cara legal com um bom trabalho, que no seja casado e no mude de atitude, de um dia para o outro. Isso pedir muito? Ela olhou para o papel. Simone terminou sua tigela de frutas. - Um anncio disse tocando levemente a boca com o guardanapo - no m ideia. Minha amiga Ceclia encontrou seu namorado assim. - Disse tocando levemente a boca com o guardanapo. Pepper sentiu um sopro de esperana. - Srio? Voc no mentiria para mim, certo? - Perguntou. Tudo que sabia sobre o

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namorado de Ceclia era bom. Ele era atencioso e amigvel, e ela nunca tinha se sentido to feliz e to satisfeita. Simone sorriu assentindo. - verdade. - Ela levantou dois dedos. - Palavra de honra. Lucy parou uma tremedeira debaixo de seu olho direito. - Vamos esquecer. No acho que h um feng shui e remdio para isso. - Fcil. Nossa Pepper s esta procurando um homem de alta qualidade. Simone olhou ao redor do bar, fazendo um inventrio de todos os homens. - Diga adeus para todos estes diabticos. Lucy olhou em volta. - Como voc pode ter certeza de que nenhum monstro vai responder ao anncio? Simone sorriu com um brilho travesso em seus olhos. - fcil: S tem que ficar claro para nossos homens que Pepper est interessada s nos vencedores. - E se o seu sucesso for mentira? - Perguntou Lucy. - Henry... Pepper ia perguntar a mesma coisa. - Um homem mostra seu sucesso como se carregasse um distintivo: quanto maior seu logotipo mais importante o homem, certo? - Simone voltou-se para Pepper para confirmao. Pepper no disse nada. Ela no tinha nenhuma ideia do que Simone estava falando. E Lucy estava certa: alguns homens eram mentirosos. Pelo menos a metade com os quais havia sado. Talvez na outra metade encontrasse a resposta. - Talvez. - Disse Simone. Simone pegou o cigarro da mesa e se levantou. - Ento est resolvido, certo? - Ela olhou para as portas duplas. - uma pena desperdiar

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uma noite to bonita. Vamos ver como o sol se pe no mar. Pepper e Lucy sabiam que Simone no se importava se a noite era bonita, ela s queria fumar, e embora Pepper no aprovasse, deixar Simone fumar era muito melhor do que sofrer as consequncias de sua abstinncia. Com um pouco de sorte, o conselho de Simone traria duas coisas: um pouco de magia para sua vida e sair com um estranho gostoso. Uma aventura fora do seu hbito. Sim, com um homem, e o que poderia dar errado? As mulheres pegaram seus pratos e atravessaram as portas duplas. Um ar quente envolveu-as como um cobertor. Elas sentaram em uma mesa com cadeiras brancas de plstico que se afundaram na areia, as trs tiraram os sapatos. Pepper recostou-se na cadeira e olhou para o pr do sol. Simone acendeu o cigarro e todas contemplaram uma bruma de fumaa azul pairando no ar. - Vai ser timo. - Disse Simone, e lanou um olhar para Lucy, - depois que Pepper encontrar um homem, voc a prxima. - Eu no preciso de um homem. - Disse Lucy. - Todas as mulheres precisam de um homem, querida. - Talvez tudo que voc precise de um pssego. - Diz Pepper, e ela e Simone comeam a rir. Simone passa os braos ao redor do seu corpo. - Voc nunca quis passar uma noite com um homem com quem compartilhasse uma garrafa de vinho, te abraasse e trouxesse um buqu de flores...? - Eu gosto das minhas prprias flores. - Lucy rapidamente lembra Simone. - Uma vantagem de ser florista. Uma das garonetes traz um prato de salada para Pepper, que imediatamente morde um tomate cereja, ao meio. Lucy estremece com a forma como o suco jorra. Depois de fumar o cigarro, Simone olhou para o relgio.

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- Eu tenho que ir. Suzanne est voltando para casa hoje. Vai me ensinar a receita de atum grelhado com erva-doce. Ouvi dizer que muito bem sucedida na rea da gastronomia. - Suzanne pode esperar, o anncio foi ideia sua. - Diz Pepper com a inteno de fazer amiga se sentir culpada e ficar. Simone sacode a cabea. - Querida, quando Suzanne Goin trata de ensinar uma receita, no podemos deix-la esperando. Alm disso, tornou-se to famosa que quase no a vejo. Empurra o prato e se levanta. - At amanh, certo? - Sim, amanh. - Pepper lana um beijo no ar. - Au revoir, Lucy. - Simone acena e desaparece pela porta dupla. Quando Simone vai embora, Pepper pergunta a Lucy: - Tudo bem, com tudo isso? Lucy olha para ela sem entender. - Voc no estava pulando de alegria com a ideia de Simone. Lucy coloca uma mecha de cabelo vermelho atrs da orelha e olha para o seu prato. - Quem sou eu para criticar. - No me venha com essa bobagem. Diga-me o que voc pensa e pronto. - Eu acho que vai ser bom pra voc... Desde que no leve um estranho para casa. - Ela faz uma pausa. - Pelo menos no at que eu o conhea. - Ok, Me. - Diz Pepper, com uma sobrancelha levantada. - Ei, Pepper! - Um homem grita da porta. - Quer uma cerveja? Parecia um homem que Pepper conheceu no Ginsio Malibu.

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- No, obrigada. - Respondeu a saudao. - Viu? Esse o nico tipo de homens que eu conheo. - Disse Pepper. - Estamos em um bar. - Disse Lucy. - Isto no um bar. - Pepper abriu os braos. - Estamos na praia. - Que tal aquele ali? - Lucy acenou para um homem que tinha acabado de passar por elas e estava sentado a duas mesas de distncia. Ele tinha de fazer a barba, mas vestia-se bem, era magro e usava o cabelo muito curto. Pepper balanou a cabea. - E fingir pedir carona para casa? Lucy, ele gay! O que eu posso fazer com ele? Jogar cartas? Lucy olha por seus culos de sol para v-lo mais de perto. - No fique olhando para ele, pelo amor de Deus. - Sussurrou Pepper. Ela volta a olh-lo e nesse exato momento outro homem entra e se senta ao seu lado. - Sim, eu estava errada. - Disse Lucy. - Mas ainda, me prometa que antes de convidar um estranho pra casa vou ter a oportunidade de dar uma olhada nele. - Tudo bem. - Pepper cruzou os ps debaixo da mesa e, como Lucy ainda parecia no acreditar, Pepper sorriu carinhosamente. - Eu prometo.

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Jake Hunter sentou em um banco de concreto ao lado de uma piscina de azulejos e olhou para o Pacfico da encosta em Malibu. Ento, o que podia ver? O cu azul que se juntou ao mar mais azul ainda. Alm dos habituais pelicanos marrons e algumas outras gaivotas, a distncia podia-se ver um barco de pesca. O reflexo do sol fez a gua brilhar, parecendo lminas de diamantes, e Jake ficou observando a cena com os olhos apertados como se sentisse dor. Ele pegou uma garrafa de gua de uma geladeira vermelha enorme, jogou uma parte fora e bebeu o resto. O lquido frio ajudou a acabar com a raiva que vinha queimando dentro dele o dia todo. Este teria sido o segundo aniversrio de seu casamento com Angela e Malibu foi o local escolhido para viver esse dia. Ela deveria estar sentada aqui ao seu lado. Lembrando a aparncia de Angela, de p na varanda de seu quarto no hotel de Malibu Beach, Jake engoliu em seco. Seu cabelo flutuava no ritmo das ondas, a lua cheia iluminava seu rosto ligeiramente, como um ser celestial, um anjo. Enquanto as ondas se chocavam contra as rochas, ele lembrava o que ela havia dito com a inocncia de uma criana: O Pacfico poderia ser o jardim da nossa casa. Os msculos da mandbula de Jake apertaram. Aquele havia sido o sonho perfeito de uma vida perfeita, mas o sonho tinha ido embora, e ele s sentia raiva, lembrando como tudo tinha terminado, ao recordar como Angela havia morrido. Jake ficou olhando o mar. Ningum no hospital nunca o houvera julgado culpado. No fazia diferena, porque ele j havia se julgado culpado, antes que o mundo inteiro pudesse faz-lo. Com a palma para cima levantou a mo direita e a fechou em um punho. Forte e capaz, poderia trabalhar o dia todo nas manses dos ricaos, porm quando mais precisou, suas mos tinham falhado. Ele no tinha sido capaz de salvar a vida de Angela. Depois de beber litros de lcool, Jake acordou no dia seguinte com a pior dor de cabea de sua vida, mas tambm com a deciso de que ele nunca mais iria ser chamado de mdico. Um ano depois, tudo permanecia da mesma forma. O trabalho na construo tinha provado ser mais seguro. Malibu, nunca seria a sua casa ou a de Angela, mas de alguma forma, morar no lugar onde eles haviam planejado viver o fez se sentir em casa. Dia aps dia, o calor do sol e o som do mar

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haviam provado, at certo ponto, ser um blsamo para sua dor. Jake pegou outra garrafa da geladeira e deu-a ao mar. - Para ns Angela, e o que poderia ter sido. Ele sorriu melancolicamente para expanso do azul, tomou um gole e voltou a trabalhar.

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Captulo 2
Pepper estava na posio do tringulo. E pelo canto do olho, viu Simone entrar e sentar-se contra a parede branca do ginsio. Depois de segurar a posio por dez segundos, Pepper relaxou, ajoelhou-se e, finalmente, sentou de pernas cruzadas no cho. - Eu estive pensando sobre o anncio. - Simone tinha os olhos fechados e no respondeu. - Voc se lembra? O anncio do servio on-line que voc me falou, o anncio do homem que vai colocar minha vida de cabea para baixo? - Perguntou Pepper. - Sim, me lembro. - Simone disse abrindo os olhos. Ela apoiou o queixo nos joelhos. Pepper levantou as mos. - Venha fazer comigo. - Disse. Simone revirou os olhos e subiu com Pepper no tapete azul. Ela tirou os sapatos e juntou os ps. Elas apertaram as mos e os dedos entrelaados, Pepper puxou Simone para frente enquanto ela se inclinava para trs. Quando sentiu um puxo nos msculos, esperou at que a presso comeasse a diminuir. Depois voltou. - Oops! Querida, eu no consigo. - Simone largou as mos unidas e os ps de Pepper contra seu peito. - Por que voc faz seu corpo sofrer desta forma? Ela acenou para as outras mulheres que estavam no ginsio. -Por que gostam de torturar aos norte americanos? Pepper sorriu. - Voc est certa. No tenho necessidade de mais tortura.

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Ela enrolou seu tapete e o colocou debaixo do brao. - Vamos. Vou tomar banho e sair e tomar um caf. Eu quero te mostrar o que pensei. A Universidade local ficava em frente do Starbucks Malibu Plaza. Como estava to cheio de alunos, com os rostos enterrados em laptops e livros didticos, a maioria das mesas estava ocupada. Havia apenas um local vago, um sof em um canto. Aps esperar um pouco, Pepper pegou seu descafeinado light e Simone, um expresso duplo. - No me faa esperar, querida. - Simone sentou-se e colocou suas longas pernas em uma almofada macia. - Depressa. Mostre-me o que voc tem. Pepper tomou um gole de seu caf e colocou o copo sobre a mesa. - Ok, aqui vai... Ela mudou para caber melhor no sof. - Procura-se trabalhadores. Mulher ousada procura homem branco sensual com unhas limpas. - Leu de uma folha de papel. Olhou para ver a reao de Simone. Nada. - Esse o ttulo. - Disse ela. - para chamar a ateno do tipo certo de homem. Surge um sorriso divertido no rosto de Simone. - O qu? Perguntou Pepper. - Nada, querida. Eu acho que voc vai encontrar o homem perfeito, to perfeito quanto o meu Paul. - Sim, como seu Paul, exatamente o que eu quero. - Pepper concordou. - Mas voc sabe, quero meu prprio Paul, no o seu. - Sim, eu sei o que voc quer dizer. Eu acho que Paul no est fazendo o mnage trois. Simone riu. O sorriso de Pepper desapareceu e franziu a testa. - Este o lugar onde eu fico presa. E eu no consigo passar da primeira linha. Alguma sugesto?

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- Sim, esquea tudo isso. - Simone pegou o papel de Pepper e rasgou ao meio, em seguida, rasgou novamente pela metade antes de jogar fora. - Mas eu pensei que... - Ceclia disse que tudo o que voc tem a fazer responder a algumas perguntas. Envie uma foto em que os homens vo te achar irresistvel. - Disse Simone. Pepper deixou escapar um suspiro de alvio. - Graas a Deus. muito difcil chegar a algo realmente inteligente quando se sabe que milhares ou talvez milhes de pessoas podem l-lo. Simone apertou sua mo. - So eles que tm que impressionar. - Ela estendeu a mo e tocou-lhe o queixo. - Voc uma mulher bem sucedida, querida, e loira, voc linda. Que homem pode resistir a voc? - Pelo que eu sei qualquer homem nesta galxia. - Pepper disse triste. - Que nada! Com apenas um minuto ao seu lado, ele vai te adorar. Pepper viu o relgio na parede. - Eu tenho que ir para casa e ligar para a minha me. Como meu pai no est... - Simone olhou para ela com simpatia. - Sua me como voc, certo? - Como? - Pepper pensou por um momento. - Um pouco, eu acho. - Respondeu. - Ento ela tem que parar de ficar sozinha. - Aconselhou Simone. Pepper sabia que Simone tinha boas intenes, mas achar que sua me deveria se juntar lista de candidatas para encontrar um homem. No, ela tinha certeza de que sua me no podia pensar em encontrar outro homem. Hannah Barrett parecia satisfeita com a ideia de viver sozinha e tranquila. Tranquila? Sim! Pra quem ela estava mentindo? Sua linda irm gmea, Cat, vivia a menos de um quilmetro da casa onde elas cresceram. Com ela sempre rondando ela no teria condies

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de pensar em sair com ningum. Pepper sorriu ao lembrar-se da infncia com sua irm. Seu pai sempre dizia que, como eram duas teriam que ser duplamente felizes, e sempre idealizava momentos especiais que elas aguardavam durante dias. Um dia no Centro de Seattle ou no Aqurio de Seattle. Uma vez preparou uma viagem para a Disneylndia. Pepper ficou triste. Isso foi h muito tempo, quando ela e sua irm eram uma dupla dinmica. Antes de seu pai morrer. Desde ento, ningum tinha preparado nada de especial. Pepper apertou as mos de Simone. - Claro que voc est certa. Elas saram para o ar da noite e uma rajada de vento as pegou. Simone deu as costas e acendeu um cigarro. Pepper olhou a autoestrada do Pacfico. Brilhava com as luzes dos carros. Na maioria das noites a caminhada era uma tima maneira de terminar o dia, mas naquela noite ela estava cansada e precisava de um bom banho. - Me leve para casa, por favor. - Disse Pepper a Simone. Apesar de sua casa no ser longe, o trfego estava pesado e assim demoraram dez minutos para chegar. Simone desceu do carro e parou na calada. Vermelho. A porta de sua casa era de um vermelho brilhante sangrento! Deu dois passos para trs e olhou para a direita e esquerda. Em seguida, ela verificou o nmero da casa. Sem dvida, era a sua porta. Pepper tocou a pintura e rapidamente retirou a mo. Ela sujou os dedos com o vermelho. Limpou nas folhas de um arbusto e, tomando cuidado para no tocar a madeira recm-pintada, abriu a porta. Um fraco tilintar dos sinos atravessou a sala e viu que algum tinha pendurado sinos no teto ao lado do banheiro. Ela balanou a cabea e colocou a sua bolsa de ginstica no cho. - Lucy, eu estou em casa. - Pepper gritou em sua melhor imitao de Ricky Ricardo. - Voc tem alguma coisa para me dizer. Ela encontrou a ruiva na cozinha sentada em um banquinho com o telefone colado ao ouvido.

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As sobrancelhas de Lucy levantaram-se quando viu Pepper. - Ela est aqui, Hannah. Eu vou passar. - Um sorriso satisfeito encheu seu rosto quando ela passou o telefone para Pepper. Pepper apertou os olhos. - O que disse a ela? - Ela perguntou em um sussurro. Lucy encolheu os ombros fingindo ignorncia. Pepper esperava que Lucy no tivesse sido tola a ponto de dizer a sua me seus planos para encontrar um homem pela Internet. - Ol, mame. Acabei de chegar e j ia te ligar. - Pepper olhou para Lucy e mostrou a lngua. Lucy devolveu o elogio. - Ol, Patrice. O que voc decidiu? Vir para o seu aniversrio? Pepper fez um gesto de desgosto. Patrice, agh! Sentia nsia vmito. Eles a chamavam assim desde pequena, mas esse nome no combinava com ela. Na verdade, nunca gostou de ser chamada assim. - Me, no me chame assim. Voc sabe que eu odeio esse nome. - Como voc pode odi-lo? o seu nome. - Obrigada por me lembrar. Sobre ir para casa... No tenho certeza. As coisas no esto indo muito bem nestes dias. - claro que as coisas no esto indo bem. O que voc esperava? Voc acabou de terminar com o seu namorado. Pepper revirou os olhos e sentou-se. Estava indo para uma longa conversa. Sem dvida, Lucy tinha conscincia, pois teve a delicadeza de pular o detalhe de que Henry era casado. - Henry no era meu namorado, me. Apenas samos juntos algumas vezes. - Isso o que as pessoas fazem quando tm um relacionamento. Sinceramente, Patrice, se voc voltasse para casa poderia conseguir um bom emprego em um escritrio... - Me, pare. Ns conversamos sobre isso. No vou voltar para casa para trabalhar em um

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escritrio. Eu no faria isso, mesmo agora. O que faz voc pensar que eu estou indo para Seattle para trabalhar em um escritrio? Pepper ouviu risos atrs dela. Ela se virou e viu Lucy no sof cobrindo a boca com a mo. - Shh! - Pepper sussurrou colocando o dedo na boca. - Como "Shh"? - Hannah perguntou. Pepper balanou a cabea. - No, no voc. Lucy. Pepper virou-lhe as costas. - Onde estvamos? - Ns estvamos falando sobre voc voltar para casa e recomear sua carreira trabalhando em um escritrio. - Eu no quero trabalhar em um escritrio. Eu tenho um bom trabalho no ginsio, lembra? Sempre digo que amo Malibu, mas aparentemente voc nunca me escuta. - Sendo assim sua irm e eu poderamos morar a. - Disse Hannah. - Morar aqui? Me, eu no... - No seja boba. Eu nunca moraria neste lugar maluco. No, eu quero dizer para o seu aniversrio, querida. Podemos ir a para o seu aniversrio. Pepper mordeu o lbio inferior e apertou a testa. Calculou que teria, pelo menos, duas linhas na manh seguinte. - Aqui? - Ela se virou e olhou para Lucy pedindo ajuda. Lucy ignorou. - Cat e voc? Voc tem certeza? Como diabos ia se encontrar com esse homem desconhecido, se sua me e irm estariam por aqui? Sua me iria enlouquecer e for-la a voltar para casa, Cat iria rir todo o caminho para Seattle.

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- No. - Disse e a me suspirou. - Mas se essa a nica maneira de te ver... S no deixarei sua irm dirigir naquele trfego. Ns teramos que chamar um txi. Voc acha que poderamos ter um nossa disposio? Pepper notou que seus olhos comearam a umedecer. Cinco horas de kick boxing e yoga, deixaram-na exausta. S precisava de conforto, no uma luta. - Me, eu vou falar sobre isso outra hora. Acabei de chegar e eu tenho que ajudar Lucy fazer uma coisa. - Ok, querida. Voc pensa nisso e me ligar amanh? Pepper concordou. - Ok. Eu te amo. Ela deixou o telefone e se virou. Lucy no estava. Sua colega de quarto tinha fugido para seu quarto. - Oh, no, venha aqui. - Pepper gritou, correndo pelo corredor e abrindo a porta sem bater. - O que houve? - Lucy a olhou com seus culos preto de leitura. - O que voc e minha me estavam tramando? O que voc disse? - Eu no sei do que voc est falando. - Disse Lucy com naturalidade e continuou lendo. - Tudo bem, voc pediu isso. Pepper subiu na cama de Lucy e comeou a saltar. Lucy parecia determinada a ignorar, assim Pepper saltou mais alto. Em meio a um grande estrondo, as duas caram do lado da cama, pois tinha quebrado os ps da cama. - Oops! - Pepper disse. Ela e Lucy olharam por um momento e riram. Lucy finalmente deu um suspiro e prendeu a respirao. - Hoje voc vai dormir aqui. Vou dormir na sua cama. Ela saltou e correu para o quarto de Pepper, se fechando l dentro.

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Pepper bateu na porta. - Voc vai me dizer o que eu quero saber? No houve resposta. Ela fez uma pausa apoiando-se na porta. De repente, teve uma ideia. Ela sabia como chamar a ateno de Lucy. - Ok, eu decidi revelar alguns segredos. Pepper foi para o quarto de Lucy, abriu a gaveta da sua cmoda e tirou um livro preto e grosso. No que ela era acostumada a invadir a privacidade de seus amigos. Ela fechou a gaveta, e dois segundos depois, Lucy entrou correndo no quarto. - Ok, ok, me devolva. Lucy tentou pegar o dirio. Pepper sorriu e devolveu satisfeita. Lucy examinou o dirio, e depois de verificar que foi fechado, colocou de volta na gaveta. - Sua me parecia depressiva. Apenas sugeri que ela e Cat poderiam fazer uma visita de alguns dias. isso a. Eu no mencionei o seu aniversrio, eu s disse que poderiam passar contigo um fim de semana. - Lucy, voc conhece minha me. Voc se lembra de alguma vez, perto da data do meu aniversrio que ela no ficasse deprimida? Ela gosta de reunir a famlia em ocasies especiais. - O que eu deveria fazer? Ignorar a sua dor? - Sim! Isso exatamente o que voc devia fazer. - Disse Pepper. - o que eu fao. - Eu sei, mas voc uma filha ruim. - Infelizmente. - Disse Pepper. Ela se levantou e bateu no estmago. - Estou com fome. Voc fez as compras? A propsito, o que a tinta vermelha? - O qu? - Voc sabe... A entrada para a nossa casa... O porto de entrada... Lucy sorriu.

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- Vermelha uma cor forte. D proteo. - Bem, por que no tinha pensado nisso? - Pepper revirou os olhos. Ela abriu a geladeira e no viu nada que ela gostasse. - Diga-me, Lucy, para que precisa de proteo? Contra os homens? A ruiva deu de ombros. - Talvez. Pepper abriu um armrio. Havia um pote de manteiga de amendoim crocante light que esperava para ser aberto. Ela viu um flash vermelho que chamou sua ateno. Um envelope. Apanhou e segurou-o sob a luz. - Tem arroz, d boa sorte. - Lucy informou-lhe com um sorriso, mas logo desapareceu. - um recado de Henry. - Porco. -Pepper disse sem hesitar. Passou uma bela untada de manteiga de amendoim em um pedao de po, lambeu a faca e jogou-a na pia. - Voc vai retornar? - Por que deveria? Eu no me importo com o que ele possa me dizer. Pepper deu uma mordida no po e tirou com a lngua um pouco de manteiga de amendoim que tinha colada aos lbios. - Voc no acha que deve ao menos ouvir? Se ele est querendo falar com voc, talvez seja porque tudo tenha sido um erro terrvel. - Sim, realmente terrvel. - Eu acho que deveria pelo menos dizer-lhe para esquecer voc e seguir em frente com a vida dele. Pepper engoliu um bocado de po e olhou. - Voc est brincando, certo?

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Lucy a olhou de forma maternal. - Vou mergulhar em um banho quente de espuma. Pepper j havia escutado demais. Admirava Lucy por ser paciente, compreensiva e ingnua. Mas algumas pessoas no merecem tanta compreenso. Poucos minutos depois, Pepper mergulhou em uma banheira de gua quente temperada com uma pitada de sais de banho de lavanda. Aquele cheiro divino encheu toda a sala, ela fechou os olhos com um suspiro e, assim, esqueceu completamente Henry. Quando abriu os olhos, uma estrela vermelha a estava olhando desde o cu estrelado por sobre o telhado. Feng shui. Pepper no sabia o que significava, mas tinha certeza de que iria mudar sua vida completamente. Fantstico. Ela sorriu e afundou mais profundamente na gua morna. Sorte Lucy estar aqui para cuidar dela.

Brad abriu a porta da casa modesta que ele dividia com seu amigo Vic. A namorada de Vic, Marta, no vivia com eles. Pelo menos no na teoria, mas sim gradualmente, pois conseguiu deixar bens pessoais suficientes para raramente ter de ir para casa,s para pegar mais coisas. Vivendo em um pequeno quarto com uma mulher to apaixonada como Marta no foi fcil. O balano de seus quadris com essas saias to curtas havia encorajado a imaginao de Brad e os desejos se tornaram realidade em mais de uma ocasio. A ltima vez foi na noite passada. Vic estava fora da cidade a negcios. O encontro foi puramente fsico. Ele inclusive a convenceu que haviam bebido uma

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substncia que garantiria uma melhor experincia sexual. Ele balanou a cabea para a memria. Melhor? Eles mantiveram uma maratona puramente sexual. E ele no sabe como, mas naquela manh Marta tinha a marca de uma mo na coxa dela. Jesus, como diabos ele iria explicar a Vic? Se ele descobrisse a verdade, sem dvida, Vic e ele no seriam mais amigos. Brad recordou uma e outra vez aquela noite. Durante todo dia ele havia pensando e sabia que as coisas teriam de mudar. Marta era atraente, mas trabalhar como garom permitiu conhecer muitas mulheres atraentes. No valia a pena estar envolvido com a garota de seu melhor amigo. Nunca mais. Seus dedos agarraram o volante enquanto pensava em suas opes. No havia como dizer a Vic tudo o que tinha acontecido. Em qualquer caso, a conversa no poderia terminar em uma boa coisa, assim um deles teria que sair. Viver em Malibu era caro. Ele no poderia fazer isso sozinho. Impossvel com o seu salrio de garom. Brad chegou concluso que a nica alternativa clara era Marta ir embora. E inferno, ele mesmo alugaria para ela um local e levaria suas coisas. O sol queimava atravs do para-brisas e o suor escorria pelas suas costas. Se Vic estivesse de volta, as coisas iriam ficar ainda mais complicadas. Brad limpou o suor da testa e saiu do carro. Ele abriu a porta e foi saudado por um magrrimo filhote de cachorro pastor alemo. Brad o tinha encontrado vagando no estacionamento da praia e tinha levado para casa. Mesmo depois de ser lavado duas vezes, o filhote ainda estava se coando como um mau hbito. Assim ele o nomeou de Caador. O co saltou sobre ele balanando-se e lambendo-o, e Brad falou com ele suavemente, esfregando-lhe atrs das orelhas. Brad olhou para cima e viu Marta no jardim pendurando as roupas. Ele se aproximou da porta e a viu se esticar para alcanar a corda. Com apenas um metro e meio tinha que ficar na ponta dos ps para pendurar roupas molhadas. Ele ouviu um praguejar enquanto segurava um par de jeans que pesavam mais com gua. Perfeito. Ela era rabugenta. - Posso ajudar? - Brad perguntou finalmente. No havia nenhuma razo para iniciar a conversa com o seu p esquerdo. A mulher de cabelos escuros curtos ao ouvir a voz se assustou e recuou. Seu rosto enrugado em um gesto vulgar de nojo quando ela olhou para baixo.

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- Filho da puta. - Disse em voz alta quando ela levantou o p descalo. Foi coberto com uma substncia pegajosa marrom. - Oh merda! Brad resistiu tentao de dizer: "Sim, isso o que eu penso." Em vez disso, ele pegou uma toalha da corda. - No me venha com uma de minhas toalhas limpas. Voc estpido? - S estou tentando ajudar. - Bem, no ajude. Marta olhou para a mesa pequena do ptio e apontou. - Pegue aquele pano. Depressa! - Ela limpou o p na grama. - Por que no amarra seu co? Brad pegou o pano e limpou a sujeira marrom, e olhou entre os dedos. - Eu acredito que essa pilha grande demais para ser dele. - Ele viu novamente o co ao lado. Ele sacudiu a cabea em direo casa do vizinho. - Ok. - Disse ela puxando o pano. - Algum dia eu vou matar aquele vira-lata. Algum dia essas pessoas vo voltar para casa e encontrar o seu co deitado no cho, com a lngua para fora. Marta, de repente calou-se e olhou para Brad com curiosidade. Ela olhou para o relgio e, em seguida, olhou para ele. - O que est fazendo em casa to cedo? Brad encostou-se ao parapeito da varanda e enfiou as mos nos bolsos. - Eu estive pensando. - Ele olhou de volta para a porta deslizante. - Vic est chegando? Marta cruzou os braos. - No, ele me ligou e disse que vai levar mais alguns dias. - Ela se aproximou dele. - No vai acontecer de novo. - Disse Brad. - Vic iria morrer se soubesse. Alm disso, eu pensei que voc estava com raiva. Ela estreitou os olhos e passou a mo sobre a barriga de Brad at a virilha.

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- Eu esqueci. Ele deu um passo para trs e virou-se para ir para dentro. - Eu no. - Ele disse sobre seu ombro. - J vi, voc s quer tentar ser o bom, hein? - Sua voz se elevou com cada palavra e Brad logo percebeu que todo mundo iria descobrir por conta prpria. Ele a pegou pelo brao e levou para a porta deslizante. - Vamos falar l dentro. Marta cruzou os braos e ficou firme. Ela fechou os olhos e balanou a cabea. -No, eu digo aqui e agora. Existe outra mulher? Uma cabea apareceu atravs da porta dos fundos da casa do vizinho e olhou para eles. Brad baixou a voz esperando que Marta fizesse o mesmo. - Eu no vou falar sobre isso na frente de toda a vizinhana. Marta passou por ele e decidiu entrar na casa. Assim quando Brad fechou a porta, virou-se para ele. - Ok, estou ouvindo. - Eu tentei explicar o melhor que pude. - Brad balanou a cabea de novo. - Eu no sei mais o que dizer para voc entender. - Bem. - Ela deu de ombros. - Vai ser muito desconfortvel, morarmos os trs juntos aqui nesta casa to pequena. - Voc no mora aqui, lembra? - Brad olhou ao redor da sala. - Voc apenas tem toda suas coisas empilhadas pela casa. Brad esfregou o cabelo com a mo. - Mas voc tem razo: um de ns tem de ir. - Para mim no h problema. - Martha virou-se e tirou algumas cartas do balco. - No

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esquea isso. - E atirou as contas para ele. Faturas. Brad jogou de lado. - Perdedor. - Marta disse entre dentes e saiu.

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Captulo 3
Brad passou a noite com um amigo. Ele voltou para casa e no tinha certeza de que deveria tentar a sorte at mesmo para trocar de roupa para ir ao trabalho. Marta conseguiu trazer para fora o seu pior e no queria fazer algo que lamentasse ainda mais que ter dormido com ela. Ele sentou em um banco no final do per de Santa Monica e ficou observando os turistas e moradores. Era fcil diferenciar. Turistas tinham duas atitudes: alguns a p olhavam ao redor com os olhos arregalados e curiosos, outros pareciam esgotados, como se tivessem se divertido em uma semana o que fariam normalmente em dois meses. Os moradores tambm tinham suas atitudes: uns andavam com determinao, como se soubessem exatamente onde estavam indo, outros caminhavam to quietos, como se no tivessem um destino certo e tivessem todo o tempo do mundo. Cada grupo tambm se vestia de modo diferente. Turistas eram impecveis, com roupas limpas passadas para sair, no se importavam se era pra ir a Disneylndia ou a loja da esquina. Moradores colocavam a primeira roupa que viam, a menos que tivessem que ir para o trabalho, claro, nesse caso usavam ternos Armani e conjuntos de Prada ou roupa informal de Gap. O sol estava invadindo a primavera e Brad se encostou para trs do banco quente. Ele viu uma mulher com uma saia rodada e um top apertado andando em sua direo. Brad sentiu uma sacudida agradvel de entusiasmo. Reconheceria essas longas pernas em qualquer lugar: Pepper Bartlett. Esse dia j estava melhorando. - Oi, bom que no est na praia. - Disse Pepper de p na frente dele. - Eu no quero que ningum seno voc me serva uma bebida. Poderia me dizer o que tinha naquela mistura fabulosa que me preparou no outro dia?

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Ele sorriu. - O que voc vai me dar em troca? Pepper sorriu timidamente para ele. - Vamos, Brad, voc est fazendo insinuaes? - Sim. Pepper riu. - Para com isso, rapaz, estou com a agenda lotada. Trabalho, trabalho e mais trabalho. Daqui a pouco irei para l. Vou te ver a noite na praia? - Claro! - Sem dvida as coisas iriam melhorar. - Vou me assegurar que no seu copo esteja o ingrediente especial. - Gosto de ouvir voc falar assim to sedutor. - Ela colocou a mo em seu peito. - Fico feliz por dentro. Brad riu. Pepper estava sempre flertando, mas nunca conseguiu entend-la. Sempre ia ao restaurante com uma mulher francesa e sua amiga ruiva. Sua colega de quarto, ele acreditava. Eram lsbicas? De jeito nenhum. - Ento voc est interessada? - Perguntou ele. - Hmmm...! - Pepper disse, ponderando sobre a questo. - Ns vamos falar sobre isso. Vejo voc, ento, hein? - Sempre. - Ele pegou uma de suas mos e beijou-a. Ela corou e mordeu o lbio inferior, Brad sabia que ele tinha ganhado alguns pontos. Brad coou sua barba rala e a viu afastar-se. A brisa do mar estava balanando sua saia entre as pernas e pode admirar a silhueta e todas as suas curvas. Olhou para o relgio. Tinha mais ou menos uma hora antes de ir trabalhar na praia. Cueca larga e regata no seriam bem vistos. Ele coou o pescoo: o pensamento de ter que ir para casa e voltar a encontrar Martha o enojava. Com alguma sorte, ela teria ido s compras, estaria na casa

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de sua me ou ocupada passando o tempo. Vic estaria em casa em breve. E enquanto isso Marta afirmou que manteria a boca fechada, Brad no se sentiu seguro. Pouparia algum dinheiro. E iria para o norte. Ele tinha ouvido que eles viviam bem no Pacfico Norte. Ainda tinha um primo que morava em Seattle e trabalhava na Microsoft. Talvez pudesse ajud-lo a encontrar um emprego. Brad olhou para o final da estao de acoplamento e para a gua. Santa Monica era a sua casa. Foda-se, viver onde chove 300 dias por ano. Se Marta no iria sair de casa, teria que encontrar outra casa e um companheiro de quarto. Mais perto do trabalho talvez. Talvez em Malibu. Pepper foi a primeiro a chegar praia. Ela escolheu a mesma mesa ao ar livre que ela e suas amigas tinham compartilhado alguns dias atrs. Seu dia de trabalho tinha voado: uma aula de kick boxing, duas de ioga e em seguida, um mergulho na piscina. Estava pronta para passar uma noite tranquila. Ento ela tirou os sapatos e deixou os ps enterrados na areia quente. Ela pediu uma marguerita para a garonete, que voltou com a taa, poucos minutos depois. Pepper tomou um gole e tirou o sal dos lbios. Hummm...! Esse no era o cocktail marguerita normal. Brad tinha mantido sua promessa. Como ela gostava de relembrar o sabor. Ela s tinha que descobrir o ingrediente secreto. Ela tinha pensado em fazer Brad dizer suas receitas em troca de sexo, mas o bom senso sempre a desencorajou de tomar uma deciso errada. Pepper olhou para onde ele estava. Brad era bonito, muito bonito de fato, mas tambm muito perigoso. Homens como ele deviam usar algum tipo de cartaz pendurado para alertar as mulheres inocentes. Ainda assim, Pepper teve a sensao de que ela e Brad estavam apenas a um passo de fazer algo que iria acabar se arrependendo. Depois de beber meio copo, Pepper comeou a se perguntar por que ela sempre acabava prometendo a Simone, dar uma chance a populao masculina? Trs homens sentados em uma mesa prxima ficaram olhando para ela. Dois deles usavam jeans, e o outro, bermuda. Seria melhor que Simone chegasse logo, antes que ela se deixasse levar pela bebida. Ela calculava que s poderia resistir mais cinco minutos. Ignore-os disse a si mesma. Respire fundo: eles no existem". Ela concentrou toda a sua ateno sobre o espetculo do cu. Quem precisava de homens?

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A populao de pelicanos marrons em Malibu desdobrou seu esplendor e ofereceu mais do que entretenimento suficiente. Pepper notou um pelicano em particular, que circulou muito acima do Oceano Pacfico, deslizando facilmente sobre a gua em busca de sua prxima refeio. Ento, ele mergulhou no mar para pegar sua presa. O lcool deixava o corpo de Pepper relaxado, e assim pode esquecer os pensamentos que teve com o garom Brad e os trs homens. De qualquer forma, estes trs j estavam de olho em outra. Afundou mais os dedos na areia. Onde diabos estavam suas amigas? Era uma noite perfeita para refeies ao ar livre e elas estavam perdendo. O cu claro da noite tornou-se gradualmente uma laranja de fogo antes de derreter lentamente para o mar verde claro do Pacfico. As ltimas semanas no tinham chovido. A melancolia de junho parecia ter passado. Se o tempo continuar assim, muitas vezes poderia esculpir na areia. Quando Lucy e Simone apareceram, Pepper quase tinha terminado o copo. Simone pediu um copo de vinho e uma salada, e alertou pra garonete que se a salada no fosse com produtos frescos no aceitaria. Lucy escolheu uma tigela de frutas frescas com gua. Pepper pediu a mesma coisa que Lucy. - Eu queria ser magra e em forma quando conhecesse o amor da minha vida, mas vou pedir uma marguerita. - Disse Lucy. - Viva um pouco. -Simone disse. - O vinho muito bom para a sade. Ela puxou sua cigarreira de ouro. - Tanto quanto os cigarros? - Perguntou Lucy. Simone olhou para Lucy e acendeu o cigarro inalando profundamente. Pepper ps a mo de leve no brao de Lucy. - No se preocupe. Simone est dando um tiro no p. Com alguma sorte, eu vou encontrar o amor da minha vida e ela vai ter que chupar o dedo em vez de essas coisas to nojentas. Pepper olhou para Lucy. - Voc perdeu peso? - Um pouco. - Disse Lucy com um sorriso de satisfao.

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- No final do vero, todos os mocinhos vo andar atrs de voc. - Disse Pepper. - Sim, querida, todos os bons rapazes, at mesmo os trabalhadores com jeans. Lucy encolheu os ombros. - Eu no me importo, eu no tenho nada contra os homens que trabalham com as mos. Pepper concordou. - Na verdade, se um homem de mente ativa, tiver mos ativas, muito melhor. Finalmente, a garonete voltou. Pepper se sentia bem. O lcool tinha feito o seu trabalho. Ela pegou o garfo e espetou um pedao de pssego fresco como ela tinha visto Simone fazer. Descaradamente lambeu todo o suco antes de tentar absorv-lo com a boca. Metade quebrou e acabou no colo. Precisava de um pouco de tcnica de degustao. Pelo menos merecia ter o reconhecimento pelo seu esforo. Pepper estava ansiosa para contar a suas amigas tudo sobre a pgina na Internet de Better Half, melhor site de encontros, mas teria que esperar para comer, porque de outra forma Lucy perderia o apetite e inclusive poderia ficar sem comer. Mas ela no podia esperar mais um segundo. - Eu fiz! - Disse Pepper imponente e afundamento o traseiro um pouco mais em sua cadeira de praia com alguns movimentos leves. Simone acendeu um cigarro e Lucy abanou a fumaa com a mo. Ambas olharam para Pepper. - Entrei na pgina de contato e enviei o meu pedido para conhecer um homem. Lucy arregalou os olhos. - Eu no pensei que voc falasse srio. - Ela se virou para Simone. - srio? Os olhos de Simone brilharam. - loucura, certo? A boca de Lucy abriu e fechou algumas vezes. Pepper achava que parecia os peixinhos de

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aqurio de sua me. - Voc enlouqueceu? - Sim, acho que sim. E tudo por no ter um homem na minha vida para me estabilizar. Simone tomou um gole de vinho ostentando um sorriso discreto. - Diga-me o que voc pensa. - Simone disse. - No se segure. - Eu acho que vou ter que fazer feng shui em casa para nos proteger da multido de pessoas estranhas que vo aparecer em nossas vidas. Lucy olhou para seu prato. - O que, querida, voc perdeu o seu apetite? - O riso de Simone encheu o ar. - Eles vo acabar nos matando. - Disse Lucy. Colocou um pedao de pssego na boca e o apertou entre os dentes.

Jake Hunter e dois amigos entraram num bar localizado a poucos quilmetros de onde eles trabalhavam naquele dia, e se sentou em uma mesa perto de uma das telas de televiso. Philips Gordy foi aprendiz de Jake e, quase sempre, um bobo real. Jake o comparou a um irmo mais novo, que estava sempre incomodando os meninos mais velhos. Pete Erikson no trabalha com eles. Ele s desenhou as plantas das casas construdas por outros. Quando Jake se mudou para a Califrnia, Pete e a sua mulher o recebeu e tratou como algum da famlia. Praticamente o tinham salvado de si mesmo.

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O jogo do playoff entre Los Angeles Lakers e os Portland Trailblazers j estava no terceiro tempo. Embora Jake j tivesse um endereo fixo na Califrnia, no disse em voz alta, mas ainda se sentia de Portland. - O que vocs vo pedir rapazes? - Perguntou uma garonete enquanto colocava um guardanapo diante de cada um deles. Jake a olhou. Ele podia entender o motivo de t-los chamado de rapazes. Ela deveria estar com uns 50 anos, belos cinquenta anos, mas ainda com idade suficiente para consider-los rapazes. Todos pediram uma Guinness e, quando a mulher foi embora, Gordy cutucou Jake no brao. - Eu vi como ela olhou pra voc. Jake ergueu as sobrancelhas. - H? - Ele olhou para Pete, mas o arquiteto estava focado no jogo de basquete. Gordy apontou para o bar onde a garonete estava esperando preparar as bebidas. - Para a sua idade no est ruim. No precisa ter vergonha. - No tem importncia. Ns sabemos que voc gosta de mulheres mais velhas. Jake imediatamente se arrependeu de seu prprio sarcasmo. Ele no se importava que seu amigo, gostasse de mulheres mais velhas, mas era difcil aceitar que as mulheres mais velhas eram quase sempre casadas. Gordy riu. - No, eu no. Agora eu tenho uma esposa que me mantm ocupado. Os dois ficaram em silncio quando viram que a garonete se aproximava da mesa com uma bandeja de cervejas. - Doze dlares. - Disse a garonete. - Doze dlares? Tem certeza que a cerveja que tem nesses frascos? - Disse Gordy.

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- Trs dlares, mais um de gorjeta para cada cerveja. - A garonete disse com um tom grave. Os trs homens olharam para ela. Ela ofereceu um sorriso genuno, mas profissional. Gordy nem mesmo fez um movimento para sua carteira, mas Pete remexeu na sua e tirou dois dlares. Levantou-se e olhou nos bolsos para encontrar dinheiro trocado. - Minha esposa deve ter limpado meus bolsos. - Disse jogando duas moedas sobre a mesa. - Eu pago. - Disse Jake jogando uma nota de vinte na mesa. Jake empurrou o dinheiro e o colocou em sua frente. - Obrigado, amigo. - Disse Gordy a Jake dando um tapinha em suas costas. - Porra indecente. - Jake murmurou. A garonete forou um sorriso e deixou o troco na mesa em uma poa de cerveja. - Ela gosta de voc. - Disse Gordy. Ele pegou sua cerveja e tomou um longo gole. - Ela casada. - Disse Jake. Pete riu, mas no desviou o olhar da partida. - Eu acho que no. - Disse Gordy. Ele ficou em silncio por um minuto, at que um grupo de mulheres chegou. - Voc viu isso? Tudo que voc tem a fazer escolher uma, chefe. Jake rosnou. - Bem, esse comentrio vindo de um cara que acha que as mulheres ainda se entregam para os caras com o apito de um andaime... Jake olhou para as mulheres e, em seguida, voltou a se concentrar no jogo. - Como j passou tanto tempo, acho que voc esqueceu-se de como se transa. - Merda! - Jake exclamou a ningum em particular. O Lakers sofrendo uma grande derrota. - Ele virou-se olhando para fora do bar e, em seguida, novamente para a mesa. - O que voc dizia sobre as mulheres e transar?

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- Estava dizendo a Jake que como j faz muito tempo que no transa com uma mulher, pode ter esquecido. - Eu poderia lembr-lo como se faz. - Disse Pete com uma risada. - Como voc vai se lembrar? Voc muito velho. - Eu no sou muito velho, sou casado tambm, e minha mulher ainda feliz. - Disse Pete olhando rapidamente o jogo. - Apesar de que Gordy tem razo, sabe? - Ele olhou diretamente para Jake. - At a minha Tereza pergunta quando voc vai encontrar uma mulher para eu parar de ser sua companhia a cada sexta-feira. - Sim, e eu sou o seu compromisso dos sbados. Minha garota est comeando a pensar que eu a estou traindo. - Disse Gordy. As palavras de Gordy pingaram como gua salgada em uma ferida. E era verdade. Jake sempre tinha pensado quando estaria pronto, mas, de alguma forma, esse dia parecia distante. Ainda assim, era melhor estar sozinho do que buscando problemas, exatamente como estava fazendo Gordy, atrs da mulher de outro homem. - Eu acho que voc deveria... - Jake disse. - O que voc disse? - Gordy perguntou colocando a mo atrs da orelha. - A televiso est to alta que quase no te ouo respirar. - Nada, no importa. - Jake disse balanando a cabea. - Voc tem certeza? - Gordy perguntou. - Eu poderia jurar que voc disse algo sobre enganar a minha mulher com outra. Jake teve de reprimir sua raiva. Ele e os outros sempre provocavam Gordy, mas nunca alm de uma piada. O objeto de desejo atual de Gordy tinha um marido que era bem conhecido em Malibu, e no parecia que aceitaria pacificamente se descobrisse. - Ele vai matar voc. Gordy recostou-se na cadeira e riu. - Essa boa. - Disse balanando a cabea. - Voc, cuja vida amorosa est morta h dois

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anos, quer me dar aulas. Jake olhou para ele profundamente, tomou um longo gole e olhou para a televiso. - Que sacanagem, Gordy. - Murmurou Pete, olhando ferozmente para o jovem operrio da construo. - Desculpe, Jake. - Gordy disse. - No me leve a srio. - Esquea. - Disse Jake, colocando sua cerveja sobre a mesa. O copo bateu na mesa com mais fora do que pretendia, respingando do lado. - J era muito difcil encarar a realidade sozinho, mas ainda pior era um amigo record-la. - Ainda assim, sua principal preocupao era o bem-estar de Gordy. - Oua. - Disse Jake. - Se voc me provar que capaz de sair com uma mulher solteira, eu comeo a sair com mulheres. Jake queria ter pensado melhor nessas palavras antes de serem ditas. Gordy suspeitou da oferta de Jake. A garonete veio at a mesa e Jake pediu mais uma rodada. Gordy olhava com desconfiana e depois olhou para Pete, ainda assistindo a partida entre Portland e os Lakers. - O que vocs esto armando? - Gordy perguntou a Jake. Jake balanou a cabea. - Nada. Basta pensar que para seu prprio bem. Voc deve sair dessa relao na qual est. Gordy ficou em silncio enquanto a garonete deixou trs cervejas e disse que voltaria mais tarde. Jake tomou um gole do copo cheio e, sem uma palavra, levantou da mesa. Um minuto depois, ele voltou com um jornal. - Aqui. - Disse jogando na frente de Gordy, que o encarou sem abrir o jornal. Por fim, Jake abriu para ele. E mostrou a seo de contatos. Gordy balanou a cabea. - No, cara. Para mim, isso no vai acontecer. Que tipo de mulher iria colocar um anncio

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em um jornal? Pete virou-se para a conversa. - Voc est ouvindo? - Gordy disse cutucando-o. - O qu? - Disse Jake. - Eu s estou tentando provar que voc srio. Pete olhou para cima e para baixo e levantou as mos. - Eu no vou me intrometer nisso. -Venha me ajudar. - Disse a Pete. Pete olhou srio para Gordy. - Ajudar voc? Jake o nico que est tentando ajudar. Uma mulher que escolhe aparecer na seo de contatos de um jornal no pode ser muito pior do que o tipo de mulher que voc est namorando. No ritmo que estamos indo, s pegar o seu carto de crdito ou gastar com o mdico. Ou pior. Gordy fez uma careta. - Ei, eu s uso o meu carto de crdito para impressionar uma mulher. - Sim, sim. - Disse Jake trazendo-lhe o jornal. - Vamos l, o que voc tem a perder? - Olha...- Gordy disse olhando para Jake. - Voc primeiro. E empurrou o jornal de volta para Jake. - Procure voc, se voc encontrar uma, comearei a pensar sobre isso. Jake sentiu-se mal. Ele queria mandar o seu amigo para o diabo, mas ficou quieto. Apenas o pensamento de namorar outra mulher, o feria. A culpa o feria tantas vezes quando ele estava na cama e se perguntava como seria a sensao de ter outra mulher em seus braos. Jake engoliu em seco. Sabia que Angela lhe diria que seguisse com sua vida. - Com uma condio ... - Jake disse. - Qual? - Gordy perguntou desconfiado.

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- Assim que eu comear a namorar algum, voc para de ver aquela mulher. - Essa mulher tem um nome e esse nome Sherry. - Gordy disse com um encolher de ombros. - Enfim, eu estava prestes a terminar. - Um sorriso presunoso cobriu-lhe o rosto. Ele pegou sua cerveja e bebeu um gole. Jake percebeu que os Lakers iriam perder. Nem um milagre poderia faz-los vencer. Comemorou o triunfo do Portland discretamente. - Aqui est uma para voc. - Disse Gordy, e apontou para um anncio que tinha uma linha preta ao redor. Jake olhou. A linha preta destacou o anncio do resto. - No, obrigado. - Ele balanou a cabea. - Esta est desesperada. Eu aceitei, mas isso no significa que voc escolha por mim. Jake queria ajudar o amigo a mudar de vida, mas podia chegar a um milho de desculpas para no chamar qualquer uma das mulheres nesses anncios. - Me d isso aqui. - Pete disse tomando o jornal das mos de Gordy. - Aqui voc no vai encontrar o tipo de mulher para o nosso amigo. Jake tem classe e ele precisa de uma mulher elegante, no o tipo de mulher que voc escolha. - Isso exatamente o que eu digo... Ento eu no vou escolher mulheres em anncios de jornal. - Disse Gordy. - H uma abundncia de boas mulheres l fora. - Disse Pete. - Mas no vai encontr-las aqui. - Ele bateu o jornal com o dedo. - Entre na Internet. - Voc acha que sou idiota? - Gordy disse com as sobrancelhas levantadas. Pete balanou a cabea. - No, Theresa e eu estvamos assistindo TV outro dia e vi trs anncios em apenas uma hora. Todo mundo faz isso. - timo. - Disse Jake. - Theresa est envolvida nisso. Por que eu tenho a impresso de que tudo foi planejado?

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- Por que voc desconfiado por natureza, meu amigo. Eles colocam fotos no site, por isso como um encontro s cegas, mas com a vantagem de saber de antemo como a mulher. - Poderia ser amor primeira vista, como Pete e Theresa. - Disse Gordy. - Ainda . - Pete disse, e comeou a ler a pgina de contatos. - Melhor voc usar culos, vov. - Disse Gordy. Ele e Jake riram. Pete fez uma careta e puxou um par de culos no bolso da camisa, colocou e continuou a leitura. - Voc parece todo intelectual. - Disse Gordy. - Ele deve ter implorado para Theresa casar com ele. Sem tirar os olhos do jornal, Pete mostrou o dedo mdio da mo direita. Depois de procurar por um minuto, ele mostrou o jornal para Jake. - Veja esse aqui, um servio de namoro online. Vamos para a minha casa dar uma olhada.

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Captulo 4
A esposa de Pete no estava em casa. Jake ficou aliviado. J era ruim o suficiente ter seus amigos tentando escolher uma mulher para ele, com pena de v-lo sozinho. Jake olhou sobre o ombro de Pete quando ele entrou na pgina de Better Half. Inclusive foi ele quem escreveu as preferncias de Jake. Estava ferrado. Aps vrios minutos, Jake se levantou. - Veja, Jake. Jake se sentou para ver a foto de uma mulher que Pete achou interessante. Ela se chamava Garota Malibu e tinha um cabelo ondulado loiro dourado que pendia frouxamente ao redor de seus ombros. Seus olhos eram da cor do mar e o canto de sua boca se elevou ligeiramente, revelando um sorriso bonito. Jake olhou para a esquerda da tela. Ela media um metro e setenta e pesava 55 quilos. Por enquanto, comum. Ele olhou para sua imagem. Apesar de ter sido apenas o rosto, ombros e parte superior da caixa de entrada revelou um rastro de sardas. Complementando sua imagem, podia observar que tinha um nariz ligeiramente arrebitado. Um perfil fsico clssico, parece com a vizinha da frente. Jake gostou dela. Jake leu na seo "comentrios" quais eram os passatempos dela em Malibu, o que ela fazia para ganhar a vida e seus programas preferidos de televiso. Ele parou quando atingiu a parte inferior da tela. Ele teve que reler a ltima parte: "Procura-se trabalhadores, com exceo dos operrios". Os ombros de Jake ficaram tensos. Os trs homens olharam os requisitos da mulher. Eles permaneceram em silncio por um bom tempo. - Passe. - Gordy disse com firmeza. - uma loucura. Se uma mulher escreve algo assim est

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nas nuvens. - Voc no sabe. - Pete disse a Gordy. - Obviamente esta mulher gosta das coisas boas da vida. Quer evitar todos os idiotas como voc. O que h de errado nisso? Eu aposto que uma mulher com classe. - Eu no sei. - Jake disse, balanando a cabea, com dvida. - Olhe para ela, bonita, loira. - Pete deu uma cotovelada em Jake, como se soubesse que loiras so a sua fraqueza. - Acho que essa. - Pete disse colocando o dedo sobre a tela. Jake voltou a olhar a imagem da mulher. Afastou-se do computador. - Ela no olharia para um cara como eu. - Bobagem. - Disse Pete. - Voc exatamente o tipo de cara que ela procura, s que ainda no sabe. Jake e Gordy riram. - Vamos ver se voc enxerga melhor, vov. - Disse Gordy a Pete, batendo com o dedo na tela. - Quer um homem "culto". Algum como voc. Pete balanou a cabea. - Jake mais do que culto. Gordy e Jake riram. - O que h de to engraado? - Nada, s que a mulher no disse nada sobre querer um cara viciado na cultura da cerveja. - Digo-lhe que... - Pete pensou. - Vamos fazer uma aposta. Voc sai com essa mulher durante todo o vero, eu garanto que voc vai ser capaz de convenc-la que perfeito para ela. - Eu no quero namorar com ela, no o meu tipo. - Disse Jake. Seus amigos pareciam ter esquecido que o objetivo era ajudar Gordy. Tentando jogar com a Garota Malibu apenas complicaria as coisas.

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- Aceito. - Gordy interrompeu. - Como voc sabe? Voc nem a conhece. - Pete disse a Jake. - Ele est com medo. - Disse Gordy. - Eu no tenho medo. S no vejo sentido em perder tempo com uma mulher que no est interessado em algum como eu. - Eu j disse. Eu aceito a aposta. - Jake teria que deixar de beber durante uma semana. Disse Gordy. - E como explicaria os calos em suas mos? Jake deu-lhe um olhar que dizia "Cala essa boca grande. - Bem, pensou que no tinha notado. Pete esfregou o queixo. - E se ns apostarmos dinheiro? No quer encontrar uma boa mulher? - Exatamente. Esse o ponto, ento continuemos procurando. - Gordy e Pete olharam para ele. Merda, eles sabiam que ele estava tentando achar alguma desculpa. - Bem, ok, vocs ganharam. Cinquenta dlares. Pete bateu na mesa. - Tudo o que voc precisa de uma foto digital. O que acha daquela que tirei de voc sentado na beira da piscina no novo trabalho? - Sim, aquela sem camisa. - Gordy disse rindo. - A loira ver que Jake bem masculino. Voc pode faz-la mudar de ideia sobre o tipo que deseja. - No podemos procurar outras mulheres? - Jake perguntou. Pete balanou a cabea negativamente. - Essa a que voc precisa. Gordy concordou. - Sim, voc sabe que adoramos um desafio. - Inferno, e por que no mais 50 para lev-la para cama? - Jake falou com sarcasmo.

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- Esse o esprito. - Disse Gordy. - Bom. - Disse Pete com um sorriso. Jake olhou para a tela e releu os dados da mulher. Seu estmago estava com a mesma sensao quando ele comia uma pizza inteira misturada com um litro de cerveja. Acabava precisando de muitos anticidos.

No outro dia quando Pepper chegou em casa depois do trabalho, encontrou a porta ainda vermelha. Bom, naquela noite Pepper no estava com disposio para adivinhar o que Lucy tinha aprontado durante o dia. Lucy saiu do banheiro. Com creme dental escorrendo da boca e com uma escova de dente roxa nas mos. Lucy sempre usava uma escova de dente roxa. Ela dizia que roxa era a cor da prosperidade. Ok, ento ficaria com dentes muito brilhantes. Lucy foi at a pia e cuspiu um monte de espuma. - Voc chegou cedo. - No tinha muitos novatos na aula de yoga hoje, ento no tive que explicar muito. Pepper respondeu. Ela deixou a bolsa de ginstica no corredor e foi para o seu quarto. Ela trocou de roupa e quando abriu porta, Lucy estava esperando no corredor. - Voc ligou para ele? - Ela pediu a Pepper.

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- No. - Disse Pepper. - Esquea o Henry, eu j o fiz. - Voc acha que melhor deixar as coisas assim? Acredite ou no, nossos atos trazem consequncias, assim como o ambiente influencia nas nossas vidas. - Lucy franziu a testa. - Voc deveria me agradecer por estar aqui e tentar garantir que voc fique bem. - Ah, eu estou bem. Acho que eu s gosto de voc porque voc cuida de mim, e eu tenho total liberdade para estar tranquila como quero ento eu vou ficar bem. Pepper foi para o corredor. - No funciona como voc diz Pepper. Voc tem que fazer sua parte. Eu no posso segui-la onde quer que v e recolher todo seu lixo. - Respondeu Lucy. Ela pegou a bolsa de ginstica de Pepper e guardou no armrio. Pepper preparou um sanduche e voltou para o seu quarto. Ela ligou o computador e em poucos minutos estava na pgina de Better Half. Ela abriu seu e-mail e viu que tinha 20 respostas: 20! - Bem, eu no imaginava que havia tantos esnobes. - Disse Lucy. - Primeiro, eu no sou uma esnobe, Simone. Como esses homens, tambm estou cansada de perder tempo. Pepper colocou todas as respostas na pasta em espera", exceto uma. Ela clicou na mensagem. Era de um cara chamado Jake Hunter. - Este voc vai gostar. - Disse Lucy. - Eu j tinha visto.

Ol, Garota Malibu. Eu sou Jake Hunter. Voc pensa exatamente como eu. Por que perder tempo com algum com quem no possa ter algo srio? Voc passa seu tempo livre brincando na areia? Isso demonstra que voc vive no melhor dos lugares...

- Ele acha que voc gosta de brincar na areia? Que surpresa o aguarda!

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Pepper deu uma risadinha. Outros diriam brincar, mas ela no pode levar a srio. - Eu diria que sim. Lucy continuou a ler. - Na verdade, parece... normal, depois de um minuto. - Normal, mas interessante. - Disse Pepper, pronta para defender sua escolha. Lucy encolheu os ombros. - No se surpreenda se tiver um terceiro olho no pescoo. Pepper clicou na foto para ampliar a imagem de Jake. Alguns segundos mais tarde, lindos olhos castanhos estavam olhando do outro lado da tela. Seus olhos castanhos eram irresistveis. Ambas estavam inclinadas para ver melhor. - O melhor de todos. - Disse Pepper. - Talvez. - Disse Lucy. - apenas uma foto de seu rosto. - E agora, quem a esnobe? Com esses olhos, eu estou disposta a tentar. - Disse Pepper e comeou a escrever uma resposta.

A senhorita Garota Malibu est interessada em sair para jantar, ver as estrelas, brincar na areia ... Chame 310-555-14 ...

- Espere! Voc no vai dar o telefone de casa, certo? Por que no coloca o nmero do seu celular? A voz de Lucy tinha subido muitos decibis, indo para o pnico. - Calma, no comece a espumar pela boca, voc vai ter uma hrnia. - Como que eu vou me acalmar se voc vai convidar potenciais criminosos para a nossa casa? Voc pode colocar o nosso nmero de telefone em todas as paredes dos banheiros pblicos.

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Lucy levantou-se e comeou a andar pelo quarto. Pepper virou a cadeira. - Ser que este olhar de um criminoso? - Ela disse, apontando para a tela, onde a imagem de Jake estava. - Alm disso, se fosse, ele seria um criminoso de colarinho branco. - Respondeu Pepper. - Eu no sei como voc pode dar to pouca importncia a isso. Ns vivemos em Los Angeles. Aqui no podemos ir para a cama sem fechar a porta. - Deus! - Disse Pepper. Ela revirou os olhos e soltou um suspiro de exasperao. - Agora voc soa como minha me. Vamos l, no parece normal? Certamente parece confivel. Ele bonito e ... - Ted Bundy talvez. - Disse Lucy. Pepper apertou sua mo ignorando o comentrio. Ela olhou fixamente para a imagem de Jake. - Eu tenho um sentimento, eu no consigo explicar. Tem... - Ela tocou a tela. - Os olhos sonhadores? Pepper olhou para o lado. - Dinheiro? Pepper levantou o queixo. - Pode ser. E se ele for um ladro de colarinho branco, tambm estar bom. - Bem. - Disse Lucy, balanando a cabea. - No vejo maneira de discutir com voc. - Ela olhou ao redor do quarto de Pepper e seus olhos caram no canto direito. - Se voc est to determinada a continuar neste caminho de destruio, vou ajud-la a se livrar das plantas mortas e trocar por algumas coisinhas fofas e rosa. Ela abaixou-se e olhou debaixo da cama de Pepper.

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Pepper sorriu divertida. Naquele momento, Lucy estaria vendo um monte de roupas, livros e caixas cheias de todos os tipos de coisas. Certamente ia perder o sono da noite. Lucy sentou-se e apontou o dedo. - Esse o problema. Como voc espera atrair o amor de sua vida com toda essa confuso? - Ela lanou outro olhar. - E poeira. Pepper levantou a mo. - No desordem, a minha vida e todas essas coisas so importantes para mim. Lucy ficou sria. - Bem, isso realmente no ajuda a que o amor chegue at voc. - Ela se inclinou e puxou o edredom. - Seria bom tambm colocar uma fita vermelha amarrada a essa estrutura metlica. - O que voc quiser. - Disse Pepper. Lucy ignorou a pergunta e levantou-se para sair, dando um n em seu cabelo. - Deixarei voc terminar a sua resposta. Eu tenho que cuidar das minhas flores. Pepper olhou para a tela. "Jake Hunter. Falou seu nome e sentiu que era um bom nome. Forte. Era o tipo de nome que saa de seus lbios com facilidade. Ela clicou em "enviar" e quando estava terminando, chegou outra mensagem. Ela poderia esperar, talvez para sempre. Nesse momento s precisava experimentar um pouco de diverso, nada mais. Ela pretendia sentar na frente da TV pelas prximas duas ou trs horas e deixar a mente em branco. Naquele dia, esse seria o plano. Pepper caiu no sof e pegou o controle remoto. Ela ligou a televiso. - O que voc acha do garom da praia? - Perguntou Lucy. - Brad? Eu pensei que voc estava tentando fugir daquele tipo de homem. - muito bom. Poucas mulheres no aproveitariam a oportunidade de estar com ele. - Se elas o conhecessem ou estivessem prontas, sim. Respondeu Pepper.

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- Eu acho que ele gosta de mim. - Lucy continuou. - No! - O que voc acha? Ser que ele bom? - Somente podemos ver sob sua roupa, e no dentro, isso o que conta. Voc tem que conhec-lo melhor, mas tenha cuidado, seno voc vai ficar exposta e desprotegida diante dele. Pepper riu. - No se preocupe, estou apenas brincando. Mudou de canal, at que finalmente ficou com um programa Bonanza. Little Joe 4 estava timo. Uma hora mais tarde, quando Pepper percebeu que estava comeando a dar cabeadas de sono, foi para seu quarto. Enquanto assistia TV, vieram duas novas mensagens, mas as enviou para a pasta "em espera" sem l-las. Ela deu um ltimo olhar para a foto de Jake. Essa sim era uma tima imagem para uma garota ir para a cama.

4 Michael Landon foi um famoso ator americano, que mais lembrado pelo seus papeis famosos de Little Joe
Cartwright da serie de tv Bonanza.

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Captulo 5
- Voc ligou para a mulher? - Gordy perguntou a Jake quando ele lhe deu uma cerveja. - No. - E voc vai ligar? - Eu no tenho seu nmero de telefone. - Jake disse. Ele pegou o controle remoto e comeou a mudar de canal. Parou na ESPN e olhou para seu amigo. - Por que voc se importa? - Estou apostando 50 dlares. - Gordy abriu a tampa de sua cerveja. - E eu quero ganhar, mas de forma limpa. Mas no s isso, eu no tenho planos para parar de sair com mulheres comprometidas at voc comear a sair e namorar. Para sua sorte, esta semana Sherry est com o marido. Ele bebeu metade da garrafa e colocou o p sobre a mesa. - Voc disse que estava pronto para parar de v-la. - Jake engoliu um grande gole. - Voc no se cansa de esperar apenas para transar por um momento? Gordy encolheu os ombros. - No parece s um momento quando estou com ela. - Bem, voc pode ir dando adeus aos 50 dlares. - Jake murmurou. Gordy ento props: - Vamos subir para 100?

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Jake ficou olhando para a televiso. - Safado. - Disse Gordy. - Voc no acredita que poder vencer, no ? - Voc quer dizer, que no posso faz-la acreditar que sou um homem educado? - Jake disse, deixando a boca aberta como se fosse um imbecil. - Idiota. Gordy se levantou e foi para a cozinha. Ele voltou um minuto depois com duas velhas taas de vinho que Jake guardava para alguma ocasio especial. Na outra mo, uma garrafa de vinho tinto. Jake olhou para ele e franziu a testa. - O que isso? - Vinho. - Eu posso ver isso. Para qu? - Isso o que as pessoas cultas bebem. - Gordy disse. - Voc no sabe nada sobre vinho. - Eu sei disso, mas Pete sabe. Ele que escolheu. - Tudo bem, ento. - Dise Jake colocando a taa na mesa. - Foi o que eu pensei. - Disse Gordy. Jake olhou desconfiado para o amigo e se sentou no sof com sua cerveja. - Vamos ver. Gordy sorriu mostrando os dentes.

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Brad derramou outra bebida no bar. Ele amaldioou entre dentes. Era a terceira bebida que tinha cado naquele dia e a despesa ia para seu bolso. Vic voltaria para casa naquele dia e Brad ainda no estava convencido de que Marta manteria a boca fechada. Foda essas mulheres de hoje. Elas pensavam que elas eram as donas da situao. Se elas pudessem, acabariam com todos os homens. Deixou sua raiva de lado para se lembrar das pernas de Pepper atravs do fino tecido de sua saia. Porra, essa era ela a mulher que ele devia levar para a cama. No entanto, nem todos os flertes e bebidas especiais tinham dado resultado. Estava perdendo o jeito ou Pepper era apenas umas dessas mulheres que faziam jogos verbais. Ele riu. Ela o fez querer ainda mais. Brad colocou uma rodela de limo na borda do copo e o arrastou para o outro lado do balco. Refletindo pensou que continuaria a jogar com Pepper at que ela se rendesse. - Servido. - Disse, chamando a garonete.

Era sbado e Jake ficou surpreso ao se sentir to impaciente. Impacincia para olhar suas mensagens em seu computador. Impacincia para conversar com a Garota Malibu. E ainda o que mais o surpreendia foi que ele tinha se animado e respondido ao anncio. Afinal, ela pediu por um tipo de homem. Jake passou a mo pelo cabelo. Ele no sabia por que estava incomodado. Com a xcara na mo, ele se acomodou na mesa da cozinha e releu a pgina impressa com os dados da loira. Na verdade, eles tinham muitas coisas em comum. Acima de tudo, o amor ao ar livre. claro que, vivendo em Malibu, era fcil algum gostar de cu aberto.

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Jake terminou seu caf e levou o copo para a pia. Ele olhou para o jardim pela janela da cozinha por mais de dois minutos. Se ele pensasse sobre isso por muito tempo, poderia fazer uma longa lista de coisas que precisam ser arrumadas na casa e no jardim. Qualquer tarefa poderia mant-lo ocupado; ocupado demais para pensar na Garota Malibu. O jardim de Jake era espaoso, embora uma s pessoa pudesse mant-lo, e tinha um ptio com churrasqueira. De um lado, dando um pouco de vida para a paisagem marrom, havia um muro de pedra encoberto de trepadeira. Do outro lado da parede, que ele compartilha com uma vizinha, havia dois gatos que foram abandonados. Um gato saltou e Jake se esticou para ver onde ele tinha ido. As rvores bloqueavam a viso do quintal da vizinha, mas deixava um buraco pelo qual ele podia ver a velha mulher que morava l, colocando um prato de plstico com comida de gato. E l estava o gato. Jake j havia tentado, sem sucesso, convencer sua vizinha de parar de alimentar-lhes, pois suas boas intenes s aumentariam o problema. Ela respondeu que se sentia arrependida. Ele tambm sentia muito, mas dar-lhes comida no era a soluo. Jake afastou-se da janela. Seus olhos foram para a tela de seu laptop. A Garota Malibu deulhe o seu verdadeiro nome. Respirou fundo e tentou relaxar. Ele nunca tinha estado to nervoso, mesmo antes de entrar na sala de cirurgia para operar. Como se nunca tivesse sado com uma mulher. Deve ser por causa do caf, pensou. Jake sentou-se mesa. Ele devia estar enganado com relao a ela. Na verdade, ela deve ter sado com idiotas demais. Sua ansiedade ficou ainda pior quando viu que ela tinha enviado uma mensagem. Curta e doce: "Ligue para mim." Ela at deu o seu nome verdadeiro: Pepper Bartlett. Bem, vamos l. Era tarde demais para voltar atrs sem parecer um daqueles idiotas que ela estava tentando evitar. Com um suspiro resignado, Jake pegou o telefone. Discou o nmero com determinao. Aps cada tecla era incentivado a desistir, mas, eventualmente, marcou o ltimo nmero. Algum atendeu depois de trs toques. Era realmente tarde demais para voltar atrs. - Ol? - Respondeu uma voz suave, mas firme. Uma voz de mulher, leve e despreocupada, que era uma promessa, e Jake imediatamente se sentiu melhor por ter ligado. O que diabos eu deveria dizer? Que era o homem dos seus sonhos? Deus, como se ele fosse dizer isso algum dia.

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- Ol? - Perguntou novamente a voz. - Oh, Ol. - Jake comeou. - Eu, ... - Sim? - Que diabos... Pepper? - Jake passou a mo sobre o rosto. Ele sentiu seu rosto arder. - O que est fazendo? - Murmurou. - Desculpe-me? - O seu anncio... procura de um homem. Eu sou Jake Hunter. - Ah. - Disse a voz cortando. - Voc quer falar com a Pepper. Ele sentiu que taparam o fone e ouviu chamar: "Pep-pp-pe-er". Jake passou os prximos segundos perguntando que tipo de desculpa ele poderia utilizar para sair dessa loucura. - Ela j vem. Depois de alguns segundos de silncio, ela falou novamente. - Voc por acaso um assassino em srie, um estuprador ou qualquer outra coisa que devamos saber? - H? - Nada, aqui est Pepper. - Eu sou Pepper. - A voz suave e sedosa escorregou atravs da linha at sua orelha. Ele pegou o fone de ouvido mais forte. Todo o pensamento de dar desculpas desapareceu. - E eu sou Jake Hunter. - Disse, tentado parecer descontrado e informal. - Sim? - Estou ligando sobre o anncio. - Sim. - Disse Pepper rapidamente.

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Jake notou alguma diverso. - Droga. - Disse baixinho amaldioando Gordy e Pepe por t-lo metido nessa confuso. - Hmmm... - A voz doce de mulher parecia estar pensando. - Eu no sei, mas o homem dos meus sonhos no soaria to irritado. Jake puxou o telefone do ouvido e ficou perplexo. Se no fosse a parada mgica sua voz teria sumido. Ele colocou o fone de ouvido e tentou parecer indiferente. - No. - disse baixinho, incapaz de pensar em mais nada. Pepper riu. - Bom, Jake Hunter, estou feliz que voc ligou. A tenso nos ombros de Jake finalmente relaxou. A Garota Malibu no parecia uma mulher desesperada. - Gostaria de tomar um caf ou jantar? - Jake sugeriu. - Eu pensei que voc nunca ia perguntar. - Disse Pepper. - Amanh tarde? Jake olhou para a outra mo. Parecia uma lixa. Colocou rapidamente no bolso da cala jeans, como se ela fosse capaz de visualiz-la por telefone. - E ento...? - Ah, sim, bem, claro. - Respondeu Jake. Ele tirou a mo do bolso e a olhou de novo. Ela dizia claramente nada de trabalho duro. Classe trabalhadora. Se houvesse um milagre que pudesse transformar suas mos para o dia seguinte... A nica soluo seria usar luvas como Michael Jackson: ugh! Jake no tinha parado para pensar sobre o que aconteceria se continuasse com todo esse assunto. Ele poderia desistir e isso faria Pete e Gordy darem chutes nele. - Voc tem certeza? - Pepper parecia no estar convencida. - claro. - Disse Jake, mas ele no tinha. Permaneceu assim por sete anos. Ele tinha cerca de vinte e quatro horas para encontrar uma desculpa para desistir, ou de alguma forma encontrar um milagre. A nica pessoa que ele

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sabia que costumava fazer esse tipo de milagres era Theresa, esposa de Pete. Como uma consultora de beleza, ela poderia ajudar.

Pepper desligou. Sentindo o olhar de Lucy queimando suas costas durante toda a conversa com Jake. Lucy estava com os braos cruzados sobre o peito e estava olhando para Pepper, maternalmente como era tpico dela. - Sabe que posso sentir voc de p atrs de mim? - Ns tnhamos um acordo. - Disse Lucy. Seu rosto estava to vermelho quanto seu cabelo saindo debaixo da toalha branca enrolada na cabea. Pepper levantou as sobrancelhas. - Eu esqueci... - No. - Lucy sacudiu a cabea. - No faa isso. Voc aceitou que eu poderia ver esses homens antes de traz-los para casa. Ela permaneceu de p na frente de Pepper, para impedi-la de sair da cozinha. - Voc j falou com ele, que praticamente a mesma coisa. - Respondeu Pepper. Ela foi preparar o caf. Abriu o armrio e puxou de dentro, uma colher. - No quase a mesma coisa. - Disse Lucy levantando a voz em cada palavra. - H tipos muito estranhos e perigosos l fora. - Oh, Deus, eu tenho que restringir as conversas entre voc e minha me se continuar assim. - Pepper advertiu. - Alm disso - disse pegando e comeando a folhear o ltimo livro de

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feng shui de Lucy, - eu tenho certeza que h um remdio aqui para manter os tipos perigosos distncia. - Pepper respondeu. Lucy arrancou o livro das mos dela e o segurou contra o peito. - Sim, eu vou olhar agora mesmo. Saiu da cozinha pisando forte, parando para agitar os sinos que pendiam ao lado da porta do banheiro. Feng shui. Feng conto chins. Pepper riu suavemente. Ela amava Lucy, mas s vezes era difcil lev-la a srio. Ela nunca teria imaginado que sua melhor amiga iria acabar enfiada nessas coisas. Quando era mais jovem, era ela quem acreditava em magias, sonhos, supersties e tudo isso, mas ao longo dos anos Lucy tornou-se interessada cada vez mais nas foras ocultas. Ela tinha incensos "para trazer boa sorte, felicidade e prosperidade para sua vida." Pepper conhecia Lucy da escola e foi neste momento que a viu mais feliz. Se o feng shui era acreditar em coisas que no podem ser vistas como a causa da felicidade, isso era perfeito para Pepper. O que poderia dizer de si mesma? Ela precisava de mais. Ela precisava saber que ainda havia homens decentes. Os homens que estivessem por a hoje, amanh e sempre. Enfim, ela precisava de um homem com quem pudesse contar. Trs sinais curtos anunciaram que o caf estava pronto. Pepper encheu um copo e acrescentou uma adoante e um pouco de leite. Ento ela pegou o telefone e levou para a varanda. Ela respirou fundo o ar fresco da manh. O vento sussurrou em seu cabelo e uma nvoa fria envolveu sua pele nua. Ela pegou uma almofada que estava em uma das cadeiras de praia. Estava encharcada, por isso deixou seu caf no parapeito da varanda e ligou para Simone. - Ei garota, sou eu. - Disse a Simone. - O meteorologista prometeu sol permanente, assim venha aqui. Podemos fofocar e voc pode me ver fazendo castelos de areia. - Ela apertou o boto para terminar o telefonema, pegou seu caf e levou praia. Um bando de passarinhos correu ao longo da costa, movendo-se para frente e para trs com as ondas to rpido quanto suas pernas podiam lev-los. Uma gaivota solitria e pssaros deslizavam sobre elas. Pepper olhou para traz para a pequena casa que ela e Lucy compartilhavam, um sorriso iluminou seu rosto e seu corao. No era muito grande para uma pessoa, muito menos para

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duas, era um refgio de paz. O fato de ter a praia como jardim e as ondas do mar para renov-la todas as noites era mais do que poderia sonhar. Dias de sol, as pessoas rindo, crianas brincando... Tudo ajudava a curar os males do dia, mas acima dos sons alegres, Pepper sempre podia ouvir sua me: "Nem por todo o sol do mundo vale a pena viver neste lugar louco". Ela sabia que sua me no estava apenas se referindo ao trfego, mas tambm aos crimes e a cultura diferente... Terra onde pessoas estranhas, perigosas e inocentes eram assassinadas nos seus trabalhos e casas. Pepper suspirou. Califrnia. Era o lugar em que as pessoas escolhiam para tornar seus sonhos realidade. Por isso ela tinha se mudado e no trocaria isso por nada. Jake Hunter. A imagem dele lhe veio mente. Bem, talvez... Pepper sentiu algo duro na areia molhada. Ela cavou com os dedos at que o objeto apareceu: uma concha quebrada. Pegou e relanou na gua. Era difcil encontrar uma, ainda intacta. A maioria desaparecia assim que subia superfcie, pois os turistas passeando pela praia as pegavam ou ento o mar as levava de volta. No tinha problema, ela tinha muitas conchas. E o que realmente faz o seu jardim perfeito a abundncia de areia. Podia no ter o homem perfeito para amar, mas certamente estava vivendo uma histria de amor... com Malibu. Pepper caminhava ao longo da praia. O rugido do mar encheu seus ouvidos, ajudando a acalmar seus nervos. Ela sentia medo e excitao, tpica de horas antes de um compromisso. Sabia que teria vrias possibilidades. Jake e ela poderiam ter tempo para se encontrar, ir a lugares, conversar, de mos dadas, fazer amor. Ou talvez no primeiro momento sentirem que no tinha fogo, qumica. No pior dos casos, nada aconteceria, nenhuma fasca. Seria decepcionante e teria que comear do zero. Ah, como ela queria pelo menos ter pura luxria animal, com um cara que lhe causasse uma sensao de formigamento entre as pernas e at mesmo nos ps. Ela soltou um gemido. - Desculpe-me? - Disse um homem que estava passando. - Ah. - Pepper sentiu o rosto vermelho. Ela colocou a mo em sua boca. - Desculpe, eu, uh, eu pisei em uma concha. Pepper molhou a mo na gua salgada. Esfregou no pescoo. Se Jake Hunter a estava fazendo gemer sem toc-la, ela imaginava o que iria acontecer quando ele fizesse. Por Deus, tinha sido um tempo muito longo.

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Brad ficou irritado com o bilhete que recebera. Ele passou a mo pelo rosto. Marta no tinha a menor inteno de facilitar as coisas. Mais uma razo para procurar outro lugar para viver antes que tudo virasse um maldito inferno. Ele amassou o bilhete e jogou na lata de lixo no canto da sala de estar. Mas bateu na borda e caiu no cho no momento em que a porta se abria. - Parece que voc precisa praticar um pouco, homem. - Disse um homem magro de uns trinta e poucos anos, pegando o papel amassado. Era Vic. A garganta de Brad apertou enquanto ficava observando Vic com o pedao de papel na mo. Ele ficou jogando no ar por um momento e depois para o lixo. Brad respirou fundo. Pelo sorriso largo de Vic, Brad logo deduziu que Marta no tinha dito nada. - Voc reage como voc tivesse visto um fantasma. - Disse Vic. - Eu no sabia que voc tinha voltado para casa. - Disse Brad evitando o contato visual com o amigo. Caador chegou abanando o rabo para Vic, pedindo ateno. Ele estendeu a mo e esfregou o pelo do cachorro vigorosamente. - o seu dia de folga? Como que voc no est l fora, aproveitando? - Eu no vou sair hoje noite. Pensei em ficar em casa. - Tem sido um longo dia, hein?

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Longo era apenas o comeo para descrever esses dias. Brad pensou. Vic deixou seu casaco nas costas de uma cadeira. - Voc fez o meu jantar, amor? - H uma lata de presunto na cozinha. - Brad apontou com a cabea. - Falando de amor... Onde est a minha menina? Brad riu nervosamente. - No vi ainda. Vic acenou com a mo e foi para a cozinha. De l saiu com um saco de salgadinho e uma cerveja. - Isso bom. - Disse Brad. - Melhor que atum. Vic afundou em uma cadeira de couro preto e abriu a cerveja. Brad e Vic ficaram dez minutos conversando. Brad nunca perdeu de vista o relgio. Tick, tock, tick, tock merda. Ele no sabia quanto tempo mais seria capaz de estar sentado ali. Marta podia chegar a qualquer momento. Ela devia saber que Vic havia chegado e simplesmente no contou a ele. Tendo deixado o bilhete sobre o balco, a cadela mostrou um senso de humor macabro. Vic poderia facilmente ter chegado antes dele e encontr-lo. Se essa era a forma que ela encontrou de tornar sua vida um inferno, estava no caminho certo. O suor escorria pelas costas de Brad. No sabia se era o calor ou a conscincia, mas tinha que fazer algo. Por que no iria ficar esperando o machado cair sobre ele. At o momento o seu segredo parecia seguro. Martha precisava de Vic, ainda no tinha um emprego. Por isso, ela manteria a boca fechada e, certamente, aproveitaria cada oportunidade para tortur-lo. Ser que ela correria o risco de perder Vic? Quem poderia saber? Mas, como ela e Vic estavam juntos, Brad sabia que ele estaria sempre suando, pois Marta de repente poderia decidir contar a verdade. Porra, tinha criado um monstro de merda.

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Algumas gotas de gua caram sobre a lata de cerveja e Brad engoliu. Ele sentiu a lngua presa ao paladar. Ele foi at a cozinha e abriu a geladeira. Havia abundncia de comida, e tambm muita cerveja. Ele pegou duas latas e voltou para a sala de estar. Ele deu uma a Vic. Ele poderia manter seu amigo bbado, e Martha que fizesse o que quisesse. Vic estaria muito bbedo para entender pelo menos em um primeiro momento. Vic levantou-se e pegou sua jaqueta. - Eu quero lhe mostrar uma coisa. - Ele pegou dentro do bolso uma caixa de veludo preto. Quando Brad viu o que estava dentro sentiu vontade de vomitar. - Bem, no se animou muito. - Disse Vic, e virou-se para cair na cadeira de couro. - Mas o que h de errado com voc? Eu digo a voc que eu vou me casar e tudo que voc faz colocar um rosto sombrio. Brad olhou pra ele. - Eu fico feliz por voc, cara. - Ele deu de ombros. - Voc sabe o que eu penso sobre se amarrar a uma mulher. Como triste ver o que acontece com o meu melhor amigo. Ele tomou um gole de cerveja esperando para ajudar a reduzir o mau humor. - Sim, verdade. Elas gastam todo o dinheiro... Fazem chantagem emocional,... - Afasta voc dos amigos. - Terminou Brad. Vic tinha um punhado de biscoitos na boca e balanou a cabea. - Elas no so todas assim, especialmente a minha Marta. Brad apenas balanou a cabea. O amor tinha deixado seu amigo cego.

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Captulo 6
Jake apareceu na casa de Pete como um cachorro abandonado, com uma camisa azul escuro, cala jeans com uma das pernas rasgada e tnis que estavam cheios de cimento seco. Os grandes olhos castanhos de Theresa olharam Jake da cabea aos ps. - Quando o encontro? - Perguntou ela. - Esta tarde. Ela apertou os lbios. - Eu no sei. - Ela disse, balanando a cabea devagar. Mas logo seu rosto se iluminou com um sorriso, e estendeu a mo agarrando seu brao. - Ser difcil, mas entre aqui. Jake a seguiu at a cozinha e Theresa com gestos disse para se sentar. Poucos minutos depois, colocou uma tigela de material verde na frente dele. Ela analisou suas mos, olhando para cima e para baixo com uns pequenos sons de aprovao. Enquanto as mos ficavam mergulhadas no lquido verde, ela passou a examinar seu rosto, olhando com os olhos apertados, examinando cada centmetro; Jake pensou que viu em seus olhos castanhos um olhar de pena. - Volto j. - Disse Theresa. Desapareceu e voltou alguns minutos depois com uma bacia. Esta continha uma substncia cremosa azul. - Feche os olhos e relaxe. - Disse empurrando a cabea dele para trs suavemente. Jake estava feliz em fechar os olhos: no gostou da gosma azul e quase comeou a chorar. O cheiro no era inteiramente agradvel. Menta, abacate e esgoto.

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- Tem uma mscara de gs? Que diabos isso? Espero que no seja txico. - Jake disse. - Fique tranquilo. - Theresa respondeu. - Vou te deixar um gato. Depois de passar a mistura cremosa sobre o meu rosto, desapareceu. Jake fez o melhor que pode para relaxar, mas era muito difcil esquecer o cheiro que impregnava o seu nariz. Ele estava feliz por que nenhum dos homens que trabalhavam com ele, poderia v-lo neste momento. - O que isso? - Perguntou uma voz familiar, e depois a sala estava cheia de risos. Com uma espiada, Jake viu Pete rindo na porta. Theresa o repreenderia se ele se mexesse, ento o nico recurso que tinha era mostrar o dedo para Pete. Quando Pete finalmente se endireitou, seus olhos brilhavam. - Estou contente por fazer isso ser engraado... tendo em mente que voc o responsvel. - Disse Jake. Pete limpou as lgrimas dos olhos. - Que diabos voc est fazendo? - Est cuidando das mos e uma limpeza facial. - Theresa disse entrando na sala. - Por isso, fique calado. Aproximou-se de Jake e retirou uma de suas mos da gosma verde. Em seguida, colocou a outra. - Por falar nisso, como esto os dedos dos ps? - Perguntou ela. Jake escondeu os ps debaixo da cadeira e Pete soltou uma gargalhada. Diante do olhar duro de Theresa, Pete parou e sentou na frente de Jake. - Que diabos isso? Anti-congelante? - Pete perguntou tentando abafar outra risada. - Voc sabe onde pode me beijar. - Disse Jake, fazendo o seu melhor para no franzir a testa. A mscara que Theresa tinha colocado estava comeando a secar e tinha medo que se quebrasse, pudesse machuc-lo.

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Enfim deu-lhe o dedo. - Que linguagem, gringo. E voc... - Theresa apontou para Pete. - Deixe-o em paz. Pete comeou a rir novamente e Jake jurou vingana. Poucos minutos depois, Jake sentiu Theresa colocar uma toalha quente sobre seu rosto. Foi muito bom. timo, na verdade. Assim as mulheres no estavam erradas em submeter-se alegremente aos tratamentos faciais, manicure e pedicure. Theresa deixou a toalha e Jake sentiu a mscara comeou a soltar. Depois de um minuto, ela cuidadosamente removeu a massa da face. Jake olhou para Pete, que parecia um homem prestes a ter um derrame. - Ento, eu estou seguindo o seu conselho. - Disse Jake. Ele estendeu a mo e tocou o rosto. Sua pele era macia e suave, quase como a de uma mulher, mas ele nunca diria isso em voz alta. E muito menos na frente de Pete. - Melhor que essa mulher valha pena. No sei o que vou dizer. - Chega. - Disse Pete. - O qu? - Fale o suficiente. Voc tem que pensar sobre as palavras que vai dizer. - Por qu? - Disse Jake balanando a cabea. - Eu pensei que isto ia ser mais fcil. - No interessa. - Theresa disse agarrando uma mecha de cabelo de Jake. Ela tinha uma tesoura na mesa. Jake arregalou os olhos e se afastou dela. - De jeito nenhum, voc no vai cortar meu cabelo. J chega. - Voc precisa de um corte de cabelo! - Theresa agarrou seu cabelo e puxou. - O que voc vai dizer a ela, que voc gosta do cabelo ao redor de seus ombros? Endireite-se j. Jake se endireitou na cadeira antes que ela puxasse mais forte. Olhou para Pete: seus lbios estavam to apertados que parecia que eles estavam prestes a quebrar. Jake disse sem emitir som: "Eu vou matar voc.

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- S um pouco, por favor... - Theresa pediu segurando o dedo indicador e o polegar. - No se preocupe gringo, vai ficar lindo. - Terminou Theresa. - Eu prefiro s bonito. - Retrucou Jake. Theresa comeou a cortar. Jake viu Pete estremecendo. Fechar os olhos era a sua nica defesa. Seu longo cabelo negro tinha estado com ele por um longo tempo e foi difcil dizer adeus a ele e ir vendo cada corte nas expresses faciais de Pete. Finalmente, Theresa deixou a tesoura. Ela entregou um espelho e Jake olhou desconfiado. Ele balanou a cabea para a direita e para a esquerda. Theresa estava certa: estava lindo. Ele continuou com a cicatriz de duas polegadas que descia por trs de uma orelha at o pescoo. Ele no tinha visto durante muito tempo, desde que ele tinha deixado crescer o seu cabelo. No podia mais esconder isso. Tinham dito que lhe dava um tom msculo. Mas, ser que a Garota Malibu pensaria o mesmo? E se ela perguntasse? Teria que inventar outra mentira. Merda! - Voc j pensou em uma carreira? - Pete perguntou. Jake olhou para ele fixamente. A mulher disse explicitamente: "Procuram-se TRABALHADORES" lembrou. Jake franziu a testa em pensamento. Depois de um minuto, sorriu. - Fcil, vou ser arquiteto. Pete pensou por um segundo e balanou a cabea: - Eu no sei... - Perfeito, no? Pode perguntar-me qualquer coisa que ela precise saber. Deu um tapinha nas costas de Pete. - Alm disso, tenho que fingir durante o vero? Eu posso sair com meu conhecimento de resistncia trao, clusulas penais, planos originais... - Continuou Jake. - No nos tornamos arquiteto durante a noite. Estudei durante anos na faculdade. - Pete disse com orgulho.

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- Sim, voc me disse o quanto voc estudou, mas pelo que eu me lembro, as aulas eram mais prticas do que tericas... Jake sentiu uma dor sbita na panturrilha, um bom chute de Pete. - bom v-lo to animado. H alguns dias voc no queria participar de nada disso. O que mudou? - Pete perguntou. Jake esfregou as mos. - Supondo que tenho as mos macias como a bunda de uma criana e o cabelo bonito, sinto que devo encontrar essa mulher e ver o que ela acha do meu novo eu. Theresa revirou os olhos. - Sim, bem, se ela achar que um psicopata, eu no quero que ela saiba que eu fui seu professor. - Disse Pete. - No se preocupe companheiro, a Universidade de Pete Erickson ser o nosso segredinho. - Jake virou-se para olhar no espelho. - Eu vou sentir falta do meu cabelo, mas eu acho melhor do que andar com rabo de cavalo nesse calor. - Sim, voc esta BELSSIMO. - Pete disse jogando-lhe um beijo. - Uma ltima coisa. - Jake virou-se para ele e Pete ficou preocupado. - Como isso foi ideia sua... - Disse Jake. - Devo insistir em ir com seu carro. A preocupao na cara de Pete tornou-se terror. - Meu Audi? De jeito nenhum. - Pete balanou a cabea vigorosamente e se dirigiu para Theresa buscando seu apoio. Ela sorriu. - Voc poderia me ajudar com isso, sabe? Theresa levantou as mos. - Uma mulher inteligente nunca se mete nos assuntos de seu marido. Pete voltou-se para Jake.

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- O que h de errado com o seu caminho? - Um caminho? Vamos l, cara. - Disse Jake, piscando para Theresa. - Querido, empreste seu carro para o gringo. - Disse Theresa. Pete virou-se e olhou para ela. - E por que no o seu carro? - Muito pequeno, o carro de uma mulher. - Disse ela com um sorriso caloroso. - Pelo menos o que meu marido disse quando eu comprei. Pete relutantemente pegou um molho de chaves do balco da cozinha, pegou uma chave e jogou-a para Jake. - O carro no tem arranhes ou amassado... - Amor, o que disse sobre o amassado no lado do passageiro? - Jake provocou. - O qu? - Pete disse com uma voz alta. Jake e Theresa riram. O Audi prata era o novo amor de Pete, e Jake sabia que era melhor devolv-lo em perfeitas condies. Pensou no que ele faria se desistisse desta aposta absurda, perdendo ainda os 50 dlares... Por apenas um par de segundos. Ele colocou a chave no bolso.

- Como estou? - Pepper perguntou a Lucy. Ela virou-se para o espelho. Usava um vestido

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apertado preto de alas. Um decote discreto deixava aparecer apenas um pedao de pele. Ela alisou o vestido, dando uma volta antes de parar na frente de Lucy. Lucy deu uma mordida em sua ma olhou para Pepper. - Muito curto. - Disse, engolindo um pedao. Pepper instintivamente tocou em seu cabelo. Tinha acabado de sair do salo e estava lamentando a perda de mais de dois centmetros de seu cabelo. - Eu sabia que eu no deveria ter cortado... - No o cabelo. O vestido. - Disse Lucy. - H? - Pepper sabia que a barra chegava a apenas seis centmetros acima dos joelhos. - Voc est brincando? Isso no curto. Alm disso, bonito, curto. Lucy encolheu os ombros: - Voc pediu minha opinio e eu respondi. Pepper esticou um p adornado com uma das melhores sandlias de Kate Spade. - Parece mais curto porque estes sapatos novos me fazem parecer ter pernas mais longas. Lucy terminou a ma e o resto embrulhou em um guardanapo antes de coloc-los no lixo. - Se parece curto, curto. O que voc vai fazer, usar os sapatos na mo para parecer que o vestido est curto? Pepper ergueu seu queixo defensivamente. - Bem, eu acho que minhas pernas so fabulosas. Lucy franze a testa. - o cabelo que muito curto. - Continuou Pepper. Ela tocou as extremidades cortadas, balanando-as para ter mais volume. Lucy acenou com a mo com desdm.

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- Eles crescem. Alm disso, o curto mais confortvel. - Acrescentou com um rpido balanar de cabea. Pepper alisou a franja, at que ela finalmente desistiu e deixou cair s mos nos quadris. - Eu no me importo de estar mais confortvel. O conforto no significa sempre o melhor, Lucy. Lucy se apoiou sobre Pepper e olhou no espelho. Alisou o cabelo curto e vermelho e colocou atrs das orelhas: - Mais confortvel e melhor. Pepper estendeu a mo e colocou os dedos nos cabelos de Lucy. Com as mos agitou-os e depois se sentou. Ela colocou as mos nos quadris e olhou o cabelo de Lucy avaliando. - Sim, agora est melhor. Ela olhou rapidamente para o relgio. - Jake vai estar aqui a qualquer momento. Tanta coisa para fazer em to pouco tempo. Disse correndo para a cozinha. Ela olhou para a gaveta de legumes da geladeira e pegou mas, sacos pequenos de cenoura e alface. A cada segundo que passava sua busca se tornava mais frentica. - isso que voc quer? - Lucy entregou-lhe um limo amarelo e gordo. Pepper colocou uma mo em seu peito e deu um suspiro de alvio. - Eu estava ficando preocupada. Ela pegou o limo e o cortou em quatro pedaos. Em seguida, apertou o suco em uma tigela e mexeu com as pontas dos dedos. Ela rapidamente passou as mos pelos cabelos e voltou a afundar os dedos na taa. Desta vez, passou as mos nas pernas sob o vestido at a virilha. - Est esperando visita a em baixo, no ? - Lucy perguntou com as sobrancelhas levantadas. - Calma Lucy, eu no vou sobrecarregar o homem. Um pouco aqui, um pouco ali, e eu vou

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cheirar como uma rosa. - Explicou Pepper. - Eu no sei se ele poderia considerar um pouquinho, com um vestido desses. Pepper ignorou o comentrio e foi pulando alegremente de volta para o quarto. Ela abriu o armrio e pegou na prateleira, sua bolsa de noite, preta com lantejoulas. Ela pegou um batom, um espelho, chicletes, sua carteira de motorista e dinheiro. Coube tudo, ficando um pouco apertado, mas se no ficasse aberto, no haveria problemas. - Pronto. - Ela disse, fechando a bolsa. - Eu estou pronta para ir. Ela se virou e olhou no espelho mais uma vez para certificar se tudo estava no lugar. A campainha tocou e um milho de borboletas no estmago vibrou freneticamente em Pepper. Ela se sentia como uma menina de escola espera de receber o seu primeiro beijo. Ela colocou a mo em seu peito. Aqui estava ela, ficando to nervosa com o encontro. Sendo que em apenas algumas semanas atrs tinha jurado renunciar aos homens. Claro, as coisas podem mudar em um piscar de olhos. Aps a morte de seu pai, vendo a solido de sua me, Pepper prometeu nunca deixar qualquer homem quebrar seu corao. Mas l estava ela, pronta para encontrar um homem misterioso. Sabendo que seria tratada como uma rainha... claro, no comeo sempre era assim. Os homens eram encantadores nas primeiras semanas, saam e danavam, eram romnticos... Faziam com que uma garota se sentisse gloriosa, mas de repente sobrevinha um terremoto, um deslizamento de terra ou algo igualmente desastroso e acabavam sentados assistindo TV, comendo fast food e fazendo sexo, sexo, sexo. No que ela no gostava de sexo, mas os homens no entendem: se eles queriam continuar fazendo sexo, sexo, sexo, teriam que permanecer romnticos, romnticos, romnticos. - Lucy, v e abra a porta. - Disse Pepper. - Eu no vou sair com ele. - Rebateu Lucy. - No hora de tornar as coisas difceis. Por favor! V abrir. Eu estarei bem. Vai, vai! Pepper disse empurrando Lucy do seu quarto. Um minuto depois, o som de uma voz de homem, srio, alegre e com um toque intelectual, ecoou pelo corredor. Ela respirou fundo e sorriu. Ele tinha acabado de chegar, e ela estava prestes a conhecer o homem de seus sonhos.

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Pepper correu para o pequeno corredor e parou na esquina para olhar. O que ela viu a fez olhar para o teto e sussurrar: "Graas a Deus". Jake era alto e, pela sua constituio, poderia ter sido um jogador de futebol. Definitivamente superou todas as exigncias fsicas. H algum tempo pensava que os homens em ternos eram em sua maioria tipos metidos que s sabiam sobre aes e ttulos e quanto custam as suas Ferraris. Seu olhar varreu as costas largas de Jake de cima a baixo e tentou imaginar o que estaria em seu jeans. Ela estava pronta para verificar o outro lado do jeans, mas claro que era importante que o homem tenha boa aparncia, mesmo se a fizesse dobrar sobre o cap de seu carro. De onde ela via, Jake definitivamente tinha potencial. Ela estava ansiosa para ver como era a parte frontal do produto. Seu cabelo escuro, e volumoso, foi cortado um pouco acima das orelhas e parecia recm cortado. Um advogado, talvez? Ou talvez Jake Hunter trabalhasse no mundo do entretenimento. Na cabea Pepper apareceram imagens de cmeras, luzes e figurinos. - Ela est no quarto, assegurando-se estar perfeita. Pepper ouviu Lucy dizer a Jake. Pepper colocou a mo sobre sua boca abafando um grito. O que mais Lucy seria capaz de dizer? Ser que ela pretende revelar seus segredos mais ntimos? Era hora de acabar com isso. Ela esperou um tempo considervel antes de aperfeioar o seu sorriso, ento caminhou rapidamente para a sala. - Voc deve ser Jake. - Pepper caminhou em direo a ele, estendendo a mo. Cabelo deliciosamente escuro e ondulado. Seu sorriso era largo, dentes brancos perfeitos e seus olhos enrugados dos lados. Deixem as borboletas de lado: Pepper sentiu um enxame voador. Se o que dizem da qumica era verdade, ela j estava contaminada. Nada de vacinas, por favor. - Desculpe-me. - Disse Lucy limpando a garganta. - Vou sair para tirar algumas flores. Pepper apenas acenou com a cabea brevemente. Nem mesmo ocorreu apresentar a sua melhor amiga para Jake. Lucy desapareceu. Ela e Jake estavam sozinhos. O olhar de Jake vagou discretamente sobre Pepper da cabea aos ps, mas teve o cuidado de seus olhos no parar em qualquer parte de seu corpo por muito tempo. Pepper havia recebido centenas de olhares masculinos. Mas o olhar de Jake era diferente, como se soubessem de uma

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vida. Pepper corou quando ele olhou fixamente em seus olhos. - Voc linda. Ele disse, estendendo a mo. - Vamos? Pepper pegou sua mo. Seu toque era quente e amigvel e se sentiu mais segura do que... Provavelmente... nunca. Pepper sentiu seu corao inchar, como o Grinch, quando ele finalmente encontrou o Natal. "Voc linda", disse Jake. No "voc est linda". Sem dvida, " linda". Ela fez um clculo mental rpido: a este ritmo, ela e Jake estavam se preparando para um casamento em cerca de duas semanas. Seu senso comum interrompeu esse sonho. Ele disse apenas trs palavras que foi um elogio tpico, mas se sentia nas nuvens. Jake pegou a mo dela e saiu para o ar fresco da noite. Jake estava na varanda e olhou para cima. - Prazer em conhec-la. - Disse a Lucy. Lucy olhou para baixo e deu-lhe um sorriso sincero. - Prazer em conhec-lo tambm. Jake guiou Pepper at o Audi. Sob a luz das lmpadas de rua, a pintura do carro prata brilhava como uma geada de inverno. Suas curvas eram limpas e atraentes como as silhuetas de alguns de seus clientes no ginsio Malibu. Jake abriu a porta do passageiro e ela afundou no carro de couro preto macio. Ela o viu passar frente do carro a p para o outro lado, incapaz de tirar os olhos dele. Uma rajada de vento soprou em seu cabelo escuro se movendo para trs e ela viu o leve rastro de uma cicatriz no lado de seu pescoo. Showbiz? Um especialista, talvez? Pepper comeou uma lista mental de perguntas a fazer. Jake deslizou no assento do motorista e Pepper acreditou sentiu o calor do seu corpo, embora pudesse ser o assento que era automaticamente aquecido. Jake era muito mais do que ela se atreveu a imaginar e tambm teria que agradecer a Simone por sua sabedoria. - Voc j foi ao Clube de Buffalo? - Perguntou ele.

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Pepper ofereceu-lhe seu sorriso mais doce. - No, eu nunca ouvi falar. O entusiasmo correu mais rpido do que podia imaginar. Na verdade, qualquer lugar que ela fosse com o homem sentado ao lado dela seria emocionante. Nos encontros passados, ela nunca foi consultada para decidirem aonde ir. Portanto, a atitude de Jake de pedir sua opinio, era mais estimulante do que um banho no Pacfico. Jake ligou o motor do Audi e meia hora mais tarde, andava pelas ruas de Santa Monica. Pepper usou o tempo para examinar cuidadosamente Jake. Suas mos eram fortes e eram curiosamente bronzeadas, apenas por estar na direo do famoso sol. Cabelo preto, terno preto, blusa marrom: o homem parecia um anncio de revista GQ. Dez minutos depois de andar por Santa Monica chegou frente de um prdio que parecia um armazm abandonado, do tipo em que nada de bom aconteceu em alguns dos filmes que ela tinha visto. Ela olhou em volta. Um arrepio correu suas costas quando viu que a rua tambm tinha aquele olhar de "esse no o seu lugar.

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Captulo 7
Jake tambm nunca tinha ido ao Clube Buffalo, mas Pete tinha prometido que ele e Pepper iriam passar uma noite encantadora. Adorvel no era exatamente a palavra que ele usou para descrever como se sentia quando ele parou na frente do prdio. No exterior cinza parecia que no havia recebido uma camada de tinta em anos e as janelas estavam cobertas com sujeira grossa. No topo de uma porta branca, havia umas letras pintadas com o nome Club Olimpic e um pster duplo colocado ao seu lado indicando que era o Clube de Buffalo. Ele sups que o Club Olimpic no fazia muito sucesso (que surpresa) e o Clube de Buffalo foi instalado em seu lugar. Que diabos Pete queria? Nunca tinha lhe aconselhado mal e no era o tipo de cara que brinca com um amigo, fazendo-o de idiota, mas Jake no se sentia muito bem como as coisas estava indo. Jake verificou novamente os sinais e instrues que Pete lhe havia dado para chegar. Foi definitivamente o lugar recomendado. Se ele j tivesse passado por este lugar, nunca teria pensado em parar para comer ou beber. Ele olhou para a rua para ver se via um bbado ou assaltante (como um estuprador ou dois) e ficou muito aliviado ao no ver nenhum deles. Jake e Pepper se olharam. Ele notou que ela tinha perdido a esperana em seu primeiro encontro. Apesar do que as coisas pareciam na poca, tinha um pensamento engraado: se este evento terminasse com um amor para a sua vida, seria uma grande histria para contar a seus filhos. Depois de ficar sentado por dez ou quinze segundos, a porta branca abriu e um homem saiu. Ele estava bem vestido, com um terno preto e uma gravata vermelha. Ele se aproximou do carro ao lado de Pepper, abriu a porta e estendeu a mo. Desde que o homem parecia saber

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exatamente qual era o seu papel, Jake no viu nenhuma razo para alarme. Outro homem apareceu ao lado de Jake, desejou-lhe "boa noite" e tomou as chaves do carro. Os homens foram at a porta e um deles segurou-a aberta, enquanto Jake e Pepper entraram em um corredor mal iluminado. Para a esquerda tinha um balco de madeira de cerejeira com um verniz de alto brilho e uma pequena sala para a direita. O interior foi muito melhor do que o exterior do edifcio, mas, por hora, no era agradvel. O local era tranquilo, exceto por algumas vozes falando em voz baixa, e acima deles, Mick Jagger cantando Angie atravs de alto-falantes escondidos. Jake e Pepper continuaram seguindo atravs de um corredor estreito e Jake ficou surpreso quando passou por um de seus atores favoritos: James Caan. O ator, que estava com uma bela mulher em cada brao, passou por eles e entrou em uma sala. As coisas comearam a melhorar. Avanou e cruzou outra porta: o cu se abriu sobre eles quando chegaram a um pequeno terrao. As paredes de tijolos cobertos de trepadeiras e flores vermelhas isolavam os clientes e os faziam esquecer o mundo exterior. Luzes em miniatura brilhavam como vaga-lumes em uma parede de tijolos e lanternas chinesas penduradas de parede a parede, que se balanavam com a brisa. O espao central era pequeno e s tinha uma dzia de mesas pequenas, cada uma decorada com uma vela flutuante. Todos os detalhes eram romnticos. Jake olhou para Pepper. Seu rosto expressava a alegria de uma criana no dia de Natal; ela estava realmente maravilhada. O homem que os trouxera desapareceu e veio um garom de jaqueta vermelha, que os acompanhou at uma mesa. Jake parou para arrumar a cadeira de Pepper. Quando ele olhou atravs da mesa iluminada por uma vela, seu rosto tinha um brilho quente, em parte pela luz, mas principalmente porque era bonita. Ela parecia bem: sua foto na internet no tinha feito justia. Na verdade, ela era muito mais do que ele esperava e desde o primeiro momento, ao invs de ganhar uma aposta estpida, o que ele queria era encontrar a mulher que estava por trs daquele sorriso travesso.

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Ela olhou nos seus olhos e Jake sentiu o golpe, com um pensamento perturbador. Se por acaso ele e Pepper... droga, claro que entre eles poderia comear um relacionamento, mas arruinaria qualquer chance de ser um romance ao longo da vida. claro, que Jake no podia culpar Pete e Gordy, por estar na situao em que se encontrava. Tudo o que queriam para ele, era que Jake comeasse a sair e se divertir um pouco, para seguir com a sua vida, para que pudessem continuar com as deles. Pete e Gordy tinham passado muitas noites de sexta-feira para tomar conta dele, e Pete recentemente tinha brincado com ele que Theresa estava ameaando mandar algum para segui-lo para ter certeza de que ele no a estava traindo com outra. Pete? Com outra? Essa era para rir. O garom voltou para tomar nota das bebidas e Jake hesitou. O cara da mesa mais prxima estava tomando uma cerveja. Jake engoliu em seco; queria uma para sentir em sua garganta. Pepper pediu um copo de coquetel doce, aparncia muito semelhante esposa de Pete. Por um longo tempo ele no bebeu nada, alm da cerveja. Puxou um cardpio. Era simplesmente mais fcil de preparar um cocktail extico do que se lembrar de todas essas bebidas. - Eu vou tomar um Knob Creek5. - Disse ao garom. As bebidas chegaram e Jake tomou um longo gole. Seu estmago estava vazio e o lcool se espalhou rapidamente pelo corpo. O Bourbon era to suave como ele se lembrava, mais que suave. Ele acalmou seus nervos e at conseguiu convencer-se que j que estava ali mentindo por um bom motivo, no era para tanto. - Gostei do seu anncio. - Jake disse em uma pattica tentativa de iniciar a conversa. Ele merecia um pontap. Tinha se passado muito tempo desde a ltima vez que ele teve que dizer algo espirituoso para algum do sexo oposto. Se ele tivesse pensado um pouco, teria pensado em algo melhor, como "O tempo est timo, hein?". - Voc no acha que... foi ofensivo? - Pepper perguntou, olhando um pouco tmida.

5 Marca de Whisky.

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Jake encolheu os ombros. - Voc sabe o que quer. Ele se sentia relaxado medida que o Bourbon continuava fazendo efeito. Um sino tocou a distncia, e se perguntou se Pepper gostaria de navegar. H algumas manhs estava na parte de trs da obra e contemplou o Pacfico. Na distncia, atravs do cu nublado viu o flash de luz de um barco que lembrava uma estrela cadente. Jake olhou direto nos olhos de Pepper e a estrela cadente mais brilhante poderia igualar ao brilho que via em seus olhos. - Ento, o que voc faz? - Pepper perguntou. A estava ela, a primeira pergunta para sua primeira mentira, quando as coisas estavam indo to bem. Seu corao batia forte e ele sentiu como se fosse parar. Sua mente procurou por uma resposta que no chegasse a ser uma mentira. Nunca tinha percebido que era preciso tanta energia para pensar e mentir. Os elegantes dedos Pepper estavam dobrados no fim do guardanapo. Ela tambm estava nervosa. Talvez por seus prprios segredos. Ele devia saber a histria antes que ela pudesse descobrir o que ele estava fazendo. Jake pegou o copo e esvaziou-o. - Arquitetura. Eu sou arquiteto. - Disse. As palavras saram com gosto amargo na boca e sabia que toda a suavidade do Bourbon no poderia remover essa amargura. Jake pensou ter visto um olhar de decepo no rosto da Pepper. Como ela poderia estar decepcionada? Ele dirigia um Audi, por Deus. Bem, Pete dirigia. Mas ele poderia dirigi-lo perfeitamente! Poucos segundos depois, seu olhar desapareceu e veio um sorriso genuno, que s o fez sentir-se pior. - Eles construram uma casa muito bonita na encosta de Malibu. Alguma delas est fazendo ou j fez? Ela j havia batido vrias vezes o guardanapo no canto da boca e tinha as mos ligeiramente apoiadas no copo. Jake se lembrava de cada casa em Malibu, onde tinha trabalhado. Foram muitas, incluindo

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onde ele estava trabalhando no momento. - Algumas. - Respondeu e pediu outro Bourbon quando o garom passou por sua mesa. Quanto mais lcool, mais fcil viriam s mentiras. Se mentir estendesse seu nariz, o seu logo sairia pela porta. -E voc? O que faz? - Jake perguntou. Ele sabia, mas estava querendo mudar a conversa. Ia ser um longo vero. - Eu ensino yoga e kick-boxing cinco longos dias por semana. - Pepper respondeu com um longo suspiro. Jake examinou seu rosto e no detectou mais do que sinceridade. Claro, era bvio. Pepper Bartlett era o retrato do exerccio fsico. Ele sorriu empurrando sua culpa: ele era o nico sobre a mesa que estava mentindo. Ele desejou que uma onda gigante varresse o restaurante. - No gosta do que faz? -Jake perguntou. - Tem suas vantagens. - Disse Pepper, e voltou a buscar o guardanapo. - Isso me deixa tempo para fazer outras coisas. Jake esperou que ela continuasse. - Eu, hum, construo castelos de areia. E espero um dia ser profissional. Jake sorriu: Bem, se isso era tudo o que a mulher tinha a esconder...

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Captulo 8
Pepper invadiu o quarto de Lucy e acendeu a luz. - Eu estou apaixonada. - Ela levantou os braos no ar e comeou a girar. - Total e perdidamente apaixonada. Lucy olhou por debaixo de sua colcha rosa e apertou os olhos devido inundao repentina de luz. - H? - Ela soou como um sapo-boi velho. Piscou um olho para ver o relgio em sua mesa de cabeceira e pressionou os lbios. - tarde. - Disse e voltou para debaixo da colcha. Pepper foi beira da cama de Lucy. - No de admirar que voc acorde com dores de cabea. - Pepper disse. - Voc precisa de ar. E pegou a colcha e puxou do rosto de Lucy. Lucy levantou um brao e cobriu os olhos. Com a outra mo tentou retomar o controle da colcha, mas Pepper segurou-a firmemente. Resmungando, ela virou-se e escondeu o rosto no travesseiro. Pepper comeou a subir na cama. - Vamos, Lucy, no quer ouvir como foi minha noite? - Amanh. Pepper subiu mais um pouco, em seguida, estava deitada ao seu lado. Ela ficou olhando para ela at que Lucy puxou o rosto do travesseiro.

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- Isso far voc ter rugas. - Pepper disse. - Voc no vai sair, no ? - No momento, no. Eu tenho algo importante para lhe contar. Lucy reclamou com um gemido e depois bocejou. - Tudo bem, mas resuma. - Nenhuma piada, nem sorrisos. Jake no foi um pingo irnico quando lhe contei o meu sonho de ser escultora de areia profissional. - Isso bom. Ok, boa noite. - Lucy deu um tapinha na mo de Pepper. - Ele um arquiteto e estou apaixonada. - Pepper ergueu as pernas e comeou a balanar para cima e para baixo. Lucy tirou o brao e olhou para o rosto de Pepper. - Isso tudo? por isso que me acordou, para me dizer que ele arquiteto e voc est apaixonada? Meu Deus do Cu, vocs dois vo ter filhos lindos logo, logo. Ela se virou e abraou o travesseiro. - Agora voc pode desligar a luz e ir embora. - Bem. - Pepper bagunou o cabelo de Lucy e levantou. - Amanh eu contarei o resto. - Bom, eu no sei se eu posso voltar a dormir. - Disse Lucy caindo no travesseiro e nos braos de Morfeu.

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- Eu acho que o velho Pete estava certo, no s mulheres desesperadas que colocam anuncio em Classificados. - Disse Gordy. - Acho que no. - Jake sentou-se no sof e tirou a tampa de uma garrafa de cerveja. - A propsito, vai custar mais. - Jake disse. - Por qu? Em qualquer caso, sou eu quem deveria ganhar mais. Se no fosse por mim, voc nunca a teria conhecido. - No foi Pete quem encontrou anncio de Pepper? - Sim, mas o que finalmente o convenceu, foi porque eu estava saindo com Sherry. -Gordy disse com um sorriso satisfeito que iluminou seu rosto. - Bom argumento. - De qualquer forma, por que voc diz que vai me custar mais? Jake encolheu os ombros. - Mentir, isto no fcil e, como voc disse, por causa de voc que eu concordei em fazer isso. Eu tive que tomar medidas drsticas para voc seguir no caminho certo. Ele bebeu um longo gole de cerveja. Foi bom, mas a memria do gosto de usque na noite anterior ainda estava em sua boca. Ele poderia se acostumar... Gordy comeou a rir. - Basta lembrar uma coisa... - O qu? - As mulheres s se comportam no primeiro encontro. Quando te agarram, mostram as presas. - Gordy agarra sua virilha. - E ento voc tem esconder as bolas. - Voc no sabe o que est dizendo. H centenas de mulheres boas e eu tenho certeza que eu encontrei uma. E eu ter que mentir durante todo o vero, vai te custar mais de 50 dlares.

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Gordy riu. - Que diabos voc vai fazer quando o vero terminar? Dizer-lhe a verdade? Claro, eu imagino que, em seguida, ela ficar deslumbrada com o grande Jake Hunter, no se importar de voc ser um mentiroso, mal cheiroso e trabalhador braal. Jake apontou a garrafa de cerveja para Gordy. - J acabou, cara? Gordy assentiu e Jake levou as cervejas vazias para a cozinha. - engraado, no ? - Gordy disse indo atrs de Jake. - Se voc contar a verdade agora no vai perder tempo, voc vai parar de mentir e seguir em frente. - Estou feliz que voc ache que to engraado. - Disse Jake. - No se preocupe, eu vou conseguir resolver isso a tempo. E voc? Eu j fiz a minha parte, ento voc pode encontrar um contato on-line. - No to rpido, s esteve uma vez com a Garota Malibu. Mesmo eu poderia engan-la por uma hora. Jake riu, ele no tinha tanta certeza sobre isso. Gordy apertou o brao de Jake. - Vamos ver o que acontece em algumas semanas. A, se caso no funcionar entre vocs dois, poderia ser eu, para entreter a senhora. Jake deu-lhe um olhar severo. Pepper era uma boa mulher. Ela tentou parecer dura, mas ele a fez parar. Sob aquele escudo havia uma mulher sensvel que no merecia algum que mentisse para ela, nem mesmo ele. De jeito nenhum a deixaria nas mos de Gordy. Ele tirou a mo de Gordy com um empurro. - Eu posso controlar sozinho. - Seu desejo de proteg-la o surpreendeu. Apenas uma mulher o fez se sentir assim. - Ei, eu tenho uma ideia. Por que voc no pergunta se ela tem uma amiga? Ns

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poderamos ter um encontro duplo. - Gordy sugeriu. Jake deu-lhe outro olhar, mas desta vez de descrena. Gordy era um de seus melhores amigos e no era feio, mesmo com um charme juvenil. O problema era que, alm de ser bruto e rude, s vezes, no tinha habilidades sociais necessrias para convencer qualquer mulher que era mais do que um trabalhador da construo civil. No, apesar do quanto ele queria encontrar uma boa mulher para Gordy e sem compromisso, a colega de quarto de Pepper no ia ser a sua cobaia. - Voc est brincando, certo? - Jake perguntou. - O que isso? Se a Garota Malibu uma mulher to especial, deve ter alguma amiga. Ns dois ganhamos: Eu fico com uma e voc com a outra. - Se voc tem tanta certeza de que eu no vou conseguir, o que o faz pensar que voc conseguiria? - Perguntou Jake. - Fcil, sem mentiras, apenas dizer que sou um dos caras que trabalha com voc. Para mim, a verdade sempre funciona melhor. - Respondeu Gordy. Jake imaginou suas prprias mos sobre o magricelo pescoo de Gordy. Se o seu amigo no calasse a boca, ele seria tentado a transformar essa imagem em realidade. Jake abriu a tampa de uma cerveja. - Vou ver o que posso fazer. - Disse ele. - Eu no prometo nada. Como Gordy foi para a porta, Jake descartou a ideia do encontro duplo. Inferno, no sabia nem se deveria apresent-lo a Pepper, imagina apresent-lo a sua colega de quarto. Aos caras como Gordy importava apenas trs coisas: a cerveja, a poeira que vem e se encontraria ou no suas ferramentas na manh seguinte, apenas, nesta ordem. Jake no tinha certeza se acreditava que Gordy poderia encontrar uma mulher diferente, mesmo que a maioria j tenha lhe dito que era uma mentira, ele teria acreditado. Jake tinha certeza que uma boa mulher poderia mudar Gordy, mas, agora, era um risco que ele no estava disposto a assumir.

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- Ele um arquiteto e ela est apaixonada. - Diz Lucy a Simone. Simone acabara de entrar pela porta e ainda no tinha tido tempo para se sentar. Pepper viu Simone levantar as sobrancelhas. - O que querida, verdade? Eu no posso acreditar que voc no me disse. Pepper hesitou. Durante seu encontro com Jake e logo depois ela estava nas nuvens, mas depois de dormir toda a noite, percebeu que era um pouco prematuro chamar isso de amor. Por que Lucy tinha que entender tudo o que ela disse na noite passada ao p da letra? Todo mundo sabia que ela no ia deixar um homem entrar em sua cabea to rpido. No, a palavra amor ainda era muito forte. Luxria descreveria melhor o que ela estava sentindo. Pepper deu de ombros timidamente. - Eu no sei. J era tarde, eu estava cansada, eu no me lembro. - Voc disse que estava apaixonada por ele. - Lembrou Lucy. Pepper franziu a testa. - Como voc sabe? Nem mesmo ficou acordada, para dissuadir-me do que pensei. - Ela pegou uma mecha de cabelo no dedo. - Vamos apenas dizer que Jake parece ser... perfeito. - Oh, querida. - Disse Simone. - Eu tenho tanta vontade de ouvir uma boa histria de amor. como Cary Grant e Sophia Loren no barco, certo? Pepper levantou a mo. - Pois, eu no diria que as coisas tenham ido to longe.

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- Voc disse que estava apaixonada. - Novamente lembrou Lucy. - Muitooo Obrigada. - Disse Pepper. - Ento, voc no est pronta para o barco, mas diga-me tudo sobre ele. - Pediu Simone. - O que eu posso dizer? um perfeito cavalheiro, um homem elegante. Como Lucy disse, um arquiteto. Ele j trabalhou em alguns dessas mega casas l em cima do morro. - Pepper fez um gesto em direo s colinas de Malibu. - E diga-me, o que se parece com um cavalheiro? - Simone perguntou. Pepper sentou-se no sof e tomou um gole de ch gelado. - Por onde eu comeo? - Ela tinha memorizado cada detalhe de Jake. Seu cabelo era da cor de chocolate escuro. Ah, como ela gostava do chocolate escuro. Em seus ombros, uma mulher poderia apoiar-se; e as rugas ao redor dos olhos mostraram que ele era um homem que sabia como aproveitar a vida. Ainda assim, havia alguma tristeza sobre eles, como se ele tivesse sofrido muitas dores. E lhe deu um ar de vulnerabilidade atraente. Pepper lembrou suas mos no volante enquanto estava dirigindo, to grande, to dourado a e bronzeada. Ficou um bom tempo imaginando como seria sentir-se abraada por elas. - Alto. - Disse Pepper. - Muito alto. - Interveio Lucy. - Seu cabelo quase preto. - Pepper continuou. - Perfeitamente cuidado. - Acrescentou Lucy com um sorriso sonhador e piscou. Pepper e Simone se olharam. Pepper se perguntou se Lucy escondia outra mulher dentro dela, que ningum conhecia. - Ele encantador. - Disse Pepper. - O tipo de charme que faz voc querer se transformar de uma boa em uma m garota. Continuou Lucy. - Bem, j disse o suficiente. - Pepper levantou uma mo. - Voc estava certa, no deveria

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trazer esses homens para casa. Lucy sorriu convencida e Pepper percebeu que sua colega de quarto estava apenas imitando seu comportamento da noite passada. - Muito engraado. - Disse mostrando sua lngua. Simone olhou de Lucy para Pepper. - Cabelo? Charme? No isso que eu quero ouvir. - Ela se inclinou para frente e baixou a voz. - Diga-me, bem dotado? Pepper sentiu um calor nas bochechas e um formigamento inesperado correu entre suas coxas. - Como devo saber. - Ela segurou o queixo. - Foi nosso primeiro encontro. - Oh, querida. - Simone fez um gesto com a mo. - No me diga que voc no pode notar qualquer coisa quando voc estava mais perto, danando, por exemplo. - No nos aproximamos tanto. E tambm no danamos. Pepper tomou um longo gole de ch frio. A bebida saciou a sua sede e esperava que tivesse o benefcio adicional de reduzir o calor que sentia em suas bochechas. - Mas eu conto quando ela descobrir. - Disse Lucy. Pepper olhou para Lucy, que permaneceu em silncio. - Ah, agora voc no tem nada a dizer? - Eu tenho muito a dizer, mas voc nunca me escuta. Alm disso, eu concordo. Jake parece ser um cara legal. Eu posso entender por que voc chegou em casa naquele estado. - Voc no vai parar de falar? - Perguntou Pepper. Lucy sacudiu a cabea e fingiu fechar a boca com um zper. - Diga-me, querida... Este homem to elegante, que perturba voc, certo? - At agora, em uma escala de um a dez, ele um delicioso onze.

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- Ento eu preciso de detalhes, no consegui nada. Talvez seja todo o sexo que eu no tenho numa boa temporada. - Disse Simone. - O que quer dizer? Voc tem Paul. Isso mais sexo do que Lucy e eu nunca tivemos. Simone sacudiu as mos e riu. - Sim, h um monte de sexo com Paul. - Ela fez beicinho nos lbios perfeitamente pintados. - Mas ele foi para casa e no voltar por um ms. - Simone colocou as mos na cabea. -Um ms inteiro ser insuportvel. Pepper olhou sua amiga. - Eu sinto por voc. - Oh, voc como Paul, no se importa que eu no tenha ningum para me dar um beijo de boa noite. - Retrucou Simone. - Voc pode me beijar. - Pepper franziu os lbios. - Se voc me apresentar a esse homem to elegante simplesmente eu prefiro que ele me beije. - De jeito nenhum. - Disse Papper, balanando a cabea. Ela no tinha certeza se queria que Jake conhecesse Simone. Ela tinha a capacidade de fazer at mesmo uma mulher bonita ficar sem graa. Pepper estava convencida de que, se tivesse apenas um tero do charme de Simone, j estaria cercada pelos braos de Jake. Ela olhou para o relgio. - Eu tenho apenas algumas horas para fazer um pouco de baguna na praia, s o tempo suficiente antes de ir para o ginsio. Por que no vamos ns trs cavar na areia? - Pepper queria mudar o assunto antes de Simone for-la a prometer mant-la informada sobre a masculinidade de Jake. - Eu tenho que subir para o telhado e cortar algumas flores. - Disse Lucy. Ela foi at a cozinha e pegou suas tesouras. - E eu marquei com Suzanne, vamos ao mercado em Santa Monica. Boa sorte com seu homem perfeito, Pepper. - Ela colocou o cabelo atrs das orelhas e disse adeus a Lucy com a mo.

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- At logo, querida. Pepper acompanhou Simone a porta e viu quando ela saiu em seu carro, deixando seu leno vermelho ao vento. Simone era como uma borboleta esvoaante que se passava em um local apenas para uma rpida olhada. Pepper se pergunta como Paul conseguiu captur-la. Depois de vestir uma cala jeans e colocar a parte superior de um biquni rosa sexy, passou um protetor solar e pegou o balde de utenslios de cozinha, conhecido tambm como ferramentas de areia para escultura. Ela estava nas escadas que levam at a praia e parou para ver o mergulho de um pelicano marrom no mar. Duas gaivotas tomaram posies junto ao grande pssaro, gritando pelas sobras. A areia molhada brilhava e jogava reflexos de p brilhante. As ondas chegavam suavemente margem, marcando uma linha de espuma branca. Buscou uma rea que estivesse relativamente livre de detritos, mas realmente poderia ser em qualquer lugar. Como ela tinha poucas horas para praticar, Pepper decidiu fazer uma construo simples. Um castelo com torres e uma escadaria em espiral seria perfeito. Ela deixou o balde de ferramentas na praia, ajoelhou-se e comeou a empilhar areia para fazer uma pirmide. Ela tinha lido recentemente sobre uma nova tcnica para construir castelos por gotejamento, queria tentar, assim que no adicionou muita gua. Ento ela pegou um punhado de areia e deixou a mistura granulada molhar. Jogou na base mais um punhado de lama e a gua foi drenada para baixo. Pepper trabalhou lentamente, pacientemente, tomando cuidado para no acelerar o processo, a fim de evitar que a estrutura enfraquecida pudesse entrar em colapso ou cair. Finalmente, depois de deixar molhar bastante, j tinha areia suficiente para construir o seu castelo. Colocou mais gua sobre a parte superior da pirmide, deixando escoar atravs do centro e baixasse filtrando-se at a superfcie da gua, assegurando assim uma base estvel. Duas horas mais tarde, Pepper foi dando os ltimos retoques na escultura. Pulverizou a gua do mar para conseguir uma maior concentrao de cristais de sal e sentou-se para contemplar a sua obra. A escada em espiral no parecia exatamente isso e as janelas no eram quadrados. Ela precisava treinar mais. - Ei, deusa do sol! - Gritou uma voz.

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Pepper olhou e viu Lucy chamando-a da porta aberta. - Telefone! - Ela gritou. Pepper pegou suas ferramentas e guardou no balde. Ela lanou um ltimo olhar antes de sair da praia. - Oi, mana. - Disse Cat do outro lado do telefone. - Ei, oi, o que h? - Pepper respondeu, j de dentro da casa. - Em poucos dias, vai ser o nosso aniversrio e tinha pensado surpreender a mame e levala a. - Disse Cat. Pepper no disse nada. O que tinha acontecido? Pepper cuidou muito tempo de Cat. - Oua, eu cheguei da praia agora e tenho que me lavar para o trabalho. Eu posso te ligar mais tarde? Era verdade, iria ligar mais tarde, mas quando ela tivesse uma bebida na mo. Ela passou a mo pelo cabelo e pelo rosto e sentiu a sujeira. - Merda! - Ela assobiou. - Desculpe-me? - Disse Cat com um tom ofendido em sua voz. - Nada, a areia. Estou coberta de areia. - Ok, ok, me ligue quando voc no estiver to ocupada. - Claro. - Pepper desligou e se virou. Lucy estava ocupada tentando colocar uma flor pssaro de paraso num vaso de cermica. Ela no disse nada, mas Pepper conhecia bem aquele olhar. - O qu foi? - Perguntou. Lucy continuou a trabalhar com a flor at que finalmente a encaixou no lugar. Pepper estava quase saindo. - Por que voc continua adiando a vinda de sua me e irm? Elas querem te ver, assim

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to ruim? Pepper deixou a caixa de ferramentas no cho. - Eu no tenho muito tempo, eu preciso me lavar. Eu disse a Cat que vou ligar mais tarde. Ela balanou a cabea. - Deus! - Ele tambm era o pai de Cat e foi como um pai para mim. Voc vai comear a me evitar tambm? - Disse Lucy. - Isso ridculo. Eu converso com elas. Pepper olhou para o telefone e balanou negativamente a cabea. - Agora eu no posso falar com voc. E se virou, desaparecendo no corredor. Ela sentou em seu quarto com a porta fechada por um tempo. No que ela no iria falar com sua me e irm, mas as coisas estavam muito complicadas neste momento. A verdade que culpava sua me pela morte de seu pai. No fazia sentido, ela sabia, mas no podia deixar de sentir que, se sua me tivesse sido mais forte, se ela realmente tivesse feito o que dizia... Pepper limpou uma lgrima. No importava. Todos esses anos que sua me havia tentando que seu pai deixasse de fumar foram perda de tempo. Ela brigou com ele, reclamou bastante e at ameaou jogar os malditos cigarros no lixo. Uma vez inclusive sua me ameaou ir embora, mas seu pai nunca levou a srio, porque sabia que ela nunca o faria. Infelizmente, foi seu pai, que acabou abandonando a todos. E depois havia a Cat, a querida e doce Cat, mas Cat no era mais a linda da escola. De alguma forma, ao longo dos anos, tornou-se Cat querida e egosta. Quando seu pai estava morrendo no hospital, Cat no foi v-lo, porque ela estava muito ocupada. Ela passou todo o seu tempo festejando com seus amigos. Mesmo o dia em que seu pai morreu. A querida e doce Cat... Pepper sabia que ela no poderia evitar para sempre as suas ligaes e menos ainda com seu aniversrio chegando... De qualquer forma, seria quase impossvel. Ela respirou profundamente. Ela teria que ver sua me.

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Na manh seguinte, Pepper levantou-se exausta depois de ter passado a noite acordada. Ela veio rastejando at a cozinha. O aroma de caf fresco encheu a casa; cafena era exatamente o que ela precisava. Ela encontrou Lucy toda animada sentada mesa fazendo outro arranjo. - Voc parece ter ficado acordada a noite toda... Sonhando com os olhos castanhos sonhadores, eu suponho. - Disse Lucy. - Sim, eu estive acordada a noite toda. E no, foi pela ltima ligao da minha irm. Pepper passou as mos pelos cabelos. - Eu sou uma filha ruim? Ou uma irm ruim? Voc mesmo disse que eu era ruim. Lucy tomou um momento para refletir sobre a questo da Pepper. - Eu s acho que voc est confusa. Pepper deu-lhe um olhar interrogativo. - Voc no sabe o que fazer ou o que dizer quando a sua me no est bem, por isso no faz nada, mas depois voc se sente mal. Lucy colocava jasmins em um jarro. - A insnia pode ter muitas causas. Eu no acho que voc deva evitar sua me por estar se sentindo impotente. Ela vai superar a perda mais cedo se souber que suas filhas esto l para ajudar. - Pepper sorriu calorosamente. - Eu deixarei voc encontrar a soluo para essa maldita baguna. - Disse a Lucy. No que

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o dito por Lucy lhe fez sentir-se melhor! Pepper pegou uma xcara de caf e saiu para a varanda. As cadeiras estavam molhadas, como sempre. Uma brisa veio do Pacfico Oeste e rodopiou no ar uma nvoa de sal. O sol fez uma tentativa de traar as nuvens, mas o cu permaneceu cinza. Como o seu humor. Seu aniversrio, um novo homem em sua vida, mantendo-se com o feng shui de Lucy... Tudo isso estava sugando sua energia. Uma coisa era certa, amava sua me e que apesar de suas diferenas, tambm amava sua irm.

Brad estava atrs do balco enxugando os copos. Sentiu um gosto ruim na boca, quando viu Marta entrar pela porta. Logo atrs dela estava Vic. Ambos sorriam, presumiu ento que tudo estava bem. - Ei, pessoal, o que h? - Perguntou ele. Vic sentou-se em um banquinho e pediu duas cervejas, uma para si e outra para Marta, que estava sentada a seu lado e ergueu a mo esquerda para Brad ver. O anel que Vic tinha lhe dado brilhava suavemente em seu dedo. Brad se sentia doente. Marta sorriu convencida e, em seguida, pediu licena para ir ao banheiro. - Obviamente disse que sim. - Brad disse Vic. Ele desviou o olhar e estudou as ondas, pensando em algum sbio conselho que poderia dar a seu amigo ou alguma coisa que ele poderia dizer para convenc-lo a mudar de ideia.

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- Voc tem certeza disso? - Era tudo o que Brad conseguia pensar para dizer. - Sim, claro que eu tenho certeza. Ela nica. - Vic deu Brad um tapinha no ombro. Brad colocou em sua frente dois copos de cerveja. - Parabns. Desejo-lhe tudo de bom. "E boa sorte, voc vai precisar." Pensou, esperava que o noivado fosse por um longo tempo para que seu amigo pudesse conhecer a Martha real e mudar de ideia. Se j era difcil ver seu melhor amigo namorar e viver com uma mulher, imagine casado com ela... Marta voltou e Brad se serviu de uma dose de usque. Precisava mais do que uma jarra de cerveja para lavar o gosto ruim do que ele tinha feito para Vic. - Sade. - Ele disse a Vic e Marta.

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Captulo 9
Depois de um dos dias mais difceis que tivera em sua vida, Pepper se sentiu revigorada. Aproveitou o dia de folga, apenas para ficar em casa e assistir a alguns filmes antigos. Nem mesmo trabalhou com suas esculturas de areia. Para fechar o dia, Jake ligou e pediu outro encontro. - J que voc gostou tanto de Jake, ir retirar o anncio? - Perguntou Lucy. - Voc vai se casar com o primeiro homem que lhe pedir? - Continuou. Pepper estava diante do espelho e lbios pintados de um pssego muito natural. Depois de secar com guardanapo, acrescentou um toque de rosa mais escuro ao lbio superior. - O que voc acha? - Pepper perguntou franzindo os lbios. - Vermelho seria melhor. - Disse Lucy. - Vermelho? Pepper franziu a testa no espelho. Ela olhou em sua gaveta de maquiagem e balanou a cabea. - Eu acho que eu no tenho nenhum vermelho. Por que vermelho? Lucy sorriu e deu de ombros ligeiramente. Pepper no precisa perguntar mais: feng shui. - Esquea, isso com voc. Ela inclinou-se para trs e viu a sua figura com o novo vestido branco que ela tinha escolhido uma semana antes em O Grove. As tiras eram quase invisveis e o corte do decote era to baixo que Lucy iria acabar corando. Ela ficou melhor com as sandlias brancas.

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O sino tocou. Pepper e Lucy se olharam. - Jake, chegou cedo. Os homens chegam cedo? - Perguntou Pepper. Lucy olhou com um "por favor..." em seus olhos. - Distraia- o, enquanto dou um toque de limo. Ela saiu correndo do quarto e entrou na cozinha antes de Lucy abrir a porta. Pepper ouviu Lucy conversando com Jake quando ela apertou uma alface em busca do pequeno fruto amarelo. Ela encontrou um e cortou em quatro pedaos. Em vez de apertar o suco na tigela, pegou o limo em cima da pia e o apertou nos dedos. Um aroma ctrico inundou o local iluminado pela luz solar. Ela passou os dedos pelo cabelo e depois na parte de trs das pernas. Pepper lavou e limpou os dedos, em seguida, fez sua entrada. Recordando a conversa do dia anterior com Simone, seus olhos foram imediatamente para virilha de Jake. Ela sentiu-se corar e teve que se esforar em procurar outro lugar pra olhar, o piso, a parede, o teto. Jake estendeu a mo e Pepper temeu que ele a trataria como se fosse uma simples conhecida. Ela ficou aliviada quando, puxou-a suavemente e tocou seu rosto com os lbios. Suas pernas fraquejaram e apertou-lhe forte a mo como apoio. - Desculpe. - Ela disse, ainda segurando sua mo. - Estou um pouco tonta. Eu acho que tenho mais fome do que pensava. A fome era pouco para descrever como se sentia na realidade. Lucy revirou os olhos. - Vamos? - Jake ofereceu seu brao. Ele se virou em direo porta e Pepper sorriu quando viu que ele inspirou profundamente. - Voc est sentindo um cheiro de limo? - Limo? - Pepper olhou para Lucy. - No, eu no. Limes: a arma Secreta da natureza.

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Jake os conduzia pela autoestrada do Pacfico e Pepper pensou que ela iria dormir antes de chegar ao destino. Ele estava mais calado do que na primeira noite. Por experincia s algumas coisas poderiam fazer com que uma pessoa socivel e segura de si, estivesse excepcionalmente mais calada. Uma delas era a esquizofrenia. Deus, por favor, no deixe que este homem to incrvel tenha semelhante problema. Pepper pensou. Talvez ele tenha algumas preocupaes na cabea. Apesar de no ser nada promissor, seria o melhor dos males. Se Jake estivesse apenas preocupado, pelo seu bem, esperava que no fosse nada muito srio. Pepper ficou agradavelmente surpresa quando descobriu que o destino era uma casa noturna da Universal City Walk. Jake tambm parecia estar melhor. Os telhados do clube pareciam alcanar o cu e as vigas de madeira que se estendiam pelo centro fazia parecer uma hospedaria de montanha. Eles ouviram os sons de pessoas conversando e rindo, vozes ecoando contra o teto. O animado som de piano invadiu todo o espao. E os cheiros. Pepper inspirou profundamente o aroma de comida. Cozinhavam algo gorduroso e saboroso; Pepper tinha de experimentar, qualquer que fosse. Ela olhou para o cardpio e no viu nem saladas, nem hambrgueres de soja, nem alimentos saudveis vista. Isso era o cu. Pela primeira vez, ela tinha uma boa desculpa para comer algo realmente no saudvel e no sentir-se culpada. Enquanto comiam, Jake e Pepper falaram de assuntos mais srios. Danar, conversar, trocando olhares... Bem, talvez Jake no, mas Pepper apreciou cada minuto com ele. Durante toda a noite, Jake foi atento, apenas olhando para ela por mais que o clube estivesse cheio de mulheres bonitas e seminuas. Pepper tambm ficou surpresa com a soluo que ele encontrou em uma situao que poderia ter se tornado complicada: durante uma das danas, um homem que tinha bebido demais se bateu nela vrias vezes. Depois disso, Jake fez questo de ficar entre ela e o homem bbado. Nem uma palavra ruim foi dita, ele resolveu o problema sem fazer uma cena. Muitos pontos extras. Entre uma dana e outra, conversaram. Jake perguntou sobre suas esculturas de areia e ela acabou contando mais do que esperava, mas ele ouviu atentamente. Em outros encontros, os homens no levaram a srio, seu gosto por esculturas, mesmo quando ela lhes dizia que a escultura de areia profissional foi considerada uma das 20 melhores profisses do pas.

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Ocasionalmente Jake e Pepper ficavam em silncio, enquanto se perguntava, quem era o verdadeiro Jake Hunter? Ser que ele agiu de modo diferente em seu primeiro encontro s para impression-la? Ela notou que Jake no estava bebendo muito, S falava encorajado pelo lcool? "Voc deve ter cuidado com os mais quietos", Pepper lembrou o conselho de Lucy. Mas seja o que for que Jake tivesse em mente, fez tudo o que podia para fazer Pepper se divertir. E se divertiram. Finalmente, o momento em que Pepper estava esperando. A msica era lenta e Jake puxou-a para ele. Ela se sentiu perdida em seus braos. Acelerou seu corao e tinha certeza que ele podia senti-lo bater, forte e rpido contra seu peito. Ela olhou em seus olhos e se derreteu. - Voc dana muito bem. - Disse ele. Pepper riu. Ela no sabia como estava danando, no conseguia sentir seus ps. Ela estava flutuando no ar. - Ballet e footwork. Minha me insistia que eu danasse para me tornar uma garota inteligente. - Fico feliz em ver que j . - Eu tento. - Pepper engoliu em seco e deixou seus lbios entreabertos. Agora era, quando o suposto beijo aconteceria, ela disse a si mesma. - Diga a sua me que uma mulher muito sbia. Pepper olhou os lbios de Jake enquanto ele falava, antecipando o que era suposto acontecer. E no aconteceu. - Eu tenho certeza que ela vai gostar de ouvir. Especialmente vindo de um homem como voc. - Pepper sorriu. A dana foi muito rpida, e a noite tambm. Voltando, Jake caminhou at a porta de sua casa. Pepper estava confiante de que este seria mais um daqueles momentos que tanto esperava, prendeu a respirao e esperou Jake dar o

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passo... mas simplesmente agradeceu a ela por uma noite to deliciosa e beijou-a de leve no rosto. Pepper entrou e parou com as costas contra a porta. Ela no deixava de se sentir desapontada. Decepo? Talvez ela tenha mau hlito. Jogou sua respirao em sua mo. No, isso no parecia ser o problema. Aps o banho, Pepper deslizou entre as colchas para pensar. Normalmente tomava um comprimido para dormir, mas esta noite a cabea no parava de girar. Ela pensou por cerca de duas horas, lembrando os eventos dos ltimos dias. Acelerava o pulso apenas por estar perto de Jake. Ser que seus sentimentos eram mera imaginao? Ele tambm devia sentir alguma coisa. Cansada e frustrada, tentou parar de pensar sobre como sua boca se moveu quando ele falava, quando ele comeu, quando ele sorriu, mas foi intil. Durante toda a noite, ela tinha antecipado o momento em que seus lbios grossos tocassem os dela e nada aconteceu. Ela merecia aquele beijo, demnios.

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Captulo 10
Uma semana se passou e Pepper j estava diante de outro fim de semana. Seus msculos doam e estava deitada na cama olhando para o teto. Precisava de mais uma hora de sono. No conseguia dormir direito pensando e sonhando com Jake. Um pedao de luz atravessou as cortinas, o cu estava sem nuvens. Pepper sentou-se e esticou os braos em direo ao teto inclinando para a direita e depois esquerda. O relgio marcava nove horas. Lucy tinha deixado dormir. Pelo menos o fim de semana comeou bem. O desejo das pessoas por estar em forma ainda no tinha diminudo, de modo que acrescentaram mais aulas de boxe a sua programao. Quanto exerccio poderia suportar um corpo, por Deus? Mal teve tempo para recuperar o flego da noite e tinha que voltar para o ginsio. Desde janeiro, quando todo mundo comeava a frequentar as aulas para exercitar-se mais e arcar com as promessas que tinham sido esquecidas sob a influncia do lcool, no estavam to ansiosos para ficar em forma. Pepper queria a chegada do vero, assim teria mais atividades ao ar livre e os horrios acalmariam um pouco. Californianos no valorizam o clima. Quando o dia estava frio e mido, o que no acontecia muitas vezes, todos correriam para se proteger. Se em Seattle tivessem se comportado assim, ningum jamais iria fazer qualquer coisa desse tipo, nem sairiam de casa. Para Pepper, o tempo em Malibu estava fantstico para atividades ao ar livre durante todo o ano, mesmo quando batia a tristeza de Junho. Com menos aulas poderia passar mais tempo trabalhando em seus castelos de areia. E tambm poderia passar mais tempo com Jake. Mesmo com a agenda de trabalho to apertada, Pepper conseguiu v-lo duas vezes durante a semana, uma vez para um rpido drinque e outro para irem ao cinema. Segundo Lucy,

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um encontro para um filme no contava, porque no dava muitas oportunidades para conversar e se conhecer melhor. Quanto Pepper, o plano soou como msica celestial. Talvez no cinema no falassem muito, mas ela chegou a conhecer muito bem alguns rapazes, sentada nas ltimas fileiras. Tambm havia lhe dado alguns beijos naqueles assentos. Por alguma razo, essa cena ainda no tinha acontecido com Jake e j estava na hora. Quase sabia o suficiente para ser a me de seus filhos, por Deus, ou pelo menos ter passado da fase de beijos na bochecha. A resistncia de Jake estava mais forte do que nunca. Incentivada por este pensamento, Pepper pulou da cama e vestiu o roupo de seda azul e um par de pantufas de coelhinho pomposas. Lucy estava na mesa comendo uma tigela de leite com cereais. Pepper tambm encheu uma tigela. - O caseiro no gostou da porta vermelha, quer que a pintemos de branco novamente. - Bastardo! - Exclamou Pepper fingindo indignao. - Voc no disse que ns, as raparigas solteiras, precisamos de toda a proteo do mundo? Lucy quase engasgou. - Ser que ouvi direito? Voc est dizendo que finalmente acredita em tudo o que tenho dito? - Voc quer dizer sobre todas essas coisas sobre a histria feng chins? - Pepper perguntou, verificando a data antes de derramar leite sobre o cereal. - No. - Respondeu. Lucy joga os braos para o ar. - Se no consigo que minha melhor amiga entenda como posso fazer o caseiro compreender a proteo que d uma porta vermelha? Pepper sentou-se com a sua tigela de cereais. - Sim, tudo um mistrio, certo? - Muito bem. - Lucy segurava um pedao de corda vermelho com um sino preso ponta.

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Balanou emitindo um som suave. - Vou pendurar este no interior da porta de entrada. Lucy parecia entusiasmada, como se tivesse acabado de descobrir a penicilina. Pepper deu-lhe um olhar vazio. - Adverte se invasores tentem entrar. - Disse Lucy. - Eu odeio dizer isso, Lucy, mas no acho que esta campainha desperte nenhuma das duas. Voc j pensou em um cachorro? - Perguntou Pepper. Lucy foi e amarrou a corda em torno da maaneta. Ela abriu a porta e puxou para trs e para frente algumas vezes. - Eu disse, ouvimos bem. - Respondeu Lucy. - Espera quando voc comea a roncar. - Retrucou Pepper. Lucy franziu a testa. - Eu no ronco. - Eu tenho uma pergunta... Eu tenho mau hlito? Lucy franze a testa. - Por que est perguntando isso? Pepper suspirou. - Eu no sei. Eu acho que estou perdendo meu jeito com os homens. Sa quatro vezes com Jake, cinco contando noite que nos conhecemos, mas no nos beijamos ainda. - Sem beijos? - Perguntou Lucy. - No onde deveria. Lucy levantou as sobrancelhas. - Espero que signifique s os lbios. - Ela deu de ombros. - Ele deve ser mais cavalheiro que

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os outros com os quais voc estava acostumada, e no acredita em beijos de verdade at o sexto encontro. - Um sorriso travesso cobriu seu rosto brevemente. - Ele tambm pode no acreditar em sexo antes do casamento. Pepper apertou os lbios e estreitou os olhos. - Vamos ver. - Disse ela. O telefone tocou e Pepper pegou do outro lado da mesa. Era Jake. - Eu tenho o dia de folga e eu queria saber se voc gostaria de sair. - Pediu Jake. Pepper sentiu pulos fora de seu corao. Ela queria gritar SIM, SIM, SIM!, Mas de alguma forma conseguiu reduzir o seu entusiasmo a trs na escala Richter. - Claro. - Ela respondeu com uma indiferena forada. - Estou livre o dia todo. Ela virou-se de costas para Lucy e baixou a voz. - O que voc tem em mente? - Perguntou. - Decida voc. - Respondeu Jake. Pepper olhou pelas janelas. O sol estava brilhando e convidando-a para a praia. Ela no tinha tido tempo para praticar com as esculturas de areia durante toda a semana. - Eu vou deixar isso como uma surpresa. - Respondeu Pepper. Jake riu. - Tudo bem, encontro voc em breve. Pepper desligou e colocou na boca alguns cereais j amolecidos. No importa, de repente perdeu o apetite, Jake parecia ter esse efeito sobre ela. Ela levantou-se e, depois de lavar a tigela de cereal na pia, abriu a tampa de um frasco de vitaminas. - Diga adeus, mundo cruel. - Disse Pepper a um comprimido laranja e o colocou na boca. - Deve ter sido o horroroso que no beija. - Disse Lucy, apontando o telefone. - Sim, era ele, mas eu nunca iria usar a palavra horroroso para descrev-lo.

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- Melhor escovar os dentes trs vezes, se voc pretende conseguir aquele beijo. - Disse Lucy. - Mais do que isso, farei gargarejo. - Respondeu Pepper sorrindo.

Jake entrou no banheiro e colocou a cabea no chuveiro turbo com potncia total. gua quente vibrava em seus ombros. Ele virou a cabea de lado a lado esticando para baixo, em crculo, e para trs. Tem sido muita tenso muscular essa ltima semana, provavelmente por continuar com a mentira ridcula que ele estava vivendo. A gua escorria pelo seu peito e molhou o cho de ladrilhos. Pensou como seria tomar banho com Pepper, tocando a sua nudez, passando as mos e ensaboando seu corpo. Isso o excitava e mudou para gua fria, mas no ajudou muito, apenas o fez imaginar os mamilos de Pepper duros e eretos. Se ele tiver a sorte de v-la nua, iria lev-la lentamente a saborear muito o momento. Levou um longo tempo ficando debaixo da gua fria para voltar realidade. Jake acabou de tomar banho e estava em p diante do espelho. Logo aps passar o creme de barbear sobre o rosto, ouviu uma batida na porta. Gordy estava em sua varanda com o nariz sangrando e um lbio inchado. - O que diabos aconteceu com voc? - Jake perguntou. - Eu passei a noite com ela. - Disse Gordy. - Espere a... - Jake levantou a mo. - Pensei que tnhamos um acordo. - Eu sou humano. Ela me ligou e disse que precisava de mim.

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- Claro, e depois? Ela acorda de manh e decide que no precisa mais de seus servios? Ela disse para sair e voc no foi? Perguntou Jake. - No, nada disso. Esqueceu-se de dizer que seu marido voltava para casa cedo. Ele pensou que deveria me jogar... pela janela do quarto. - Disse Gordy, levantando e mostrando o brao em carne viva. Jake fez uma careta. - Oh! - Jake bateu um dedo no peito de Gordy. - Filho da puta estpido. Viu o que eu disse? Voc anda fazendo bobagem ao sair com essa mulher e vai acabar morto. - Eu acho que a amo. - Respondeu Gordy. - Voc est louco? - Jake balanou a cabea. - Olha, eu adoraria ficar aqui e te dar um sermo, mas eu tenho um compromisso. Voc vai ficar bem? No tem ossos quebrados ou qualquer coisa, certo? Gordy disse "no" com a cabea e seguiu Jake pelo corredor at o banheiro. Jake esticou bem o queixo e passou o lado da lmina para cima. Quando terminou de um lado foi para o outro. Gordy parecia pensativo. - Por quanto tempo voc tem sado juntos? - Perguntou a Jake. - Umas duas semanas. Jake respondeu enxaguando e secando o rosto com uma toalha. Saiu uma gota de sangue e limpou-a com um pedao de guardanapo. - Vamos l! - Disse Gordy. - Voc quer beij-la. Jake empurrou Gordy para o lado. - Voc j perguntou para Pepper sobre sua amiga? - Gordy perguntou. - Largue aquela mulher e depois conversamos. - Jake saiu pela porta e trancou-a. - Como que tenho um amigo que vai atrs da mulher de outro homem? - Saiu murmurando.

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Ele subiu no Audi de Pete e foi embora.

Uma mecha de cabelo do rabo de cavalo de Pepper estava solto, pensando bem, ele gostava da forma como ela suavizava a linha da mandbula tornando-a mais atraente, por isso no deixou prender os fios de cabelo puxado para trs que tambm cheirava a limo. Jake apareceu uma hora depois do telefonema. Seus olhos brilharam quando a viu. Seu sorriso era quente, lbios deliciosos; Pepper sentiu um n em seu estmago se contorceu. Ele usava jeans e uma camisa azul. Ela deveria ter dito que o plano era de brincar na areia. Ele olhou para a porta dos fundos e sorriu. Jake sentiria calor na praia como estava vestido, ento pelo menos, teria que tirar a camisa. S de imagin-lo com o peito nu a fez tremer como se tomasse banho de champanhe. Admirava os homens que se cuidavam, pois cuidar-se significava perseverana, e pelo que percebia ele a tinha. - Tudo pronto, vamos. - Disse, e o levou para a porta dos fundos. - Pelos fundos? - Vamos praia. Passaremos toda a manh l fora. Voc topa? - Perguntou Lucy. Jake riu. Estreitou seus olhos castanhos. - claro que eu j brinquei na areia... quando eu era pequeno. Disse Pepper, olhando-o nos olhos. - O que eu proponho srio agora. - E pegou o balde de ferramentas.

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- Percebo. - Disse Jake. A luz danava em seus olhos e agarrou a mo da Pepper mais forte fazendo-a sentir um choque de eletricidade. - O que estamos esperando ento? - Jake perguntou. O corao de Pepper comeou a bater forte. Olhou para Lucy e arqueou as sobrancelhas. Sem dvida, o seu dia vai ser de sorte. Depois de pesquisar uma rea limpa acima da linha de mar, Pepper sentou-se na areia e o fez sentar exatamente em sua frente. Ela pegou vrias ferramentas pequenas do balde e, depois de dar a Jake um curso bsico de construo, fez uma p com as mos e comeou a trabalhar arrastando areia para ela. Ocupada, imaginou as mos de Jake sobre ela, massageando seu corpo inteiro com longas e suaves carcias. Ufa! O sol ainda no estava alto no cu e ela j estava com calor. Foco. Ela disse a si mesma. Ela logo teve areia suficiente para comear. Parou diante do monte e comeou a formar uma base retangular de cinco metros. Pepper olhava Jake ocasionalmente, temendo que estivesse entediado, mas no parecia entediado em tudo, de fato, sua viso estava fixa em suas mos como um estudante fascinado por sua arte. Ela continuou a trabalhar, removendo areia por aqui, colocando um pouco ali. Vinte minutos mais tarde, a base era a forma de uma sereia. Consciente o tempo todo que Jake estava observando cada movimento seu, continuou a trabalhar. Depois de um tempo, passou a dedicar-se as escamas da sereia. Com as ferramentas certas exigiriam menos tempo e esforo, mas tendo de se contentar com utenslios de cozinha obrigou-se a ser mais engenhosa. Quando suas habilidades melhorassem, recompensaria os seus esforos atravs da compra de melhores ferramentas para escultura de areia. Quando Pepper olhou para cima, seu rosto ficou vermelho como um pimento... e no era precisamente por causa do sol: Jake havia retirado camisa. Engoliu em seco. Com ele ali sentado seminu (e com essa atitude to linda), era quase impossvel se concentrar, mas conseguiu completar mais algumas escamas. Ela continuou trabalhando, tirando o excesso de areia e depois de esculpir a cabea e os cabelos da sereia, finalmente chegou a hora de comear com os detalhes da parte superior do corpo. Pepper parou um momento para soltar suas costas.

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- Sua vez. - Disse a Jake. Ele ergueu as mos e balanou a cabea. - Eu no sou muito criativo. Voc no quer colocar minhas mos em sua escultura de areia. - Respondeu. Sem dvida, ela queria as mos de Jake em outros lugares, em todos os lugares. Seus dedos masculinos grandes pareciam ter trabalhado duro. Pepper levou um deles entre as dela e apertou. Foi firme e forte. - Mentiroso. - Disse ela. - Se voc no fosse criativo, voc no seria um arquiteto. Jake deu uma risada nervosa. - Eu acho que o que eu realmente quis dizer que eu tenho pouca experincia na utilizao de areia como material de construo. - fcil uma vez que voc comear. - Pepper olhou diretamente em seus olhos. - E eu tenho tudo o que voc precisa. No tenha medo. Eu vou te ajudar. - Eu tenho certeza. Um sorriso puxou os cantos dos lbios de Pepper quando ela teve uma ideia. Ela rastejou em torno da base da escultura e sentou-se perto dele. - Primeiro temos que terminar esses dois pequenos montes. - Disse. Adicionou areia ao topo de um deles e disse a Jake para fazer o mesmo com o outro. Ele reuniu um pouco de areia com os dedos e colocou-o no monte, achatando e beliscando tambm, parecendo bastante com o que Pepper tinha. Ah, como eu queria ser a sereia nesse momento. - Pensou Pepper. Quando Jake terminou o seu trabalho, ela se inclinou para trs e deu a sua opinio. - Perfeito. - Disse ela. Jake balanou a cabea como se acabasse de participar de uma brincadeira.

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- Peitos. - Voc muito observador. - Pepper olhou atravs de seus longos clios. - Continuamos? Jake se inclinou para trs em repouso sobre os antebraos. Os bceps e seu peito brilhavam ao sol da manh. Um cabelo castanho escuro se estendia a partir do centro do tronco por uma linha fina para atingir o meio do estmago. Pepper nunca tinha visto msculos como aqueles h muito tempo... bem, nunca. Seria muito bom ter um cliente como ele em suas aulas de kick boxing. Ela ofereceu uma pina. - Voc quer tentar fazer alguma escama? - Perguntou a Jake. - Prefiro trabalhar no cabelo. - Jake estendeu a mo e puxou uma mecha de cabelo que estava pendurado ao lado do rosto Pepper. - Hmm, talvez devssemos parar, ir para casa e nos lavar. Pepper sabia que, se no se afastasse j do peito nu de Jake, poderia fazer algo to bom... como atitar-se em cima dele. Ela imaginou os dois abraados rolando na areia. Quem passasse acabaria assistindo a um show. Talvez inclusive Cher ouvisse falar disso, e o cobiaria, lanandolhe olhares lascivos, quando se cruzassem no corredor do supermercado. Eles teriam que se mudar para outra praia para escapar da fofoca. Pepper pegou o balde e as ferramentas, e Jake lhe deu a mo e puxou-a para levantar. Apenas alguns centmetros os separavam. Ah...! Como seria maravilhoso se afogar agora mesmo. Antecipando o momento em que suas bocas se uniriam, ela lambeu os lbios. - Eu disse algo errado? - Jake perguntou. Pepper passou a mo em sua testa. - Est muito quente. - Ela conseguiu respirar rpido. - Voc quer ir a algum lugar para tomar uma bebida gelada ou comer algo? Pepper largou sua mo e acenou com a cabea.

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- Depois de me limpar um pouco. Jake limpou a parte traseira de sua cala jeans. - Tudo bem. Depois que ficar pronta, vamos a minha casa. - Est bem. - Ela respondeu, com a voz quase estridente quando o olhou novamente colocar a camisa. - Voc est bem? - Jake perguntou. - s o sol... To quente... - Ela abanou.

Eles no falaram muito no carro, a caminho da casa de Jake. Pepper estava pensando muito sobre o beijo iminente que estava esperando. Ela imaginou tantas vezes que parecia real. Seus lbios no rosto, mordendo seu pescoo, seu... Oh, meu Deus. - Voc poderia colocar o ar condicionado, por favor? - Pepper disse com a voz a uma oitava acima do que o habitual e saiu entre as respiraes. Quase no reconheceu como sua. - Voc est bem? - Oh... - Ela acenou com a mo. - De repente sinto um calor insuportvel. Controle-se. Brigou consigo mesma. s um maldito beijo." Durante o resto do caminho para a casa de Jake, Pepper fez o seu melhor para limpar a cabea de qualquer desejo de beij-lo. Tambm tentou no pensar sobre o peito nu de Jake contra o seu. "No faz sentido se preocupar com algo que no pode nunca vir a acontecer" seria o que

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Lucy diria. Seria um esforo intil. Quando entrou pela porta da casa de Jake, Pepper estava pronta, disposta e capaz. Ele s tinha duas sadas: beij-la, como ela estava ansiosa, quase implorando, por Deus, ou dar algum tipo de explicao. Ela virou-se para ficar na frente dele e deu um passo para frente, um grande passo. O dedo do p ficou preso no tapete e quase caiu no cho. A camisa de Jake era a nica coisa que ela tinha para se segurar e agarrou-a com as duas mos. Ele ficou surpreso quando ela caiu e segurou em seus braos; maiores e mais fortes que ela teve o prazer de cair. Pela primeira vez em sua vida, Pepper agradeceu por um desastre. Quando se encostou porta, Jake a abraou e ela olhou diretamente nos seus olhos. Ele a rejeitou suavemente e manteve distncia. Meu Deus, ele pensou; ela estava atacando. Assim seja. Pepper apertou seus lbios contra os dele e, depois de um tempo, ele a tomou em seus braos. Ela relaxou e deixou que seus corpos se fundissem. Finalmente! Ele s precisava de um empurrozinho. Jake mergulhou uma mo em seu cabelo. Seus lbios estavam colados e passeou por sua boca com a lngua, mas no era o suficiente; ela queria mais. O calor se espalhou pelo seu corpo e ele respondeu to fortemente que Pepper sentiu que seus joelhos tremiam. Ela agarrou-se a Jake e conseguiu reunir fora suficiente para pux-lo para o outro lado da sala. Sem se separar aproximaram-se do sof de couro preto, at que finalmente caram sobre ele. Jake se virou para ela cair por cima. Ele parecia ter bastante prtica, pensou Pepper; no importa, pensou Papper. Seu corpo estava quente, firme e suave, e ela queria tudo o que ele pudesse te dar... Sem separar os lbios, Jake fez ainda outro gesto que a impressionou: deslizou a mo sob sua blusa e a fez ver fogos de artifcio. Uma exploso de cores. Oh Deus, azul... verde... vermelho. Pepper engoliu para respirar, seu peito subindo e descendo assim como fez o da herona do romance que estava lendo. Sim, sim, eu estou pronta. Jake no. Assim como os fogos de artifcio explodiram, apagaram. Jake os apagou. Ele puxou a mo debaixo da camisa e parou de beij-la. Sentindo-se mais do que boba, Pepper se acalmou e se sentou. Ela arrumou suas roupas e colocou um fio solto do cabelo atrs da orelha. Procurou o rosto de Jake. Em seguida, um pensamento horrvel a atingiu. Ele tinha um

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problema. No, ele acabava de deitar-se sobre ela. No, pela experincia que tinha, esse homem no tinha esse problema. Ah, meu Deus, e se Lucy estivesse certa? E se metade da populao masculina trabalhadora tinha alguma regra secreta para marcar o tempo de espera antes de fazer sexo? Ele podia t-la beijando na praia. Por que no o fez? Ela soltou um suspiro de frustrao e olhou para os lados. Seria gay? No! Esse homem no era gay. Ele no estaria com ela nessa situao se fosse gay, no ? Pepper conseguiu controlar sua respirao. - O que isso? No me diga que voc s quer ser meu amigo. - Pepper sussurrou. Jake balanou a cabea. - No, querida. - Disse se aproximando de seu cabelo. - Boa resposta. - Disse Pepper. Ela se aproximou dele, pronta para uma segunda rodada de beijos. A cano de Anastcia da Don'tcha Wanna gritava em sua cabea, mas Jake no se mexeu. Ele soltou um longo suspiro. - Acho que devemos esperar um pouco e no fazer as coisas to rpido. Pepper cruzou os braos. - Ns j samos vrias vezes e voc nunca tentou me beijar. Nem mesmo agiu como se quisesse... at hoje. - Ela disse. - Acha que no vale a pena ser um cavalheiro, hein? - Eu no diria isso, mas uma mulher gosta de se sentir desejada. Ela baixou traando um dedo em seu peito e ficou no topo de sua cala jeans. Jake sorriu carinhosamente e tomou sua mo. Ele levou-a para sua boca e beijou as costas antes de voltar a colocar de volta em seu peito, fora da zona de perigo. A honra de Pepper nunca tinha estado to a salvo e nunca havia se sentido to frustrada.

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Captulo 11
Jake observou Pepper ir ao banheiro, suas pernas douradas brilhavam sob a luz fraca, seus quadris balanando suavemente. Aqui est uma mulher que se sente bem em seu prprio corpo, pensou ele. Ao contrrio de muitas que queriam mudar completamente. Pepper fechou a porta e Jake inclinou a cabea para trs contra o sof. A casa cheirava a ctricos. Pepper inebriante e sedutora. Deus sabe o quanto ele a queria. Ele queria suas mos em cada centmetro do seu corpo atltico. Ele no dormia com uma mulher fazia muito tempo. No, desde que ele se mudou para a pequena casa onde vivia. Nunca, desde que sua esposa morreu. Jake havia planejado reformar um pouco a casa, e expandir o quarto principal e adicionar outro banheiro. Embora fosse grande o suficiente para dois, se fosse ter filhos no futuro, exigiria mais espao. Filhos. Esse pensamento o fez sorrir e sofrer. Ele e Angela tinham planejado ter trs. Ele no teria trs filhos com Angela, mas queria t-los algum dia com a pessoa certa. Jake tentou imaginar como seria seu filho. Se fosse uma menina, teria o cabelo escuro? Ruivo? Ou seria semelhante ao da mulher em seu banheiro? Se as coisas continuassem assim, seria perfeitamente possvel, mas no podia se dar ao luxo de abusar dos sentimentos de Pepper, fazer amor com ela, sem dizer a verdade. Pepper voltou alguns minutos depois e se sentou ao lado de Jake. Ele virou-se para seu cabelo e respirou profundamente o perfume de limo. - Cuidado. - Disse ela. - Com o que? - Eu acho que eu poderia me acostumar com voc sendo cavalheiro.

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- Aproveite enquanto dura. - Disse Jake. Ele a beijou novamente, desta vez com ternura, mais suavemente. A ansiedade anterior havia desaparecido e em seu lugar surgiu um profundo desejo de preencher o vazio que o perseguia h muito tempo. No importava que os beijos fossem leves, no queria chegar ao ponto de no retorno, mas Pepper queria mais e foi difcil resistir a essa mulher. Jake ficou quase feliz quando o telefone tocou. Pepper agarrou o brao dele enquanto ele se movia para atender. - Deixe. - Ela sussurrou. Jake considerou o seu pedido por um segundo. Deixar de responder, de maneira nenhuma, pode ser algum do trabalho. Quando chegasse o momento de Pepper conhecer a verdade, Jake queria ser ele a contar, no por uma mquina. Ele beijou a ponta de seu nariz. - Desculpe, pode ser importante. - Ele estendeu a mo para o outro lado e atendeu. - Ei, senhor arquiteto, voc quer sair para tomar cerveja hoje noite? - Gordy disse do outro lado. - Voc poderia me deixar a par de algumas coisas, voc sabe o que quero dizer. Jake pensou. - Te ligo mais tarde. - Disse a Gordy. - Voc est brincando? Desde quando dispensa cerveja de graa? - Eu no disse que estava dispensando. Que tal as oito, no lugar de sempre? - Jake disse e apertou a mo de Pepper. Gordy riu. - Vejo que voc est ocupado agora. Ento, at mais. - Ok. - Ei, espere, antes de ir... Voc j perguntou a Pepper sobre sua colega de quarto? - Eu vou. - Disse Jake. A impacincia forava suas palavras, Gordy era muito persistente.

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- Quando? - Agora mesmo. - Disse ele, e desligou. - Agora mesmo o qu? - Pepper perguntou. - H? - Jake olhou para ela sem entender. Pepper deu-lhe o mesmo tipo de olhar que sua me tinha feito um milho de vezes. A cabea de Jake caiu para trs e olhou para o teto. Ele esperava ter sido capaz de adiar todo o vero, pelo menos, um pouco mais, para apresent-la a um de seus amigos. - Um amigo meu. Tem insistido em conhecer sua companheira de quarto. - Lucy? Por qu? Jake encolheu os ombros. - Suponho que resulta que, porque eu gosto dela, uma boa mulher. No possvel encontrar muitas mulheres bonitas. Pepper riu. - Diga a ele para navegar na Internet. Ele no sabe que assim que conheci voc? - Ele est interessado em Lucy porque eu disse a ele que a achava linda. - Hmmm, voc gosta de Lucy? - Pepper perguntou fingindo cime. Jake olhou para ela e sentiu um aperto em seu corao. Essa mentira tinha que acabar logo, e quo rpido possvel, para que ao dizer a verdade no a perdesse. - No tanto quanto de voc. Pepper deu-lhe um sorriso de flerte. - Cuidado, voc pode estar colocando em risco sua virgindade. - Conto com isso. - Disse Jake. Os dedos foram perdidos no cabelo dela e puxou-a para perto. O calor se espalhou por todo o corpo como um fogo aceso. De repente, um grasnado spero entrou na sala como uma exploso. O corpo de Pepper

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endureceu e virou a cabea bruscamente. A fonte de rudo estava assistindo da porta da cozinha de Jake. - Ahhh! -Pepper gritou levantando os ps do cho e subiu com dificuldade para trs do sof. - Que diabos isso? Jake riu. - Eu nunca vi ningum reagir to rapidamente. - Pepper, conhea Gilligan. - Jake disse estendendo a mo para a grande ave de penas marrons. - Gilligan, certamente sabe como estragar um bom momento. A criatura, um pelicano marrom, vibrou e apoiou a cabea em seu prprio pescoo, na forma de esse. Voltou a gritar. - ... um... Pelicano? Em sua casa? Pepper continuou a subir na parte de trs do sof, os joelhos contra o peito e corpo firmemente contra a parede. Jake assentiu. - Ele deve ter entrado pela porta de trs, sinto muito. - Ele estava com as mos estendidas e caminhou at a criatura desengonada para lev-lo para a cozinha. - Vamos, Gilligan. Voc sabe que voc no deveria estar aqui. Gilligan no se moveu. Seus olhos amarelos estavam focados em Pepper. - Eu acho que ele gosta de voc. - Disse Jake. - Voc mora com um pelicano? Na sua casa? - Pepper perguntou. - Sim, eu achei que eu tinha dito a voc, mas eu tentarei limitar o seu espao ao quintal. Ele andando por aqui pode ser desastroso. - Eu posso imaginar. - Ela acenou com a mo para o pelicano. - Eu acho que essas criaturas so ameaadas de extino.

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Gilligan veio andando como um pato para o sof onde Pepper estava e ela se afastou um pouco para ter certeza de estar fora de alcance. - Sim, eu sei, mas eu me sinto mal em deix-lo. - Jake veio para o outro lado da mesa, e com protesto e com vrios gritos de Gilligan, Jake o empurrou para fora. Finalmente o convenceu a sair. Jake olhou Pepper e a puxou de volta gentilmente para sair da parte de trs do sof. - No h perigo. Ela manteve os olhos na porta da cozinha. - No me diga que voc est com medo de um pssaro? Pelicanos esto sempre no seu quintal. - Jake explicou. Pepper concordou. - Sim... Estou acostumada com os pelicanos, eu gosto de v-los voar atravs do cu. - Ela acenou com a mo sobre sua cabea. - L em cima. Fora. Mas estar to perto de um... numa casa... de sua casa. Como diabos voc tem um pelicano marrom? Deve ser ilegal. - Voc vai me denunciar? - Jake perguntou com um sorriso. - Talvez. - Disse ela levantando o queixo. Jake riu. - Eu o encontrei quando era muito jovem. Ele estava ferido, e no podia voar. Trouxe-o para casa e cuidei dele. Eu nunca pensei que ele iria ficar aqui. Seis meses atrs, e aqui continua. - Tenho certeza de que h lugares onde reabilitam pssaros feridos e animais trazidos. -Pepper respondeu. Jake encolheu os ombros. - Ele no me incomoda. Eu gosto de t-lo por aqui. Ele entrou na minha vida em um bom momento e, at agora, nunca Gilligan deu problemas. Houve um grito fora da janela e Pepper pulou. Jake se aproximou e abraou-a.

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- No se preocupe, voc est segura comigo. - Disse Jake. Seu corao estava derretido para a confiana que viu em seus olhos. - Ele j pode voar? - Perguntou ela. Jake assentiu. - Sempre retorna. - Ele pode pensar que voc seu pai. - Brincou Pepper. - Verdade. - Jake concordou. - E agora ... esquea esse pssaro. Ele se curvou e juntou os seus lbios nos dela. Seus gemidos eram mais do que eloquente sobre o que aconteceu entre eles.

Algumas horas mais tarde, Jake entrou no bar e viu Gordy no canto sentado em uma mesa e tomando uma cerveja. Gordy comeou a perguntar sobre a companheira de quarto de Pepper antes mesmo de Jake sentar. - Voc j perguntou? Jake balanou a cabea e fez sinal para a garonete trazer-lhe uma cerveja. - Sim, ela achou que seria bom, mas eu no estou to certo. Gordy olhou desgostoso. - Voc acha que eu vou estragar o que voc tem com aquela garota?

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- Isso exatamente o que eu temo. - Ele olhou para Gordy. - Olha, voc uma confuso: unhas sujas, jeans rasgados... - Ei! Voc o nico que tem que resolver uma mentira. Pode ser que Pepper tenha algo contra os trabalhadores, mas no significa que sua colega de quarto tambm tenha. - Ele olhou Jake de cima a baixo. - Alm disso, voc teve ajuda na sua nova aparncia. Jake amaldioou Pete. Deveria saber que haveria notcia sobre sua transformao. Droga. Quem sabe quantos dos rapazes saberiam que tinha feito uma limpeza facial. - Voc nem poderia negar uma ajuda. - Disse a Gordy. - Merda! - Gordy disse afundando na cadeira. Jake viu um homem e uma mulher entrar e sentar-se a trs mesas de distncia. A mulher era alta, com cabelos castanhos e magra. Sherry: era aquela mulher. Ela estava de brao dado com o marido. Gordy se virou rapidamente para sair. Jake chutou sua cadeira. - Sente-se direito. Voc tem que parar essa merda. Voc no pode se esconder cada vez que ela sair. Continuando assim, voc no poder ir a lugar nenhum. - Eu no estou me escondendo. - Disse Gordy. - Vamos embora.

A porta do quarto de Brad se abriu e Marta entrou.

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- Cuide deste co, no meu. Brad estendeu a mo e pegou o cachorro esfregando suavemente atrs de suas orelhas. - Ele nunca fez mal a ningum. Marta parecia fria e dura. Brad j estava pagando as consequncias do fim da sua aventura, caralho, e ele pensou que pelo menos poderiam se tornar amigos. Ele esperava que sua atitude mudasse depois de Vic fazer o grande pedido, mas at piorou a situao, porque, desde ento, ela agiu como uma abelha rainha maldita. - Eu lhe disse cem vezes, eu no cuido de cachorros. Marta bateu a porta e Caador saltou. Brad foi se deitar na cama e o cachorro comeou a mordiscar-lhe suavemente os dedos. - No se preocupe. - Brad disse. - Eu no vou deixar ela te machucar. uma loucura. s vezes, as mulheres ficam assim quando conseguem o que querem. Coa dor olhou para Brad com seus grandes olhos castanhos. Brad gostou que o cachorro no estivesse com medo de sustentar seu olhar. Ele acariciou o cabelo grosso e o cachorro tornouse uma bola junto a si. Logo ele estava roncando com um ritmo suave, que vibrava ligeiramente a perna de Brad. -Venha. -Disse Brad. -Se ficarmos aqui, ficaremos cheios de piolhos. Ele entrou na sala e ficou na frente da TV, bloqueando a viso de Marta intencionalmente. Ela olhou para ele com desprezo. -J passaram trs semanas, ento eu entendi que voc decidiu no contar a Vic o que aconteceu entre ns. - Disse ele. -E voc no se mudou, ento eu entendi que voc decidiu ficar. Marta se arrumou no sof e colocou os ps sobre a mesa de caf. -Eu disse para voc que no ia dizer nada, mas posso mudar de ideia se voc pretender morar aqui muito mais tempo.

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-Voc realmente vai se casar com ele? - Brad perguntou. -Voc sabe que pode ter um monte de mulheres, voc pode mudar-se com qualquer uma delas. - Coa dor pulou do sof e sentou. -Voc e o pulguento j no so bem-vindos aqui. Marta respondeu. - No esquea quem morava aqui primeiro. Vamos Coa dor. Brad pegou as chaves do carro da mesa e se dirigiu para a porta. - Ohh, Bradley. - Marta chamou Brad e ele se virou. Ela ergueu a mo esquerda e apertou seu anel de noivado. - No se esquea quem Vic escolheu para passar o resto de sua vida. - Foda-se. - Disse a Marta fechando a porta. Brad estava no banco do carro e acendeu um cigarro. Ele abriu o cinzeiro e viu o carto de visita de Pepper. Ele no se importaria de t-la como colega de quarto. Seu perfume lembra o cheiro de uma gota de limo que sua me costumava dar s crianas do bairro. Ele definitivamente gostaria de pegar em seus limes, mas no teve muita chance de concretizar esse desejo. Ela era uma garota difcil. Talvez ele conseguisse que ela fosse com ele ao cinema ou algo assim. Ir ao cinema no era difcil, no havia necessidade de falar muito. E quando a levasse para casa lhe roubaria um beijo daqueles lbios com sabor de sal e pipoca. Deixaria sua boca limpa e depois, em casa, faria o mesmo com seus peitos. Ele estava sonhando. Pepper Barlett provavelmente no iria fazer tudo isso. Brad coloca o carto no bolso da camisa. Ele andava com a inteno de entrar no Ginsio Malibu para v-la. Ele poderia colocar um pouco de tnus muscular, mas tambm poderia correr com ela na praia. Um pequeno rolo na areia seria divertido. Ele sabia que ela morava na estrada do Pacfico perto de sua academia. Pepper tinha comentado como gostava de sentar na varanda com o caf da manh e ver as ondas, ento ele sabia que sua casa estava perto da praia. No seria muito difcil de encontr-la neste trecho de areia. Ele perguntou o que ela iria pensar se eles se encontrassem durante uma caminhada matinal. Isso pode no dar certo, especialmente se ela estivesse com sua colega de quarto. Afinal, uma visita ao Ginsio Malibu seria melhor, porque Lucy certamente no estaria l.

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Captulo 12
O fim de semana passou rpido demais. Pepper precisava de mais sono. Ela precisava demais de outra coisa tambm. Pelo menos ela tinha conseguido alguma coisa, j no teria que se perguntar como seria beijar Jake: foi ainda mais incrvel do que imaginava. Ela passou metade da noite deitada na cama lembrando. Aquele homem, aquele homem maravilhoso e atraente. Ela no podia esperar para fazer amor com ele. Ele queria esperar e isso o deixou ainda mais atraente. Encontrar algum que realmente se importasse o suficiente para querer esperar at o momento certo para ambos foi emocionante, mas frustrante. Naquele dia, Pepper s tinha uma aula e se arrastou para chegar ao trabalho 15 minutos atrasada. Seus alunos de kick boxing j estavam l se aquecendo sem ela, mas no se importaram. Ela estava tendo um momento difcil para concentrar-se. Ainda assim, ela se obrigou a fazer os movimentos e a aula terminou em um piscar de olhos. A maioria foi embora, mas alguns ficaram conversando em um canto. Pepper deitou em sua esteira, pensando, espreguiando e pensando um pouco mais. Poucos minutos depois, Pepper estava sozinha. Ela permaneceu deitada pensando, envolvida pelo silncio do ginsio, deixando seu corpo diminuir o ritmo, recordando o seu encontro com Jake. Ela nunca quis tanto um homem, e quanto mais ela pensava sobre isso, a respirao tornou-se mais profunda e rpida. Alguns minutos mais e teria um orgasmo. Algum tossiu e Pepper se sentou. - Brad! O que voc est fazendo aqui? - Eu estava pensando em me inscrever em uma de suas aulas. Parece que eu cheguei aqui a tempo.

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As sobrancelhas de Pepper se ergueram interrogativamente. Ela olhou em volta, no viu que a sala estava vazia? - Voc parecia ter dormido e estar tendo um pesadelo. - Brad riu. Um sonho ruim? Absolutamente. Pepper pensou. - No, eu estava apenas descansando o corpo. Ela olhou em volta do ginsio. - Como voc pode ver, a aula terminou. S houve uma hoje. - Ela enrolou o tapete e o colocou debaixo do brao. - Voc poderia me dar aula particular. - Insistiu Brad. - Eh... Acho que no possvel, quero dizer, eu tenho que ir para casa. Pepper estava suando mais do que quando estava dando aula. - Mas voc est aqui, eu estou aqui, voc no pode me mostrar alguns movimentos? - Movimentos? - Pepper engoliu em seco. O suor escorria-lhe pelas costas. Onde diabos estava o ar condicionado quando voc precisava dele? Brad sorriu. - Eu sou um bom aluno. Pepper lambeu os lbios. Deus, minha boca estava seca. Por que Brad no poderia ter mostrado o mesmo interesse a trs semanas? Ela balanou a cabea lentamente. - Realmente, eu no posso. Voc poderia vir outro dia e ver como esto s coisas. - Voc tem certeza? Pepper concordou. - Ento, combinado. Ele sorriu e comeou a ir embora, mas de repente parou.

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- Eu tinha outro motivo para vir aqui. - Disse ele. - Eu queria perguntar se voc gostaria de me encontrar depois do trabalho amanh. Podemos ir jantar? Pepper franziu a testa. Apesar de sua reputao, ela estaria tentada a dizer sim ou teria estado se no fosse por Jake. Segundo sua regra s saa com um homem de cada vez. - Eu j fiz planos. - Disse. - Sinto muito. Poderamos tomar algo juntos um dia desses, quando for ao bar? Ela sabia que Brad no tinha permisso para beber durante as horas de trabalho, mas se ela chegasse um pouco mais tarde, poderia estar um pouco com ele, para que ele no pensasse que fosse um encontro, no havia nenhuma possibilidade de ferir os sentimentos de Jake nem que suspeitasse que ela estivesse vendo outros homens. - Eu entendo, at... ento. - Disse Brad. Pepper olhou e bufou. Uau, implorou para que no entrasse em uma de suas aulas, no precisa de mais distraes.

Quando Pepper entrou pela porta da frente, ouviu um leve tilintar dos sinos. Lucy entrou pelo corredor sorrindo presunosa. - Voc v, ele funciona. Ouvi quando voc entrou. - Realmente no foi a batida que eu dei? Pepper deixou a bolsa de ginstica no cho e se dirigiu para a cozinha. Ela ficou com os olhos e a boca aberta, quando viu duas dzias de rosas vermelhas em um vaso de vidro colocado sobre a mesa. Seu corao afundou quando pegou o pequeno envelope branco que segurava entre eles. - So de Brad. - Disse Lucy antes de Pepper ler o carto. Pepper franziu a testa. - No, de Brad, no! Ns nem sequer samos juntos. Eu o vi na academia e no mencionou

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nada sobre o envio de flores. Pepper quase se sentia mal por t-lo mandado passear. - Elas tm espinhos, jogo fora? - Lucy ofereceu, pegando o jarro. - No. - Pepper as deu a Lucy. - Por que eu faria isso? Ela se inclinou e respirou o aroma picante de ptalas aveludadas. Lucy encolheu os ombros. - Os espinhos ferem. - Elas so lindas. Lucy deu-lhe um de seus olhares. - feng shui? - Pepper perguntou. Lucy assentiu e Pepper revirou os olhos. - Eu no me importo. Pepper empurrou o vaso no centro da mesa e se afastou um pouco. Ela deu um leve aplauso e se virou para a geladeira. Saber que tinha boas opes fazia uma mulher sentir-se bem. Ela pegou uma lata de Sprite e se inclinou sobre o balco, olhando para as rosas. Jake e Brad foram duas opes muito boas. - E se Jake v-las? Ele pode pensar que voc est vendo outros homens e que ele no o nico lobo na manada. - Disse Lucy. - s vezes bom que o homem saiba disso. Falando em homens... Jake disse que um de seus amigos quer te conhecer. Eu pensei que ns quatro poderamos sair para jantar amanh noite. O que voc acha? - Por qu? Voc que est procurando o homem de seus sonhos. Pepper bebeu um longo gole. - Ento, o que digo pra ele?

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- Acho que no vai me fazer mal. - Disse Lucy com um encolher de ombros. - A mulher tem que viver no limite ocasionalmente. Agarrou o brao de Pepper. - Venha ver o que tenho feito para ajud-la com sua vida amorosa. - Lucy, me diga que voc no fez feng shui no meu quarto? - Protestou Pepper. - Sim, e voc vai adorar. - Lucy a levou pelo corredor. - Eu mal posso esperar. - Srio? - No. Temendo o que ela poderia encontrar, Pepper abriu a porta um pouco, o suficiente para dar uma olhadinha. E sentiu que o sol estava em seu quarto. Tudo brilhava em um rosa quente como um dia de vero. Ela abriu a porta. Havia flores frescas sobre a mesa, um muro foi pintado de um rosa suave e tinha um tapete branco macio ao lado da cama. Um raio de luz brilhou a partir das quatro paredes de um cristal pendurado no teto. Ela queria colocar os Bee Gees e danar como John Travolta em Embalos de Sbado Noite. Ela virou-se mais e mais, maravilhada com a forma como alguns detalhes simples mudam tanto a aparncia de um quarto. Ela no teria escolhido o rosa, mas essa cor deu um calor sutil. Tambm foi bom para a pele. Desta vez, pensou ela, Lucy tinha acertado. - Est maravilhoso. - Disse Pepper, dando outra volta completa lentamente. Ela foi para a cama e pegou um pequeno travesseiro vermelho em forma de corao. - Eu acho que vou deixar voc ficar com isso. - Deu a Lucy. - Como voc vai ver o amigo de Jake, voc ainda pode utiliz-lo em sua cama. Lucy pegou o travesseiro e o apertou no peito. - Tudo bem, eu sabia que voc no ia querer, a verdade que eu comprei para mim. Pepper tirou os sapatos e arrastou os ps pelo tapete peludo branco.

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- Aaah, isso exatamente o que eu precisava. Obrigada, Lucy. - Estou feliz que voc comeou a ver as coisas como eu. - Eu no diria isso. - Pepper olhou ao redor da sala. - Mas uma boa mudana. Ela passou por Lucy. - Eu tenho que chamar Jake para lhe dizer que est tudo bem para encontrar seu amigo. Jake teve sentimentos mistos quando Pepper ligou para dizer que Lucy concordou com o encontro duplo. Por um lado, ele estava feliz que Gordy finalmente tomou o primeiro passo para encontrar uma mulher agradvel e, acima de tudo, disponvel, mas depois teve um mau pressentimento de que isso tambm era uma bomba-relgio prestes a explodir a qualquer momento. Gordy iria ter uma noite inteira na presena de Pepper, ia ser estressante. Jake teria que se lembrar de pegar um tubo de anticidos. Se ele pudesse controlar a boca grande de Gordy s naquela ocasio, Jake poderia considerar aumentar o seu salrio. Jake reservou mesa para seis em Gladstone. Ele tinha estado l algumas vezes e tinha uma boa vista para o Pacfico, mas o melhor era porque no era longe da casa de Pepper. Se Gordy estivesse demais para suportar, Jake poderia simplesmente inventar uma dor de cabea ou algo falso e, em minutos, Pepper e Lucy iriam para casa, ss e salvas. Em seguida, iria chutar a bunda de seu amigo. A noite comeou bem. Os pelicanos eram distraes e a conversa foi fluindo. Pelo menos para trs deles. Uma hora mais tarde, Jake comeou a se preocupar com Gordy. Ele no tinha falado mais de uma dzia de palavras. Jake o tinha advertido a no falar muito, mas no pretendia ser rude. Ele ficou com medo de passar por um idiota. Ou talvez estivesse totalmente apaixonado pela amiga bonitinha de Pepper. Isso poderia ser um problema: se ambos se gostassem e continuassem se encontrando; no queria atrapalhar, s ter certeza que Gordy iria se comportar. Todos escolheram o prato especial da casa, salmo grelhado com molho de pepino e coentro, com exceo de Gordy, que pediu um bife e patas de caranguejo. Ele estava se

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aproveitando claramente da generosidade de Jake. No aconteceu nada, e Jake no se importava em convidar um amigo para uma boa refeio. Seria provavelmente a nica que Gordy teria em um ms, a menos que ele considerasse boa uma mistura de molho de tomate e carne moda ricos em gordura coberto com queijo cheddar. Jake lembrou seus dias com uma nica refeio. Tudo o que no precisasse de um forno ou fogo para preparo era vlido, mas quando Angela apareceu... Ela mudou tudo. Eles concordaram que os dois iriam cozinhar e ela ensinou vrios pratos fceis para quando ele fosse cozinhar. As longas horas no hospital no permitiam fazer qualquer receita da alta cozinha, mas ela o ensinou a fazer refeies deliciosas e saudveis. Jake olhou para a carta de vinhos e viu um cuja crtica tinha lido em uma revista recentemente. Ele pediu e o sorriso no rosto de Pepper disse que havia escolhido bem. Tudo estava perfeito, desde os aperitivos, o bolo de caranguejo at a sobremesa. Jake e Pepper dividiram um pedao de bolo de chocolate e Gordy solicitou Big Fat para si mesmo. Lucy escolheu um sorvete de framboesa. Depois do jantar, Pepper sugeriu que todos os quatro fossem tomar uma bebida no Beachside e ver o pr do sol. -Eles fazem as melhores pinas coladas. -Disse ela. -Podemos at pedir ao garom para colocar alguns Capites rum Morgan. -Parece gostoso. Gordy concordou. Jake deu-lhe um severo olhar paterno. Depois de dois copos de vinho, Gordy tinha afrouxado um pouco. Se ele beber mais, iria relaxar e falar demais. E isso o assustou. No demorou muito para dirigir at o Beachside, porque o trfego foi surpreendentemente fluido. A noite estava perfeita para o romance: o cu estava claro, as estrelas brilhando e uma brisa quente vinha atravs das janelas do Audi de Pete. Jake quase esqueceu que estava carregando dois passageiros no banco de trs. Pepper sentiu os olhos nela e, quando ela olhou, deu-lhe um sorriso lento que o derreteu por dentro e por fora. Ela tomou sua mo e comeou a acarici-lo suavemente e com firmeza. Jake teve vontade de parar de lado e fazer algo que ele no tinha feito desde que estava no colgio. A mulher o tinha enfeitiado e no queria quebrar esse feitio, mas ele precisava desviar a ateno para no sair da estrada.

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Ele olhou no espelho retrovisor. Gordy e Lucy estavam sentados muito prximos uns dos outros e Gordy tinha um largo sorriso no rosto. - No ouo nada a de atrs. - Disse Jake, sentindo-se um pouco como um pai hipcrita. - Estamos apreciando o passeio. - Disse Gordy. Lucy sorriu. Gordy amou sair com aquela mulher. Quando eles chegaram ao Beachside, Jake no pde deixar de notar o olhar entre Pepper e o garom. No era exatamente o tipo de olhar que faria um homem ter que se preocupar com a concorrncia, mas era um olhar e algumas vezes at pensou que ele pegou o garom olhando Pepper. Jake se mostrou indignado e pensou que deveria rosnar ou reagir de alguma forma. Jake abriu mo de tomar pina colada e em vez disso pediu uma taa de merlot. Gordy se juntou a Pepper e Lucy pedindo gua com gs, com um toque de limo. Aps alguns copos, Gordy havia comeado a se soltar. - Certamente o Capito Morgan colocou algum idiota em seu rum. - Disse com uma risada. Jake chutou o p de Gordy debaixo da mesa. Gordy esfregou a canela e continuou. - Uma vez eu disse que Jake salvou um cara de se afogar? - Ele apontou para a praia. Bem ali. Pepper e Lucy olharam para Jake desejando ouvir toda a histria. Como Jake nada disse, Gordy contou por ele. - Ns estvamos trabalhando em uma daquelas casas ali mesmo na praia e, de repente, ouvimos gritos e vozes e uma briga. - No foi nada. - Disse Jake, acenando com a mo com desdm. - As senhoras no querem ouvir nenhuma dessas histrias chatas de trabalho. - No confie, est sendo modesto. E no foi uma questo de trabalho, porque foi alm da

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chamada do dever. Jake novamente deu um chute forte em Gordye que o olhou fixamente. Os mdicos no consideram que salvar uma vida foi alm da chamada do dever, mas Gordy no conhecia seu passado. Alguns de seus amigos sabiam que sua esposa havia morrido e que tinha se mudado para l para comear a partir do zero, mas nada mais. - Bom. - Disse Gordy, esfregando sua canela de novo. - Coloque estes sapatos 43 no seu lado da mesa. Naquela hora, Jake considerou a ideia de pegar o pescoo de Gordy e jogar para baixo do corrimo. Em vez disso, ele fez uma coisa mais civilizada. Ele virou-se na cadeira e sentiu como se tivesse levado um soco no estmago, quando viu um dos rapazes do trabalho entrando pela porta.

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Captulo 13
Eric Burnham, a tripulao mais jovem do trabalho, sua boca era ainda maior do que a de Gordy. Jake girou novamente para a mesa com a esperana de que Eric no o tivesse visto. - Ei! - Chamou Gordon acenando para Eric, que chegou sua mesa antes que Jake pudesse fazer algo para det-lo. - Hey, Gordy, Jake... - Eric cumprimentou Lucy e Pepper educadamente com um aceno de cabea. - Fico feliz que me encontrei com vocs. Pete veio atrs de voc. Ele disse que a cliente tinha um pedido para esta outra casa que acabou de comear. Eu acho que preciso colocar uma rampa para uma pessoa com deficincia. Eric tinha olhos azuis e um tufo de cabelos louros que pendiam sobre um dos olhos. Tinha um aspecto que faltava uma prancha de surf debaixo do brao, mas ele estava l, ao lado de sua mesa, botas de trabalho e jeans cheios de cimento seco, pintura e uma srie de outros no identificveis. Todos os que estavam sentados mesa permaneceram em silncio enquanto ele falava. Finalmente, Eric fez uma pausa e olhou em volta da mesa. Um largo sorriso se espalhou pelo seu rosto. - Que diabos voc est bebendo, chefe? - Eric ia pegar a taa e Jake o deteve. - vinho? - Perguntou ele. - Vamos! Eu nunca o tinha visto beber nada que no fosse cerveja. Jake deu uma olhada rpida em Pepper, que estava franzindo a testa. Certamente j era hora de afastar Eric dali. Ele levantou-se, deu-lhe um tapinha nas costas e levou-o atravs das portas dobrveis. Jake voltou alguns minutos depois, sozinho. Ele esperava que o incidente passasse sem dar maiores detalhes. No teve sorte.

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- Onde est o seu amigo? - Perguntou Pepper. Jake olhou para Gordy, que encolheu os ombros ligeiramente. - Ele teve que ir. - Disse Jake. - Ele parecia bastante surpreso, quando o viu bebeu vinho. - Disse Lucy. Jake corou. Ele tinha conseguido manter as mentiras ao mnimo durante as duas ltimas semanas, mas esta noite no havia nenhuma maneira de evit-las. - Aquele cara? - Gordy perguntou, sacudindo o polegar sobre seu ombro. - Ele no sabe a diferena entre o vinho e um jarro de xixi. Jake olhou Gordy apreciando os esforos vindos em seu socorro, mas ele suspeitava que se o deixasse falar, a situao poderia piorar. Tudo que ele queria era ento deslizar sob a mesa e rastejar para fora como a serpente que era. Felizmente, o resto da noite passou sem incidentes, e a visita de Eric em sua mesa parecia estar completamente esquecida quando Jake e Gordy deixaram as mulheres em casa. Jake foi ainda mais seguro com o beijo que ele deu em Pepper, mais quente e sedutor do que nunca, mordendo seu lbio inferior e sussurrando em seu ouvido: "at breve". Olhou para Gordy e sorriu quando o viu dar um beijo na bochecha de Lucy. Mesmo sob a luz da varanda, pensou que viu que ele estava corando. No caminho para a casa de Jake, os dois homens ficaram em silncio. Finalmente, Jake falou. - Eu estou pensando em dizer a verdade para Pepper. - Disse Jake. Ele olhou para Gordy e viu um olhar vazio em seu rosto. Ou o seu amigo estava sonhando acordado, ou simplesmente com cara de idiota. Demorou um pouco, mas ele tinha prestado ateno porque Gordy, de repente virou a cabea com um olhar de pnico em seu rosto. - O qu? - difcil estar mentindo o tempo todo, tentando fazer com que tudo funcione. - Disse Jake.

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- No fale besteira. - Disse Gordy enquanto o desespero transpareceu em sua voz. - E com voc o que h de errado? Cinquenta dlares americanos estariam a salvo em seu bolso. - Sim, mas acho que Pepper boa para voc. Voc deve esperar para t-la mais ligada a voc antes de contar a verdade. Gordy estava dando vazo a seu papel como "preocupado com um amigo." Jake pensou sobre o que ele disse no resto do caminho de casa. At que ele parou na porta e percebeu tudo. - Voc um egosta. - Disse Jake. - O qu? - Gordy perguntou. - No da mnima para Pepper. com sua amiga que voc se importa. - O qu? Jake abriu a porta e foi direto para a cozinha. Gordy disse rindo com seu rosto corando. - Agora voc o egosta. Quase no olhou pra mim. Jake pegou uma cerveja na geladeira. Ele franziu a testa quando ele provou a amargura. - O que isso? - Gordy riu. - Voc bebe um pouco de vinho e j despreza a sua bebida favorita? - No est boa. -Jake colocou a garrafa sobre o balco. - Se no gostou de Lucy, ento, por que corou? Gordy tomou a cerveja de Jake e a cheirou. Encolheu os ombros, tomou um longo gole. - Voc corou, porque gostou do que viu. - Sim, espere at ser exposto a uma dose de carisma e inteligncia. Jogar-se- em cima de voc. - Disse Jake. - Francamente, estou surpreso que tenha escapado dela com todas as suas roupas.

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- J, j. Eu posso ser um cavalheiro, voc sabe? Pelo menos ela gosta de mim por quem eu sou. Jake deu-lhe um olhar penetrante. - Desculpe, chefe, eu sei que foi Pete e eu que fizemos voc entrar nessa... Isso era verdade, mas Jake no iria culpar ningum por suas prprias mentiras. Ningum o forou e tinha que descobrir como sair desta situao sem que Pepper se afastasse completamente dele. Jake pegou novamente a cerveja das mos de Gordy e a terminou. - Voc podia faz-la gostar de cerveja. Como ela j est envolvida por voc. - Espero que voc esteja certo. - Disse Jake.

- Ento, o que voc acha? - Pepper perguntou a Lucy. - Tem potencial. - Disse Lucy. - Ah, vamos l, voc gostou dele. Voc devia ter visto sua cara quando a beijou. - Lucy corou. - Veja-se, j est outra vez. - o vinho. - Disse Lucy. - Voc sabe que fico com as bochechas e orelhas vermelhas. - Mentirosa. Apenas tomou um gole. Ela estendeu a mo e puxou o cabelo de uma das orelhas de Lucy. - Hmm, no me parece estarem vermelhas.

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Lucy retirou a mo. Pepper foi para a cozinha e apertou o boto da secretria eletrnica. - Pepper, Brad. Eu estive pensando em voc e s queria saber se mudou de ideia sobre sairmos amanh. O que me diz?. Ela apertou o boto excluir, em seguida, ouviu a seguinte mensagem. - Pepper, sou eu de novo. Eu imagino que voc ainda no tenha chegado. Desculpe, eu no sabia que voc estava namorando algum, quando eu deixei a outra mensagem. Lucy olhou Pepper com as sobrancelhas levantadas. - Brad? O garom? Pepper mordeu o lbio inferior. - Temo que sim, mas no me olhe assim. Ela balanou a cabea. - Eu no sei o que aconteceu. Estive frequentando Beachside h quase trs anos e agora, de repente quer namorar comigo. - Voc deve ter feito alguma coisa para motiv-lo. - Lucy sacudiu um dedo na frente da Pepper. - Sua me iria for-la a ir para casa se soubesse que estava envolvida com um homem desses. - Quem falou em envolvimento? Disse Pepper. - Eu no sei o que est acontecendo na cabea dele. - Ela sorriu. - Pelo menos eu sei que est interessado, se acaso no me sair bem com Jake. - Deus nos ajude. - Lucy entrou na sala, sacudiu os sinos pendurados no teto, na entrada do banheiro. Pepper revirou os olhos e apertou o boto para ouvir a mensagem passada. - Pepper, Cat, ligo por causa da mame. Antes de enlouquecer, est tudo bem, mas eu queria que voc soubesse que ela teve um problema com a medicao e teve que ser hospitalizada. Como disse antes, est tudo bem, ela sai amanh de manh. Eu estarei em casa

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esta noite, se voc quiser conversar. O medo inundou Pepper como um maremoto e Lucy foi at ela. Ela olhou em torno do quarto, atordoada, sem saber onde sentar, ficar de p ou correr para o seu quarto. Finalmente, ela foi e se sentou no sof. Lucy sentou ao lado dela e a abraou. Pepper esfregou as mos pelo seu cabelo. - Melhor ligar. - Disse um momento depois. Lucy assentiu, pressionando levemente no ombro da amiga. Pepper estava tremendo e parou, franzindo a testa, tentando lembrar o nmero que sabia h anos. - O que foi? - Lucy perguntou calmamente. - O nmero, eu no me lembro. Lucy pegou o telefone e discou. Pepper pegou o telefone e olhou para ela com gratido. Cat devia estar esperando pelo telefonema porque atendeu antes do segundo toque. - Como est a mame? - Pepper disse tentando controlar a voz. - Voc ouviu a minha mensagem? - Sim. Qual o problema com a medicao? Que medicamento esse? A voz de Pepper quebrou e soprou trs vezes para se acalmar. Ela estava esperando pela explicao de sua irm, mas queria gritar. Isso foi culpa dela, se ela tivesse estado em casa, onde deveria estar nada teria acontecido. Sua me havia tentado faz-la voltar para casa desde que ela a deixou. Oh, Deus, no deixe que seja tarde demais para consertar as coisas. - Mame tem tomado comprimidos para dormir e... - O qu? - Pepper gritou. - Desde quando? - H algum tempo. Ela estava tendo problemas para dormir e o mdico achou que seria necessrio por um tempo at que ela se adaptasse a...

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- Se adaptasse? Se adaptasse a qu? Mas Pepper sabia. Era tudo: a morte de seu pai, sua mudana para a Califrnia, mudanas demais. Cat tentou explicar: - O mdico diz que talvez tudo o que tem enfrentado nos ltimos dois anos a tenham deixado esgotada. Oh, Deus, isso foi culpa dela! Pepper esfregou a testa com a mo. Ela comeou a andar em torno da cozinha. Sua me comeou a ter problemas com o sono no dia em que seu pai morreu. Por que ela no poderia ter esperado um pouco antes de se mudar? Se alguma coisa acontecesse com sua me, nunca iria se perdoar. - Pepper, no sua culpa. - Sua irm disse como se lesse seus pensamentos. - Sim, foi difcil para ela quando o pai morreu, e sim, foi difcil quando voc foi embora... - Cat parou. - Foi muito estressante para ela tudo de uma s vez. Pepper segurou o telefone com tanta fora que seus dedos doam. As lgrimas vieram aos olhos. Um leve toque em seu ombro a fez virar e Lucy deu-lhe um leno de papel. Ela tinha um caroo grande na garganta e tentou engolir para se livrar dele, mas a dor caiu no peito. Plulas para dormir? O que elas tinham feito a sua me? O medo a inundou com um pensamento vergonhoso se formando em sua cabea. - Cat? - A voz era apenas um sussurro, como se falando muito alto se tornasse real o que estava pensando. - Voc no acha que... a mame tentou... - As palavras caram pesada e dolorosamente em sua boca. Ela se encostou parede, tentando reunir foras, e Lucy ficou com ela dando-lhe apoio. Graas a Deus existem bons amigos. Cat respondeu antes de Pepper terminar. - No, de maneira nenhuma. Pepper decidiu deixar por isso mesmo, mas ela no estava convencida. - Eu estou indo para casa. Voc disse que ela vai deixar o hospital amanh?

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- Sim, mas no tem que... - Claro. As duas tm que estar a com ela. - Eu queria dizer que eu j estou aqui e sei que ela no gostaria de pensar que est atrapalhando sua vida. Voc sabe como ela . - Respondeu Cat. Pepper sabia, mas no podia ficar l sem fazer nada perguntando por que isso aconteceu. Ela tinha que ver por si mesma. Ela precisava olhar nos olhos de sua me e tentar ver a verdade.

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Captulo 14
Era de dia e Pepper tinha dormido mal. O telefone tocou e um momento depois, a porta de seu quarto foi aberta. No estava totalmente preparada para o dia, ela fingiu estar dormindo. Depois de saber sobre o estado de sua me, permaneceu deitada toda a noite no escuro imaginando o pior. Seria difcil olhar para a me com um sorriso depois de tudo que tinha acontecido se sentindo a causa da sua infelicidade. - Brad. - Disse Lucy suavemente. Sem energia e sentindo as plpebras pesadas, Pepper se afundou mais no colcho. Com um pouco de sorte, ele a sugaria. Pensou em pedir a Lucy que dissesse que no estava, ou melhor, ainda, que o mandasse para o inferno, mas Brad era problema dela e no ia fazer sua amiga mentir por ela. Ela puxou sua mo de debaixo dos lenis e pegou o telefone. - Eu no te acordei certo? - Brad perguntou. - Eu estava prestes a me levantar. - Disse Pepper. - Eu tenho que ir para o aeroporto. Sua voz tremeu com o pensamento de sua me. Ela enxugou uma lgrima de seu olho. - S queria dizer que sinto muito, por ter te ligado ontem noite. Voc disse que estava ocupada e eu deveria ter escutado. Ainda somos amigos? - Claro. Vou estar fora por uns dias, mas quando eu voltar voc pode preparar uma bebida bem forte. - Pepper precisaria, depois de passar alguns dias com Cat. Brad no lhe perguntou onde ela estava indo e ela ficou feliz por no ter perguntado. Estava sem vontade de explicar acerca de seus problemas familiares. Pepper se despediu e deixou cair o telefone no cho. Ela deslizou as pernas da cama. Quando olhou para cima, Lucy ainda estava de p ao lado da porta.

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- O que foi? Lucy tinha um gesto srio. - Predador. Pepper deixou cair cabea para trs. - No um predador. S queria dizer que sente muito por ter sido to insistente. Ela pegou o telefone e segurou entre a orelha e o ombro enquanto vestia o jeans. O telefone tocou cinco vezes, mas Jake no atendeu; e no houve nenhum sinal da secretria eletrnica para que pudesse gravar uma mensagem. Ela terminou de se vestir e, em menos de uma hora estava pronta para sair. Pepper tentou novamente falar com Jake quando estava no aeroporto, mas no houve resposta. Ela colocou sua bolsa no compartimento de bagagem do outro lado do salo onde estava sentada. Poltrona 11. O onze da sorte. Depois de se instalar ao lado da janela, Pepper deitou o acento at o limite. Havia um cobertor no banco ao lado dela, no caso de ficar frio mais tarde. Ela fechou os olhos e, quase imediatamente, pensou em Jake. Ela estava desapontada por no ter conseguido falar com ele antes de viajar. E se o avio casse e no tivesse tido a oportunidade de dizer adeus? E se ela nunca mais voltasse a beij-lo? Deu um sorriso, lembrando-se de como ela tinha se assustado quando o pelicano entrou atravs da porta. Ela poderia at imaginar-se desfrutando da companhia do grande pssaro. Pepper estava pronta para fazer amor com ele e Jake a havia rejeitado. Suas mos tinham estado em seu corpo, sob sua camisa, tocando sua pele nua. Como poderia um homem voltar a esse ponto? Ela tinha antecipado seu toque, ela queria tanto e finalmente aconteceu e ela quis gritar "Faa isso agora!" Mas Jake Hunter era um daqueles homens que queriam esperar o momento certo. Revendo toda a cena, Pepper colocou a mo em seu queixo, sorriu e balanou a cabea um pouco, Jake era cheio de surpresas. - Voc est bem, querida? Pepper olhou para o rosto da mulher de idade, que se sentou ao lado dela. Ela estava

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corando. - Estou um pouco nervosa por causa do voo, s isso. No ia dizer vovozinha que estava prestes a ter um orgasmo com o pensamento das mos de um homem em seu... Provavelmente seria expulsa do avio. Pelo menos seria libertada de ter que ir para Seattle. Lembrou que sua me precisava dela. Jake e suas mos estariam l quando ela voltasse. - No se preocupe. - Disse a velha batendo no brao dela. - Com todas estas novas medidas de segurana que foram colocadas contra as tulipas, voar hoje bastante seguro. Pepper sorriu. Sim, as tulipas eram inimigos terrveis. Ela olhou para fora da janela quando o avio comeou a se mover em direo pista. Pegou velocidade e, em vez de olhar para a pista, fechou os olhos e orou por um voo suave. Desde que ela tinha lido que os pousos e decolagens so a fase mais perigosa do voo, tornou-se um ritual. Quando o avio estava a salvo no ar, Pepper terminou sua orao com "amm" e abriu os olhos. Cat pegou Pepper no aeroporto duas horas e meia depois de ter subir o Boeing 737 em Los Angeles. Quarenta e cinco minutos depois, ela estava em seu antigo quarto, deitada na cama, olhando para o teto e desejando estar em Malibu com certo homem de cabelos escuros. Ela tinha dito a Lucy que se Jake chamasse, dissesse que estaria de volta em alguns dias, nada mais. Ele no precisava saber sobre os seus problemas de famlia; ainda no. Pepper afastou Jake de seus pensamentos. Ela queria focar em sua me, certificar-se de que ela estava bem. Cat abriu lentamente a porta de seu quarto. - Eu estou indo buscar a me, voc vem? Pepper no precisa pensar sobre isso. Quanto menos tempo passassem juntas, ela e sua irm, menos provvel essa visita iria se tornar desagradvel. Ela e Cat viam a vida de forma diferente e Pepper se sentiu mal em deixar a me sozinha com sua irm para o conforto e apoio quando seu pai morreu. Cat no era exatamente o tipo de pessoa que dava apoio, mas sim o tipo que precisa e pedia.

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- Espero aqui. - Pepper respondeu. Esperou para ouvir o motor do carro de sua irm ir antes de pegar sua bolsa. Apesar de ter pegado roupas por uma semana, contra todas as probabilidades, estava determinada a estar em um avio de volta para casa em trs dias. Ela pendurou uma camisa preta no armrio, deixou sua ncessaire no banheiro e foi para a cozinha. A geladeira estava cheia de produtos que eram seus favoritos por anos: laranja, refrigerante, queijo derretido, creme de salsicha, caf e iogurte em diversos sabores. At ento, ela havia mudado para refrescos de leite de soja, frutas, finalmente tinha encontrado o seu caminho em sua dieta, tinha mudado dos queijos gordos para o leite desnatado com caf. Ela sorriu melanclica. Sentiu ter-se tornado uma estranha para sua famlia. No lhes disse que estava empenhada em manter dezenas de pessoas saudveis? Sua me no a ouviu, quando ela falou do seu trabalho na academia? No tinham percebido todo o esforo que ela fez para perder o que eles chamaram de gordura de beb? Pepper olhou suas coxas. Bem, talvez no tivesse perdido toda, mas quase. Pepper abriu a gaveta de legumes e viu um saco de uvas. Ela pegou um punhado e ficou ao lado da janela da cozinha olhando para a rua. Ela tinha mudado muito desde a ltima vez que esteve ali. Os antigos hectares de floresta e pasto para cavalos e fazendas eram de cimento. No havia esconderijo para uma menina e um menino passearem de mos dadas e roubar um beijo. Ela havia roubado mais de um nessas florestas. E, embora ela tivesse se acostumado e at gostava da agitada Malibu, estava sempre disposta a ir para casa, onde poderia viver um ritmo mais lento e ter quilmetros de verde. Pela aparncia das coisas, essa imagem seria em breve uma coisa do passado. Que vergonha. Pepper balanou a cabea com um suspiro. Tudo havia mudado. O progresso tinha acabado de chegar a todos os cantos, at mesmo a Washington, incluindo Eastside. Pepper olhou para a entrada. A ltima vez que sua me tinha estado no hospital foi por clculos biliares. Ela tinha ficado nesse mesmo lugar onde estava de p nesse momento esperando que seu pai retornasse com ela para casa. Eles chegaram num BMW novo, branco e viu quando ele saiu correu para a outra porta do carro para ajudar sua me. Eles caminharam do carro e subiram juntos as escadas, enquanto seu pai segurava sua me com um brao, tomando cuidado para no escorregar. Eles pareciam recm-casados. Frank Bartlett amava sua esposa e no tinha medo de demonstrar isso. Ele era um perfeito cavalheiro, sempre tratou sua me como uma dama. Ele era

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o tipo de homem que ela sempre quis; seria necessrio um grande homem para parecer com seu pai. O corao de Pepper doa com a lembrana daquele dia e afastou-se da janela. Seu pai as tinha deixado muito cedo e no podia ajudar, mas acho que algo mais poderia ter sido feito para evitar isso. A me e a irm de Pepper entraram pela porta de trs meia hora depois e Pepper teve a certeza que poderia limpar as lgrimas. Certamente sua me no precisava se preocupar mais depois de tudo que havia acontecido. Os olhos de Hannah danaram quando viu sua filha. - Pepper. - Disse levantando os braos. O abrao de sua me era exatamente o que ela precisava, envolveu-a e a fez sentir-se to confortvel e em casa, que ela esqueceu as razes pelas quais havia se afastado por tanto tempo. Depois de um longo minuto ela se inclinou para trs para ver por si mesma que tudo estava bem. Sua me no tinha a aparncia de uma mulher que tinha acabado de tentar um suicdio. A dor de seu corao desapareceu com alvio. Poderia ter sido realmente um acidente. Afinal, sua me sempre foi forte, estava sempre ajudando os outros com os seus problemas. Pepper mordeu o lbio... Quem poderia ajudar sua me com seus problemas? O que poderia ter acontecido, tinha apenas trs dias para descobrir e tentar fazer as coisas melhores. - Deixe-me ver a minha filha. - Disse Hannah. Pepper parecia uma exposio de dlias. - Em ossos. - Ela virou-se para Cat. - No parece que est nos ossos? - Sim, em ossos. - Cat confirmou. Levou uma cadeira para sua me, a cutucou para sentar, mas Hannah foi at a geladeira. Pepper revirou os olhos, ela sabia o que ia acontecer: comida... e em massa. Pois, quando ela chegasse em casa, pesaria mais de trs quilos. - Eu no estou nos ossos, estou em forma. Sua me fez um gesto sem lev-la a srio. - Voc muito jovem para estar em forma. - Examinou o contedo da geladeira. - Eu pedi

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para sua irm ir loja e pegar algumas de suas coisas favoritas. Voc est com fome? - Perguntou ela, virando-se para Pepper. - Eu no estou aqui para isso, me. Eu estou aqui para ter certeza de que est bem, ento voc pode parar de tentar me adular com comida. Pepper estava de p olhando para a sua me e irm com as mos colocadas firmemente em seus quadris. - Bem. -Disse a Cat. - Embora eu ame que voc esteja aqui, eu adoraria que voc fosse at a loja. - Pepper ps a mo no bolso da cala jeans e tirou um pedao de papel. - Faa-me um favor e v comprar estas coisas. Cat no fez qualquer confuso ou revirou os olhos ou qualquer coisa assim. Ela parecia estar se comportando bem. Ou ela tambm se sentiu parcialmente culpada. Com um pouco de tempo Pepper tinha certeza de que sua irm se tornaria aquela pirralha mimada como ela tinha sido desde, bem, sempre. Cat necessitaria muito mais de um dia de preocupao simulada para acreditar que ela tinha finalmente amadurecido. Para Pepper no importava porque, apenas o prazer das duas estarem l para ajudar sua me. - Voc viu isso? - Hannah disse dentro da geladeira. - Olha todas as coisas que voc gosta. - Que eu gostava. - Pepper respondeu. Ela fez para sua irm um gesto pequeno com a mo esquerda. -Eu no como essas coisas, por isso estou nos ossos. - Ela pegou o brao de sua me e voltou para lev-la at a mesa. - Agora, sente-se, diga-me o que h de errado com voc. Um flash de dor encheu os olhos de sua me, como se falar sobre isso abrisse uma ferida que ainda no tinha sido fechada. Quase imediatamente Hannah endireitou-se, o que fosse que Pepper pensou que viu se foi. Sua me, corajosa e orgulhosa, nunca admitiria que se sentisse to mal, a ponto de se atrever a se matar. Pepper sabia que no iria ajudar, mas teve que pedir de qualquer maneira. - Me, me diga sobre o acidente que teve com seus medicamentos. Hannah apenas olhou para longe por um momento e logo se voltou para Pepper.

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- Voc sabe como eu sou. Eu esqueci que tinha tomado s plulas. - Ela balanou a cabea ligeiramente. - Estou to ocupada e eu tenho que tomar tantos comprimidos... s vezes eu esqueo. Hannah se levantou e foi at a janela. - Voc viu o que eles esto fazendo l? - Disse apontando para a rua. - uma vergonha. O trfego ficar terrvel. Pepper veio e ficou ao lado de sua me. evidente que ela pensou que poderia mudar de assunto, mas que diabo, ela tambm poderia ajudar; falariam mais tarde. - Sim, uma vergonha. - Venha, eu vou te mostrar. - Hannah disse, virando-se para sua filha. - Mesmo que eu odeie ter todos aqueles corte de rvores bonito, divertido andar por todas as casas. Ela comeou a ir para a porta, sem esperar por uma resposta de Pepper. - Espere! Voc tem certeza? - Pepper perguntou. - Voc no acha que deva ir com calma? Hannah fez um gesto com a mo. - Esses mdicos no sabem nada. Venha. Pepper correu para seu quarto e pegou o casaco. Ela encontrou-se com sua me no meio da rua. - Puxa, obrigada por esperar. Hannah sorriu e continuou andando rapidamente. Eles chegaram ao fim da rua e esperou por um tempo at que a luz mudou antes de atravessar. Quando chegaram ao outro lado, Hannah tomou um caminho que desviou da rua. - Pelo menos mantiveram estas estradas de modo que eu ainda possa desfrutar de minhas caminhadas. - Disse Hannah. Pepper olhou em volta. Ela e sua me estavam cercadas por rvores. - Eu pensei que ns estvamos indo para ver as casas.

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- Ns vamos andar por um tempo primeiro. - Disse Hannah desacelerando apenas um pouco. - Voc no vem aqui sozinha, certo? - Com quem que virei? - A voz de Hannah estava afiada e parou. Pepper se odiava por seu sofrimento, mas, especialmente depois que deixou o hospital, mas esta pode ser a sua nica chance de saber o que aconteceu exatamente. - Que tal voc e a Cat, esto se dando bem? - Pepper pediu. Hannah levantou-se e virou-se para Pepper. - Estamos bem, nos damos bem. Mais uma vez, sua me mostrou a coragem que lhe era to conhecida a qualquer sinal de dor. Hannah continuou andando, mas Pepper tomou seu brao. - Espere, por que voc no fala comigo? - Estamos falando sobre sua observao. - Hannah disse em tom desafiador. - O que voc achou? Que viria aqui para consertar as coisas? O que aconteceu no pode ser corrigido, nem tem conserto sua irm ter um demnio dentro dela. Hannah riu. - O que voc achou, Patrice? Que eu estivesse to triste que quisesse me matar? E depois? - Hannah jogou os braos no ar. - O que voc mudaria? Traria seu pai de volta? Responder fingindo raiva com a intromisso de sua filha era a maneira de sua me escondeu a dor que estava comendo o corao. Embora Hannah Bartlett ainda fosse uma lutadora, a vida nem sempre foi fcil, ela tinha deixado em seus traos a pista de uma histria triste. O que traria o futuro? Ela tinha testemunhado como uma mulher estava perdendo a juventude com o passar dos anos. Para onde ela estava indo? Como se fosse verdade que a bela mulher que foi, havia encontrado a verdade e "estavam felizes", alguns de seus alunos pareciam precisar do ginsio mais do que o nome de um bom cirurgio plstico ou uma boa transformao.

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O brilho de antigamente desapareceu da vista de sua me e Pepper sabia que ela achava que ningum notou, mas a coragem de sua me no a enganou. Ainda assim, ela sabia que, se persistisse, sua me podia ser mais determinada do que nunca, s para mostrar seus verdadeiros sentimentos. - Voc ainda quer que eu venha para o meu aniversrio? - Pepper perguntou. - claro, seria bom ver Lucy tambm. Como ela est fazendo com suas flores? Ela j conheceu algum? - Hannah falou como se a conversa anterior nunca tivesse acontecido. - Lucy e eu samos em um encontro duplo no outro dia. - Com voc e Henry? - No, eu no saio mais com ele, lembra? Hannah assentiu. - Eu pensei que voc tinha arranjado as coisas. - No, no acho que sua esposa gostasse disso. E, antes de comear, eu no sabia que ele era casado. Ento eu parei de v-lo. Hannah assentiu com simpatia. - Mas tudo bem, eu conheci um cara timo. cedo, mas eu acho que pode ser o que eu estou procurando. E se Lucy vier, voc pode saber dela acerca do seu encontro. Pepper agarrou o brao de sua me e elas comearam a caminhar. Em poucos minutos, a floresta se abriu em uma clareira. Pepper reconheceu o lugar onde havia um prado cheio de flores silvestres que vinha quando pequena. Ela pegou um monte, correu para casa com flores para sua me coloc-las em um vaso. Andaram um pouco mais e se depararam em um prado onde os cavalos pastavam, agora estava lotado de novas construes, algumas casas concludas e outras no. O martelar ainda ecoava no ar. Tantas mudanas, to repentinas. Ou ser que ela simplesmente tinha estado muito longe? Quando voltaram para casa, Cat j havia voltado da loja. Pepper descobriu que sua irm tinha comprado tudo da lista. Para sua surpresa e alegria, Cat havia comprado algumas coisas que

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pensava que Pepper gostaria. A revista Cosmopolitan para ler na hora de dormir, aps o banho perfumado e amndoas cruas para uma bebida noite. Amndoas cruas? Como sua irm sabia? Certamente parecia estar fazendo um esforo. Naquela noite, sua me preparou uma refeio que parecia para cinco. Salada com molho de queijo caseiro azul, batatas assadas, frango com manteiga e ervilhas frescas. Mais comida do que estava acostumava a comer e carregadas com muitos carboidratos. Pepper lembrou quando poderia fazer um buraco em seu estmago s para desfrutar de uma festa como aquela, mas olhando para a mesa se perguntou como algum podia comer tanto. Ainda assim, sua me tinha lutado com Pepper, fazendo-a servir-se de pelo menos um pouco de tudo. Quando terminaram o jantar, Hannah serviu cheesecake, descafeinado e Blue Berry para a sobremesa. - Eu no tenho certeza se eu poderia colocar mais nada aqui. - Disse Pepper esfregando seu estmago. - Antes voc comia. - Cat lembrou. - Antes era muito diferente. - Pepper disse com uma risada. - E voc tambm. Hannah estendeu a mo tocando levemente o brao de Pepper. - Todas ns amadurecemos.

Brad levantou-se cedo, com a inteno de sair de casa antes que Vic acordasse. Se Brad tivesse que ouvir mais sobre seus planos de casamento e desejos de seu amigo com sua vida de

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casado, teria que matar algum. Com alguma sorte logo teria algum novo para compartilhar uma casa e poderia se mudar. Ele pegou um pedao de papel na carteira. Um de seus clientes lhe tinha dado seu nmero de telefone e endereo: Alena Hamilton tinha frequentado Beachside durante os ltimos dois meses e deixou claro seu interesse. Quando ela deu o seu endereo disse que acabou de se mudar, e ela estaria esperando na piscina. Se as coisas corressem bem, Pepper teria apenas que esperar pela bebida. Ele mesmo disse a seu chefe que talvez pudesse chegar tarde para trabalhar naquela noite. Brad saiu de casa e foi para a Estrada do Pacfico para Malibu. Mesmo antes de chegar em Pepperdine virou direita e se dirigiu trs milhas subindo pela estrada sinuosa at o Canyon de Malibu. Depois de circular por 45 minutos procurando o endereo de Alena, comeou a ficar frustrado. No final ficou na beira da estrada e deixou Coa dor sair para fazer xixi. Ele olhou para os arbustos de encosta castanhos e grama seca. Uma brisa suave soprou ladeira abaixo, mas o calor estava sufocante. Se no fosse os pontos de vista do Pacfico, Brad no iria encontrar nenhuma razo para viver l. O ar ressecou seus lbios e ele lambeu. Esperava que Alena estivesse preparada com abundncia de refrescos. At encontrar sua casa seria muito bom um pouco de gua, simplesmentes. Ele pegou uma garrafa de gua do banco de trs e bebeu a metade. Brad inclinou a cabea contra o encosto do carro. O carro parado imediatamente aqueceu seu interior. Ele colocou o ar condicionado e colocou a mo na sada de ar procura de ar fresco, mas pouco notou. - timo. - Disse movendo o boto para trs e para frente. Brad abriu as duas janelas, mas isso no ajudou muito, considerando que era mais quente fora do que dentro do carro. O suor escorria em suas tmporas e as limpou. O co saltou de volta para o carro e continuou com Brad na estrada sinuosa. Com o aumento da temperatura e ruas sinuosas, sua infinita pacincia comeou a esgotar. Deu um tapa no volante. Coa dor olhou e abaixou a cabea como se estivesse em apuros. - Que porra! Que calor faz aqui. - Disse ao co. Ele viu um trabalho acima. Os mesmos trabalhadores poderiam ajud-lo com o endereo, se eles falavam Ingls, claro.

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Jake jogou uma garrafa de gua vazia no cho ao lado da geladeira e pegou outro sob o gelo. - No h cerveja a. - Disse Gordy. Ele pegou uma toalha e limpou o suor de seu rosto. - Ah, certo, eu esqueci. Voc no bebe cerveja, agora voc foi para o vinho. - Ele riu. - O vinho saudvel. - Disse Jake tomando um gole fresco de Dasani. - Ele olhou para o terrao, onde havia uma piscina na beira da encosta que parecia cair diretamente no Pacfico. Uma obra de arte. - A cerveja tambm. - Gordy se inclinou para trs e esfregou seu estmago nu. - Tomo cerveja, lpulo e tem mil coisas saudveis. Aos vinte e cinco anos, Gordy estava a caminho de obter uma barriga como aquelas pequenas esttuas gordinhas sorridentes. Jake bateu no abdmen de Gordy com a garrafa de gua. - O exerccio tambm, mas no vejo voc correndo. Gordy endireitou e estmago, mas ele ainda pendurou no cinto um pouco de flacidez. - Eu poderia me livrar dele sem problemas. Jake terminou a sua gua e tomou outro. - Eu vou entrar para trabalhar nessa escada. - Eu vou estar na frente. Eu tenho que dar um telefonema.

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Gordy manteve os olhos fixos no cho. - Eu pensei que tnhamos um acordo. - Disse Jake. - Ns temos. Voc convence sua garota durante todo o vero, que o que ela procura e eu continuo vendo essa mulher. - Isso no era o negcio e voc sabe disso. Alm disso, o que diz de Lucy? - Desculpe, mas eu tenho necessidades, e eu no acho que a ruiva bonita vai gostar. Gordy disse e saiu. - Eu acho que voc est errado. - Jake gritou. - Mas no h dvida de que voc no vai ver se continuar com essa fixao com as esposas de outros homens. Ele jogou a garrafa de gua no cho. Uma dzia de pelicanos marrons, que pareciam apenas pontinhos de onde ele via, voaram alto acima da gua e, em poucos segundos, um deles caiu no mar. Jake perguntou se algum deles seria Gilligan. Seu amigo de penas sumiu fazia alguns dias, provavelmente procurando alguma companhia feminina. Jake riu lembrando o rosto de Pepper, quando viu pela primeira vez o pssaro. Deveria ter avisado. Ele esticou os braos levantados para o cu azul. Ele tinha acordado com um n na parte de trs e, como o passar do dia, no havia melhorado nada. Ele tinha pensado em ir a uma das aulas de Pepper. Todo o alongamento e toro poderiam ser teis, mas no queria ser o nico homem em uma aula cheia de mulheres. Jake virou-se para colocar o cinto de ferramentas e entrou na casa por uma porta deslizante. Ele estava ao lado da escadaria principal quando olhou para frente. Gordy ainda estava falando no celular. - Espero que ela valha pena. - Murmurou Jake. Ele se aproximou de um carro e viu um homem, cerca de 20 anos, deixando um Mustang novo modelo. Ele deve estar procura de trabalho. Jake achava que poderia com tanto peso como exigia esse trabalho. Ele olhou para o resto da turma. Eles ainda estavam no intervalo, sentados sob um cipreste, onde outro corpo iria acabar com o espao e com toda a gua. Ele comeou a trabalhar em um pedao de grade e, um minuto depois, Gordy chamou.

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Jake passou pelo arco aberto da porta e um veculo passou em alta velocidade, deixando para trs uma exploso de poeira seca. Ao passar a mo no rosto para afastar a nuvem de cascalho, ele olhou novamente, Gordy e seu visitante estavam fazendo o mesmo. O msculo trapzio de Jake endureceu, o homem era o garom do Beachside. - Esse cara est procura de um endereo. - Gordy disse a Jake e mostrou um pedao de papel. Jake puxou um pano do bolso de trs e esfrego sobre o seu rosto, limpando algum suor e sujeira que o caminho havia deixado para trs na passagem. Ele deu uma breve olhada sobre o papel. - ao longo da estrada cerca de uma milha. Brad olhou para o endereo indicado por Jake. - Eu estive l duas vezes. H uma bifurcao na estrada e no h nenhum sinal com o nome da rua. - Sim, isso um problema. - Disse Jake. - Ei, eram vocs no Beachside na outra noite? - Brad olhou para Gordy. - Estavam com um casal de mulheres. - Sim, elas eram lindas, hein? - Gordy disse sorrindo, mas Jake no viu razo para sorrir. - Acho que vou at l para dar outra olhada. - Disse Brad. Ele voltou para o Mustang e saiu. Brad pisou no acelerador e se dirigiu na direo que Jake havia apontado. Ele olhou no espelho para os dois homens que deixou enquanto se afastava. Ento esse era o tipo de cara que Pepper estava interessada. Ele nunca teria imaginado, pensou que seria uma espcie de advogado. Inferno, se ela estava disposta a sair com um cara que faz da vida usar um martelo, o que estava errado com ela? Brad balanou a cabea, ela poderia ter mais do que isso. O Carro de Brad alcanou o topo do morro e logo depois, veio para onde a estrada bifurcava. Se virasse para a esquerda daria de frente para um beco sem sada, direita, em um pequeno bairro mais velho. Ele virou para a direita e dirigiu por mais dez minutos, at que finalmente chegou a uma rua estreita de paraleleppedos com casas que eram provavelmente

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mais velhas do que a sua av. Quintais bem cuidados, a maioria deles com piscina. Quando Alena disse que vivia nas colinas de Malibu, ele imaginava que seria em um bairro mais sofisticado. Ele encontrou sua casa, perto do final da rua e, cumprindo sua palavra, estava de fato esperando fora da piscina. Nua. Ele olhou para cima quando a viu e disse sem falar: "Obrigado!". Alena tinha cabelos loiros, longos e lindos, e os seios que apontava direto para o cu, provavelmente fabricado em um laboratrio. Ela olhou para cima quando Brad passou na grama para o caminho de pedra, ele poderia jurar que seus mamilos endureceram imediatamente e continuou como se um general acabasse de entrar na sala. Brad colocou a mo no bolso e tocou o saco plstico contendo dois comprimidos de LSD, apesar de possivelmente no precisar us-los, porque Alena parecia pronta para a ao. Uma hora depois, Alena estava chutando Brad pra fora da porta. - Filho da puta. - Disse ela. - Como voc se atreve a tentar colocar drogas na bebida? Fechando a porta na cara dele, Brad ficou ali, perplexo. O que diabos aconteceu? Ele costumava ser muito bom com as mulheres, mas obviamente havia errado pensando que era daquelas que amam uma corrida boa, com uma brincadeira boa de cama. Merda!

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Captulo 15
A partir do momento em que Pepper saiu do Boeing 737, sentia-se mais relaxada. Ela encontrou Lucy quando saiu da rea de passageiros e s se sentiu um pouco decepcionada ao ver que Jake no estava com ela. Se tivesse aparecido, teria havido uma recepo perfeita. Ainda assim, foi bom estar de volta. Em casa, Pepper rapidamente desfez a mala e trocou de roupa. Ela deixou as coisas sujas no cesto e soltou um suspiro de alegria quando ela olhou pela janela e viu um pelicano marrom caindo na gua como uma bomba do cu. Como se ela nunca tivesse sado dali. Mas ela saiu... e passou um bom dia com sua famlia. Apesar de estar no hospital e ser obrigada a comer os menus dos doentes por dois dias, sua me parecia bem. E mesmo que Pepper no acreditasse na mudana de sua irm, tambm gostou do tempo que passou com ela. Mas, embora a visita tenha sido boa, era duas vezes mais agradvel estar em casa. Pepper estava ansiosa para a rotina diria de brincar na areia, observando o pr do sol com os amigos em Beachside e sair com Jake. Pepper foi para a cozinha para falar com Lucy. A porta de correr estava aberta. Lucy estava na varanda regando suas flores. - Voc vai estar a por muito tempo? - Pepper gritou. Lucy olhou para baixo e colocou uma mo em seu ouvido. A mar estava alta e as ondas batiam na costa tornando quase impossvel ouvir o outro. Pepper gritou "No importa", e disse adeus. Ela voltou e parou mesa da cozinha para rever um monte de e-mail. Oferecimento de trs cartes de crdito, a revista vida costeira, amarelo com brochura brilhante que poderia facilmente ser confundido com uma propaganda, mas era seu boletim mensal sobre os prximos concursos de escultura de areia. Pepper sentou-se

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para l-lo e, poucos minutos depois, Lucy entrou correndo com os braos cheios de flores. Pepper a deixou entrar e bateu na porta de novo, desta vez para a entrada. - Pode ser de Reed. - Disse Lucy em voz baixa. - Ele passou por aqui duas vezes, esses dias. - Deus, isso pior do que ter os vizinhos de seus pais. - Disse Pepper. Ela achou que mandavam as visitas sem aviso prvio, para ver se poderia peg-las fazendo algo que era contra os termos de seu contrato. Pepper suspeitava que, se pegassem, eles tentariam us-lo como desculpa para as despejarem, assim eles poderiam obter mais dinheiro para a casa. Ela no podia culp-los, as casas na praia custavam quatro vezes mais do que Lucy e Pepper poderiam pagar por ela. Reed tinha concordado em deix-las sozinhas para viver l to barato como um favor a seu filho, que tinha estado em Malibu por um ano, e agora foi Nova York para se tornar um corretor da bolsa. E um contrato era um contrato, e na sua vontade concordaram que nenhum aluguel subiria em trs anos. Desculpe, Sr. Reed, mas est faltando dois. Ela no tinha a menor inteno de fazer nada para perder a sua casa alugada. Pepper olhou no olho mgico. - Brad! - Ela disse a Lucy calmamente. O que diabos ele estava fazendo l? Ela teria preferido ver o Sr. Reed. Ela virou-se lentamente, em silncio, com as costas contra a porta para que ele no conseguisse ver atravs do vidro lateral da porta. Pepper fez um gesto para que Lucy se escondesse na cozinha, que por uma vez fez o que lhe foi dito. E depois? Ela no podia ficar de costas para a porta durante todo o dia. Ela franziu a testa. O que o fez pensar que ele poderia simplesmente aparecer em sua porta quando bem queria? E no s isso, como ele sabia onde ela morava? Pepper foi preparada para tornar claro que a interferncia era inaceitvel. Ela tinha acabado de voltar para casa depois de passar um fim de semana traumtico com sua me e irm e no estava com disposio para esse tipo de comportamento. Pepper abriu a porta, pronta para falar pra Brad algumas palavras. Em vez disso, ficou com a boca aberta. - Para voc. - Brad disse com brao estendido segurando outro buqu de flores, lrios desta vez, branco, bonito, e, embora nunca diga isso em voz alta, poderia competir com qualquer uma

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das flores que Lucy tenha levado para casa. - Eu espero que voc no se importe de eu vir. Falei com Lucy ontem noite e me disse sobre sua me. Eu pensei que isso poderia ser til. Obrigada, Lucy! Apesar de Pepper no estar com disposio para ver seu barman favorito, no podia deixar de ficar animada por ser to atencioso. Ela se afastou para deix-lo entrar. - Eu sei que voc disse que estava ocupada, por isso no vou demorar. - Disse ele se desculpando. - Espero que sua me esteja melhor. - muito gentil de sua parte. - Disse. O caf assobiou e o aroma intenso flutuava na sala de estar. - Voc quer um caf? - Oferecer uma xcara de caf era o mnimo que ela poderia fazer para agradecer a Lucy por no lhe avisar. - No, obrigado. - Disse Brad. - S queria entregar as flores. melhor coloc-las em um pouco de gua. Pepper cheirou as ptalas. Um sorriso estava invadindo os cantos de sua boca para lembrar a reao de Lucy para o ltimo grupo de flores que ele lhe dera. Nessas flores havia espinhos. No houve objeo. Talvez tenha sido muito rpido para julgar Brad. Como no poderia uma mulher gostar de um homem que lhe deu lrios brancos? Jake no tinha roubado um jardim de flores para dar-lhe de presente e, quando perguntou a Lucy se ele no tinha ligado uma vez sequer em sua ausncia, a resposta foi negativa. Cheirou as flores novamente. Algum estava fazendo vodu com ele ou estava comeando a ficar apaixonada por Brad Steward. - Voc tem certeza? - Perguntou Pepper, aproximando-se da mesa. - Eu fao um bom caf, pelo menos o que dizem. Lucy revirou os olhos e fingiu estar absorvida em seu arranjo floral, mas Pepper sabia que sua colega de quarto estava prestando ateno em cada palavra que ela e Brad falavam. Lucy colocou em um jarro de cermica uma flor extica com um nome que Pepper no poderia pronunciar.

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- Talvez algum outro momento. - Disse ele. Brad foi para a cozinha e Lucy o cumprimentou com um educado "Ol". Um silncio constrangedor ficou suspenso no ar. Pepper no se importava, era algo que tinha de resolver. Ela pegou um vaso sob a pia e encheu de gua, acrescentou algumas gotas de gua sanitria e colocou as flores. Quando terminou, colocou o vaso no centro da mesa e deu um passo para trs. Ela teve que dizer que no foi mau acordo que tinha feito com as flores. Ele deve ter batido no trabalho de Lucy. - Bem, eu acho que eu j vou. Brad virou-se para sair e Pepper o seguiu at a porta. Ela olhou quando ele entrou no carro. Aquele homem poderia ter potencial, pensou ela, se no fosse por sua reputao duvidosa. Pepper pegou uma xcara de caf e sentou-se mesa para terminar de ler o seu e-mail. Ela cogitou que pudesse olhar pelo menos metade antes de Lucy se sentir compelida a dizer alguma coisa sobre a visita de Brad. Surpreendentemente, Lucy seguiu com ateno fixada em seu arranjo floral. A concentrao que havia em seus olhos azuis disse a Pepper que no iria receber um sermo. Pena que sua colega de quarto no conseguisse manter suas opinies para si mesma com mais frequncia. Lucy tomou um gole da xcara de Pepper. - Por favor, me diga que descafeinado. to saboroso que eu no poderia resistir se no fosse. - descafeinado. - Disse Pepper. Lucy ainda estava esperando que falasse de Brad, mas nada. Ela leu o boletim de escultura de areia, embora no pudesse assimilar a informao. O silncio de Lucy era insuportvel. - Chega. Fale logo. - Falar o qu? - Lucy olhou inocente. Pepper olhou para ela. - Ok, = disse Lucy. - Eu pensei que voc tivesse parado de ver homens como Brad. -

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Respondeu Lucy. Tomando outro gole de caf de Pepper. Pepper deu de ombros. - No parece to ruim. Por que voc no pega uma xcara de caf? - Ela cruzou os braos. -E, alm disso, no tenho averso a homens como Brad. Eu acho que ns duas sabemos que s fiz este negcio para Simone parar de fumar. Lucy esfregou o pescoo. - Eu no dormi muito bem na noite passada, pesadelos. Pepper revirou os olhos. A est! - V em frente, me diga. - Eu sonhei que eu comi uma caixa inteira de cupcakes Hostess. Pepper olhou Lucy de soslaio. - Eca! Isso um pesadelo. - Isso no ruim. Nenhum deles tinha recheio de creme. Eu me senti enganada, que se voc dormir assim, pelo menos eu poderia desfrutar de tudo, no apenas de po oco. - Eu estou com voc, - disse Pepper. Estudou o rosto de Lucy e foi a que notou as olheiras de sua amiga. Pesadelo ou no, no era costume de Lucy no falar o que pensava. Ela se sentiu mal por sua amiga no obter o seu recheio de creme de leite, mesmo que apenas em sonhos, e refletiu sobre seu possvel significado. - Deve ser porque no quer voltar a engordar, voc se preocupa que o amigo de Jake no queira ver voc, por causa disso. - Sugeriu Pepper, e sorriu satisfeita com sua anlise, mas ela preferiu decifrar o que eles queriam dizer quando estivesse acordada. - Acho que no. Eu acho que meu subconsciente pede para avisar-me de que os homens so todos do ar e sem substncia, em outras palavras, eles so um po oco. O telefone salva Lucy de peg-la pelo pescoo. . Na tela apareceu o nmero de Jake.

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Quando Pepper tentou pegar o telefone perdeu o equilbrio e caiu, cadeira e tudo. Lucy olhou para ela e esperou para ter certeza de que estava tudo bem antes de responder a si mesma. - Ol, voc est a Pepper? - Sim, Jake. - Ela caiu de bunda para falar com voc. Lucy sorriu e estendeu a mo com o telefone. Pepper levantou-se do cho, alisou o cabelo e virou as costas para Lucy sorriso. - Estava confiante em saber de voc hoje. Desculpe-me no consegui falar com voc antes de deixar a cidade. - Deixar a cidade? - Lucy no te disse? Eu fui ver a minha me. - Pepper sabia que Jake no tinha falado com Lucy, mas queria causar a explicao do por que ele no tinha ligado. - Para ser honesto eu tenho estado to ocupado que eu no pude ligar. Est tudo bem? Ocupado? Pepper mordeu o lbio, ser que ela estava investindo muita energia neste relacionamento? Ela olhou para Lucy, que tinha acabado com suas flores e fingiu estar lendo acerca dos cupons bnus oferecidos pelo jornal da manh. - Tudo perfeito. Minha me, minha irm e eu nos divertimos muito. Demos alguns passeis debaixo de chuva, ento eu estava ansiosa para estar de volta em casa no sol. Voc sabe umas tpicas frias no noroeste do Pacfico. Pepper no via qualquer sentido em entrar em detalhes sobre sua me, especialmente com um homem que no tinha percebido que ela tinha ido embora. - Se voc no viajar de novo to cedo, eu pensei em fazer algo no fim de semana, poderia ser uma mudana de cenrio, um pouco de diverso. - Disse Jake. Diverso? Ok, todos perdoados. Pepper lembrou o tipo de diverso que tiveram a ltima vez juntos. Uma inundao de calor fluiu da cabea aos ps. Seu pulso acelerou. Diverso era coisa de criana, o que aconteceu entre ela e Jake era muito mais divertido do que um passeio na rodagigante.

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- Isso soa bem. - Respondeu suavemente no fone de ouvido. Ela podia sentir o buraco nas costas sobre o olhar de Lucy. - Vejo voc em uma hora. - Disse Jake e desligou. Pepper rapidamente fechou seu e-mail, fazendo uma pirueta virou-se e colocou a xcara de caf na pia. - Jake vir? - Lucy perguntou com as sobrancelhas levantadas olhando para as flores que Brad havia trazido. - O que voc vai dizer quando ele notar isso? Ele vai saber que o Gordy no me enviou! - Esse homem, nem mesmo vai notar as flores. Falando de Gordy, voc vai v-lo novamente? Voc soube dele? - No. - Lucy tomou goles do caf. Seu rosto sem expresso. Pepper no sabia se isso era bom ou ruim. - Mas voc quer saber sobre ele? - Talvez. - Lucy pegou uma tesoura e cortou um cupom. Pepper passou os dedos pelo cabelo. - Bem, se voc quer saber sobre ele, eu espero que voc ligue. - Disse partindo da cozinha. - Eu tenho que me preparar para o meu encontro. - As flores com espinhos so ruins. - Gritou Lucy. Pepper parou e ergueu as mos, encolhendo os ombros. - Realmente, voc deveria me deixar pelo menos com as rosas. Isso tudo que estou dizendo.

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Jake abriu a porta e foi surpreendido ao ver Gordy do outro lado. - Muito inconveniente. Eu estava prestes a sair. Gordy o seguiu para a rua. - Para um encontro romntico? - Sim, algo assim. - Jake abriu a porta do Audi e colocou seu casaco de couro marrom e uma pequena bolsa. - Quanto tempo voc acha que Pete vai deixar o carro com voc? - Gordy perguntou inclinando-se sobre o Audi. - Eu vou devolv-lo este fim de semana. No arranhe, no vou me culpar por qualquer arranho, no com Theresa. - Disse Jake. Ele lembrava muito bem o tapa na nuca. Ela era muito forte. - Tambm no quero prejudicar Pete. Gordy riu. - Pete teve problemas no dia em que se casou. Sua esposa ofende tanto que me surpreende a deix-lo sair com a gente para uma cerveja. Jake olhou para Gordy e balanou a cabea. - Voc no entende. - O qu? - Acontece que Pete est apaixonado. Mas no se preocupe, amigo, voc vai descobrir no dia que encontrar a mulher certa.

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- Srio? Como voc? - Pode ser. - Bem, eu tenho os dois bem protegidos. - E voc morre de inveja. - Rebateu Jake. - Na verdade no. - Disse Gordy passando o peso de um p para o outro. - O que quer dizer quando diz que voc vai devolver o carro? - Eu estou saindo o fim de semana com Pepper. E eu vou dizer a verdade. Gordy balanou a cabea. - Eu diria para mudar de ideia, se a situao na semana passada no tivesse sido to estressante. Eu no sei como voc consegue. Voc j pensou em como vai convencer Pepper que ainda um bom rapaz depois de mentir para ela todo esse tempo? Jake olhou para frente. Havia uma soluo s no sabia qual. - Vai ser difcil, mas eu espero que ela entenda. Voc sabe, os meninos sero meninos e esse tipo de coisa. Se nada funcionar, s poderei colocar a culpa por isso em Pete e em voc. Mas no se preocupe voc no tem nada a perder, porque ainda est vendo aquela mulher. Jake entrou no Audi e colocou a chave na ignio. Gordy olhou. - Pensei que voc tinha ligado para Lucy. Acho que eu estava errado. Mas, se voc tiver sorte, talvez ela ainda esteja l, quando voc sair dessa merda. - Eu no prometi nada. - Eu sei.

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- Chegou na hora. - Disse Pepper. - Eu gosto disso. Jake agarrou seus ombros e puxou-a para ele. - Eu pensei em voc. - Viu Lucy pelo canto do olho. Ela levantou-se do sof e desceu o corredor em silncio. Ele ouviu a porta do quarto se fechar. - Desculpe, no vi que ela estava sentada l. - Tudo bem, deve estar se perguntando por que o seu amigo no est aqui a fazer-lhe o mesmo. Pepper passou os braos em volta dele e ele segurou-a com fora contra o seu corpo. Ele no tinha pensado que teria que dar desculpas por Gordy e a melhor coisa que pensou foi murmurado Gordy estava chateado. - Se voc pensou em mim, como que voc nunca soube que estava fora? - Perguntou Pepper. - E por que voc no me disse que ia viajar? - Ok. - Disse ela, deslizando o dedo por cima do peito de Jake. Ela parou no topo de sua camisa e brincou com o cabelo escuro, que fora preso anteriormente. - Vou deixar voc descobrir no fim de semana inteiro. Para onde estamos indo? Jake apertou-a mais. - Eu disse a voc, um lugar divertido. - O sangue pulsava atravs do seu corpo e sabia que ela tambm, porque ele podia sentir seu corao firmemente contra o peito.

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Captulo 16
Pepper estava ansiosa para ver o que Jake tinha planejado. Havia muito tempo desde que deixara de ter aventura e a antecipao do que poderia acontecer entre eles a estava matando. Ela se mexia animada no assento, quando chegaram estrada I-5 sul. Talvez San Diego Zoo? World? - Quanto tempo mais? - Disse que seria uma hora. - Pacincia. - Disse Jake. Depois de dirigir em silncio por mais dez minutos, Pepper se inclinou sobre Jake. - O que preciso para voc me dizer o que eu quero saber? - Disse com uma voz sensual. Ela olhou para Jake com plpebras estreitas e piscou ousadamente. Ele riu. - Aposto que era terrvel no Natal. - Sim, mas poderia ser ainda pior que isso, para faz-lo falar. Jake manteve os olhos fixos frente. - Estou imperturbvel. - Vamos ver. - Disse Pepper e correu os dedos como se estivesse andando atravs de seu estmago. Jake tomou-lhe o pulso massageando suavemente por um momento antes de voltar a por a mo de volta em seu colo. - Como eu disse, estou imperturbvel.

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- Ahh. - Disse ela. Olhou para o banco de trs e pegou um romance que tinha levado para o caso de Jake ainda ter a inteno de continuar indo com calma. Poucos minutos depois, colocou a cabea no encosto e deixou a paisagem hipnotiz-la e dormiu. Jake a acordou aps o que pareciam apenas alguns minutos. Ela endireitou-se com um bocejo e arqueou as costas como um gato. Seus seios pressionando o tecido de sua camisa, sorriu quando Jake observou. Pepper olhou ao seu redor, assim que passaram por um aviso dando-lhes as boas vindas a pequena cidade de Imperial Beach. Olhou novamente o aviso esticando o pescoo para se certificar de que tinha lido bem. - Voc sabe onde estamos? - Eu acho que sim. - Disse Jake. - Sim! Mas tambm a casa do mais importante concurso de esculturas de areia do pas. -Ela ficou em silncio por alguns segundos para tentar assimilar. - Meu Deus. - Disse ela. - Este o fim de semana! Voc sabe onde me trouxe este fim de semana? E nem mesmo mencionou que no encontraremos um quarto livre. - Isso j est resolvido. - Jake assegurou. - Como? S se tivesse sido reservado com muita antecedncia... - Mgica. - Ele disse piscando. Pepper assentiu vigorosamente. - Deve ser mgico, porque ns no nos conhecemos h muito tempo. - Ela olhou para ele de lado. - Bem, a menos que voc tenha planejado isso a partir de... - Ela ficou em silncio. - O qu? - Voc tinha planejado isso por um longo tempo? Talvez com outra pessoa? Jake riu e balanou a cabea. - Desde a semana passada... - Mas como voc conseguiu isso?

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- Eu tenho um amigo que mora aqui e me devia um favor. Agora est fora, odeia multides, o trfego. Eu perguntei se poderia me emprestar sua casa para o fim de semana. - Sortudo. - Disse Pepper e olhou em volta. Poucos minutos depois, parou na entrada de um bangal pequeno. O exterior foi pintado e o gramado estava descuidado e seco, com apenas algumas plantas colocadas em vasos grandes, dando um pouco de cor. No exatamente o Westin, mas Pepper no tinha inteno de reclamar. Afinal, ela estava prestes a passar trs dias em um lugar que s existia em seus sonhos com um homem que a fazia morrer ao apenas toc-lo. No se importa que ela tenha que compartilhar isso com outras 300 mil pessoas. - Voc no estava brincando quando disse que estava deixando o fim de semana para se divertir. Isso mais do que eu poderia imaginar. - Disse Pepper, ronronando sua aprovao. - Venha comigo. - Jake ofereceu sua mo. A casa tinha um marcante charme costeiro. Com um projeto aberto, tinha muitas janelas e paredes em tons verdes Nos pisos de madeira estavam espalhados muitos tapetes. Os armrios da cozinha eram de um azul suave, como todos os aparelhos. Ela lembrou-lhe uma casa de praia que havia visto em Coastal living. Havia prateleiras de trabalho em todos os espaos, cheios de livros antigos. Pepper passou levemente um dedo sobre os lombos desgastados lendo os ttulos: Moby Dick, The Call of the Wild, Treasure Island. Todos os clssicos. Tudo sobre a natureza. O sof era confortvel com uma estrutura slida e em cima havia uma almofada verde. Parecia convidar para sentar e dormir. Dormir. Ela j tinha dormido no carro, ento era hora de explorar. Pepper olhou para Jake, era, sem dvida, explorar a sua primeira prioridade. - Ns ainda temos tempo para ir para a escultura de areia de dana anual. - Disse Jake lendo um pequeno panfleto. - hoje noite. - Mas, senhor, eu tenho medo que eu no tenha um vestido de noite na mala. - No se preocupe. - Ele respondeu, colocando um dedo sob o se queixo inclinando-lhe a cabea. - Voc vai ser a mulher mais bonita l, usando o que usar.

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Pepper corou com o elogio. Claro que muitos homens lhe disseram que ela era bonita, mas nunca assim, nunca de forma to enftica. Ele tocou seu corao e se assustava ao mesmo tempo por apenas em uma frao de segundo pensar que poderia ter encontrado o homem de sua vida, como sua me encontrou seu pai. Jake levou os sacos para um quarto no final de um pequeno corredor e colocou no cho ao lado de uma enorme cama que quase encheu a sala inteira. A outra pea de mobilirio que estava na sala era um pequeno armrio que parecia um vaso de lrios frescos. Pepper estremeceu sentindo-se um pouco culpada, pelo menos eles no eram brancos. Pepper tocou os dedos sobre as flores. Jake apertou sua mo. - Eu gostaria de levar o crdito, mas meu amigo, o proprietrio da casa, um romntico. Eu devo ter deixado escapar que traria uma mulher comigo. Desculpe, o quarto um pouco pequeno... - No. - Ela disse suavemente colocando um dedo sobre os lbios. - No se atreva a pedir desculpas. No gostaria de estar em outro lugar. O rosto de Jake estava cheio de amargura. Ele deu um passo para trs e se virou para abrir uma gaveta. - Voc pode colocar suas coisas aqui. Pepper franziu a testa. - Muito bem. - Ela tocou em seu brao. - Eu disse algo errado? - No. - Jake olhou para o relgio. - Quer tomar um banho antes de sair? Pepper concordou. Seja qual for o problema, decidiu deix-lo pra mais tarde.

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Jake esperou at ouvir o chuveiro ligar antes de abrir o saco. Ele estendeu a mo e retirou cuidadosamente um vestido pssego at o cho. Ela tinha tiras muito finas e um decote irregular, com uma abertura lateral. Pepper lembrada andando pelo cais com ar marinho soprando em seu cabelo e roupas flutuando suavemente entre suas pernas. O tecido, seda, to suave entre os dedos, seria igualmente agradvel em seus braos. Jake estendeu o vestido sobre a cama para que Pepper pudesse v-lo quando sasse do banheiro. Foi uma escolha perfeita e tinha de agradecer a esposa de Pete. Jake foi at a janela e descansou os braos sobre o peitoril. Vrias crianas brincando na rua. "Eu no gostaria de estar em outro lugar", ela tinha dito. Seu rosto mudou de expresso e estremeceu. Quase como uma facada no corao. Essas foram as palavras que Angela disse da ltima vez que ele a segurou em seus braos. Ele tentou persuadi-la. Pepper no era Angela. Ainda assim, essas palavras tinham de ser esquecidas, porque na verdade o que desejava realmente era peg-la nos braos e beij-la. Ele passou a mo sobre o rosto. Vai custar-lhe o segredo que mantinha a outra mulher que ele amou? Malditos Gordy e Pete. Maldita aposta. Antes do fim de semana terminar tinha de dizer a verdade. Depois de alguns minutos Pepper saiu do banheiro, seguida por um ligeiro aroma de madressilva. - O que isso? - Ela perguntou quando viu o vestido sobre a cama. - Para voc. Eu pensei que provavelmente seria um tamanho 36. Em seu rosto, ele sabia que era perfeito. A noite voou. Msica, dana, riso, longos momentos de contato com os olhos um para o

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outro. Foi uma noite realmente adorvel, mas Pepper s conseguia pensar no que esperava que acontecesse mais tarde. Estar nos braos fortes de Jake durante as ltimas horas a fez sentir-se como Cinderela, s quando finalmente chegou hora de ir para casa, ela teve que sair correndo e deixar para trs o prncipe, porque ele foi direita dela e, com alguma sorte, ali permaneceria, ao seu lado. Ela sentiu-se tonta com o pensamento de fazer amor com Jake. Tambm achou que ele finalmente estava pronto. Desta vez seria diferente. Isso pode ser mais do que luxria. Pelo que ela entendia, s uma coisa poderia ficar em seu caminho. Jake tinha sido terrivelmente doce, surpreendendo-a com um lindo vestido, segurando-a em seus braos toda a noite, mas o que foi que aconteceu antes na casa, o que ela disse, ela sentiu que ele estava incomodado, apesar de ter feito o possvel para fingir. Quando eles voltaram para a casa, Jake abriu uma garrafa de merlot e encheu um copo para cada um. Eles se sentaram no pequeno quarto sobre as almofadas macias azuis e Pepper sentiu uma corrente eltrica fluindo entre eles. - Obrigada pela melhor noite que tive em muito tempo. - Disse Pepper. - Foi um prazer. Embora eu tenha certeza que voc est apenas sendo gentil. Afinal, voc viajou uma dzia de vezes. Pepper sorriu. - Talvez seja porque eu me lembrei que j no ... Jake puxou uma tira de cabelo do rosto. - Uma mulher como voc provavelmente no teve compromissos curtos. Pepper deu de ombros ligeiramente. - No to difcil de obter uma paquera, mas ter a pessoa certa um pouco como voc ganhar na loteria. O ltimo homem com quem namorei tinha uma mulher e eu no sabia de nada. - Pepper tomou um longo gole de seu vinho e balanou a cabea. - Muitas mentiras e apenas diverso. Eu tinha quase desistido. - Estou feliz que voc no o fez. - Jake pegou o copo e colocou sobre a mesa, em seguida,

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beijou-a. Pepper se sentiu completamente bem. Ela havia tomado alguns drinques antes e depois do vinho. Ela sentiu seu corpo flutuar. Poderia ter passado toda a noite na pista de dana nos braos de Jake. Ela suspeitava que seus sentimentos de euforia tivessem menos a ver com lcool do que com a qumica entre os dois. Ele a beijou novamente e levou uma mo em suas costas para a parte superior do zper. Oh, Deus, j estava na hora. S que agora se sentiu doente como uma criana quando ela na terceira srie foi beijada pela primeira vez. Tinha que ser a doena do amor e, se assim fosse, ela no queria nunca se curar. Estivera esperando por este momento, revivendo-o mais de mil vezes desde aquele dia na casa de Jake. Pepper se sentiu fraca e reuniu toda a sua fora para resistir. Ela queria que tudo fosse perfeito hoje noite. - Eu acho que vou ficar confortvel. - Disse ela. Sua voz tremeu, como o corpo todo. - Voc pode ajudar? - Sem esperar por uma resposta, levantou-se e desapareceu no corredor. Um minuto depois, Jake entrou no quarto e ficou atrs dela, o calor de seu corpo aquecido como um fogo quente. Deus a ajude, ela estava mais do que pronta para queimar. Mesmo de volta, pediu-lhe para baixar o zper de seu vestido e deixou seus dedos roarem seu pescoo antes de tirar o cabelo. Os joelhos pareciam gelatinas com seus lbios roando sua pele nua. Ele queimou-lhe a pele e queria desesperadamente voltar e sentir aqueles lbios nos dela, mas esperou. O vestido caiu no cho e ficou quase nua, de costas para ele. Uma brisa fria entrou pela janela aberta e em volta do seu corpo, mas nada poderia apagar o fogo que estava surgindo entre os dois. Pepper nunca quis qualquer homem como Jake, mesmo no dia em que ele estiveram juntos em seu sof. Jake baixou as mos por seus braos suavemente e sentiu passar uma caneta atravs da pele. Suas mos continuaram explorando, deslizando a mo sob a calcinha, encontrou o ponto vulnervel entre suas pernas. Pepper abafou um suspiro, sem saber quanto tempo ela poderia aguentar.

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Depois de alguns minutos eternos de tortura em que ela foi invadida por uma tempestade de sentimentos incontrolveis, Jake virou-se e pegou-a. Ele levou-a para a cama e deitou-se, mas continuou torturando-a quando a fez esperar enquanto se despia. O sangue bateu em suas coxas quando Jake tirou a camisa. Seu corpo foi banhado pela luz suave da lua e parou alguns segundos para acender uma vela. A chama comeou suavemente dando a sala um brilho suave e acentuando seu fsico musculoso. Ele continuou a se despir, tirou as calas. Deitou ao lado dela, respirando profundamente, Pepper ansiar o que estava por vir. Pacincia, disse a si mesma. Era difcil ser paciente, ainda mais ele querendo, colocando a mo suavemente em seu seio. Beijo aps beijo, os lbios de Jake se moveram lentamente do estmago para a boca. Ele a tocou calmamente, parando em cada seio, inclinando-se para os mamilos, deixando Pepper louca de desejo gemendo com suas pernas separadas. Faa isso agora, por Deus! Queria gritar. Em vez disso, ela continuou suportando o tormento lento de Jake quando ele voltou a colocar a boca em seu estmago. Estava entre as pernas abertas e Pepper arqueou de volta. - Pare! - A voz dela era pesada e sria; o desejo tomava conta dela ao mesmo tempo de uma forma deliciosa e dolorosa. - No posso mais, Por favor... j. - Eu preciso sentir voc dentro de mim agora. Jake levantou-se e cobriu seu corpo com o dele. Seus movimentos eram lentos, determinados. Tudo o que ele fez foi celestial, mas para ela j tinha tido o suficiente. Nada de esperar mais. Queria divertir-se de uma vez por todas. Pepper o agarrou e o puxou para ela, seus lbios subiram para encontr-lo. O levou para dentro de si e sentiu o jato de gua como uma onda invadi-la. Sim! Ele havia finalmente entendido. Ela precisava dessa paixo ardente e impetuosa. Um p lento e suave. Com cada movimento, ele cavalgava em uma onda cada vez mais alta, at uma onda final fazer com que se tornassem um. - Ah ah, ah... - A voz de Pepper subiu em um crescente, as costas arqueadas, e os dedos de seus ps de torceram. O tremor se intensificou e se esqueceu de onde estava, quem era e por que

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ele estava ali. Ele estava flutuando em uma queda livre, caindo at que, com um longo suspiro, seus corpos relaxaram sobre o colcho. A sensao durou, cada onda era menos do que antes e, finalmente, caiu exausto para os braos de Pepper. E continuou deitado ainda por um tempo. Pepper estava consciente de sua respirao se acalmando. Ela descansou por um momento e abriu os olhos. Jake estava olhando pra ela. Puxou-a para seu peito. - Uau! - Ele exclamou com uma exalao longa e lenta. - Sim, uau! - Pepper respondeu fracamente. Os dois riram. - Como voc faz isso? - Perguntou ela. -Como voc consegue me fazer enlouquecer? S por te ver... - Ela corou. - Sinto um desejo incontrolvel de fazer coisas nada prprias para senhoras. Novamente corou e esperava que a luz bruxuleante da vela escondesse sua vermelhido. Eles permaneceram em silncio por um mais um longo tempo. Pepper parecia uma boneca de pano, to macia, suave e leve como uma folha balanando ao vento. Ele tinha ouvido falar que o orgasmo fazia as mulheres se sentirem assim. Ento, a cincia estava certa. - No costumo ser to direta, mas verdade. - Continuou. - Toda vez que eu olho para voc eu fao e penso em coisas que nunca fiz com nenhum homem. Jake se apoiou sobre um cotovelo e inclinou-se em direo a ela. Sua boca se funde com a de Papper e a lngua se move lentamente em pequenos crculos e volta para seus lbios. - Est me deixando louca de novo. - Jake sorriu e beijou-a por todo o rosto. - Farei o que eu puder. - Respondeu Jake. Jake colocou a mo em seu cabelo e a beijou com fora. Sem dvida, ele entendeu. O sexo era suave e lento para mais tarde, muito mais tarde, no momento em que fossem velhos e no tivessem energia para uma louca paixo. Ento fariam com mais calma. Mais uma vez, cavalgavam sobre a onda. E Pepper se sentiu de tal modo que teve certeza que Jake era o nico homem que ela queria em sua vida. Depois permaneceu deitada no escuro olhando para a luz das velas piscando nas paredes.

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Eles no falavam, mas tudo j tinha sido dito. Ela estava disposta a dar-lhe tudo o que ele queria. E isso a assustou. Ela estava apaixonada.

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Captulo 17
Fazer amor deu a Pepper uma fome voraz. Ela deslizou para fora da cama no incio da manh, mas na cozinha s encontrou alguns cereais vencidos h trs meses e um pedao de po que parecia ter desenvolvido uma dupla camada de casca. Jake acordou cedo, com fome e animado para ver e fazer todo o possvel no pouco tempo que eles passariam em Imperial Beach. A Cmara de Comrcio patrocinou um pequeno-almoo de panquecas, mas Jake e Pepper decidiram ir a um restaurante chamado Taa da Vov. Famosa pela sua comida caseira; o amigo de Jake tinha recomendado especialmente. Totalmente despreocupada, Pepper pediu bacon, ovos e torradas. O bacon nunca tinha estado to saboroso e Jake estava certo que ela iria queimar todas as calorias extras de sobra. Este foi o primeiro caf da manh que ela compartilhou com Jake, Pepper estava sentada em frente a ele. Vendo como tirava o xarope de fora de seus lbios com a lngua, Pepper desejou voltar para a cama. No lhe importava se ele passasse a lngua pelos lbios a cada manh nos prximos 50 ou 60 anos. Depois do caf da manh, passearam e deram uma olhada em todas as barracas de artesanato. Eles haviam expostos diversos objetos artesanais, coisas que iriam pegar poeira na pequena casa de Pepper, pinturas, artefatos de couro, cermica, todos os tipos de fuxico... Pepper no comprou nada. Jake comprou um pelicano de madeira pequeno. E chamou-lhe Gilligan. Eles caminharam pela cidade durante toda a manh para ver a exposio de castelos de areia e depois Jake sugeriu descansar. Pepper concordou prontamente. Essa pequena cidade tornou-se um enxame, e pessoas continuavam chegando, foi desgastante a caminhada entre o alarido. Embora Pepper estivesse exausta, no estava remotamente sonolenta. Ela e Jake voltaram

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a fazer amor e depois tomaram um lanche rpido de morangos e creme que tinham comprado na cidade. No meio da tarde, Pepper adormeceu nos braos de Jake e quando ela acordou, ele a surpreendeu com um jantar: a melhor salada de frutos do mar que ela tinha experimentado, especialmente porque ele tinha feito. Grandes pedaos de Paguro Califrnia, camaro de Oregon, azeitonas pretas grossas, tomate e ovos, tudo servido em uma salada verde gourmet. E se isso no fosse suficiente, tinha preparado um cocktail de molho caseiro, uma receita que alegou que tinha sido de sua bisav. Pepper sentou-se em silncio enquanto Jake colocava salada nas tigelas mais do que ela jamais poderia comer. Jake pegou uma azeitona de seu prato e ofereceu. Ela segurou-a entre os dentes at que ele quebrou ao meio. - Estou impressionada. - Ela disse com um sorriso caloroso. - Eu tambm. Eu consegui fazer tudo isso sem acordar voc. - Jake serviu duas taas de champanhe e entregou uma a Pepper. - O que vamos comemorar? - Voc. Pepper manteve o olhar e percebeu que as palavras "eu te amo" foram se formando em sua boca. - Jake, eu ... - Voc no vai falar de sentimentos agora, certo? - Jake perguntou, com um sorriso nervoso e tomando um longo gole do seu copo de champanhe. - Sentimentos? - Pepper engoliu e estudou seu rosto por um momento. A atitude de Jake era tpica dos homens quando as coisas esto indo rpido demais. - No, s vou avisar que horas so. melhor ir, em breve vo comear os fogos de artifcio.

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Cores vivas explodiram no cu negro puro. Ouro, azul, vermelho e prata espalharam espirros na tela da noite como um pintor enlouquecido. Cada exploso de cores seguiu algumas tragadas de fumaa branca e o ar cheirava a plvora. O show foi melhor do que todos que Pepper tinha visto durante anos em Seattle, incluindo a celebrao anual do quatro de julho. Pepper sentiu o brao de Jake ao redor de sua cintura durante todo o show e seu calor acalmou-lhe o corao. Ela no conseguia se lembrar de qualquer dia que tenha gostado mais. Logo aps o final, a multido comeou a se dispersar e Jake virou-se para ela. - melhor lev-la de volta para a casa. - Eu tenho um toque de recolher? - Pepper disse com um sorriso travesso. - Ou voc tem outra coisa em mente? - Sempre tenho, mas no. Eu estava pensando em algo mais prtico, o sono. Pepper olhou com curiosidade. - Ento, eu fiz feio? Jake riu. - Nem um pouco, mas como vamos chegar cedo para a competio, melhor voc dormir um pouco. Os lbios de Pepper se alinharam em um largo sorriso. - Acho que sim. - Ela balanou a cabea. - Ainda no consigo acreditar que estou aqui, que

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estamos aqui. Eles comearam a andar, mas, depois de andar meia quadra, ela parou diante dele e elevou as duas mos. - O que voc tem feito por mim algo muito especial. Voc algo especial. Segurando seu rosto entre as mos, Jake a beijou. Ela estava ansiosa para ter outra noite como a ltima.

Jake estava se corroendo horrivelmente de culpa, pela mentira que havia entre eles. Iria estragar o fim de semana de Pepper, mas depois do concurso do dia seguinte iria dizer a verdade. Ele tinha visto a dor nos olhos de Pepper quando lhe perguntou se ela estava sendo sentimental, mas sofrer um pouco foi melhor do que o dio. As palavras que Pepper queria pronunciar quase fez o seu interior se contorcer tanto como se estivessem em um misturador de concreto. Ele no conseguia parar de pensar nessas palavras, at que ouviu a verdade. Apesar de ter sido uma mentira que a vida iria mudar, no queria que ela se arrependesse de ter dito a ele que o amava. Pepper conseguiu convenc-lo de que ela iria dormir muito melhor se ele acalmasse seus desejos de novo. Ele foi incapaz de resistir. Depois de fazer amor, Pepper estava deitada de barriga para baixo e ele gentilmente esfregou suas costas. Tudo parecia to no lugar, de forma natural, como se esta fosse a posio a que se destinassem. Momentos depois, a respirao de Pepper tornou-se suave e lenta. Dormir. Ultimamente mal dormia e durante as noites permanecia deitado, acordado,

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olhando para o teto apenas para ficar sonolento no incio da madrugada. Antes a insnia geralmente era causada por um problema em uma obra, mas desde que Pepper apareceu, a decepo era a causa. As mentiras tiveram a capacidade de perder-se com a verdade. Ele sabia que seu relacionamento no iria a lugar algum, com base em uma mentira. Ele sorriu tristemente. Se Pepper reagisse com irritao, pelo menos teria todo o caminho de volta no carro com ela para tentar explicar. Ele viu seu rosto enquanto ela dormia. O luar vindo atravs das persianas era suficiente para deix-lo ver a linha de sua bochecha. Mesmo dormindo os lbios estavam levantados nos cantos. Quem era aquela mulher? Ele tinha pensado que seria impossvel que algum pudesse faz-lo esquecer toda a dor de perder sua esposa. Jake engoliu a dor com o pensamento de estar de volta e olhou para Pepper por um bom tempo, querendo saborear o momento, porque s Deus sabia se voltariam a estar assim. A manh chegou muito rapidamente e Jake no havia encontrado uma explicao que Pepper estaria disposta a aceitar. - Ns precisamos conversar. - Diz a ela enquanto limpava a mesa dos pratos do pequeno almoo. Huy, quando uma mulher diz: "precisamos conversar", a coisa no costuma terminar bem. - Podemos falar. - Disse Jake cautelosamente. - Eu no posso deixar de notar que h algo em sua mente. Existe um problema? Talvez entre ns? - Pepper perguntou. A verdade era como um pedao de areia seca na garganta de Jake. Ele foi tentado a confessar naquele momento, aceitar as consequncias, mas este era o seu dia e ele queria aproveitar cada minuto com Pepper. Mais tarde teria tempo de sobra para ver a decepo em seu rosto quando ele admitisse que era um cachorro. -So os problemas trabalhistas. - Ele apertou a mo dela. - Nada que voc tenha que se preocupar. Pepper ficou desconfiada e Jake sabia que ela no estava acreditando. S uma coisa a fazia... mudar de assunto.

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- Eu estava pensando que o prximo ano vai ser voc aqui no concurso. Pepper riu. - Ou um ano depois ou no outro. Leva um longo tempo para ser bom o suficiente para competir com qualquer um dos profissionais que vemos hoje. Jake deu um sorriso encorajador. - Eu tenho f em voc. - Ele a puxou para seu colo e a beijou. - Voc est pronta para ver o que vai enfrentar? - Hmmm... - Disse Pepper. - Eu acho que eu sei o que me espera. - Eu vou mostrar o progresso. - Disse ele olhando para o relgio. - Mas vamos, tarde e perderemos tudo. Ele a beijou novamente. Ele queria aproveitar o momento e nunca deix-la ir.

Foi o maior evento de escultura em areia que Pepper tinha assistido. S se comprometeu seriamente a esculpir na areia quando ela se mudou para Malibu, mas era um sonho que tinha desde a infncia. S tinha estado em um dos concursos menores e no tinha ideia de que poderia ficar tantas pessoas reunidas em um s lugar. Milhares de pessoas, em toda parte. Lembrou-se de uma colnia de formigas, tudo em uma corrida frentica de l para c para l. Ela no meio da multido era lenta, mas finalmente Jake conseguiu um caminho e poderia ir para baixo at a praia. Mais de 40 equipes estavam prontas para competir e todos esperavam serem os

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vencedores, com uma boa quantidade de dinheiro. Os fs tambm tiveram suas prprias categorias e um grande prmio para a melhor escultura. Pepper teria preferido ter sabido que Jake faria essa surpresa, assim teria praticado mais e poderia ter participado como um amador, mas tendo construdo dezenas de peas de areia, deveria sentir-se pronta. Cada equipe ou escultor sozinho tinha uma rea de trabalho atribuda e s foi autorizado a usar materiais decorativos biodegradveis, como conchas ou algas. Anteriormente alguns recipientes cheios de gua foram colocados ao lado de cada competidor. Os competidores tiveram apenas cinco horas para trabalhar nas esculturas e pelo tempo que Jake e ela chegaram, o trabalho j estava bem avanado. Na praia podiam ser encontrados sereias, drages e castelos, todos os tpicos que se poderia esperar em um evento como esse, mas tambm esculturas muito mais complicadas. Os detalhes foram surpreendentes: castelos, torres, mas tambm tinham pontes levadias, Abutre, janelas, cortinas, escadas, drages, orelhas e patas com garras. As sereias tinham escamas, cujo longo cabelo ondulado na altura do ombro, e seios que seriam a inveja de qualquer mulher, inclusive Pepper. Uma sereia foi to anatomicamente perfeita e bonita que se perguntou se seu criador seria tambm cirurgio plstico. Ela sorriu quando se lembrou do dia em que ela colocou Jake para fazer um mamilo no peito de sua sereia. - Olhe. - Pepper agarrou o brao de Jake e apontou para um dos escultores. - Esse Russ Leno. de Everett, em Washington. - Ela aplaudiu entusiasmada. - No emocionante? Jake balanou a cabea e pela expresso do rosto de Pepper, sabia que estava se divertindo; e no apenas ela. - Ah. - Pepper disse a Jake colocando os braos em volta do seu pescoo. - Obrigada por isso. No sabe o que isso significa para mim, por me apoiar em meu desejo de me dedicar escultura em areia. - Para voc qualquer coisa, querida. Naquela hora, queria abraar Jake e gritar "eu te amo" para todo mundo ouvir, mas lembrou que ele tinha advertido para no ficar sentimental. Obviamente, Jake no estava pronto

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para ouvir o que ela realmente sentia. Eles continuaram ao longo da praia se aproximando o suficiente para examinar cada uma das esculturas e Pepper no deixou de tomar nota de tudo. Vendo toda a atividade de trabalho duro, ficou atenta aos detalhes para renovar a sua inspirao. Afinal, em que outro emprego uma pessoa poderia brincar em algumas das praias mais bonitas do mundo e ser pago por isso? Um castelo atravs do qual se projetava a cabea de um drago construdo por uma das equipes de escultura profissional era o favorito de Pepper. Um Fusca de tamanho grande com o menino, uma menina e a prancha para fora da janela construda por uma equipe amadora era o favorito de Jake. As horas se passaram mais rapidamente do que ela teria gostado e logo era hora de anunciar os vencedores. O primeiro prmio foi ganho por uma escultura amadora complicada de um mago com uma tnica longa, ondulante e uma barba; um coro de anjos cantando levou o Grande Prmio. Pepper sentiu que ele merecia. Logo depois, Jake estava ansioso para fugir da multido e ir para casa. Pepper esperava ser a causa de sua impacincia. Depois de tomar banho eles fizeram amor e ele se deitou ao seu lado sem falar. Novamente o silncio.

O cheiro doce de madressilvas do cabelo de Pepper encheu a sala. Costumava cheirar a limo e ele o associava a esse cheiro ctrico, mas esse tambm era agradvel. Ele gostaria de ter a habilidade de voltar no tempo para mudar a forma como eles se conheceram. Ou, talvez, para que isso acontea rapidamente, a fim de superar a dor e raiva que

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viria antes que eles possam continuar com suas vidas. Pepper ficou dormindo e Jake deslizou para fora da cama. Ele ficou perto da janela olhando o cu da noite por um bom tempo. A lua cheia iluminou toda a rua e uma rea da cidade. As luzes piscaram e por um breve momento, pensamentos sobre Angela o assaltaram. Eu queria... de repente parou de ir por esse caminho. Ela tinha sido um sonho. Os sonhos estavam sendo inflados sem aviso prvio e com medo de sentir toda aquela dor, mesmo que ele merecesse. Ele fechou os olhos e orou em silncio que o resultado fosse diferente. Um minuto depois, os braos delgados de Pepper cercaram suas costas. Ele se virou e olhou para seus suaves olhos azuis. Seu cabelo cor de mel brilhava como fios de ouro ao luar contra sua pele bronzeada. Ele estendeu a mo e afastou uma mecha de seu rosto. Seu corao inchou e, nesse momento, se o mundo inteiro houvesse desaparecido, no teria se importado. No nesse momento. Jake pegou a mo dela e levou-a de volta para a cama. Ela deitou a cabea em seu peito e caiu no sono, e levou-o a encontrar a paz necessria para a meia-noite de sono. A manh chegou rapidamente. Jake parecia ter fechado os olhos apenas por dez minutos. Ele se levantou e deixou Pepper dormir at tarde. No havia pressa para chegar ao trabalho. Seu celular tocou e Pepper acordou. Ele estendeu a mo e agarrou-o na mesa de cabeceira. - Gordy est em apuros. - Pete disse, sem sequer um "Ol" ou um "bom dia". O estmago de Jake bateu forte. Se Pete estava ligando to cedo no fim de semana, no poderia estar acontecendo algo de bom. - O que foi? - Jake perguntou com uma informalidade forada. Pepper levantou da cama e foi ao banheiro. - Foi a mulher que ele estava vendo. Uma mo fria agarrou o peito de Jake. - Quanto ruim? - Ele est no hospital de Saint John. Eu acho que melhor voc vir.

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Jake olhou para o relgio de cabeceira. - Eu chego em quatro horas. Diga-lhe que estou a caminho. Ele desligou o telefone, mas queria dar uma boa surra em Gordy, embora algum parecia ter feito isso antes. Pepper saiu do banheiro, o discurso que Jake havia preparado foi esquecido. A verdade teria que esperar um pouco mais. - Gordy. - Disse. Ela ergueu o rosto preocupado, mas no era hora de falar sobre os hbitos de acasalamento de Gordy. - Temos que ir.

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Captulo 18
Quando Pete contou a mensagem de Jake a Gordy, ele tentou sorrir, mas no conseguiu. Pete no tinha certeza de que Gordy sabia o que se passava sua volta, por causa de todos os medicamentos que ele tinha tomado. Ele olhou para o rosto machucado de Gordy, os olhos inchados, querendo tocar sua mo, mas decidiu no faz-lo. Ele no precisa sentir mais dor. Depois de um tempo, Pete saiu para o corredor. O nico som era o silncio, como se tivesse acendido um sinal para que todos se calassem. Havia algumas cadeiras vazias alinhadas contra a parede. Anteriormente tinha sido ocupada por um homem e uma mulher cujo filho teve um acidente de carro. Pete sabia que era srio e se perguntou o que poderia ter acontecido. A mulher parecia estar quase desmaiando quando o mdico veio e comeou a falar com eles. Pete olhou para o relgio. Jake viria em breve. S Deus sabia qual a reao dele quando visse o amigo ferido, olhando como se algum tivesse usado o seu rosto para praticar com o basto. Ele olhou atravs da janela para o quarto de Gordy e esfregou o rosto com a mo. Pete no estava pronto para voltar l. A viso de todos os tubos e o cheiro antissptico que estava no ar era como se sassem das paredes, ele sentiu-se mal e no precisava de um mdico. Uma ideia melhor era andar pelos corredores. Ao fundo, perto dos elevadores, tinha uma mquina de venda automtica e Pete parou para tomar um caf. Ele apertou o boto e esperou o acar. A mquina era rpida, excelente e moderna. Ele pegou o copo de isopor e bebeu um longo gole. Ranoso, ele sentiu na parte de trs de sua lngua um rosto enrugado. A mquina poderia ser muito moderna, mas o caf era pssimo: puro, amargo e muito forte. Ele caminhou at uma lata de lixo e jogou fora. No importava o quanto ele estava cansado, no beberia essa merda. Era to desagradvel andar pelos corredores,

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eles poderiam pelo menos oferecer uma xcara decente de caf. Foram necessrios mais 15 minutos e, finalmente, voltou para o quarto de Gordy. Ele se sentou na cadeira de plstico projetado para visitas com a cabea entre as mos e os olhos no cho. - Desta vez eu me dei mal de verdade, certo? - Uma voz surgiu arranhando entre o zumbido do equipamento mdico. Pete olhou para cima e viu que os olhos de Gordy finalmente estavam abertos, pelo menos um deles. O outro estava to inchado que era uma fenda simples em uma dobra de carne. Pete queria xingar o garoto, e colocar as mos em volta do pequeno pescoo do bastardo. Em vez disso, acenou com a cabea, lanando as Gordy, seu olhar paterno mais severo. - Sim, voc realmente errou. - Respondeu Pete. Ele queria tocar a mo de Gordy e novamente se conteve. Os dedos estavam inchados e estavam envolvidos com gazes brancas. Pete pensou que ou tinham mantido uma boa luta ou algum tinha pisado muito. - Sherry? - Gordy chamou atravs dos lbios do maxilar imobilizado. Pete ficou irritado quando ouviu o nome da mulher. Ele queria dizer a seu amigo para esquecer a cadela, mas estava longe de dar uma bronca paterna. - Tudo bem. - Sua expresso era sria. - Sim, ela est bem. Uma sombra atravessou a janela e Pete ouviu a voz de Jake. - J estarei de volta. - Ele tocou o ombro de Gordy, o nico lugar que parecia saudvel, e saiu para o corredor, onde ele viu Jake conversando com o mdico assistente. Pete esperou at que eles terminassem. - Por que diabos voc demorou tanto? - Eu vim assim que pude. Eu no estava aqui na esquina, por Deus. Jake olhou o quarto de Gordy atravs das cortinas. Seu rosto formou uma careta apertada.

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- Uau! Pete o agarrou pelo brao e puxou-o de lado. - Voc sabe o que dizem ... no to ruim quanto parece. - Porra, eu espero que sim. - Jake olhou para Gordy. - Ser que foi o marido de Sherry? - E alguns mais. - Respondeu Pete balanando a cabea. As mos de Jake fecharam em dois punhos fechados e Pete quase podia ver como a presso arterial estava subindo. - Ser que ele vai se recuperar? Pete assentiu. - Vou falar com ele. - Disse Jake, mas Pete pegou seu brao. - O que voc pensa fazer? - Eu vou resolver isso de uma vez por todas. - Jake puxou o brao. - Isso um monte de porcaria e voc sabe disso. O nico que pode consert-lo ele. - Pete jogou seu polegar sobre seu ombro. - O que voc acha? Que voc vai dizer ao marido de Sherry, "Ei, meu amigo voc realmente quer ficar com a sua mulher? Voc acha que pode olhar para todos os lados? - Pete passou a mo sobre o rosto e balanou a cabea. - Gordy que tem que corrigir isso, no voc, nem eu. Jake bateu na parede soltando uma longa fungada. - Quantas vezes voc acha que isso ter que acontecer para que ele perceba? Pete encolheu os ombros. - Inferno, eu no sei. S agora finalmente compreendeu a mensagem. - Ele olhou Gordy atravs do vidro. apoi-lo. - Sim. - Disse Jake. Resignado, tomou flego e entrou no quarto. - Eu s sei que no h nada que possamos fazer para ajudar, se est determinado a querer a esposa de outro homem. Tudo o que podemos fazer estar aqui para

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- Estou pronto. - Gordy conseguiu dizer atravs da mandbula imobilizada. - Para qu? - Jake perguntou. Ele havia preparado uma cena, sabendo que, eventualmente, viria, mas, naquela hora, tudo o que podia fazer era sentir pena de seu jovem amigo. - Para que acabe comigo. - Eu acho que voc j teve o suficiente. - Jake se inclinou para frente, a preocupao gravada em sua testa. - Diga-me o que aconteceu. Gordy olhou fundo nos olhos de Jake. - Era como se voc sempre me disse: o marido chega em casa, chuto seu rabo e ele me rebate. - Eu pensei que tnhamos um acordo. - Falou Jake. - Era um negcio mais fcil para voc. Voc conseguiu o que queria. - Gordy olhou para Jake com seu olho bom. - Deus, para voc um relacionamento apenas isso? Sexo? - Falou Jake. Gordy moveu a cabea lentamente de um lado para o outro. - Ela disse que seu marido tinha sado. - Ento? O que voc acha que aconteceria a seguir? Que voc e ela iam se casar e formar uma famlia feliz? - Jake recostou-se na cadeira e esfregou o lado do seu rosto. Sua barba estava bem crescida: saiu com tanta pressa aps o telefonema de Pete que esqueceu de fazer a barba. - Casar-se? Quem falou em casar e ter uma famlia? - S me diga o que voc fez com ele. - Disse Jake. Gordy ficou em silncio por um longo minuto. - Sim, agora acabou. Jake ficou com Gordy at que adormeceu. Ele teve muito tempo para pensar. Deus o ajude se Pepper descobrisse. Ela j sabia que Gordy ficou gravemente ferido, mas ele no tinha entrado

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em detalhes. Assim, no s teria de se preocupar com o resultado de explicar que ele havia mentido, mas tambm que sua melhor amiga estava namorando um cara que tem um caso com uma mulher casada. Ele poderia imaginar o resultado, sabendo que tinha sido o ultimo homem com quem ela tinha sado; no havia nada de bom reservado para ele.

Quando Pepper virou a esquerda, o pequeno Mazda Miata de Simone estava estacionado na garagem. Alguns aromas deram gua na boca, logo que ela cruzou a porta de entrada e encontrou Simone na cozinha com Lucy. Simone estava debruada em uma panela grande e fumegante. - Voc chegou a tempo, estamos fazendo a comida. - Lucy anunciou orgulhosamente, como se tivesse participado. - do restaurante de Suzanne. - Simone disse segurando uma esptula de madeira. - Espero que tenha lcool. - Disse Pepper. - Cioppino com camaro e lagosta. - Simone foi at a pia e tirou uma criatura de aparncia raivosa e que ainda estava bem viva. - Oh, Deus. uma lagosta viva? Em minha pia? Pepper chegou a dar uma olhada. Viu o crustceo com o aspecto mais ameaador que j tinha visto esperando por sua morte. Normal, eles estavam com raiva. Ele sabia o que o esperava no futuro. Simone colocou a criatura dentro do pote fervendo.

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- Viva, sim, mas apenas alguns minutos. Lucy olhou para longe e Pepper estremeceu de dor. Ver a criatura afundada na panela lembrou uma cena de um filme de terror de Vincent Price. No era uma imagem que quisesse ver antes de dormir. - Oh... Voc torturou essas criaturas na minha casa? - Pepper saiu de perto do fogo. Ela afundou em uma cadeira e olhou para fora da panela, imaginando o horror que a pobre lagosta estava suportando. Simone com as mos secas colocou o despertador para tocar em cinco minutos. Ela sentou-se na borda de um banco. - Lucy me disse que voc passou o fim de semana com o seu pequeno-burgus, verdade? Pepper concordou e relaxou o rosto com um sorriso de satisfao. - Correto. - Ento? - E exatamente o que eu suspeitava o tempo todo. Jake perfeito. - No pare por a, querida. Meu Paul ainda est fora e eu tenho medo que eu no me lembre de como fazer amor... - Ok, voc pode parar. - Lucy cobriu as orelhas e balanou a cabea. - Eu no preciso ou quero saber os detalhes. Guarde-o para quando vocs estiverem l fora, ou por a, tomando um caf ou algo assim. Simone tirou uma das mos de Lucy. - H uma cura para isso. Chama-se sexo. Talvez o jovem amigo do amante de Pepper possa ajudar. Pepper enrugou o nariz e riu. Talvez o que fosse necessrio para Lucy se soltar seria um pouco de sexo. O nico problema agora era que Gordy ficou gravemente ferido, assim que dificilmente faria algo por Lucy em um futuro prximo.

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S em lembrar as palavras de Jake, sentiu um arrepio. Ele ficou em silncio todo o caminho de volta de Imperial Beach e, embora ela no quisesse pression-lo, ela percebeu que seu amigo devia estar muito mal. O relgio tocou e Simone passou a lagosta da panela para uma tigela grande com gelo antes de mergulhar embaixo dgua. - Voc pode no ter notcias de Gordy durante algum tempo. Esta manh, antes de sairmos, Jake recebeu um telefonema. - Ela apertou a mo de Lucy suavemente. - Gordy sofreu um acidente. Os olhos de Lucy estavam cheios de preocupao genuna. - Como? - Perguntou ela. Pepper balanou a cabea. - Jake no explicou mais nada. - Ah. - Disse Lucy em voz baixa. Ela pegou uma ptala de flor da mesa e rolou entre os dedos. Pepper deu-lhe um sorriso encorajador. - Tenho certeza que ele vai ficar bem. - Ela a olhou, confortando-lhe. - Eh! - Ela disse. - Onde esto as minhas rosas? - Elas murcharam. - Disse Lucy com um encolher de ombros. Pepper olhou de soslaio. - No pode, em apenas alguns dias. - Ela olhou para a ptala desfeita que Lucy tinha deixado sobre a mesa e teve uma ideia de que suas rosas tiveram um destino muito semelhante ao das lagostas da panela. Em circunstncias normais, teria protestado, mesmo sendo sua amiga, a teria feito peg-las do lixo apenas para puni-la, mas no esta noite. Ela estava muito cansada e, de qualquer forma, isso no importava. Jake havia roubado seu corao e queria que ele fosse o nico a lhe dar flores.

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Pepper olhou na hora em que Simone parecia se esforar em retirar a cauda e pernas das lagostas. Definitivamente no uma imagem com a qual queria sonhar naquela noite. Simone partiu a casca e tirou toda a carne de dentro de uma s vez. Apesar de ter acabado de presenciar o que parecia repugnante, a fome superou qualquer trao de compaixo que Pepper poderia sentir pelas criaturas, por isso ela foi para perto de Simone e ficou ao seu lado enquanto cortava as caudas. - Espero que isso no seja uma receita que leve a noite toda. - Pepper olhou a carne de lagosta. - Ns podamos comer como est. - Disse estendendo a mo para pegar um pedao. - Ainda no. - Simone bateu em sua mo. - Tome. - Disse Simone dando-lhe um talo de aipo. - Vale a pena esperar. Pepper torceu o nariz e deu-lhe o aipo para Lucy, que imediatamente foi at a despensa e passou manteiga de amendoim no caule verde. Pepper tinha certeza de que Lucy estava preocupada com Gordy. O cioppino valeu a pena esperar, mas a comida no ajudou no sono de Pepper. Ela teve alguns sonhos estranhos e caticos que tinha certeza que era o resultado direto de testemunhar a morte de duas lagostas. Jake no tinha ligado e, na parte da manh, as duas amigas estavam preocupadas. Pepper pensou em cham-lo, mas parou. Se algo horrvel tivesse acontecido, no quero me intrometer, especialmente considerando que ele no tinha estado muito disposto at mesmo a conversar sobre o que aconteceu. Jake chamaria quando pudesse. Ela passou algum tempo na praia, mas no fez nenhuma escultura complicada. Sua mente estava em Jake e no fim de semana que tinham compartilhado. As 11:00 ela chegou em casa para se lavar, porque havia combinado de jantar com Simone no Beachside. Quando Pepper estava se dirigindo rapidamente para a pesada porta de madeira do restaurante quase podia ouvir a raiva de Simone por estar atrasada. Ela entrou e se bateu com Brad. Meu Deus, o que um pedao de carne firme.

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- Brad, desculpe! Eu no queria te atropelar. - Ele olhou por cima dele para a zona exterior. - Vou me encontrar com Simone, ela j chegou? - Ainda no. Sente em uma mesa e toma um gole, o que quer? Ela sorriu. - Surpreenda-me. Pepper atravessou as portas duplas e escolheu uma mesa no sol. Ela estava sentada de costas para o bar, a fim de evitar olhar para Brad e imaginar os msculos sob a camisa. Infelizmente, seu flerte tinha que acabar. Ficou claro que ele tinha comeado a levar a srio demais. Ele trouxe uma bebida que era uma mistura densa com chantilly e espumoso. - Eu estava com medo que voc estivesse com raiva de mim. - Disse Brad. - Voc tende a vir nos fins de semana e, como no vi voc, eu pensei que voc tivesse se chateado. Voc uma boa cliente, eu no quero que deixe de vir aqui. Pepper se sentiu mal. Brad realmente no tinha feito nada de errado, apenas havia expressado interesse em um momento ruim. - Voc tem um tempinho? - Perguntou ela. Brad assentiu e sentou-se. Pepper explicou melhor a sua situao com Jake.

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Captulo 19
- Ento, no que voc no seja atraente. - Pepper disse para Brad. - Mas agora eu estou com algum e eu acho que poderia ser algo srio. Eu me sinto muito bem perto de Jake. algum com quem pensaria em me casar. - Quanto mais ela falava, mais se sentia como uma idiota. -Quero estabilidade. - Disse no final e colocou a mo sobre a dele. - Voc pode entender isso? Pepper finalmente pediu. Brad sorriu. - Claro. Ento eu acho que voc espera que o mercado imobilirio no se movimente para o sul. Pepper olhou para ele com as sobrancelhas levantadas. - Embora eu suponha que na rea da construo se ganhe muito bem. Provavelmente tenha guardado o suficiente para os dias das vacas magras. - Suponho. - Disse Pepper. - Mas eu acho que ser um arquiteto ainda tem muito trabalho, mesmo com o colapso do mercado imobilirio. - Ela notou que se zangava e no sabia por que precisava dizer-lhe nada sobre Jake. - Arquiteto? Eu pensei que era um trabalhador da construo civil. - Pepper olhou para ele sem entender. - melhor eu voltar para o trabalho. - Brad levantou-se e tocou o ombro de Pepper. - Se voc mudar de ideia... - Ele comeou a andar, mas Pepper o deteve. - Por que voc acha que um trabalhador da construo civil? Brad parou um instante e coou o queixo. - No outro dia passei dirigindo ao longo de uma rua procura de trabalho e o vi.

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- Onde? - A curiosidade de Pepper estava ficando impaciente. - Jake um arquiteto, por isso normal passar por uma obra de vez em quando. - Ele estava vestindo um cinto de ferramentas. - Pepper olhou severamente por um tempo. - Eu acho que eu me enganei. - Disse Brad. - Desculpe, eu no devia ter dito nada. Simone ento veio correndo para a mesa e sentou-se. - Sinto muito, querida. Atrasei-me. Paul e eu tivemos sexo por telefone ontem noite e eu acordei tarde. Brad se foi. -O que aconteceu? - Simone perguntou. Pepper balanou uma mo. - Um mal-entendido. - H algo que voc queira me dizer? -No. - Pepper se recusou a acreditar que o homem com quem tinha acabado de passar o fim de semana havia mentido. Ela balanou a cabea. - Ok, ento eu vou te dizer o que aconteceu ontem noite. Ambas pediram uma salada e Pepper deu apenas uma mordida, enquanto Simone recordava os detalhes de sua ligao. - O que houve, querida? Voc est chateada porque me atrasei? Pepper balanou a cabea. - o garom? Ele lhe disse alguma uma coisa que a chateou? - Simone comeou a subir. Eu vou dizer algumas coisinhas. - No. - Disse Pepper. - Voc se importaria se deixssemos para outro dia? Eu tenho algo a fazer. Pepper poderia ter dito a verdade a Simone, mas no teria resolvido nada. Simone apenas

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aproveitou a oportunidade para acender um cigarro e saborear enquanto ela falava. Ela ainda no tinha desistido de fumar, mas conseguiu reduzir seu consumo para a metade. Quando Pepper chegou em casa, verificou o correio de voz. Nada. Ela comeou a andar em torno da cozinha e tentou argumentar com ela mesma. Quem se importa ser ele fosse um trabalhador da construo civil? Ela tinha sado com pessoas muito piores. Ela continuou andando em torno da cozinha e em cinco minutos terminou ficando nervosa. Se ele mentiu sobre o seu trabalho, o que mais mentiu? "Quem mente, sempre mente. Repetia Simone. De fato, era verdade. "Oh, Deus, por favor, no deixe que ele tambm seja casado." Pepper se envolveu em seus braos e olhou para o telefone. Voc pode esclarecer esse mal-entendido, s perguntar a Jake se o que Brad tinha dito era verdade. Ela estendeu a mo para peg-lo e depois desistiu. No, no ia ligar pra ele. O que ela precisava naquele momento era se sentir bem e segura, por isso decidiu tomar um banho. Bem, havia Brad, mas no queria se precipitar. Na banheira, Pepper tentou tirar de sua mente o que Brad havia dito, mas as imagens de Jake a invadiram, vendo-o batendo pregos em placas e fazendo pausas para tomar cerveja com os colegas enquanto assobiava a todas as mulheres que estavam caminhando perto do trabalho. No tinha motivo para mentir. Por que mentiria? No era vergonha ser um trabalhador da construo civil. Ela se afundou mais na gua deixando o calor invadir seu corpo suavemente e fechou os olhos. O anncio! Pepper se sentou ereta. "Com exceo de trabalhadores". Jake mentiu por causa do seu anncio. No se importava de usar jeans para trabalhar. Ela amava os Cowboys. Mentir foi muito, muito bobo. Pepper afundou e deixou a gua envolv-la. O sentimento era bom, mas ela lembrou que se sentia segura nos braos de Jake e lembrou-se do momento em que fez amor com ele, de suas palavras sedutoras em seu ouvido... Mas no conseguia esquecer-se das palavras de Brad. Quando ela saiu da banheira e se secou, Pepper havia se convencido de que tudo o que ela tinha a fazer era investigar.

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Brad subiu os degraus de mau humor depois da rejeio ranzinza de Pepper. Primeiro Alena e agora ela. Mas o que estava acontecendo? Ele ouviu um latido vindo da parte de trs e saiu correndo ao lado da casa. Outro latido, um de alegria. No havia motivo para alarme, Caador devia ter ouvido ele chegar. Brad atravessou o muro e encontrou o co amarrado cerca, sem gua, sem comida e no sol. Ele correu para ele e foi recebido com empurro, lambidas e gemidos de felicidade. -Ei, garoto, o que voc est fazendo aqui? - Brad disse ao cachorro. Ele desamarrou o co, que pulou no seu colo, agradecendo, com pulos de alegria incontrolveis. Brad colocou uma vasilha de gua. O cachorro terminou a primeira e quando Brad colocou novamente ele continuou bebendo. Marta estava na sala de estar sentada numa cadeira preta. Ela roncava baixinho, segurando uma bebida que estava prestes a derramar. Brad tentou passar por ela sem acord-la. - Eu no quero o co nesta casa quando no estiver aqui para vigiar. - Marta queixou-se justamente quando ele achava que tinha se livrado de falar com ela. Ele parou e a olhou de forma glacial. - Voc poderia ter-lhe dado um pouco de gua. - Disse ele, sabia que no seria brincadeira. Desde o acontecido entre eles, Marta deixou claro que no iria levantar a mo para facilitar as coisas para o seu co. Ele foi para o quarto. Ele no estava interessado nem com vontade de ouvir tudo o que ela tinha a dizer. - Desculpe, garoto, eu acho que ns teremos uma nova casa em breve. - Ele esfregou os pelos do cachorro e atirou um brinquedo. Ele sorriu. No se deixou enganar pela pequena cena de Pepper. Ele sabia que seu amante era um trabalhador da construo civil. - Arquiteto, minha bunda! - Murmurou. Talvez o cara a tenha enganado, mas ele sabia o que tinha visto. Com um pouco de sorte, talvez ela em breve estivesse disponvel para ficar com outro homem. - Sim. - Disse esfregando a barriga do co pode funcionar depois de tudo.

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A luz da varanda de Jake estava desligada, mas Pepper chamou apenas no caso de ele estar em casa dormindo. No houve resposta. Operao "caar o mentiroso bastardo" tinha falhado. Era difcil ver o que estava no escuro, mas foi bom para se esconder dos vizinhos. Agora ela entendia tudo o que tinha ouvido falar sobre os arbustos, escurido e ladres. Felizmente se lembrou de levar uma lanterna. - Eu no tenho certeza do que estamos fazendo. - Disse Lucy. - Ns podemos acabar na cadeia. - Minha virtude est em jogo. Segure isto. - Disse Pepper dando-lhe um leve empurro. - Desculpe, mas sua virtude no est em jogo faz um longo tempo. Pepper parou e olhou para a amiga. - Eu vou ignorar esse comentrio, mas s se voc calar a boca e fizer o que eu lhe digo. Lucy revirou os olhos e seguiu Pepper ao redor da casa de Jake at o quintal. Tantos anos deixando a chave da casa, no querem que os seus pais soubessem que havia chegado tarde, serviriam para alguma coisa. Pepper levou apenas dois minutos para abrir a porta. - Eu no quero assustar-me. - Pepper levou um susto com o sussurro de Lucy. Fechando a porta com cuidado. - Com o qu? - Lucy disse em voz alta. - S de estarmos aqui, j somos criminosas. Jake tem... - Isso foi tudo o Pepper pode dizer antes de ouvir um barulho que parecia de mil sapos em um canto escuro da cozinha. - Ah! Deus nos ajude! - Gemeu Lucy.

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Ela acenou com os braos e saltou ao redor da sala como se o que tivesse feito aquele barulho grasnando, estivesse deslizando para baixo de seus ps. Lucy pairou na cozinha de Jake, como se estivesse prestes a decolar e levantar voo. Pepper deu tanta risada que quase fez xixi. Ela cobriu a boca para abafar uma risada, mas no ajudou. Ela inclinou-se sobre o balco para firmarse, segurando-a com os olhos cheios de lgrimas. - Temos que sair daqui! - Gritou Lucy. Havia uma esfregona presa na parece e ala a agarrou. Pepper levantou a mo para tentar par-la. Deus sabe que ela no queria deixar este pobre pssaro ferido. - Calma, est tudo bem. - Disse. - Claro que h algo acontecendo. Voc ouviu isso? - Cala a boca, eu no aguento mais, shiiii! - Ela colocou um dedo em sua boca e abraou Lucy. - Deixe-me - Lucy gritou tentando se soltar. - Voc no v? ... est voando. - Lucy se jogou sobre o pssaro e o pelicano marrom saltou para um lado, gritando indignado com o ataque. - Sim, est voando. - Disse Pepper. - Tudo bem, Gilligan. - Pepper inclinou-se e tomou um momento para recuperar o flego. Secou algumas lgrimas dos seus olhos. - Jake tem um pelicano. Lucy recuou contra a parede com os olhos arregalados na luz fraca. - Jake tem um pelicano? O rosto dela mudou instantaneamente: um olhar horrorizado se tornou uma confuso. - Sim. - Disse Pepper acenando e enxugando os olhos ligeiramente. - Mas... um pelicano? No uma espcie protegida... - Eu sei, mas agora esquea. - Pepper agarrou o brao de Lucy. - Ns no estamos aqui para investigar se um pssaro protegido.

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- Mas... - No importa. Elas caminharam pelo corredor em direo ao quarto de Jake. Lucy estava indo para ligar o interruptor de luz, mas Pepper deu um tapa em sua mo. - Nada de luzes. D-me isso aqui. - Pepper pegou a lanterna de Lucy, o feixe atravessou a sala e parou no armrio de Jake. - Seria muito mais fcil ter uma luz acesa. Lucy estava certa, especialmente considerando que a luz foi se tornando cada vez mais fraca, mas Pepper no podia arriscar. - E se os vizinhos perceberem? - E vo fazer o qu? - Perguntado Lucy. - Uma luz acesa? Deus, eu suponho que pensaro que Jake est em sua casa. Pepper parou quando ouviu um carro e Lucy pulou em cima dela por trs do seu calcanhar. - Ei, deixe-me. - Ela desligou a lanterna e prendeu a respirao, esperando. - Viu? - Pepper pediu. - Ver o qu? - No me diga "ver o que"; voc estava to preocupada quanto eu de que Jake estivesse voltando para casa. - Ela se voltou para o armrio e acendeu a lanterna, que s emitiu uma luz fraca e sem brilho. - Genial, como que vamos fazer alguma coisa agora? Pepper sacudiu a lanterna e de repente a sala estava inundada de luz. - Merda! - Gritou e as duas viraram. - Ol, minhas senhoras. Jake estava de p ao lado da porta de seu quarto com os braos cruzados. Olhando de uma para a outra.

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- Eu posso ajudar as duas em alguma coisa? Lucy deu um passo adiante, com o rosto mais vermelho do que seu cabelo. - Ns sentimos muito... - Eu posso falar. - Disse Pepper sem um trao de arrependimento em seu rosto por haver sido pega em flagrante. - Estou envergonhada. - Disse Lucy. - Por favor, no chame a polcia. Ela falou-me para fazer isso. Eu nunca teria... - Obrigado, amiga! - Pepper deu um passo a frente olhando feio para Lucy. - Como eu disse, eu posso falar. Onde voc esteve? - Perguntou a Jake. Jake olhou por um longo momento. - No trabalho. - No me ligou ontem noite. - Eu cheguei em casa tarde. - Por causa de Gordy? Jake assentiu. - Ele vai ficar bem. O rosto cansado de Jake quase a fez esquecer o porqu estava em p no meio da sua sala, segurando uma pequena lanterna quase sem pilha. Quase, mas no completamente. - Eu tenho algo para lhe perguntar. - Disse. - Te espero na outra sala. - Murmurou Lucy indo para a porta. Ela olhou primeiro para o corredor. - Ele inofensivo. - Disse Jake e virou-se para Pepper. - A resposta no. Pepper olhou com curiosidade. - No, o que?

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- No, eu no tenho outra namorada. E no, no estava com outra mulher. - O qu? - Pepper balanou a cabea. - Eu nunca disse nada sobre outra mulher. - No, mas eu imagino que a nica coisa que pode fazer uma mulher se comportar dessa maneira to louca a de suspeitar que o homem que ama a est traindo. -Esse pensamento nunca passou pela minha cabea. - Disse, arregalando os olhos. - E quem disse que eu estou apaixonada? - Muito bem. - Disse ele passando a mo em seu rosto. - Suponha que voc no diga mais nada porque estou morto de cansado e tenho que acordar cedo amanh. - Trabalho, hein? - Perguntou Pepper. Jake balanou a cabea e bocejou. - Acho que difcil bater um martelo... Ele olhou para ela e no disse nada. A dor queimava no peito de Pepper. Ele tinha feito amor com ela e tinha mentido. E ela acreditou nele. A dor logo se transformou em raiva. - Ento, verdade? Voc apenas um trabalhador da construo? Jake parou, fechando os olhos. Ele disse lentamente. - Eu no sei como voc descobriu e isso no importa. Eu ia contar esse fim de semana, ento o telefone tocou e tivemos que sair. Eu nunca tive a chance. - Foi um fim de semana de trs dias! Voc no encontrou um tempo para dizer em trs dias inteiros? Ou no ltimo ms? - Pepper esperava por sua resposta, mas o que poderia dizer? Tinha sido trada. A mente de Pepper estava fervendo. Ela devia ter visto os sinais. Deus, como o verdadeiro amor era cego. No foi normal por mostrar-se to ansioso para se livrar daquele amigo que apareceu quando eles estavam no Beachside. Ele estava preocupado porque o seu pequeno jogo poderia ser desmascarado. Bastardo! Ela lutou para conter as lgrimas que ameaavam sair. Ela

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queria bater nele, dizer-lhe que o odiava, mas no conseguia pronunciar as palavras. Jake se aproximou dela. - Eu posso explicar. Pepper levantou a mo. J ouvi isso muitas vezes. Ela passou por ele para ir embora, mas ele a agarrou pelo brao. - Espere... me oua. - Pediu Jake. Pepper olhou seus olhos escuros. Seus olhos no eram do tipo, que poderia olhar profundamente e mentir. Ainda assim, isso era exatamente o que eles tinham feito. Ele disse que pretendia dizer a verdade e, em vez disso, tinha feito amor o fim de semana todo. Agora ele queria falar. Talvez ela tivesse escutado durante o auge da paixo, mas naquele momento, ela tinha que sair, de maneira nenhuma queria deix-lo v-la chorar. Pepper se soltou do brao de Jake e saiu andando, ele a seguindo ainda tentando se explicar. Sua raiva estava bloqueando tudo o que saia de sua boca, no ouvia nada. Lucy pulou do sof quando ela a viu descendo o corredor e, sem uma palavra, elas o deixaram.

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Captulo 20
- Voc uma boa amiga. - Disse Pepper a Lucy quando chegou em casa. - Por qu? Por que invadi a casa de um homem com voc? - No, porque no me deu uma das suas olhadelas. Lucy se aproximou e colocou a cabea no ombro de Pepper. - A noite uma criana. Alm disso, ainda no me contou o que aconteceu l. - O bastardo mentiu para mim. - Disse, jogando as mos no ar. - Ele mentiu! Lucy franziu a testa. - Bastardo? Voc est falando de Jake? - Pelo amor de Deus, Lucy, de onde diabos viemos? Sim, Jake, ele mentiu. - Pepper colocou o dedo no peito. Lucy franziu a testa ainda mais. - Voc tem certeza? Pepper desabou no sof. Tinha um n na garganta e tentou engolir, mas era algo que irritava, como um gro de areia que no conseguimos engolir. Isso s a deixava mais furiosa. Era apenas Jake desde h muito tempo. No faz sentido ter um corao quebrado por causa dele. Lucy estava sentada no sof e permaneceu em silncio. - Mas qual o problema comigo mesma? - Perguntou Pepper. Ela virou-se e apontou para trs. - Quer verificar, por favor? Existe uma placa atrs de mim que diz "perdedores, eu estou

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aqui? - Eu no sei o que dizer, porque voc, praticamente, no me disse nada. - Disse Lucy. Pepper respirou fundo e soltou o ar lentamente com os lbios franzidos. - Jake e eu estvamos tendo uma manh perfeita depois de uma noite perfeita... - Ela olhou para Lucy e fez uma pausa; sua amiga provavelmente no precisava de todos os pequenos detalhes. - No quero ofender seus ouvidos virginais com coisas pequenas. - Disse, apertando a mo com desdm. A memria desses detalhes trouxe de volta o calor da paixo h duas noites e ele se espalhava por todo o seu corpo, do corao ao p. O n na garganta cresceu e ainda perguntou se ela havia corrido demais. Pensando bem, no, ele tinha mentido. - Ento, se ele era perfeito, o que tem de errado? - Como se no bastasse, Jake um trabalhador da construo civil. - Disse Pepper com um suspiro. - Mesmo quando ela estava dizendo, percebeu o quo ridcula soava. Ela o amava e no importa como ele ganhava a vida. Lucy fez um gesto sbrio, balanando a cabea. - Imagine, um trabalhador da construo civil. - Lucy lhe deu aquele olhar de desaprovao maternal, que tinha agradecido por no ter-lhe lanado antes. Pepper recostou-se no brao do sof e fez beicinho. - Eu sabia que voc no iria entender. - Seu queixo apontado para cima. - Eu entendo perfeitamente. - Disse Lucy. - Claro que no. Ele mentiu: homens! - Pepper cruzou os braos. - Ele mentiu. Bem, eu entendo. Eu no entendo que, se voc o ama, o que isso importa. Ele vai ter que fazer alguma coisa pior do que uma mentira para coloc-lo na minha lista dos piores sem escrpulos. Pepper ficou de boca aberta e estendeu a mo para ela. - Quem disse alguma coisa sobre o amor? O que h com voc dois com tudo isso de amor?

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- Voc o ama. - O que isso tem a ver com... com alguma coisa? - Pepper estava gritando. Lidar com a mentira agora era to maldito e Lucy era muito lgica. - Voc disse que ele mentiu. - Pepper olhou para ela. Assentiu Lucy. - verdade, voc se lembra quando sua me veio e perguntou quem tinha comido o bolo todo? Voc se lembra quem comeu, porque eu disse a ela o que podia? - Ento? - Pepper olhou para a amiga em descrena. - Bem, eu menti para voc e voc ainda me ama. - Disse Lucy to bvia. - Isso tem pouco a ver que e eu no vou sequer me preocupar em explicar. - No, uma mentira uma mentira, como o que ouvimos de voc. - Lucy fez um gesto arrogante. - um trabalhador da construo civil, no poderia ser mais da classe trabalhadora. Entende? - Eu entendo. - Disse Lucy concordando. - Mas quem se importa? Sair com um homem de terno foi ideia de Simone, no sua. - Lucy sacudiu a cabea. - Ela poderia ter dito que um terno no uma garantia de sinceridade. Voc j ouviu falar de peculato? Extorso? Alguns dos maiores crimes foram cometidos por homens que usavam ternos. Pepper ponderou no que Lucy estava dizendo, mas ela no podia ignorar o fato bvio de que Jake era um mentiroso sujo. Ela cruzou os braos. - E agora? Apenas outra ida a Internet? Pepper deu de ombros. - Tem Brad. - Disse com resignao. Lucy apertou os lbios, como se tivesse comido um limo. - Por que no dar outra chance a Henry? Ouvi dizer que a sua esposa est se divorciando dele.

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Pepper revirou os olhos. - Eu estou indo para cama e vou me cobrir com os lenis e dormir, para evitar ter que pensar sobre Jake, ou Brad, ou qualquer homem. melhor Jake nem sequer se atrever a aparecer em meus sonhos.

A manh chegou e Pepper no se sentia renovada. Ela no tinha dormido mais do que uma ou duas horas. Iria necessitar colocar palitos nos olhos para enfrentar o dia. Quando o sol apareceu entre nuvens, se levantou e vestiu rapidamente o jeans e a parte de cima de um biquni verde-limo. Pelo menos ela poderia colocar sua raiva para fora, fazendo castelos de areia. De qualquer forma, com toda a probabilidade, esse seria o nico castelo que teria. Puxou o cabelo em um rabo de cavalo e pegou uma limonada antes de sair para a praia. Uma vez que estava l fora, o sol da manh aqueceu seu rosto e ficou no degrau inferior. Um pedao de espuma marcou a linha da mar alta e pisou na areia. Como as coisas estavam provavelmente uma onda monstruosa viria e levaria todas as suas ferramentas. Pepper deixou o balde e ajoelhou-se na praia. Escavou areia limpa de detritos usando ambas as mos para arrast-la e fez um furo. Ela fez um monte e com as mos alisou at deixar uma superfcie plana, procurando profundidade, em vez de largura e, aps vrios minutos cavando vigorosamente, derramou gua. S ento deu uma pausa e sentou-se na areia. Ela se inclinou de um lado e do outro, sentindo a musculatura tensa quando aliviou alongando por pelo menos dez segundos. agachada. Em seguida, agitou vigorosamente as pernas antes de voltar para uma posio

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Pepper colocou lentamente na parte de cima do monte uma pequena quantidade de gua do mar. Quando a gua evaporou, ficaram apenas cristais de sal formando uma camada fina sobre a superfcie, que serviu como aglutinante. Aos poucos foi colocando gua para reforar ainda mais a concentrao. Com o sol aquecendo suas costas e o som das ondas quebrando na praia, Pepper deu uma trgua para parar de pensar sobre a mentira de Jake. Embora ela no tivesse muita sorte em encontrar um homem bom, ela no se arrependeu de se mudar para Malibu. Bem, talvez um pouco... por no estar mais perto de casa, a fim de ajudar a me nesse momento difcil. Ela franziu a testa ao pensar em tudo o que aconteceu nos ltimos dois anos. Ela suspirou. Sua me ficaria bem, parecia bem da ltima vez que a viu; Pepper finalmente tinha se convencido de que o problema com as medicaes de sua me foi realmente um acidente. Olhando para a areia lembrou a ltima vez que ela e sua irm foram mais prximas. Era final de maio. A primavera havia estourado, os dias eram mais longos e mais quentes, a vida era boa. S tinha uma coisa errada, Pepper estava trancada em casa, e no poderia ir ao baile. O peito de Pepper doa de lembrar como se sentiu naquela noite, to cheia de inveja ao ver Cat (ou Christina, como sua me insistia) descendo as escadas com o seu vestido para o baile. Como estava doente, ela no estava no carro com Cat, quando saiu da estrada batendo em um poste. Elas tiveram a sua quota de rivalidade entre irms, mas, no fundo, Cat e ela estavam to ligadas que Pepper achou que ia morrer, quando ouviu o policial na porta dizendo a seus pais sobre o acidente. Lembrava Cat, na cama de hospital, olhando para ela e sussurrando: "Voc a melhor irm que uma garota pode ter." Mesmo agora, o pensamento de quo perto ela chegou de perder a sua irm lhe deu tanta dor que fechou sua garganta como uma nvoa impenetrvel. Se Cat morresse, nunca teria uma chance de fazer as coisas direito com ela. Seus olhos se encheram de lgrimas e inclinou seu rosto na direo do sol quente. - Cat est bem. - Disse, dissipando a nvoa de sua garganta. Uma brisa soprou em seu rosto e em sua boca formando um sorriso. De alguma forma, ela sabia que era um beijo de seu pai. Agora tudo estava em ordem. Com a exceo de no ser capaz de encontrar esse homem

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especial, ela diria que quase tudo era perfeito. Infelizmente, o que aconteceu com sua me lhe mostrou que todo o bem poderia desaparecer como se nunca tivesse existido. Ainda assim, Pepper estava determinada a encontrar o mesmo tipo de homem que iria roubar seu corao como seu pai tinha feito com sua me. Com Jake, ela pensou que tinha encontrado. Pepper deu um murro no monte de areia. Merda! Os homens deram mais problemas do que alegria. Seria melhor se ela sasse com homens sem estar emocionalmente envolvida. Afinal, essa ttica parecia funcionar pra maioria dos homens. Pepper suspirou e voltou a trabalhar com o bloco de areia em sua frente. Comeando na parte superior, comeou a esculpir primeiro de um lado, em seguida, fazendo o mesmo, do outro, fazendo com que mantivesse a estrutura equilibrada. No demorou muito para fazer uma forma de cone e, em um momento, estava a ponto de ser capaz de comear a praticar com mais detalhes. Perdida em meio a criatividade, qualquer pensamento de sua me e seu pai e, acima de tudo, Jake, foram controlados. Ela continuou a trabalhar, acrescentando pequenos azulejos dos telhados e, em pouco tempo, sentiu necessidade de parar para alongar-se novamente. Ela se inclinou em seus antebraos e fechou os olhos. O ritmo suave das ondas acalmou-a, at que ela pensou que iria dormir. Alguns passos atrs dela a fez abrir os olhos e seu estmago comeou a se agitar. Jake! Assim como surgiu, desapareceu rapidamente a vibrao. Ela estava com raiva, demnios. Como se atreveu a aparecer sem dar sequer uma chance de pensar sobre as coisas? Sem sequer dar a chance de sentir falta dele? Ela pegou um balde de areia e girou sobre os calcanhares. Felizmente para o visitante, virar a partir de uma posio de ccoras era difcil e por isso, caiu para trs, jogando areia por todo o seu peito. - Ah! - Ela disse, tirando a areia do biquni. - A culpa sua! Ela olhou para cima contra o cu azul, onde uma figura estava de p sobre ela contra o sol brilhando. Ela teve que proteger os olhos com a mo para ver quem era.

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Alto. Forte. - Brad? - Desculpe. -Disse trazendo-lhe a mo para ajud-la. - Acho que eu deveria ter dito algo. - No, me desculpe! Eu pensei que fosse outra pessoa. Eu estava trabalhando aqui... - Ela apontou para a escultura. Brad olhou para o seu trabalho e acenou com a cabea. - Eu vim para dizer que eu sinto muito por me meter em seus assuntos com o seu amigo. Eu gostaria de compens-la, levando-a para comer algo coisa no Per de Santa Monica. Podamos beber ou comer algo. -Ele disse isso com os olhos no seu peito cheio de areia. -Depois que voc se limpe, claro. Pepper olhou para baixo. A areia havia secado e brilhava contra seu peito. A coceira dentro do biquni implorou para retir-lo e sacudiu a areia dos seios, e talvez tivesse feito isso se fosse Lucy ou Simone, ou at mesmo Jake, que estivesse ali parado. - claro. - Disse tentando sorrir. Um encontro no parecia to ruim naquele momento. Pelo menos deixaria de pensar em Jake.

- Eu estraguei tudo. - Disse Jake. Ele deixou as chaves do carro de Pete e as cdulas de 50 dlares sobre a mesa da cozinha. Theresa veio e pegou o dinheiro antes de Pete ter a chance de coloc-lo no bolso.

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- Ei! - Pete disse. - meu. - Ele tentou pegar, mas ela desviou a mo. - Era! - Theresa coloca o dinheiro na frente da blusa. - Quem cortou o seu cabelo e limpou as camadas de calos das suas mos? - Quem te emprestou o carro? - Replicou Pete. - Nosso carro! - Respondeu Theresa com arrogncia. - isso mesmo, a propriedade comum aos dois, alm de outras coisas. - Disse Jake. Pete no se atreveu a discutir. - E que isso sirva de lio para vocs dois, gringos. - Theresa disse, apontando o dedo para dois. Pete puxou-a, colocou-a em seu colo e a inclinou para trs. - E o que seria essa lio, minha bruxinha morena? - Theresa tentou esquivar-se dele sem muito entusiasmo, mas Pete a segurou. - Nunca minta para uma mulher. - Disse e se endireitou. - No, se o que voc pretende ganhar seu corao. - Ela escorregou do colo de Pete e bateu em seu peito, onde ela tinha guardado o dinheiro. - Por esse aconselhamento, 50 dlares. - E um bom conselho. - Concordou Pete. Theresa foi at a cozinha e voltou sua ateno para Jake. - E agora? Voc vai desistir, assim? - Ela se inclinou para a geladeira e pegou dois Budweiser. - Quando voc vai comear a beber cerveja de verdade? - Perguntou Jake, virando a lata na mo. Abriu-a e tomou um gole longo e fresco. No era uma cerveja artesanal, mas servia. - No mude de assunto. O que voc vai fazer sobre a mulher que ama? - Insistiu Pete. - Eu menti, o que posso fazer? Ela saiu sem me dar chance de explicar. - Ele cavou na madeira do tampo da mesa. - Pelo que tenho ouvido falar sobre vocs dois...

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- Por quem? Por Gordy? - Jake balanou a cabea e deu uma risada sarcstica. - Gordy finalmente teve a chance de estar com uma mulher disponvel, uma mulher agradvel, e decide ir atrs de uma que provavelmente vai mat-lo. - Ele deu um tapa na mesa. - No importa, ele ficar feliz com seus 50 dlares. - Eu acho que no. Embora - Disse Pete rindo - ele tenha uma mulher para compartilhar. No que eu me importe de partilhar. - Jake imaginou que Theresa estivesse ouvindo o caso. - O que faz voc pensar isso? - Jake perguntou. - Eu acho que ele est cansado de viver fugindo de maridos e namorados raivosos. - Ele tambm comeou a esfregar e picar na madeira. Theresa retornou e bateu em sua nuca. - Eu no quero ter que comprar uma nova mesa com o dinheiro que voc ganhou. - Ela se virou para Jake. - Eu acredito que o seu corao que ir dana. V atrs dela, Jake. Fique de joelhos e implore por perdo. - Theresa mandou e delicadamente apontou com o dedo em seu corao. - Confie em mim, meu amigo, se te amar, te ouvir. Jake olhou para Pete. - Pode no ser to ruim. Apesar da maioria das mulheres no escutar, por mais que um homem se desculpe. - Theresa aproveitou a oportunidade para dar outro tapa em sua nuca. - Eh! -Ela disse. - isso o que voc acha? - Ao incentivar o seu comportamento, para comear. - Theresa abanou a cabea apontando para Jake. Jake ficou srio. Ele sabia que era melhor no rir quando Theresa estava brava. - E voc... vocs deveriam ter vergonha. - Ela disse com firmeza. - Os dois. - Lanou aos dois um olhar de desaprovao e ambos inclinaram suas cabeas como ces que tinha acabado de ser pegos cavando buracos no quintal. Jake achava que era melhor sair de l antes de Theresa encontrar uma razo para lhe bater

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tambm. J bastava Pete para meter-se em problemas com sua mulher apaixonada. Beijou Theresa na bochecha e Pete o acompanhou at a porta. - Vamos esperar que voc esteja certo com relao a Gordy. Eu no acho que sua bunda pode suportar muitos chutes mais. - Jake disse e sorriu, mas depois falou muito srio. - Desta vez Gordy saiu com um rim afetado, uma mandbula quebrada e dois olhos machucados. Pode ser que da prxima vez ele no tenha tanta sorte. Jake entrou em seu caminho e foi embora. Estava quente dentro da cabine e o ar estava estagnado. Abriu a janela, mas no foi de muita ajuda: o ar exterior estava pior. Depois de alguns minutos, a cabine tinha esfriado, mas estava com a parte de trs de sua camisa encharcada de suor. No prximo semforo vermelho, puxou-a pela cabea e jogou-a no banco do passageiro. Quando a luz mudou, algum comeou a buzinar. Ele estava prestes a dar o dedo ao motorista, mas depois pensou melhor. Ele havia lido recentemente a notcia de um homem retirado do carro e espancado por fazer o mesmo e, hoje, nada o impediria de chegar ao seu destino. Na maioria dos dias, era difcil encontrar uma vaga na linha da Rodovia do Pacfico, mas hoje ele conseguiu pegar um lugar bem na frente da casa de Pepper. Interpretou como um bom sinal. Como a temperatura subiu, deixou as janelas abertas. Talvez o ar do mar tambm ajudasse o caminho a cheirar melhor. Quando ele estava na porta da casa teve a sbita sensao de que deveria ter parado para comprar algumas flores como uma oferta de paz. Agora era tarde demais: a porta se abriu. Jake sentiu um dor no peito e o estmago revirou. Seu primeiro impulso foi correr, mas suas pernas eram de borracha. A dor se tornou to violenta, que sentiu nuseas... e o rosto sardento de Lucy o olhou. - Lucy. - Disse Jake com uma ponta de alvio em sua voz. - bom ver voc tambm. - Disse Lucy. Deu uma boa olhada em seu peito nu e ficou vermelha, era um pouco difcil de dizer com todas aquelas sardas. - Pepper no est. - Seus olhos azuis olharam para ele sem julgamento.

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- Desculpe, eu no queria... esperava que... - Eu sei. Eu sinto muito, mas ela no est mesmo. - Voc sabe onde eu poderia encontr-la? - Pediu ele, pronto para persegui-la, se necessrio. Lucy inclinou-se olhando para baixo como se pesando a questo. Finalmente, ela levantou a cabea e olhou em seus olhos. - No tenho certeza se devo dizer. Mas como ela no me disse que no. Ela foi para o Per Santa Monica. Jake agarrou a cabea de Lucy em ambos os lados e beijou sua testa. - Obrigado, Lucy, eu te devo uma. - Ele disse e saiu da varanda. - Mas, Jake! - Ela gritou. Ele se virou e olhou para ela. - Ela no est sozinha. - No? - Ele disse. - Posso com ele? Lucy sorriu e uma centena de sardas se espremeram em seu rosto. - Eu aposto que sim. Jake tinha certeza que ele havia batido um recorde de velocidade para chegar a Santa Monica. Ele ps a camisa e saiu do cais procurando o rosto de Pepper entre os presentes. Chegou ao final do cais e no a encontrou. Ele parou alguns minutos, observando as pessoas, ento, novamente, do outro lado. Quando chegou ao ponto onde havia comeado sua busca, ficou frustrado. Talvez, na verdade, ela no tivesse ido para l. Olharia mais uma vez e depois iria embora. Desta vez, ele olhou com mais calma, olhando cada mulher com cabelos cor de mel. Ele estava consciente que algumas mulheres olharam para ele, algumas das quais fazia sentir-se exatamente como o tipo de homem que no queria Pepper. Em seguida, havia algumas que

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pareciam apreci-lo, lanando e mantendo olhadas mais longas. Parou inclusive em frente dos banheiros das senhoras para garantir que Pepper no estivesse l dentro, apenas para o caso de no ter passeado ao longo do cais. Depois de alguns minutos continuou. Jake parou diante da entrada do Pacific Park e olhou para a gua. Ela estava turva e verde, enquanto seu olhar fixo o lembrou o rosto de Pepper, a dor quando ele admitiu ter mentido. Um grito de entusiasmo o fez olhar onde dois homens estavam pescando. Um deles pegou um peixe da gua, segurou-o e comeou a examin-lo. Jake virou-se e olhou para o parque. Tinha um cartaz que dizia: ". Um dia na praia nunca foi to divertido". Pepper se divertindo com outro homem? No se ele pudesse impedir. Assim como ela havia ido e vindo. O cara com quem tinha sado, j a havia levado para casa. Para se divertir. Jake fechou os olhos e lembrou-se do seu corpo nu quando ele a acariciou a luz de vela. Suas curvas delicadas, a cor chocolate de sua pele, cortesia da praia de Malibu, foram o suficiente para encher a cabea de um homem de ideias. Jake bateu com os punhos fechados no parapeito. Droga! Ele se recusou a permitir-se a considerar que Pepper pudesse estar intimamente com outro homem. Uma menina que estava em p perto dele deu um salto e sua me a levou embora. Jake seguiu pelo cais, tentando pensar para onde ir. Ele ouviu uma risada familiar. Esse era o tipo de riso que se destacava entre as pessoas, rouco e sexy, o que fazia uma pessoa virar para ver o que causou esse tipo de riso. Ele olhou para trs e viu um casal de costas para ele. O cabelo da mulher foi puxado para trs em um rabo de cavalo curto e tinha uma bunda em forma de corao, com longas pernas bronzeadas, saindo de seus cales brancos. Reconheceria aquele riso em qualquer lugar, mas, mais ainda, reconheceria aquela bunda. A adrenalina correu atravs de seu corpo e fez uma reviso rpida do homem que estava com ela. Lucy estava certa: eu podia com ele. Jake comeou a andar em direo ao casal, mas hesitou quando viu que o homem passou o brao em volta da cintura de Pepper. Ele sentiu uma raiva que nunca tinha experimentado e se viu caminhando na direo deles e quebrando o brao do cara. Sim, o brao do cara pendurado do lado era algo que no me importaria de ver. Mas eu duvido seriamente que isso era algo que

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Pepper desfrutaria. Ela pensaria que era um louco e um mentiroso, e um homem bruto das cavernas. Um som de chocalho na primavera o trouxe de volta, mesmo a tempo de ver um menino de cerca de 12 anos se preparando para andar de skate a partir do topo das escadas. Seu amigo estava embaixo com uma cmara de vdeo. Jake estava convencido de que o menino ia se matar. Queria parar o menino, sua me perguntou se ele sabia o que estava fazendo, mas era tarde demais. O menino se jogou pelas escadas e Jake prendeu a respirao, observando e esperando o resultado de alguns crebros espalhados no cimento. Quando o rapaz caiu com os dois ps no skate, Jake soltou um longo suspiro de alvio. Um potencial de dubl. Jake virou-se para Pepper e de seu companheiro. Eles estavam rindo e eles estavam muito perto. Como j o conhecia, podia aproximar-se deles, agir civilizadamente e perguntar se poderia falar com ela, ou poderia ir embora e esquec-la. Jake passou a mo sobre o rosto. Esquecer-se de Pepper estava fora de cogitao. De qualquer maneira, malditos Pete e Gordy com sua aposta. Ele no sabia o que ia dizer, mas sabia que j tinha tido o suficiente em ver outro homem colocando suas mos em sua mulher. Desceu o passeio e atravessou a rua.

Pepper riu, olhando para cima. Uma brisa sacudiu o seu rabo de cavalo de um lado a outro. Brad no parecia ser um cara ruim, afinal. Sob seu exterior meloso parecia ter um lado vulnervel. E era fcil estar com ele. Ele no a pressionou para falar sobre o que a estava incomodando, ou para explicar como ela se sentia. Era quase como estar sozinha. Sozinha! Que conceito. Nunca pensou que seria bom ficar sozinha. Mas, depois de tudo que aconteceu, s o deve tentar por um tempo.

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Simone sempre dizia que um bom homem como um bom vinho. Voc pode sempre ficar como um conhecido e no esperar surpresas, ou voc pode esperar at que ele tenha um bom gosto. Pepper balanou a cabea. No compreendia na poca e no entendia isso agora, mas, de alguma forma, parecia ser um bom conselho. Olhou para Brad, considerando se namoraria com ele a srio. Ele pode ter tido a reputao de bad boy, mas tambm tinha um senso de humor. Tambm lhe convinha para tirar Jake de sua cabea. Mas, minha me e Lucy teriam um ataque se o visse constantemente ao seu lado. Brad passou o brao em volta de sua cintura e sentiu seu corpo enrijecer. Ela se afastou um pouco, mas ele parecia no notar, seu brao nem sequer se moveu. Na verdade, era quase certo que ele a puxou para mais perto. No que fosse desagradvel, era apenas uma sensao de estar traindo Jake. Era o brao de Jake, que tinha que estar ao redor de sua cintura, no de Brad. Jake era uma chama em seu chocolate e os dois juntos fizeram um fondue. Quando ele a pegou, ela se derreteu nele. Eles eram um par perfeito e sentia falta dele terrivelmente. Por que Jake tinha que ir e fazer amor com ela com uma mentira? Por que todos os homens que ela conhecia tinha um padro desastroso? Pepper de repente virou-se e agarrou o rosto de Brad com as duas mos. Puxou-o para perto e plantou seus lbios nos dele. Depois de um longo minuto se afastou. O beijo no foi nem de longe to bem sucedido quanto ela esperava, mas a julgar pela reao de Brad, era mais do que ele tinha imaginado que acontecesse entre eles naquele dia. Pepper tinha os dedos em sua boca e se inclinou para trs. - Desculpe. - Disse ela. - Eu no sei o que aconteceu. - No precisa se desculpar. - disse Brad. - Foi bom. Ele se inclinou para frente, pronto para mais um beijo e ela sabia que tinha cometido um erro por ter incentivado. Ainda era muito difcil manter a calma. O que ela estava pensando? Pepper olhou para o relgio. Ela precisava de uma desculpa para dissuadi-lo. Como no pensou em nada bom, recorreu ao que sempre usou. - Eu tenho que ir, eu tenho uma aula em breve. - E, de fato, era quase certo que teria uma

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aula mais tarde. Brad recuou, parecia confuso. Os dois caminharam para a extremidade do cais e todo o tempo, Pepper tentou pensar em uma maneira de evitar o beijo de despedida que estava por vir. - Pepper. - Ouviu algum cham-la. Ou estava tendo um ataque cardaco, ou o que ela estava vendo era apenas uma miragem. Jake vinha atravessando a rua em sua direo. O brao de Brad imediatamente desapareceu de sua cintura quando ele se aproximou. No, era realmente Jake. Seu corao apertou. Ela queria correr para ele, abra-lo, perder-se em seus lbios. Mas l estava ele. Nada havia mudado. Ele ainda era o mentiroso que a tinha levado para a cama e feito amor com ela como ningum tinha feito e provavelmente nunca o faria. Jake subiu o passeio e ela ergueu o queixo desafiadoramente, segurando o brao de Brad. O brao de Brad ficou tenso, mas ela segurou forte. - O que voc quer? - Perguntou a ele. - Eu acho que deveramos conversar. - Disse Jake. - Ns no temos nada para falar. Ela agarrou o brao de Brad ainda mais forte. - Ento me deixe falar e voc ouve. - Jake estendeu a mo e tocou seu ombro. Brad moveu o corpo e ficou entre eles. Pepper ficou surpresa quando a voz de Jake se tornou um rugido. - Saia. - Disse a Brad e imediatamente voltou sua ateno para Pepper. - Eu... - Ela comeou a falar, mas o brao de Brad ficou tenso sob sua mo. - Eu no posso, tenho que ir trabalhar.

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Jake lanou um olhar de advertncia a Brad "melhor ficar de fora." -No faa isso. - Disse Jake. - Venha comigo, deixe-me explicar. Sua voz era to gentil, to reconfortante, que Pepper teve dificuldade para resistir a sua raiva. Mas a dor no iria deix-la: ela fechou os olhos e balanou a cabea. - Eu no posso. Ela se manteve agarrada ao brao de Brad e, sem dizer uma palavra, eles caminharam ao longo do cais.

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Captulo 21
- O que deu em voc? - Vic perguntou a Brad tirando os ps de cima da mesa. - Problemas com mulheres? Brad olhou para o amigo e deu uma risadinha seca. - Sim, problemas com mulheres. - Ele terminou sua cerveja e pegou outra. Ele estava chateado que seu melhor amigo se casaria com uma mulher como Marta. Brad no queria nem pensar nisso e no sabia como sua amizade duraria uma vez que Vic e ela estivessem casados. - No, realmente, o que est acontecendo? Marta me disse que voc est se comportando muito mal com ela. Brad pegou o controle remoto da TV e aumentou o volume. Vic ficou na frente da tela, seu corpo magro mal a cobria. - Que diabos voc quer? Eu estou tentando ver o jogo. - Seja o que for que esteja incomodando voc, voc tem que parar de tratar Marta mal. Olha, cara, se voc e ela comearem a brigar, melhor ento voc procurar outro lugar. Vic disse da porta jogando um dedo no ombro. Brad desligou a TV e olhou para ele. Ele no podia acreditar no que estava ouvindo. - Voc est me mandando embora? - Eu no estou dizendo isso, mas eu vou me casar e eu no posso ter essa hostilidade entre voc e Marta. Ela diz que voc est tirando ela do juzo. Tirando-a do juzo? E o que Vic pensava que ela estava causando a ele?

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- Eu no posso viver aqui em Malibu, sem um companheiro de quarto com o meu salrio. Mas, na verdade, eu estou namorando uma mulher e eu posso ir morar com ela em breve. - Se o filho da me, que a tinha seguido at o cais ficar longe. Foi muito chato como Pepper tinha agarrado o seu brao para fazer cimes para seu ex-namorado. Seus jogos. Mas ela pode jogar, se eles o favorecessem. - Srio? Voc realmente vai se tornar um home caseiro e viver com uma mulher? Ei, cara, isso timo. Desculpe se voc pensou que eu estava tentando me livrar de voc. Marta estava enchendo o meu saco, voc sabe como essas coisas so. - Vic riu. - Logo voc saber. Tentar mant-las felizes uma tortura. Brad riu. Vic estava certo sobre isso. Ele jogou o controle remoto sobre a mesa e se levantou. - Enfim, eu estou procurando outro lugar. Marta ter voc s pra si mesma. Brad passou por Vic e foi para seu quarto. Poucos minutos depois, ele ouviu um estrondo na porta da frente e o barulho de panelas. Marta havia voltado para casa e estava na cozinha tentando preparar algo fcil para o jantar. Ele se sentou na cama e acordou Caador. O cachorro comeou a lamber-lhe os dedos e Brad passou a mo em seus pelos esfregando a cabea do co fortemente. Vic estava certo. Era hora de comear a buscar outro lugar para ficar, porque, se no o fizesse, algo de ruim iria acontecer.

Pepper olhou ao redor do ginsio. Um dos monitores pediu-lhe para dar a sua aula de

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aerbica, de modo que acrescentou mais uma as que j tinha. O prprio espao j estava reduzido e mais tarde cinco visitantes viriam para tentar fazer algum exerccio antes de matricular-se. Para Pepper no agradou a ideia de acrescentar outra classe a sua programao, mas no disse nada. Os visitantes raramente voltavam depois e se o fizessem, eles geralmente no duravam mais do que algumas sesses. Eram pessoas que se olhavam no espelho uma manh por acaso e se assustavam ao ver um pneu na cintura. Isso, em si, era assustador. Na opinio de Pepper, h um longo perodo de aviso prvio antes de uma pessoa ser considerada obesa. Quando as roupas comeam a ficar um pouco mais apertadas quando ela tem que olhar o que pode fazer para corrigi-lo. No mais comprar um tamanho acima e fingir que ainda parece bom. Como a maioria dos presentes era relativamente novos, Pepper decidiu no ser muito exigente com eles. Trabalharia algo no muito difcil, quase natural: degraus laterais, agachamentos, pesos... nada muito extenuante. Apenas o suficiente para faz-los pensar duas vezes. Depois de quinze minutos, um casal de visitantes no conseguia seguir o ritmo e alguns dos participantes habituais estavam respirando com dificuldade. Muito mal. Se pudessem ver o que os aguardava quando ficassem mais velhos, provavelmente se esforariam mais. A av de Pepper passou os ltimos dez anos de sua vida cuidando de seu av, porque ele nunca se preocupou em fazer qualquer atividade fsica. Sempre disse a si mesma que ela nunca iria passar seus ltimos anos brincando de enfermeira, cuidando de um homem que tinha problemas de sade, simplesmente porque tinha sido um vagabundo. Felizmente, os dois homens que estavam interessados nela agora eram espcimes que se cuidavam fisicamente. Depois de uma hora levando os participantes a beira da exausto, Pepper diminuiu o ritmo e terminou com cinco minutos de relaxamento. Ao observar alguns deles com dificuldade para respirar, e ao ver como o suor lhes escorriam pelo corpo, tudo isso a fez desejar que chegasse o dia em que passaria seu tempo viajando pelas melhores praias do mundo para construir esculturas de areia. Ensinar kick boxing y yoga tinha suas vantagens, e continuaria trabalhando, dando aula ou no, mas brincar na areia? Era o que fazia de melhor. Quando restavam apenas alguns alongamentos para terminar, Pepper viu que algum

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entrou do outro lado do ginsio. Seu corao disparou quando viu quem era. Jake! Deixou que seus agradecidos alunos sassem e depois pegou a sua esteira. Infelizmente, o banheiro feminino ficava do outro lado do ginsio e tinha que passar por Jake para chegar l. - Voc tem tempo para conversar agora? - Ele disse enquanto se aproximava. - O que voc est fazendo? Voc est me seguindo? Eu j disse que no quero ouvir o que voc tem a dizer. - Disse Pepper e continuou andando. - Eu sei o que voc disse. Eu imaginei que voc diria que, em parte, porque voc estava com seu amigo, o garom. - Ele chegou e a pegou pelos braos. Pepper no tentou se afastar. Nunca iria admitir, mas ela gostava da sensao de seus dedos contra sua carne. Em vez disso, ela olhou para o rosto que estava quase pronto para sorrir. E por Deus, ele cheirava bem. Ele estava perto, to perto que tudo o que tinha a fazer era ficar na ponta dos ps e ter seus lbios nos dela. "Faa isso agora, disse a si mesma. Aproxime-se, beije-o, perdoe..." Como se lesse seus pensamentos, Jake, de repente puxou-a para perto e pressionou seus lbios contra os dela. Ah, como eu queria deixar-se levar, fundir-se nele, mas ela j tinha tido sua cota de mentirosos. - No. - Ela se afastou. - Como voc se atreve? Voc acha que voc pode vir aqui sem mais, me beijando e que tudo vai ser esquecido? Ela caminhou em direo s portas giratrias... Ela estava quase l... poderia faz-lo... mais alguns passos. Pepper estendeu a mo para abrir a porta, mas Jake estava atrs dela e a envolveu fortemente em seus braos. - Sim, eu acredito. Eu acredito que eu no fiz nada para que me trate assim. Pepper tomou flego quando seus lbios voltaram a encontrar os seus. Dessa vez, estava determinada a no gostar, mas sua lngua em sua boca era to doce, to perfeita. Depois de um tempo (mas no o suficiente) encontrou foras para afast-lo. Eles olharam

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um para o outro e depois ela saiu caminhando atravs da porta do vestirio. Pepper ficou l dentro e descansou a cabea contra a parede. Ali ela estava segura. Sabia que Jake no se atreveria a entrar no vestirio feminino com mulheres nuas andando por ali. Mas ela realmente no o conhecia. Ela mordeu o lbio. "Entre, por favor! Continue atrs de mim e eu juro que eu vou deixar voc me pegar! Mas ele no disse nem fez nada. Seus olhos se encheram de lgrimas quentes. Ela tirou a roupa suada e ficou no chuveiro com o rosto para cima, esperando esquecer o rastro de fogo dos lbios de Jake nos dela. O amor no era pra doer tanto.

Pepper chegou em casa e ficou na porta. Uma coroa de flores em cores verde e vermelho estava pendurada em um gancho. Elas cheiravam a pinho e rosas. Lucy E agora? No tinha nem vontade nem energia para buscar um sentido agora. Certamente que era algum tipo de cura para o mal. As cores lhe fizeram lembrar-se das frias de Natal: logo chegariam, sem que Lucy precisasse adiant-las. O que adiantavam os feriados de ano novo, se ela no podia compartilhar com o homem que amava? Pepper odiava admitir, nem para si mesma, mas estava ansiosa para no ser mais um dia sem Jake, muito menos um inverno inteiro. - O que significa a coroa? - Perguntou Pepper. - Natal parece ter chegado aqui. - Gritou sobre o som da TV. - Eu no podia ter a porta pintada de vermelho, a pensei que flores vermelhas seriam o suficiente. - Disse Lucy e depois voltou para seu filme. Ela estava segurando uma tigela de pipoca e

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Pepper esperava que sua amiga no tivesse abandonado sua dieta. - Baixa caloria. - Disse Lucy como se lesse seus pensamentos. Pepper se deixou cair no sof e olhou com desconfiana para Lucy. - Jake me encontrou na doca antes: Eu acho que voc no sabe de nada. - Ele parecia que precisava de um pouco de ajuda. - Disse Lucy. Ela pegou um punhado de pipoca e colocou na boca. - Ah, e voc estava to feliz em ajudar. - Pepper disse com uma ponta de sarcasmo, apesar de ter ficado feliz por Lucy ter tido a boca grande. Mas no ia admitir. Tinha de haver limites para a interferncia de Lucy em sua vida. - Eu disse que ele tinha mentido! - Ns j conversamos sobre isso. - Disse Lucy. - Todos podem mentir. - Quem? - Sua me. - Ela nunca mentiu. - Sim, ela fez, no me faa comear a enumerar. Ela fez. Ento, isso significa que voc no deve falar mais com ela? - Disse Lucy e olhou para Pepper desafiadoramente. No houve resposta. - Foi o que pensei. - Lucy colocou um sorriso no rosto. - De quem este? - Perguntou Pepper, inclinando-se para cheirar um arranjo de flores sobre a mesa. -De algum que mentiu, mas porque ele mentiu, eu acho que voc no quer. - Quem? - Disse Pepper. Ela pegou o vaso de flores, mas Lucy pegou o carto antes que ela pudesse dar uma olhada. - Venha, deixe-me ver.

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Lucy se esforou para pegar o carto, mas Pepper conseguiu peg-lo e abriu. - Para Cat? - Vai chegar seu aniversrio em apenas duas semanas, como o seu. Pepper voltou-se para dar o carto para Lucy. - Eu tinha esquecido. Eu acho que eu tenho estado com muitas coisas na cabea.

Na manh seguinte, Pepper sentou-se na mesa da cozinha com um copo de suco de laranja. Ela queria ir para a praia, mas no sabia se estava de bom humor. Malibu estava lotada de turistas de vero e estavam em toda parte. Era a poca do ano que os turistas esperavam para dar sua caminhada matinal ao longo da praia, e da iam parar por um tempo para v-la construindo. No que isso importasse, o que poderia dispensar seriam suas perguntas, como: "Que tipo de ferramentas que voc precisa? Quanto tempo leva para chegar a ser realmente bom? O que voc gostaria de construir? Mas nunca, "O que faz uma garota como voc sentada aqui sozinha construindo castelos na praia? Tinha sido apenas um dia desde que ela tinha visto Jake e estava sentindo loucamente sua falta. Pepper pressionou os dedos nos lbios, lembrando-se da sensao de sua boca contra a dela. Pensar em passar o resto do vero sem ele era uma tortura, mas a dor de suas mentiras a convenceram ainda mais de tentar esquec-lo. Com um pouco de ajuda do Ginsio Malibu, poderia usar o tempo para se tornar uma f ardorosa em fazer exerccios. Isso seria bom para aliviar o stress.

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E dormir. Infelizmente, provavelmente a comeava sua verdadeira tortura. O fazer amor invadindo seus sonhos: Jake segurando-a, deslizando as mos sobre cada centmetro do seu corpo. Ela suspirou. Nesse caso, o seu amor por ele s continuava crescendo. - Deus, esse suco de laranja deve estar muito bom. - Disse uma voz cansada. Pepper deu um salto. - O qu? Lucy se aproximou da mesa. Ela estava de pijama com nuvens cor de rosa e meias azuis de ficar em casa. Seu cabelo vermelho foi arrasado por um lado, como um respingo da pintura, mas no importa. - Bonito penteado. - Disse Pepper. - Obrigada. Voc estava fazendo exerccios? - Perguntou Lucy. Ela encheu um copo de gua e colocou no micro-ondas. - Por que a pergunta? - Voc est brilhando. As nicas vezes que voc brilha quando voc faz exerccio ou quando voc teve uma noite memorvel em particular. - Lucy balanou as sobrancelhas e olhou ao redor da sala. - Eu no vejo Jake por aqui, nem, Deus me livre, Brad, ento eu suponho que por causa dos exerccios. - Isso mostra o quanto voc me conhece. Eu s estava pensando em como seria bom que o vero passasse logo. - Disse Pepper. - Mentirosa. - Disse Lucy. O micro-ondas apitou e o chocolate ficou pronto. Sentou-se mesa com as mos em torno da caneca e bebeu o chantilly do topo. Mesmo que Malibu prometesse chegar a 80 graus, as manhs poderiam ser frescas o suficiente para desfrutar de uma bebida quente. Algum bateu porta e Pepper estava contente com a interrupo. - provavelmente Reed vindo receber o aluguel. - Disse Lucy.

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- Ou vai nos desalojar, por trazermos homens para casa. As duas caram na risada. Pepper foi ponta dos ps at a porta e olhou atravs do olho mgico pensando que poderia ser Brad. Era Simone. - Bom dia, querida. - Simone voou como o vento de Santana, com os braos cheios de pacotes e sacos pendurados nos dedos de ambas as mos. Ela parou para dar um beijinho na bochecha de Pepper e passou para o sof onde largou tudo. - O que tudo isso? - Perguntou Pepper. - Presentes de aniversrio para voc. - Simone disse estendendo os braos no ar. - Voc tem que me lembrar? S para voc saber, eu vou fazer 30 e ainda estou em busca do homem perfeito. Voc sabe que no o meu aniversrio ainda. Pepper olhou um pouco dentro dos sacos e viu vrios pacotes pequenos e coloridos. - Eu acho que h um feriado por aqui em qualquer lugar. Simone apertou sua mo na frente dela. - Voc no precisa de um perodo de frias. Estamos rodeados de sol, areia e homens atraentes. O que mais voc poderia querer? Agora... - Simone continuou. - Deixe-me mostrar o que eu encontrei no The Grove. - Ela comeou a pegar os pacotes e empilhar os sacos em cima da mesa. A ltima coisa fora do saco era uma garrafa de Merlot caro. - Ok, nenhum feriado. Portanto, h, pelo menos, um homem atraente em um desses pacotes? - Perguntou Pepper. Simone olhou para Pepper com uma sobrancelha levantada, em seguida, virou-se para Lucy. - O que me diz, querida? - Querida, voc est dizendo que acabou com seu escaldante homem sexy e agora est namorando um destruidor de coraes potencialmente perigoso.

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Simone olhou para Pepper para ver se ela confirmava. Pepper levantou a mo. - Eu tinha uma razo muito vlida: ele mentiu. Simone olhou para Lucy e ela deu de ombros. - Voc j mentiu? - Simone riu. - Todo mundo mente, querida. - um trabalhador da construo civil. - Disse Pepper. Simone apertou seus lbios, como se tivesse acabado de morder um pedao de cido de frutas. - Da construo civil? Pepper concordou. - Temo que sim. - E quem o perigoso que Lucy disse? - No perigoso, apenas... - Potencialmente letal. - Disse Lucy. Suas sobrancelhas se levantaram e sua expresso se tornou sria. Simone fez uma pausa e depois olhou os pacotes. Ela pegou um vermelho com uma fita branca e o colocou debaixo do brao. - Vou levar isso at que o Jake volte. - Tambm poderia devolv-lo onde voc comprou, porque ele no vai voltar. - Disse Pepper. Nunca. Ela se levantou e enfrentou suas duas amigas com as mos nos quadris, desafiando por contradiz-la. - Querida. - Disse Simone. - Jake faz fumaa na cama, certo? Ele volta. Pepper sentiu o sangue subir ao rosto. Lucy olhou, mas ela estava ocupada revirando os

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olhos. Simone pegou um pacote com um verde brilhante, com claros laos verdes. - Abra esse primeiro. - Ela sorriu docemente com um brilho travesso em seus olhos. - Algo que vai fazer voc se sentir como uma mulher. - Genial. - Disse Pepper. - O que eu preciso realmente... Me sentir como uma mulher quando no tenho mesmo um homem.

Jake sentou-se atrs de sua casa, no ar fresco da manh. Ele pegou um balde de metal, pegou um punhado de comida e jogou para Gilligan. - Acabou, amigo. - Disse ao pelicano marrom. O pssaro magro veio andando como um pato e colocou seu longo bico para dentro do balde. Aparentemente satisfeito ao ver que ele estava vazio, gritou e resmungou elevando o pescoo e o apoiando no lombo. - No h uma mulher agradvel l fora, com quem deseje passar o tempo? - Jake perguntou. O pssaro amarelo olhou para ele. - No? Ok, eu acho que voc e eu ento. - Ele acariciou a cabea de Gilligan uma vez e entrou. Gilligan seguindo-o. Era hora de pegar Gordy e lev-lo a uma reviso. Jake estava grato por ter sido forado a trabalhar horas extras, enquanto Gordy estava se

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recuperando de suas feridas. Ele estava prestes a voltar. Em duas semanas Gordy estaria pronto para voltar ao trabalho, o que o deixaria com mais tempo para pesar o que deu errado. Ele balanou a cabea. - Por que na terra as mulheres so teimosas? - Ele falou a Gilligan. O pssaro no tinha resposta. Jake pegou uma jaqueta e tirou o pssaro novamente. Gilligan protestou gritando. Jake pensou em Pepper todo o caminho at a casa de Gordy. Ele ainda no havia renunciado a ela, mas no tinha encontrado uma maneira de convenc-la. Com alguma sorte, ela iria ficar cansada de tentar fazer-lhe cimes com o garom e perceber o quanto ela sentia falta dele. Ele pegou o telefone para ligar para ela vrias vezes, mas cada vez que o fazia parava para pensar que se ela poderia dizer adeus to facilmente, que seria melhor para ele ficar longe e esquec-la: no mais do que uma falha previsvel. Jake esperou no lobby enquanto Gordy fez a reviso, olhando revistas sobre educao de filhos, os avanos da sade e da abundncia de coisas para as quais j no tinha qualquer interesse. Toda vez que ele olhava para cima, uma das enfermeiras no balco sorria. Quando olhou metade das revistas, ela finalmente veio. - Desculpem a longa espera. Hoje estamos cheios. - Disse ela. Jake olhou para o crach: Missy Loveland. Parecia um daqueles nomes inventado que uma mulher poderia escolher e pensar que iria ajud-la a sair no showbiz. Ela tinha um sorriso agradvel e, que diabos, ele no tinha ouvido falar de Pepper desde que ele tinha ido v-la na academia. Talvez Missy Loveland pudesse ocupar um pouco seu tempo livre e tambm ajudar a consertar o buraco no seu corao. Quando Gordy deixou a sala de reviso, Jake j estava com o telefone dela. Tambm tinha combinado com ela para mais tarde naquela noite. - O que voc est fazendo? - Gordy perguntou olhando de volta para a peituda de cabelos castanhos quando eles deixaram o hospital. - Voc tem Pepper. No se importa com ela. - Eu me importo, eu me importo! Mas para ela tanto faz. - Respondeu Jake.

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- Ela uma mulher. - O que que isso quer dizer? - Isso significa que voc vai precisar de pelo menos uma semana para cada semana que voc estava mentindo. - Gordy entrou no caminho. - Ento vamos ver... - Disse Gordy, contando nos dedos. - Pelos meus clculos, estamos ainda h duas semanas antes de estar pronta para ligar e lhe pedir para voltar. Jake riu. - De onde diabos voc tirou essa teoria? - A partir da experincia. - Sim, bem, a experincia que eu tenho ver que voc no sabe o que diabos voc est falando. - Ok. - Disse Gordy assentindo. - Voc vai ver. No me culpe se voc estragar tudo quando voc for pego com as calas para baixo. - Isso o que voc faz. - Disse Jake. - S porque vou sair com uma mulher no significa que minhas calas vo para baixo automaticamente. Gordy encolheu os ombros. - Eu s no quero ter que te dizer que eu te avisei.

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Captulo 22
Algumas mulheres representavam um desafio, mas Brad nunca pensou que fosse to difcil de ganhar o interesse de Pepper. A verdade que ele no estava usando exatamente o seu apelo: s um cocktail ocasional para satisfazer seus gostos e um olhar especial entre eles de vez em quando. Namoro sutil, do tipo que no ia mais longe, at que um deles quisesse. Vic estava pressionando-o para que fizesse algo sobre isso. Aumentar o seu nvel de ateno para Pepper foi altamente classificado em sua lista de prioridades. Brad chegou do trabalho dirigindo com medo, sabendo que Marta estava em casa. Estaria pronto para bater com a lngua afiada, assim que passou pela porta. Ele esperava que fosse tomar uma cerveja, mas, to certo como o sol iria nascer a cada dia em Santa Monica, a merda comeava a voar: "Quando que voc vai sair daqui? E sobre a mulher?. Vic tinha dito a ela que ele estava saindo com outra mulher e isso s serviu para acender uma centena. Brad passou a mo na testa para secar o calor. Ele no tinha respostas para todas as suas dvidas, pelo menos no a que ela queria ouvir. Ele foi at a calada e sentou-se em frente velha casa suja de cor marrom. A rua estava vazia de qualquer coisa que se assemelhasse a um ser humano e no chegou a ver um nenhum gato por perto. Brad olhou para a casa. Cortinas amarelas penduradas descuidadamente das janelas e uma nica luz que emitia um brilho assustador de dentro. Se no fosse uma casa alugada, daria uma nova camada de tinta e colocaria uma pequena luz exterior. O quintal era nada alm de capim seco e ervas daninhas, que parecia ter a capacidade de crescer em qualquer lugar e em qualquer clima. A casa na parte de trs fazendo parecer maior do que realmente era. Grande e vazia. Embora a casa fosse alugada, seria de esperar que uma mulher fizesse algo para torn-la

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apta, torn-la mais convidativa. Marta no. Claro, ela realmente no morava l, ele se lembrou. Deus, no sabia o que Vic via nela. Brad silenciosamente se amaldioou pela falha cometida em julgar Marta uma boa pessoa. Tudo o que ela fez foi lembrar-lhe agora o erro de um dia. Ele estaria feliz quando tudo acabasse. Os msculos tensos jogaram o ombro esquerdo e virou a cabea para baixo e ao redor para liberar alguma tenso, mas sem sucesso. Ele saiu do carro e pelo tempo que ele chegou porta, percebeu que algo estava errado. Brad abriu a porta e prestou ateno para ouvir o grito familiar de boas-vindas de Caador, mas no conseguia ouvir. Era raro que o cachorro no ouvisse o carro chegando. Marta estava sentada no sof com sua habitual soneca da tarde e ela nem sequer o olhou. O canal de compras estava ocupado tentando vender um conjunto de 10 peas de cozinha. - Onde est o meu co? - Exigiu Brad. Marta continuou a ignor-lo. S sentiu sua presena quando Brad estava diante dela. - Meu cachorro. - A voz de Brad encheu a sala abafando o som da TV. - Onde ele est? - Ele levantou Marta pela camisa. Ela se libertou em um safano. - Eu no sou responsvel pelo seu cachorro. Ele estava l todo animado. Depois de um tempo, ele finalmente calou a boca. Coisa boa. Olha, eu estava doente e cansada de ouvir esse barulho. - Marta voltou a cair no sof e aumentou o volume da TV. Brad rapidamente foi para a porta de trs e parou. O filhote de cachorro pastor alemo estava deitado imvel na grama. No abanou o rabo e pulou no ar para cumpriment-lo. Brad rapidamente saiu e ouviu gritos de Marta mais uma vez dizendo que o que aconteceu com ele no foi culpa dela. Ele se agachou ao lado do co, colocando a mo sobre o corpo ainda quente. Brad sabia que a vida j no estava no co. Ele se virou e a bile subiu por sua garganta quando viu que a mandbula do cachorro fora quebrada.

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Jake levou Missy para jantar e tomar algumas bebidas e escolheu um lugar fora da rea de Malibu e Santa Monica. No que ele estivesse se escondendo, e Deus sabia que Pepper havia deixado claro que no queria v-lo, talvez nunca. A escolha de onde sair com a enfermeira foi simplesmente para no saborear a memria de Pepper, onde tinham passado e as coisas que tinham feito. Ele no queria manchar a memria com outra mulher. Missy gostava de martine com trs azeitonas recheadas. Ela colocou na boca, rolou sobre a lngua e, finalmente, espremeu entre os dentes. A maneira como os olhos continuavam olhando para Jake enquanto realizava esse ritual o fez sentir que ela tinha a intenes de transar com ele. Uma bebida levou a outra, e isso de um para o outro e, quando o julgamento foi obscurecido o suficiente, sugeriu que fossem para sua casa. Para Missy no importava o motivo pelo qual ele tinha um pelicano marrom em casa, nem mesmo ficou preocupada. Tudo que importava era seu quarto, foi onde eles foram quando chegaram. Enquanto Jake caminhava pelo corredor lembrou como foi a primeira vez que ele trouxe Pepper para casa, a sua paixo, o seu desejo: ele tinha de sobra. E Missy tambm tinha. Mas no era mtuo, porque s ela sentia. No era Pepper, nem de longe, e lev-la para seu quarto no o fez sentir-se bem. Realmente no o fez sentir-se bem traz-la para casa. Ele tentou convencer a si mesmo, em tocar em uma mulher que no fosse Pepper, no tinha muito encanto. - Vamos, baby, me ajude, voc no quer? - Implorou Missy. Suas mos lidaram com os botes de sua camisa at que ele finalmente tinha a metade aberta. Jake agarrou seu pulso firme em suas mos e parou. - Por que estamos indo to rpido?

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Missy voltou atrs e olhou atravs de seus espessos clios escuros. O cabelo foi removido e olhou cara a cara. - Tenho a impresso de que esta era a sua ideia: um homem dana com uma mulher, abraa forte como voc me abraou... pensei que era isso que voc queria. - Disse, inclinando a cabea sedutoramente. Ela se inclinou para frente e delicadamente passou os lbios nos dele quando ela pressionou seus quadris contra ele. A cabea de Jake sentiu os efeitos do lcool, o desejo e a culpa. Ele achava que sabia o que estava fazendo. No restaurante ainda tinha conseguido convencer a si mesmo que o abrao foi o primeiro passo para esquecer Pepper, mas agora tudo o que ele tinha feito foi o desejo de fazer ainda mais. Um homem pode mudar sua mente, certo? De repente, ele sabia como se sentia uma mulher quando era chamada de teso. - Desculpe, eu acho que no posso fazer isso. - Disse ele. Ele se sentou na beira da cama e o quarto comeou a girar. Nusea foi torcendo pelo estmago e no sabia se seria melhor manter os olhos abertos ou fechados. Rapidamente ficou claro que ele tinha duas escolhas: ele poderia tentar chegar ao banheiro, ou ele poderia mentir para esperar uma morte rpida e indolor. Ele escolheu a segunda opo.

Pepper acordou com um som de toque de dio. Puxou o outro travesseiro, mas o barulho persistiu. Onde diabos estava Lucy? Ela pegou o telefone resmungando. - Bom dia, querida. - Sua me cantava no ouvido.

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Pepper franziu a testa. - Me? - Ela levantou a cabea e abriu um olho para olhar para o relgio. - muito cedo. - Ela reclamou gemendo e levantando a cabea do travesseiro. - Eu queria ter certeza de peg-la antes de se levantar e sair de casa. Tenho certeza que voc tem planos para o dia... - Respondeu sua me. Pepper levou outro olhar para o relgio. - No s oito horas de uma sexta-feira. - Ela olhou para o teto. Voltar a dormir estava descartado. - E o trabalho? - No trabalho s sextas. - Disse Pepper com um bocejo. Ela esperava que sua me fosse se oferecer para ligar de volta depois que ela tivesse a chance de acordar, s para tomar banho. - E o seu amigo? Aposto que hoje tem algo especial planejado para voc. - Disse Hannah mantendo o tom de sua voz melodiosa. Pepper disse que sua me estava louca, mas sabia que no era possvel. No depois do ltimo susto. No, algo mais estava causando bom humor em sua me, como se ela tivesse finalmente sado do marasmo. - Me, o que h de errado? - O que quer dizer, Patrice? - Quero dizer, por que voc est to feliz. Voc j ganhou na loteria? - No. - Disse Hannah. - Eu s estou de bom humor. O sol est brilhando, os pssaros esto cantando,... - Ah, ? E desde quando isso te deixa feliz? A ltima vez que eu estava l amarrada para matar as aves, porque eu acordei s quatro da manh com suas canes. Hannah riu.

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- Ah, isso. Eu encontrei um remdio para quando eles cantam, uma mquina de onda. Eu tenho o som das ondas do mar estabelecidas durante a noite no quarto. Funciona como um encanto. Mas, ei, que tal o seu amigo? Voc ainda acha que o que voc esperava? Pepper fechou os olhos e viu o rosto de Jake. - Acho que no. - Mas por qu? Como Lucy me disse... - Lucy nem sempre sabe tudo. Alm disso, quando foi a ltima vez que as duas falaram sobre isso? - Perguntou Pepper. - H umas semanas atrs, quando voc disse que no voltaria para casa para o seu aniversrio. - Disse Hannah, sua voz desaparecendo com a decepo. - Bem, no novidade. - Pepper sentou e passou a mo pelo cabelo. - Oua, eu posso acabar indo para casa. - Disse Pepper. - Srio? - Disse Hannah, novamente, a voz estridente de alegria. Pepper ouviu sua me abafar o telefone. Ela estava conversando com algum, mas Pepper no conseguia entender o que estavam dizendo. Ela olhou para o relgio. Quem, alm de sua irm, poderia estar l to cedo? - Quando? - Disse sua me de volta. Pepper piscou, tentando pensar atravs da neblina de sua mente ainda. - Eu no sei, se eu conseguir um voo amanh. - Ela podia ver o sorriso da sua me pelo telefone. - timo, vamos ter uma festa de aniversrio. - Diz Hannah. - Festa no, me. Apenas uma visita tranquila. - Ok, Patrice, apenas uma visita tranquila. Pepper desligou e ficou deitada com a estranha sensao de que ela no sabia nem metade

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do que estava sua espera.

Jake acordou com dor na cabea e um algum ao lado dele na cama. Ele franziu a testa tentando desesperadamente se lembrar do que tinha acontecido na noite anterior. Tinha sido um tempo desde a ltima vez que ele bebeu tanto e no conseguia se lembrar da noite anterior. A protuberncia ao seu lado estava coberta da cabea aos ps, e o cheiro do perfume que ainda estava na sala, teve uma boa ideia de quem ela era. (E uma boa ideia de quem era.) O caroo comovido e, um minuto depois, a cabea de cabelos castanhos em Missy Loveland apareceu sob o lenol. Ela colocou um sorriso doce e ainda tinha as plpebras pesadas: Jake pensou que ia vomitar. - Ei, querido. - Ela disse com um bocejo. Jake olhou rapidamente sob as cobertas: ele no estava nu. Ele estava aliviado por todo o corpo relaxado e deixou a cabea no travesseiro. Ele tentou se lembrar do que tinha acontecido na noite anterior, algo que poderia explicar por que Missy ainda estava l e em sua cama. Sua cabea doa em pensar nisso. Depois de um breve momento para reunir foras e foco, Jake saiu da cama e vestiu jeans. Ressaca ou no, no ia passar mais um minuto na cama com Missy. Quando ele se virou, ela estava sentada com os seios nus, como bolas, com os olhos brilhando sob a luz fraca, ela tambm brincou um riso nos cantos dos lbios. - Relaxe, baby, eu disse que no me aproveitaria de voc enquanto estivesse sob a

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influncia de lcool. Isso seria ilegal, certo? - Disse Missy. No que no tinha levado vantagem? Deus, por favor, isso no significa que eles foram danar o mambo. Jake esfregou o rosto e o cabelo com uma mo, tentando coloc-lo de volta no lugar. - Oh, querido, isso no vai ajudar. Missy levantou-se da cama. Ela no estava nua de todo, apenas o topo. Jake queria desviar o olhar e mant-lo olhando tudo ao mesmo tempo. Ele encontrou a soluo em segundos, virando a cabea. - Eu vou usar o banheiro. - Disse ela. - Em seguida, ele todo seu. - Jake observava seu corpo curvilneo deslizando para o outro quarto. Ele olhou em torno, procurando a camisa e encontrou-a ao p da cama. Ele comeou a us-la at que sentiu o cheiro do perfume de Missy. Jake atirou sua camisa no cho e puxou uma limpa da gaveta. - O mesmo vale para quando sair encontrar um caf. - Missy gritou do banheiro. S ento a voz lhe fez bem. Quando desligou o chuveiro, Jake no s tinha feito o caf, mas tambm conseguiu encontrar um bolo de cenoura no congelador. O mnimo que ele podia fazer era aliment-la depois de uma noite de no sei o qu. Descongelou trs e colocou em um prato. Quando Missy entrou na cozinha, estava fresca e limpa. Mas Jake no podia se enganar: um pouco de maquiagem e perfume, faria a mulher muito provocativa que tentou seduzi-lo ontem noite. Pelo menos era uma provocadora elegante, recusando-se a tirar partido de um homem como ele que no estava com a cabea em seus ombros. Jake colocou o prato e a olhou timidamente. - Achei isso no congelador se estiver com fome. - Disse ele e apontou o prato. - No, obrigada. - Disse ela. - S caf. - Ela sentou-se mesa, levou a xcara ao nariz e inalou profundamente. - Hum, cheira bem. - Ela tomou um gole. - bom tambm. No h muitos homens que podem fazer uma boa xcara de caf.

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Jake no se importava se era bom ou no. Ela disse que no houve sexo, isso era tudo que importava. Ele sentou-se mesa se sentindo estranho, como um adolescente que apenas tinha acabado de ter sexo pela primeira vez com uma prostituta e agora estava tentando descobrir como se livrar dela antes que seus pais chegassem em casa. - Sobre a noite passada... - Jake comeou. Missy levantou a mo. - No h necessidade de explicar novamente. - Ela largou o copo e colocou uma mo sobre a dele. - Seus grandes olhos castanhos estavam sem crticas. - Est tudo bem, eu estive apaixonada uma vez. - Responde Missy. As sobrancelhas de Jake se levantaram. Missy parecia entender sobre o que tinha acontecido entre eles. Ele no sabia o que ela sabia e no se importava. Tudo o que importava era que ele acreditou quando Missy disse que no tinha feito nada. Obrigado, Deus.

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Captulo 23
Brad colocou o pacote no cho. Ele teria que voltar com um marcador para marcar o tmulo. Isso significava uma viagem de regresso a Catalina, mas no importava. Catherine manteve boas lembranas de sua infncia. Uma ou duas vezes por ano, a me dele e ele fizeram uma viagem especial para Avalon "apenas para sair da vida", dizia ela. Brad achou que realmente no ia mais sair e ter um pouco de aventura, j que seu pai era quase uma figura distante de suas vidas. Cuidadosamente socou a terra frtil e colocou algumas flores no topo do monte. Momentos depois, ele voltou e foi para outro tmulo que no estava longe. O marcador foi quebrado. Ele deveria trazer um para isso tambm.

Pepper chegou em Seattle na tarde seguinte. Sua me parecia melhor do que ela tinha visto em muito tempo. Mas, ei, o sol estava brilhando e o bom humor no faz mal a quase ningum. - Espere at voc ver as receitas que eu encontrei para ns tentarmos, enquanto voc estiver aqui. - Disse Hannah. Pepper pegou a bolsa e comeou a andar pelo corredor. - Venha, vou

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lev-la para seu quarto. - Tudo bem, me, eu sei onde o meu quarto. Hannah riu. - Eu acho que eu sei, mas eu vou levar mesmo assim. Pepper seguiu a me pelo corredor e foi atravs do que costumava ser o quarto de seu pai. Sua me havia transformado em uma sala de costura, mas todos sabiam que este ainda era o refgio de Frank e, enquanto sua me vivia ali, sempre seria. Hannah se recusou a tirar qualquer coisa. Todos os seus livros, trofus de boliche... tudo estava igual ao dia em que saiu. - Aqui. - Disse sua me ao entrar no quarto de Pepper. Pepper sorriu. Sua me no desistia facilmente, no se ela queria algo difcil. Foi da que ela tirou a sua determinao. Vinte minutos mais tarde, Pepper estava sentada como se ela nunca tivesse sado. noite Pepper ajudou sua me com uma salada de batatas e picles, e tambm provando como estava a comida. Foi a melhor salada de batata que ela j tinha comido. Sua me sempre deixava uma grande tigela na geladeira esperando que ela viesse visit-la. Pepper ficou ao lado da me, enquanto ela terminava a mistura. Hannah deu-lhe um abrao bem apertado. - Estou contente de estar aqui. - Disse Pepper. Ela beijou sua me na bochecha e gentilmente limpou o batom que manchou a pele macia. - Hmmm... Eu estava comeando a me perguntar. Voc no parece muito feliz. - Disse Hannah. Pepper inclinou a cabea para sua me. - No tem nada a ver com voc. - Disse. - Problemas com os homens? - Ser que eles existem em outra classe? Eu estou comeando a pensar que do mais

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tristeza do que alegria. - Oh, querida. - Hannah disse com um suspiro e colocou um brao no ombro de Pepper. -Se voc encontrar o homem certo, ter toda a alegria. Ela foi para a geladeira. - Voc quer alguma coisa? gua, Suco, vodka? - Ela pegou uma garrafa de gua para ela. Pepper sorriu. Algumas coisas nunca mudam. Desde que ela podia lembrar sua me sempre oferecia vodka para os convidados e ela sempre se perguntou o que sua me faria se algum aceitasse seu convite. - Agora no, obrigada. - Disse Pepper. Examinou os olhos de sua me. A tristeza que antes ela tinha visto tinha desaparecido. Na verdade, ela pensou ter visto uma centelha neles. Pela primeira vez desde que seu pai morreu, Pepper viu um brilho rosado nas bochechas de sua me. Ela levantou uma sobrancelha ironicamente. - Voc acha que pode haver mais de um amor na vida de uma pessoa? - Pepper perguntou e ela poderia jurar que o brilho rosado nas bochechas de sua me tornou-se ainda mais rosado. - Talvez. - Disse Hannah calorosamente colocando a mo em seu peito. Pela forma como ela olhou, Pepper pensou que ela fosse desmaiar assim como as mulheres faziam naqueles filmes antigos. Ela deu-lhe um olhar desconfiado. Se Pepper no achasse isso algo improvvel, ela juraria que sua me estava amando. Pepper no poderia sequer cogitar essa possibilidade. Seus pais tinham estado juntos tanto tempo e, depois de tudo o que aconteceu, parecia que valia a pena deixar o corao quieto. Ainda assim, o brilho nos olhos de sua me no deixou margem a dvidas: algo estava acontecendo. Se era um homem que estava causando o brilho, quem seria? E como ele encontrou sua me, por Deus? At ela poderia encontrar um bom homem! Mesmo se fosse puramente sexual. Era quase estranho levar em considerao, mas ela tinha lido que muitas mulheres atingem sua satisfao sexual na terceira idade, por exemplo, aos 40. Sua me estava com 50 anos: e estava linda. Mas imaginar sua me com outro homem que

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no fosse seu pai; no gostava e rejeitou a ideia em sua cabea. - E voc? Olha... bem... feliz. No me interprete mal, eu estou contente de ver que voc est bem... Eu s tenho curiosidade. Quando sua me no respondeu imediatamente teve a sensao de estar entrando em algo que no deveria. - Desculpe. - Disse Pepper, mas estava morrendo de vontade de saber. Hannah se movimentou em torno da cozinha, empurrando as coisas e limpando o balco. Pepper s observava. Sua me tinha um pequeno sorriso que s lhe causou mais curiosidade. Finalmente, ela no pode aguentar mais. - Voc j conheceu algum? - Desejou retirar imediatamente a pergunta ridcula. Claro que a sua me no tinha encontrado ningum, ainda estava de luto pela morte de seu pai. Quando Pepper viu o rosto de sua me corando sentiu o estmago revirar. Sua me olhou para ela e abriu a boca para responder. Pepper levantou a mo. - Espere, eu no sei se estou pronta para ouvir isso. Hannah sacudiu a cabea. - Eu nunca vou esquecer o seu pai. - Ela colocou um dedo sob o queixo e olhou para os olhos de Pepper. - A verdade que eu encontrei algum. - O qu? - Gritou Pepper. Queria agarr-la pelos ombros e dizer-lhe para entender. Afinal, seu pai tinha desaparecido h pouco menos de dois anos. Ela pensou em como ela conheceu Jake e o terror a inundou. Ela olhou para os olhos da me e logo abandonou essa ideia absurda. - Ento voc est namorando algum? - Bem, no to simples, mais que isso. - Disse Hannah. Pepper colocou as mos sobre os ouvidos. - Eu no posso ouvir isso. - Ela sentia que sua cabea iria explodir. Ela no podia acreditar

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que ela e sua me estavam tendo essa conversa. Nem podia acreditar que ela estava to mal. Sua me de volta vida era tudo o que ela queria h muito tempo, mas sua me estar com outro homem no era o que ela queria. Sua cabea estava girando. O sorriso de sua me sumiu e ela ficou sria. - Escute... Eu tambm tenho necessidades. -Eu no estou pronta para ouvi-la. - Disse Pepper. Hannah estava de p, orgulhosa, e levantou o queixo. - Bem, eu fao. Eu estou pronta para viver de novo e voltar a amar. Eu gosto de voc e quero compartilhar minha vida com algum. Pepper seriamente duvidava que sua me era como ela. Ela revirou os olhos. - Isso no desculpa para voc fazer isso to cedo. - Rebateu Pepper. - Isso? - Voc sabe... que. - Pepper teve a sensao de ter "a conversa" com uma filha adolescente. Ela sentiu seu rosto corar. Sua me sorriu. - Eu no sou velha o suficiente para deixar de gostar de sexo. - Hannah juntou o dedo indicador e o polegar. - Um pouco. Um sorriso malicioso apareceu no rosto da sua me e Pepper ficou boba. Em seguida, ela franziu a testa. - Bem, eu espero que voc esteja tomando precaues. E Cat j sabe? - Perguntou. - No se preocupe, querida. Ben e eu temos tudo sob controle. Voc poderia dizer que somos profissionais com experincia nisto. Mas ns somos velhos o suficiente para ser seus pais, voc sabe. - Ben? - Pepper poderia ter ficado sem um nome. Ela sentou-se na mesa da cozinha com foco em um dente no linleo. Seu pai tinha trazido uma nova geladeira e o caminho escorregou.

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Ela olhou em volta. Por que se preocupar? Esta seria sempre a casa de seus pais. Seu pai estava em toda parte: nos cabides para casacos que haviam sido colocados perto da porta de trs, na torneira da pia moderna que sua me insistiu que fosse instalada, nos arranhes nos tijolos da lareira quando tentaram pendurar neles todas as meias de Natal. - Pelo menos vocs no esto vivendo juntos. - Murmurou Pepper. - No at o fim do vero. - Disse Hannah. Pepper no sabia quanto tempo ela poderia continuar a ouvir. Mas onde estava a sua irm? Ela poderia precisar de um pouco de ajuda agora. Um ms atrs, ela estava completamente apaixonada por Jake e sua me tinha problemas para dormir. Oh, como elas haviam virado o jogo. Pepper perdeu com Jake mais do que ela pensava ser possvel e nunca se sentiu to miservel. A tristeza era como um sussurro dentro dela. Se sua me vinha se sentindo algo semelhante ao que sentia agora, ela poderia entender a necessidade de encontrar algum para preencher o vazio. Mas como ela superaria a sensao de que sua me estava traindo seu pai?

Jake e Gordy sentaram sob o cipreste na obra em Malibu em busca do sol da tarde. Devia ser uma das melhores fazendas com vista para o mar em que Jake j tinha trabalhado, se via desde a Channel Islands at a Catalina e alm mar. Com dois ptios, um coberto e um aberto, e uma piscina ao redor de todos os fundos da propriedade, com certeza os donos organizariam muitas festas ali. Jake passou um pano sobre a testa. Ele abriu a geladeira para pegar uma garrafa de gua e deu uma pra Gordy.

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- Eu prefiro uma cerveja. Disse Gordy. Alguns metros mais abaixo na estrada nuvens de p seco foram formadas, e um momento depois, Pete estacionou seu Audi na garagem. - Eu pensei em vir ver vocs, meninos. - Disse Pete inclinando-se e olhando para dentro da geladeira. - H algo de bom aqui? - gua. - Gordy disse sem rodeios. - E Coca-Cola. - Jake proibiu a cerveja por um tempo. - Voc est tomando medicamento. Eu no quero ver voc doente de novo. Pete levou uma garrafa de gua e sentou-se no degrau da frente. Ele se virou e olhou de um lado para outro, examinando o lugar. - Parece bom. Fico feliz em ver que o projeto segue o plano previsto. - Sim, eu acho que no prejudicou ningum ter esse imbecil na cama por alguns dias. Disse Jake, jogando um polegar por cima do ombro em direo a Gordy. - Voc podia economizar algum dinheiro, simplesmente o despedindo. - Disse Pete. - Foda-se, rapazes. Vamos com o plano porque eu sou um trabalhador bastardo. - Gordy ainda parecia uma banana velha demais e era difcil lev-lo a srio. Pete e Jake riram. - Bem. - Gordy pediu a Pete. - Quando voc vai lavar o seu carro para que volte a ser prata de novo? - Eu no tive tempo, mas o mais agradvel t-lo de volta. Dirigir o carro de Theresa me dava vergonha, me fazia sentir pouco viril. - Para que voc quer parecer viril? Voc j tem uma esposa em casa. - Lembrou Jake. Pete riu, balanando a cabea. -E voc? Pete perguntou. - Voc fez as pazes com Pepper? Bufou Gordy. - Ele tem estado ocupado com uma enfermeira. - A cabea de Pete, de repente virou-se e

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olhou para Jake com as sobrancelhas levantadas. - Eu no tenho estado ocupado com enfermeira nenhuma. - Jake lanou a Gordy um olhar de advertncia. - Ns samos uma vez. - Voc dormiu com ela, gostaria de lembrar que nos deve 50 dlares, a Pete e a mim. Respondeu Gordy. - Eu no dormi com ela. - Jake chutou uma pequena pedra. Que pegou na canela de Gordy que saiu pulando, caindo seis metros alm. - Ei! - Gordy esfregando a perna. - No fique violento, e isso no o que voc me disse. Jake balanou a cabea e levantou as mos. - Tudo bem, dormiu na minha cama, mas ns s dormimos juntos. Eu j paguei a Pete. Eu vou dar o seu na prxima semana. Pete ergueu a mo para parar o seu pique. - Ser que algum me diz o que est acontecendo? O que aconteceu com Pepper? E quem a enfermeira que voc est falando? - No h ningum. Eu a conheci quando eu o levei para a reviso. Ns samos, bebemos muito e ela passou a noite comigo. - Gordy olhou para ele. - Eu no dormi com ela. - Ok, eu estou feliz em saber que voc ainda tem alguma sanidade. - Disse Pete. - Ento, onde est Pepper? Jake encolheu os ombros. - Eu no sei. - O que quer dizer que voc no sabe? - Isso significa que est tudo fodido. - Eu acho que vocs me ajudaram um pouco. - Falou Jake. - Nunca deveria ter aceitado essa aposta.

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Pete levantou as duas mos. - Tudo bem, seja qual for o motivo, que eu no sei mesmo, mas voc vai desistir assim? - O que mais eu posso fazer? - Jake tirou a camisa e deixou-a ao lado da geladeira. Buscou entre o gelo e encontrou uma lata de Coca-Cola. - Voc a ama? - Perguntou Pete. Jake permaneceu em silncio. O amor descreveria como se sentia, mas ele tinha certeza de que no estava pronto para falar sobre isso, que o que ele faria se respondesse a pergunta de Gordy e Pete. O que Pete disse o fez parar e pensar. Ele realmente quer desistir to facilmente? Pior ainda, deixar um Neandertal ficar com a nica mulher que tinha sido capaz de chegar ao seu corao desde que Angela morreu? Pensar em outro homem perto de Pepper, lhe evocava arrepios. Apertou a soda com tanta fora que o lquido saiu de cima. - Eu sei, muito cedo para falar sobre o amor. - Disse Jake e tomou um longo gole de Coca-Cola. - J sabe o suficiente para ficar dentro da sua calcinha e j ter tocado algo mais. - Gordy riu. Ele engoliu meia soda e, em seguida, deixou escapar um arroto alto. Jake e Pete olharam para ele. - Eu posso ver porque voc tem problemas com o sexo oposto. - Disse Jake. Gordy no pareceu compreender. - Se voc a quer, no se d por vencido, meu amigo. Uma boa mulher no fcil de encontrar. - Pete disse a Jake. O simples pensamento de ver aqueles grandes olhos azuis de Pepper, sentir o cheiro do sol em seu cabelo, o aroma ctrico limpo que parecia formar uma nuvem em torno dela, o excitava. - Acho que eu poderia tentar falar com ela de novo. - Disse Jake. Pete levantou-se para sair. - Bem, Theresa no para de me perguntar quando vou levar vocs dois para jantar. - Disse

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Pete saindo. O resto da tarde no poderia ter passado mais lentamente. Com o piloto automtico em mente, Jake deu os toques finais para a entrada em volta da sala. No momento em que o dia de trabalho terminou seu caminho j se dirigia ao Canyon de Malibu.

Pepper ficou aliviada ao ver que Cat veio para o jantar. Ela prometeu a si mesma que ela e sua irm se tratariam bem por causa de sua me, mas ela apertou suas mos em punhos, quando ela desceu e viu um homem estranho sentado na cadeira de seu pai. Apesar de que ela estava para jantar com o homem que dormiu com sua me; isso era pelo menos desconfortvel. Pelo menos com Cat l, no falaria muito. No conseguia entender como Cat parecia confortvel com esse estranho em casa, sentado na cadeira de seu pai... Em seu ntimo, Pepper esperava que sua me estivesse feliz, mas tambm a esperana de que Ben casse daquela cadeira e quebrasse a perna. - Uau! - Pepper disse sentando-se mesa. - Quanta comida. - Sua me piscou os olhos com um sorriso. - Mas vou tentar testar tudo. Pepper olhou para a irm na mesa de sua me, evitando o contato direto com os olhos de Ben. Era difcil fingir que ela estava bem com essa grande mudana: uma grande famlia feliz. S que agora, ela era um estranho. Sentiu um n na garganta. Este homem era um intruso e fingir que nada estava errado, rir e falar com ele como velhos amigos, como o fazia Cat, era horrvel. Quem era ela para se opor? Ela estava apaixonada por um homem que havia acabado de provar ser um mentiroso da classe trabalhadora.

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- Como vai Lucy? - Perguntou a me. Pepper engoliu um pedao de salada de batata. - Vai bem, no pode vir. Sua me pegou na mo de Ben e deu umas batidinhas. - Ns tambm sentimos. - Disse. Como se ele conhecesse Lucy, pensou Pepper. - Quase tanto quanto eu sinto sua falta. - disse Hannah. - Pena que ela no pde vir. - Sim, uma pena. Talvez na prxima vez. - Pepper disse calmamente. Durante a hora seguinte, a noite foi cheia de discusses educadas. Todos tiveram o cuidado de no tocar em qualquer assunto muito profundo e Pepper repreendeu a si mesma por no ser capaz de relaxar. Sua me estava aparentemente feliz e devia estar feliz por ela. - Mais salada de batata, Patrice? - Perguntou sua me e levantou a taa de salada para ela. Pepper esfregou seu estmago e balanou a cabea. - Eu estou cheia. - Ben? - Hannah ofereceu. - Eu s quero mais um pouco. Hannah se desculpou e foi para a cozinha deixando Cat, Pepper, e seu amante sozinho para continuar a conversa, o que eles fizeram. O ar pesado ficou como um forte nevoeiro e Pepper no podia fazer nada. Ela logo se viu querendo voltar para casa. Poucos minutos depois, a voz de sua me cantava pela porta da cozinha. - Feliz Aniversrio... - E Ben logo se juntou a ela. Cat sorriu encantada com a comoo enquanto Pepper corava por ser o centro das atenes. - Eu encontrei esta receita maravilhosa para cobertura de chocolate e pensei em tentar fazer para vocs duas. - Disse Hannah. Cortou um pedao de bolo para todos e acrescentou uma

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bola de sorvete de baunilha em cada prato menos no seu. - Intolerncia a Lactose... - Pepper acariciou sua barriga. Pepper tinha a sensao de que os olhos dela iriam sair de suas rbitas se desse outra mordida, mas, sabendo como sua me esteve animada para encontrar uma boa receita, colocou um pedao de bolo em sua boca. Um chocolate elegante e suave com um toque de malte seduziu o seu paladar. Foi como mgica, porque, de repente, ela no estava muito cheia. Uma choclatra sempre abre espao para apreciar um bom chocolate. Ela comeu todo o pedao. Pela primeira vez naquela noite, Pepper sentiu a tenso crescente diminuir. Provavelmente foi a alta de acar que a tinha feito perder a cabea. Os olhos de Hannah se iluminaram. - H mais. Pepper comeou a protestar. Era impossvel para ela conseguir comer outro pedao de qualquer coisa, no importava o quo bom estava, mas sua me estava quase na porta da cozinha. Quando Hannah sentou, deu a Pepper um pacote azul vvido com uma fita branca tremulando. Cat j havia recebido o presente de sua me: um ano de seguro de carro pago. Se lembrando da capacidade de dirigir de sua irm, foi um presente que ela suspeitava que viria a calhar. Pepper teve tempo para desembrulhar a totalidade da superfcie da embalagem. Ela balanou suavemente, consciente o tempo todo que sua me estava sentada na beirada da cadeira com as mos postas. No tinha ideia do que teria soado como algo de metal dentro do pacote. - Oh, meu Deus. - Disse Cat. - Abra-o logo de uma vez. Pepper mostrou a lngua para a irm e muito lentamente abriu o envelope com zelo. Ela largou o papel e, em seguida, abriu a tampa de uma caixa marrom lisa. Ela ficou com a boca aberta enquanto observava o que tinha dentro: ferramentas de escultura, ferramentas profissionais de marca para esculpir. Sentiu um n na garganta. Aparentemente, sua me estava ouvindo.

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- Eu no posso acreditar que voc comprou isso. - Disse Pepper. - Eu no comprei, foi sua irm. O envelope meu. - Disse sua me apontando um envelope branco que estava sobre a mesa. Pepper no tinha visto o envelope e se sentiu envergonhada por no ter aberto primeiro. Sua av sempre disse que ela era rude por no ler primeiro a carta. - Feliz aniversrio para uma filha maravilhosa. - Leu em voz alta. Outro envelope caiu e Pepper olhou para sua me interrogativamente. - Abra, Patrice. - Hannah disse assentindo vigorosamente. Pepper abriu e seus olhos se encheram de lgrimas. Dentro estavam dois ingressos para o Campeonato Mundial de Escultura em Areia, em Harrison Hot Springs. Por um longo tempo, Pepper sentou-se calmamente olhando as entradas. Significava muito para ela que sua me compreendesse seu desejo de ser uma escultora de areia profissional, isso foi mais que um sonho realizado. - Tudo isso muito. - Ela disse por fim. - Eu no sei o que dizer. - um presente nosso. - Respondeu Cat. Pepper olhou para a irm, quase esperando ver um sorriso de satisfao no seu rosto, mas ela estava pensando em algo to grande, o rosto de Cat no demonstrou mais do que verdadeiros sentimentos. Pepper levantou-se e abraou sua me, depois foi para sua irm e abraou-a. Na verdade podia sentir um pouco da raiva que tinha sentido por tanto tempo desaparecer. - Obrigada. - Disse, e pediu desculpas e saiu por um momento. Quando voltou um minuto depois deu a Cat uma caixa cinza. Cat parecia ainda mais surpresa do que Pepper havia sentido h um tempo atrs. Talvez as duas estivessem amadurecendo. - Bem, abra logo, por Deus! - Pepper disse com um sorriso. Dentro da caixa havia um colar de ouro branco com delicados trs pequenos diamantes em

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um cenrio que supostamente representava o passado, presente e futuro. Cat colocou o colar ao peito. - perfeito. Disse e Pepper acreditou. Hannah sorriu calorosamente para suas filhas. - Esperamos ver algumas boas esculturas de areia Pepper. - Disse sua me. - Ah, voc vai ver. - Pepper recostou-se na cadeira e imediatamente pensou que iria construir quando voltasse para Malibu. Ela pegou cada ferramenta cuidadosamente e examinou. Dentre elas estava a Ferramenta de Sons of the Beach curvada para fazer telhas recortadas em torno das bordas; a grande ferramenta quadrada para fazer portas e janelas uniformes; paleta minscula de Sons of the Beach para janelas semelhantes, e uma variedade de outras ferramentas. Ela sentiu que suas esculturas iriam melhorar muito em breve. Ben afastou-se da mesa. - Eu acho que j vou. - Ele disse. - Eu vou deixar vocs trs o resto da noite para estarem juntas. - Ele pegou a mo de Hannah e ela o acompanhou at a porta. Pepper testemunhou seu beijo de despedida. Havia mais paixo do que ela queria ver entre sua me e outro homem e desviou o olhar. Sua me, sua irm ela ficaram acordadas at tarde, conversando e colocando tudo em dia, desde a ltima moda at a poltica, mas a cabea de Pepper j estava trabalhando nos castelos de areia de construo. Nem uma vez homens entraram na conversa e, pela primeira vez em muito tempo, no sonhou com Jake.

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Captulo 24
O trfego se movia lentamente e Jake teve de resistir ao impulso de buzinar. E quando estacionou em frente a casa de Pepper, seu nvel de estresse estava no mximo de conduo e teve de dizer a si mesmo para se acalmar antes de deixar o caminho. Durante todo o caminho veio treinando o que diria a Pepper. Tudo o que restava era bater. A porta balanou sob o impacto de sua mo e viu as cortinas se movendo. Um momento depois, a porta se abriu e, mais uma vez, Jake se encontrou com Lucy. Todas as palavras que ele tinha preparado para falar se misturavam entre uma explicao e um pedido de desculpas; ficou tudo preso em sua garganta. - Pepper. - Disse a Lucy. Ele olhou para a coroa vermelha e, em seguida, olhou para baixo e viu algumas das ptalas que tinham cado quando bateu na porta. - Voc me assustou um pouco ... apenas pensei que ... - Lucy disse e fez uma pausa. Ele fez um movimento com a mo e sorriu. - No importa, ela no est. - Desculpe sobre as flores . - Disse Jake. - No se preocupe. Elas estavam secas de qualquer maneira. - Voc sabe quando eu poderia encontr-la casa? Eu tenho que v-la sem falta. - Gostaria de ajudar, mas voc vai ter que esperar alguns dias, ela foi a Seattle para ver a me. Visitar a me. Jake deu um suspiro de alvio. Todas as imagens de Pepper com o garom que tinha enchido a sua cabea desapareceram.

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- No tinha visto sua me recentemente? Algo errado? Existe algo que eu possa fazer para ajudar? - Est tudo bem. Pepper est fazendo aniversrio e queria passar com a famlia. - claro, com a famlia. - Isso no o incluiu. Ele nem sequer sabia muito sobre sua irm, Cat, segundo Pepper, era sua irm gmea do mal. Ele se sentiu mal por perder o aniversrio dela e jurou compens-la se ela deix-lo fazer isso. - Quanto tempo eu tenho para convencer voc a me dizer como eu posso encontr-la? - Ele sorriu e piscou para Lucy. Lucy ficou quase to vermelha como a cor de seu cabelo. Ela torceu o nariz apertando uma centena de sardas. Jake parecia um colegial e decidiu no local que se Gordy machucasse essa garota, ele seria o primeiro a colocar-lhe um olho roxo. - Eu estou do seu lado, Jake. Eu acho que se voc gosta de Pepper, portanto, no pode desistir. Venha, eu vou escrever o endereo da me dela. - Obrigado, Lucy. - Disse Jake quando ela lhe deu o endereo. Ela deu-lhe um beijo rpido na bochecha e desejou-lhe sorte. Deus sabia que iria precisar: seria em Seattle e trs mulheres contra ele. Todos os homens na terra se compadeceriam dele.

Hannah fez um pequeno almoo de po com frutas vermelhas frescas, cubos de queijo creme e nozes picadas por cima. Alm disso, um coquetel feito de framboesas, morangos, bananas, suco de laranja e iogurte de baunilha; e Pepper achou tudo saboroso como nunca tinha

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experimentado. Cat no ia se juntar a elas. Menina inteligente. Ela tambm deveria estar arrependida de Pepper estar em casa. Como Ben. Pepper no perguntou onde ele estava e sua me no disse nada. Pepper estava confortvel tendo a sua me s para ela. Depois de comer tudo o que podia. Ela estava cheia. Tinha comido mais nos ltimos dois dias do que costumava comer em duas semanas e ela estava com medo de pensar no que iria ver quando chegasse em casa e subisse na balana. Certamente, no final teria cinco quilos a mais. Ela esperava que, com alguns exerccios fortes, seria um tamanho 36 em poucos dias. - O que voc achou de Ben? - Hannah perguntou a Pepper. Pepper sabia exatamente o que queria dizer, mas que no iria ferir os sentimentos de sua me desnecessariamente. - Tudo bem. No que eu gosto de cabelo especialmente branco, mas tudo bem. -S eu cabelo branco o que me atraiu nele, alm de sua altura. Eu gosto de homens altos. Pepper se sentiu apreensiva falando de homens e seus gostos com sua me. Esse era o tipo de conversa que teria com Simone ou Lucy. Ela sabia que sua me preferia homens altos. Seu pai no media menos que um metro e oitenta. - Eu tambm gosto de homens altos. - Pepper disse. Especialmente quando eles sonham com olhos de chocolate e cabelo escuro e grosso: gostava de todos os seus metros e noventa. Pepper e sua me terminaram a conversa, logo ela poderia mudar de assunto e, em seguida, comeou a ajudar a limpar o resto dos pratos do pequeno almoo. Apenas quando estava colocando o ltimo prato na mquina de lavar loua ouviram passos na varanda e depois algum bateu na porta. - Voc est esperando algum? - Pepper perguntou a sua me. Hannah olhou para o relgio em cima da pia da cozinha e balanou a cabea. - Eu no costumo receber visitas neste horrio da manh. Pode ser sua irm. Se for ela, tarde para tomar caf. Vai ter que ficar sem comida. - Hannah brincou tocando levemente o brao de Pepper. - Vamos ver quem .

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Pepper olhou para a porta de trs e sabia que no era Cat, era muito alta, ombros muito largos, perfeitos. Ele era um homem e era uma silhueta que reconheceria em qualquer lugar. Ela engasgou quando sua me abriu a porta. Antes que Hannah pudesse cumpriment-lo. Pepper rapidamente se adiantou e disse seu nome quase cantando. - Jake! - Ela correu rapidamente para a porta com sua me, mostrando todos os seus dentes brancos. O que voc est fazendo aqui? O sol nasceu, os pssaros cantavam, a vida era bela. - Voc no vai me apresentar ao seu amigo? - Sua me perguntou sem tirar os olhos de Jake. Pepper logo recuperou sua sanidade. - No um amigo. s... ... - Pepper no poderia decidir como chamar um homem que estava profundamente apaixonada, mesmo um mentiroso do caralho. Os olhos castanhos de Jake brilharam divertidos, abrindo a boca em um sorriso. E isso a irritou ainda mais. - Ele era um amigo. - Pepper finalmente disse, levantando o queixo. - Bem, deixe-o entrar Patrice. - Hannah se adiantou e abriu a porta. - Patrice? - Os olhos de Jake piscaram divertidos e deu uma risada suave. Ento Pepper queria um pouco de fita adesiva para cobrir a boca de sua me. Pepper lanou um olhar severo a Jake que no ousava continuar rindo. - Sim, claro, venha. - Disse ela. - Voc deve ser Hannah. - Disse Jake, virando-se para a me de Pepper. Pepper estava irritada. Jake fez um aceno educado e agarrou a mo de Hannah. Ele, ento, teve a coragem de beijar o dorso de sua mo. - Prazer em conhec-la, senhora. - Disse ele, em seguida, voltou sua ateno para Pepper. - O que voc est fazendo aqui? - Pepper logo perguntou.

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- Eu vim por voc. Eu quero estar com voc, sei que mesmo dizendo que no, voc quer estar comigo. Pepper tentou ignorar o brilho nos olhos de Jake. Ele era como uma chama que a atraa, tentando seduzi-la, e teve de olhar para longe para evitar que isso acontecesse. - Voc no pode ter nenhuma ideia do que eu quero. Se voc tivesse, voc saberia que eu no quero um mentiroso e calculista... Jake agarrou-a e puxou-a. Ela gemeu, sabendo o que estava por vir, e foi incapaz de fazer uma pequena tentativa de resistncia. O problema era que o seu beijo, to molhado e quente, era tudo que ela pensava desde o seu ltimo beijo. Seus lbios nos dela eram como uma chama e Pepper derretia e se fundia nele. Seu corpo relaxou e o mundo desapareceu. At que sua me limpou a garganta. Pepper abriu os olhos e se afastou de Jake. O que ela estava pensando? Se ela pudesse cuspir fogo, Jake estaria gritando por algum para chamar os bombeiros. - Como voc se atreve? - Ela se virou para sair, mas ele a pegou de volta. -Desculpe-me minha senhora. - Jake disse a Hannah. - Eu preciso falar com sua filha. Pepper gritou enquanto Jake tentava lev-la at a porta. Ela lutou, inclinando-se para trs, mas ele a agarrou. Graas a Deus Jake no era um insensvel tentando machuc-la, porque sua me no ajudou em nada. Tudo o que ela fez foi ficar l com os olhos arregalados observando Jake atacando sua filha. Jake lanou a sua me um sorriso tranquilizador o que pareceu acalmar os receios que pudesse ter. A capacidade de sua me de deslumbrar-se diante da situao a deixava mais enfurecida. Ela continuou lutando, tentando se soltar, se torcendo, puxando, mas Jake a segurava firmemente. Finalmente, Pepper colocou o p sobre sua perna e foi capaz de fazer uma ltima tentativa de se livrar dele. - Me... solte. Eu... - Ofegou. - Como quiser.

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Jake a soltou e, com a sua prpria dinmica, Pepper saltou para trs rapidamente. Ela caiu no cho, e deslizou no cho de madeira para sentar ao lado do sof. Sentia muita raiva, estando ali sentada no cho, esperando para ver se tinha se machucado em algum lugar. Nada. Quando ela olhou para cima, sua me estava fazendo o que podia para segurar uma risada, e Jake. Ele estava em cima dela com aquele brilho maldito brilhante ainda nos olhos. Os olhos de Pepper se estreitaram quando percebeu o que estava acontecendo com eles. Como poderia sua me ficar ali parada sem dizer nada? Mas, de qualquer maneira, droga de Jake. Havia deslumbrado sua me. Ele havia enganado com seu sorriso, o mesmo que aconteceu com Pepper. Pobre mulher. Nem sabia o que tinha acontecido com ela. Merda, merda, merda! Se sua me no estivesse l, ela realmente teria jogado algo nele. Falaria coisas que Hannah provavelmente nunca ouviu sair da boca de uma mulher. Mas sua me certamente acharia que Malibu no era o ambiente certo e se esforaria duas vezes mais em convenc-la a voltar para casa. Em vez disso, Pepper segurou a lngua e respirou profundamente algumas vezes. Ela se levantou e limpou a parte de trs de sua cala jeans. Um olhar sobre os olhos brilhantes de Jake e viu os cantos dos lbios levantados o que quase fez Pepper repensar em lutar. - O que voc est achando engraado? - Disse Pepper usando um tom mais envenenado que conseguiu encontrar. Uma risada tranquila atrs dela a fez virar a cabea como se estivesse possuda. Sua me cobriu a boca. - No se meta nisso. - Advertiu Pepper. Pepper se sentiu como alvo de uma brincadeira e que era hora de acabar com a sua diverso. Estava com raiva, e tinha certeza que logo ia comear a bufar atravs de suas narinas. Desta vez foi ela quem comeou a agarrar. Vigorosamente agarrou a mo de Jake e levou-o para o seu quarto. Sua me poderia protestar contra o quanto quisesse, mas desta vez iria quebrar as regras e ter um cara em seu quarto. Com a porta fechada Pepper girou. - Como voc se atreve! Jake estava to perto que ela podia sentir o cheiro dos restos de uma bala de menta na

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boca. E eu queria provar. Mais do que qualquer outra coisa, queria sentir seus doces lbios em sua boca. - Eu me atrevo porque voc no me deu nem uma chance para eu me explicar. - Disse Jake. Ele a olhou fixamente e os dois ficaram olhando um para o outro por um longo tempo. Finalmente, ele recuou. J era ruim o suficiente que ele estivesse l no quarto dela, se ela ainda estivesse to perto no seria capaz de resistir, ainda por cima tendo uma cama que estava chamando a poucos metros de distncia. - Voc mentiu pra mim? - Pepper perguntou. - No to simples assim, h muito mais por trs... - Jake tentou responder. - Voc mentiu quando disse quem voc era? - Ela insistiu. Jake balanou a cabea. - S sobre o meu trabalho, nunca sobre quem eu sou. - Ele passou a mo pelo cabelo. - Era inofensivo, Gordy e outro amigo apostaram comigo que no seria capaz de convencer... - Ele ergueu a mo e tocou seu rosto. - Eu nunca pensei que... - Pensou o que? - Pepper recuou. - Que voc pudesse me levar para a cama to cedo? Sua voz tremeu e engoliu dolorosamente. - No isso. Todos esperavam que voc tivesse um pensamento presunoso e que seria divertido brincar. Mas voc no era assim e depois no sabia como te dizer como tudo isso aconteceu. - Sim, eu aposto que foi muito divertido. Engraado carregar a arrogante maldita para a cama, fazer amor, faz-la... - Pepper virou antes de as lgrimas que se formavam se derramasse de seus olhos. - Fazer o que com ela? - Jake perguntou. Ele se aproximou dela e puxou-a para perto. -Fazer o qu? - Ele repetiu no ouvido ternamente. Enquanto ele falava, Pepper queria envolv-lo com aquela ternura, mas o dano foi to profundo que esmagou sua dor no peito e tudo o que ela conseguia pensar era em uma fuga, fora

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de alcance. - No se preocupe voc j explicou, agora pode ir. - S menti nisso. - Jake disse. - Alm da mentira, tudo o que fizemos, tudo que eu disse a voc, foi srio. Pepper no falou, no conseguiu. Ela estava com medo de que, se abrisse a boca, choraria. Ela lutou para reter algumas lgrimas amargas como fez no funeral de seu pai. L estava ela, sentada no banco da igreja ouvindo todas as coisas belas a dizer sobre Frank Bartlett, as coisas pareciam que foram feitas para fazer uma pessoa gritar. Mas ela no ia deixar todas essas pessoas, a maioria das quais no conhecia, v-la quebrar. Em vez disso, ela esperou at que estivesse sozinha em seu quarto. Ela abraou uma das camisas de seu pai e chorou. Ela chorou tanto e por tanto tempo que pensou que tinha acabado todas as suas lgrimas. Ningum a faria chorar novamente. - Uau, eu estava errada. O amor no tinha regras. - Pepper mordeu o lbio para combater a dor, ela se recusou a deixar Jake ver os danos causados pelo seu amor. -Ok. - Disse Jake finalmente resignado. - Como voc quiser. - Ele se virou para sair, mas parou na porta. - Eu fui o homem dos seus sonhos at que descobriu que o carro era emprestado. - Ele estendeu a mo e tocou seu rosto. - No se deixe enganar por vaqueiros. Pepper ficou em seu quarto e esperou at que ouviu o carro de Jake. Ento ela chorou.

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Captulo 25
O resto do vero de Pepper esteve cheio de esculturas de areia, aerbica e kick boxing. O concurso de escultura na areia de Harrison seria em duas semanas e aproveitou todas as oportunidades que ela teve que praticar. As ferramentas que sua irm havia lhe dado facilitava muito as coisas. "Tudo o que precisa da sua ferramenta" seu pai sempre dizia. Ele estava certo. Pepper pensou quem levaria para o concurso. Lucy, no: ela tinha que preparar um casamento com suas flores. Simone no: Paul tinha voltado para casa e a toda hora estavam namorando. Sua me estava to ocupada com Ben que no se atreveu a pedir para sair. Como que eu convido minha me sem convidar o seu amante? Mesmo que ela no pudesse estar confortvel com essa relao. Assim, s restava Cat, tudo tinha melhorado entre elas durante o vero, mas ainda tinha um longo caminho a percorrer antes de pensar sobre a possibilidade de um feriado com ela. Pepper suspirou. Todos iam perder este grande evento, seria bom ir com algum especial para compartilhar a experincia com ela. Seria mais romntico se ... Pepper apagou a ideia. No seria. Ela olhou para fora da janela de seu quarto. As folhas das palmeiras foram levadas pela brisa, e pelo aspecto do cu, devia ter pelo menos cinco graus a menos do que o meteorologista havia previsto. Ela pegou um par de jeans azul de Londres de uma gaveta e uma camiseta de outra. Mais tarde, depois que o sol comeou a atravessar as nuvens, achou que colocou roupas demais, mas se preocuparia com isso depois. Neste momento, tudo o que importava era chegar arena. Queria chegar cedo, embora uma xcara de caf quente fosse importante. Pepper cheirou as flores quando abriu a porta de seu quarto. Uma mistura celestial de jasmim, rosa e algo frutado que Pepper no poderia reconhecer impregnava o ar.

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A mesa da cozinha estava cheia e Lucy estava trabalhando no seu mundo, terminando cinco grandes conjuntos que haviam sido encomendados para um jantar comemorativo naquela noite. Colocou um raminho de jasmim em um deles e, em seguida, deu um passo atrs para examinar seu trabalho. - Adorvel, querida. - Pepper disse enchendo um copo de gua e colocando no microondas, em seguida, tomou um caf Internacional. - Eu posso fazer um caf de verdade. - Lucy ofereceu. - No, obrigada, eu tenho que correr para chegar praia. - Essa coisa tem muito acar. V, eu vou fazer e voc vai lev-la para fora. Pepper aceitou a oferta de Lucy e foi embora. Ela ficou no degrau mais alto, como de costume, para ver onde estava a linha de mar alta. Ela suspirou. Em uma manh como esta, lembrou quando Jake pegou sua primeira praia para ver como ela fazia a escultura de areia. Ela teve tanta esperana nesta relao ... Irrealista? Ela no acreditou. A parte que mais doa era que Jake levou-a para a cama e fizeram amor com uma mentira no meio. Um homem no poderia estar mentindo para algum e fazer amor: poderia ter sexo, mas fazer amor e, definitivamente, o que ela e Jake fizeram foi amor. Pepper escolheu um local a cerca de 20 metros de distncia, agachou-se e comeou a empilhar areia com as mos rapidamente e obteve um comprimento de dois metros de areia. Poucos minutos depois, terminou com a base e, em seguida, comeou a esculpir areia removendo pedaos at chegar ao ponto em que teve que desacelerar para completar alguns dos detalhes mais finos. Ela vinha praticando todo o vero fazendo sereias, mas ainda no tinha certeza do que faria no Concurso de escultura de areia de Harrison Hot Springs. As sereias no eram originais, mas sempre gostou de pessoas. Seu toque pessoal foi a sereia que tinha sido salva de afogamento e estava com a cabea apoiada no colo de seu heri. Seria bom o suficiente para vencer um concurso? No nesta vida, mas era um comeo. Ela estaria l como um trabalho amador com alguns dos melhores profissionais do mundo, mas depois deste ano, teria que trabalhar e tentar fazer projetos mais difceis com muito mais detalhes.

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Aps uma hora de ficar dobrada, Pepper sentiu a tenso nas costas e teve de sentar-se para descansar. Onde foi Lucy com que o caf que ela prometeu? Examinou a escultura e tentou olhar atravs dos olhos do espectador mdio. Ela definitivamente poderia ver uma melhora em suas habilidades durante o vero, especialmente desde que tinha as ferramentas certas. Claro, ela tinha muito tempo para praticar. Cada vez o resultado final ficava melhor e hoje estava trabalhando para obter mais velocidade. Em um ou dois anos poderia competir por dinheiro real, no s para os 50 dlares dali, mas tambm em concursos que oferecem valores maiores. Lucy tinha feito um esboo para trabalhar e Pepper tinha jogado apenas um olhar breve. No era necessrio memorizar todos os detalhes, s precisava de uma ideia geral. Mas agora ela tirou do bolso e olhou mais de perto. Os braos e o torso do heri tinha uma forma agradvel, cada msculo foi integrado com o seguinte, como as ondas suaves. Tinha um bonito queixo quadrado agradvel que alguns diriam cinzelado e seus olhos olhando para o rosto da sereia eram sinceros. Ficou impressionada com o quo familiar parecia. Jake! Pepper franziu a testa. Lucy! Como se tivessem combinado, ela ouviu por trs o som de passos. - O que isso? - Pepper perguntou antes de lanar o esboo a Lucy. Lucy tinha as mos cheias com dois copos de caf fumegante. - O qu? - No me venha com essa: isso. - Pepper apontou o esboo com o dedo. - Sim, tambm parece muito bom. - Jake. Acusou Pepper. - Deixe-me ver. -Lucy deu um dos copos e tirou a foto. - Voc sabe? Voc pode estar certa. O que eu estava pensando? - Ela colocou um sorriso na boca. - Isso o que eu me pergunto. No acho que isso vai me fazer sentir falta dele. - Nunca pensaria... ah, isso muito bom para o futuro. - Lucy disse. - Uau, voc quase uma profissional. - E sentou-se no degrau segurando o copo com as duas mos. Ela escapou. Pepper olhou criticamente a escultura.

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- Eu ainda tenho muito a aprender. - Levantou-se, limpou a areia da cala jeans e sentou-se ao lado de Lucy. Tomaram o caf juntas. - S porque voc fez um bom caf no significa que eu tenha perdoado por me lembrar de Jake. - Pepper disse finalmente. - Eu sei, mas eu percebo que voc pode perdoar. - No conte com isso. - Pepper no estava disposta a ouvir Lucy falar de perdo e de uma segunda chance e toda essa baboseira. - Quando que voc vai terminar essas flores para o restaurante? - Assim que eu terminar o meu caf. - E, a propsito, por que voc demorou tanto? - Pepper perguntou. - O bom caf leva tempo. Pepper concordou com Lucy e ficaram em silncio por alguns minutos. - Estou contente de ver que no final voc fez isso. - Disse Lucy. - Mmm... - Pepper olhou para os lados. - Voc pode ter que fazer um heri diferente do que voc desenhou. Lucy sorriu. - A sereia parece boa. - Ela tomou um gole de caf. - Na verdade, eu nunca tinha visto to bonita, ou melhor dotada. - Observou, inclinando a cabea. - Este um evento para todas as idades, certo? - Claro, pensei que no faria mal a ningum, voc sabe, a maioria dos juzes so homens e tudo mais. - Pepper foi para a areia e fez concha com a mo em um dos seios da sereia. - um perfeito tamanho 90. Lucy olhou para seu peito. - Quem disse que tamanho 90 perfeito?

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- Mais ou menos todos os homens do mundo. - Respondeu Pepper. - Mesmo Jake? Pepper deu de ombros. - Eu no sei. Ns nunca falamos sobre isso. Ele estava muito ocupado fazendo suas mentiras parecerem crveis. - Ou talvez ele pensasse que voc era perfeita, como voc . - Disse Lucy. Pepper levantou-se e ficou na frente de Lucy, com as mos nos quadris. - Voc est me dizendo que eu deveria acreditar que ele perfeito, incluindo suas mentiras? - No ? - No, narizes. - Pepper se virou e levantou o p, deixando-o com todo o seu poder sobre a perfeita sereia tamanho 90. Quando os seios foram pisoteados suficientemente para ser um tamanho 70, ela virou-se para Lucy e foi para a casa. - Bem, ele deve ser. - Lucy gritou atrs dela. - Porque caso contrrio, voc no iria ficar to zangada. Pepper passeou pelo quarto. Perfeito. E o que mais? Ela ia e voltava quando se lembrou dos abraos de Jake, com seus lbios perfeitos subindo para as alturas mais altas, mais do que ela pensava ser possvel. Ela colocou as mos em seu cabelo e sentiu que queria arranc-los. Pensamentos como esses no eram bons. O que ela precisava era de um banho para remover toda a areia. E talvez colocando a gua muito fria tambm poderia remover a imagem de Jake. O gelo seria muito necessrio. Quando ligou o chuveiro, o telefone tocou e esperou para ver se Lucy vinha correndo para pegar. Depois de quatro tons desistiu. - Oi, querida. - Sua me cantava no seu ouvido.

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Por que diabos todo mundo estava to malditamente feliz? Pepper fez o seu melhor para soar muito feliz, mesmo bem-humorada, mas sua me sempre soube quando algo estava errado. - O que houve? - Hannah perguntou. - No me diga que voc no fez as pazes com o homem lindo. - O qu? - Pepper balanou a cabea com raiva. - Como que todo mundo acha que ele to bom quando tudo o que ele fez foi mentir para mim? - Bem... - No se preocupe, voc no o conhece. - Sim, mas Lucy... - Hannah tentou argumentar. - Lucy? Oua, eu te amo tanto, mas eu preciso cuidar de mim mesmo, e qual homem bom pra mim. - Disse Pepper. - E pare de ouvir Lucy, nem mesmo teve um namorado de verdade desde o colegial. - E passou a mo pelo cabelo e bufou alto. - Ok, querida, no quero incomodar, s queria dizer que eu enviei algumas fotos de quando voc esteve aqui. Pepper imediatamente se arrependeu de ter repreendido a me, mas ela sabia que se continuasse a conversar com sua me, provavelmente iria se tornar uma daquelas conversas sobre como encontrar o homem certo. - Olha, eu sei que voc quer o meu bem ... Como Lucy, mas eu preciso descobrir isso sozinha. Como esto as coisas por a? A voz de Hannah animou-se instantaneamente. - Bem, melhor do que nunca. Pepper suspeitava que o bom humor de sua me tinha algo a ver com Ben e revirou os olhos. A raiva estava fervendo por dentro e silenciosamente jurou nunca deixar um homem tornar-se to importante. Nesses momentos, preferiu pensar que todos os homens eram mentirosos bastardos. - Genial, me. Estou contente de ter encontrado algum. Oua, posso cham-la depois? Ia

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tirar a areia e gua salgada do corpo. - s vezes, um pouco de amor pode mudar tudo. - Hannah conseguiu falar, antes de desligar. Pepper desligou o telefone e o colocou sobre o balco. - Eu estou contente que ele te fez bem. Estava pensado em levar uma taa de vinho para o banheiro, mas, como no era nem meio-dia, levou uma limonada. Depois de alguns minutos de estar no chuveiro, Lucy entrou. Pelo menos, ela achava que era Lucy, porm, em Los Angeles, voc nunca sabia. Pepper olhou rapidamente. - Eu juro, Lucy, se voc e minha me no pararem de falar sobre minha vida amorosa ... Ela balanou a cabea. Lucy olhou para ela sem entender. - No importa. - Pepper derramou um pouco de xampu na mo e ensaboou a cabea. - Que vida amorosa? S queria dizer que eu vou sair. - Ok, ok. - Pepper colocou a cabea sob o chuveiro para no pensar. Quando terminou de colocar creme e secar o cabelo cobriu o rosto com uma camada espessa de creme e foi para o quarto e se encolheu na cama. Em cinco minutos ela estava dormindo.

A boca de Jake fechou sobre a dela enquanto ela lutava desesperadamente para respirar. Suas pernas estavam pesadas, atirou-as para baixo e sentiu como se fossem apenas uma. Ela podia ver que tudo parecia um filme, mas no foi, e foi incrvel. Escamas verdes e azuis cobrim, a maior parte do seu corpo e uma grande cauda de peixe substitua suas pernas e ps. Foi horrvel, mas, mesmo assim, no doeu. Talvez no tenha sido to ruim o afogamento. Jake segurou sua cabea no colo e esperou para ver se ela estava respirando antes de colocar presso em seu peito...

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Uma chamada brusca apagou a imagem e seus olhos se abriram de repente. Ela logo percebeu que era o telefone. Ainda no tinha vontade de falar com ningum, mas o telefone foi insistente. - Voc vai atender? - Ela gritou. No houve resposta. Resmungando, ela se lembrou de que Lucy no estava. Era Brad. Por que no pde resistir ao som do telefone sempre? - Eu estou indo para Catalina e queria saber se voc gostaria de ir. Catalina! Pepper se surpreendeu em considerar a oferta. No que ela aproveitasse cada oportunidade para ir para Avalon, que o homem que perguntou no era exatamente aquele que fazia seu corao danar no peito, apesar de fazer com que outras partes de seu corpo estremecesse de outra forma. Ele tambm era um homem que no mentiria para ela ignorando-a completamente a maior parte do vero. Desde que Jake fora a Seattle no havia retornado para tentar entrar em contato com ela. Ele ainda no a tinha felicitado pelo seu aniversrio. Se ele pode esquec-la to facilmente, ento ela no precisava sentir qualquer problema para atravessar o Pacfico com outro homem. - Claro. Quando que vamos sair? - Perguntou Pepper. - Voc pode estar pronta em uma hora? - Claro. - Pepper desligou, deitou-se e olhou para o teto, perguntando o que diabos ela estava fazendo aceitando o convite de Brad. Um momento depois, o telefone tocou de novo. -Bom dia, querida, sou eu, a amiga que voc trata como as sobras de ontem. Lucy no disse que liguei hoje de manh? - No, ela estava muito ocupada tentando forjar um plano para reaproximar Jake de mim. Voc pode acreditar que ela queria que eu fizesse uma escultura de areia desse homem? - Eu tenho notcia de seu trabalhador da construo. Quer ouvir, certo? Pepper ouviu uma inalao de ar do outro lado: Simone acabava de acender um cigarro.

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- No, e eu pensei que voc tivesse deixado esse hbito ruim. - Querida, voc vai quer ter mil destes quando eu te disser o que eu vi. E o que eu vi anula o nosso trato. Pepper revirou os olhos e afundou no colcho. - Certo. O que vale tanto para desejar que eu morra? - Ela fechou os olhos e esperou. Simone baixou a voz como se ela no quisesse que ningum ouvisse. - Eu vi o seu trabalhador da construo civil: Ele estava com outra mulher. As palavras de Simone foram como um soco no estmago. - Digo-lhe outra coisa, querida. Eles estavam bebendo, e muito... Pepper fechou os olhos e engoliu um soluo como uma plula amarga que tinha empoleirado na lngua. - Pare. - Disse balanando a cabea. - Eu no quero saber o que ele est fazendo nem com quem. Simone ficou em silncio por um momento. - Eu sinto por voc. Este homem quebrou seu corao, certo? Sim, Jake tinha quebrado seu corao. Ainda assim, ela no tinha certeza se estava pronta para admitir a ningum. - Nem um pouco. Na verdade, dentro de uma hora mais ou menos eu irei para Catalina com outro homem. - Ela fez uma pausa. - Quando voc viu exatamente? - Ah, faz muito tempo atrs. - Quanto tempo? - H um ms mais ou mais. - E voc s me diz agora? - Paul voltou pra casa e estivemos muito ocupados. Eu sabia que no saa mais com ele.

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Pepper fez um clculo rpido. Um ms e meio ela havia descoberto a mentira de Jake. Uau, no perdeu tempo. Ele poderia at ter visto esta outra mulher antes que ela descobrisse a verdade. Pepper engoliu dolorosamente. Simone estava certa, no podemos correr riscos com os trabalhadores. - Eu tenho que ir me arrumar. Ela desligou o telefone antes que alguma lgrima casse. Jake com outra mulher? Como poderia? Ele no era um heri absolutamente. Realmente foi um sonho e um pesadelo ao mesmo tempo. Por isso, era oficial, tanto Jake quanto ela agora estava com outras pessoas.

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Captulo 26
Pepper sentiu como se tivesse perfurado o corao para deix-lo morrer. Aquele beijo que salvou sua vida era um sonho que estava realmente longe da realidade. Que idiota ela tinha sido. No havia nenhum entusiasmo que normalmente Pepper sentia, quando ia para a Ilha Catalina e mal se lembrava do caminho at Long Beach. Nem mesmo o passeio de barco lhe chamou a ateno. Ela ficou sentada na parte de trs o tempo todo observando a espuma voando para cima e para baixo fora da popa do navio. O melhor foi uma baleia morta fornecendo um ponto onde as gaivotas e outras criaturas carnvoras poderiam sentar e comer. Pepper saiu do barco e sentiu o ar fresco e livre de poluio. Talvez esse fosse o problema; provavelmente esteve respirando ar poludo por tanto tempo que no conseguia pensar com clareza. A temperatura caiu para menos cinco graus desde que deixou Malibu e fechou o zper de sua jaqueta. Brad percebeu seu desconforto e jogou um brao sobre seus ombros. Ou isso, ou apenas sendo usado como uma desculpa para se aproximar. Pepper tentou relaxar no calor do seu corpo, mas ela realmente preferia o casaco. Ele pode fazer doce, ela pode ter um corao partido, mas Catalina tinha uma coisa que poderia faz-la, sem dvida, se sentir quente por dentro pelo menos. Leite de bfala. A mistura proprietria de Avalon e Baileys era celestial, Kahlua, vodka, creme de cacau e leo de banana. Uma mistura de chocolate divertido. Uma visita a Catalina no era completa se no experimentasse um. O vento despenteou o cabelo de Pepper enquanto ela e Brad iam para a cidade. O Bar & Landing Grill na Crescent Avenue era o melhor lugar que ela sabia que tinha leite de bfala e tambm uma boa maneira de escapar do ar frio. A fachada era parecida com uma porta de garagem grande, oferecendo aos clientes uma viso clara de Avalon Bay. Brad e ela se sentaram

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no balco com vista para a baa, onde o sol pode aquec-los. Pepper imediatamente pediu um leite de bfala. Ela queria ter alguma bebida para que pudesse comear a aliviar sua dor. Brad pediu uma cerveja. A garonete voltou em poucos minutos e Pepper tomou um longo e lento gole da bebida suave e sedosa. Se alegrando com o gosto, descendo por dentro e aquecendo cada centmetro do seu corpo. Foi assim por muito tempo desde que ela tinha tomado esta deliciosa bebida. Ela j havia tentado perguntar vrias vezes sem sucesso para saber o motivo do sabor, ningum conseguia torn-lo igual, nem mesmo o homem sentado ao lado dela. - Esta a essncia de Catalina. - Pepper disse a Brad. - to bom quanto as bebidas que preparo? Pepper ponderou sobre a questo. - Diferente. - Disse. No h razo para insultar o cara com quem estava saindo. Agora que estava l com ele, tentou estar o melhor possvel. Ela terminou sua bebida e pediu outra. A garonete a trouxe com a comida. Quando j tinha tomado a metade j se sentia melhor em todos os aspectos, incluindo o aspecto Jake. Uma sensao de bem-estar quente irradiou por todo o corpo e olhou para Brad deixando a mente em branco. Ela fechou os olhos e quase podia sentir o calor do seu corpo... No! Ela teve de lembrar a si mesma que era apenas o lcool que aliviava a sua dor... e bom senso, e o calor que sentia era apenas uma combinao de sol e Brad sentado to perto. - Quer experimentar? - Brad ofereceu. Ela balanou a cabea. - O que h de errado? Quase no disse duas palavras desde que chegou. Eu estava pensando que poderia alugar um carrinho de golfe ... Pepper estava pronta para alguma ao. Dar uma volta pela cidade em um carro de golfe com Brad poderia ser divertido. Foi sem dvida muito melhor do que sentar naquelas cadeiras to duras durante toda a tarde.

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- Agora eu estou ouvindo. Voc acha que vai haver uma lei contra a dirigir um carrinho de golfe, sob a influncia de lcool? - Pepper perguntou com uma risadinha. - No se preocupe, eu dirijo. - Respondeu Brad. Pepper no sabia se isso era um insulto sua conduo ou se era apenas uma maneira de dizer que ele iria ficar atrs do volante, porque ela estava bbada. Brad pagou a conta e poucos momentos depois, Pepper foi sentar no outro banco, frio e duro, de um carrinho de golfe azul e branco bastante utilizado. - Heeey! - Gritou segurando-se para salvar a sua pele. Eles entraram em uma curva acentuada direita para sair do estacionamento e se dirigiram para Pebble Beach Road. Ela j esteve na estrada panormica algumas vezes, mas no lembrava que fosse to divertido. Claro, ela nunca esteve bbada por aqui antes. Seguido pelo porto por alguns minutos antes de torcer por Wrigley Road, onde a velocidade de carrinho de golfe diminuiu consideravelmente por causa da inclinao. Quando finalmente chegou ao topo viram Wrigley Memorial sua direita. Estava fechado. Pepper se sentiu feliz. No estava feliz com a ideia de visitar o tmulo do Sr. Wrigley. Seguiram e logo alcanaram o topo do Monte Ada Road, onde Brad parou o carro e saiu. Ele caminhou at o topo da colina e Pepper ficou no carrinho. Quando ele no voltou imediatamente ficou nervosa. Ela queria jogar. No o tipo de diverso que Jake e ela tinham compartilhado, mas outro tipo de diverso seria bom. Pepper saiu do carro e foi at onde estava Brad. O nevoeiro se dissipou finalmente, e puderam ver uma vista espetacular do famoso Casino Avalon Catalina White. Alguns barcos, como brinquedos em uma banheira, flutuavam no porto de cor verde mar e as pessoas da aldeia pareciam insetos correndo aqui e ali. - Eu deveria ter trazido minha cmera. - Disse Pepper. - Minha me me trazia aqui quando eu era pequeno. Preparava o jantar e sentvamos aqui para comer e ver toda a atividade l embaixo. - Brad olhou Pepper. - Eu acho que ela s gostava de ficar longe de meu pai, e eu tambm. Brad olhou seriamente sobre o monte um bom tempo e depois se virou e voltou para o carro.

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Uau, isso foi profundo. Ela tinha acabado de ver o lado de Brad no sabia que existia. Depois disso, ela estava pronta para outro leite de bfala. Talvez se Brad parasse de agir como se estivessem em uma misso de vida ou morte. Pepper relaxou na cadeira. O vento em seu cabelo fez sentir-se bem, fresca, e tentou aproveitar a viagem, apesar do humor do motorista. Poucos minutos depois, eles pararam desta vez na borda de uma rea arborizada. Brad saiu e comeou a andar por um caminho cheio de mato. Ele poderia entender que ficariam a ver as atraes, mas o que esperava ver no mato? Pepper pensou s em fazer xixi. Engraado, sorriu e pensou em olhar furtivamente. Depois de esperar um tempo respeitvel, pensou em ir atrs dele, mas depois passou por sua cabea todas as cenas de filmes sangrentos que ela tinha visto e no tinha certeza de que era aconselhvel. Muitos jovens tinham morrido na floresta, no cinema, pelo menos, a fazer se sentir confortvel em segui-lo. Ela podia ver as manchetes: Mulher de Malibu encontra um final macabro na ilha rosa do amor. Fosse o que fosse que Brad estivesse fazendo por entre os arbustos, ela no queria fazer parte disso. Virando-se se recostou no assento duro e comeou a olhar as unhas. Em seguida, disse que precisava de uma manicure. Quando voltasse para casa, ela iria direto ao Spa Plaza Malibu. Alguns minutos se passaram e Pepper perguntou se iria sair dali. Ningum demorava tanto para fazer xixi. Ela se inclinou para o lado do carro e olhou para a estrada. Como um gato, ela sentiu que sua curiosidade era o melhor que tinha a seguir. Quando ela no aguentou mais saiu do carro e foi lentamente ver o local. Ela logo se viu cercada por sepulturas pequenas. -Ai! -Infelizmente, disse, olhando pelo cho em lpides de casa. Ela parou o tempo suficiente para ler algumas, mas estava um pouco arrepiada e continuou andando, tomando cuidado para no pisar em nenhuma das sepulturas. Ela parou em uma pequena clareira e encontrou Brad ajoelhado em uma pilha de pedras. Oh, Deus. Ele olhou para ela e depois comeou com uma casca de pau-ferro de a remover a pequena sepultura. Ela viu uma pedra azul pouco esquerda que dizia: "Gus, 1991-1999". A poucos metros de distncia foi a outro tmulo marcado com uma cruz um pouco maior tendo impresso na parte superior, "Peixe Freddie, afogou-se." Ela queria rir, mas tinha certeza de que

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seria desrespeitoso para descansar em paz, apesar de serem animais. Ela caminhou com cuidado entre pequenas lpides artesanais e um grande sentimento tocou seu corao. Depositou flores brancas frescas em uma lpide que dizia: Bonnie, 1985-1998". Pepper voltou para onde ela havia deixado Brad. Ele ainda estava agachado diante do monte recente. Ele colocou uma cruz na cabea com os olhos fechados, como se estivesse em orao. Pepper olhou para a cruz e viu o nome "Caador" gravado nele. De repente, ela sentiu que havia julgado Brad mal. Ela tocou seu ombro e, quando ergueu os olhos para olhar para ela, seus olhos brilhavam. - Meu cachorro. - Disse ele. - Recentemente, ele morreu e seu tmulo estava faltando uma cruz. Obrigado por ter vindo comigo. Pepper foi movida por todo o amor que gravado na pedra, na madeira, e at mesmo em plstico. Ela ficou sbria e ficou com o corao pesado. Ela acenou com a cabea, sentindo-se estranha e sem saber o que dizer. O nico animal que perdeu foi um peixe, mas, claro, no podia entender como isso devia doer. O vento soprou novamente e folhas sopraram em rajadas fortes no cho. - melhor devolvermos o carrinho de golfe. - Ele finalmente disse. No pouco tempo que levou para voltar ao local onde alugaram os carros, o vento tornou-se ainda mais forte e Pepper apertou a jaqueta ao redor. Ela puxou o cabelo em um rabo de cavalo, para evitar ter que tir-lo todo tempo do rosto. - Parece que voc vai ter que passar a noite aqui. - Disse o responsvel dos aluguis. - Quem disse? Perguntou Pepper. - Eles colocaram um aviso de navegao. - A pessoa que aluga apontou para o Cove Pleasure Pier Istmo. Pepper colocou a mo sobre os olhos e se esforou para ver, mas era muito longe. - Eu no vejo nada. - Ela olhou para Brad. - O que voc acha? Ele deu de ombros e no parecia preocupado.

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As pessoas comearam a fechar a loja. - , provavelmente, o tempo ficar muito ruim esta noite. - Disse ele. - O melhor que voc procure um quarto. Pepper olhou ao redor da Rua Crescent Avenue. Tudo o que ela via era o besunte e tijolos. - Onde todos eles foram? - Eles foram para casa. - Disse a pessoa responsvel pelos aluguis. Brad pegou sua mo e comeou a andar pelas ruas de paraleleppedos. Pepper viu que o Landing Bar & Grill tinha fechado. Parecia que ela no tomaria outro leite de bfala. Um pequeno peixe com salada teria sido bom tambm. Quase no tocou na comida, pois todo o sofrimento que vivenciou no cemitrio de animais tirou seu apetite. Brad segurou sua mo com fora e levou-a para baixo da avenida. Pepper imaginou que voltariam para a balsa. Que parecia bom: duas de bebidas, um passeio de carrinho de golfe, um olhar para o tmulo de Wrigley ... tinha feito tudo o que ela poderia fazer em Catalina, tinha visto o suficiente. Obviamente que no para Brad. Em vez de virar esquerda para ir para o terminal da balsa, virou-se e comeou a subir por um lado da rua. Pepper seguiu por alguns minutos, mas depois chegou a uma bifurcao na estrada e Brad tentou pux-la para cima de um monte muito longo e muito ngreme. Ela parou. Talvez ela estivesse um pouco contentinha, mas isso no significava que ela iria para onde ele quisesse. Ele agarrou a mo dela mais fortemente e um pouco de pensamento assustador passou pela sua mente: predador! Foi como Lucy o tinha chamado. Pepper puxou a mo e ela a deixou ir. - Para onde estamos indo? - No sabemos quando a balsa estar funcionando novamente. Ns conseguiremos um quarto antes que todos desapaream. - Disse Brad. Pepper casualmente riu e apontou o polegar sobre seu ombro.

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- Eu no sei se voc notou, mas as ruas esto vazias. No acho que haja qualquer problema em encontrar um quarto. Brad encolheu os ombros. - Pelo menos teremos, se precisarmos dele. Pepper pesou os custos, tentando decidir se teria ou no energia para enfrentar a mudana de altitude com a quantidade de lcool que ela havia tomado. Uma rajada de vento lhe deu calafrios por todo o corpo e cruzou os braos contra o frio. - Ok, mas quando acharmos o quarto quero ir buscar algo para comer. - Disse Pepper.

Lucy abriu a porta para um homem com o rosto vermelho. - Onde ela est? Lucy tentou fechar a porta, mas o homem com o rosto vermelho empurrou para reabrir. Ela ficou atrs da porta e se perguntou se ele lhe daria tempo para abrir a fechadura da porta de correr antes que ele pudesse alcan-la. - Onde est quem? - Lucy estalou. O homem com o rosto vermelho entrou e olhou em volta. - Brad. Aquele desgraado. Brad? O bastardo Brad. Bem, isso fazia sentido.

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- Voc quer dizer Brad, o garom? - Ela perguntou, ainda no estava completamente convencida que este homem no estava indo para cima dela. - Sim, onde est? - O rosto do homem estava comeando a tomar a cor normal. - Ele no mora aqui. - Disse Lucy. - Eu sei. O desgraado mora comigo e minha noiva. Bem, costumava morar. Sou Vic, ele deve ter falado de mim. Mas Pepper Bartlett mora aqui, certo? - Ele disse, quase sem respirar. - H? Pepper? - Lucy olhou sinos pendurados na porta do banheiro. Ela pensou em retirlos. - Tambm no estou certa que mora aqui. O homem com o rosto vermelho olhou para ela confuso. - Posso perguntar por que isso? Pediu Lucy. - Aquele bastardo roubou a minha noiva. Isso pedia que retirasse aos poucos os sinos. - Pepper sua noiva? - No, no a conheo. Essa a minha noiva. - Ele apontou para um carro na calada. O rosto de uma mulher latina estava ao lado da janela. Seu rosto tambm estava vermelho. Lucy se sentia melhor sabendo que Pepper no estava planejando se casar sem dizer a ela, mas ela estava completamente confusa sobre o que estava acontecendo. - Olha, eu no entendo do que voc est falando. Eu apenas cheguei em casa e ... Ela virou-se e viu um bilhete de Pepper sobre a mesa. - Ilha Catalina? - Ele murmurou. - O que isso? - Um bilhete. de Pepper. Vic tirou de suas mos e leu. - Obrigado. - Disse ele, lanando-o de volta. Ele correu para o carro e saiu dirigindo. Lucy tinha certeza de que o homem com o rosto vermelho havia violado uma lei sobre o

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direito privacidade e ficou doente porque ela era a culpada de que ele havia descoberto onde Pepper tinha ido. O suor escorria pelas costas. Era como se algum tivesse apertado o boto de pnico. Ela sabia que algo assim poderia acontecer se Pepper sasse com Brad. Lucy olhou ao redor da sala. Ela deveria ter feito mais para evitar esse problema: mais sinos pendurados, insistindo que a porta da entrada continuasse vermelha. Lucy colocou a mo em sua testa e tentou pensar. S lhe ocorria uma soluo.

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Captulo 27
Pepper sentou-se e esperou enquanto Brad estava se registrando no hotel. Era como os filmes: havia apenas um quarto. Se ela soubesse o que ele sabia, talvez achasse que ele tinha tudo planejado antes de eles chegarem. O quarto era feio e a pintura nas paredes ainda mais feias, com cactos em um fundo alaranjado. Pepper provavelmente imaginou que era como o sol no deserto. As colchas tinham a mesma cor laranja doentia com um pouco de marrom enlouquecedor. As torneiras estavam comeando a enferrujar, mas no tapete, pelo menos, no tinha visto nenhuma barata. Como ela no tinha planejado passar a noite fora, Pepper no tinha nada para se maquiar. A maquiagem que ela tinha estava toda em sua bolsa, um batom. Isso no seria suficiente, teria que retornar para a cidade e, uma vez l, tomaria outro leite de bfala. Eles se sentaram em um restaurante com vista para Avalon Bay e viram os ventos fortes mudando os navios de lugar como papel. As palmeiras estavam ameaando se separar das rvores e voar e s podiam ver gaivotas procurando um pouco de comida. Uma nvoa de gua salgada rodopiou no ar e, como Pepper viu, parecia que o vento no iria diminuir em breve. No havia dvida, que naquela noite estaria presa na ilha com Brad. A garonete estava diante da comida que tinha encomendado e parou um momento para observar a fria da Me Natureza. - Uff. - Disse. - Esperemos que vocs no estejam pensando em ir para casa hoje noite. Pepper deu uma mordida grande em seu hambrguer. Se ficasse com dez quilos mais gorda durante a hora seguinte, Brad no teria ideias estranhas mais tarde. Pepper olhou para ele.

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Ele estava sentado ali, sem mais, com os olhos fixos no horizonte. Provavelmente estaria pensando sobre o seu pobre co. Ela no podia imaginar como se sentiria se descobrisse que seu amado animal de estimao tinha sido estrangulado com sua prpria coleira. Pensou nisso e derreteu o corao e colocou a mo em seu brao. - Sinto sobre o seu co. - Disse a Brad. Brad apenas balanou a cabea e ficou olhando para frente. Homens como ele so difceis de decifrar e, francamente, muitas vezes dava mais sofrimentos que alegrias. Ele brincava com sua cerveja e ela terminou seus dois copos. Quanto mais bebia, sentia menos dor por causa de Jake.

Lucy andava pela sala. O bilhete de Pepper no disse se ele estava com Jake ou Brad, mas, pelo jeito do homem com o rosto vermelho, tinha uma ideia muito boa. Em todo caso, ela no poderia apenas sentar e esperar para contar a Pepper que um luntico poderia estar a caminho deles, atrs de Brad. Encontrou sem muita dificuldade o livro pequeno de telefone preto de Pepper com o telefone de Jake na letra 'N' de namorado. Havia alguns nomes que foram riscados, e o olhar que teve foi que Pepper logo precisaria de outra agenda preta. Lucy estava impaciente e comeou a batucar a mesa com os dedos quando o telefone de Jake soou. Quando a secretria eletrnica comeou a falar, j tinha comeado a deixar uma mensagem, quando ele atendeu. - Ei, Lucy, o que aconteceu?

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- Jake, graas a Deus voc est em casa... - Lucy parou sem estar completamente certa por onde comear. Ela no queria alarmar desnecessariamente ou soar como uma histrica. - Eu estou procurando Pepper, no est em casa. Ela deixou um bilhete dizendo que estava indo para Catalina, mas esperava que ela fosse com voc. - Se ela deixou um bilhete, eu acho que onde ela est. Mas no, eu no a tenho visto nas ltimas semanas. Ela deixou bem claro que no quer me ver novamente. A exploso do homem com o rosto vermelho veio claramente mente e me senti como um longo tnel escuro. - Eu estou preocupada. - Desabafou Lucy. - Eu tenho certeza que voc pode cuidar de Pepper. Jake poderia estar gritando em seu ouvido, mas tudo o que conseguia ouvir era o homem com o rosto vermelho gritando alguma coisa sobre Brad e sua noiva. Ela sentiu que estava tonta, ento sentou. - Lucy? Voc est bem? Lucy respirou fundo e tentou controlar o tremor em sua voz. - Ele est com ela. - O seu amigo, o garom? Jake ficou em silncio por um momento e Lucy quase desejou que no tivesse ligado. Ela gostava dele e no queria causar qualquer dor. - Olha, eu sei que voc esperava que ela e eu estivssemos juntos. - Disse Jake. - Eu tentei falar com ela, em Seattle, mas ela no quis ouvir. s vezes as coisas no saem como gostaramos. - Pepper pode estar em perigo. Voc tem que encontr-la imediatamente. - Espere um minuto, eu no acho ... - Jake, por favor!

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-Ok, agora voc est me preocupando. Por que voc est to nervosa? - Por favor! Diga que ir encontr-la? - Se eu for a Catalina, ela ficar com muita raiva de mim e de voc por mandar-me. isso que voc quer? - Isso exatamente o que eu quero. Pepper parece que j no sabe o que melhor pra ela. - Gritou Lucy. Jake estava calado e Lucy percebeu como deveria soar estranho o seu pedido. Ela respirou fundo para se acalmar. - Pepper deve estar com Simone. Voc j tentou ligar? - Perguntou Jake. - No est com Simone. No sei como dizer-lhe isso. Mas h mais uma coisa. - Disse Lucy. Eu tenho certeza que quando voc chegar at ela ver a loucura que fez e nunca mais entrar numa dessas. No te recriminaria. - Lucy, me diga agora. - Pediu Jake. - Pepper foi para a Ilha Catalina, com Brad. No havia nenhum som do outro lado e Lucy comeou a se perguntar se realmente Jake desligou. Finalmente, ele falou. - Ento, parece que onde ela quer estar. - No, no est onde ela quer estar, ela quer estar com voc. - Lucy, h mais alguma coisa que voc queira dizer? Porque eu tenho coisas para fazer. -Disse Jake. - Jake, eu no sei se eu teria que pensar o pior. Tem um cara que... est louco. - Disse Lucy, fazendo o possvel para controlar o tremor de sua voz. - Ele disse algo sobre Brad e sua noiva. Estou com medo de que Pepper seja envolvida no meio desta confuso. Jake conhecia esse tipo de raiva ao ver como Gordy tinha ficado. - O que diabos est acontecendo, Lucy? Lucy se esforou para respirar e a tontura comeou a diminuir. Da explicou tudo o que

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sabia pra Jake. - Ela est com problemas. - Lucy chorou. - Eu sinto isso. - Suas mos tremiam, mesmo pegando o telefone. - Voc vai busc-la? Mais silncio. - Jake, voc est a? - Olhe. - Disse Jake suavemente. - V descansar, relaxe e se acalme. - Eu vou pra Catalina, ligarei assim que eu souber de alguma coisa, mas eu s vou fazer isso por voc. - E eu agradeo. Lucy desligou e olhou para o sof. Descansar? Acalmar-se? Isso no aconteceria de forma alguma.

Jake estava com muita raiva quando desligou o telefone. Ele tentou esquecer, mas foi intil. Ele estava fazendo o que podia para aceitar o fato de que Pepper no queria estar com ele e naquele momento estava conseguindo. Isso no significava que ele no quisesse estar com ela, s que ele finalmente tinha aprendido quando era melhor seguir em frente. E agora isso. Ele esfregou o cabelo com a mo. Alm de furioso, ficou tambm preocupado com o que Lucy havia lhe contado aos gritos. O mais provvel era que estivesse imaginando coisas. Embora no gostasse do garom, amigo de Pepper, suspeitava que ele poderia fazer algo que pudesse prejudic-la. Lembrou de Gordy e da surra que tinha sofrido por estar com outra mulher. Lucy tinha falado de um homem irritado e sua

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noiva. Se Pepper estava no meio de uma disputa domstica poderia se dar mal. Na verdade, no era da sua conta, mas no podia deixar isso acontecer. Ele se sentiu mal por Lucy. Ela era a melhor amiga de Pepper e, no pouco tempo que a conhecia, ela tinha se tornado importante para ele. Ele gostaria de ter conseguido convenc-la de que tudo estaria bem, que ele iria resolver tudo. O problema era que ele no conseguia nem convencer a si mesmo. Ele abriu o celular e ligou para Gordy. Depois de explicar a situao de Pepper pediu-lhe que fosse ver Lucy. - No tem problema. - Disse Gordy. - Mas isso no ser mais uma oportunidade para eu tomar outra surra, certo? Jake lhe assegurou que no havia perigo e disse-lhe que ligaria quando tivesse notcias.

Passou uma hora e Lucy estava a ponto de subir pelas paredes. Ela no tinha tido nenhuma notcia de Jake. O piso j no poderia aguentar mais suas idas e vindas, abrindo um buraco no tapete. Passou por sua cabea que poderia estar enganada. Se Jake encontrasse Pepper e ela estivesse se divertindo com Brad, Pepper nunca iria me perdoar. Mas, e se ela estivesse certa? Ela continuou caminhando de l para c e marcou o nmero do celular de Jake. Tocou e tocou. - Atenda! - Ela gritou. - Atenda!

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Ao quinto toque, respondeu. - Por que voc no me ligou? - Eu no liguei porque eu ainda no cheguei a Catalina. Jake a tranquilizou de novo, e ela voltou a prometer que esperaria seu telefonema. Desta vez, Lucy iria fazer o que Pepper sempre fazia para acalmar os nervos: tomar um banho de espuma.

Duas horas mais tarde, Jake passava pelo cais em Avalon Per. O cabelo do pescoo em p ao pensar que Pepper estivesse tendo um caso na Ilha do Amor com outro homem, e no com ele. Ele parou quando atingiu Crescent Avenue e olhou para os dois lados da rua. Ele no tinha ideia de por onde comear, mas, em Avalon, no seria muito difcil encontrar algum. As chances eram de que, se ele se sentasse no mesmo lugar por um tempo, acabaria vendo todos os turistas que iam para a ilha. Jake entrou em um bar e se sentou em uma mesa de onde se podia ver as pessoas passando. Infelizmente, com o mau tempo, Avalon parecia uma cidade fantasma. A maior parte da atividade na ilha era a populao de gaivotas voando pelo cu procurando por comida. Depois de Jake tomar uma cerveja e comer um prato de quesadillas, a escurido comeou a se fechar em torno da vila. Ele tinha a inteno de passar a noite ali, mas, com o vento fazendo um escndalo, parecia que ele no tinha escolha. Ainda no era a poca do ano para o vento Santa Ana, mas, mesmo assim, este foi um vento forte o suficiente para causar um alvoroo

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considervel. Se tivesse vindo a Avalon por prazer, teria se hospedado em Inn no Monte Ada, um alojamento turstico ao estilo georgiano, com vista para a Baa de Avalon. Pelo menos foi o que ele e Angela tinham planejado quando falaram de vir aqui. Esse sonho se desvaneceu como os outros que partilharam. O Catherine Hotel, localizado bem no centro, parecia um bom lugar para passar a noite. Ele no tinha lembranas dolorosas h muito tempo. Tinha vrios carros de golfe estacionados na entrada, mas ainda havia vagas. Depois de reservar um quarto, Jake foi ao Mercado Von para comprar alguns objetos pessoais, mas, antes de voltar ao hotel, passeou por Crescent Avenue, olhando cada centmetro. As ruas estavam vazias e isso s o fez sentir-se pior. Se Pepper no estava entre as pessoas, s poderia estar em um quarto de hotel. De volta ao quarto, Jake tomou banho e ento deitou na cama com o controle remoto em uma mo e uma cerveja na outra. Ele passou pelos canais e no encontrou nada que ele quisesse ver. Enfim, no conseguia se concentrar em coisa alguma, seno em encontrar Pepper. Uma coisa era certa: se o garom a tivesse machucado, sem dvida, usaria seu rosto como um saco de pancadas. O tempo se arrastava, e cada vez que Jake olhava para o relgio, poucos minutos haviam se passado. Seria uma noite longa e, provavelmente, no conseguiria dormir. s nove horas, Jake no conseguia mais ficar no quarto. Ele pegou o casaco e saiu para o nico lugar que ainda estava aberto, o Landing Bar & Grill. Ele escolheu um banquinho perto da porta como um co de guarda espreita; quando, ocasionalmente, algum entrava, ele levantava a cabea esperando ver Pepper. Duas horas depois, ainda no havia sinal dela.

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Pepper no tinha pressa de voltar ao quarto do hotel, especialmente quando ela pensava que teria que escalar o Everest de sandlias, mas agora tinha a barriga cheia, tinha bebido muito e precisava dormir. - Vamos. - Disse jogando o tamborete de volta. Ela cambaleou para o lado e Brad estendeu a mo para recuperar o equilbrio. - Onde? - Perguntou ele. Ela sorriu docemente, com as plpebras abaixadas. - Ao quarto de hotel, mas no pense bobagens. Pepper colocou o dedo no peito de Brad e sentiu como se tivesse tocado em granito. Hmmm... Brad, o garom, tinha qualidades ocultas. O peito de Jake tambm era firme. Se ele estivesse aqui, ela lhe daria um banho e algumas coisas mais... Ela riu da ideia e Brad olhou para ela confuso. - No importa. - Pepper balanou a cabea de um lado para o outro e deu uma gargalhada. Eles estavam no meio da pista, quando uma van do hotel parou ao lado dele. - Querem que os leve a algum lugar? - O motorista perguntou. Pepper subiu animada. Podia ter bebido muito, mas no o suficiente para no perceber que subir o morro de carro era muito mais fcil do que se arrastar com suas sandlias de tiras. Uma vez de volta ao quarto, Brad foi tomar um banho e ela foi para a varanda. O centro de Avalon era uma grande sombra. Havia uma grande palmeira enfrentando o vento e vrios cactos

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logo abaixo de seu quarto. Pepper se lembrou de quando Jake disse que o fruto dos cactos era doce e suculento e, se forem mantidos juntos quando descascados, poderia evitar que ficassem presos em espetos. O que ela no faria para estar com aquele porco mentiroso nesse momento. - Jake. - Sussurrou. - Onde voc est? Ela suspirou. Era uma pena que ningum nunca lhe disse como namorar um homem sem ficar ligada a ele emocionalmente. De repente, tudo ficou escuro em Avalon e Pepper gritou. Recuado de volta para a sala, foi para a porta do banheiro tateando as paredes chamando Brad. A porta se abriu e sua mo entrou em contato com a pele, molhada, quente e peluda. Ah! Brad tinha tanto cabelo no peito que dava para tecer uma manta. Pepper engasgou e retirou sua mo. Como no havia percebido? Todo esse tempo ela esteve flertando com um homem das cavernas, porra. - Eles apagaram todas as luzes na aldeia. - Disse ela. - Eu tenho uma lanterna. - Disse Brad. Ele a levou para a cama e ela ficou imvel e esperou sem saber o que aconteceria se a luz no voltasse. Esperava que Brad no estivesse nu. Ela podia ter bebido muito, mas apenas toc-lo a fez se arrepiar e foi o suficiente para saber que nunca esteve em seus planos brincar de A Bela e a Fera. Pepper ouviu quando ele abriu o zper de sua bolsa e alguns segundos depois, uma pequena chama iluminou o quarto escuro. O rosto de Brad era como uma mscara, assustador. Felizmente ele estava coberto com uma toalha pela cintura. Poderia ter sido um momento romntico se no fosse Brad com seu corpo peludo diante dela. Em instantes, luzes da sala comearam a tremer e foi voltando lentamente, como quando ligamos um interruptor regulador de intensidade. Brad estava de p ao lado dela e ela fez o possvel para no olhar para todo aquele cabelo. Sim, ela definitivamente preferia uma pele suave e lisa a um gorila. Pepper captou o brilho nos olhos de Brad e ela sabia que seria melhor pensar em algo rpido para cortar pela raiz, qualquer ideia de que ela poderia transar com ele. Se ele queria pensar que havia algo mais entre eles, era problema dele, porque ela nunca lhe deu a entender que estivesse interessada em ser uma de suas conquistas.

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Ela bocejou, fingindo exausto, mas a verdade que toda essa atividade e o leite de bfala a tinha feito ficar com sono. Ela queria se aconchegar em uma das camas e at pensou em ir para a cama sem a sua chuveirada noturna, mas ir para a cama e acordar no outro dia limpa, lhe ajudava muito a comear o dia. - Eu acho que eu vou tomar um banho. - Disse enquanto se dirigia ao banheiro. Ela estava um pouco preocupada que ele tentasse se juntar a ela, mas o medo logo diminuiu: sentiu o cheiro de fumaa de seu cigarro e imaginou que ele havia ido para a varanda fumar.

Brad apagou o cigarro no aviso que dizia: "Este um quarto para no fumantes" na grade da varanda e atirou-o para o mato. Pepper tinha bocejado. Isso o que todas as mulheres faziam quando no querem transar. Por que no dizer a verdade? Por que no dizer que no querem fazer sexo? E onde diabos foram todas as mulheres que queriam sexo? Ele acendeu outro cigarro. Se ela no queria sexo, por que tinha concordado em vir com ele? Ele puxou a fumaa pelo nariz. Mulheres malditas e seus jogos. O vento tinha diminudo um pouco e havia mais espao entre as nuvens, deixando a lua despontar. No dia seguinte o tempo estaria melhor e o barco estaria funcionando novamente. Isso seria amanh, e agora era agora. Brad sabia que no teria outra oportunidade como aquela com Pepper e estava disposto a aproveit-la. Ele colocou a cabea no quarto e ouviu que o chuveiro ainda estava ligado. Excitou-se imaginando a gua correndo pelo corpo ensaboado de Papper e pensou em tomar banho com ela, mas ela poderia no gostar e arruinar qualquer chance que ele tivesse. Ele enfiou a mo no bolso

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e tocou no saco que continha duas pequenas plulas que ele havia trazido. Ela podia apreciar mais do que Alena. Brad entrou e abriu um pouco a porta do banheiro. A silhueta do corpo esbelto de Papper aparecia atravs da cortina transparente. Sentiu o pulso acelerar e comeou a abrir a porta; parou ao ouvir um rangido de passos no corredor fora do quarto. Na parte de baixo havia uma sombra. Ele prendeu a respirao e esperou e, finalmente, a sombra desapareceu. Brad vestiu uma cala jeans e foi para a varanda. Um minuto depois, a silhueta escura de um homem apareceu na calada. Brad se inclinou para um lado e bateu o corpo contra a parede spera. Por um momento, o homem parou, olhou para a varanda e Brad pode ver seu rosto luz da lmpada de rua. Filho da puta. Era o amigo de Pepper. O que diabos ele estava fazendo aqui? Sem dvida, ele havia vindo a pedido de Lucy para ver Pepper. Ainda assim, era uma ousadia t-los seguido at Catalina. Pepper tinha lhe dito, que no o via h algum tempo. Brad sorriu. Nada para se preocupar. Pensou. Tinha dado nomes falsos no hotel.

Os sapatos de Jake caram no cho com um baque e esfregou as solas dos ps. Avalon no era muito grande, mas tinha muitos hotis, e no tinha caminhado tanto desde que ele e Angela haviam feito trilhas nos fins de semana. Buscar Pepper em um carrinho de golfe tinha sido menos cansativo, mas percebeu que seria mais provvel encontr-la se ele estivesse indo a p. Ele tinha uma lista de hotis na ilha ao lado dele. Ele pegou e riscou todos aqueles que j havia visitado. Ningum tinha ouvido falar de qualquer um deles com o nome de Pepper e Brad.

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Isso no o surpreendeu, mas uma coisa era certa: com o servio de balsa suspensa se estivessem por l, ainda estariam pela manh. Jake estava deitado na cama, olhando para o teto. Por que ela tinha vindo aqui com Brad? Estava ferida. Era tudo o que podia pensar. Ele a havia ferido e ela tinha vindo aqui para curar-se. A surpresa foi que ela tinha vindo com um cara como Brad. Ele era o tipo de homem que poderia ter pego em um flerte inocente, mas namorar seriamente com ele? Nem pensar. Jake pensou sobre o que Lucy tinha dito. Se fosse verdade que Brad tinha brincado com a noiva de outro homem e que ele o estava procurando, por que Brad teria chegado a um lugar sem sada? Estupidez, era a resposta a esta pergunta. Para onde ele iria se quisesse sair dessa situao? Para as montanhas? Jake negou com a cabea. Tudo o que Brad encontraria l seria uma manada de bises e muita erva daninha e, se andasse o suficiente, chegaria Wrigley Ranch. E depois? O qu faria? Brad planejaria cavalgar com Papper sem destino? Para Jake, j era motivo suficiente para dar um bom soco naquele cara.

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Captulo 28
Pepper acordou. Uma mo acariciou seu cabelo e sorriu para seu toque. - Jake. - Sussurrou. Ela abriu os olhos piscando e recebeu o baque de um deserto alaranjado. - Jake? - Disse novamente levantando a cabea. Ela tocou em seu cabelo, onde sentiu a mo, e a decepo a inundou. No havia necessidade de olhar. No era Jake, que tinha acariciado seus cabelos. Pepper lanou as pernas para fora da cama e se levantou com um movimento frentico. - Que diabos voc est fazendo? - Perguntou Pepper. - Voc parecia um anjo ... - Olha, ns fomos forados a passar a noite juntos, mas isso no significa que a coisa vai acabar assim. - Eu no quis dizer ... - No seja tolo. - Disse ela. Brad olhou se divertindo. - Voc precisa de uma xcara de caf? - Ele levantou-se e colocou uma xcara de caf que fazia parte da diria. O caf no iria mudar o seu humor. Seria preciso algo muito mais forte, por exemplo, leite de bfala. Brad deu a taa e a olhou. Pepper tomou um gole, mas depois cuspiu de volta para o copo.

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- Isso no caf. - Disse ela. - Isto a gua de esgoto. Brad riu. - No to ruim, beba. Convido voc a uma xcara de caf melhor quando sairmos daqui. Pepper tomou outro gole e colocou a xcara no prato. - E se eu colocar um pouco de acar e leite? Pepper se levantou e foi ao banheiro. Quando ela saiu, Brad tinha decorado o caf para que pelo menos se parecesse com algo que se pudesse beber. - Aqui. - Disse ele. - Tente novamente. Ele havia tentado ser til, de modo que Pepper tomou um longo gole, esperando que fosse suficiente para satisfaz-lo. Engasgando com o mau gosto, colocou a xcara novamente no prato e se recostou com as mos para cima. - S, por favor, espero conseguir depois algo melhor. Poucos minutos depois, ela se sentiu quente, confusa e confortvel, e ela ainda no tinha tomado o leite de bfala. Ela olhou para Brad, e percebeu o quo atraentes eram seus olhos. Eles devem ser sua arma secreta contra as mulheres. Ento se lembrou de todo o cabelo sob a camisa, apenas poderia ignorar um pouco de cabelo. - Brad. - Disse suavemente. - Desculpe, no tive a inteno de rejeit-lo de forma to abrupta assim antes... Algum bateu na porta e Brad colocou um dedo na boca. Empurrou-a para a cama e ela caiu, metade no cho, metade na cama. - Minha cabea. - Gritou. - Eu estou sangrando. - Ela tocou e sentiu algo molhado. As pontas dos dedos de um vermelho brilhante. - Olha. - Disse ela, segurando sua mo. - Limpeza. - Disse uma mulher do corredor. - Mais tarde. - Gritou Brad.

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Ele se agachou ao lado de Pepper. - Deus, voc fez um corte na cabea. Espere aqui, eu vou conseguir alguma coisa. Ele voltou com uma toalha quente e mida. - Deus. - Disse de novo. - Melhor a gente se vestir e lev-la para a cidade. Pepper tinha outra ideia em mente. O que era um Cortezinho de nada quando se sentia to bem? - Melhor no. - Ela pegou a mo de Brad e puxou-o para dela. Brad puxou a toalha da cabea, estava encharcada de sangue. - Eu acho que melhor voc ir a um mdico na aldeia. - Deixe-me dar uma olhada. - Ela se levantou, foi ao banheiro e viu que Brad estava certo: ela poderia precisar de um mdico. Ela sorriu tolamente. No sentia dor, mas estava comeando a sentir tonturas.

Uma onda de adrenalina invadiu Brad. Ele no queria magoar Pepper. Ela conseguiu se vestir, mas no foi fcil, com todos aqueles botes e alas e ganchos. As mulheres usavam roupas demais: sutis, calcinhas, sapatos bonitos com tiras pequenas. Ele no tem muita experincia vestindo as mulheres, apenas tirando suas roupas, e no ajudava t-la nua em sua frente. Pela primeira vez, isso no era importante. Levar Pepper ao mdico onde algum pudesse dar uma olhada naquele corte era tudo que importava naquele momento. A vestiu o melhor que pde e saram para esperar a van do hotel. - Voltamos para almoar? - Pepper murmurou. - Depende. - Disse Brad. - Do qu? - Perguntou Pepper. - De como voc esteja. - Eu estou bem. - Disse ela. - Tenho certeza.

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A van chegou alguns minutos depois e Brad a ajudou a se levantar. Quando chegaram ao centro, Pepper sussurrou: - O leite de bfala? O mdico da aldeia a atendeu e depois de uma hora j estava tima. O corte acabou por ser de pouca importncia. "Os ferimentos na cabea tendem a sangrar muito", disse o mdico. Pepper ainda perguntou se ela poderia almoar e o mdico disse que sim, mas teria que ter calma nos prximos dois dias. Brad alugou um carrinho de golfe para que Pepper no precisasse andar. Encontrou alguns pequenos cafs que pareciam que estavam prestes a abrir, mas ele preferiu continuar procurando. Na grande avenida continuou em direo ao Casino de Catalina e finalmente parou em um lugar pequeno, com uma placa pintada mo dizendo Caf Doca Cassino. Brad olhou para o relgio, tinha muito tempo, as balsas no comeariam a sair dentro de algumas horas. Depois de comer, ainda tinha tempo para voltar ao cemitrio de animais e visitar o tmulo de Caador. Uma brisa fresca envolveu seu rosto, agradvel e refrescante, e Pepper se sentiu muito melhor. Se parecia mais com ela a cada minuto. Tudo se tornou turvo depois que tomara aquele caf. Ela no sabia o que tinha acontecido. Foi provavelmente uma mistura de no beber gua o suficiente com leite de bfala demais. Brad pediu o caf da manh sem sequer perguntar o que ela queria. Pepper no se importava. Ela estava com tanta fome que comeria carne de besunte, e ela tinha certeza que eles tinham ali para servir. Acontece que ela teve de se contentar com alguns ovos e bacon e um bolo junto com outra xcara de caf. A comida no era ruim. Em poucas horas ela estaria de volta na balsa. Ela podia ouvir Lucy dizendo "Eu te disse". Seria melhor no dizer nada de sua pequena aventura na Ilha do Amor com Brad. Alm disso, esta seria a ltima vez que iria sair com ele de qualquer forma. - Vamos. - Disse Brad, tomando-lhe a mo. - Temos poucas horas antes da balsa sair. Eu vou comprar algo para compensar o que houve com sua cabea. - Pepper fechou os olhos e imaginou que era a mo de Jake, que estava segurando.

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Seguiram pela praia e chegaram a uma rea onde haviam colocados mesas com joias feitas mo, roupas, e outras guloseimas para os compradores levarem de recordao. Alm das mesas, vrios homens estavam instalando um aparelho de som de um grupo musical em um grande palco de madeira. Bem na frente do palco tinha uma churrasqueira e dentro estava um porco de bom tamanho: algum daria uma grande festa naquela noite. As pessoas estavam andando lentamente como se estivessem se recuperando de uma louca noite. Alguns tinham xcaras de caf e outros, latas de cerveja. Brad soltou a mo de Pepper e ela se virou para ver o que tinha lhe chamado a ateno. Ela devia ter adivinhado, uma mulher alta, de pele escura com cabelo preto brilhando a luz do sol da manh estava pendurando joias com turquesa em uma das barracas. Ela sorriu e suas bochechas se elevaram at os seus olhos, fazendo-os quase desaparecer por causa dos montes carnudos. Dentes brancos brilhavam por trs dos lbios pintados e tinha um riso de infncia feliz. Do jeito que ela olhou para os homens e sorriu, ficou claro que ela sabia os efeitos que provocava no sexo oposto. Pepper olhou para Brad vendo que estava hipnotizado pela bela morena. Ela no se importava mnima, ela queria distncia dos homens. Ela riu suavemente, os homens no entendiam nada. - O que h de to engraado? - Brad perguntou. Pepper balanou a mo com desdm. - Nada. - Disse ela, mas Brad j tinha virado a sua ateno de volta para a mulher, que agora o chamava com seu sorriso largo. Ele foi pego na rede. Se fosse Jake que estivesse sendo tentado, ela optaria por agarrar seu brao e lev-lo dali. Jake! Ela se perguntou se iria sentir de novo seus braos fortes ao seu redor, fazendo com que se sentisse segura. Pepper fechou os olhos e se lembrou de quando eles fizeram amor no Imperial Beach. A memria era to intensa que mal percebeu quando Brad saiu de perto dela. A mulher continuava pendurando suas pratas e bijuterias turquesa em pequenos ganchos, olhando para Brad o tempo todo. Era um olhar que s uma mulher poderia reconhecer. Pepper continuou observando a mulher em ao. Que cara de pau. E se Brad fosse seu namorado ou

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marido? Como ela se atrevia? E como ele se atreve? Brad estava saindo com ela, ou algo assim. J chega, no ia desperdiar mais um segundo perguntando se ela deveria dar uma chance a Brad. Pepper olhou em volta. Ela no estava interessada em presenciar suas nuances de seduo. Tudo que ela precisava era que a levasse de volta ao centro, para que comprasse alguma coisa ou tomasse um caf de verdade. Um carrinho de golfe se aproximou e ela olhou para Brad. Ele estava ocupado tentando conseguir colocar sua lngua dentro da boca. Ela correu para o carro de golfe e pulou para o banco de trs, quando este desacelerou. - Quero ir ao centro, por favor. - Sussurrou. - Desculpe-me, senhora, isso no um de txi. - Disse. -V amos! Voc est indo para l no est? - Ela olhou por cima do ombro. O carrinho de golfe seguiu e ela olhou para trs novamente. Seus olhos se encontraram com Brad, mas era tarde demais, ela no estava com humor para ouvir explicaes pobres. - Vamos, vamos! Pelo amor de Deus, v em frente! - Sua voz era um grito quando ela bateu com o punho no encosto do assento. O motorista assustado finalmente entendeu e partiu a toda velocidade, no entanto, Pepper sentiu o corao acelerar ao ver que Brad os seguia. - Que diabos est acontecendo com voc? Porra, pise no freio? - Gritou para o motorista. O carrinho de golfe parou de repente e Pepper teve que segurar em ambos os lados para no cair. - Saia. - Disse o motorista. - O qu? Voc est louco? - Eu disse que isso no um txi. Pepper olhou para trs. Brad foi ganhando terreno e, em dez segundos, parou ao lado deles.

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- Para baixo. - Repetiu o motorista. Pepper afundou no assento. - Aonde voc vai? - Brad perguntou e levantou os braos, como se ele realmente no tivesse a mnima ideia do que estava acontecendo. Pepper fez um beicinho. - No me diga que voc est com cimes de mim. - Brad disse, rindo. - Eu estava olhando o que ela estava vendendo. - Sim, eu vi, e eu no sou ciumenta, no de voc e ela. - Ela cruzou os braos. - Vamos apenas dizer que eu estou cheia dos homens. Brad levou-a suavemente pelo brao e puxou-a para fora do carrinho de golfe. O motorista comeou a subir lentamente, balanando a cabea e resmungando algo sobre disputas domsticas. Pepper soltou seu brao. - Eu pensei que estivssemos nos entendendo. - Disse ele. Pepper parou. - Entendendo? Brad, eu nunca quis dar a voc uma impresso errada. O que entendo que voc preparar boas bebidas para mim e eu bebo. A coisa no vai alm disso. - Voc queria vir aqui comigo. - Sim, e isso foi um erro. Eu estou apaixonado por outro homem. - Pepper se ouviu dizer aquelas palavras e ela calou fundo. Se ela tivesse estragado tudo? Era tarde demais para que Jake voltasse para sua vida? - Eu me sinto terrvel por lhe dar a impresso de ... - Esquea. - Disse, esfregando seu pescoo. Mas Pepper sabia que as coisas tinham mudado entre eles para sempre. Ela se apoiava em um p e depois em outro. Passou um grupo de pessoas andando rapidamente em direo ao cassino onde iria um comear em breve um filme. Brad estendeu a mo e acariciou sua bochecha. - Eu preciso saber se Jake e eu ainda podemos dar certo.

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- E no importa que ele tenha mentido pra voc? Pepper de repente sentiu um gosto ruim. Lucy usou as mesmas palavras quando falou de perdo. - Todo mundo merece uma nova chance. Brad assentiu. - Voc vem pelo menos comigo para o Cemitrio de Mascotes?

Jake se sentou em um banco a uma quadra do casino e pegou o bilhete de volta da balsa. Horrio de sada, uma da tarde. Ele ainda tinha algumas horas para encontrar Pepper. Ele passou a mo pelo cabelo. Ele olhou em todos os lugares, em todos os hotis. Mesmo Lucy tinha feito a pergunta pra Simone para ver se ela sabia algo sobre Pepper: apenas confirmou o que j sabamos, que ela tinha ido para Catalina com Brad. Seu estmago protestou por estar vazio, olhou em volta pela grande avenida procurando um lugar para comer alguma coisa. Do outro lado da rua viu um lugar que tinha acabado de abrir e o cheiro que chagava at ele era maravilhoso. Ele comeou a caminhar em direo ao lugar, sabendo que a qualquer momento o dono poderia decidir fechar por algumas horas ou todos os dias, porque ele tinha algo melhor para fazer. Esse parecia ser o caminho da maioria dos habitantes que tinha seus negcios em Avalon. Jake pediu um caf e um sanduche pequeno de presunto e queijo. Cinco minutos mais tarde, o seu pedido j havia sido servido. Estava deixando uma gorjeta, quando viu um carrinho de golfe passar por ele em alta velocidade. Jake se virou para olhar. Detectou que um dos passageiros, era Papper. Outro carro passou acelerado com um homem e uma mulher com cabelo escuro dentro. Jake jogou o sanduche na lata de lixo mais prxima e lutou para manter seus olhos sobre os dois carros. Outro carrinho de golfe passou por Jake que o confiscou dizendo "caso de polcia". Afinal, ele tinha visto isso em muitos filmes. - Desculpe, eu tenho que levar seu carro. - Jake disse para o jovem condutor. Ele tirou uns 20 dlares do bolso e colocou nas mos do garoto. Com um pouco de sorte, seria suficiente para impedir que o menino chamasse a polcia, pelo menos por alguns minutos.

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Na metade do caminho a viu novamente. O carrinho virou uma esquina perto de uma rea arborizada e Jake pisou no pedal, mas o motor tinha um limite pequeno. Deus, ele podia sair e correr to rpido quanto ele. A um quarteiro de distncia do centro, o carro de Pepper diminuiu a velocidade e parou beira de uma rea arborizada. O outro carrinho com o homem e a mulher ficou atrs e longe o suficiente para que no fossem notados. Jake percebeu que este era o homem com o rosto vermelho que Lucy tinha falado. Ele ficou ainda mais para trs e esperou. Brad e Pepper saram de seu carrinho e Jake viu o que parecia ser uma gaze branca na cabea de Pepper. Ele sentiu um arrepio, se aquele bastardo tivesse ferido... Brad e Pepper desapareceram no mato e o casal os seguiu. Jake se dirigiu para a rea arborizada e seguiu o mesmo caminho. Um grande silncio caiu sobre ele enquanto olhava para todos os tmulos pequenos. Era como estar em uma biblioteca em que, se ele se atrevesse a fazer muito barulho, algum diria 'Shisss'. Um galho quebrou a seus ps e sentiu a adrenalina. Ele teve que se controlar para no correr atrs de Pepper.

Estar entre todos aqueles minsculos tmulos fez Pepper sentir os mesmos arrepios que no dia anterior. Ela cruzou e esfregou os braos. Brad ajoelhou-se no cho junto ao tmulo do Caador e tentou endireitar a cruz que fora colocada para ele no dia anterior, que havia cado. Ele puxou uma faca da mochila e rapidamente afiou melhor a madeira. Em seguida, lutou para coloc-la no cho, mas o barro era duro. Pepper estremeceu quando ele comeou a afundar a lmina da faca no cho. Um minuto depois, ele

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conseguiu fazer um buraco grande o suficiente para a cruz entrar mais facilmente. Depois de um tempo, ele se levantou e foi para outro tmulo. - Duffy? - Ela leu o nome da cruz. Brad assentiu. Pela primeira vez desde que o conheceu, Pepper viu a dor que ela nunca esperava ver em seus olhos. No por ela, pelo menos. Instintivamente, tocou em seu brao. - Ela morreu h muito tempo. - Que raa de co foi Duffy? - Perguntou ela. - Ele era um vira-lata. - Brad olhou para alguns dos outros tmulos e voltou a se ajoelhar, reposicionamento e removendo grama e pedras. - As pessoas se esquecem... - Disse ele. Pepper olhou de um tmulo a outro e depois olhou para Brad, que colocou a mo em seu rosto e enxugou um dos olhos com a manga. Pepper esperava no comear a chorar em voz alta, no queria se sentir obrigada a consol-lo. - Desculpe. - Disse ela entre dentes. Ela se moveu, inquieta, querendo saber quanto tempo teria que ficar entre todos aqueles pequenos tmulos solitrios. Um galho estalou atrs deles e Pepper quase saltou para os braos de Brad. Eles se viraram quando outro casal estava chegando do meio do mato. Brad no parecia exatamente feliz em vlos. - O que vocs esto fazendo aqui? - Ele disse a Vic A mulher que estava com o homem olhou para eles com um olhar de dio. Pepper queria dizer a ela para no se preocupar, ela no estava interessada em Brad. Fosse o que fosse que havia entre os trs, Pepper no se sentia confortvel sendo parte disso. Recostou-se e se afastou de Brad, dando espao para eles. - Eu pensei que voc fosse meu amigo. - Disse o homem a Brad. - Claro, que amigos no traem, certo? - No era s eu. Uma noite, quando eu acordei e voc no estava, ela estava na minha cama. - Tentou explicar Brad.

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Era mais do que ela queria ouvir. Outras incurses romnticas de Brad. Como diabos ela havia se misturado com isso? Vic no parecia feliz com as explicaes de Brad. Ele se aproximou de Brad e Papper se afastou mais ainda. Por mais que ela no quisesse ter nada a ver com Brad, no queria ver nada acontecer com ele. Ela olhou em volta procura de algum tipo de arma, caso fosse necessrio. Ela no tinha ideia do que este homem e esta mulher poderiam ser capazes. Pepper procurou rapidamente pela navalha de Brad e a viu no tmulo de Duffy. Um pequeno salto e seria dela, mas o mesmo poderia ser feito por Vic que olhou para Brad e franziu a testa, olhando de lado para a faca. Ele se moveu lentamente nessa direo. Que diabos Papper estava fazendo? Ia comear uma briga de faca? Jake decidiu que ele tinha visto o suficiente. Ele achou que seria apropriado aparecer antes que algum decidisse usar a faca e saiu da pequena clareira. - Merda. - Brad murmurou. - O que voc est fazendo aqui? Pepper sentiu seu corao saltar. - Eu vim para te levar para casa. - Jake disse a Pepper. Ela olhou para Brad. - Ns no podemos deixar ele agora. - Pepper respondeu. - Brad pode se cuidar sozinho. - Disse Vic. - Pergunte a ele. Brad concordou. - Voc pode ir, este problema meu. - Brad respondeu a Pepper. - Voc tem certeza? Seu amigo parece estar fora de si. - Sim, est tudo bem.

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- Espere. - Disse a mulher de cabelo escuro. - Voc no quer saber o que fez o seu namorado? Todos os olhos caram sobre Pepper. - Esse desgraado me drogou. - Marta correu para Vic tentando faz-lo escutar. Ele a afastou, mas ela se agarrou a seu brao. - Jantamos um pouco de comida tailandesa e depois eu fui dormir. Antes que eu percebesse o que estava acontecendo comigo, eu me senti completamente vontade e queria estar com voc, mas voc no estava em casa. - Brad foi o melhor que tinha na mo, hein? Pepper tremeu da cabea aos ps? Isto como Pepper se sentiu depois de beber o copo de caf que Brad havia lhe dado. Suspeitava que Brad merecia uma surra. Poderia se virar sozinho. Pepper no podia esperar para estar de volta em Malibu. - Vamos, vamos deixar essas pessoas com o seu problema. - Disse Pepper a Jake. Jake pegou sua mo e ela olhou para Brad no olho, com um desafio. - No espere me ver de novo em Beachside, nunca mais. Jake e ela saram no meio do mato. Ele apertou seus ombros. - Volto j. - Disse Jake. - No. - Pepper agarrou sua mo. - Seja o que for que est acontecendo l, eu no quero me envolver nisso. - E certamente no queria que Jake soubesse que Brad a tinha drogado. O que Vic e sua namorada fizessem com Brad no seria nada comparado ao que Jake faria com ele. Jake negou com a cabea. - Tenho que voltar, no podemos deix-lo com essas pessoas e aquela faca solta no cho. - Por qu? Pepper teimou. Jake olhou em seus olhos. - H algo que voc queira me dizer? Pepper hesitou e mudou de um lado e do outro e olhou para baixo.

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- No. - Ento espere aqui. Jake deixou-a ali e ela esperou cerca de dez segundos antes de ir atrs dele. Quando chegou clareira, viu um brilho de metal luz do sol. Vic tinha a faca de Brad nas mos, pronto para lutar. Pepper assistiu com horror como Jake lentamente se aproximou dos dois. Foi como uma cena de filme: homens adultos que lutam com uma faca na frente de seus prprios olhos. - No faa nenhuma estupidez. - Jake disse a Vic. - No se meta. Vic respondeu. Os olhos de Vic estavam cheios de dio e parecia realmente que queria fazer uma estupidez. Observava Brad atentamente e ele no parecia muito feliz com essa situao, mas no parecia fora de si. Seu rosto no demonstrou emoo, estava vazio. Pepper j tinha visto aquela expresso antes. Era a mesmo que estava no rosto de sua me no dia em que seu pai morreu. Pepper ficou com pena dele. Obviamente, Vic tinha sido um bom amigo, e agora a amizade deles tinha acabado para sempre. Pepper tocou no brao de Jake. Ele no pareceu notar, tinha os olhos fixos na faca que Vic estava segurando. Ela queria um heri, mas no queria que fizesse algo heroico e se machucasse. Quando se deu conta, Vic voou para Brad como um touro e enterrou a cabea em seu peito. Brad soltou uma rajada de ar e caiu de costas no cho. Pepper estremeceu. Ela tinha que encontrar um pedao de pau ou algo, qualquer coisa, para ajudar Jake se Vic se virasse para ele tambm. Brad levantou-se e Vic voltou a atac-lo. Ele deixou cair a faca e os dois caram no cho, dando socos e pontaps. Jake saltou e separou Brad de Vic. Enquanto Jake segurava Brad, Vic lhe deu um murro no estmago, mas Pepper no achava que essa era a inteno de Jake. Ela olhou para o cho e viu a faca a poucos centmetros dos trs homens, deu um pontap para evitar que algo pior acontecesse. Ela viu um grande pedao de madeira e logo o pegou, pois era o suficiente para machucar,

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se necessrio. Ela estava preparada para atacar. Punhos voavam, os corpos se contorcendo. No foi possvel ver claramente qualquer um dos homens durante mais do que alguns segundos. Finalmente, Jake deixou os dois. Havia lama e folhas secas em seu cabelo, como em Brad e Vic. Seno fosse to horrvel, Pepper teria rido. Em vez disso, ela gritou. - Parem! Marta tambm gritou: - Mate-o! Todo mundo olhou para elas. Pepper estava de p sobre os dois homens, segurando o tronco e apoiando o corpo em um p e depois no outro. - Vocs querem parar! - Pepper disse novamente. Ningum se moveu, mas viu que Vic olhou rapidamente ao redor. Ele estava olhando para a faca. Isto era uma loucura. Facas e lutas... Ela tomou uma posio e chutou a faca para mais longe com um pontap. Os dedos de Vic pegaram apenas o ar entre Pepper e a faca e, com um grito, ela pisou em sua mo. - Filha da puta! - Vic segurou a mo ferida. Apenas hesitou um segundo e virou-se para atacar. Pepper deixou de lado o tronco. Para que um tronco. Ela fazia kick boxing. Vic revidou com um chute no peito, ento virou o p e enfiou-lhe bem no queixo. Um sopro de ar dos pulmes de Vic foi ouvido antes dele cair no cho. Ela logo ficou em posio de dar outro chute, mas no foi necessrio. Tudo estava calmo, podia ouvir o canto dos pssaros nas rvores. Vic abriu os olhos e tentou se levantar, mas caiu de volta para o cho e ficou imvel. S ento percebeu que todos estavam olhando para ela. Jake comeou um aplauso. - Muito bem, a Mulher Maravilha. - Ele andou at ela e colocou as duas mos em seu cabelo. - Uma mulher que pode chutar a bunda de um homem me faz feliz.

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- Eles podiam ter me matado. - Disse Pepper. Suas mos tremiam e ela sentiu que seu corao ia explodir com a adrenalina. Que loucura. - Isso no foi o que eu vi de onde eu estava. - Disse Jake. Pepper sentiu-se corar. Ela se surpreendeu, mas ficou feliz de ouvir Jake a elogiando. - Voc est bem? Pepper perguntou a Jake. Jake balanou a cabea. - No at que voc me diga o que eu quero ouvir. - O qu? - Voc sabe... Vamos, diga. Pepper franziu a testa. - Que o homem dos meus sonhos? Jake balanou a cabea. - Isso tambm, mas no s isso. Pepper tinha certeza que sabia onde ele estava querendo chegar. Ela olhou em seus olhos e viu o que tinha visto na primeira vez que eles fizeram amor. Ele a amava. - Eu tambm te amo. - Disse. - Oh, Deus, Vic. Gritou Marta. Jake e Pepper se viraram. Brad estava agachado ao lado de Vic e no parecia to bem. Jake afastou Brad e colocou um dedo no pescoo de Vic. Sangue escorria por debaixo de seu corpo e Marta entrou em pnico. Jake colocou Vic de lado. Pepper ficou sem palavras: a parte de trs de sua camisa estava coberta de sangue. Jake abriu a camisa de Vic e viu onde ele estava ferido. Era uma perfurao com o tamanho de uma moeda pequena. Olhou onde ele estava deitado e viu a cruz quebrada de um tmulo. O

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sangue tambm estava l. - Meu Deus, eu o matei. - Gritou Pepper. Jake pegou seu telefone celular e jogou para ela. - Ligue para o 911, ou para um operador, ou para quem quer que tenhamos que chamar nessa ilha. Ela fez o que ele disse, mas no desviou o olhar de Jake, enquanto se ocupava em salvar a vida de Vic. Nunca viu ningum com tanto controle, trabalhando com tanta deciso, e olhou espantada como o homem que amava fazia um milagre. Os servios de emergncia levaram Vic pra Avalon e, como Jake sabia que ele iria viver, Pepper e ele estavam voltando para casa. - Eu poderia t-lo matado. - Disse Pepper. - Nunca mais posso voltar a fazer kick boxing. Jake segurou-a firmemente. - Mas voc provavelmente salvou Brad. Foi um acidente. - Ele pegou o telefone. - melhor chamar Lucy. Ela estava preocupada com voc. Pepper protestou. - No vai parar de pegar no meu p, nunca. - Eu tambm no. - Jake a pegou pelos braos. - Voc me enlouquece, mas eu amo voc. Acaba aqui sair com outros homens. Pepper olhou em seus olhos e viu o amor que ela tinha esperado toda a sua vida. - No mais. - Disse ela. Ela ficou em silncio a maior parte do caminho para casa, mas finalmente tinha que saber como Jake sabia o tempo todo o que tinha que fazer para salvar a vida de Vic - Foi um milagre o que voc fez l. Jake olhou para ela sem entender.

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- Pode me dizer onde que voc aprendeu a fazer aquilo? - No foi nada. - Disse Jake e esfregou a parte de trs do pescoo com uma mo. - Com isso so duas vidas que voc salvou. - Ela observou Jake remexendo em seu assento. - O qu? Havia mais? Jake suspirou. Ele a amava. Se tinha uma chance de ter um futuro juntos, teria que contar tudo. - Eu vou te contar tudo, se voc prometer no fugir mais. Pepper sentiu-se mal. Que surpresas ainda estavam para ser descobertas? Quantas mentiras ele tinha contado? - Eu prometo. - Disse baixinho. Jake respirou fundo e contou-lhe sobre Angela e que ele tinha sido mdico, em Portland, Oregon. Ela passou alguns minutos em silncio, refletindo sobre o que ele tinha dito. Finalmente, ele colocou um dedo sob o queixo e olhou em seus olhos. - E agora? - Finalmente ele pediu. - Agora. - Ela disse. - Acho que vou ter que aprender a viver tendo um amante mdico. - Talvez. - Disse Jake. - Nunca pensei que eu poderia retomar, como tambm... Pepper se sentiu mal por Angela. Inclusive podia entender por que ele no quis voltar a trabalhar por um tempo. Mas, deixar de ser mdico? Se fosse o que ele queria, ela teria que deixar as coisas assim, mas no faria nenhuma objeo em brincar de mdico de vez em quando.

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Captulo 29
Com o vero quase no fim, Pepper deixou apenas uma questo para ser resolvida. Era o tempo das esculturas de areia no campeonato de Hot Springs e Jake iria acompanh-la. Sentia-se tonta s de imaginar as esculturas construdas em uma das melhores areias do mundo, enquanto guardava suas novas ferramentas na bolsa. Mesmo depois de praticar durante todo o vero sabia que ela ainda no podia competir com os professores, mas esse dia chegaria em breve, ela tinha certeza. O voo para o Canad os levou navegando em um cu azul e, dessa vez, Pepper estava contente de ter um assento na janela. O Monte Baker e acordilheira das Cascatas eram visveis em todo o seu esplendor. Ela nunca tinha imaginado o quo espetacular poderia ser a vista a dez mil metros. Jake fez check-in no hotel e quando entraram no quarto, Pepper olhou feliz para uma dzia de rosas sobre a cmoda: de Jake, claro. Enquanto ele tomava banho, Pepper se sentou na beira da cama e desfez a bolsa. Ela colocou suas ferramentas de escultura perfeitamente alinhadas na cama, como um cirurgio a ponto de realizar uma operao. Ela se perguntou se era assim que Jake se sentia preparado para operar. Ela no poderia estar mais orgulhosa por Jake ter decidido voltar a atuar como mdico. Parecia um desperdcio ter esse dom e no us-lo. Pepper levou um canudo para soprar areia solta na qual tinha prendido uma corda para colocar em volta do pescoo, como faziam os profissionais. Colocou no pescoo, imaginando como seria se fosse uma medalha de melhor escultura.

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Ela estava pronta para dar o seu melhor, tinha certeza, e tinha encontrado a melhor ideia para uma escultura. Em vez da sereia com um tamanho perfeito de 90, optou por algo nico. Um dia, enquanto observava Gilligan no quintal de Jake, o pelicano marrom foi orientado para um monte de terra e parou, apenas olhando para a frente como se estivesse olhando para o mar. Pepper foi para casa naquele dia e pediu a Lucy que desenhasse alguns esboos. O monte tornouse o dorso de uma baleia e o canoeiro era Gilligan com binculos. Tudo o que ela precisava agora era sentir o cheiro da maresia e a sensao de areia entre as mos. Ela passou algum tempo sonhando com a escultura, at que algum bateu na porta. Abriu-a e l estavam os rostos sorridentes de sua me e Ben. - Ol, querida. - Disse Hannah entrando no quarto. Sua me usava um vestido amarelo estampado com abacaxi e tangerina e na cabea um leno revolto. culos escuros completaram seu look de Audrey Hepburn. Sua me, sem dvida, estava radiante. - O quarto dela mais agradvel do que o nosso, no ? - Hannah disse a Ben. Ben assentiu. Ele parecia desconfortvel e Pepper tinha vergonha de no ter feito nada para faz-lo sentir que ele era bem-vindo em suas vidas. - O que voc est fazendo aqui? - Perguntou a sua me. - Eu os convidei. - Jake disse atrs dela. Todo mundo olhou para o banheiro. Jake estava terminando de enxugar o cabelo com uma toalha macia branca e depois saiu pela porta do banheiro. - Eu achei que ela gostaria de ver o talento que voc tem. Hannah tomou suas mos. - Est chateada porque estamos aqui, certo? Pepper olhou para Ben, que ainda ficou em silncio perto da porta. Era bvio que sua me o amava e ela conseguiu perdoar Jake. Ela poderia ver quando todos estavam continuando com suas vidas.

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- Claro que no. Estou muito feliz. - Disse trazendo sua me para ela. O rosto de Ben se iluminou quando ela se aproximou dele. Era como se, de repente, Pepper tivesse tirado um peso do corao e podia jurar que o sentiu encher-se de amor. O sol brilhava, a gua reluzia, e a areia estava perfeita. Pepper terminou sua escultura dentro do prazo e, embora no tivesse sido classificada, sentiu que tinha ganhado algo melhor. Sua famlia estava se recuperando de seus ferimentos. Depois de passar horas sob o sol agachando, cavando, esculpindo, o que Pepper precisava agora era de um banho quente de espuma. Jake tinha outras ideias em mente. Ele insistiu que eles caminhassem na praia para ver todas as outras esculturas. - Eles no vo sair daqui. Vamos mais tarde. Vamos descansar um pouco. - Pepper disse oscilante. Jake resistiu, puxando-a para trs. - Por que no agora? - Perguntou. - Sim. - Disse Hannah. -Vamos agora. Voc pode no ver depois, as ondas podem levar tudo. - Acredite em mim. - Disse Pepper. - No iro a lugar nenhum. Duraro ainda algumas semanas. Eu preciso tirar essas roupas, eu realmente tenho que mudar de roupa. - Venha comigo. - Dise Jake. Ele apertou-lhe a mo e puxou-a delicadamente. Pepper percebeu que no ia conseguir faz-lo mudar de ideia. Ela caminhou relutante, mas continuou olhando para trs, olhando para sua me e Ben: caminhando lentamente ao longo da praia de mos dadas, passando por entre a multido de pessoas assistindo as esculturas. Pepper sorriu, sua me estaria bem. Alguns minutos depois, Jake parou. - Olha. - Disse ele, apontando. Havia um mar de gente sua frente. Onde quer que ela olhasse, havia crianas e adultos em p, caminhando, jogando.

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- O qu? - Ela perguntou, franzindo a testa sob o sol to forte. Ela colocou a mo sobre os olhos para ver melhor. Sua me e Ben chegaram a seu lado. Eles ficaram olhando na direo em que Jake apontava. Hannah colocou a mo boca, apertou os olhos em um sorriso. Pepper pensou que sua me fosse comear a chorar. - O que foi? - Pepper perguntou. - O que eu estou perdendo? Ela ficou na ponta dos ps, mas mesmo assim, ela no podia ver sobre todas as cabeas. Tudo que ela conseguiu ver foi um punho levantado em direo ao cu. O resto da escultura estava coberto por dezenas de pessoas que a rodeavam. Finalmente, Pepper apertando e deslizando entre sua me e Ben conseguiu enxergar e o que viu a deixou sem flego. A escultura era maior do que um tamanho normal e segurava a mo de uma noiva. O outro brao estava estendido para o cu como se estivesse prestes a levantar voo. Abaixo da escultura tinha um grande mural, tambm feito de areia, dizendo: "Quer se casar comigo, Pepper?". Os msculos do peito de Pepper apertaram em torno do seu corao e pode sentir que cresceu muito, e doa. Ela se virou para olhar para a pessoa responsvel por sua forma fsica, mas no viu. - Onde ele est? - Ela perguntou a sua me - Quem, minha querida? - Perguntou Hannah. - Quem? O que voc acha? Jake! Ele estava aqui... Ben a empurrou e puxou-a para que ficasse na sua frente. Quase no podia ver, pois havia duas pessoas em p na sua frente, mas o que ela viu fez uma lgrima nascer no canto do olho. Jake estava ajoelhado ao lado do mural que dizia "Quer casar comigo?" E segurando uma caixa. Quando olhou, ela pensou que seu corao iria derreter como chocolate quente. Sua me lhe deu uma cotovelada e andou para frente e as pessoas saam de lado para deix-la passar. Ela ficou na frente de Jake, incapaz de desviar o olhar da caixa pequena. Ele abriu e viu um anel de diamantes deslumbrante: Pepper colocou a mo no peito. Seu corao batia to rpido que pensou que iria desmaiar ou precisar de respirao boca a boca para ressuscitar.

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- Case-se comigo, Pepper. - Disse ele na frente de milhares de pessoas. - Case-se comigo e me deixe ser seu heri. Os olhos de Pepper se encheram de lgrimas e foi incapaz de falar. - Vou tomar isso como um sim. - Disse Jake. Ele tomou-a em seus braos e a beijou. Ela beijou seus lbios como se ningum mais no mundo estivesse l. Quando ela finalmente recuperou o flego, tudo o que pode dizer foi: - Uau.

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