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Qu es... un mdem?

Mdem es un acrnimo de MOdulador-DEModulador; es decir, que es un dispositivo que transforma las seales digitales del ordenador en seal telefnica analgica y viceversa, con lo que permite al ordenador transmitir y recibir informacin por la lnea telefnica. Los chips que realizan estas funciones estn casi tan estandarizados como los de las tarjetas de sonido; muchos fabricantes usan los mismos integrados, por ejemplo de la empresa Rockwell, y slo se diferencian por los dems elementos electrnicos o la carcasa.

La velocidad del mdem


Resulta sin duda el parmetro que mejor define a un mdem, hasta el punto de que en muchas ocasiones se habla simplemente de "un mdem 33.600", o "un 14.400", sin especificar ms. Estas cifras son baudios, o lo que es lo mismo: bits por segundo, bps. Se debe tener en cuenta que son bits, no bytes. En este contexto, un byte est compuesto de 8 bits; por tanto, un mdem de 33.600 baudios transmitir (en las mejores condiciones) un mximo de 4.200 bytes por segundo, o lo que es lo mismo: necesitar como poco 6 minutos para transmitir el contenido de un disquete de 1,44 MB. Por cierto: slo en las mejores condiciones. La saturacin de las lneas, la baja capacidad que proporcione el proveedor de acceso a Internet, la mala calidad del mdem o de la lnea (ruidos, interferencias, cruces...) suelen hacer que la velocidad media efectiva sea mucho menor, de 3.000 bytes/s o menos. Saber cul de stos es el factor limitante resulta vital para mejorar nuestro acceso a Internet. Asimismo, no se debe confundir esta velocidad nominal (la que se supone que podra alcanzar el mdem, por ejemplo 33.600 baudios) con la velocidad de negociado, que es aquella que se nos indica al comienzo de una conexin a Internet; esta ltima es aquella que en principio, y en ese momento, ha identificado el mdem del otro lado de la lnea como vlida, y tiene poco que ver con el rendimiento que obtendremos. As, una conexin en la que la velocidad de negociado ha sido de 31.200 baudios podra acabar siendo mucho ms rpida que otra en que se han alcanzado los 33.600. Slo debe tenerse en cuenta este valor cuando es anormalmente bajo (como 14.400 con un mdem de 33.600) o cuando nunca alcanzamos la velocidad mxima (lo que puede indicar que el mdem, la lnea o el proveedor son de mala calidad).

Tipos de mdems
La distincin principal que se suele hacer es entre mdems internos y mdems externos, si bien recientemente han aparecido unos mdems llamados HSP o Winmdems, que han complicado un poco el panorama. Internos: consisten en una tarjeta de expansin sobre la cual estn dispuestos los diferentes componentes que forman el mdem. Debido a las bajas velocidades que se manejan en estos aparatos se utiliza casi en exclusiva el conector ISA, aunque no resulta imposible en absoluto concebir un mdem PCI. La principal ventaja de estos mdems reside en su mayor integracin con el ordenador, ya que no ocupan espacio sobre la mesa y toman su alimentacin elctrica del propio ordenador. Adems, suelen ser algo ms baratos debido a carecer de carcasa y transformador, y al tener su propia UART pueden ser utilizados en ordenadores algo antiguos sin merma de rendimiento. Por contra, son ms complejos de instalar y la informacin sobre su estado slo puede obtenerse mediante software. Externos: son similares a los anteriores pero metidos en una carcasa que se coloca sobre la mesa o el ordenador. La conexin con el ordenador se realiza mediante uno de los puertos COM, por lo que se usa la UART del ordenador, que deber ser capaz

de proporcionar la suficiente velocidad de comunicacin; se supone que dentro de poco aparecern modelos que utilizarn los puertos USB, lo que facilitar su conexin y configuracin. La ventaja de estos mdems reside en su fcil transportabilidad entre ordenadores, adems de que podemos saber el estado el mdem (marcando, con/sin lnea, transmitiendo...) mediante unas luces que suelen tener en el frontal. Por el contrario, son un trasto ms, necesitan un enchufe para su transformador y la UART debe ser una 16550 o superior para que el rendimiento de un mdem de 28.800 baudios o ms sea el adecuado. Mdems PC-Card: son mdems que se utilizan en porttiles; su tamao es similar al de una tarjeta de crdito algo ms gruesa, pero sus capacidades pueden ser igual o ms avanzadas que en los modelos normales. HSP o Winmdems: son mdems internos (al menos no conozco ninguno externo, y dudo que fuera posible construirlo) en los cuales se han eliminado varias piezas electrnicas, generalmente chips especializados, de manera que el microprocesador del ordenador debe suplir su funcin mediante software. La ventaja resulta evidente: menos piezas, ms baratos. Las desventajas, que necesitan microprocesadores muy potentes (como poco un Pentium 133 MHz), que su rendimiento depende del nmero de aplicaciones abiertas (nada de multitarea mientras el mdem funciona o se volver una autntica tortuga) y que el software que los maneja slo suele estar disponible para Windows 95, de ah el apelativo de Winmdems. Evidentemente, resultan poco recomendables pero son baratos... Mdems completos: los mdems clsicos no HSP, bien sean internos o externos. En ellos el rendimiento depende casi exclusivamente de la velocidad del mdem y de la UART, y no del microprocesador.

Las normas de comunicaciones


Las transmisiones de datos por va telefnica se basan en una serie de estndares internacionales que deben cumplir los dispositivos implicados en la comunicacin. Cada norma define una serie de parmetros tales que permiten la correcta comunicacin a una cierta velocidad. As, cuando se dice que un mdem cumple con la norma "V.34", quiere decir que es un mdem que cumple una serie de especificaciones tal que le permite comunicarse con mdems de esa velocidad (y usualmente de cualquier velocidad inferior a sa). Las normas ms importantes son: Norma Explicacin Velocidad mxima (bps)

V.22bis

2.400

V.32

Comunicaciones mdem-mdem

9.600

V.32bis

14.400

V.34

28.800

V.34+

33.600

V.90

55.600

V.29

Comunicaciones mdem-fax

14.400

V.42 y MNP2-4

Control de errores

No aplicable

V.42bis y MNP5-10

Compresin de datos

No aplicable

Adems de estos estndares, existen dos pseudo-estndares (no son oficiales) para las transmisiones a 55.600 baudios: el "K56flex" y el "x2". Son incompatibles entre s; el de ms xito en Espaa parece ser el K56flex de Rockwell, aunque el x2 se usa mucho en Estados Unidos; estos pseudo-estndares se resisten a ser sustituidos por la norma oficial V.90 debido al excesivo tiempo que tard en aparecer sta.

Los comandos Hayes


Hayes es el nombre de una empresa que en los orgenes de la comunicacin por mdem (cuando 2.400 bps podan parecer una enormidad) defini una serie de comandos u rdenes para que el software de comunicaciones pudiera comunicarse con el mdem. Estos comandos tuvieron tanto xito que se convirtieron en el virtual estndar de comunicaciones, y los mdems que los comprenden (el 99,99% de los mdems modernos) se denominan compatibles Hayes. Los comandos Hayes ms comunes son: ATZ: inicializa o resetea el mdem. ATH: cuelga la lnea. ATDP nmero: marca un telfono por pulsos (mtodo de marcar de las lneas de telfono analgicas antiguas, que asigna tantos ruidos de marcado como valores de las cifras del nmero; as, el "055" se marcara haciendo 10+5+5=20 sonidos). ATDT nmero: marca un telfono por tonos (mtodo de marcar de las lneas de telfono analgicas modernas, que asigna un ruido de marcado por cada cifra del nmero; as, el "055" se marcara haciendo 1+1+1=3 sonidos).

La velocidad interna PC-mdem


A falta de un nombre mejor, es como designaremos a la velocidad con que se comunican entre s el PC y el mdem, bien sea ste interno (en cuyo caso lo har mediante el bus ISA), bien sea externo (mediante un cable conectado a un puerto COM). Esta velocidad puede (y debe) ser mayor que aqulla a la que se estn comunicando nuestro mdem y el mdem remoto. Cuanto mayor sea el flujo de informacin entre nuestro ordenador y nuestro mdem, ms libre estar ste para ir dando la informacin que recibe del exterior y mejor ser el rendimiento, sin cuellos de botella que lo ralenticen. Por ejemplo, si ambas velocidades fueran iguales (por ejemplo de 28.800 baudios), si el mdem estuviera recibiendo un caudal constante igual a esos 28.800 baudios y deseramos darle una orden ("dile al servidor remoto que quiero otra pgina", por ejemplo), debera cedernos parte de esos 28.800 baudios para que le pudiramos "hablar", lo que causara un desfase en la transmisin y una ralentizacin del proceso. Y si por algn motivo tuviramos la suerte de conectar unos instantes a ms velocidad de la normal (lo que se denomina un "pico" en la transmisin), no podramos aprovecharlo porque hemos puesto el tope en la velocidad nominal.

Siendo prcticos, digamos que la velocidad interna ideal para un mdem 55.600, 33.600 o 28.800 son 115.200 baudios (como vemos, mucho mayor de la nominal), mientras que para un mdem 14.400 es 57.600 baudios. Sin embargo, a veces resultan excesivamente difciles de controlar estos valores y deben seleccionarse valores inferiores, como por ejemplo 38.400 baudios para un mdem 14.400. En Windows 95 se seleccionan como una opcin ms del mdem, con el crptico nombre de "velocidad mxima". Quien limita estos valores, proporcionando o no soporte a estas velocidades, es la tan comentada UART, de la que trataremos a continuacin.

La UART
Se trata del chip que controla los puertos serie del ordenador. En el caso de los mdems internos no tiene especial importancia, ya que suelen traer la suya, preparada para la velocidad que necesitan. Los externos, sin embargo, puesto que se conectan a uno de los puertos COM ya existentes en el ordenador, dependen de la velocidad de la UART de ste. Las UART se designan con un nmero de referencia. Si bien han existido varios modelos en los casi veinte aos de vida de los PCs, los ms comunes han sido el 8250 y el 16550. La 8250 es el modelo clsico, que se us hasta mediada la vida de los 486; es capaz de manejar sin problemas mdems hasta de 14.400 baudios, pero resulta insuficiente para mdems ms rpidos. La 16550 es un modelo mucho ms avanzado que llega a proporcionar velocidades internas PC-mdem de hasta 115.200 baudios, ms que suficientes para mdems de 28.800, 33.600 y 55.600 baudios. Adems de un diseo ms complejo, tiene buffers de memoria en los que guardar informacin hasta que pueda ser procesada.

Otros modelos son la 16540, que es un modelo de transicin entre ambas y que como mucho puede manejar mdems de 28.800 baudios, aunque ya con ciertas mermas de rendimiento, y las diversas variantes y mejoras de la 16550 (16550AF y muchas otras de nmero de referencia superior). Para identificar el modelo de UART presente en un ordenador se suelen usar programas software que detectan el hardware, aunque los resultados no siempre son exactos. Uno de estos programas es el MSD de Microsoft, que viene con las ltimas versiones del DOS, as como en el CD de Windows 95 (si bien no se instala por defecto y debe hacerse a mano). Es un programa para DOS, como casi todos los que realizan estas tareas, y aunque es poco fiable presenta la ventaja de que casi seguro que disponemos de l.

Tanto en el MSD como en otros programas, si el programa detecta una UART 16550 o superior es casi seguro que ha acertado; sin embargo, si detecta una 8250 puede que no sea correcto y en realidad sea un modelo ms avanzado. Otros programas que detectan el hardware del ordenador son CheckIt, Agsi, PCConfig o Hardware Info; todos ellos pueden localizarse y obtenerse en Internet, en la direccin www.shareware.com o bien mediante Yahoo u otros buscadores. Para cambiar una UART que resulta insuficiente para instalar un mdem externo de cierta velocidad, deberemos cambiar la tarjeta que controla los puertos COM. En dicha tarjeta, generalmente ISA, es donde se encontrar la UART y los chips para el soporte de puerto paralelo, as como en ocasiones para la disquetera y los discos duros IDE. En los ordenadores ms modernos estas habilidades vienen integradas en la placa base, o al menos el soporte para discos duros. En muchos casos no har falta sustituir la tarjeta, sino que bastar con deshabilitar mediante unos jumpers en la misma el soporte de puertos COM y habilitarlo en la nueva tarjeta, que aadiramos sin quitar la antigua. Estas tarjetas (tambin conocidas como de I/O) son muy baratas, menos de 5.000 pts, pero resultan cada vez ms difciles de encontrar debido a la integracin de estos componentes en la placa base. Por cierto, tengo entendido que algunos mdems internos carecen de UART o bien no la configuran adecuadamente, por lo que es como si no existiera e intentan usar la del ordenador, lo que puede dar problemas de rendimiento, de conflicto entre dispositivos o complicar la configuracin del mdem. Si el rendimiento de su mdem interno no parece el correcto y la UART de su ordenador es un modelo antiguo, quiz sea su caso. De todas formas, esto no parece ocurrir en mdems "de marca".

Los mdems de 55.600 baudios?


...En realidad, de bastantes menos. Estos mdems, tambin conocidos simplemente como de "56 K" (un redondeo al alza que no se corresponde con la realidad), utilizan una serie de trucos para aprovechar mejor la lnea telefnica y poder recibir informacin a esta velocidad... a veces. Los problemas de esta tecnologa son: al otro lado de la lnea (por ejemplo en el servidor de su proveedor de Internet) debe existir un mdem que sea tambin de 55.600 baudios, y adems del mismo tipo (ya que existen tres estndares distintos); esta velocidad se utiliza slo al recibir informacin, al mandarla la velocidad mxima es de 33.600 baudios (aunque en Internet lo ms comn es recibirla); si en el camino la seal es transformada mltiples veces (lo cual puede ocurrir, por ejemplo, si se encuentra a gran distancia de su proveedor, lejos de un ncleo urbano o usa una centralita), resulta imposible utilizar esta tecnologa; la lnea telefnica debe ser de alta calidad; si no se conecta a 33.600 baudios sin problemas, seguro que no podr hacerlo a 55.600. Por todos estos motivos, la velocidad mxima real sern unos 45.000 baudios de media, suponiendo que todos los factores colaboren y las lneas no estn saturadas (lo cual desgraciadamente no es muy comn). Respecto a la distancia mxima ideal hasta el proveedor o la central telefnica correspondiente, se recomienda que sea menor de 3,5 millas (unos 5,6 Km). Sin embargo, puede merecer la pena adquirir un mdem de este tipo si sabemos que nuestro proveedor lo admite y nuestra lnea es de calidad, ya que cuestan poco ms que los de 33.600 baudios y si no son capaces de alcanzar los 55.600 funcionarn como mdems normales a 33.600 baudios, que no es poco. A este respecto, recuerde que en Espaa se usa mayoritariamente la norma K56flex, con la que son compatibles la mayora de los mdems V.90, pero no todos. De cualquier forma, recuerde que el factor ms limitante suele ser un mal proveedor, y que siempre conviene comprar un mdem de calidad contrastada de 33.600 baudios (un US Robotics, Diamond, Sitre, Zoom, Motorola...) antes que uno de 55.600 de padre desconocido...

La RDSI
Es decir, la Red Digital de Servicios Integrados (ISDN en ingls), o lo que es lo mismo: la lnea de telfono digital. Lo que distingue a estas lneas no es el cable, que en la mayora de los casos es el mismo, sino el mtodo de utilizarlo: se utiliza la lnea telefnica digitalmente en vez de analgicamente, lo cual implica que la cantidad de informacin transmitible por la lnea es mayor. Digitalizar cualquier cosa siempre implica perder una infinitesimal cantidad de informacin de la seal analgica original, pero en el caso de la voz resulta imposible de percibir para cualquier ser humano (y para muchas mquinas). A cambio obtenemos un mayor ancho de banda (cabe ms informacin) y mayor pureza de seal (una vez digitalizada no se pierde informacin). Una lnea digital comn tiene un ancho de banda de 128 kilobaudios; s, 128.000 baudios!, que pueden repartirse en dos canales de 64 Kbaudios. As, podemos tener dos lneas de telfono, o una lnea de telfono y una conexin a Internet de 64.000 baudios, o una conexin a Internet de 128.000 baudios. Y son cifras reales y absolutas, no como los 55.600 baudios de los mdems de que hablbamos antes... La pega suele ser econmica, claro. Estas lneas cuestan ms dinero al contratarlas y mensualmente, adems de que los proveedores de Internet piden un extra a quienes quieren conectarse a estas velocidades, lo que es lgico si pensamos en que un solo cliente que se conecta a 64.000 baudios ocupa ancho de banda como dos o tres con mdems normales de entre 14.400 y 33.600 baudios, y el proveedor paga bastante por dicho ancho de banda. Por lo dems, instalar y manejar una conexin a Internet por RDSI no es mucho ms difcil que hacerlo con una normal, y muchas veces se ofrece incluso un paquete que incluye la

contratacin de la lnea con Telefnica (o Retevisin o quien sea), la tarjeta RDSI, la conexin a Internet y la instalacin a domicilio de todo. Por ltimo comentar que estas conexiones se realizan mediante un aparato similar a un mdem que, al ser casi siempre interno, recibe el nombre genrico de tarjeta RDSI y que no resulta excesivamente caro. Dispone de sus propias UART especiales capaces de alcanzar esos 128.000 baudios, por lo que no debera depender de las capacidades del ordenador; pero debido a la gran cantidad de informacin a manejar y a que se supone que buscamos un rendimiento adecuado (si no, mejor no gastarnos tanto dinero), el ordenador deber ser medianamente potente, un 486 o preferiblemente un Pentium.