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PRLOGO

I Npoles Novembro de 1749


O rudo era quase inexistente, mas acordou-o, ainda assim. No era suficientemente forte para acordar fosse quem fosse de um sono profundo, mas a verdade era que ele no dormia bem havia anos. Parecia metal a raspar na pedra. Talvez no fosse nada. Apenas um rudo domstico banal, andino. Talvez um dos criados que tivesse decidido madrugar. Talvez. Por outro lado, talvez fosse algo menos auspicioso. Como uma espada, por exemplo. A raspar acidentalmente numa parede. Estava ali algum. Sentou-se na cama, escuta. Por um instante reinou um silncio absoluto. Depois ouviu outro som. O som de passos. A subir furtivamente as frias escadas de pedra. Um som que mal pressentia nos limites da conscincia, mas que era definitivamente real. E aproximava-se. Saltou da cama e correu para as portas envidraadas que davam para uma pequena varanda, na parede oposta da lareira. Puxou as cortinas para um lado, abriu silenciosamente a porta e esgueirou-se para o ar glido da noite. O Inverno aproximava-se rapidamente e os seus ps nus gelaram no cho de pedra. Debruou-se sobre a balaustrada e espreitou para baixo. O ptio do seu palazzo estava envolto numa escurido tenebrosa. Concentrou-se, procurando um reflexo, um vestgio de movimento, mas no se via o menor sinal de vida l em baixo. Nem cavalos, nem carruagens, nem criados. Mal se distinguiam os con11

tornos das casas do outro lado da rua, embora se recortassem contra os primeiros raios da alvorada, que se fazia anunciar por detrs do Vesvio. J assistira vrias vezes ao nascer do Sol atrs da montanha, com o seu rasto de ameaador fumo cinzento. Era uma viso majestosa e inspiradora, que geralmente lhe dava um conforto que pouqussimas outras coisas conseguiam proporcionar-lhe. Mas esta noite era diferente. Parecia-lhe que um prenncio maligno pairava no ar. Voltou rapidamente para dentro e enfiou uns cales e uma camisa, sem se dar ao trabalho de apertar os botes. Havia necessidades mais urgentes a considerar. Correu para a cmoda e abriu a gaveta de cima. Os seus dedos tinham acabado de alcanar o cabo do punhal quando a porta do quarto se abriu de repelo e trs homens irromperam pelo compartimento, de espada em riste. A luminosidade fraca das brasas que restavam na lareira revelou ainda uma pistola, empunhada pelo homem do meio. A luz, por fraca que fosse, permitiu-lhe reconhecer o homem. E soube instantaneamente qual era o motivo daquele assalto. No faa nenhum disparate, Montferrat rouquejou o chefe dos atacantes. O homem que dava pelo nome de marqus de Montferrat levantou os braos num gesto conciliador e afastou-se cuidadosamente da cmoda. Os intrusos dispuseram-se sua volta, as lminas das espadas a pairarem ameaadoramente diante do seu rosto. Que est a fazer aqui? perguntou, num tom prudente. Raimondo di Sangro embainhou a espada e pousou a pistola na mesa. Pegou numa cadeira e atirou-a em direco ao marqus. A cadeira embateu num sulco do soalho e caiu ruidosamente de lado. Sente-se ordenou num tom brusco. Desconfio que isto vai demorar um bocado. Montferrat endireitou a cadeira, sem tirar os olhos de Di Sangro, e sentou-se, hesitante: Que deseja? Di Sangro estendeu a mo para a lareira e acendeu um pavio, de que se serviu para acender uma lanterna a leo. Pousou a lanterna sobre a mesa e pegou novamente na pistola, com a qual acenou aos seus homens. Estes fizeram um sinal de assentimento e saram do quarto. Di Sangro puxou outra cadeira e encavalitou-se no assento, cara a cara com a sua presa. Sabe muito bem o que eu quero, Montferrat replicou, apontando ameaadoramente a pistola de pederneira, de dois canos, ao seu interlocutor, enquanto o observava. Por fim prosseguiu, num tom cido: Pode comear por me dizer o seu verdadeiro nome.
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O meu verdadeiro nome? Deixemo-nos de brincadeiras, marquese disse Di Sangro, arrastando ironicamente a ltima palavra, o rosto transbordante de condescendncia. Mandei examinar as suas cartas. So falsas. Na realidade, parece que nenhum pormenor das escassssimas informaes que deixou escapar acerca do seu passado, desde o instante em que aqui chegou, contm a mais nfima parcela de verdade. Montferrat sabia que o seu acusador dispunha de todos os recursos necessrios para fazer tais inquritos. Raimondo di Sangro herdara o ttulo de principe di San Severo prncipe de San Severo com a tenra idade de dezasseis anos, aps a morte dos seus dois irmos. Contava Carlos VII, o jovem rei de Npoles e da Siclia, de origem espanhola, entre os seus amigos e admiradores. Como possvel que me tenha enganado tanto acerca deste homem, pensou Montferrat com um sentimento de horror crescente. Como possvel que me tenha enganado tanto acerca deste stio? Aps anos de tormento e dvidas sobre si mesmo, abandonara finalmente a sua demanda no Oriente e regressara Europa, menos de um ano antes, seguindo para Npoles por Constantinopla e Veneza. No tencionava permanecer na cidade. O seu plano inicial consistia em prosseguir em direco a Messina, de onde se faria ao mar para Espanha e, possivelmente, regressaria sua terra, Portugal. A ideia f-lo pensar. A sua terra. Uma expresso feita para outros, no para ele. Uma expresso vazia, oca, espoliada de qualquer sentido pela passagem do tempo. Npoles acalmara as suas ideias de rendio. Sob o domnio dos vice-reis espanhis, tornara-se na segunda cidade da Europa, depois de Paris. Representava tambm uma nova Europa, que ele comeava a descobrir, uma Europa diferente daquela que deixara para trs. Era uma terra onde as ideias do Iluminismo conduziam as pessoas para um novo futuro, ideias que eram abraadas e alimentadas em Npoles por Carlos VII, campeo das conferncias, do estudo e do debate cultural. O rei fundara uma Biblioteca Nacional e um Museu Arqueolgico, que albergava as relquias desenterradas das cidades recm-descobertas de Herculano e Pompeia. No menos sedutor era o facto de o monarca ser hostil Inquisio, que tanto atormentara a anterior vida de Montferrat. Desconfiado da influncia jesuta, optara por suprimir cautelosamente a ordem nos seus territrios, conseguindo faz-lo sem despertar a ira do papa. Assim, o viajante retomara o nome e o ttulo que usara em Veneza, muitos anos antes: marqus de Montferrat. Perdera-se facilmente na
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movimentada vida da cidade e dos seus visitantes. Vrios pases haviam fundado academias em Npoles para albergar a constante torrente de viajantes que vinham estudar as cidades romanas acabadas de escavar. Montferrat no tardou a conhecer intelectuais, tanto locais como estrangeiros oriundos de toda a Europa, homens com ideias semelhantes s suas e mentes igualmente inquisitivas. Homens como Raimondo di Sangro. Uma mente inquisitiva, sem dvida. Tantas mentiras prosseguiu Di Sangro, sopesando a pistola e fitando Montferrat com um incontido lampejo de cobia nos olhos. Mas com um curioso e interessante pormenor: aquela querida velhota, a condessa de Czergy, diz t-lo conhecido por esse mesmo nome em Veneza, Montferrat... h quantos anos? Trinta? Mais? O nome cravou-se no falso marqus como um punhal. Ele sabe. No, ele no pode saber. Mas desconfia. evidente que a cabea da velha j no o que era. Os efeitos do tempo acabam por nos apanhar a todos, no verdade? continuou Di Sangro. Mas ela mostrou-se to insistente a seu respeito, to clara, to segura ao afirmar que no estava enganada... que se torna difcil classificar as suas palavras como delrio provocado pela senilidade. Depois descubro que o senhor fala rabe como um nativo. Que conhece Constantinopla como a palma das suas mos e que viajou muito no Oriente, fazendo-se passar, impecavelmente, ao que me consta, por um xeque rabe. Tanto mistrio num s homem, marquese! Desafia a lgica... e a credibilidade. Montferrat franziu interiormente o sobrolho, censurando-se por ter sequer considerado aquele homem um esprito semelhante ao seu, um potencial aliado, por o ter testado e sondado, ainda que cripticamente. Sim, enganara-se redondamente a respeito dele. Mas, pensou para consigo, talvez fosse o destino. Talvez fosse tempo de largar o seu fardo. Talvez fosse a altura de contar o seu segredo ao mundo. Talvez a humanidade conseguisse encontrar uma forma nobre e magnnima de lidar com aquele conhecimento. Os olhos de Di Sangro estavam cravados no seu rosto, estudando as mais nfimas contraces das suas feies. V l. Tive de me arrancar da cama a esta hora mpia apenas para ouvir a sua histria, marquese insistiu o prncipe, altivo. E, para ser franco, no tenho especial interesse em saber quem o senhor realmente , nem qual a sua origem. Tudo o que quero saber o seu segredo. Montferrat fitou o seu inquisidor nos olhos:
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No quer sab-lo, principe. Acredite em mim. No se trata de um dom, para homem algum. Trata-se de uma maldio, pura e simplesmente. Uma maldio da qual no h descanso. Di Sangro no se deixou abalar. Porque no deixa isso ao meu critrio? O senhor tem famlia pressionou Montferrat, numa voz que se tornara cava e distante. Mulher. Filhos. O rei seu amigo. Que mais pode um homem desejar? A resposta foi perturbadoramente pronta: Mais. Do mesmo. Montferrat abanou a cabea: Devia deixar as coisas como esto. Di Sangro acercou-se do seu prisioneiro. Nos seus olhos ardia um fervor quase messinico: Oua-me, marquese. Esta cidade, este reizinho insignificante... isso no nada. Se aquilo que eu suspeito que o senhor sabe for verdade, poderemos ser imperadores. No compreende? As pessoas estaro dispostas a vender a prpria alma por isso. O falso marqus no tinha a menor dvida a esse respeito: isso mesmo que eu temo. A frustrao pesava na respirao de Di Sangro, enquanto tentava avaliar a determinao do seu interlocutor. Avistou algo no peito de Montferrat que lhe despertou a curiosidade. Debruou-se ameaadoramente para ele e estendeu a mo por cima da mesa, puxando um medalho, suspenso de uma corrente, debaixo da camisa aberta do falso marqus. Montferrat ergueu a mo e fechou-a sobre o pulso de Di Sangro, travando-lhe o movimento. O prncipe levantou e engatilhou a arma, num gesto rpido. Montferrat libertou-lhe lentamente o brao. O prncipe segurou o medalho entre os dedos por um momento, depois arrancou-o bruscamente do pescoo do seu interlocutor, partindo a corrente. Ergueu-o altura dos olhos e ps-se a examin-lo. Tratava-se de uma simples pea de bronze, redonda. Lembrava uma moeda grande, com pouco mais de dois dedos de dimetro. Tinha por nica decorao uma cobra, enrolada sobre si mesma como um anel, com a cabea no topo do crculo formado pelo corpo. Estava a devorar a prpria cauda. O prncipe lanou um olhar interrogativo a Montferrat. A expresso endurecida do falso marqus no revelava nada. Estou cansado de esperar, marquese silvou Di Sangro, num tom ameaador. Estou farto de tentar perceber o que se passa prosseguiu, crispando os dedos sobre o medalho e sacudindo-o irritadamente em direco a Montferrat , farto das suas observaes crpticas,
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farto de tentar decifrar as suas aluses esotricas. Estou farto de ouvir relatos acerca das perguntas que o senhor faz a certos acadmicos e viajantes, e de tentar reconstituir aquilo que julgo agora ser verdade a seu respeito. Quero saber. Exijo saber. Portanto a escolha sua. Pode contar-me, aqui e agora. Ou pode levar o segredo consigo para o tmulo. Aproximou mais a arma, cujos canos gmeos pairavam agora a escassos centmetros do rosto do prisioneiro. Deixou-a ficar assim por um momento. Mas se a sua deciso for essa acrescentou , a de morrer aqui esta noite e levar o seu conhecimento consigo, ento peo-lhe que pondere uma coisa: o que que lhe d o direito de nos privar a todos ns, de tratar o mundo com tal desprezo e de o manter na ignorncia? Que fez o senhor para merecer o direito de fazer tal escolha por todos ns? Era uma pergunta que Montferrat fizera a si mesmo muitas vezes, uma questo que lhe assombrava a existncia. Num passado distante, outro homem, um velho que ele vira morrer, um amigo para cuja morte ele contribura, pelo menos aos seus prprios olhos, fizera essa mesma escolha por ele. Com o ltimo suspiro, esse amigo surpreendera-o declarando-lhe que, apesar dos seus deplorveis e odiosos actos, via a dvida e a reticncia no seu olhar. De algum modo, o velho sentia-se seguro de que o valor, a nobreza e a honestidade do seu jovem protegido ainda l estavam, enterradas nas profundezas do seu ser, ocultas por um falso sentido do dever. Na sua hora mais negra, esse amigo conseguira encontrar promessa e propsito na vida do jovem, algo a que o prprio renunciara havia muito. E, com isso, viera uma confisso, uma revelao e uma misso que consumiriam o resto da vida de Montferrat. A escolha fora feita por ele. O direito de decidir fora-lhe confiado por um homem muito mais merecedor do que ele alguma vez imaginara poder ser. Mas surpreendera-se a si prprio. Fizera o seu melhor, envidara todos os esforos para descobrir o contedo das pginas desaparecidas do cdice e desenterrar os segredos perdidos do velho livro. Conseguira escapar aos seus acusadores em Portugal. Procurara em Espanha e em Roma. Viajara at Constantinopla e mais longe ainda, para o Oriente. Mas no encontrara nada que lhe permitisse avanar na sua busca. Falhara. Pensara que um regresso sua terra natal o ajudaria a decidir qual o seu passo seguinte. Di Sangro interrompera tudo isso. Mas, por entre a nvoa que lhe toldava o esprito, uma certeza brilhava sem margem
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para dvida: a de que tratar aquele homem com desprezo e mant-lo na ignorncia era uma deciso que teria todo o gosto em tomar. Quanto ao resto do mundo, bem... isso era outra questo. Ento? perguntou Di Sangro, com a mo a tremer ligeiramente sob o peso da pistola. O homem que dava pelo nome de Montferrat saltou da cadeira e lanou-se sobre o seu adversrio, esticando o brao e afastando a pistola no preciso momento em que Di Sangro premia o gatilho. A carga explodiu com um estrondo ensurdecedor, enquanto os dois homens disputavam a posse da arma. A bala irrompeu do cano superior, silvou junto da orelha de Montferrat e foi cravar-se na parede apainelada por detrs dele. Os dois contendores esbarraram na mesa ao lado da lareira, ainda a lutar pela arma, quando a porta do quarto se abriu. Os lacaios de Di Sangro entraram de roldo, de espada em riste. Montferrat aproveitou o instante de distraco em que o olhar do seu adversrio se voltou para a porta e vibrou-lhe uma violenta cotovelada que o apanhou na garganta. O prncipe recuou sob a fora do golpe e os seus dedos perderam momentaneamente a firmeza em torno da pistola, permitindo que Montferrat lha arrancasse das mos. O marqus empurrou-o e empunhou a arma, rodando o cano e engatilhando-a, ao mesmo tempo que se esquivava ao ataque do primeiro homem do prncipe. Disparou. A bala atingiu o seu atacante no peito; o homem rodopiou para o lado e caiu aos ps de Montferrat. Este arremessou a pistola descarregada contra o segundo atacante e apanhou a espada do homem cado. O prncipe recuperara e, embora ainda cambaleasse ligeiramente, desembainhou a sua prpria espada. No o mates ordenou, avanando lentamente para junto do lacaio sobrevivente. Preciso dele vivo... por agora. Montferrat segurou a espada com ambas as mos, brandindo-a defensivamente para a direita e para a esquerda, impedindo que os seus adversrios se aproximassem. Estes estavam impacientes e a experincia dizia-lhe que o sangue-frio era uma arma to eficaz como a prpria lmina. Esperaria que eles cometessem um erro. O lacaio de Di Sangro estava ansioso por mostrar ao patro o que valia e arremeteu temerariamente. Montferrat bloqueou o golpe com a espada e pontapeou o homem com quanta fora tinha, apanhando-o na coxa com o p nu. O atacante bramiu de dor e, pelo canto do olho, Montferrat reparou que o prncipe recuara cautelosamente. Resolveu concentrar-se no homem que o atacara. Golpeou a espada dele com a sua, arrancando-lha da mo. O prncipe soltou um grito de raiva e lanou-se para diante, interrompendo Montferrat, que precisava agora da espada
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para se defender. Contudo, o marqus ainda conseguiu desferir novo pontap ao seu primeiro adversrio, antes de rodar sobre si mesmo e enfrentar Di Sangro. O lacaio cambaleou para trs, embateu na mesa e foi cair na ampla lareira. O lume cuspiu uma chuva de falhas e brasas, enquanto o homem gritava de dor, pois queimara a mo ao tentar amparar a queda. Montferrat viu a manga dele incendiar-se, no preciso momento em que a lanterna, que tombara de cima da mesa, espalhava um lenol de chamas sobre o tapete. O falso marqus debateu-se para desviar a chuva de golpes do seu inimigo, enquanto labaredas furiosas se erguiam do tapete e lambiam o espesso cortinado de veludo, que no tardaram a devorar. O calor e o fumo dentro do quarto atingiram nveis infernais, mas o prncipe continuava a lutar inexoravelmente, surpreendendo Montferrat com um golpe feroz, que lhe arrancou a espada das mos. Montferrat recuou, tentando evitar o fio da lmina de Di Sangro, que pairava agora demasiado perto da sua garganta. Atravs do fumo cada vez mais cerrado reparou que o lacaio da mo queimada conseguira extinguir as chamas do casaco e se preparava para se juntar de novo refrega, postando-se diante da porta do quarto a fim de barrar qualquer tentativa de fuga do marqus. Montferrat estava em desvantagem numrica e desarmado, e sabia-o. Dardejando olhadelas nervosas direita e esquerda, viu uma possvel via de fuga e resolveu tentar a sua sorte. Levantou as mos e comeou a aproximar-se do cortinado em chamas, deslocando-se lateralmente, sem tirar os olhos de Di Sangro. Temos de apagar este fogo antes que se espalhe para os outros andares gritou, continuando a aproximar-se cautelosamente do cortinado. Os outros andares que vo para o diabo retorquiu o prncipe , desde que aquilo que o senhor sabe no arda tambm! Montferrat conseguira chegar junto do cortinado em chamas. O casaco meio queimado do homem de Di Sangro fumegava no cho, abandonado. Era o momento certo. Pegou no casaco e serviu-se dele para proteger as mos, que mergulhou nas labaredas, arrancando o cortinado e arremessando-o contra os seus adversrios. O tecido em chamas aterrou pesadamente sobre o homem do prncipe, que berrou de horror enquanto tentava freneticamente libertar-se daquele abrao flamejante. Finalmente conseguiu sacudir o cortinado para o cho, onde este formou uma barreira de fogo entre os dois atacantes e a sua presa. Montferrat no esperou para ver o que acontecia. Abriu a porta da varanda de repelo e precipitou-se para a escurido da noite.
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Depois do calor intenso que reinava no quarto, o ar frio vindo da baa atingiu-o como uma bofetada. Lanou um olhar rpido para dentro do quarto, onde Di Sangro e o lacaio meio queimado pisavam febrilmente as chamas e tentavam contorn-las para o perseguirem. Di Sangro levantou os olhos e cravou-os em Montferrat. O marqus inclinou brevemente a cabea e, com o corao na boca, trepou para cima do parapeito e saltou. Aterrou com um baque surdo na varanda de um quarto adjacente, no piso inferior. O choque provocou-lhe uma guinada de dor que lhe arrepiou os maxilares e os dentes, antes de lhe reverberar brutalmente no crebro. Sacudiu a cabea, levantou-se de um salto e trepou para cima de nova balaustrada de ferro forjado, de onde mergulhou para o telhado que desenhava uma salincia dois pisos mais abaixo, no mesmo instante em que o seu inimigo alcanava finalmente a varanda. Apanha-o bradou o prncipe para a escurido. Perfilado na varanda, iluminado por trs pelas labaredas, parecia um demnio acabado de sair do inferno. Montferrat olhou para a entrada do palcio, avistando dois homens que corriam na noite, as silhuetas recortadas pela luz da lanterna que um deles transportava. Iou-se pelo telhado, com esforo, e saltou para o telhado de uma estrutura adjacente, planeando rapidamente a sua via de fuga. Sabia que poderia aproveitar a escurido e o emaranhado de edifcios da cidade para despistar os seus perseguidores e desaparecer. O que o preocupava mais era aquilo que se seguiria inevitavelmente. Assim que tivesse recuperado o precioso tesouro, que mantinha bem guardado num lugar seguro, longe do palazzo onde vivia (precauo que nunca deixava de tomar), teria de partir de novo. Teria de arranjar um novo nome e uma nova casa. Reinventar-se. Mais uma vez. J o fizera antes. F-lo-ia de novo. Ouviu Di Sangro bramir o seu nome na noite, como um possesso. Sabia que aquela no seria a ltima vez que o veria. Um homem como Di Sangro no desistiria com tanta facilidade. Fora infectado por uma ganncia que, quando se apoderava de um homem, nunca mais o largava. Essa ideia gelou Montferrat at aos ossos, enquanto se deixava escorregar para a escurido.

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II Bagdade Abril de 2003


Acabmos de ultrapassar a marca dos dez minutos, meu capito. O capito Eric Rucker, do 1.o Batalho, 7.o Regimento de Cavalaria, lanou um olhar ao relgio e fez um sinal de assentimento. Observou os rostos que o rodeavam, soturnos e tensos, a escorrer suor. Ainda no eram dez da manh e o Sol j os esmagava com um calor assassino. O pesado equipamento de proteco tambm no ajudava, o que no era de surpreender, considerando que estavam quarenta e trs graus sombra. Mas no podiam passar sem ele. O prazo esgotara-se. Estava na hora de avanar. Num estranho sincronismo, uma chamada orao ressoou num minarete prximo, cortando o ar poeirento e sufocante. Rucker ouviu um rangido atrs dele e olhou para cima. Uma mulher de idade avanada, com metade do cabelo grisalha e a outra metade pintada com hena, debruava-se de uma janela da casa que ficava do outro lado da rua, em frente do alvo. A mulher observou-o atentamente com olhos soturnos e mortios, antes de fechar bruscamente as portadas. Rucker deu-lhe uns instantes para se abrigar nas profundezas da casa, depois dirigiu um aceno breve ao seu lugar-tenente e deu incio ao assalto. Um mssil Mark 19 foi lanado do Humvee dianteiro, silvou de um lado ao outro da rua larga e fez explodir o porto principal do complexo. Os chefes de peloto correram para a frente, seguidos de perto por cerca de vinte soldados, e ficaram imediatamente debaixo de fogo de armas ligeiras. Espalharam-se pelo ptio, por entre uma saraivada de balas, procurando cobertura onde podiam. Dois homens caram antes que os outros conseguissem ocupar posies seguras de ambos os lados da entrada do edifcio. No tardou que uma torrente de fogo cerrado se abatesse sobre o prdio, cobrindo os homens com grandes bceps e coraes ainda maiores, que correram a puxar os feridos para a relativa segurana da rua. A porta da frente do edifcio estava barricada, as janelas, entaipadas. Ao longo dos vinte e dois minutos seguintes foram trocados milhares de disparos, mas com pouco xito. Outro soldado ficou ferido, quando o carro atrs do qual se agachara foi atingido por uma chuva de balas disparadas do interior da casa. Rucker deu ordem de retirada. A casa estava cercada. Os homens que nela se acoitavam no tinham por onde fugir. Tinha o tempo do seu lado.
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Como aconteceria com muitas outras operaes que se seguiriam, tudo comeara com um espontneo. Nessa asfixiante tarde de Primavera, um homem de meia-idade, vestindo um fato andrajoso e com uma faixa de tecido sujo enrolada volta da cabea, dirigira-se aos soldados de guarda ao porto da Base de Operaes Avanada Headhunter. Com receio de ser visto a confraternizar com o inimigo, falou em voz baixa e rpida. Os soldados mantiveram-no a uma distncia segura, enquanto chamavam um habitante local que lhes servia de intrprete. Este ouviu o homem e disse aos soldados que deviam franquiar-lhe a entrada, depois de o revistarem em busca de potenciais explosivos. E correu a alertar o comandante do campo. O homem possua informaes acerca do paradeiro de uma pessoa de interesse. A caada comeara. Localizar o ncleo duro dos membros do partido Baas mais prximos de Saddam era a primeira prioridade do exrcito no Iraque. Os bombardeamentos tinham sido rpidos, a cidade fora tomada mais depressa e com mais facilidade do que se esperava, mas a maior parte dos maus da fita tinha fugido. Poucos dos iraquianos mais procurados, que constituam as cinquenta e cinco cartas do baralho do Pentgono, tinham ainda sido capturados ou mortos. Isso inclua o prprio s de Espadas e os seus dois filhos. A salvo numa sala da cave, o homem de turbante mostrava-se muito agitado ao falar. Mais do que agitado: estava aterrorizado. O intrprete sublinhou esse pormenor ao comandante da base, que no deu grande importncia ao facto. No esperava outra coisa. Aquela gente vivera sob uma ditadura monstruosa e implacvel durante dcadas. Denunciar um dos seus atormentadores no era algo que encarassem com ligeireza. Mas o intrprete tinha as suas dvidas. O comandante da base ficou desapontado quando concluiu que o membro do antigo regime que o homem de turbante lhes oferecia no constava da lista dos mais procurados. Alis, no constava de lista nenhuma. Ningum ouvira falar de tal personagem, ningum sabia fosse o que fosse a seu respeito. O prprio homem do turbante desconhecia o nome de quem pretendia entregar. Referia-se-lhe apenas como o hakeem. O mdico. E mesmo ali, na segurana da base militar, mal conseguia sussurrar a palavra, num tom abafado e aterrado.
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No tinha um nome para lhes dar. No tinha grande coisa em termos de pormenores concretos, excepto a informao de que, antes da invaso, se viam frequentemente homens em carros com vidros fumados e aspecto oficial a entrar no complexo do tal mdico, a meio da noite. O prprio lder destemido fora visit-lo algumas vezes. Tambm no era capaz de fornecer uma descrio adequada; apenas um detalhe arrepiante, que despertou a curiosidade de todos os presentes na sala: o hakeem no era iraquiano. No era sequer rabe. Era ocidental. E no havia nenhum ocidental no baralho de cartas. Alis, nessa lista havia apenas uma nica pessoa que no pertencia nem ao exrcito nem ao governo. Curiosamente, tratava-se tambm da nica rainha do baralho pelo menos em termos biolgicos. A carta com valor mais baixo no baralho era uma mulher, uma cientista chamada Huda Ammash, que recebera a afectuosa alcunha de Sra. Antraz. Era filha de um antigo ministro da Defesa e passava por ser a responsvel pelo programa de armas biolgicas do Iraque. Os elementos estavam todos ali. Mdico. Prximo de Saddam. Ocidental. Um habitante local aterrado. Era o bastante para pr a bola a rolar. Foram solicitadas e entregues informaes nessa mesma noite. Traaram-se planos. Ao raiar do dia, Rucker e os seus homens tinham reforado o cordo exterior com foras terrestres e veculos blindados. O alvo, identificado pelo homem do turbante, era um prdio de beto, de trs andares, no meio do bairro de Saddamiya, em Bagdade. Aquela rea nem sempre fora conhecida por esse nome. Noutros tempos fora um bairro difcil. Saddam crescera nas suas ruas duras, frequentara a a escola e forjara a a sua viso caracterstica da vida. Depois de tomar o poder, mandara avanar as escavadoras e arrasara todo o bairro, que fizera depois reviver sob a forma de uma comunidade fechada de edifcios modernos, de beto e tijolo, protegidos por passeios com arcadas e praticamente isolados do resto da cidade. Deu ento o seu nome ao bairro, que se transformou na zona de habitao daqueles que ele considerava dignos. O batalho ficara responsvel por aquela rea desde a tomada de Bagdade e procedera sempre com cautela, tendo em conta a evidente averso s foras invasoras sentida pelos moradores leais ao anterior regime. Os pelotes tomaram posio, os atiradores especiais ocuparam os seus lugares. Estava tudo pronto para lanar o assalto.
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Em conformidade com o procedimento recentemente aprovado para tais casos, Rucker utilizara o sistema conhecido por fechar-o-cerco-e-bater--porta. Assim que o permetro ficou seguro, um grupo de militares avanou para o edifcio, dando a conhecer a sua presena. Um intrprete, munido de um megafone, informou quem se encontrasse no interior de que dispunham de dez minutos para sair com as mos no ar. Dez minutos mais tarde rebentou o caos.

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Enquanto as equipas de evacuao cuidavam dos feridos, Rucker deu ordens para preparar o objectivo, a fim de minimizar o nmero de baixas durante a inevitvel nova tentativa de entrada. Dois helicpteros Kiowa OH-58D sobrevoaram o alvo e largaram sobre o edifcio uma chuva de rockets de 2,75 polegadas, acompanhada de uma saraivada de metralhadora, enquanto as tropas terrestres lanavam mais msseis Mark 19 e um par de msseis antitanque AT-4, ainda mais potentes. Por fim, o prdio ficou silencioso. Rucker mandou os seus homens entrar, mas, desta feita, dois Humvees avanaram frente dos soldados, com as metralhadoras de calibre .50 a fumegar. O capito no tardou a compreender que o objectivo fora mais do que bem preparado. Os seus homens entraram com pouca dificuldade, encontrando diversos corpos mortos e apenas trs guardas-republicanos ainda vivos, abalados pelo choque. O trio foi prontamente trazido para a rua. Respirou de alvio ao ouvir repetidos brados de Livre atravs do rdio. A vanguarda das suas tropas confirmava que tinham total controlo do local. Rucker entrou na casa do hakeem, vendo os cadveres serem alinhados para identificao. Olhou para os rostos sujos e manchados de sangue e franziu o sobrolho. Era evidente que se tratava de iraquianos, simples soldados rasos h muito abandonados pelos seus oficiais. Ordenou que lhe trouxessem o homem do turbante. Este foi trazido sob uma guarda apertada. Examinou os mortos, um aps outro, abanando sucessivamente a cabea, com um medo cada vez mais evidente a cada nova identificao negativa. O hakeem no estava ali. Rucker franziu o sobrolho. A operao exigira recursos considerveis, trs dos seus homens tinham ficado feridos, um deles com gravidade. Ao que parecia, para nada. Preparava-se para mandar as
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tropas passarem nova revista casa, quando uma voz que reconheceu como pertencendo ao sargento Jess Eddison crepitou atravs do rdio. Meu capito. Na voz de Eddison havia um tremor inquietante, que Rucker nunca lhe ouvira antes. Acho que melhor ver isto. Acompanhado pelo seu lugar-tenente, Rucker seguiu um dos homens at ao vestbulo interior da casa, do qual partia uma imponente escadaria de mrmore que conduzia aos pisos superiores, onde ficavam os quartos. Uma porta lateral dava para uma passagem sem janelas que levava cave. luz de lanternas, os trs homens desceram cautelosamente os degraus e reuniram-se a Eddison e a dois soldados do 2.o Peloto. Eddison apontou o feixe de luz da sua lanterna escurido do corredor e indicou-lhes o caminho. Depararam com algo que dificilmente se poderia considerar uma zona de lazer normal. A menos que se tratasse da zona de lazer de Mengele. A cave ocupava toda a rea da casa, bem como a do ptio exterior. As primeiras salas que encontraram no eram particularmente perturbadoras. A primeira era um gabinete, cujo contedo parecia ter sido levado pressa. Tiras de papel triturado pejavam o cho e uma pequena pilha de livros queimados jazia num monte de cinzas e de capas enegrecidas, num canto. A segunda porta dava para uma casa de banho grande, a terceira, para uma sala mobilada com sofs e um grande aparelho de televiso. A diviso seguinte era muito maior. Tratava-se de uma sala de operaes, completamente equipada. Os materiais e equipamentos cirrgicos eram de primeira qualidade. A relativa limpeza do compartimento contrastava com o estado esqulido do resto da casa. Presumivelmente, os soldados que haviam ficado a guardar o edifcio no se tinham aventurado a entrar ali. Talvez por opo. Talvez por medo. No cho espalhava-se um lquido azulado. Rucker e a sua equipa seguiram Eddison, com as botas a ranger sobre os ladrilhos hmidos. A passagem dava para um laboratrio, onde, alinhados em prateleiras de frmica que ocupavam toda a largura da parede, se viam filas de frascos transparentes, com uma soluo azul-esverdeada. Alguns frascos estavam partidos, aparentemente em consequncia de uma tentativa apressada de ocultao. Mas os outros estavam intactos. Rucker e o chefe de peloto aproximaram-se para os examinar. Havia tubos mergulhados no lquido e suspensos nos frascos ainda inteiros viam-se rgos humanos: crebros, olhos, coraes e rgos mais pe24

quenos que o capito no conseguiu identificar. Uma mesa de trabalho prxima estava atulhada de caixas de petri, todas meticulosamente rotuladas com etiquetas indecifrveis aos olhos leigos dos militares. Ao lado das caixas repousavam dois microscpios potentes. Cabos de computador serpenteavam inutilmente pelo cho. Todos os computadores tinham desaparecido. Num dos cantos da sala, Rucker encontrou uma porta que dava para outro compartimento, longo e estreito, onde se enfileiravam diversos frigorficos grandes, de ao inoxidvel. Rucker hesitou, sem saber se deveria revist-los pessoalmente ou aguardar uma equipa de especialistas em materiais perigosos. Concluiu que no havia perigo, dada a total ausncia de fechos e sinais de aviso, e abriu o primeiro frigorfico. Estava cheio de frascos, muito bem arrumados, que continham um lquido espesso e vermelho. Antes ainda de ver os rtulos com as datas e os nomes, j Rucker tinha compreendido que os frascos continham sangue. Sangue humano. Eram muito diferentes das pequenas bolsas de sangue para transfuso a que o capito estava habituado. Aquilo eram barris de sangue. Eddison conduziu-os at parte da cave que o levara a cham-los. Um corredor estreito dava para outra rea, que devia ter sido escavada por baixo do ptio, embora Rucker no tivesse a certeza, pois o labirinto escuro em que se deslocava confundira qualquer sentido de orientao que pudesse possuir superfcie. Tratava-se, para todos os efeitos prticos, de uma priso. Ambos os lados do corredor eram ocupados por uma sucesso compacta de celas. Estavam decentemente mobiladas, com camas, sanitas e lavatrios. Rucker j vira muito pior. Na realidade, a estrutura lembrava sobretudo uma espcie de unidade hospitalar sem janelas. Ou lembraria, se no fossem os corpos. Havia dois em cada quarto. Mortos com um tiro na cabea, num desesperado acto de loucura. Havia homens e mulheres. Novos e velhos. Crianas, pelo menos uma dzia delas, rapazes e raparigas. Todos vestidos com fatos de treino iguais. O que viu na ltima cela marcaria Rucker at ao fim dos seus dias. No cho nu e branco repousavam os corpos de dois rapazes. As suas cabeas haviam sido rapadas recentemente. Olhavam-no com os olhos abertos e fixos, as testas perfuradas por pequenas crateras redondas, os
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crnios sem cabelo emoldurados por poas de sangue espesso e brilhante como tinta acrlica. E, na parede da cela, um esboo tosco, gravado na pedra com um garfo ou outro instrumento rombo. A gravao de uma alma desesperada, um grito silencioso dirigido a um mundo indiferente por uma criana horrorizada. Uma imagem circular de uma cobra, enrolada sobre si mesma e a devorar a prpria cauda.

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