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Kiki Strike - Kirsten Miller Capa "Se Harry Potter vivesse em Nova York, ficaria loucamente apaixonado por

esta menina." - Vanity Fair. Contra Capa Cinco meninas perigosas e destemidas, um milho de ratos famintos, uma cidade secreta no subsolo de Nova York e uma espi implacvel. Bem-vindos ao mundo de KIKI STRIKE Abas: A vida da jovem Ananka Fishbein nunca mais ser a mesma. O que parecia um simples exerccio de reconhecimento do territrio ao redor de seu apartamento de Nova York transforma-se em uma aventura de vida ou morte. Descendo muitos metros abaixo da superfcie que conhecemos, Ananka chega a uma misteriosa sala. O lugar d arrepios e parece que ela descobriu algo grandioso e at ento secreto. Mas a garota no poderia imaginar que, sem querer, achara o caminho para a esquecida Cidade das Sombras, um lugar incrvel e tambm perigoso, que repousa sob a agitada vida de Manhattan isso mesmo, uma cidade inteira construda embaixo das ruas e avenidas da Big Apple! Mas isso no tudo. As coisas ficam ainda mais enigmticas depois que Ananka conhece a misteriosa Kiki Strike, uma menina plida que s se veste de preto, dirige uma Vespa, mesmo sendo menor de idade, e parece se alimentar apenas de caf-au-lait. Kiki, uma jovem espi, j sabia da existncia da Cidade das Sombras - uma espcie de labirinto secreto, que serviu de esconderijo e rota de fuga para mafiosos e ladres no sculo XIX. Com a promessa de riquezas, adrenalina e acesso a qualquer lugar de Manhattan por meio das catacumbas, Ananka e outras quatro meninas so recrutadas por Kiki Strike para explorar a cidade secreta. Um time com talentos diversos - de habilidades com explosivos e disfarces a experincia em roubos e invaso de sistemas -, que rapidamente se v envolvido em uma aventura de tirar o flego, repleta de perigos e revelaes fantsticas. Em Kiki Strike e a Cidade das sombras, romance de estria de Kirsten Miller, coragem, vingana e muita ao se misturam em uma incrvel histria sobre um lado sombrio de Nova York que apenas comeamos a conhecer. Kirsten Miller

mora em Nova York e exerce um cargo executivo na rea de propaganda. Dedicatria: Para a maravilhosamente irregular Caroline McDonald, que descobriu o segredo de Kike Strike, mas no viveu para partilh-lo.

Introduo A QUEM POSSA INTERESSAR Ao abrir este livro, voc passa a ser membro de uma elite. A das Curiosas. Nem imagina o quanto fico feliz em nos conhecermos. Como voc deve ter percebido, no existem muitas de ns no mundo. Estas pginas contm um relato verdico de minha primeira aventura com a lendria Kiki Strike. Se estiver procurando por uma histria emocionante para se divertir naqueles dias chuvosos, quando voc no tem nada melhor para fazer, ele deve servir muito bem a este propsito. Mas se nesse meio-tempo voc estiver interessada em aprender algumas habilidades essenciais, melhor ainda. claro que no estou falando do tipo de habilidade que voc pode aprender em uma sala de aula. Espero ser capaz de lhe proporcionar uma educao muito mais til. Boa leitura! Ananka Fishbein

CAPTULO UM A Cidade das Sombras At os 12 anos de idade, tive o que a maioria das pessoas consideraria uma vida nada excepcional. Minhas atividades em um dia normal podiam ser resumidas a um mingau insosso: eu ia para a escola, voltava para casa, tomava um banho e ia dormir. Embora eu tenha certeza de no ter percebido na poca, eu devo ter sido terrivelmente chata. Um dia, no incio de uma manh de sbado, olhei por acaso pela janela do meu quarto. Do outro lado da rua, um pequeno parque tinha sido sugado por um buraco enorme. Com uns 3 metros de dimetro e aparentemente sem fundo, a cratera engolira duas rvores-dos-pagodes japonesas, um antigo chafariz de mrmore para pssaros e uma esttua de Washington Irving. O banco do parque, onde me sentara no dia anterior, oscilava na boca lamacenta do buraco.

Esse tipo de buraco raro em Nova York, onde o cho selado por uma camada de asfalto e a gente pode passar anos sem ver um gro de terra que seja. Em geral um espetculo desses teria atrado uma multido. Mas era um dia escuro de novembro e as ruas estavam desertas. Nuvens negras surgiam acima dos telhados e uma nvoa de arrepiar os ossos cobria tudo. Nos prdios do outro lado do parque, as janelas formavam um tabuleiro de xadrez de persianas arriadas e cortinas fechadas. No nvel da rua, o buraco estava escondido da vista por uma cerca de hera que teimava em circundar o que restava do parque. Uma van de entregas, com um drago vesgo pintado na lateral, passou disparado sem sequer reduzir, seguindo para as ruas estreitas de Chinatown. Apoiada em minha janela do terceiro andar, percebi uma protuberncia peculiar na parte da cerca mais prxima do buraco. Uma corda laranja tinha sido amarrada em uma das estacas, e eu a segui com os olhos a partir de sua ponta, atravs de uma fila de arbustos de junperos mutilados e passando pela lateral do buraco. Enquanto eu observava, a corda comeou a sacudir com violncia e depois apareceram duas mozinhas e uma cabea suja de terra. A criatura qual pertenciam levou pouco tempo para se iar por sobre a borda do buraco. distncia, no parecia ser humana. Todo o seu corpo estava empastado de sujeira e o cabelo colado na cabea. Quando ficou de p, pude ver que era extremamente baixa e, sem nada para me orientar a no ser minha imaginao, conclu que podia ser um macaco muito inteligente ou uma espcie de troll. Por um momento, a coisa espiou do buraco, aparentemente hesitando em sair. Depois olhou para mim, como se soubesse o tempo todo que eu estaria vendo da janela. Mesmo agora, seis anos depois, ainda posso ver seus olhos, que pareciam no ter cor nem expresso - como aqueles olhos de esttuas que ganham vida. Tudo parecia muito sinistro at que a criatura deu um pequeno aceno, a mo meio em concha, no estilo singular da realeza britnica. Ela pulou de volta para o buraco e reapareceu alguns segundos depois. Antes de pular a cerca e sumir na nvoa, eu podia jurar que a vi sorrindo. Pensando nisso agora, difcil imaginar como teria sido minha vida se eu no tivesse vestido um casaco velho por cima da minha camisola, calado botas de neve de pele-cor-de-rosa e corrido para olhar mais de perto. Eu achava que oportunidades como essa eram poucas e quase nunca aconteciam. Se voc as perde - ou, como a maioria das pessoas, simplesmente no reconhece sua existncia - no h garantias de que v acontecer outra em toda a sua vida. *** Na beira do buraco, fiquei de quatro e espiei o abismo. A nvoa se transformara em uma chuva gelada que entrou pelo forro de minhas botas e gotejou nos dedos dos meus ps. A lama escorria entre meus dedos e, em um apartamento, entre as centenas que faziam vista grossa para a cena embaixo, um co ladrou um alerta abafado. A corda laranja ainda estava pendurada

para dentro do buraco, a ponta com n entrando lentamente pela lama do fundo. O buraco em si era bem maior do que eu imaginara e havia pouco para se ver onde a terra havia cedido. Mas o buraco se abria para uma cmara subterrnea que se estendia para o lado, o solo acima dela ainda solidamente no lugar. Em um gesto estranhamente generoso, a criatura deixara uma lanterna, que estava de p sobre uma mesa e lanava uma coluna de luz que iluminava um pequeno cmodo, meio destrudo por Washington Irving, a outra metade ainda perfeitamente intacta. Para aqueles de vocs que prezam a segurana e tratam a vida com a cautela de apicultores amadores, no tenho desculpas para dar pelo que fiz depois. Vou admitir que um ser humano mais maduro nunca teria deixado que sua curiosidade assumisse o controle. Felizmente eu tenha 12 anos, e estava plenamente preparada para enfrentar o desafio que tinha minha frente. *** Sem estar acostumada a descer de rapel em um clima horrvel, escorreguei e ca em uma poa ao lado de Washington Irving, que estava de cara para baixo na lama, preso por uma rvore-dos-pagodes. Estremecendo de dor, usei a orelha direita dele para me levantar e depois me virei para olhar a luz. De muitas formas, a sala era extraordinariamente limpa. Uma vassourada e estaria pronta para receber visitas. S alguns montinhos de terra e um ou dois arbustos espalhados pelo cho. Quatro mesas bambas postavam-se estranhamente no meio, cercadas por cadeiras desiguais. Espelhos com molduras douradas, a tinta espalhando pilhas de lascas, estavam pendurados nas paredes de tijolos esfareladas. Do outro lado havia uma espcie de bar nada mais do que um balco de madeira com trs prateleiras por trs, cada uma contendo uma fila de garrafas estranhas. Tive certeza de que nada neste cmodo tinha visto o sculo XXI - nem o XX, a propsito. Eu sabia que havia entrado em um mundo antigo. Peguei a lanterna e segui uma trilha de minsculas pegadas na lama atrs do bar. Na prateleira mais alta, um livro solitrio estava apoiado em uma garrafa. Subi no balco e fiz uma manobra acrobtica, esticando-me para peg-lo. Mas no momento em que meus dedos roaram a lombada do livro, a lanterna escorregou de minha mo, quebrou uma garrafa com um lquido de cheiro estranho e caiu no cho. Enfiei o livro no bolso e pulei do bar para pegar a lanterna. A lanterna tinha parado de rolar onde o cho do cmodo parecia torto e uma das tbuas de madeira se projetava na porta. Eu me abaixei para dar uma olhada e em minha inspeo vi que vrias tbuas do piso tinham sido feitas de

madeira diferentes. Ao lado da tbua virada, que agora eu percebia que era uma maaneta engenhosamente disfarada, havia um recado escrito na lama: "Abra-me", exigia sem rodeios, ento eu abri. Segurando a ponta da tbua, eu a puxei com toda a fora que pude e a tbua torta se ergueu com relutncia e revelou outro buraco. Grande o bastante para acomodar a cintura de um homem barrigudo, o segundo buraco tinha uma escada de metal, presa de um lado, que estalou quando a usei. Desci por uns 5 metros de rocha e terra bem compactada antes de chegar a uma porta que dava para a lateral de um tnel muito maior - um tnel que corria paralelamente rua da cidade, acima. Ao passar pela porta, uma onda de eletricidade percorreu meu corpo como se eu tivesse pulado no terceiro trilho do metr. Senti um frio na espinha, meus dedos tremeram, minha boca secou e meu cabelo ficou em p. Eu no sabia se ria de prazer ou caa no choro. O que eu vi, por baixo das ruas de Nova York, era uma espcie de estrutura no muito diferente do Empire State Building, das pirmides do Egito ou da Grande Muralha da China - que deixa as pessoas sem fala, de boca escancarada. Com cerca de 3,5 metros de cima a baixo, paredes de tijolos e um teto de vigas slidas de madeira, o tnel seguia em suas direes at que suas extremidades faziam uma curva e desapareciam na escurido. Contei pelo menos 12 portas alinhadas nas paredes, cada porta de uma cor e um estilo diferente. Assim que coloquei a mo em uma maaneta de cristal, ouvi vozes ecoando no cmodo acima e o barulho surdo de botas de trabalho no piso de madeira. Acho que uma reao comum seria me esconder, mas alguma coisa me disse que o alapo pelo qual eu passara no devia ser descoberto. Subia a escada de volta ao andar de cima, fechei o alapo depois de passar e apaguei o recado escrito na lama. Olhando pela beirada do balco, vi dois trabalhadores da prefeitura com trajes de segurana laranja fosforescente parados e espantados no meio do cmodo. - J viu uma coisa dessas? - perguntou o maior dos dois homens. - Nunca - disse o outro depois de uma pausa. - Eu no, mas quando eu era criana e meu pai trabalhava para a prefeitura, ele me contou uma histria que nunca me saiu da cabea. Ele disse que tinha uns caras colocando encanamento em um dos arranha-cus construdos perto de Chinatown h uns vinte anos. Que estavam cavando um tnel de uns 5 metros quando de repente deram num espao aberto. D para acreditar nisso? Um espao aberto 5 metros abaixo da terra? - Era um tnel do metr? - No, era mais fundo do que o metr. No devia havia nada to abaixo de Chinatown.

- Bom, e era o qu? - Era uma sala como esta aqui... S que maior, muito maior. E parecia uma espcie de quarto chins todo decorado, com tapetes de palha no cho e almofadas por toda a parte. Meu pai disse que tinha umas telas de seda estranhas com uns dragezinhos pintados. - Era o esconderijo de algum, ento? - No. Essa foi a parte esquisita. Eles nunca descobriam uma entrada para o lugar. - Quer dizer que no encontraram a entrada? - Quero dizer que no tinha porta, nenhum jeito de uma pessoa entrar. Era s um quarto, 5 metros abaixo da terra, sem porta nenhuma. - Ah - grunhiu o outro, sem se impressionar. - E o que aconteceu com o quarto? - Nada. Tinham de instalar os canos por ali. Acho que ainda est por l em algum lugar. Quando eu era criana, tentei convencer meu pai a me levar para ver. - O que voc acha que vo fazer com esse aqui? - Encher, isso sim. perigoso demais. Vai que uma criana boba esteja brincando, caia nele e acabe se matando. - Bom, se eles s vo encher, melhor pegar uma lembrana - disse o gordo. O outro homem riu. - O que voc quer, uma cadeira? - No, fico satisfeito com uma daquelas garrafas - anunciou o grandalho, indo para o bar, as tbuas do piso rangendo com seu peso. Eu me agachei no canto do bar, sabendo que seria descoberta. E ento o gordo cercou o balco e pegou uma garrafa azul. Eu me levantei e disse oi. No acho que tenha percebido como estava suja de terra ou como meu aparecimento era incomum, porque a ltima coisa que eu esperava era ouvir o homem guinchar feito um leito ferido. Ele largou a garrafa e correu pela sala em direo abertura do buraco. O parceiro recuou chocado enquanto o gordo tentava iar o corpo de mamute pela abertura. - O que pensa que est fazendo? - perguntou o parceiro como se ficasse ridiculamente claro que o amigo nunca chegaria segurana da rua.

- Acabei de ver o demnio! - arfou o gordo. - Voc ficou doido? - perguntou o homem mais magro, agora completamente irritado. - V olhar, se no acredita em mim - insistiu o outro. Novamente ouvi passos na minha direo, e logo uma lanterna estava brilhando nos meus olhos. Um olhar de terror retorceu o rosto do homem magro. - Se importaria de apontar isso para outro lugar? - perguntei educadamente. - George, volte aqui - gritou o homem. - No o demnio, seu bobo. Acho que uma menina. - Ele se curvou para analisar meu rosto. - Se voc mesmo uma menina, de uma coisa pode ter certeza. Voc est numa bela encrenca. Dois policiais fortes e mal-humorados me puxaram do buraco. Os operrios j estavam construindo um tapume alto em volta do parque, escondendo-o do olhar dos curiosos. Na superfcie, fui massacrada de perguntas. Qual era o meu nome? Que idia era aquela de descer ali? Que tipo de menina eu era? Sabia como meus pais ficariam loucos? Qual era o meu telefone? Anos de seriados policiais na televiso haviam me ensinado a lidar com situaes desse tipo e eu me recusei a dar qualquer informao. Em vez disso, me fiz de muda e, por fim, um dos policiais me deu um rolo de toalha de papel e disse para eu me limpar e esperar no banco de trs de sua viatura. Eu s estava piorando as coisas para mim mesma, insistiu ele, mas eu sabia que no era bem assim. Sempre achei que uma das maiores vantagens de ser uma menina que a maioria das pessoas se recusa a levar voc a srio. Enquanto os meninos devem ser constantemente monitorados e sempre so os primeiros suspeitos quando acontecesse alguma coisa errada, todo mundo esperava que as meninas sejam obedientes. No comeo meio ofensivo, mas as expectativas baixas podem ser uma bno disfarada. Se voc for inteligente, pode usar a imprudncia das pessoas em benefcio prprio. incrvel como voc pode escapar quando ningum se incomoda em vigiar. Assim que comecei a limpar a lama dos braos e das pernas, percebi que a ateno dos policiais estava comeando a se dissipar. Alguns minutos depois, um deles foi at a beira do buraco para monitorar o progresso enquanto o outro dirigia o trnsito em volta de uma retroescavadeira, a cerca fraca presa em seus dentes como uma cobra mole e ferida. Eu estava temporariamente longe do olhar de todos. Simplesmente disparei pela rua e subi a escada para meu apartamento. ***

Aos sbados, meus pais raras vezes acordavam antes do meio-dia. Acostumada a acordar cedo, eu usava essas horas preciosas para inventar minhas diverses. Depois de um caf-da-manh balanceado de mingau ou torta, eu me acomodava para ver filmes porns em um aparelho de televiso temperamental que veio ao mundo antes de mim. De vez em quando, s para rir um pouco, eu arrastava os mveis e jogava uma partida de handebol rpida com as paredes da sala. Eu tinha testado os limites e decidido que nada a no ser fogos de artifcio e uma banda marcial fariam com que meus pais sassem do quarto antes do meio-dia. Assim, enquanto abria a porta do meu apartamento, uma fugitiva suja da justia, tive total confiana de que eu estava livre. Tirei as roupas lamacentas na porta e segui na ponta dos ps at o banheiro. Ali, enfiei as roupas em uma fronha, pretendendo lev-las lavanderia do poro assim que eu tivesse tomado banho. Larguei a fronha no cesto, onde ela pousou no fundo com um baque pesado incomum. Foi a que me lembrei do livro. Ao folhear as pginas, vi que no era um livro qualquer. Intitulado Vislumbres de Gotham, parecia a princpio um guia da cidade de Nova York de 1866. Mas em vez de relacionar os lugares histricos ou restaurantes quatro estrelas, guiava seus leitores pelo "lado mais sombrio" da cidade. O autor, um homem chamado Pearcy Leake III, no poupou esforos para visitar cada favela, bar e casa de opostas na Baixa Manhattan. Ele descrevia em detalhes emocionantes os enormes buracos de "rinha" cavados nos pores dos bares beira-rio, em que ursos e ces brigariam at um final sangrento, incitados por todo tipo de patife e fora-da-lei que se podia imaginar. Ele escreveu sobre os esconderijos de pio em Chinatown, onde homens e mulheres passavam dias em tapetes sujos, perdidos em seus comas narcticos. Ele at falava de uma noite que passara preso no cassino do segundo andar de uma manso em runas depois que um bando de porcos raivosos tinha se apoderado do primeiro andar do prdio. Sentada no cho do banheiro, passei horas lendo Vislumbres de Gotham. Os antigos donos do livro devem ter ficado igualmente intrigados, porque as margens estavam cheias de marcas de vrias canetas e lpis. Nem as ilustraes - desenhos caprichados de piratas de rio, sales de dana e bandos errantes de delinqentes juvenis - escaparam dos comentrios. Mas foi s quando cheguei a uma curta passagem com o ttulo "A Cidade das Sombras" que meu corao comeou a bater feito louco. As batidas policiais so comuns nas partes mais pitorescas das cidade, e cavalheiros exploradores podem ser confundidos com criminosos comuns. Porm, se no meio de suas aventuras voc se vir em uma situao um tanto difcil, no se desespere. Simplesmente pergunte o caminho para a Cidade das Sombras. Quase todo palcio de m fama da ilha de Manhattan ter uma

entrada para a cidade , uma rede de tneis que serve de rota de fuga rpida quando as coisas ficam pretas. E se voc no se incomodar com a idia de incontveis criminosos que fazem dali seu lar, a Cidade das Sombras tambm um excelente lugar para espairecer quando o clima na superfcie est desagradvel. Seja precavido. Os tneis da Cidade das Sombras so um territrio inexplorado e qualquer um que esteja disposto a dar orientaes provavelmente lhe dar informaes erradas. Muitos ficaram vagando por dias sem encontrar uma sada para o mundo na superfcie. Outros jamais escaparam. Quando tirei os olhos da pgina, de uma coisa eu tinha certeza. Eu descobrira a Cidade das Sombras. E se ela tivesse a metade do tamanho sugerido por Vislumbres de Gotham, ento eu tinha visto s uma pequena parte dos tneis que esto embaixo de Nova York. Um mundo oculto de ladres, assassinos e piratas estava para ser explorado pela primeira vez em um sculo - no por cientistas ou engenheiros, mas por mim. *** Ao acordar na manh seguinte, o buraco tinha sido tapado e o parque parecia ter sido reformado no meio da noite por um zelador com insnia. Washington Irving saudava de um lado diferente da rua, novos arbustos tinham sido plantados e as rvores-dos-pagodes no estavam mais ali. Mas, por outro lado, pouca coisa sugeria que o parque fora consumido por uma cratera apenas 24 horas antes. Minha nica entrada para a Cidade das Sombras tinha desaparecido para sempre. Comprei exemplares de cada jornal de Nova York, esperando encontrar uma matria sobre a salinha e talvez at uma curta meno menina misteriosa que fugira da polcia. Misturados com reportagens sobre o rido mercado de aes e a cobertura das sesses da Cmera de Vereadores da cidade, eu encontrei: 1. Um relato fascinante de um homem-macaco de quase meio metro de altura com presas de ao que aterrorizava a ndia; 2. Uma histria emocionante do choroso encontro de uma famlia do Brooklyn com um garotinho que tinha cado em um bueiro; 3. Uma reportagem investigativa sobre embarques secretos de carne de cavalo classe "C" (de comestvel), que em geral eram entregues em cantinas de escolas no Queens. Mas no havia meno ao buraco que engolira todo o parque. E embora estivesse decepcionada por no ter sido imortalizada nos jornais, eu sabia que isso significava que a Cidade das Sombras estava segura. S a salinha tinha

sido exposta e, embora pudesse viver muito tempo na memria dos operrios de Nova York, isso no era suficiente para interessar ao New York Times. A criatura e eu ainda ramos as nicas duas pessoas que sabiam da existncia dos tneis. Posso imaginar o que voc est pensando. O que uma menina de 12 anos pode fazer com uma informao dessas? Embora eu deva alertar voc para no subestimar a capacidade de meninas de 12 anos, devo admitir que no posso dizer com certeza o que teria acontecido se eu no tivesse encontrado a pessoa que o mundo passaria a conhecer como Kiki Strike. COMO TIRAR VANTAGEM DE SER MENINA Nos seis anos desde que aconteceu esta histria, tive a sorte de desfrutas de incontveis aventuras (e sobreviver a todas elas). A cada vez que adquiria uma nova habilidade, eu registrava instrues passo a passo em um de meus dirios secretos. At agora, esses dirios ficaram intocados na estante do meu quarto, espertamente disfarados de romances de banca de jornal. Mas finalmente chegou o dia de abri-los e dividir o que aprendi com alguns discpulos merecedores. Contudo, antes que eu possa lhe ensinar a realizar tarefas complexas - como cuidar de uma amiga que foi atacada por animais selvagens -, voc primeiro deve aprender a usar seus poderes que j tem. Eles incluem: O elemento surpresa Ningum leva voc a srio? Deixe que as pessoas acreditem no que quiserem e o elemento surpresa sempre funcionar a seu favor. Se elas pensam que voc fraca, voc pode surpreend-las com a fora, e se elas imaginam que voc idiota, voc pode ser mais inteligente do que elas o tempo todo. Lembre-se as expectativas baixas podem ser uma bno disfarada. Invisibilidade Sempre achei engraado o que muita gente diz sobre um assunto qualquer na frente de uma menina - como se ela no pudesse entender. Antes dos 15 anos, voc ver coisas que ningum mais ver e ouvir coisas que ningum mais vai ouvir. Mantenha ou ouvidos atentos o tempo todo e use as informaes que coletar em benefcio prprio. O benefcio da dvida Muita gente est disposta a dar o benefcio da dvida a meninas novas. "As meninas so to doces e inocentes", pensam essas pessoas, "no tm ms intenes". Uma histria inteligente - em geral envolvendo a busca de um gatinho desaparecido - pode lhe tirar de problemas em nove entre dez situaes. Lembre-se: uma ou duas lgrimas podem tornar sua histria mais convincente.

A arte do disfarce A maior vantagem de uma menina sua capacidade de mudar de aparncia quando bem entender. Se voc tem uma escova e mais de uma muda de roupa no armrio, pode facilmente assumir a aparncia de pelo menos cinco pessoas diferentes. O uso prudente da cor do cabelo e da maquiagem podero tornar seu repertrio de disfarces ilimitado. Tamanho E da que voc no alta o bastante para ver acima do volante do carro? Ser baixinha tem l suas vantagens. Voc pode se esconder em quase qualquer lugar. Desaparecer em qualquer multido. Se encaixar em espaos onde nenhum adulto pode se espremer e ir a lugares onde os adultos nunca iro. Aproveite seu tamanho antes que seja tarde demais! CAPTULO DOIS O Diabo est nos detalhes Minha primeira aventura com Kiki Strike agora faz parte de sua lenda. Na verdade, voc j deve estar familiarizada com a histria. Nos ltimos seis anos, ouvi essas histrias vezes sem conta - em festas, em avies, at no banheiro feminino da Bergdorf. Sempre que as pessoas sacodem a cabea em descrena e se recusam a reconhecer um gro de verdade, eu tenho que rir. Porque eu estava l. E embora tenha circulado por anos, esta histria em particular continuar a ser mais verdade do que fico. S estou aqui para lhe dar os detalhes. A histria comea na Escola para Meninas Atalanta, no Upper East Side de Manhattan, no muito tempo depois de minha descoberta da Cidade das Sombras. Eram dez para as trs. Faltavam dez minutos para as frias de inverno e para as duas semanas de liberdade. Com to pouco tempo faltando no relgio, foi o inferno na terra. O que havia comeado com alguns cochichos cautelosos entre amigas se transformara em uma balbrdia de tremer os tmpanos que estava comeando a ameaar a paz e a tranqilidade das outras salas de aula em nosso corredor. Nossa professora, a Srta. Jessel - que tinha uma semelhana surpreendente com a Branca de Neve e demonstrava um senso infeliz da moda ao combinar as roupas -, tentou restaurar a ordem vrias vezes. Mas foi preciso o aparecimento da diretora, uma velha dura e cheia de rugas cuja idade estimvamos em 105 anos, para calar nossa boca e nos devolver s carteiras. - Meninas - disse a diretora com um olhar de desaprovao para a Srta. Jessel. - No temos muito tempo. Por que no tentamos algo um pouco mais produtivo do que guinchar como um bando de selvagens? Nos prximos dez minutos, gostaria de circular pela sala e que cada uma de vocs me dissesse o que pretende ser quando crescer.

Se me lembro corretamente, a maioria de nossas respostas ou era incrivelmente chata, ou completamente ridcula. Dylan Handworthy queria ser uma socialite. Rebecca Gruber, que tinha cabelo crescendo em lugares incomuns, achava que queria ser amestradora de ursos. Eu disse turma que pretendia ser uma biloga marinha que estaria lulas-gigantes e recebi um aceno de aprovao da cabea da diretora. A ltima menina a responder estava sentada nos fundos da sala, escondida atrs de Lizzie Fitzsimmons, que estava num surto de crescimento tal que s pararia quando ela chegasse oitava srie e tivesse 1,80m. - Voc, no fundo - disse a diretora. - No pense que pode se esconder. Digame. O que quer ser quando crescer? - Perigosa - disse a menina escondida, sem um segundo de hesitao. Todo mundo na turma se virou para a carteira dela. Ali, atrs de Lizzie, estava uma garotinha que ningum se lembrava de ter visto antes. Por um momento eu tive certeza de que a ouvira mal. - Desculpe - disse a Srta. Jessel com um sorriso complacente na cara. - Acho que eu e a diretora no entendemos o que voc disse. A menina fincou p. - Quando crescer, quero ser perigosa. A diretora e a Srta. Jessel trocaram um olhar. - Qual o seu nome, querida? - perguntou a diretora em um tom que indicava que ela ia ficar de olho na menina. - Kiki Strike - respondeu a garota com simplicidade e, como se seguisse uma deixa, a sineta tocou. Bastou uma frase simples para Kiki me pegar de jeito. Quem era ela, eu queria saber, e de onde vinha? Por que ela queria ser perigosa? E - mais importante - como conseguiu freqentar a Escola para Meninas Atalanta sem chamar a ateno de ningum? A Escola para Meninas Atalanta era o tipo de escola particular onde todo mundo conhecia todo mundo. No s isso, mas todo mundo sabia o que seus pais faziam, quanto ganhavam, em que tipo de casa voc morava e se seus sapatos eram de marca mesmo ou s uma cpia vagabunda. J na primeira sria, cada aluna recebia um de dois rtulos: ou era uma menina que tinha crebro, ou uma menina que tinha tudo. As alunas bolsistas iam para a escola em nibus que saam de partes da cidade onde no se andava noite. Elas ficavam em silncio, eram estudiosas e claramente estavam fora de seu elemento. As meninas ricas, por outro lado, tinham empregadas francesas, sobrenomes famosos e carros com motorista que esperavam por elas na

esquina. Suas mensalidades possibilitavam que as bolsistas recebessem uma educao de primeira - um fato que as meninas ricas adoravam citar sempre que tinham oportunidade. De todas as meninas da Atalanta, eu era a nica que no tinha um rtulo. Meu bisav inventara a meia-calacontroltop - um golpe de gnio diablico que podia ter mantido minha famlia gorda e feliz por geraes. Mas, como teve uma vida de rico ocioso, ele queria uma coisa melhor para o filho nico. Pegou sua vasta fortuna e colocou cada centavo em um fundo que daria a cada um dos descendentes uma educao de primeira - e mais nada. Graas a meu bisav, eu podia ser aluna da escola mais exclusiva de Manhattan, mas no podia pagar por um corte de cabelo decente. Isso porque o velho foi superesperto. Nem o filho dele nem minha me, a nica neta, herdaram o amor que ele tinha pelo dinheiro. Eles no tentaram fazer carreira empresarial. No economizaram seus centavos nem investiram com sensatez. Em vez disso, simplesmente tiraram vantagem do fundo e ficaram na escola a vida toda, aceitando alguns bicos aqui e ali para cobrir o custo de alimentao, vesturio e material de leitura. Quando eu tinha 12 anos, minha me tinha trs doutorados e meu pai estava trabalhando no segundo. Pelo que sei, nenhum dos dois tinham emprego. Dada minha formao familiar incomum, as outras meninas na escola no sabiam o que fazer de mim. Para as meninas que tinham tudo, eu no era exatamente uma sanguessuga como as bolsistas, mas com meus sapatos baratos e cabelo cortado em casa, eu certamente no era uma delas. As meninas com crebro, por outro lado, me consideravam uma pateta. Elas no estavam muito longe da verdade. A realidade que, ao contrrio de meus pais, eu achava que ir escola era uma completa perda de tempo. Muito antes de chegar quinta srie, eu sabia que tinha coisas melhores em que pensar do que gramtica ou diviso aritmtica. Eu tinha passado os primeiros 12 anos de minha vida em um apartamento grande e dilapidado, perto da Universidade de Nova York, que minha me e meu pai encheram de livros sobre cada tema que se podia imaginar. Havia pilhas deles em cada cmodo, alguns parecendo sustentar as paredes e outros equilibrados de forma to precria que ameaavam desabar e nos soterrar em uma avalanche de conhecimento acumulado. Cada armrio fora convertido em uma espcie de minibiblioteca, cada uma delas dedicada a um determinado assunto. No banheiro, havia livros de histria do encanamento, cloaca romana, rpteis aquticos da Amrica do Norte, coprlitos e Freud. Os armrios da cozinha guardavam volumes acadmicos que cobriam o uso do veneno ao longo dos sculos e textos mdicos dedicados a escorbuto, gota e flatulncia. O nico tema que faltava a nossa biblioteca era cuidados infantis. (Meus pais no achavam as crianas muito interessantes.) Ento, em vez de ter um relacionamento com o Dr. Seuss, eu me eduquei em temas que descobri sozinha. Aos 12 anos, eu ainda era meio preguiosa nas tabelas de multiplicao, mas me considerava uma especialista em pelo menos cinco tpicos:

1. 2. 3. 4. 5.

lulas-gigantes sacrifcios humanos entre os astecas e maias plantas carnvoras abduo aliengena mitologia grega

Depois de ter topado com a Cidade das Sombras, eu tinha um trabalho rduo com um novo tema e meus estudos me mantiveram ocupada durante o longo e solitrio inverno que se seguiu ao primeiro aparecimento de Kiki Strike. Durante dias, estudei o Vislumbres de Gotham e saqueei a biblioteca de meus pais at que o cho do meu quarto estivesse coberto de torres catalogadas de livros e eu ficava apenas com uma estreita passagem da porta at a cama. Passei horas e horas enroscada numa cadeira, lendo cada histria de Nova York que eu encontrasse, at que meus olhos ficavam to cansados que as palavras se misturavam numa algaravia. E no entanto, independentemente de quantos livros eu examinasse, superficialmente ou no, a Cidade das Sombras continuava a fugir de mim. Descobri centenas de mundos subterrneos embaixo de Paris e de Roma, at sob pequenas aldeias na Turquia. Mas os historiadores e cientistas afins pareciam concordar que Nova York sempre cresceu acima do cho e nunca se humilhou a cavar tneis. OUTROS MUNDOS SUBTERRNEOS As Catacumbas de Paris Uma cidade dos mortos, as Catacumbas so uma rede complexa de tneis que se estendem por centenas de quilmetros debaixo das ruas de Paris. Durante sculos, os parisienses colocavam seus mortos para descansar em fendas estreitas cavadas em paredes de tneis. Embora trechos das Catacumbas tenham sido explorados e mapeados, ningum conhece sua verdadeira extenso. Com o passar dos anos, dezenas de exploradores amadores e despreparados entraram nos tneis, acabaram parecendo no labirinto e seus corpos nunca foram recuperados. A Necrpole de Alexandria, Egito Outro enorme cidade dos mortos, a Necrpole ficou totalmente esquecida por sculos. Uma pequena entrada foi descoberta por um menino de sete anos que usava os quilmetros de tneis como seu playground pessoal antes de finalmente levar os arquelogos Necrpole em 1998. A Antiga Cidade de Roma A Roma moderna foi construda por cima das runas de sua antiga predecessora. Em geral desconhecida dos que moram l, os pores de muitas das mais antigas construes da cidade se abrem diretamente para templos, palcios e ruas da cidade antiga. Durante a Segunda Guerra Mundial, alguns

judeus italianos conseguiram fugir dos nazistas por meses ou anos escondendo-se na cidade esquecida. Derinkuyu, Turquia Embaixo da pequena cidade de Derinkuyu est a maior das pelo menos 150 cidades subterrneas da regio da Anatlia, na Turquia. Por mais de um milnio, dezenas de milhares de pessoas passaram a vida em um mundo subterrneo e escuro, completo, com tudo, de vincolas a estbulos. Ainda no se sabe qual a verdadeira escala de Derinkuyu. Tneis que levam a novos cmodos e ligam Derinkuyu e outras cidades subterrneas so desenterrados com freqncia. Desde que Derinkuyu foi descoberta em 1963, pelo menos oito andares foram revelados e alguns especialistas estimam que haja uns vinte e sete. Pendleton, Oregon No sculo XIX, milhares de chineses vieram para os EUA para construir ferrovias transcontinentais. Infelizmente, quando o trabalho foi concludo, eles se viram indesejados na maioria das cidades. Destemidos, preferiram construir suas prprias cidades - debaixo das que j existiam. Foram descobertas vrias delas, como a que est embaixo de Pendleton, no Oregon. Porm, pode haver outras cidades chinesas subterrneas ainda no encontradas em todo o pas. Por fim, desesperada por um pouco de ar fresco, deixei meus livros para trs e parti numa busca da Cidade das Sombras. A princpio, eu planejava deixar de lado meu prprio bairro, imaginando que no haveria nada nas ruas conhecidas que pudesse ter escapado de mim. Mas no momento em que passei pela portaria do meu prdio, comecei a ver uma cidade diferente. Cada quarteiro por onde eu passava dava uma pista da Nova York dos tempos me que a Cidade das Sombras floresceu. Observando as pessoas na rua enquanto cuidavam de sua vida, falavam ao celular ou corriam para devolver presentes de Natal de que no gostaram, percebi que eu podia enxergar coisa que eles no viam. Bem acima de minha cabea havia anncios desbotados de empresas de carruagem extintas e tratamentos com leo de serpente, a tinta ainda fracamente legvel nas laterais dos prdios antigos. Um poste enferrujado para amarrar animais, que no via um cavalo h um sculo, montava guarda solenemente na frente de uma pequena casa de tijolos aparentes. At os paraleleppedos que espiavam pelo asfalto eram uma prova de um mundo que agora era invisvel para todos, exceto para alguns eleitos. Quando era mais nova, sempre me senti meio trada por no ter nascido com poderes sobre-humanos, como a capacidade de parar o tempo ou controlar o clima. Eu at teria me contentado com uma coisa mais simples, como a percepo extra-sensorial. Mas naquele dia, enquanto eu andava pelas ruas de Nova York, comecei a perceber que eu finalmente descobrira meu dom especial. De alguma forma, em troca de meus dias de leitura, eu adquirira a

capacidade ver coisas que no existiam mais. Bastava semicerrar os olhos e eu podia imaginar a cidade que existira 150 anos antes de eu nascer. O que foi um lugar escuro e perigoso que no era nada parecido com a Nova York que eu conhecia. No havia arranha-cus nem postes de luz, s filas e mais filas de pequenas construes de tijolos aparentes, todas afundadas na lama preta que sufocava e se espalhava pela cidade. Porcos monstruosos trotavam junto a carruagens puxadas a cavalo, parando aqui e ali para remexer as pilhas de lixo que ladeavam as ruas. Ratos e moleques meio desnutridos espreitavam em cada sombra, esperando por uma oportunidades de dar o bote. Pude ver a sujeira, ouvir os chamados dos vendedores ambulantes e praticamente sentir o cheiro dos "quartinhos". Mas, para grande decepo minha, a nica coisa que sempre continuava oculta era a Cidade das Sombras. Por uma semana, fiz pouco mais do que vagar pelas ruas, anotando tudo o que tinha deixado passar por 12 anos. Espiei por janelas, pulei cercas e enchi trs cadernos de espiral com observaes e esboos. Se eu no tivesse a cara de uma garotinha inocente, minhas atividades certamente teriam atrado suspeita, mas pouca gente parecia dar por minha presena. Seus olhos passavam por mim como se eu no fosse mais perigosa do que um hidrante ou uma lata de lixo. *** Em um final de tarde, indo para casa depois de um dia inteiro de investigaes, passei por uma loja solitria na Segunda Avenida. O cu estava inchado de neve e o vento disparava pelas ruas, erguendo pilhas de filhas mortas e girando-as em tornados frenticos. As luzes da loja piscaram por um momento, tempo suficiente para atrair minha ateno e dirigi-la a uma vitrine desgastada na frente da loja, onde havia vrios mapas antigos sob uma grossa camada de poeira. Dois dos mapas eram conhecidos. Eu tinha visto cpias na biblioteca dos meus pais. Um, de quase 2 metros de extenso, mostrava a ilha de Manhattan como devia ser duzentos anos atrs, quando o gado ainda pastava no terreno no qual um dia seria construdo o Empire State Building e um esgoto a cu aberto flua pelo que hoje o Canal Street. O segundo mapa mostrava um trecho pequeno das velhas ruas holandesas que serpenteavam pela extremidade sul da ilha, girando e volteando com pouco sentido. Um terceiro mapa estava mais perto da vitrine, mas to escurecido de sujeira que era impossvel identific-lo. Movida pela curiosidade, entrei na loja, esperando ver o mapa de perto. Uma mulher do tamanho de uma criana estava sentada em um banco atrs do balco da loja, as pernas cruzadas delicadamente, embora estivessem a 60 centmetros do cho. O cabelo, que tinha a cor e a textura de um enorme coelho empoeirado, estava afastado do rosto por dois culos grandes que se

empoleiravam no alto da cabea. Quando pedi para ver o mapa da vitrine, ela sorriu e pulou do banco. No perguntou qual mapa eu queria ver, nem quis saber por que uma menina da minha idade devia ter em mos o que certamente era um objeto raro e dispendioso. Fiquei desnorteada com a minha sorte, vendo a metade superior do corpo da mulher desaparecer enquanto ela se esticava para dentro da vitrine para pegar o mapa. Quando saiu, ela levou o plstico aos lbios com afetao e soprou uma nuvem de poeira pela vitrine antes de me passar o mapa. Eu nunca tinha visto nada parecido. Em vez de um mapa de Manhattan, era a planta do que pareciam trs filas de casinhas, cada fila conectada por um longo corredor. - Sabe o que isso? - perguntou a mulher num forte sotaque russo. Seus olhos escuros piscaram com malcia. - No - admiti. - o Cemitrio de Mrmore. - mesmo? - perguntei, fingindo estar interessada. Em geral, no acho cemitrios muito fascinantes, mas eu tinha questes mais prementes a considerar. - Eu preciso mesmo ir para casa - eu disse com a maior educao possvel. Meus ps doam de andar pela cidade o dia todo e eu tinha certeza de que a mulher era maluca. - Mas s levar um minuto - alegou ela. - Fica muito perto daqui. - Tudo bem - murmurei, fechando meu casaco e indo para a porta. - Ah, no - a mulher riu como uma garotinha - No precisa ir. Voc vir comigo at o depsito. o melhor lugar para ver o cemitrio. Na maior parte do tempo, eu no via necessidade de obedecer a adultos de cuja sanidade eu duvidava. Mas eu estava convencida de que a mulherzinha era peculiar mas inofensiva, ento a segui por uma frgil escada em espiral. O cmodo na sobreloja estava apinhado de livros at o teto e tinha uma semelhana extraordinria com o quarto dos meus pais. A mulher, que se apresentou como Verushka quando subamos a escada, levou-me a uma janela dos fundos do prdio. - L est ele - disse ela, apontando pela janela. - O Cemitrio de Mrmore. Empurrei uma caixa de dicionrios mofados de francs para abrir caminho e me coloquei diante da janela. Abaixo de ns, havia um terreno baldio do tamanho de um campo de futebol. Estava encravado no meio do quarteiro e

era cercado por um muro alto que impedia o avano dos prdios em volta. Eu tinha andado pela Segunda Avenida milhares de vezes e nunca desconfiei de que uma coisa to incrvel pudesse existir atrs das lojas e prdios da rua. - Cad os tmulos? - perguntei, procurando pelas lpides. - Embaixo da terra, claro. - Verushka riu. - Est vendo os quadrados de mrmore na grama? So as entradas para as cmaras morturias. H dezenas de tumbas embaixo da terra. uma aldeia dos mortos. - Como posso descer l? - perguntei, emocionada por ter descoberto um caminho para baixo das ruas. - No pode. S as famlias dos mortos tm permisso para entrar no Cemitrio de Mrmore... E ningum enterrado l h muitos anos. Mas voc pode sair pela escada de incndio se quiser ver melhor. Abri a janela do depsito e fui atingida por uma rajada de vento gelado. A sada de incndio balanava de um lado a outro. Olhei para Verushka, que sacudiu a cabea, decepcionada. - No se pode pescar quando se tem medo da gua - repreendeu-me. Eu bati a cabea no batente da janela enquanto me arrastava para a escada de incndio e por alguns segundos fiquei tonta. Depois que consegui focalizar no cemitrio abaixo, descobri que era difcil imaginar que um espao to impressionante pudesse permanecer escondido no meio de Manhattan. A relva era de um tom surreal de verde, daquele que se v nos castelos escoceses, a cor mais ntida graas monotonia das cercanias. Enquanto eu arfava maravilhada, o som inconfundvel de uma chave em uma fechadura ecoou pelo cemitrio. Da escada de incndio eu podia ver tudo, menos um pequeno trecho que estava abaixo de meus ps. Ajoelhando-me, espiei pelas barras de ferro e vi algum abrindo o porto que escondia o cemitrio do alvoroo da Segunda Avenida. Um parente de morto, pensei a princpio, mas havia alguma coisa no tamanho e na cor incomum do cabelo da pessoa que quase me tirou o equilbrio e me fez cair de lado da sada de incndio. O porto se fechou e a pessoa desapareceu de vista. Embora no tenha visto seu rosto, quando me arrastei de volta ao depsito eu estava convencida de que a pessoa em questo era ningum menor do que Kiki Strike. - Tinha uma menina no cemitrio - sussurrei para Verushka. - Que estranho - observou ela, sem mostrar nenhum sinal de surpresa. COMO IDENTIFICAR UMA MENTIRA Uma das habilidades mais importantes que voc pode aprender como

reconhecer uma menina quando ouve uma. Com o passar dos anos, encontrei inimigas que mentiam para me confundir e impostoras que queriam me enganar. Em todos os casos, pude ver atravs de suas iluses, e posso garantir que a verdade no as libertou. Nem sempre fcil de identificar uma mentira. Como voc deve ter percebido, as pessoas que tm o hbito de mentir em geral so muito boas nisso. Mas se voc suspeitar de que est sendo enganada, no diga uma palavra. S preste ateno. As dicas seguintes devem lhe dizer se alm est tentando trapace-la. Oua a voz da pessoa Uma mentirosa uma pessoa que tem algo a esconder. E independentemente do que possa ser esse algo, provavelmente est pesando em sua mente. Como conseqncia, uma mentirosa deve fazer um esforo para evitar deixar escapar muita coisa. Ela vai falar com mais lentido e fazer uma pausa antes de responder a perguntas. medida que a ansiedade aumenta, sua voz pode comear a ficar mais aguda. Quando responder, ela ter o cuidado de no dar informaes especficas e poder dizer alguma coisa vaga, como: "Eu no podia ter matado Hank. Estava ocupada naquele dia." Analise seu rosto As pessoas costumam ser pssimas atrizes. Uma mentirosa pode ter uma histria pronta mas, se no conseguir controlar a prprio rosto, ser to fcil peg-la na mentira quanto a uma atriz de novela numa pela de Shakespeare. Uma pessoa que est dizendo a verdade vai rir, dar um sorriso duro ou chorar quando adequado, mas uma mentirosa pode ter de pensar nisso primeiro. Ela pode at estar to concentrada no que fazer que vai piscar menos e manter a cabea imvel de uma forma que no natural. Veja se ela se retorce Quando se trata de linguagem corporal, existem dois tipos de mentirosa - as que so irrequietas e as manacas por controle. As irrequietas no conseguem ficar paradas. Elas se remexem na cadeira, batem os ps ou brincam com a bijuteria. Elas tambm tocam o prprio rosto com mais freqncia - esfregam o nariz, passam o dedo pelo cabelo ou passam a mo na boca. As manacas por controle, por outro lado, fazem o mximo para evitar aparentar nervosismo. Elas podem se movimentar muito lentamente e evitar qualquer gesto. Algumas at chegaro ao ponto de cruzar os braos ou se sentar em cima das mos. CAPTULO TRS Esconde-esconde J se passara mais de uma semana desde que pensei em Kiki Strike, mas no

momento em que a vi no Cemitrio de Mrmore, fiquei fascinada mais uma vez. Acho que algumas pessoas podem confundir o encontro com coincidncia. Mas eu h muito tempo suspeitava de que poucas coisas no mundo so verdadeiras coincidncias. Alguma coisa - ou algum - estava no reunindo. Pela primeira vez na minha vida, fiquei impaciente para que o inverno terminasse. Na esperana de que uma de minhas colegas de turma me desse as informaes relativas misteriosa Kiki Strike, eu at cheguei cedo no primeiro dia de volta s aulas e s o que descobri foi que duas semanas de presentes e festas apagaram as lembranas que elas tinham de todo mundo. No tive alternativa a no ser esperar que a aula comeasse, sem tirar o meu olho treinado da carteira de Kiki no fundo da sala. Segundos antes do sinal tocar, eu a vi. Ela estava ainda menor do que eu me lembrava - parecia mais uma criatura mtica do que um ser humano. Estava vestida inteiramente de preto e, embora eu tivesse ouvido falar que seu cabelo era loura, a verdade era que no tinha cor nenhuma. Em vez disso, era de um branco chocante e quase translcido, e sua pele era de um tom exangue comum a cadveres e criaturas das cavernas. Na verdade, a nica cor nela estava na forma de dois pequenos rubis - um em cada orelha. Embora minha descrio possa parecer vampiresca, posso lhe garantir que, no todo, o pacote era surpreendentemente atraente. Fiquei olhando, julgando-me despercebida, enquanto ela pegava um caderno (preta) e uma caneta (preta) de dentro de uma mochila de couro (preto). Ela passou um momento arrumando estes objetos na cadeira e, exatamente quando terminou, seus olhos se ergueram de repente e pegaram os meus. Pude sentir meu rosto quente de to vermelho, porque ela parecia estar examinando cada detalhezinho de minha aparncia. Seus olhos azul-claros to claros que eram quase leitosos - no se desviaram. Sua boca no sorria, nem se retorcia, no fazia um esgar nem uma careta. Por fim, ela ergueu uma sobrancelha e a manteve arqueada por um momento antes de deix-la cair. Eu me virei para a frente da sala, me rosto ardendo de humilhao. Jurei a mim mesmo que no seria apanhada novamente. *** Por dois meses, diz o mximo para ficar fora de vista enquanto perseguia Kiki Strike entre as estantes da biblioteca e fui sua sombra na floresta de armrios do vestirio da educao fsica no poro da escola. Mas embora eu tentasse ser discreta, a vigilncia era uma habilidade que no me era natural. Quase estraguei minha tocaia numa tarde na biblioteca, quando tropecei em uma aluna do jardim-da-infncia que espremia uma sanduche de pasta de amendoim entre dois exemplares de Oliver Twist. E tive certeza de que ouvi algum rir no dia em que fiquei encharcada ao me esconder no boxe no vestirio da educao fsica. Deixando de lado meu dever de casa, eu passava as tardes inventando

mtodos infalveis de espionar Kiki Strike. Cheguei a colar um espelho por dentro de um de meus livros para poder v-la no fundo da sala de aula. Mas tudo o que eu via a fazia parecer ainda mais estranha. Kiki no falava nada durante as aulas e nossas professoras nunca chamavam seu nome. Na verdade, ela era to bem-sucedida em se misturar que todo mundo parecia olhar atravs dela. Depois de vrias semanas observando-a, comecei a me perguntar se Kiki podia estar observando mais algum. Ela no demonstrava interesse em fazer amigas mas, em vrias ocasies, eu a vi estudando um grupo de alunas da stima sria como uma cientista acompanhando um bando de gorilas. Seguindo seu exemplo, fiz minha prpria lista de observaes. 1. Kiki Strike sempre vestia preto. 2. Ela levava o caderno preto a toda parte, mas nunca anotava nada durante as aulas. 3. Ela no era vista em lugar nenhum na hora do almoo. 4. Ningum parecia saber que ela existia. 5. Ela possua a capacidade extraordinria de desaparecer quando bem entendia. Esta ltima observao - ou a falta dela - foi o principal motivo para minha lista ser to curta. Por incontveis vezes em incontveis dias, eu seguia Kiki por um dos corredores, virava uma esquina e me via perseguindo a menina errada. Em maro, comecei a ficar frustrada. Tinha me decidido a seguir Kiki at a casa dela, esperando descobrir seus segredos de uma vez por todas. Ser que havia cortinas floridas nas janelas do quarto dela? A me dela a recebia na porta com um forte abrao? Ser que havia outros pequenos Strike correndo por l? Eu esperava que no. A possibilidade de que Kiki fosse uma menina comum me enchia de pavor. Eu no teria admitido isso, mas Kiki me deu um fiapo de esperana. At a chegada dela Escola Atalanta, eu me resignara a uma existncia solitria. Ningum me passava bilhetes nem me convidava para festas. No que dizia respeito a minhas colegas de turma, eu nem estava ali. Kiki era invisvel tambm, mas ela parecia gostar de ser assim. No estava interessada em ser popular. Por algum motivo que eu ainda ia descobrir, ela preferia ser perigosa. Mais do que qualquer coisa, eu queria aprender o segredo dela. E se Kiki Strike acabasse por se revelar outra desajustava social, eu ficaria arrasada. Mas esse era um risco que eu estava disposta a correr. Imagino que voc esteja pensando que eu podia ter perguntado a ela mas, se for assim, voc no est entendendo bem. Uma menina que anuncia que quer ser perigosa no uma fonte confivel de informao. Eu no estava interessada no que Kiki queria que eu soubesse nem no que ela estava disposta a me dizer. Eu queria a verdade e precisava de uma maneira de descobrir por mim mesma.

*** No dia em que decidi seguir Kiki at a casa dela, matei minha ltima aula e me preparei para me esconder do lado de fora da escola e esperar que ela aparecesse. Foi s quando abri a porta da frente que percebi que tinha deixado de verificar a previso do tempo. Os degraus estavam cobertos de neve e temi que minhas pegadas me entregassem. Mas eu estava curiosa demais para adiar meus planos. Enrolei um cachecol bege na cabea para me camuflar e procurei um esconderijo. No tive que procurar por muito tempo. O exterior da Escola Atalanta era crivado de incontveis cantos e gretas com tamanho suficiente para esconder uma menina - embora poucas meninas quisessem us-los. Sabamos da histria do menino que se escondera em uma das fendas na poca em que a enorme estrutura gtica era um lar para crianas geniosas. Antes que o menino conseguisse escapar, um pingente de gelo em forma de adaga caiu do peitoril de uma janela e cravou-se no peito dele. Todo inverno, pelo menos uma garota histrica afirmaria ter visto o fantasma dele vagando pelos corredores, o gelo derretido deixando um rastro de gua. Sempre achei esta histria absurda, mas quando olhei para cima do prdio naquela tarde, pude ver montes de pingentes de gelo se formando debaixo de cada janela. Mantive uma distncia segura e me agachei na sombra de um arbusto, perto da nica sada da escola - um porto de ferro que dava para a calada. Logo depois do sinal das trs da tarde, Kiki Strike surgiu do prdio e andou animadamente pelo caminho aos tornozelos e com chapu de cassaco de pele superpreta, ela parecia to perigosa quanto qualquer um com menos 1,5m de altura. Mais importante, como estava toda de preto, ela se destacava na neve. Pelo menos desta vez, pensei, ela no teria onde se esconder. Graas ao tempo, as ruas estavam vazias e, pelos primeiros quarteires, pode surgir Kiki a uma distncia segura. Da escola, ela foi para oeste, na rua 68. No havia nenhum carro esperando por ela na esquina da Lexington Avenue e ela passou pelas duas estaes de metr e pelos pontos de nibus sem sequer olhar. Depois de passar pelo Madison Avenue, vi as rvores do Central Park se estendendo acima das manses que ladeavam a quadra. medida que me aproximava do parque, a cidade parecia chegar ao fim. Dois ou trs carros avanavam lentamente pela Quinta Avenida, as rodas deixando trilhas de gelo que desapareciam rapidamente enquanto a neve retomava a rua. Poas escuras e amareladas de luz cercavam dois postes de rua e os olhos de uma esttua espiavam de sob um espesso manto branco. Kiki parou na beiro do parque, a mo enluvada apoiada em um muro de pedra. Contra o fundo branqussimo do parque, ela parecia ainda menor, e as pedras e rvores presas pelo muro ameaavam engoli-la viva. Fiquei olhando

do outro lado da rua, esperando que ela no pretendesse atravessar o parque. A luz da tarde j estava comeando a diminuir. s quatro horas ficaria escuro, e o Central Park no um lugar onde voc queira estar noite. Mesmo durante o dia, pode ser difcil se orientar l dentro. Seus caminhos arborizados se torcem, viram e voltam a si mesmos. O parque mais parece um labirinto gigante - um labirinto construdo para levar os moradores da cidade a acreditar que deixaram a civilizao para trs, quando na realidade nunca se afastam mais do que algumas centenas de metros de uma Starbucks. Quando o sol est brilhando e o parque est tranqilo, pode ser um prazer se perder ali. noite, porm, o labirinto guarda sua parcelo de monstros. Nas semanas antes de me vir seguindo Kiki Strike, o noticirio local estava cheio de histrias de bandos de delinqentes juvenis que comearam a se reunir no parque assim que o sol se punha. Usando roupas escuras, suas identidades ocultas por camadas de pintura de guerra, eles se deleitavam em emboscar as pessoas que eram tolas o bastante para vagar por seu domnio. Um executivo, atravessando o parque a caminho da casa numa noite, foi obrigado a nadar meio dzia de voltas nas guas congelantes e poludas do Central Park Lake. No muito tempo depois, uma mulher e a filha foram descobertas numa manh, abandonadas na jaula dos macacos no zoolgico do parque. Com o clima gelado de Nova York, elas podiam ter encontrada um destino menos divertido se os macaco no tivessem pena e se aconchegassem com elas para se aquecer durante a noite. Como voc pode imaginar, eu no estava animada com a perspectiva de enfrentar cara a cara os bandidos que habitavam o Central Park. E no entanto, quando Kiki Strike subiu no muro e pulou para o bosque, eu a segui sem hesitar. Kiki manobrou pelo parque congelado como uma xerpa aclimatada. Tentei ficar fora de vista enquanto ela contornava arbustos, lagos e pedras, mas a neve aos poucos comeou a se acumular em seu casaco e ele no aparecia mais com a nitidez de antes. Fui obrigada a me aproximar cada vez mais para v-la contra as rvores. Quando chegamos ao Great Lawn - um vasto trecho de campina no meio do parque - meus olhos lutaram para enxergar atravs da nevasca. A cada passo, Kiki Strike, agora coberta de neve da cabea aos ps, comeava a desaparecer. Desesperada para no perd-la de vista, comecei a correr, ciente de que podia ser descoberta a qualquer momento. Meus ps, congelados pela neve que se acumulara em meus calados inadequados, recusavam-se a cooperar. Eu escorreguei e ca de quatro, e enquanto lutava para me colocar de p, vi uma figura borrada entrando sorrateiramente no bosque. Eu me vi parada sozinha no meio de uma campina vazia, afundada na neve e me perguntando se eu tinha sido destruda pelo clima ou se Kiki Strike me passara a perna. Entrei em alguns caminhos errados ao tentar sair do parque e o sol desapareceu antes de eu chegar segurana da Quinta Avenida. Preparandome para a longa viagem para casa, eu me apoiei numa rvore para tomar flego e sacudir a neve de meus sapatos. Trs jovens usando roupa de

camuflagem surgiram de uma manso a leste da avenidade. Uns sujeitos grandalhes e bem-nutridos, com botas caras e o cabelo cuidadosamente despenteado, se arrastavam pela rua, indo em direo ao parque. Imaginando que o que iam aprontar no era bom, eu me espremi na rvore e rezei para no ser percebida. - A coisa no vai escapar hoje noite - ouvi um rapaz dizer. - A cabea dela est a prmio. - Voc acha mesmo que ela via voltar? - perguntou outro, nervoso. - Aposto minha vida nisso. - Est apostando mesmo, considerando o que ela fez com o Julian. Viu a cara dele? Ela quebrou o nariz dele - disse um dos garotos com uma risadinha. - Olha, o Julian foi pego de guarda baixa. Isso no vai acontecer de novo. Trouxe os telefones? - Trouxe. - Se um de ns a vir, vamos ligar para os outros. No vamos dar nenhuma chance, t legal? O que quer que seja, deve ser bem pequena. Se ficarmos juntos, vamos poder peg-la antes que machuque mais algum. Espiando com cuidado de trs da rvore, vi o trio parar perto do muro de pedra do parque o olhar furtivamente os dois lados da rua. Depois que um txi que vinha do sul desapareceu de vista, eles saltaram o muro e sumiram entre as rvores. Se eu estivesse menos preocupada em perder os dedos dos ps de to congelados, teria seguido os trs. A conversa deles despertou meu interesse. O medo da "COISA" misteriosa fez com que a voz dele tremesse de uma forma que no era natural, e eu me perguntei o que poderia estar inspirando essa agitao em trs arruaceiros parrudos. Quando cheguei ao saguo do meu prdio, meu corpo estava entorpecido e o calor mido da escada fez minha pele pinicar de dor. Incrivelmente, sobrevivi com todos os meus dedos, dos ps e das mos, intactos, embora os ps levassem horas para descongelar. Naquela noite, enquanto me preparava para dormir, uma parte do noticirio da noite chamar minha ateno. Dois adolescentes de famlias abastadas de Nova York receberam alta do Hospital Beth Israel esta tarde e forma imediatamente presos sobre a acusao de assalto e danos criminosos originados de um estranho incidente no Central Park. Thomar Vandervoort e Jacob Harcott so acusados de atacar um corredor perto da Literary Walk. De acordo com as autoridades, eles espancaram cruelmente o homem, um executivo de publicidade aposentado, e depois o obrigaram a vestir um tutu rosa. Os rapazes, membros de uma gangue que vem aterrorizando o Central Park h meses, estavam se preparando para amarrar o corredor a uma esttua de Shakespeare quando

foram surpreendidos pelo que foi descrito como um elfo grande ou um duente albino. Nem Vandervoort nem Harcott deram sua verso dos acontecimentos, mas o corredor, que admite que se sentia tonto naquele momento, insisti que seu salvador no tinha mais de um metro e vinte e usava um chapu de pele de estilo russo. Pela manh, os jornais deram muito espao ao corredor, que ofereceu uma recompensa de 10 mil dlares por qualquer informao relacionada com o elfo albino que salvara sua vida. Uma matria no New York Post mostrava uma foto borrada do duente do ceral Lucky Charms junto com uma legenda que dizia: Procurado: O Vingador do Central Park Recompensa: Um pote de ouro A idia de pegar a recompensa passou por minha cabea uma ou duas vezes. Na verdade, nada teria me agradado mais do que contar ao mundo que o misterioso duente que combatia o crime era s uma menina de 12 anos. Mas os segredos de Kiki Strike valiam muito mais do que um pote de ouro. E eu no ia desistir antes de descobrir todos eles. *** No dia seguinte, fui livraria de Verushka, na Segunda Avenida, na esperana de que o Cemitrio de Mrmore me desse uma pista para identificar Kiki Strike. Quando cheguei, encontrei a loja escura e deserta. A vitrine tinha sido alterada a mostrava uma coletnea de contos de fadas dos irmos Grimm. Onde antes estava o mapa do Cemitrio de Mrmore, agora havia um livro grosso com uma imagem da Princesa Aurora na capa, o dedo delicado suspenso acima de uma roca. Uma placa desbotada presa na porta da loja dizia: "Fechada at segunda ordem". Eu estava prestes a ir embora quando vi um envelope vermelho enfiado na lateral da porta. Meu nome estava escrito na frente dele. Abri o envelope e peguei o bilhete que continha. Voc no muito boa em seguir pessoas, dizia em uma caligrafia apertada e controlada. Se quer saber alguma coisa, talvez deva perguntar. Estava assinado Kiki Strike. COMO SEGUIR ALGUM... SEM SER APANHADO Um dos muitos truques que aprendi com a extraordinria Kiki Strike a arte

requintada de "ficar na cola". Voc pode ficar tentada a pensar que seguir uma pessoa uma habilidade de domnio simples. No se engane! Seguir algum exige pacincia, concentrao, engenhosidade e sobre tudo preparao. Antes de tentar pra valer, procure seguir um professor, um irmo ou os pais, s para se divertir. (Quem sabe o que voc pode descobrir!) Depois que sentir que est comeando a pegar o jeito, pode se basear nestas dicas teis... 1. Quando seguir algum, nunca fique perto demais. Mantenha distncia ou ande na calada do outro lado da rua. Evite olhar diretamente para a pessoa. Sempre que possvel, observe-a pelo canto do olho. 2. Todo mundo tem um jeito nico de andar. A pessoa que voc est seguindo manca? Ela rebola muito ao andar? Se puder memorizar seu jeito de andar, voc poder ficar de olho nela a distncia. 3. Se voc acha que a pessoa que est seguindo a localizou, vire e bata um papo com um estranho na rua. O estranho pode pensar que voc pirada, mas a pessoa que voc est seguindo vai achar que voc inofensiva. 4. Andando na frente de seu alvo, voc pode eliminar qualquer suspeita que ela possa ter. pegue um espelhinho de p compacto, cubra-o com a palma da mo e use para acompanhar a pessoa atrs de voc. Se no tiver um espelho porttil, voc pode usar outras superfcies refletoras, como as vitrines das lojas. 5. No chame a ateno para si mesma. Nunca use roupas berrantes nem camisetas com slogans ou logotipos. Em geral, procure no ter uma aparncia fabulosa demais. 6. Mude sua aparncia, fazendo um rabo-de-cavalo ou trocando seus culos de graus por culos de sol. 7. Vista roupas confortveis. Nunca use um par de sapatos novos para seguir algum. E procure se vestir de acordo com o tempo. 8. Sempre leve algum dinheiro a mais. Voc pode ter que entrar em um nibus ou pegar um txi de uma hora para a outra. CAPTULO QUATRO Escola de escndalo Quando li o bilhete de Kiki Stike, me senti uma tarada que foi pega espiando pelas janelas do vizinho ou revirando o lixo dos outros. Felizmente, no precisei de muito tempo para engolir minha vergonha e concluir que podia muito bem aceitar a oferta de Kiki. Nosso jogo interminvel de escondeesconde tinha ficado cansativo e eu estava pronta para conseguir algumas respostas moda antiga. Na segunda-feira seguinte, fiquei olhando por uma janela que dava para a entrada da escola at que vi Kiki entrar no prdio. No instante em que localizei seu chapu de pele preto, meu crebro comeou formigar de expectativa. Mas quando o primeiro sinal tocou, a carteira de Kiki ainda estava vazia e um questionrio sobre as muitas esposas do rei Henrique VIII tinha sido jogado na minha frente.

Enquanto eu lutava para me lembrar quais das esposas de Henrique tinha ficado com a prpria cabea, um crime estava sendo cometido. Quando j tinha respondido metade do teste, os corredores estavam zumbindo. Sa de minha sala e passei espremida por um grupo de alunas da stima srie, reunidas perto do banheiro. - Eu soube que eles arrombaram enquanto ela estava na aula de natao ouvi uma das meninas dizer. - Quem que deixa uma coisa dessas no armrio de educao fsica? perguntou outra. - No estava ali s esperando que algum pegasse, sua imbecil - disse uma terceira, irritada. - Dentro tinha uma caixa de jias trancada. A chave fica no pescoo dela. - Algum pegou o bracelete de tnis de Erica Whittaker na semana passada anunciou outra. - Abriram o armrio dela como um profissional. Deve ser uma das bolsistas. - Ai, meu Deus - gemeu uma menina que mexia freneticamente nos lbulos das orelhas. - Meus brincos de esmeralda esto no meu armrio! - Ningum vai roubar seus brincos, Courtney - zombou a primeira menina. Todo mundo sabe que so falsos. - Espero que nunca descubram - ouvi uma bolsista prxima cochichar com uma amiga. Elas trocaram um sorriso que congelou de pnico quando viram que eu as ouvira. - O que que t rolando? - perguntei a uma colega de turma de lgebra. Sob circunstncias comuns, ela teria me ignorado, mas desta vez a fofoca era boa demais para no ser compartilhada. - Algum roubou o anel de Sidonia. - Ela apontou para uma aluna da stima srie arrogante, com cabelo preto e olhos amarelos, que estava saindo da sala da diretora no final do corredor. - Hoje de manh? - perguntei, de repente sentindo-me meio nauseada. - - disse minha colega com um sorriso desagradvel. - Tem uma garota dessa escola que pode se considerar morta. Como qualquer uma Escola Atalanta pode contar a voc, Sidonia Galatzina no era sua vtima mediana de crime. Ela era a ltima princesa da famlia real exilada do antigo reino da Pocrvia, e o anel que ela escondera com tanto cuidado no era uma jia comum. Exibindo um enorme diamante no tom de rosa mais claro, adornara os dedos de incontveis rainhas e havia boatos de

ter estado na mo direita da tia de Sidonia quando ela foi assassinada uma noite antes de sua coroao. No era a ladra em si o motivo da tagarelice na escola Todo mundo queria saber quem ousara mexer com Sidonia, a dspota da Escola para Meninas Atalanta. Alm de ser totalmente m, Sidonia - ou a Princesa, como todas a chamavam - era linda, rica e excepcionalmente encantadora. A maioria dos adultos a achava fascinante, com suas convinhas no rosto, o sotaque europeu e a aparncia impecvel. Um sorriso caloroso ou uma risadinha marota, e eles caam sob seu encanto. Poucos podiam ver que Sidonia tinha nascido com o corao cheio de veneno e uma capacidade natural de provocar leses corporais arrasadoras. Pelo que sei, ela era pessoalmente responsvel por uma dezena de colapsos nervosos e pelo menos um caso de urticria. A lenda da escola de que ela obrigara cinco bolsistas a se transferir para outras escolas s no jardim-de-infncia. A Princesa andava com um bando de quatro meninas que a imitavam em tudo. Se ela chegasse na escola com um mini casaco de mink, as outras apareceriam no dia seguinte com peles idnticas, parecendo um bando feroz de esquilos bem-vestidos. Se Sidonia adotasse um novo corte de cabelo, todas elas corriam para o cabeleireiro, mesmo que o resultado no as favorecesse em nada. Mas embora fossem ridculas, era melhor evitar as amigas da Princesa. Como as outras meninas que no tinham camadas de proteo de roupas de grife, eu ficava fora do caminho delas. Na maior parte do tempo, O Quinteto, como as prprias meninas se chamavam, me deixava em paz. Em geral havia presas muito fceis. Elas devoraram uma bolsista no almoo todo dia. Eu no teria pensado muito no anel da Princesa se a ladra no me cheirasse a Kiki Strike. S uma garota nova na escola podia ter cometido um erro to primrio, e Kiki estava matando aula na hora do crime. Fiquei perturbada ao descobrir suas tendncias criminosas, mas curiosa para ver como Kiki fizera aquilo. Passar por duas fechaduras exigia habilidades que a maioria das meninas da quinta sria no tinha. Ento, quando as portas da sala de aula se fecharam para o segundo tempo, eu desci de fininho at o vestirio da piscina e examinei a frente do armrio da Princesa. No encontrei evidncias de arrombamento e o cadeado parecia to forte quando qualquer outro. - Esqueceu alguma coisa? - grunhiu uma voz atrs de mim. Senti o contedo do meu estmago comear e borbulhar enquanto eu virava e via uma menina do Quinteto, uma aluna da stima srie chamada Naomi Throgmorton. Naomi tinha a honra de ser a melhor amiga da Princesa - para no falar sua vtima preferida. Embora lhe dissessem que ela era a mais bonita do Quinteto, Naomi tambm era a mais pobre, e a Princesa a tratava como um treco que ela tivesse encontrado boiando na privada do banheiro pblico. Graas a Naomi, ver a chegada do Quinteto na escola toda manh tornara-se uma espcie de esporte na Atalanta. Nada era mais provvel de provocar um acesso de raiva na Princesa do que ver a melhor amiga aparecer com umas roupas particularmente vistosas. Sidonia chegava a mandar Naomi de volta para casa para trocar de roupa sempre que achava que corria o risco de ser

obscurecida. Em seguida sempre vinham um ou dois dias de piadinhas cruis, s para o caso de Naomi no ter aprendido a lio. Nesses dias, no era incomum encontrar Naomi chorando no banheiro das meninas durante as aulas. Ns aprendemos muito rapidamente a deix-la em paz. Ela podia ter sido magoada, mas ainda era perigosa. - A, Sidonia - gritou Naomi. - Peguei uma ladra. Um par de saltos irritados estalou no piso de ladrilhos. A Princesa virou uma esquina e andou at onde eu estava. Ela sorria com doura, exibindo as covinhas que eram sua marca registrada antes de me empurrar no armrio. - Voc sabe quem eu sou? - disse ela com desprezo, naquele sotaque sinistro, enquanto seus olhos amarelos me fitavam de cima a baixo. Sacudi a cabea, assustada demais para falar. - Voc no da stima srie, ? - Quinta - conseguir murmurar. - Aaai - disse ela, recuando um passo como se eu estivesse contaminada. Qual o seu nome? - Ananka Fishbein. - Combina com voc. Um nome feio para uma garotinha feia. Naomi riu da piada da Princesa. - Agora me d o meu anel - exigiu a Princesa. - Eu no o peguei, Sidonia. - Aaaai. Ela disse o meu nome. No faa isso de novo, sua porquinha. - A Princesa espetou um dedo no pneu de gordura de beb que eu ainda tinha esperana de perder. - Se voc no uma ladra, por que est arrombando meu armrio? - No estou, no. Eu s queria ver como foi que ela fez. - Eu gemi. - Como quem fez? - rosnou a Princesa, frustrada. A porta do vestirio se abriu e a voz da diretora ecoou pela sala. - O que, em nome de Deus, est acontecendo aqui? Por que vocs no esto na aula, meninas? - Pegamos a pessoa que roubou o meu anel - disse a Princesa, assumindo seu disfarce de menina docinha. - Ns estvamos voltando para entreg-la.

- Ento isso? - disse a diretora. Ela era uma das poucas pessoa imunes aos encantos da Princesa. Olhando para mim, ela quase sorriu. - Voc a menina da turma da Srta. Jessel. Aquela que quer estudar lulas-gigantes. Ananka, se no me engano. Eu assenti em silncio. - Lulas - Naomi deu uma risadinha. - J chega - exigiu a diretora. - Agora, Ananka, h alguma verdade no que essas duas vingadoras esto dizendo? - No, senhora. Eu no roubei nada. - Ela uma mentirosinha suja - insistiu a Princesa. - Ns a encontramos tentando arrombar meu armrio de novo. E olha o que ela est vestindo. Ela sem dvida podia usar o dinheiro. - Quer, por favor, esvaziar seus bolsos para mim, Ananka? - disse a diretora com um suspiro. Eu esvaziei o contedo de meus bolsos - trs moedas de 25 centavos, um grampo de cabelo, meu retentor de dentes e um chumao de algodo - era um dos bancos do vestirio e deixei que a diretora me fizesse uma rpida revista. - Talvez ela precise de uma revista corporal - props Naomi. - Por que vocs duas no voltar para a aula e me deixam fazer o trabalho de detetive? - rebateu a diretora. - Vamos, Ananka. Vamos dar uma olhada em seu armrio. medida que a diretora me guiava para a escada, tive um vislumbre do rosto da Princesa. Seus olhos estavam esbugalhados, as narinas infladas e a boca esticada em um esgar maldoso. - Est morta, dona lula - ela disse em silncio. Contrariando minhas expectativas, eu vomitei nos sapatos da diretora. *** Eu podia ter poupado um monte de problemas para todo mundo se tivesse escolhido dedurar Kiki Strike. A me da Princesa ficou ultrajada que uma criminosa comum estivesse se misturando com as herdeiras de fortunas na Escola Atalanta. Por insistncia dela, outros armrios e mochilas foram revistados e os das meninas bolsistas foram vasculhados de forma particularmente minuciosa. A filha de um serralheiro foi tratada como se

estivesse num interrogatrio da Inquisio, e durante dias todo mundo ficou de olho na mo das outras. Durante todo esse tempo eu me mantive em silncio, dizendo a mim mesma que ser dedo-duro era pior do que ser ladra. Mas bem no fundo eu simplesmente odiava demais a Princesa para ajud-la. Depois que uma busca completa em meus pertences no foi suficiente para revelar o anel, pensei que O Quinteto me deixaria em paz. Mas claro que no deixou. Elas me perseguiram por dias, esperando pacientemente pelo momento certo de atacar. Independentemente de onde eu estivesse, a Princesa ou uma de suas amigas sempre estava por perto. Elas se demoravam na biblioteca, sussurrando "dona lula" de trs de exemplares velhos da revistaLucky. Enquanto eu andava pelos corredores entre as aulas, elas seguiram em formao completa, cacarejando cruelmente se eu por acaso tropeasse ou deixasse cair um livro. No final das contas, eu mal conseguia ir ao banheiro sem ser acompanhada por metade da stima srie. No dia 1 de abril, Sidonia finalmente avanou. Tinha sido um dia de aula relativamente tranqilo, tirando uma lula podre que havia descoberto pendurada em meu armrio naquela manh. Quando tocou o ltimo sinal, peguei minhas coisas devagar, dando s outras meninas muito tempo para sair do prdio. Ao fechar meu armrio e me encaminhas para a sada, os corredores estavam misteriosamente vazios. Sa para o ptio e descobri onde todo mundo tinha ido. Estavam todas ali, esperando por mim, e chefiando o grupo estava O Quinteto, caprichosamente vestidas e prontas para a batalha. A Princesa avanou um passo, seu mais glorioso sorriso de entontecer professor exibido em todo o seu esplendor. - Bom, aqui est voc, dona lula! - exclamou ela numa simpatia falsa enquanto passava o brao no meu e se curvava para mais perto. O hlito tinha cheiro de violetas e pasta de dentes. - Procuramos por voc em toda parte! Tentei me libertar, mas ela aumentou o aperto em meu brao e, com uma fora quase sobre-humana, me virou para encarar a turma. - Pensamos que voc podia estar ocupada roubando as jias de algum. Sabe como , uma coisinha especial para combinar com a roupa espantosa que voc tem. Deixa eu adivinhar. A ltima moda da Legio da Boa Vontade? Ou teve de assaltar um sem-teto para conseguir isso? - Ela fez uma pausa como se esperasse uma resposta, e eu queria desesperadamente responder. Procurei alguma coisa espirituosa para dizer, mas com tantos olhos na minha direo, meu crebro ficou estril. Em vez disso, fiquei de p ali, muda. No era o meu melhor momento. - Ah, tudo bem - continuou a Princesa. - Guarde seus segredos da moda para voc. Olha, tem uma coisa que a gente quer conversar com voc. Ficamos de olho em voc ultimamente e, bom, achamos que voc est prejudicando a reputao de nossa escola. Quer dizer, francamente, dona lula, quando que vai fazer uma dieta? No sabe que gordinhas como voc enfeiam o resto de ns?

medida que Sidonia despejava seus melhores insultos para cima de mim, percebi Kiki Strike parada margem da turma. Era a primeira vez que eu a via em dias. Ao contrrio das outras meninas, que pareciam absortas no espetculo - algumas divertindo-se, outras visivelmente apavoradas -, Kiki no prestava ateno enquanto anotava calmamente alguma coisa em seu caderninho preto. Ela olhou para mim brevemente ao arrancar a pgina e dobr-la com cuidado. Vi Kiki passar o bilhete a uma menina do Quinteto, cochichar no ouvido dela e desaparecer na multido. O bilhete rapidamente foi passado a Sidonia, a amiga praticamente babando de to empolgada. - Algum me deu isso. Ela disse que uma informao picando sobre a Lulinha aqui. Sidonia abriu rapidamente o bilhete e o segurou para que ns duas lssemos. - Vamos dar uma olhada, no ? Escritas na pgina, estavam trs frases concisas. Est perdendo seu tempo. No ela quem voc quer. D uma olhada na bolsa de sua melhor amiga. O queixo de Sidonia caiu e suas preciosas covinhas sumiram. A mo manicurada profissionalmente amassou o bilhete numa bola apertada. - Quem escreveu isso? - guinchou ela. - Aquela menina ali - gaguejou a amiga assustada, apontando para um lugar vazio no meio da turma. O mar de meninas se separou para evitar o dedo. Quer dizer. Ela estava ali. E foi ela que me deu. - Quem estava ali? - quis saber Sidonia. - No sei. - Como assim, no sabe? Alm de idiota, voc cega? Como que ela era? - Eu no olhei para ela, Sidonia, mas acho que devia ser bem baixinha. - Cale a boca. Voc uma total intil - grunhia a Princesa enquanto empurrava a garota de lado. - Naomi! Venha aqui agora! A Princesa arrancou a bolsa de Naomi e jogou todo o seu contedo na grama. Ela espalhou as coisas com o p depois se abaixou para pegar uma bolsinha de moedas. Dentro dela estava o anel de diamante cor-de-rosa. - Eu... Eu no sei como foi parar a, Sidonia - gaguejou Naomi, um rubor quente se espalhando por todo o seu corpo. - Aquela garota esquisita deve ter colocado na minha bolsa.

Os olhos da Princesa se estreitaram e ela falou num tom de voz cuidadosamente controlado. - O que quer dizer com "esquisita"? - Ela tem cabelo branco e branca feito um fantasma. Acho que j vi essa menina antes. Ela d arrepios. - Vamos - disse Sidonia, empurrando Naomi pelo brao com rudeza. - Ainda no acabei com voc! - Ela parou para gritar na minha cara antes de abrir caminho no meio da turma at um Bentley prateado que esperava por ela do outro lado de fora dos portes da escola. Depois da partida da Princesa, a multido se dividiu em dezenas de grupinhos enquanto as meninas se voltaram para as amigas para trocar impresses de espanto sobre o que tinha acontecido. Felizmente, eu no era mais a ateno principal - todas estavam conjeturando sobre o contedo do bilhete e a identidade de sua autora misteriosa. Passei pela turma que tagarelava e fui para a segurana da rua. Andei vrias quadras antes de poder pensar com clareza. S o que eu sabia era que uma coisa milagrosa tinha acontecido - e que Kiki Strike era a responsvel. *** A noite caiu bem antes de eu chegar antiga Catedral de St. Patrick, algumas quadras ao norte de minha casa. A verdadeira escurido rara em Manhattan, que noite continua em um estado de crepsculo permanente. Mas recuada na rua, longe das luzes dos carros que passavam, a catedral se escondia na sombra de um enorme muro que circunda a igreja e seu cemitrio. Todo o quarteiro tinha a aparncia de uma fortaleza medieval e seus pontos mais altos mal eram visveis contra o cu sem estrelas. Sempre que eu passava por ali quando voltava da escola, os portes da catedral estavam trancados, permitindo apenas um vislumbre torturante de um cemitrio apanhado de lpides cobertas de musgo e monumentos de mrmore aos mortos. Como sempre, reduzi meu ritmo e tentei enxergar na escurido. O que parecia uma face fantasmagrica espiou de trs de uma rvore alta um pouco esquerda da entrada. Eu quase gritei e comecei a correr, mas s precisei de alguns passos para que minha curiosidade dominasse meu medo do escuro. Voltei para a igreja, tentando me convencer de que no tinha visto nada que no pudesse ser explicado por um livro de cincias da sexta srie. Os portes se abriram a um toque nada entusiasmado que dei. Enquanto meu aproximava da rvore, fiquei nervosa ao ver o rosto reaparecer, exibindo um sorriso bem profano.

- Oi - disse a coisa e eu pulei para trs, tropeando em uma lpide pequena. A cara riu e eu percebi que estava ligada a uma garotinha, o cabelo oculto no capuz de um casaco preto. - Meio tarde para a igreja, no ? - perguntou Kiki Strike, saindo de trs da rvore e puxando o capuz para trs. - O que est fazendo aqui? - perguntei estupidamente. - Esperando voc. - Ah - respondi, encontrando dificuldade para me concentrar. No consegui deixar de pensar que ela no parecia muito real. Bem de perto, sua pele era branca demais e as feies cuidadosamente moldadas. Ela era, ao mesmo tempo, muito bonita e de uma aparncia extremamente estranha. Perguntei a nica coisa que me passou pela cabea. - Por que voc roubou o anel? Kiki ergueu uma sobrancelha. - No aprendeu nada hoje? No educado acusar as pessoas de crimes que elas no cometeram. - Ento era verdade sobre a Naomi? - claro que era. Quando um histria assim to boa, tem que ser verdade. - Mas como voc sabia que o anel estava na bolsa de Naomi? - Eu sei de muita coisa - disse Kiki simplesmente. - Sobre O Quinteto? - Sobre os outros - respondeu ela em um tom meio cnico. - Onde quer chegar? - perguntei. - Est dizendo que sabe alguma coisa sobre mim? Por um momento ela ficou em silncio. Seus olhos claros percorreram meu rosto como se ela estivesse procurando uma coisa que tinha visto antes. - Vamos ver. Eu sei que voc no tem amigas. Tambm sei que voc meio estranha. E imagino que voc deve ser bem chata, ou no passaria tanto tempo me seguindo. Mas sei de algumas outras coisas que me fazem pensar que voc pode ser bem interessante. Eu no sabia dizer se devia ficar assustada ou lisonjeada. Ningum nunca tinha me achado interessante na vida. - Isso bom ou ruim? - perguntei. - Isso, Srta. Fishbein, depende inteiramente de voc.

Ela me passou uma folha de papel e depois foi para a rua, deixando-me diante da igreja vazia, ainda pensando em todas as perguntas que eu deveria ter feito. A meio caminho dos portes, Kiki se virou e deu adeus, a mo em concha daquele jeito familiar. Pelo que eu sabia, s um pequeno grupo de pessoas acenavam com o mesmo estilo. E como eu tinha certeza de que Kiki Strike no era membro da famlia real britnica, s havia uma concluso a tirar da. O choque me atingiu como uma manada de gnus. Kiki Strike era a criatura que tinha sado do buraco na frente da minha casa. Eu no era a nica pessoa que tinha visto a Cidade das Sombras. Ela estivera l primeiro. Por um momento, parecia que tudo por que lutei fora roubado de mim. Depois olhei para a folha de papel que eu estava segurando. Caf des Amis, sbado, 9h, dizia. Eu fora convidada para um caf-da-manh. *** Kiki estava sentada a uma mesinha na calada com a seo de fofocas do New York Post aberta diante dela. Uma caneca enorme de caf au lait segurava o jornal enquanto uma brisa fria de abril tentava sopr-la para a rua. Tinha uma boina verde no alto da cabea numa inclinao presunosa, e a gola engomada de um uniforme cqui espiava por sobre o jornal. - Est atrasada - disse ela quando me aproximei, sem se incomodar em olhar para mim. - Se vai trabalhar comigo, tem que aprender a ser pontual. - Quem disse que vamos trabalhar juntas? - rebati. - Quem mais voc espera que descubra a Cidade das Sombras? - disse ela com indiferena, lambendo o dedo para virar a pgina. - Voc encontrou outra estrada, no ? Kiki olhou para cima, os olhos brilhando perigosamente como icebergs ao prdo-sol. - Temos muito coisa para fazer hoje - disse ela, ignorando a pergunta e se levantando. Ela usava um uniforme de bandeirante, completo, com uma faixa toda coberta - na frente e atrs - de distintivos. - Voc bandeirante? - ridicularizei. - No devia ter superado esse tipo de coisa a essa altura? - Talvez, mas os fuzileiros navais no me aceitariam. - Ela me atirou um saco em cima da mesa. - Adivinha s - disse ela. - Hoje voc tambm uma bandeirante. Vamos ficar incgnitas.

- De jeito nenhum. Tenho que usar essa coisa? - Dois anos antes, eu tinha sado das bandeirantes em desgraa depois de partilhar uma edio ilustrada de O corpo do homem com minhas colegas de tropa. Eu esperava nunca mais ver um uniforme de bandeirante enquanto estivesse viva. Kiki me encarou. - Vai usar se quiser vir comigo - disse ela. - Dez minutos depois, sa do banheiro da cafeteria vestida num uniforme de polister que roava de forma desagradvel em todos os lugares errados. Uma garonete sorriu para mim. - Mas que bonitinha! Eu tambm fui bandeirante, quando era pequena. - Eu no sou bandeirante. Estou disfarada - rosnei para ela. - Ah, mas no perfeito? - disse ela, reluzente. Resisti ao impulso de lhe dar um chute e marchei para a rua, onde Kiki estava esperando. Ela me olhou e endireitou a gola. - Nada mau. - Ela sorriu. - Voc fica bem de uniforme, mas vamos ter que trabalhar a sua postura. *** Nossa primeira parada foi uma reunio das bandeirantes no poro de uma igreja em runas em Morningside Heighs, seu antigo companrio agourentamente inclinado para uma fila de casinhas do outro lado da rua. No poro, que cheirava a mofo e naftalina, a reunio j havia comeado. Um grupo comum de meninas estava sentado em roda, um estilo indiano, no cho frio de concreto. Duas delas abriram espao para ns. - Chegou bem na hora, Kiki - disse um mulher gorducha que parecia camponesa e estava vestida com o uniforme apertado de lder das bandeirantes. - Luz Lopez est prestes a dividir seu mais recente projeto conosco. Vamos todas bater palmas para ela. As bandeirantes aplaudiram obedientes a uma menina ranzinza de cabelo crespo e curto, puxando bem para trs, levantou-se no meio. Ela andou animadamente para a frente da sala e parou diante de uma mesa coberta com um lenol esfarrapado. Com um floreio inesperado, ela tirou o lenol da mesa, revelando um pequeno dispositivo eletrnico. Falando rpido mas com cuidado, a menina se voltou para o grupo. - A inveno que esto vendo foi testafa e se mostrou muito bem-sucedida no campo. Minha me cuida de um pequeno canteiro de flores na frente de nosso prdio. Nos ltimos meses, algum tem estragado o jardim dela.

Pessoalmente no dou a mnima para plantas, mas minha me ficou muito aborrecida. A prova fala por is s, eu acho. Luz pegou algumas polarides do bolso do uniforme e as passou para o grupo. Cada foto mostrava uma vista diferente dos tristes restos de um pequeno jardim. Tulipas mutiladas estavam atiradas na calada, seus bulbos esmagados. Dezenas de delicados amores-perfeitos de cores vivas estavam mortos nos pra-brisas de carros prximos, e uma moita de ervilha-de-cheiro se pendurava do ramo de uma rvore. - Eu sempre suspeitei a Sra. Gonzalez, uma de nossas vizinhas. Ela jamais gostou da minha me e est sempre dizendo grosserias a minhas irms. Mas eu no tinha nenhuma prova, e minha me educada demais para acusar a Sra. Gonzalez. Tentei vigiar o jardim, mas os danos pareciam ocorrer depois de meu toque de recolher e minha me no me deixava ficar do lado de fora para olhar. "Foi quando eu tive minha idia genial. Descobri uma antiga bab eletrnica na lixeira do meu prdio e, com alguns ajustes, consegui convert-la no aparelho que vocs esto vendo... Um dispositivo de escuta de curto alcance." Luz pegou a bab eletrnica e a ergueu para que todas vissem. - A Sra. Gonzalez gosta de falar... e muito. Pelo que observei, quando ela no est destruindo os jardins dos outros, em geral senta aquela bunda gente na cozinha, fofocando com as amigas. Eu sabia que se pudesse esconder meu grampo na cozinha dessa mulher, ouviria sua fanfarronada sobre o que ela fez com as flores de minha me. "Assim, comecei a sair com a filha da sra. Gonzalez, Rosie. Ningum mais fala com ela porque ela est sempre tirando meleca do nariz. Depois de alguns dias, eu me convidei para a casa de Rosie para um arroz con leche. Enquanto eu estava l, planei meu dispositivo debaixo da pia da cozinha. Depois s o que tive que fazer foi sintonizar meu receptor na freqncia certa e esperar que a sra. Gonzalez confessasse seus crimes." - Luz! - A lder das bandeirantes interrompeu-a horrorizada. - No se pode grampear a casa das pessoas! Est consciente de que cometeu um crime? As bandeirantes no toleram atividades ilegais! - As bandeirantes - respondeu Luz, cheia de uma indignao ntegra acreditam na verdade, na justia e no estilo de vida americano. Que parte disso eu violei? Na minha opinio, nada pode ser menos americanos do que destruir o jardim dos outros. Kiki se inclinou para mim. - Temos nossa primeira recruta - cochichou ela, pegando a mochila e tirando um envelope dourado com o nome de Luz escrito na frente.

Acho que no preciso dizer que Kiki Strike no era de falar muito. Na verdade, naquele primeiro dia que passamos juntas, ela mal disse uma palavra e tenho que admitir que fiquei um pouco surpresa. Ns dividamos pelo menos um segredo que precisava ser discutido e eu estava ansiosa para ouvir o que ela sabia sobre a Cidade das Sombras. Mas embora ficasse claro que Kiki tinha um plano, ela preferiu no revel-lo a mim. Eu me vi seguindo-a em silncio enquanto ela andava pela Amsterdam Avenue, os olhos disparando em becos e portas como se estivessem patrulhando a rua. No quero dizer com isso que eu no tenha insistido em conhecer os planos dela no minuto em que deixamos Luz. Mas Kiki simplesmente arqueou uma sobrancelha e abriu aquele sorriso do Gato de Cheshire. Tenha um pouco de pacincia, ela me disse, e se recusou a falar mais algumas coisa. No longo silncio que se seguiu, analisei minha companheira plida e percebi que eu no sabia nada dela - alm do fato de que ela sabia de coisas que no eram da conta dela. Desconfiei que Kiki estivesse a ponto de se tornar verdadeiramente perigosa, e a nica idia que me dava algum conforto era a de que eu no ia ficar sozinha nisso por muito tempo. Depois de nosso encontro com Luz Lopes, fizemos uma curta visita a outra reunio de bandeirantes, esta realizada em uma sala da aula escura e revestida de madeira no campus da Universidade de Columbia. As cortinas estavam fechadas e as chamas de uma dezena de bicos de Bunsen iluminavam a sala. Em volta de cada bico havia trs ou quatro meninas usando jalecos de couro preto e culos de proteo, o que as deixava parecidas com insetos gigantes e sem asas. Na frente da sala, em uma mesa enorme, havia um sistema de bqueres e tubos de vidro de aparncia sinistra. Um lquido estranho num tom de roxo txico passava pelos tubos espiralados, borbulhando agourentamente nos bqueres, e por fim gotejavam em uma tigela manejada por uma das bandeirantes. Toda a sala fedia a marshmallows e uva. Uma lder das bandeirantes avanou para ns com uma pina de metal. Na pina havia um s'more, que um sanduche cuspindo marshmallows derretidos e pingando chocolate. - bom te ver de novo, Kiki. Quer s'more? - perguntou ela, colocando a pina sob o nariz de Kiki. - No, obrigada - disse Kiki, recuando como se o s'more estivesse envenenado. - Fique vontade - disse a mulher, virando-se para supervisionar um grupo de meninas cujos s'more continuavam a ferver nos bicos. - O que aquela coisa roxa nos bqueres? - perguntei a Kiki. - Ponche - disse ela. - Est na hora do lanche. Apelando para minha capacidade de observao, deixei que meus olhos

percorressem a sala. Alm do mtodo bastante incomum que elas usavam na preparao da comida, percebi de imediato pelo menos duas coisas que no estavam l muito certas. Para comear, as lderes bandeirantes que vagavam pela sala, certificando-se de que as precaues de segurana estavam sendo seguidas, eram todas extremamente novas. A julgar somente por seus rostos, duas delas no tinham idade para estar no comando. Mas mesmo a mais nova das lderes tinha um capacete de cabelos prateados e andava com aquele jeito lento e cuidadoso dos idosos. Era como se os rostos novos tivessem sido presos a corpos antigos por mgica. Tambm percebi, enquanto enchia um copo de papel com ponche, que a menina parada junto tijela de ponche sofrera algum acidente. Tinha trancinhas nos cabelos, e de um lado da cabea eles batiam no ombro. Do outro lado, porm, o cabelo era pelo menos 10 centmetros mais curto e estava queimado na ponta, como se tivesse pegado fogo. Voltei com meu ponche para o lado de Kiki, mas no tirei os olhos da menina com o corte de cabelo desigual. - O nome dela DeeDee Morlock - disse Kiki, pulando em um banco situado a uma distncia segura dos s'mores. - Esta a sala de aula do pai dela. Como tenho certeza que voc deduziu, ele professor de qumica. - O que aconteceu com o cabelo dela? - perguntei. - Pegou fogo durante uma experincia que estava fazendo. Mas ela teve sorte. As substncias com que estava trabalhando podiam ter destrudo todo o quarteiro. - Ento ela tambm qumica? - Ela coloca o pai no chinelo - disse Kiki. - Perceu uma coisa incomum nas lderes bandeirantes? - Percebi. Qual o problema delas? Por que todas tem cabelo grisalho? - No tem nenhum problema com elas. Voc tambm vai ter cabelos branco, quando tiver a idade delas. A Sra. Lupinski a mais nova e fez 85 anos na semana passada. Surpresa? - perguntou ela, notando o que deve ter minha expresso de puro pasmo. - Como isso possvel? - H algumas semanas, nossa nova amiga DeeDee conseguiu refinar uma cepa particularmente perigosa de botulismo. Sabe o que ? - O veneno mais letal da Terra - respondi. Havia todo um livro dedicado a esse tema enfiado entre algumas latas de atum na minha cozinha. Uma vez dei uma lida enquanto esperava que a chaleira fervesse. - Mas algumas mulheres o injetam na cara. Ele paralisa os msculos e some com as rugas.

- isso mesmo. Infelizmente, caro demais para a maioria das lderes bandeirantes, ento DeeDee preparou um lote. Agora todas esto sem rugas e fabulosas. - Foi legal da parte de DeeDee - eu disse, sentindo-me pouco vontade. - Pelo que dizem, ela uma garota muito legal - respondeu Kiki de um jeito cientfico, como se estivesse observando as caractersticas em uma espcie rara de sapo. Depois que a hora do lanche acabou, Kiki pulou do banco. - Se voc no estiver desesperada para aprender a fazer macram, no vai ficar para a aula de artesanato - anunciou ela. Eu ia pegar minhas coisas, mas Kiki me deteve. - Espere aqui. Tem mais uma coisa que eu preciso fazer. - Ela me deixou parada sozinha enquanto atravessava a sala a puxava DeeDee de lado. Testemunhei a entrega de outro misterioso envelope dourado. Quando voltou, Kiki me recebeu com uma piscadela diablica. - Vamos conversar depois - disse ela, prevendo minha pergunta. - Temos que ir a outra reunio e importante chegar l antes que comece. Sem nenhuma outra explicao, samos da Universidade de Columbia e pegamos o metr para o East Village. Quando samos no Astor Place, era o fim da tarde. Lutei com meu uniforme de polister, que estava me pinicando desagradvelmente, e tentei acompanhar Kiki enquanto ela corria para um antigo teatro idiche que fazia as vezes de centro comunitrio. Suas paredes estavam cheias de anncios de reunies anarquistas, servios de encontro e aulas de violo. No minuto em que entramos, fomos imediatamente abordadas por duas meninas animadas, as duas vestidas com um uniforme de bandeirante que de certa forma parecia meio punk. Uma delas pegou me brao e me girou. - Esse o melhor de todos - disse ela numa voz aguda. - Sem dvida nenhuma - concordou a outra. - Como conseguiu um cabelo dessa cor? to fosco e sem vida? - E esse sapatos! Parece at que voc assaltou um bazar de caridade. - No sei do que esto falando - eu disse toda atrapalhada depois de finalmente recuperar o equilbrio. Kiki estava se desdobrando de rir. - Ai, meu Deus, voc merece totalmente um Oscar - disse uma das meninas, rindo tanto que mal conseguiu pronunciar as palavras. - , voc minha herona, Betty - disse a outra. - Quem Betty? - perguntei.

- Ela no a Betty - acrescentou Kiki. - Tem certeza? - perguntou uma das meninas, incrdula. - Positivo - disse Kiki, dando um puxo no meu cabelo. As duas meninas se olharam, srias de repente. - Eu podia jurar que desta vez amos conseguir. - Eu sei - disse a outra. - Vem, vamos dar mais uma olhada. - Elas se viraram e foram para um grande grupo de meninas reunidas no meio da sala, esperando que a reunio comeasse. - Mas o que foi isso? - perguntei a Kiki depois que elas estavam fora de alcance. - Voc vai ver logo - disse ela. - Odeio estragar o suspense. A reunio foi aberta e uma das lderes bandeirantes se levantou para o grupo de meninas. - Muito bem - disse ela, como se realizasse um ritual cansativo. - Vamos acabar logo com isso. Qual de vocs Betty Bent? - Ningum disse nada. Todas as meninas olharam ansiosamente a sala, examinando as vizinhas. - S vamos comear depois que nos disser quem voc hoje, Betty - alertou a mulher exasperada. Depois de uma longa pausa, uma mo se ergueu lentamente no grupo. - Levante-se, por favor - disse a lder bandeirante. Levantou-se uma menina de cabelo louro, comprido e pegajoso, culos grossos e um leve mancar, sorrindo nervosamente. O grupo irrompeu no tipo de aplauso de venerao que em geral reservado s divas ou aos ditadores. - Voc um gnio - gritou uma das meninas que tinham me abordado antes. - Bom, Betty - disse a lder, sacudindo a cabea com desaprovao. - Voc realmente se superou. Mas posso sugerir que nossa mestre do disfarce venha com a verdadeira Betty Bent na prxima reunio? - Quem a verdadeira Betty Bent? - cochichou a menina corcunda, e as bandeirantes deram uma gargalhada. - Como que ela realmente ? - eu cochichei para Kiki. - Agora voc me pegou - respondeu ela. - Na semana passada ela era coreana. Mais uma vez, quando a reunio estava para comear, Kiki no mostrou interesse em ficar. Tnhamos visto o que viramos ver e era hora de ir embora. A caminho da porta, Kiki passou sorrateiramente um envelope

dourado a uma Betty Bent surpresa, que ainda tentava se misturar com o grupo. Betty olhou o envelope na mo e abriu a boca como se fosse falar, mas antes que pudesse perguntar o que significava tudo aquilo, ns fomos embora. Na rua novamente, Kiki e eu andamos em silncio at que me dei conta dos arredores e descobri que estvamos na Cleveland Place, s a alguns metros de minha casa. Minha decepo aumentou quando percebi que teria que esperar pela revelao do segredo dos envelopes. Antes de nos separarmos, Kiki me convidou para encontr-la na manh seguinte s sete horas na esquina da Mott com a Mosco, em Chinatown. - Tem mais uma pessoa que eu quero que conhea antes de conversarmos disse ela enquanto me deixava na portaria. - E voc no vai precisar do uniforme. *** De toda Manhattan, s Chinatown est alvoroada s sete horas de uma manh de domingo. Quando fui para a Mott Street, as ruas estreitas estavam apinhadas de pessoas, todas em volta de barraquinhas que vendiam mercadorias incomuns. Em uma delas, um homem mexia em um barril de polvos desidratados, enquanto em outra uma mulher de luvas grossas arrumava uma pilha de frutas enormes, cada uma delas coberta de centenas de espinhos to afiados que podiam facilmente furar um dedo. Lojas especializadas em produtos falsificados desapareciam por trs de grades de metal deslizante sempre que passava um carro da polcia. Kiki Strike, vestida de preto e alarmantemente chique, estava parada diante de uma pequena peixaria que invadia a calada. Fios finos de sangue gotejavam na rua e um odor muito forte de morte emanava da porta aberta da loja. Um peixe-rio gigante, do tamanho de uma criana pequena, estava disposto no gelo, a boca escancarada como se arfasse para respirar pela ltima vez. Um grande tubo de plstico estava cheio at a borda de centenas de caranguejos de cores vivas, todos lutando por uma fuga desesperada. Um deles correu pelo meu p e desapareceu em um bueiro. - Ela est ali - disse Kiki, apontando um pequeno templo do outro lado da rua, de frente para a peixaria. - Vai sair a qualquer minuto. Fiquei olhando a porta da frente do templo com uma forte expectativa. Enquanto a porta se abria, tive um vislumbre rpido de um Buda dourado gigantesco agachado no final de uma sala escura e iluminado sedutoramente pela luz do sol da manh. Uma menina maravilhosa seguiu, usando um vestido de seda bordado de crisntemos esmeralda, o cabelo puxado para trs em um coque formal. Ela viu Kiki e atravessou direto a rua. - O que voc quer? - perguntou ela num tom de voz rspido que no combinava

com a aparncia de boneca. - Voc sabe que fui expulsa. Veio esfregar isso na minha cara? - Ento voc foi expulsa das bandeirantes. - Kiki deu de ombros. - Quem liga para isso? Ns duas olhamos para Kiki. Eu tinha comeado a acreditar que Kiki levava as bandeirantes muito a srio. - Ento, por que est aqui? - perguntou a menina. - Eu queria que voc conhecesse uma pessoa. - Eu sei quem ela - disse a garota, dando-me uma olhada enrgica. - Tenho coisa melhor para fazer do que sair com meninas da Atalanta. - Tem, ? - perguntou Kiki com malcia, e a menina se acalmou. - De qualquer forma, eu queria que vocs duas se conhecessem pessoalmente. Esta Oona Wong - disse-me ela. Oona finalmente abriu um sorriso e piscou para Kiki. - Uma vez eu fiz uma carteira para algum que precisava de acesso Atalanta. Tive que vasculhar os arquivos de fotos do computador de sua escola para encontrar uma cara que combinasse. Eu nunca esqueo um rosto. - Oona a melhor hacker de Manhattan - disse Kiki. - E falsria - acrescentou Oona com orgulho. - Foi por isso que ela foi expulsa - disse Kiki. - Falsificao de distintivos das bandeirantes - explicou Oona. - Eu devia saber que no devia vender um distintivo de cidad modelo quela menina que estava roubando o dinheiro dos biscoitos. - Para ser sincera, Oona, sempre achei que o negcio de distintivos no fazia jus a voc - disse Kiki. - Ento teve o trabalho de vir a Chinatown para me dizer isso? - perguntou Oona, a cabea tombada para o lado, e as mos nos quadris. - No, eu queria te dar uma coisa - Kiki pegou calmamente um pequeno envelope dourado na bolsa. - Como voc no tem um endereo permanente para correspondncia, tive que entregar em mos. - Vai dar uma festa ou alguma coisa assim? - perguntou Oona. - Alguma coisa assim - disse Kiki. - Pensei que voc podia estar procurando um jeito novo de passar o tempo, agora que no mais bem-vinda nas

bandeirantes. - Ela entregou o envelope a Oona. - Vamos, Ananka. Precisamos ir - disse ela. Ns nos afastamos enquanto Oona abria impacientemente o envelope. Estvamos quase no final do quarteiro quando ouvimos a voz de Oona gritando atravs da multido. - Eu vou! - berrou ela. Andando para o norte, a partir de Chinatown, Kiki e eu logo nos vimos em uma rua deserta de paraleleppedos no SoHo. Incapaz de reprimir minha curiosidade por mais tempo, parei na frente de um prdio estreito que parecia ter sido serrado pela metade. - T legal - eu disse. - O que que t pegando? - Se era para me sentir desprezada, podia muito bem ficar mais tempo na escola. Kiki deu um sorriso de gato que tinha engolido todos os canrios de valor de uma pet shop. - Se importa se discutirmos isso enquanto tomamos um caf? - perguntou ela, apontando para uma cafeteria do outro lado da rua. - Por que no? - Eu dei de ombros. Escolhemos uma mesa voltada para os fundos da cafeteria vazia. Duas garonetes vagavam por ali, fofocando ruidosamente em francs enquanto enchiam saleiros e limpavam cardpios de plstico com esponjas sujas. Kiki deu uma olhada no salo procurando possveis espies, depois se acomodou em uma cadeira. Ela gritou em francs para uma das garonetes, depois voltou sua ateno para mim. - O que voc achou das outras meninas? - perguntou ela. - So incrveis - admiti. - Mas no tenho certeza do motivo que levou voc a recrut-las. - Voc no entende como um gnio da mecnica, uma qumica, uma mestre do disfarce e uma falsria podem ser teis? - Kiki bufou. - Bom, eu podia entender se soubesse o que estamos fazendo. Kiki olhou como se questionasse minha sanidade mental. - Vamos explorar a Cidade das Sombras. Meu corao quase explodiu por minhas costelas. - Ento voc encontrou mesmo outra entrada. - claro que encontrei.

Um nico pensamento pipocou na minha cabea. Eu ainda no sei como ele surgiu. - O Cemitrio de Mrmore. - Voc adivinhou! - exclamou ela, parecendo genuinamente impressionada. - Como voc descobriu? Uma das garonetes colocou uma caneca fumegante de caf au lait diante de ns. Kiki mexeu o caf e tomou um gole rpido. - Eu sabia dele o tempo todo. Kiki Strike baixou a caneca de caf, recostou-se na cadeira e me olhou nos olhos. - Era uma vez que um homem chamado Augustos Quackenbush - comeou ela. - Quackenbush - interrompi. - No parece um nome de verdade. - S escute, Ananka. Augustus Quackenbush era um homem muito rico continuou ela. - Era dono de uma loja que vendia as roupas mais elegantes de Nova York. Na verdade, os negcios estavam to bem que em 1852 ele pde pagar uma fortuna por uma das cmaras morturias no Cemitrio de Mrmore. Acho que naquele tempo era o lugar para algum ser enterrado. "E a, logo depois de comprar a cmera, Quackenbush faliu. Tinha gasto o ltimo centavo em uma encomenda enorme de roupas de Paris. Mas o barco que trazia as roupas foi capturado por piratas quando seguia para Nova York e o butim no foi recuperado. "Augustus Quackenbush no gostou da idia de ser pobre. Ento ele decidiu que, se no podia comprar as roupas de que precisava para manter seus negcios, ele simplesmente teria de roub-las. Mas, para comear, Quackenbush precisava da ajuda de um criminoso experiente. Por sorte, ele sabia quem era a pessoa certa para o trabalho... Um homem que ele conhecera em um cassino clandestino. Seu nome era Pearcy Leake III." - O cara que escreveu Vislumbres de Gotham? - perguntei. - Exatamente. Antes de comear a escrever livros, Pearcy Leake ganhava a vida como vigarista. Sua especialidade era usar uma conversa mole para entrar no testamento de velhas senhoras, mas ele no se opunha a uns roubos aqui e ali. Quando Quackenbush ia causar problemas. Ficava na Broadway, a rua mais movimentada da cidade. No havia como entregar produtos roubados na loja sem ser visto por metade de Nova York. "Quando tudo estava comeando a parecer irremedivel, Quankenbush mencionou casualmente sua cmara no Cemitrio de Mrmore e Leake teve uma idia de gnio. Sugeriu que construssem um tnel subterrneo que

ligaria a cmara vazia ao poro da loja de Quackenbush, a dez quadras de distncia. Depois que o tnel estivesse pronto, eles podiam contratar uma turma de ladres, disfar-los de coveiros e contrabandear roupas roubadas para a loja usando o cemitrio deserto como doca de embarque. "Eles passaram seis meses cavando o dois meses para conectar seu tnel se alguma coisa desse errado, seria a deu errado e Quackenbush e Leake se Nova York. tnel. Leake insistiu que usassem mais Cidade das Sombras. Ele imaginou que, rota de fuga perfeita. claro que nada tornaram dois dos homens mais ricos de

"Augustus Quackenbush morreu em 1867 e alguns anos depois Pearcy Leake desapareceu misteriosamente. Seu tnel foi esquecido. Mas ele ainda est l, s esperando que algum use." - D um tempo. Como voc pode saber de tudo isso? - perguntei. - Augustus Quackenbush era me trisav - disse Kiki. - Alguns anos atrs, herdei uma casa que pertenceu a ele. Quando estvamos reformando, um operrio encontrou o dirio dele e um exemplar de Vislumbres de Gotham escondidos embaixo de uma pedra da lareira. Como sou parente do morto, consegui a chave para o Cemitrio de Mrmore, embora Augustus Quackenbush no tenha sido enterrado l. - No foi? - perguntei. - Bem, ele no podia correr o risco de algum descobrir o tnel, ento foi enterrado em segredo em outro lugar. - Onde? - No meu jardim - disse Kiki com indiferena. Por um momento, fiquei sem fala. E embora eu soubesse que no devia julgar as pessoas por seus parentes, eu me perguntei se Kiki Strike estava planejando alguma trapaa. Eu estava comeando a entender como as outras meninas podiam participar dos planos de Kiki, mas no tinha idia de por que ela precisava de algum como eu. Se eu tinha meus talentos incomuns, ainda no os descobrira. - Por que eu? - perguntei. - No posso invadir computadores nem produzir equipamento de vigilncia. O que tenho de bom pra voc? Kiki sacudiu a cabea como se eu no tivesse entendido nada. - Alm de mim, voc a nica pessoa viva que viu a Cidade das Sombras. Naquela manh que voc me viu sair do buraco na frente da sua casa. Tive um pressentimento de que voc encontraria o alapo. Deixei meu exemplar de Vislumbres do Gotham para facilitar um pouco as coisas. Mas acredite se quiser, Ananka, no h muita gente que pule em um buraco para ver o que

tem l. Voc at me seguiu pelo Central Park no meio de uma nevasca. Suas habilidades para seguir so pssimas, mas voc tem coragem. "Alm disso, voc muito mais importante para esta operao do que pensa. Vamos ter que pesquisar muito antes de explorar a Cidade das Sombras e eu no gostaria de ter um bibliotecrio tagarela no meu cangote. Sua biblioteca tem todos os livros de que podemos precisar." - Como voc sabe da minha biblioteca? - perguntei. - Eu no sabia que era um segredo - disse Kiki vagamente. - Mas por que no me contou o que estava rolando? Por que teve que me arrastar por metade das reunies das bandeirantes de Manhattan? - Voc passou dois meses me seguindo por a, ento eu imaginei que voc era o tipo de pessoa que gosta de ver as coisas por si mesma. Foi por isso que eu deixei que me visse no Cemitrio de Mrmore. E a levei para conhecer as outras meninas para que voc soubesse exatamente o que estou preparando. No era a primeira nem a ltima vez que eu me surpreendia, em ver como Kiki me conhecia bem. - T legal - eu suspirei. - Quando vamos comear? Kiki tirou um dos misteriosos envelopes dourados da bolsa. - Este para voc. Abri o envelope e tirei dele um carto impresso. Madura demais para as bandeirantes?, dizia em grandes caracteres. Une-se s Irregulares e comece a maior aventura da sua juventude. A primeira reunio acontecer s 17h no segundo sbado de abril, na Bank Street, 133 1/2. Exige-se sigilo absoluto. No ser permitida a entrada de disfarces, equipamento de gravao ou substncias txicas. - As Irregulares? - perguntei, meio confusa. - nome da nossa tropa. - Ela fez uma pausa como se esperasse uma risada. Bom, eu achei engraado - acrescentou ela quando ficou claro que eu no tinha entendido a piada. - O que vamos fazer se uma das meninas no aparecer? Kiki parou de sorrir. - Vamos ter que mat-la, no ? Eu a encarei apavorada at que ela abriu um sorriso.

- Ah, sem essa, isso hilrio - insistiu ela. *** A Escola para Meninas Atalanta vira Kiki Strike pela ltima vez. At o segundo sbado de abril, eu estava por minha conta novamente. Agora que seus planos para a Cidade das Sombras estavam em andamento, Kiki tinha coisas melhores para fazer, segundo me informou, do que decorar as capitais dos estados. Eu queria poder acompanh-la, mas sabia que minha me e pai nunca me deixariam matar a quinta srie. Eles no se importavam com as roupas que eu usava nem com o que eu comia no jantar, mas faltar escola no era uma opo. Eu invejava os pais de Kiki, que tinham suas prioridades em ordem. Enquanto Kiki estava se preparando para uma grande aventura, eu teria que concluir o ano letivo e isso significava lidar sozinha com a Princesa. Quando cheguei na escola na segunda-feira seguinte, encontrei O Quinteto rondando meu armrio. Fiquei agradavelmente surpresa em descobrir que meu estmago continuava calmo e meu batimento cardaco era lento e estvel. Mesmo sem Kiki para me resgatar, eu no sentia medo. De alguma forma, a Princesa tinha perdido seu poder sobre mim. - Para trs! - Sidonia rompeu seu peloto medida que eu me aproximava. O grande diamante cor-de-rosa na mo direita reluzia sob as luzes fluorescentes. - Abram espao para mim, suas mongas. Eu passei por ela, fui at meu armrio e comecei a discar a combinao. - Eu sei que voc no roubou meu anel - disse a Princesa friamente. Eu me preparei para uma desculpa que no ia aparecer. - Naomi viu a menina que passou o bilhete. Ela sua amiga? Qual o nome dela? - Quando foi que voc comeou a se interessar pelas alunas da quinta srie, Sidonia? - perguntei. - Est com dificuldade para fazer amigas da sua idade? A Princesa trincou os dentes e respirou fundo. - Naomi disse que a menina no parecia bem. Meio branca demais e com uma altura estranha para a idade dela. Espero que ela esteja se alimentando direito. Detestaria que minha herona adoecesse. Fosse o que fosse que Sidonia estivesse procurando, no podia ser coisa boa. Eu me virei para encar-la. - J tem seu anel de volta, ento por que no vai amolar umas alunas da segunda srie e me deixa em paz?

A Princesa franziu a teste e por um momento pensei que ela ia me bater. Em vez disso, ela arreganhou os dentes no que passou por um sorriso. - A propsito, onde est a sua amiga hoje? Adoraria agradecer pessoalmente a ela. Acha que pode me arrumar um encontro? Eu ainda no estava convencida. A Princesa nunca agradecia a ningum por nada. A cortesia comum era comum demais para ela. Olhei para Naomi, que parecia ter envelhecido uns dez anos de idade desde o fim de semana. De algum jeito ela devia ter convencido a Princesa de que era inocente. - No sou secretria dela - respondi. - Se quer tanto encontrar minha amiga, ter que procurar sozinha. O rosto da Princesa corou de raiva. - J que insiste, dona lula - sibilou ela. - Dona lula? - Eu ri. - Se isso o melhor que pode inventar, ento bom que voc seja rica. Seria um fiasco como bolsista. Passei o resto do dia desejando que Kiki Strike estivesse presente para ver a Princesa se afastar toda ofendida. *** No fim de semana seguinte, sa para a primeira reunio das Irregulares no nmero 133 1/2 da Bank Street, em Greenwich Village. Quando cheguei no que eu pensava que era o quarteiro correto, subi e desci a rua, procurando pelo prdio. Depois de vrias viagens, cheguei concluso de que embora houvesse um nmero 133 e outro 134, certamente no existia 133 1/2 na Bank Street. Eu me sentei numa escada para analisar minhas alternativas e logo DeeDee Morlock se juntou a mim. As trancinhas dela tinham sido cortadas em um tamanho uniforme e ela usava um vestido violeta cheio de queimaduras de cido. Fiquei olhando enquanto ela subia e descia a rua, de vez em quando parando para reler o convite. Por fim ela parou na minha frente, a confuso escrita em seu rosto. - Com licena. Sabe onde posso encontrar o nmero 133 1/2 da Bank Street? perguntou ela. Eu no a culpava por no me reconhecer da reunio das bandeirantes. Eu sabia que no era particularmente memorvel. - Bem que eu queria saber. Tambm estou procurando por ele - eu disse. - Ah, oi. Eu sou a DeeDee - ela sorriu, estendendo a mo, que eu notei que estava manchada de um tom incomum de verde. - Voc membro das... - Ela se lembrou da natureza sigilosa da reunio e se deteve antes de deixar escapar muita coisa.

- Ananka - eu disse, apertando a mo dela. - E sim. Quer dizer, eu acho que ns duas somos membros. Isto , se conseguirmos encontrar o endereo certo. - , que coisa esquisita, n? como se o prdio tivesse sumido. Uma idia lampejou por minha cabea. - uma casa oculta - eu disse. - O que uma casa oculta? - perguntou DeeDee, olhando-me com cuidado. - Tem um monte delas em Greenwich Village - expliquei. - Mas quase ningum sabe que elas esto ali. No d para ver da rua. Elas esto escondidas atrs dos outros prdios. Eram usadas como estbulos ou dependncias dos empregados... Coisa assim. - Acha que essa pode ser a entrada? - perguntou DeeDee, apontando para um porto de madeira ao lado do prdio no qual eu estava sentada. Era quase da mesma altura e largura de um cavalo grande. - Deve ser - eu disse, colocando-me de p. Ficamos paradas nervosas na frente do porto. DeeDee estendeu a mo para uma aldrava de bronze com o formato de uma mo decepada. - Ei, voc! - gritou algum do outro lado da rua, e ns duas demos um pulo. Era Oona Wong, vestida com um macaco preto de inspirao ninja. - A entrada a? Imediatamente depois de batermos no porto, ele se abriu e revelou uma mulherzinha com o cabelo ruivo nada natural e um vestido que realava seu corpo magro mas musculoso. Ela olhou para os dois lados da rua antes de nos colocar para dentro rapidamente. - Vocs so muito pontuais - disse ela com um forte sotaque russo. - Isto um bom sinal. - Verushka? - eu disse de repente. Embora o cabelo e as roupas fossem diferentes, a voz era inconfundvel. Ela sorriu para mim e colocou a mo no meu ombro. - um prazer rev-la, minha querida. - Voc a me da Kiki? - perguntou DeeDee. - No - disse Verushka com tristeza. - Os pais dela foram mortos h vrios anos. Sou s a governanta. Venham, eu acompanharei vocs. Depois tenho que voltar para buscar as outras meninas. Acho que elas no vo encontrar a casa.

- Nunca vi uma governanta com msculos como os dela - cochichou Oona enquanto Verushka se virava para nos levar por um passadio de tijolos. - Nem eu - concordei. Deixamos o passadio e entramos em um mundo encantado. Uma parede de hera, lanando suas gavinhas em todas as direes, cercava um trecho de gramado. Narcisos dourados se erguiam do cho em arbustos ao acaso. Uma brisa abria caminho pela grama alta e no aparada e sacudia os botes de rosa silvestre que cresciam em meio hera, agitando uma tempestade de ptalas cor-de-rosa. No meio do jardim, escondido atrs dos galhos de um enorme salgueiro-choro, havia um chal de madeira antigo com janelas fechadas e duas chamins que pareciam de brinquedos. Era uma casa adequada para Chapeuzinho Vermelho ou Branca de Neve. A nica prova de que no tnhamos sido transportadas para outra poca e outro lugar foi o clangor rpido e raivoso de uma buzina de carro do outro lado do muro. - Mas incrvel - disse DeeDee, girando para ver tudo. - seguro - disse Verushka misteriosamente enquanto nos levava por um caminho de pedra e nos deixava na porta da frente do chal. Em vo, olhei o jardim em busca de algum sinal do tmulo de Augustus Quackenbush, e depois entre em uma sala de estar austera e moderna. - Este mais o meu estilo - disse Oona, gostando do que via, afagando uma cadeira de madeira que mais parecia um acessrio de um filme de fico cientfica do que um mvel. Monitores de TV cobriam toda uma parede da pequena sala de estar, cada tela mostrando uma vista diferente das cercanias da casa. Em uma delas, vi Verushka guiar mais duas meninas pelo passadio de tijolos. Em outra, vi Kiki saindo de um cmodo em outra parte da casa, um mapa enrolada enfiado debaixo do brao. Segundos depois, Verushka chegou na porta da frente com Luz Lopes e uma menina que supus ser Betty Bent. Desta vez Betty era uma linda menina de pele azeitonada, o cabelo preto e brilhante cortado curto. Kiki a deteve na porta. - Isto um disfarce? - perguntou ela. - No - disse Betty com timidez. - Eu seguia as instrues. Mas estou me sentindo meio nua. - Pode colocar seus culos de sol, se isso ajudar - disse Kiki. - Obrigada - murmurou uma Betty agradecida, escondendo rapidamente os olhos atrs dos maiores culos que eu j vira na vida. Kiki virou-se para o resto de ns.

- Bem-vindas, senhoras - disse ela. - No querem se sentar? Ns nos sentamos lado a lado em dois grandes sofs na pequena sala. Kiki desenrolou o mapa e o colocou no consolo da lareira. Era um mapa das ruas do centro de Manhattan. Ao lado, ela colocou um diagrama manuscrito da Cidade das Sombras. As outras meninas se olharam, confusas. - Acha que tem algum tesouro l? - perguntou Luz. - o que estou esperando - disse Kiki. - Mas antes de comearmos a buscar pelo tesouro, as Irregulares vo mapear todas as entradas para a Cidade das Sombras. - Quem quer um mapa se podemos ter o tesouro? - perguntou Oona. Kiki revirou os olhos. - Francamente, Oona. Eu acho que, de todas as pessoas, voc entenderia. muito simples. Se tivermos o nico mapa, podemos controlar a Cidade das Sombras. - E da? - perguntou Oona. - Se no controlarmos a Cidade das Sombras, outra pessoa controlar. COMO SE PREPARAR PARA UMA AVENTURA Os escoteiros tinham razo quando aconselhavam sues membros a estar "sempre alerta". Eles entendiam que aqueles que estavam alertas e se preparavam conseguiriam vencer. Por que eles preferiram no dividir essa pequena sabedoria com sua organizao irm, ningum sabe. Talvez no conseguissem lidar com a concorrncia. Se quiser estar preparada para uma aventura de qualquer magnitude, certifique-se de levar as seguintes ferramentas em sua bolsa o tempo todo. 1. Uma bssola. Sempre saiba onde voc est - e para onde est indo. At os ambientes mais conhecidos podem ser perturbadores sob certas condies, como chuva, neve ou escurido. Perder-se no s perigoso, como tambm um desperdcio de tempo. 2. Uma lanterna de bolso. Voc pode comprar lanternas baratas que no sejam maiores do que uma caneta em muitas lojas de desconto. Mantenha uma com voc o tempo todo - mesmo que no tenha medo de escuro. 3. Um canivete suo (ou equivalente). Um canivete suo padro tem um conjunto valioso de ferramentas que podem lhe ajudar a sair de incontveis enrascadas - como uma chave de fenda, tesoura, uma lente de aumento e uma lixa de unha. No tente embarcar em um avio com um deles, a no ser que voc goste de passar por uma boa revista.

4. Um carto de crdito (vencido). Se voc se vir trancada em uma sala (ou fora dela), um carto de crdito pode ser usado para abrir um nmero surpreendente de portar. Pratique na porta do banheiro at que esteja dominando a tcnica. 5. Um caderno e uma caneta. Chato, n? Talvez. Mas estas so as duas ferramentas mais essenciais de qualquer aventureiro. Mantenha sempre um registro do que foi dito, onde voc esteve e o que aprendeu. 6. Fita adesiva metalizada. Sempre leve um rolo com voc quando viajar. Ela pode ser usada para imobilizar criminosos, consertar equipamento essencial e fazer uma saia bacaninha se voc estiver em uma situao difcil. 7. Goma de mascar. O hlito fresco deve ser uma prioridade para todo mundo. Mas o chiclete tambm til se voc quiser entupir a ignio de um carro ou grudar bilhetes em lugares secretos. 8. Kit de primeiros socorros. Se voc no consegue entender como isto pode ser til, leia o final do captulo 8, por favor. CAPTULO SEIS Os melhores planos A confiana a fora que rege o mundo. Misturada com uma dose de charme, ela tem o poder de produzir tudo, de rainhas do baile a presidentes. Como v, a triste verdade que a maioria das pessoas irremediavelmente crdula. Olhe nos nossos olhos, conte-nos uma boa histria e ficaremos muito felizes em acreditar em voc. Voc pode dizer pessoas medianas que a Lua feita de queijo, e se disser isso com um sorriso agradvel e a dose certa de convico, a nica pergunta que ela far ser: "Cheddar ou suo?". Diga a cinco meninas de 12 anos que elas podem assumir o controle de uma cidade subterrnea e, se disser isso como se no houvesse nenhuma dvida em sua mente, elas nunca vo perguntar como. Apoiada despreocupadamente na lareira, Kiki Strike transbordava confiana. Com uma sobrancelha arqueada, ela deixou claro que no havia dvida que no pudesse ser dirimida, nenhum argumento que ela no pudesse defender. Mas embora tivssemos nossas prprias reservas, Kiki j nos conquistara. No importava que ela fosse louca, malvola ou simplesmente estivesse errada. Naquele momento, s o que importava era que, de todos os milhares de meninas em Manhattan, Kiki tinha escolhido apenas cinco. Ela vira coisas em ns que ningum mais se incomodara em procurar. DeeDee foi a primeira a falar. - Pensei que voc estivesse dito que s ns sabamos da Cidade das Sombras. Mais algum encontrou os tneis? - perguntou ela. Kiki pegou um recorte de jornal do bolso e passou a reportagem a DeeDee. - uma reportagem do New York Times - anunciou ela. - Seis semanas atrs, a polcia divulgou que um embarque de bolsas de grife falsificadas tinha ido de Xangai para Chinatown. Mas quando os policiais chegaram ao endereo na

Canal Street, descobriram um herbanrio comum. Eles abriram caixas e esvaziaram cada gaveta, mas no descobriram nada mais quente do que pimenta em p. "Eles estavam prestes a ir embora de mos abanando quando um dos policiais se lembrou de uma histria que tinha ouvido sobre salas secretas escondidas embaixo de alguns prdios antigos, em Chinatown. Ento ele voltou para dar mais uma olhada, e claro que encontrou um alapo no poro da loja. Abaixo havia uma sala oculta cheia de bolsas no to de grife. Pela descrio da reportagem, a sala oculta era muito parecida com a sala que eu e Ananka descobrimos. Se um dos contrabandistas se incomodasse em olhar um pouco mais, podia ter descoberto um segundo alapo." Como um personagem de um filme, Kiki fez uma pausa para dar efeito dramtico. - Um alapo que leva Cidade das Sombras. DeeDee passou a reportagem para mim. A foto que acompanhava a matria mostrava um jovem policial parado diante de um prdio desolado em Chinatown, dezenas de bolsas falsificadas penduradas nos braos. perto dele, dois homens algemados, encostados em uma van com um drago vesgo pintado na lateral. Ouvi um ofegar fraco atrs de mim. Oona estava lendo por sobre meu ombro. Os olhos de Kiki, dardejaram na nossa direo. - Algum que voc conhea? - perguntou ela a Oona. Oona sacudiu a cabea, mas a expresso em seu rosto dizia outra coisa. Ela parecia ter sido atacada por um espeto eltrico de gado e sua respirao era acelerada e superficial. Kiki sustentou o olhar de Oona pelo mais breve dos momentos antes de continuar com a explicao. - Como eu estava dizendo, Chinatown est cheia de salas secretas e contrabandistas. A no ser que entremos em ao, muito em breve algum vai descobrir uma entrada para a Cidade das Sombras. Meu palpite de que no seria a polcia, e isso para no falar do que pode acontecer se os contrabandistas assumirem o controle dos tneis. Mas se tivermos um mapa, podemos us-lo para manter a Cidade das Sombras livre do lixo do crime. Vamos bloquear cada entrada que possa ser descoberta. - S por curiosidade, por que no contamos polcia sobre a Cidade das Sombras? - perguntou DeeDee. - Podemos contar - disse Kiki dando de ombros. - Mas o que h de divertido nisso? Alm de tudo, se houver mesmo um tesouro l embaixo, voc acha que a polcia deixaria que ns ficssemos com ele? Era s o que precisvamos ouvir.

Kiki passou uma hora respondendo s perguntas do grupo, mas assim que o sol comeou a se pr, ela encerrou abruptamente a reunio. - Quando ser a prxima reunio? - perguntou Luz. - Segunda-feira, noitinha - disse Kiki. - Preciso arranjar alguns suprimentos. Ananka, acha que podemos nos reunir na sua casa? Vamos precisar usar a sua biblioteca. - Claro - murmurei, superando o tsunami de medo. Pode ser difcil de acreditar, mas eu nunca havia convidado ningum para ir a minha casa. *** Passei o dia seguinte arrumando meu apartamento a tempo para a segunda reunio das Irregulares. Pelo que eu podia lembrar, o lugar nunca recebera uma faxina adequada. Alm de minha tia paterna Beatrice, que tinha perdido a viso e o olfato em um acidente infeliz numa caa submarina, ningum mais ia nos visitar. Graas a isso, no tnhamos motivo para recolher as coisas que largvamos, e nossa imundcie tinha sado do controle. Dediquei uma hora exaustiva a remover os salpicos de molho de espaguete que dava a uma cena de crime sangrento. No banheiro, descobri nos ladrilhos uma mancha de mofo que tinha assumido o tamanho, o formato e a textura de um pequeno marsupial. Meus pais observavam com um diverso cada vez maior enquanto eu ia de um cmodo a outro com meu balde, meus panos e um frasco de desinfetante domstico rosa-shocking. - No sabia que podamos pagar uma empregada, Bernard - ouvi minha me dizer a meu pai enquanto eu passava. - Voc se surpreenderia, Lillian, em saber como o trabalho infantil extraordinariamente barato hoje em dia - responde meu pai. - Eu sabia que tnhamos um motivo para ter uma filha - disse minha me. - Pense nisso. Se tivssemos tido mais uns trs ou quatro, podamos alugar Ananka para os vizinhos - disse meu pai. - Vocs so to engraados - eu disse, irritadas, querendo que meus pais me levassem a srio. - Sabem de uma coisa, eu podia ter uma ajudazinha. Minhas amigas vo chegar logo e este lugar est revoltante. No perceberam o cheiro? - Se havia algum cheiro aqui, nunca pareceu te incomodar antes, Ananka. Ns gostaramos de ajudar, mas seu pai vai dar uma palestra hoje noite e temos que nos preparar. Alm disso, voc no sabia? Os Fishbein no lavam janelas.

- Nem pisos, nem banheiras, nem pratos, nem roupas, pelo visto. - Ela no espirituosa? - disse meu pai. - Deve ter herdado de mim. Eu trinquei os dentes e tentei manter a calma. - Bom, se no vo ajudar, podem pelo menos ficar fora do caminho quando minhas amigas chegarem? Vamos trabalhar num projeto muito importante. - Interferir no seu dever de casa? - disse minha me com o mesmo sorriso enfurecedor que eu a vira dar quando era intelectualmente desafiada. - Nem sonharamos com isso, querida. Peguei meu balde e minhas esponjas e fui para os quartos. - No se esquea de passar o lenis - disse meu pai. - Gosto do meu um pouco engomado. *** Quando chegou a primeira das Irregulares, eu ainda estava com os nervos em frangalhos. Antes de abrir a porta, proferi uma orao silenciosa para que elas no percebessem as teias de aranha que eu fora incapaz de alcanar ou o camundongo que morava no armrio debaixo da pia da cozinha. Mas eu no precisava ter me preocupado, porque a nica coisa que cada uma das meninas fez assim que passou pela porta foi encarar as torres de livros que revestiam as paredes. Kiki e Oona chegaram primeiro. As duas pareciam to espontaneamente glamorosas que eu me senti desmazelada na presena delas. Oona estava com um vestido de seda de um tom vibrante de escarlate e o chapu meio mole que em geral s ficava bem nas estrelas de cinema. Kiki, vestida informalmente de preto, quase parecia brilhar. Fiquei meio aliviada quando DeeDee apareceu com uma saia amarela cheia de manchas roxas, seguida por Luz em uma roupas cinza nada generosa que exibia uma barriguinha que eu no percebera antes. Betty foi a ltima a bater na porta. Ainda sem o disfarce, mas escondida atrs de outro par de enormes culos de sol, ela logo ficou to ocupada em vasculhar os ttulos dos livros pelo corredor que no percebeu a aranha pendurada a centmetros de sua cabea. Depois que todas nos sentamos em minha sala descontaminada, Kiki pegou uma pilha de cartes da mochila. - Isto ainda mais impressionante do que eu esperava - disse ela, os olhos ainda pulando pelas colunas de livros dos meus pais. - Tem algum tipo de sistema organizacional?

- Diga-me o que est procurando, e eu lhe direi onde encontrar - respondi, sentindo-me confiante de repente. A maioria das pessoas teria achado nossa biblioteca desesperadamente confusa. Mas depois de passar 12 solitrios anos procurando temas para passar o tempo, eu sabia onde encontrar quase qualquer ttulo. - Tudo bem, ento. Aqui esto nossas tarefas. Antes de fazermos nossa primeira visita Cidade das Sombras, vamos precisar pesquisar um pouco. Kiki passou um carto a Luz. - Luz, voc vai aprender tudo o que puder sobre os subterrneos de Nova York. No vai encontrar nenhuma informao sobre a Cidade das Sombras. mas precisamos saber onde esto todos os tneis do metr, tubulao de gua e de esgoto. Acho que vamos descer muito para passar por qualquer um deles, mas precisamos ter certeza. No quero nenhuma surpresa. A seguir, Kiki virou-se para DeeDee. - Voc vai estudar o uso de explosivos em situaes perigosas. Podemos ter que passar por portar trancadas ou partes da Cidade das Sombras que foram emparedadas. Vamos precisar descobrir uma forma de passar por qualquer obstculo. "E no h surpresa para voc, Betty", disse Kiki, passando a ela outro carto. "Voc vai projetar nossos uniformes. Eles devem ser resistentes, confortveis, prova d'gua e razoavelmente na moda." - Oona - continuou Kiki -, precisamos saber tudo o que pudermos sobre arrombamento de fechaduras que datam do sculo XIX. - Arrombar fechaduras no bem a minha especialidade - queixou-se Oona. No tem nenhum documento que precisamos forjar? - Teremos depois - respondeu Kiki. - Mas disso que precisamos saber agora. Eu estava pretendendo convidar um prodgio em arrombamento para se unir s Irregulares, mas a menina que eu tinha em mente acabou se mostrando extremamente indigna de confiana. Oona pegou o carto dos dedos de Kiki. - Que sorte a minha - murmurou ela a meia-voz. - E aqui esto algumas fechaduras para voc praticar - disse Kiki. Ela pego um saco cheio de fechaduras antigas e enferrujadas e o atirou para Oona. Depois se virou para mim e me passou o ltimo dos cartes. - Este tema deve ser auto-explicativo - disse ela. Olhei o carto e descobri uma nica palavra. Ratos, dizia o carto. De imediato minha pele comeou a se arrepiar.

- No h duvida de que eles esto l embaixo - disse Kiki com um toque de solidariedade. - Precisamos nos preparar. Vocs podem comear agora. Eu j descobri o que precisava. - Eu segui os olhos dela at uma pilha de livros no consolo da lareira. Os nicos livros naquela rea eram sobre diamantes e pedras preciosas - temas que, pelo que eu saiba, nada tinham a ver com a Cidade das Sombras. Mas em vez de dizer alguma coisa, imaginei que havia um motivo para tudo. Deixei Kiki sozinha na sala e guiei as outras meninas para as informaes que elas precisavam. Depois parti em busca dos livros relacionados com ratos, guardados debaixo da pia da cozinha, em uma caixa prova de roedores ao lado do lar de nosso hspede camundongo. *** Minha me batizara o camundongo de Hubert Jr., em homenagem ao pai dela, que afirmava ser o primeiro especialista em roedores do mundo. Um homem de grande compaixo, meu av certa vez planejou dedicar seus talentos a livrar o mundo de doenas provocadas por roedores. (Quando adolescente, Hubert Snior repetidamente tentara contrair a peste bubnica a fim de curar a si mesmo.) Porm, quando descobriu que sua formao em medicina exigiria o sacrifcio de montes de ratos de laboratrio, ficou to desgostoso com a raa humana que preferiu se concentrar em salvar os roedores - e no seus carrascos. Como a maioria das pessoas ss, meus pais e eu no compartilhvamos o amor do meu av por todas aquelas coisinhas pequenas e peludas. Mas por respeito a ele, nunca tentamos fazer mal a Hubert Jr. Ele podia ter uma vida longa e produtiva (para um roedor) e, de certa forma, ele fazia parte da famlia. Ratos, porm, no so camundongos. Hubert Jr. era velho e frgil, mas ainda tinha um certo encanto. Os ratos, por outro lado, eram sujos, criaturas cheias de pulgas, com dentes afiados como agulhas hipodrmicas. Em Nova York, sempre sero tema de lendas. Dizem que gangues de ratos famintos rofam os tneis do metr da cidade, procurando trabalhadores do trnsito azarados que se separaram de suas turmas. E voc no precisa viver muito tempo na cidade para ouvir uma histria de uma ratazana que subiu no bero de um beb que dormia e devorou os dedos das suas mos e dos seus ps. Se, em uma visita futura a Nova York, voc por acaso passar por um rato solitrio em um beco ou em uma plataforma do metr, provvel que ele v fugir. No se deixe enganar por esse comportamento. Se tiver de se lembrar de uma coisa que seja esta: os ratos de Nova York no tm medo das pessoas. Eles nos consideram uma iguaria. S precisei dar uma olhada em alguns livros que encontrei debaixo da pia da cozinha para perceber a inutilidade de minha tarefa. Enquanto lia um livro intitulado O exrcito do diabo, comecei a duvidar se seis meninas podiam ser preo para os ratos da Cidade das Sombras.

Superviles da natureza, os poderes de um rato so humilhantes para quem os observa. As feras de olhos de conta podem subir pela superfcie mais escorregadia, pular um metro no ar e se espremer por aberturas do tamanho de uma bola de gude. Com seus dentes afiados e a incrvel capacidade de concentrao, eles podem roer uma variedade atordoante de materiais. Sabese de prdios inteiros que desabaram depois que os ratos devoraram suas vigas de sustentao. Depois que invadem uma casa, quase impossvel expulsar os ratos. Viajando em grupos chamados "travessos", eles burlam at as armadilhas mais engenhosas e fazem o uso de seus sentidos para identificar alimentos envenenados. Muitos moradores frustrados de apartamentos recorreram a atir-los de uma janela, descobrindo que os ratos podem sobreviver a quedas de uma altura de seis andares. A humanidade corre o risco de perder a guerra contra os ratos. Para evitar a derrota, devemos parar de subestimar a esperteza de nosso inimigo. Devemos evitar pensar neles como roedores inferiores, e perceber que so mais inteligente do que imaginamos. Estudos acadmicos recentes, por exemplo, mostraram que os ratos sabem contar - embora raras vezes passem do nmero cinco. Que outras habilidades secretas estaro escondendo? Assim que fechei O exrcito do diabo, percebi um antigo caderno em espiral enfiado entre O flagelo da Europa e O criador de ratos. No canto estava o nome do meu av, Hubert Snodgrass. Folheei as pginas frgeis e amareladas do caderno. A primeira seo, verdadeiramente enfadonha, dedicava-se a esboos de orelhas de rato em vrios formatos e tamanhos. Mas quando passei segunda seo, descobri um desenho intrigante de um dispositivo que se assemelhava a um apito movido a bateria. O ttulo, escrito em uma letra elegante, dizia, Inveno n 466. A Flauta de Hamelin Reversa. Eu sabia que tinha encontrado o que precisava. Meus olhos percorreram a impresso menor na base da pgina. Um dispositivo eficaz de remoo de roedores que no causa leses nem morte.Lendo, soube que meu av, ao longo de seus estudos, descobrira que os ratos podem ser distrados por sonso que o ouvido humano no consegue detectar. Ele desenvolveu a Flauta de Hamelin Reversa, uma espcie de megafone em miniatura, que pode emitir uma rajada de som que no teria efeito no ser humano, mas levaria um rato a correr para a direo oposta, o mais longe possvel. Eles abandonariam seus ninhos - at deixariam a comida e a prole indefesa para trs - s para fugir do rudo. Surpreendentemente, os testes de laboratrio provaram que s a lembrana do som pode manter os ratos distncia. Ao que parecia, meu av tinha considerado isso cruel demais, e suas anotaes mostravam que abandonara o projeto. Felizmente para as Irregulares, eu no era uma amante dos ratos. Depois de analisar os desenhos do meu av, decidi perguntar a Luz se ela podia fazer uma Flauta de Hamelin

Reversa. Dei um adeus silencioso a Hubert Jr. e sa para me juntar s outras Irregulares. A caminho da sala, esbarrei na minha me e no meu pai, que estavam saindo para a palestra. - Estvamos batendo um papo com sua amiguinha loura - disse minha me, ajeitando o cabelo e curvando-se para mim. - Voc tem sorte em ter uma parceira de estudos to inteligente. Espero que isso signifique que suas notas vo melhorar. Voc inteligente demais para continuar tirando C. Vais esperando, pensei. - Voc prometeu que no ia interferir em meu dever de casa - eu disse. - Me desculpe, querida, mas estvamos passando pela sala quando a sua amiga fez uma pergunta a sua me - ralhou meu pai. Eu me virei para mame, surpresa. - Kiki te fez uma pergunta? - Sim, algo sobre os efeitos de longo prazo do envenenamento. Mostrei a ela alguns livros que achei que seriam teis. Ela disse que vocs duas esto escrevendo um artigo sobre aquele infeliz poltico estrangeiro que foi envenenado pelos rivais. Pareceu muito empolgante. A propsito, de onde a sua amiga? Ela tem um sotaque encantador. - Sotaque? - perguntei. - Kiki no tem sotaque nenhum. - Ah, querida - disse a minha me. - Devia tentar ser um pouco mais observadora, Ananka. E d alguma coisa para sua amiga comer. Ela me pareceu meio desnutrida. *** Passaram-se horas desde que a reunio tinha comeado e aos poucos as meninas forma voltando para a sala de estar. Betty foi a primeira, levando uma pilha de livros e um bloco gigante de desenho. Oona apareceu em seguida com o saco de fechaduras e dois cabides de arame enfiados debaixo do brao. Ela se jogou no sof, pegou uma lixa na bolsa e comeou a lixar as unhas, que estavam quebradas e cheias de pontas. DeeDee e Luz escolheram um nicho na sombra, no fundo da sala, para se sentar. A cada poucos minutos, elas se inclinavam uma para a outra e trocavam uma torrente de cochichos de raiva. - T legal, vamos ver o que vocs conseguiram - disse Kiki. O Betty voc a primeira. Mostre suas idias para os uniformes.

As mos e os antebraos de Betty estavam manchados de carvo. Ela virou a pgina do bloco de desenho e o segurou no alto para que o grupo visse. - Desculpem - sussurrou Betty. - Sei que no muito bom, mas talvez vocs possam usar a imaginao. - Mais essa agora? Voc mesmo a doida que parecer! - gritou Oona num falso pasmo enquanto analisava o desenho maravilhosamente real de Kiki vestida em um macaco preto. - incrvel. Nunca vi nada parecido com isso. Betty corou. - Provavelmente no o que voc est esperando. Mas pensei no macaco padro. Sabe como , como aquele que a Mulher-Gato usa. atraente, mas na verdade no muito prtico. Meu desenho tem um corte mais solto, assim podemos usar nossas roupas por baixo, e as costuras so feitas de Velcro prova d'gua, e ento o traje pode ser arrancado ou tirado em alguns segundos. - Bem pensado - disse Kiki, assentindo com aprovao. Betty abriu um sorriso nervoso. - Tirei a idia para o meu tecido deste livro de txteis militares. - Ela abriu o livro em uma imagem de um fuzileiro naval bonito que enchia um grande saco de granadas. - Esto vendo a mochila que ele est carregando? A gente pode comprar na loja do Exrcito ou da Marinha perto da minha casa. feito de um material que repele a gua, resiste ao fogo e no pode ser perfurado. Uma vez ouvi o homem da loja falando que usada para fazer coletes prova de balas. Mas a empresa que projetou o tecido encontrou um jeito de fabric-lo de forma barata, ento agora eles fazem outras coisas alm disso. Tenho certeza de que resistente o bastante para nos proteger do que quer que esteja l embaixo. Ela ergueu os olhos e olhou cautelosamente a sala, mas rapidamente perdeu a coragem e voltou a encarar a pilha de livros. - Hmmm... S mais umas coisinhas. Primeiro, todas vamos precisar de botas. Como no sabemos o que h l embaixo, acho que mais seguro ir com botas de cano alto, mas tambm vamos querer alguma coisa com uma boa trao. Ento pensei que estas podiam funcionar. - Ela pegou um catlogo de pesca na pilha. Eu nem imaginava onde poderia t-lo encontrado. Ningum na minha famlia nunca esteve sequer a 100 quilmetros de um regato montanhoso. Betty ergueu uma foto de um par de botas altas e pretas. - Elas tm uns cravos pequenos no solado, ento voc pode se ancorar contra a correnteza. E tm tamanho para meninos, claro, e no para meninas, mas acho que podemos usar. - Ela virou a pgina do bloco e mostrou um desenho muito lisonjeiro de mim mesma vestida nas botas pretas e altas.

- Elas tambm sero boas para propsitos defensivos - observou Luz. - D um bom chute em algum com uma dessas e vai doer por semanas. - No tinha pensado nisso - disse Betty. - Acha que vamos chutar pessoas? perguntou ela a Kiki. - No se preocupe. Vamos deixar que Luz d todos os chutes - disse Kiki. Mais alguma coisa? Betty se esforou para recuperar o fio da meada. - Ah, sim. Os capacetes. Acho que um capacete clssico de mineiro, com uma lanterna na frente, deve funcionar bem. Vou ter que encontrar pequenos e adapt-los ao tamanho da cabea da gente. No deve ser muito difcil. "Tambm pensei que seria uma boa idia que as Irregulares tivessem um logotipo. Sabe como , para as roupas terem um pouco de brilho." Ela virou a pgina e revelou o desenho de um pequeno i dourado que ela fizera de forma a das a impresso de uma garota em movimento.

- Fantstico - disse Kiki enquanto as meninas irrompiam numa rodada de aplausos. - timo trabalho, Betty, Oona? Oona deu um passou frente com o saco de fechaduras e os dois cabides, cujas pontas tinham sido entortadas em formatos estranhos. - Estas fechaduras velhas so moleza - disse ela com rispidez. - Se eu estivesse por aqui h cem anos, teria arrasado como ladra. O nico problema foi que tentei arromb-las com um grampo, como a gente sempre v nos filmes, e acabei quebrando todas as minhas unhas. Depois descobri esses cabides de arame. - Ela pegou uma fechadura e inseriu um cabide de arame. - A gente pode torcer os arames no formado que quiser. S o que temos que fazer escutar bem de perto e ter certeza de que todos os tambores esto comprimidos. Ela girou o pulso e a fechadura se abriu. - Toma, Fishbein. Tenta voc. - Ela trancou a fechadura e a atirou para mim. Eu j modelei o arame para se encaixar nesse estilo de fechadura, ento no vai ser muito difcil. S coloque a orelha o mais perto que puder, e procure ouvir trs estalos pequenos.

Eu girei o arame com cuidado. Um por um, trs pequenos estalos soaram e a fechadura se abriu novamente. - De acordo com os livros, s existiam alguns estilos de fechadura naquela poca - disse Oona. - Acho que a gente deve fazer seis kits pequenos que tero arames em formatos que se encaixem em cada uma delas. Desse jeito, qualquer uma de ns pode fazer as horas, e eu no quero ser sempre a nica a estragar minhas unhas. - timo - disse Kiki enquanto Oona se sentava e reassumia o lixamento das unhas. - Ananka, est pronta para nos falar dos ratos? - Existem ratos na Cidade das Sombras? - guinchou DeeDee. - No precisa fazer xixi na cala, DeeDee - disse Kiki. - H ratos em toda parte de Nova York. Provavelmente eles tm um ninho em algum lugar neste prdio. As outras meninas se retorceram. - Est tudo bem, acho que descobri uma coisa que far com que a gente se sinta melhor - eu disse a elas. - Eu estava vasculhando uma papelada velha do meu av, e por acaso ele inventou um dispositivo que deve livrar a Cidade das Sombras dos ratos. - Seu av era inventor? - perguntou Luz. - Ele era um monte de coisas, inclusive meio esquisito. Acho que gostava mais de ratos do que de gente, mas entendia que ns preferamos ficar na companhia de nossa prpria espcie. Ento ele inventou uma coisa que chamou de Flauta de Hamelin Reversa. - Expliquei como o dispositivo funcionava, repelindo os ratos sem causar nenhum dano a eles. - perfeito - disse Kiki. - A ltima coisa de que precisamos patinhar por um bando de ratos mortos. Luz, acha que pode fazer alguns dispositivos desses? - Claro - respondeu Luz enquanto analisava o desenho da Flauta de Hamelin Reversa. - Posso fazer um prottipo funcional em algumas semanas. - Excelente. Estamos progredindo bem - disse Kiki. - DeeDee, e voc? Eu vi Luz olhar para cima e pegar os olhos de DeeDee. - complicado - respondeu DeeDee. - Quer dizer, a parte dos explosivos fcil. S uma mistura simples de algumas substncias qumicas domsticas seria o suficiente para abrir um buraco numa parede sem colocar o tnel abaixo. Mas tem um probleminha. - Mas no s um probleminha - disse Luz, interferindo. - A Cidade das Sombras no a nica coisa que est sob Nova York. L embaixo uma

confuso s. Tem fios de todo tipo... telefone, TV a cabo, um monte de coisas. Eu at ouvi falar de vias expressas subterrneas abandonadas e estaes do metr esquecidas. Mas o verdadeiro problema a tubulao. So tubos enormes cheios de gua ou gs natural altamente explosivo. No h como saber exatamente onde esto, a no ser que tenhamos um mapa. Podemos usar os explosivos de DeeDee para abrir um buraco na parede, mas se estivermos perto de um duto de gs, podemos destruir metade da cidade. - No podemos conseguir um mapa da tubulao? - perguntei. - No - disse Luz com um ar taxativo. - Podemos sim - intrometeu-se DeeDee. Luz olhou para ela. - Esse tipo de mapa guardado como a Declarao da Independncia. E de qualquer forma, s existe um lugar onde podemos ter certeza de encontrar um. - Onde? - perguntou Kiki. - Na companhia de gs - disse DeeDee. - Quer dizer a Con Edison? - interrompi. - Eles no vo nos deixar pegar nada desse tipo. No segundo em que falei, percebi Betty comear a desenhar febrilmente no bloco. - claro que no vo - concordou Luz. - Vamos ter que invadir - disse DeeDee, surpreendendo a todas, menos a Luz. E eu que achava que DeeDee era do tipo que respeitava as leis. - No vamos invadir a Con Edison - disse Luz com firmeza.. - Pera um minutinho - disse Kiki. - Oona, acha que pode invadir o sistema de computador deles? - No - admitiu Oona. - No de fora. Eu tentei, acredite. Mas pode ser mais fcil se eu estiver dentro do prdio. - J viu o prdio da sede da Con Edison? uma fortaleza - disse Luz. - Tem uma porta, no tem? - perguntei. - Tem, mas a segurana inacreditvel. Tem que ser. No sabe o que pode acontecer se um terrorista colocar as mos naqueles mapas?

- Passes de segurana so a minha especialidade - disse Oona, rejeitando o argumento. - T legal, gnio, mas voc acha que eles vo deixar que um bando de garotinhas entrem com passes de segurana? - rebateu Luz. - Eu tenho uma idia - disse Betty, que tinha terminado seu desenho em silncio enquanto ns brigvamos. A sala ficou quieta e todas olhamos para Betty, que ficou da cor de uma rom. Ela virou o bloco para ns. Na pgina havia verses idosas de Luz e Oona, as duas vestidas com uniformes de faxina. - Eu no sou assim! - gritou Oona com raiva, encarando a verso enrugada de seu rosto de 12 anos. - E-eu posso preparar voc - gaguejou Betty. - O que est tentando dizer? - disse Oona num tom ameaador. - Um disfarce... - Betty tentou explicar. - Brilhante - disse Kiki, ignorando Oona e curvando-se para Betty. Absolutamente brilhante. - Ningum vai perguntar nada se voc estiver disfarada de velhinha - disse DeeDee com admirao. Desta vez, nem Luz pde discordar. *** Luz ficou amuada pelo resto da tarde. Era evidente que no estava acostumada a estar errada. Enquanto o resto de ns tramava, ela ficou sentada na ponta do sof, os ps enfiados por baixo do corpo, a mo direita puxando o rabo-de-cavalo com uma fora cada vez maior. Mesmo sem a ajuda dela, em pouco tempo tnhamos um plano. Oona faria passes de segurana e invadiria o sistema do computador da Con Edison de dentro. Betty providenciaria os disfarces. S havia um problema. Luz teria que ir junto. Ela era a nica que sabia exatamente o que procurar. - Pode esquecer. No vou de jeito nenhum - insistiu Luz. - Voc tem que ir - insistiu Oona, parecendo meio preocupada. - No posso fazer isso sozinha. - Vamos ser pegas. - Est preocupada com sua condicional? - perguntou Kiki. Luz se virou para ela com ferocidade.

- Voc no entende, no , riquinha? Nem todas ns tem a sorte de ter toneladas de dinheiro e nossos prprios laboratrios particulares. Algumas aqui tm que se virar. DeeDee voltou a se sentar num silncio aturdido. Tentei dar a ela um olhar tranqilizador, mas ela estava ocupada encarando a parede da frente, dando a impresso de estar a ponto de chorar. - O que voc fez, Lopes? Roubou alguma coisa? - perguntou Oona. - No, eu no roubei nada - disse Luz. - Eu estava andando pela rua um dia, e vi um aparelho de TV plantado no meio-fio. Pensei que podia fazer alguma coisa com ele. Ento eu peguei. Pensei que era lixo. No sabia que algum tinha deixado na calada por um minuto enquanto faziam a mudana do apartamento. - Voc foi presa por isso? - eu disse num tom de zombaria. - , e se eu for pega fazendo mais alguma coisa, eles vo me colocar na cadeia. - Ento eu entro na Con Edison - ofereceu-se DeeDee rapidamente, mas Luz a ignorou. - Luz, no podemos fazer isso sem voc - disse Kiki. - De jeito nenhum. No posso ir para a cadeia. E no tenho dinheiro para pegar um bom advogado para me livrar de problemas - disse Luz, lanando outro olhar furioso na direo de DeeDee. - Quando voc se uniu s Irregulares, sabia que haveria alguns riscos - disselhe Kiki. - No tem sentindo explorar a Cidade das Sombras se no tivermos o equipamento de que precisamos. E se o que voc disse verdade, no vamos muito longe sem o mapa da tubulao. Mas, Luz, se conseguirmos mapear os tneis, tudo l embaixo vai pertencer a ns. possvel at que a gente fique rica. Se voc fizer essa coisinha para as Irregulares, pode ser que nunca mais tenha que vasculhar o lixo dos outros. O resto de ns esperou pela resposta de Luz. - Minha me rigorosa. Ela nunca vai me deixar sair de casa noite anunciou ela. "Mas essa foi a nica camada do NYCMap que conseguimos baixar. Tem outras duas camadas do mapa que no conseguimos. S pudemos ler as descries. Supostamente, a segunda camada mostra tudo no nvel da rua... o que significa cada hidrante, cada tampa de bueiro, cada banco de parque e cada rvore. E a terceira camada do mapa mostra tudo acima do cho, inclusive as

plantas de cada prdio da cidade. Cada sala em cada prdio de Nova York est nele." - E da? Desde que no mostre a Cidade das Sombras, quem liga pra isso? perguntei. - Ns ligamos. Nunca houve um mapa assim antes. Se voc tiver as trs camadas, pode fazer quase qualquer coisa. Pode colocar uma pequena bomba no local exata e explodir todo um quarteiro da cidade. Pode at planejar um roubo sem seque precisar espionar o prdio. - O que a impediu de baixar as outras duas camadas? - perguntou Kiki a Oona. - A pessoa que fez o NYCMap no deixou a Con Edison ter acesso a todas as camadas - respondeu ela. - que isso perigoso, eles matm em segredo por um motivo. - tipo o mapa dos sonhos dos terroristas - acrescentou Luz. - Ento, como podemos conseguir o mapa todo? - perguntou Kiki. - impossvel - disse Oona. - No acha que j tentei? - Nada impossvel - respondeu Kiki. - Por que voc quer esse mapa? - perguntei. Parecia o tipo de coisa que devia continuar trancada a chave. - Nunca se sabe quando voc vai precisar de um bom mapa - disse Kiki com um sorriso malicioso. *** Dois meses depois da invao da Con Edison e uma semana antes de comearem as frias de vero, as Irregulares estavam quase prontas para a Cidade das Sombras. Nos reunimos uma ltima vez para experimentar os macaces que Betty havia desenhado. Eles eram to elegantes que Oona ficou usando o dela por mais de meia hora. Quando ela me viu no meu, assentiu com aprovao. - Voc pode ficar bem bonitinha se tentar um pouco mais - ela me disse. Eu dei uma olhada no espelho de corpo inteiro do quarto de Betty e me perguntei por onde ela achava que eu devia comear. - Depois das provas de roupas, Luz e eu passamos a tarde testando duas Flautas de Hamelin Reversas que ela havia construdo a partir de peas

sobressalentes. (No ousei perguntar onde foi que ela as conseguiu.) Pela primeira vez desde que eu a conhecera, ela parecia genuinamente feliz enquanto amos de ruela procurando ratos para espantar. O primeiro teste comeou atrs de um restaurante vagabundo no Lower East Side, um ShangriL dos ratos com lixeiras transbordando e um leve fedor de esgoto. Luz ps uma das flautas nos lbios e soprou rapidamente. No ouvimos nada, e por um segundo desagradvel parecia qu eo dispositivo havia falhado. De repente, dezenas de ratos frenticos apareceram do nada, correndo de ns com a maior rapidez que suas pernas podiam lav-los. Um entregador apareceu na porta dos fundos do restaurante e foi para o beco cheio de ratos. Quando sentiu o enxame de roedores ondulando entre seus ps e tentando subir por suas pernas, deu um grito estridente e fez uma dana que no era nativa de nenhum pas. Luz e eu corremos do beco e descemos a rua, rindo tanto que quase vomitamos. Uma semana depois, cada uma das Irregulares tinha uma prpria Flauta de Hamelin Reversa, uniforme e kit de cabides de arame para abrir fechaduras em uma linda caixa de seda. DeeDee tinha feito vrios pacotes pequenos e eficazes de explosivos, e Kiki usou o CD que Luz e Oona roubaram da Con Edison para fazer uma brochura prova d'gua do NYCMap. Todos tnhamos os suprimentos de que precisvamos, mas havia um ltimo obstculo a transpor. Nossas exploraes deviam acontecer sob a cobertura da noite. Para a maioria de ns, isso no representava um problema. Kiki era rf, e nenhuma de ns sabia se Oona tinha ou no famlia. Os pais de Betty eram figurinistas que trabalhavam noite no Metropolitan Opera e raras vezes iam para casa antes das sete da manh. Minha me e meu pai podiam dormir durante um furaco, o que significava que eu podia sair de meu apartamento sem temer acord-los. DeeDee fez um acordo com a amada governanta para manter os pais longe do quarto dela noite. Mas a me superprotetora de Luz seria um problema. Felizmente, a me de Luz insistira que ela encontrasse um emprego de vero, ento inventamos um para ela. Fingindo-se de Luna Actias, uma renomada entomologista, Verushka colocou um anncio em um jornal procurando por uma pessoa jovem com mente cientfica afiada para ajud-la no estudo do comportamento noturno das mariposas. O pagamento era bom e o emprego adequadamente respeitvel, ento depois de uma reunio de duas horas com a muito convincente Luna Actias, a me de Luz permitiu relutantemente que a filha trabalhasse no turno da noite. Com Luz finalmente livre para andar pela cidade, escolhemos o primeiro dia das frias de vero para entrar na Cidade das Sombras. Ns realmente acreditvamos que tnhamos pensado em tudo. No sabamos que explorar a Cidade das Sombras era como fazer a primeira expedio a Marte. Fizemos o que podamos para nos sentirmos melhor, mas no havia como nos preparar para o que encontraramos.

COMO SE TORNAR UMA MESTRE DO DISFARCE A maioria das pessoas acha que um mestre do disfarce precisa de uma grande coleo de perucas, mscaras, dentes falsos e maquiagem. Se voc tiver tempo, dinheiro e talento para adquirir uma coleo dessas, eu no aconselharia a fazer o contrrio. Mas as ferramentas essenciais de uma mestre do disfarce j esto no armrio da maioria das pessoas. Basta seguir estas diretrizes simples, e voc poder descobrir que no h necessidade de desperdiar seu dinheiro com narizes falsos ou prteses de queixos. Parea o mais delicada que puder. O erro mais comum quando se faz um disfarce querer ficar vsivel demais. Batom vermelho-vivo, perucas platinadas e culos de sol bregas so completamente inteis, a no ser que voc esteja tentando se misturar em um cassino de Las Vegas. A ltima coisa que uma verdadeira mestre do disfarce quer chamar a ateno das pessoas. Camufle seus traos mais fortes. Todos temos algumas caractersticas que nos tornam nicas. Talvez voc tenha lindos olhos castanhos, cabelos crespos, bochechas rosadas e um nariz enorme. Se quiser ficar incgnita, vai precisar disfarar esses traos. Um par comum e nada atraente de culos de grau pode distrair a ateno de seus olhos e do nariz, e uma maquiagem escura pode esconder sua linda pele. Reserve alguns minutos para alisar o cabelo, e pode ser que nem voc se reconhea! Mude o formato do seu corpo. Embora as pessoas acabem se lembrando do seu rosto com mais clareza, elas tambm podem identificar voc pelo formato do seu corpo. Se voc cheia de curvas, escolha roupas que no destaquem este fato. Se voc for magra, um pouco de enchimento aqui e ali pode transform-la em outra pessoa. (Mas evite ficar de bunda grande, ou voc corre o risco de quebras a regra n 1.) Voc tambm pode usar sapatos para mudar sua altura. Opte pelos plataforma, se voc for baixa, e sem saltos se for alta. No vista suas prprias roupas. As pessoas reconhecero aquele suter azul lindo que voc usa o tempo todo antes mesmo que tenham a oportunidade de ver seu rosto. Deixe-o em casa e gaste uns trocados no brech de seu bairro. Escolha roupas que voc no usaria normalmente. Fique longe de roupas que sejam de cores vivas ou claramente pertenam a sua av. Tire vantagem de um uniforme. O brech de sua cidade deve estar abarrotado de uniformes descartados de todas as variedades. Escolha sensatamente, e voc poder ter o disfarce

perfeito. Por natureza, os uniformes servem para esconder a individualidade da pessoa. (Pense nisso: um homem de uniforme amarelo chega na sua porta. Voc diz: "Tem um cara de cabelo louro, olhos verdes e nariz de pug l fora", ou diz: "Ei, o cara dos Correiro"?) Escolha um uniforme que seja adequado para sua idade e ambiente. Se voc for nova, um uniforme de enfermeira vai parecer meio estranho, mas um uniforme escolar podia funcionar muito bem. Mais alguns truques e sugestes: Agora que voc conhece as regras bsicas, aqui esto algumas sugestes simples: - Evite deixar que as pessoas a olhem nos olhos. Se olharem, mais provvel que voc seja lembrada. - Procure usar vrias camadas de roupas. Tire uma camada de vez em quando e assim seu disfarce continuar novo. Leve uma bolsa grande, e use-a para carregar as roupas que voc tirou. - No tinja o cabelo - voc s vai destru-lo. Em vez disso, experimente diferentes penteados ou perucas. Coloque algumas bolas de algodo na bochecha. Voc vai parecer gorducha e seu rosto ter um formato diferente. Um pedao de cartolina escondido por baixo da sua lngua pode mudar o som da sua voz. CAPTULO SETE Cada vez mais curiosa O sol acabara de se pr quando Kiki Strike virou a chave nos portes do Cemitrio de Mrmore, mas, depois que entramos, podia muito bem ser meianoite. No havia lua no cu e a nossa nica luz vinha dos prdios que ficavam para alm do mudo do cemitrio. Podamos ver a silhueta fraca das rvores e o brilho das lpides de mrmore no gramado, mas mal conseguamos nos ver. Com nosso uniforme preto, nos misturvamos nas sombras, quase invisveis aos olhos humanos. - Aqui. - A voz de Kiki atravessou o silncio. Ela localizara a lpide certa. Guiadas por seu cabelo branco, que brilhava como um farol na escurido, ns nos reunimos em volta dela. Silenciosamente, os ps-de-cabra cavaram por baixo da beira da lpide. - Agora - ordenou Kiki. Cada uma de ns empurrou o p-de-cabra e a lpide se ergueu do cho. Um odor asqueroso e bolorento saiu do buraco, e eu ouvi uma das meninas ter nsia de vmito. - Eu no sabia que ia ter esse fedor - cochichou algum. - O que voc esperava? um tmulo. As pessoas que moram aqui no ligam para cheiros assim - zombou outra menina. - Shhh - disse Kiki. - Est na hora. Eu vou primeiro.

Ela acendeu uma lanterna e iluminou uma escada estreita que levava ao subsolo. As Irregulares seguiram em fila atrs dela pela escada. Eu recebera a tarefa de fazer o mapa da Cidade das Sombras, ento fiquei de olho na minha bssola que brilhava no escuro e usei um podmetro para medir a distncia que percorramos. Na base da escada, nos vimos em um corredor estreito de mrmore. Depois que estvamos seguramente fora de vista, ligamos a lanterna de nossos capacetes. A cmara de repente ficou brilhante como o dia, e a luz nada generosa escavou nossos olhos e desbotou nossa pele, deixando-nos plidas e cadavricas. S a palidez natura da pele de Kiki continuou inalterada. - A entrada da Cidade das Sombras deve ficar no final do corredor - anunciou Kiki, seguindo na frente. Os cravos do solado de nossas botas de pesca raspavam com delicadeza o piso de mrmore. Enquanto andvamos, passamos por uma dezena de salinhas, cada uma mobiliada com um sarcfago e decorada com pilhas de flores h muito tempo mortas. Os tmulos no eram visitados h mais de um sculo, e me parecia que os mortos preferiam a companhia deles mesmos. Estvamos ultrapassando um territrio sagrado indo aonde no queramos e a um lugar a que no pertencamos. Eu no pude deixar de achar isso emocionante... a princpio. Depois, enquanto eu parava diante de uma das salas para verificar minha bssola e fazer com desenho rpido, pensei ter sentido um movimento. Mirei minha luz na escurido e vi dois pares de olhos selvagens e redondos espiando por uma grinalda do cemitrio. Eles no avaliaram por um momento antes de desaparecer de vista. Mas medida que as Irregulares marchavam para a tumba vazia de Augustus Quackenbush, eu sabia que ainda estvamos sendo observadas. Alguma coisa estava escondida entre os tmulos. No final do corredor, chegamos a uma cmara idntica a todas as outras, exceto pela ausncia de flores e grinaldas. As Irregulares se espremeram l dentro. - Bem, oi, Augustus - disse Oona, batendo na lateral do caixo e falando meio alto demais. A voz dela ecoou pela cmara morturia. Kiki ps um dedo na boca. - Cad o tnel? - sussurrou Betty. - A dentro, eu acho - Kiki apontou para o esquife de mrmore, que era coberto de imagens delicadamente entalhadas. Quando me curvei para examinar os entalhes, vi que contavam a histria de Teseu e do Minotauro. Um monstro apavorante - meio humano, meio touro - estava espera de um jovem que seguia por um labirinto. Senti arrepios subindo e descendo por meus braos. DeeDee olhou o caixo com nervosismo. - Tem certeza absoluta de que no tem ningum a dentro?

- Acho que vamos descobrir, no ? - disse Kiki. - Talvez voc deva olhar primeiro. - Foi ento que comecei a me perguntar se nossa lder no seria meio sdica. Juntas, tiramos a tampa pesada do sarcfago de Augustus Quackenbush. Olhando pela borda, vimos que o caixo no s estava vazio como no tinha fundo. Uma escada descia pela escurido. - Caramba - sussurrou Betty. - No fique impressionada assim to fcil - Kiki ralhou com ela. - Voc ainda no vou nada. - At onde vamos descer? - perguntou Oona. - Pelo menos mais 4 metros e meio - eu disse a ela. Uma por uma, cada menina desceu a escada, as luzes nos capacetes de mineiro bruxuleando e diminuindo medida que elas se aproximavam do fundo. Por fim chegamos a um tnel cavado de forma grosseira na terra. Duas peas de tecido, remanescentes das desventuras de Augustus Quackenbush, estavam apoiadas em uma parede. Enquanto espervamos que Luz chegasse ao fundo, Betty espanou a poeira de uma delas, revelando um trecho de seda vermelha. - Isso material bom - disse ela, tirando a luva para acariciar o tecido. - Sabia que essa tintura vermelha feita de abelhas esmagadas? Nenhuma das outras meninas deu muita ateno. Todas estavam olhando maravilhadas o tnel diante delas. - Incrvel, n? - disse Kiki. - E isso no ainda a Cidade das Sombras. - No ? - perguntou Luz enquanto pulava da escada. - Espere s - disse Kiki a ela. - Vai ter uma festa e tanto. Seguimos o tnel de Augustus Quackenbush, entrando cada vez mais fundo na terra. Razes de rvores espetavam seus tentculos murchos pelo teto e partes das paredes estavam esfarelando. - Isso no parece muito seguro - disse DeeDee depois que uma raiz de rvore derrubou seu capacete no cho. - Talvez no, mas se voc assim to sem-jeito, fico surpresa de seus pais deixarem voc atravessar a rua sozinha - disse Kiki. - Bom argumento - admitiu DeeDee enquanto parava para recuperar o capacete.

Andamos por vrios minutos pelo tnel traioeiro at que chegamos a uma porta de madeira. - esta - disse Kiki. Minhas mos tremiam de empolgao e eu me vi estendendo a mo para a maaneta. A porta no se moveu, e foi s ento que percebi quatro fechaduras diferentes alinhadas em sua lateral. - Com licena, senhoras - disse Oona, colocando a mo no bolso e pegando um kit de arrombamento. - E suas preciosas unhas? - zombou Luz. - Eu diria que isso vale o preo de uma manicure - respondeu Oona, ajoelhando-se diante das fechaduras. Enquanto ela trabalhava, ouvimos um silvo peculiar. Era como se um vento forte estivesse convergindo para ns de todas as direes, embora a atmosfera continuasse parada e bolorenta. Olhamos em volta, confusas. O rudo de repente parou, no momento em que Oona abria a ltima fechadura. - Como fui eu que abria a porta, seria a primeira a entrar - insistiu Oona, de p e girando a maaneta. Ela passou pela porta e desapareceu na Cidade das Sombras. Em menos de um segundo um grito de puro terror ricocheteou pelas paredes. No era a reao que nenhuma de ns esperava. Corremos para ajudar Oona e vimos que os dois lados do tnel disparavam na nossa direo. De repente tudo ficou em silncio. Milhares e milhares de ratos enormes estavam parados diante de ns, todos empoleirados nas pernas traseiras como um pequeno exrcito. Eles sabiam que estvamos chegando e eu podia jurar que vi um deles lambendo a boca. Todas soltamos um grito alto antes que os ratos atacassem, escalando nossas pernas e mastigando nossos uniformes. Se no fosse pela sensata opo de Betty pelos tecidos, tenho certeza de que teramos sido devoradas em segundos. - Fiquem paradas - ordenou Kiki, ignorando o rato grande que tinha subido em sua cabea. Ela pegou a Flauta de Hamelin e a colocou na boca. Enquanto soprava, o exrcito de ratos congelou e soltou um guincho de estourar os tmpanos. O rato gordo que estava roendo o capacete de Kiki tombou no cho e correu para se juntar a seus camaradas, que debandaram para longe do rudo como uma horda de lemingues monstruosos. Segundos depois, o tnel estava praticamente sem rato nenhum. S restavam algumas feras desgrenhadas. De alguma forma, a Flauta de Hamelin Reversa no os incomodava em nada. Uma dzia de olhos redondos nos encaravam, como se os ltimos seis sobreviventes estivessem dispostos a lutar at a morte. Mas quando Kiki chutou uma pedrinha na direo deles, sua coragem os desertou. Os ltimos dos roedores fugiu do tnel.

Depois que eles se foram, ns ajeitamos o cabelo e procuramos por mordidas no corpo. Nenhuma de ns tinha sido gravemente ferida, embora o rosto de Luz tivesse um arranho feio. - Isso funcionou muito bem - disse Kiki satisfeita e perfeitamente composta. Ela esticou bem os braos, como uma guia turstica do Grand Canyon. - Bemvindas Cidade das Sombras. Pela primeira vez, conseguimos dar uma boa olhada no ambiente que nos cercava. Ao contrrio do tnel que eu tinha descoberto, esta parte da Cidade das Sombras era revestida em pedra e arqueada, parecendo as ilustraes que eu vira de antigas cloacas romanas. De onde eu estava, vi trs portas fechadas, junto com o esqueleto de um cachorrinho pego pelos ratos. gua pingava de entre as pedras e escorria pelas paredes. O ar frio e mido. - Por onde vamos comear? - perguntei em voz alta. As duas extremidades do tnel se estendiam at onde a vista alcanava. Assombrada de repente com o tamanho da Cidade das Sombras, percebi que mape-la no ai ser uma tarefa simples. - Que tal pelo comeo? - Kiki andou para a porta mais prxima. Ns a seguimos e descobriu que estava destrancada. Ns a seguimos enquanto ela puxava um pequeno lance de escada e entrava em um cmodo do tamanho de um auditrio de escola. O piso era revestido de pranchas de madeira bruta que teriam se sentido em casa em um celeiro, mas as paredes eram pintadas de um lindo tom de azul. O teto, onde ele no tinha cado no cho, era decorado com cenas de mulheres danando e um lustre poeirento se pendurava no alto. Em um canto da sala ficava um bar, a mesas de madeira cercavam a pista de dana. Um sapato feminino de cetim estava no meio da pista como se esperasse que sua dona voltasse para peg-lo. - Onde que estamos? - perguntou DeeDee. - Acho que um salo de dana. - Consultei minha bssola e o mapa que estava desenhando desde que entramos na cmara no Cemitrio de Mrmore. - Estamos embaixo da Broadway. - Um salo de dana? - perguntou Luz. - Eram lugares onde as pessoas podiam beber e se divertir. - Mas por que algum construiria um salo de dana a 20 metros da superfcie? - perguntou-se Oona. - E por que no? - respondeu Kiki. - Pelo menos no havia vizinhos para reclamar do barulho. Como delinqentes soltas em um parque de diverses deserto, as Irregulares se espalharam em todas as direes para explorar o salo. Luz e Oona fizeram

uma dana louca em torno do sapato esquecido, o facho de luz de seus capacetes lanando pontos luminosos malucos pelo salo. DeeDee estava abrindo garrafas atrs do bar, cheirando seu contedo e pegando amostras para estudos posteriores, enquanto Betty examinava a roupa da mulher no teto. S Kiki no parecia impressionada. - Isso um beco sem sada - observou ela com decepo enquanto ficamos observando as outras. - No tem sada por cima - concordei. - Mas ainda incrvel. - No foi isso que viemos procurar aqui - disse ela. - Vamos - ela chamou as outras. As Irregulares comearam a se reagrupar lentamente, mas DeeDee hesitou em sair. - S mais uns minutinhos? - pediu ela, erguendo um tubo de ensaio pequeno que ela enchera com um lquido fscia. - Tem uma coisa interessante nessas garrafas. - No descemos aqui para um trabalho de campo, DeeDee - disse Kiki de uma forma intensa. - Se quiser bancar a cientista depois que terminarmos de fazer nosso mapa, tudo bem. Mas caso tenha se esquecido, estamos aqui para descobrir todas as entradas e assumir o controle da Cidade das Sombras. Agora, o que me dizer de irmos? Sem discutir, Kiki saiu do salo. O resto de ns a seguiu em silncio enquanto ela descia um tnel que minha bssola informava seguir para o sul. *** Embora procurasse no demonstrar, eu estava apavorada por ter que sair daquele animado salo de dana. Mesmo com o desaparecimento dos ratos, eu no conseguia me livrar da sensao de que no estvamos ss. A sensao deslizava por minha pele e perfurava minha cabea. A cada vez que eu parava para registrar nosso caminho no mapa, podia sentir a escurido se arrastando bem atrs de mim. De alguma forma eu sabia que, se me virasse, ia pegar um vislumbre das pessoas que passaram sua vida na obscuridade. Em minha imaginao, eu podia ver a lanterna de meu capacete de mineiro capturado uma srie de olhos enrijecidos, um rosto sem traos, ou o giro de um vestido espectral. Tentei no dar ateno demais s imagens que lampejavam por minha mente, mas havia uma coisa que eu tinha certeza. Pelo menos parte das pessoas que chamaram a Cidade das Sombras de lar nunca saiu daqui. Elas ainda estavam aqui embaixo, esperando que algum parasse para uma visita. Minha empolgao em explorar a Cidade das Sombras tinha se transformado em medo. Sempre que Kiki virava uma esquina ou passava por uma porta, eu

prendia a respirao. E toda que abramos uma porta e nada descobramos, eu suspirava de alvio. Mas embora descobrssemos muitos becos sem sada, havia muito mais portas que se abriam e nos acenavam na escurido que h muito tempo guardavam. Enquanto eu saa nervosa do tnel e entrava em uma das cmaras tenebrosas da Cidade das Sombras, vi Kiki me observando pelo canto do olho. O nariz dela franziu e eu me perguntei se ela podia sentir o cheiro do meu pavor. Quatro horas depois, tnhamos descoberto trs bares, um cassino, uma sala apinhada de barris de plvora e um boudoir elegante, mobiliado com um guarda-roupas cheio de vestidos de babados delicadamente costurados para caber uma mulher monstruosamente grande. No fundo do guarda-roupa, escondido por trs de toda aquela renda e tule, havia um tnel de sada que voltava em crculo a outra parte da cidade. A funo desta cmara em particular era um mistrio, mas parecia haver pelo menos uma sala dedicada a todo tipo de maldades. Com exceo da luz do sol, tudo o que um vilo de vida dura podia precisar ou desejar podia ser encontrado na Cidade das Sombras. Era um carnaval para os criminosos. Oculto na escurido, a 20 metros da superfcie, o povo da Cidade das Sombras deve ter acreditado que seu mundo de diverso nunca acabaria. Mas antes que a noite terminasse, as Irregulares descobririam o preo terrvel que eles tiveram de pagar por seu prazer. *** Nas primeiras horas da manh, Betty chamou nossa ateno para uma porta que estava trancada com cadeado por fora e marcada com uma cruz vermelha grosseiramente pintada. Acima da cuz, a palavra PIEDADE tinha sido rabiscada numa caligrafia instvel. Como sempre, Oona insistiu em ser a primeira a entrar. Ela abriu a tranca e mirou a luz para a sala. - Acho que sei o que aconteceu com as pessoas que andavam aqui embaixo disse ela, a voz sem nem um pingo de sarcasmo habitual. A sala tinha tantos beliches que parecia um grupo gigante de trepa-trepas. Para nosso horror, nenhuma das camas estava vazia. Cada uma delas tinha pelo menos um esqueleto, algumas com trs ou mais. Ossos de pernas penduravam-se entre sarrafos de madeira. Uma trana comprida e loura, miraculosamente preservada, prendia-se ao crnio de uma mulher com uma roupa vermelha de danarina de salo. Seu brao sem carne estendia-se para ns. - O que aconteceu? - ouvi algum perguntar. - Elas ficaram trancados aqui at morrer - murmurei para mim mesma. - Algum os assassinou? - sussurrou Betty.

- No, acho que no foi isso. No tantos de uma s vez. Devem ter morrido de uma peste. Acho que ficaram trancados nesta sala para no espalhar a doena. Luz disparou para a sada. - No se preocupe - garantiu DeeDee a ela. - Agora no tem perigo. O que quer que os tenha matado morreu com eles. - Teve alguma peste em Nova York? - perguntou Oona. - Claro, muitas - respondi. - Clera, varola, febre amarela. No se ouve mais falar delas, mas elas mataram milhares de pessoas em Nova York. Todos os parques do centro da cidade ficaram abarrotados de corpos. Tanta gente morreu, que no havia quase ningum para fazer os enterros. Toda a cidade um enorme cemitrio. - Ento foi por isso que a Cidade das Sombras ficou deserta - disse Kiki pensativamente. - Qualquer um que escapasse nunca teria voltado - eu disse. - Mas parece que muitos nunca conseguiram sair. Fechamos a porta e tentamos apagar a imagem horrvel de nossa lembrana. Mas independentemente do desespero com que queramos esquecer, a Cidade das Sombras no ia permitir isso. Antes que nossa primeira aventura pelos tneis chegasse a um final inesperado e infeliz, passamos por dezenas de portas com a mesma cruz vermelha. Preferimos no abri-las, mas passamos silenciosamente por elas. No tinha sentido perturbar os mortos para procurar sadas. Afinal, as salas foram escolhidas porque no tinham sada nenhuma. *** A descoberta da peste que varreu a Cidade das Sombras deixou todas ns loucas para sair par ao mundo acima. Embora Kiki continuasse nos pressionando a seguir em frente, no restava a nenhuma de ns muitas foras para a aventura. Felizmente, tivemos que reunir foras para enfrentar s mais uma porta trancada naquela primeira noite. Ns a descobrimos em um ramo abandonado da Cidade das Sombras - uma porta de madeira com a imagem de um coelho ferroz pintado em seu exterior. Kiki testou a maaneta. A porta no estava aberta, e no havia fechadura a ser arrombada. - Talvez seja hora de ir embora - props DeeDee com um bocejo. Com a exceo de Kiki, todas estvamos exaustas. - Ainda no. Esta importante - insistiu Kiki, encarando intensamente a porta. - Est com uma barricada por dentro.

- E da? - perguntou Oona. Kiki no gostou do desafio. - No seja idiota. Se est bloqueada por dentro, significava que a ltima pessoa a entrar a saiu de outra forma. - Ou morreu a dentro - rebateu Oona. - J no viu gente morte o bastante por esta noite? Sentindo que as coisas estavam ficando feias, decidi me intrometer. - Olha, Oona, no tem nenhuma cuz vermelha na porta, e se houver uma sada, precisamos anotar no mapa - tentei explicar, mas eu tambm teria preferido ir para casa. - Vai ter que arrombar a porta - Kiki instruiu DeeDee. Feliz por ter a oportunidade de experimentar seus explosivos, DeeDee reenergizou-se e abriu a mochila para pegar com cuidado dois pequenos tubos de ensaio. O lquido dentro de um dos tubos era de uma rosa forte que no se via na natureza; o outro tubo continha uma substncia viscosa da cor de limes podres. - Para trs - disse-nos ela com uma alegria patente. - Pera - gritou Luz com alarme. - Primeiro temos que verificar a tubulao. Luz e eu comparamos cuidadosamente meu mapa da Cidade das Sombras com o NYCMap. De acordo com os meus clculos, estvamos abaixo da Pearl Street, ao sul de Chinatown. O NYCMap no mostrava tubulaes perigosas na vizinhana. - Podemos ir - informei a DeeDee, sentindo-me uma herona num filme de ao. Todas ficamos a distncia enquanto DeeDee desarrolhava os dois tubos de ensaio e os ligava pela boca, deixando apenas uma fina camada de papel para separar os dois lquidos. Com uma velocidade e preciso extraordinrias, ela prendeu os dois frascos na porta com fita adesiva, pouco abaixo da maaneta, e depois correu na nossa direo. - A exploso no deve ser poderosa demais - disse ela quando chegou a ns, arfando um pouco -, mas a ltima coisa que precisamos uma lasca do tamanho de uma estaca de madeira. Ento preparem-se. Assim que a camada entre os dois tubos de ensaio se dissolver, vo ouvir uma baita exploso. E realmente, uns 10 segundos depois os frascos explodiram, deixando uma

nuvem de fumaa azul e um buraco no formato de mordida de tubaro onde antes havia uma tranca. Kiki sorriu triunfante enquanto a porta se abria. Descemos para o esconderijo dos ladres e descobrimos Luz vasculhando um dos engradados e enfiando punhados de garfos de prata nos bolsos. O senso de humor de Kiki avaporou, ela estendeu a mo para o uniforme de Luz, arrancando a prataria furtada. - O que est fazendo? - reclamou Luz. - Onde mais eu posso conseguir uma prata dessas? E alm disso, nossa. Dentro, havia trs camadas escuras. No fundo eu temia que elas tambm tivessem corpos empilhados, mas a primeira sala mostrava pouco mais do que um colcho sujo, alguns penicos e um macaco masculino pendurado em um cabide na parede. O segundo quarto, porm, estava numa desordem completa. Uma cadeira tinha sido esmagada na parede e cacos de vidros se espalhavam pelo cho. Uma mancha preta e grande cobria uma das paredes de reboco encardido. - -Aposto qualquer coisa como isso a sangue - disse Oona, olhando mais de perto. - Se algum morreu aqui, no foi a peste que o pegou. A ltima cmara estava cheia de engradados com a estampa cargo. Kiki estendeu a mo para a palha que revestia um dos engradados e pegou um bule de ch de prata empretecido e uma cremeira do mesmo tipo. Outro engradado tinha mants de cashmere devorados por traas em cada lugar imaginvel. - Senhoras, encontramos um esconderijo de ladres - disse Kiki. - Olha, tem uma sada! - gritou Betty, apontando para uma escada do lado da sala que levava a uma abertura no teto. - Por que no d uma olhada, Ananka? - sugeriu Kiki casualmente enquanto continuava a vasculhar os engradados. - Mas procure ter cuidado. No d para saber o que tem l em cima. Ela podia ter me poupado do alerta. A ltima coisa que eu queria fazer era me arrastar por um espao escuro sozinha. Infelizmente, eu no podia rejeitar a oferta. Ento, apesar de minha apreenso, subi na escada e passei pela abertura no teto. Cercada por uma parede circular de terra esfarelenta, percebi que estava no fundo de um buraco grande. Contei sessenta degraus antes que o alto de minha cabea batesse em um alapo de madeira. Respirei fundo e com relutncia ergui um pouco o alapo. Olhando pela fresta, vi uma sala mal iluminada e espaosa que claramente pertencia ao sculo XXI. Tnhamos encontrado nossa primeira sada para o mundo. Uma luz verde-clara era lanada por um display digital em uma parede. O ar gelado desceu e congelou minhas narinas. Apurei os ouvidos, procurando pelo

som de alguma atividade. Depois de ter certeza de que a sala estava vazia, ergui o alapo mais um pouco. O que vi me provocou tal choque que quase ca de cabea da escada. Centenas de animais grandes estavam suspensos do teto, sua pele acetinada brilhando na luz. Depois de quase ser devorada por ratos no incio da noite, eu no estava com humor para ficar cara a cara com nenhum outro integrante do reino animal. - O que descobriu? - gritou algum l embaixo. A pergunta me devolveu os sentidos. os animais pendurados eram minks, e embora eu tivesse lido que os minks podem ser surpreendemente ferozes, aqueles no poderiam atacar ningum h um bom tempo. - Parece um depsito refrigerado de peles - gritei para as outras. Subi at a sala e Kiki me seguiu de perto. L dentro, fazia um frio de matar e, embora eu ficasse parada tremendo no frio, Kiki no mostrou nenhum sinal de desconforto. Ela andou pelo permetro da sala, examinando a mercadoria. - A Verushka tem uma foto da minha me usando um casaco desses - disse Kiki enquanto erguia um casaco cintilante da prateleira. Eu estava pensando no casaco pudo da minha me, quando os alarmes comearam a tocar por todo o prdio. - Mais que burrice - disse Kiki, sem mostrar sinais de pnico. Vendo minha expresso apavorada, ela deu um sorriso de superioridade. - No seja to mamezinha, Ananka. At parece que no temos uma rota de fuga. E tenho certeza de que ningum sabe do alapo. Olha como est bem disfarado. Nem precisamos bloquear a entrada. - Acho que devemos ir - eu praticamente implorei. A polcia podia chegar a qualquer momento. - Por que a pressa? - Kiki se demorou mais do que antes para finalmente colocar o mink de volta prateleira. - T legal, ento - disse ela como se fizesse a vontade de uma criana manhosa. - J que voc insiste. - , nossa, e no sua, Luz. Precisa ser to gananciosa? Quando terminarmos o mapa, vocs podem voltar para pegar a prata. Mas se pararmos para caar tesouros em cada sala, vamos levar uma eternidade para descobrir todas as entradas para a Cidade das Sombras. No podemos demorar tanto. - Ah, sem essa, Kiki, eu preciso de um pouco de prata para uma de minhas invenes. E s estou levando uns garfos a mais para a minha me. - Eu no ligo se voc est fazendo balas de prata para defender a cidade de lobisomens - disse Kiki. - Os garfos ficam aqui. Est na hora de ir para casa. Luz atirou no cho a prataria que ainda estava em sua mo. Mas enquanto Kiki dava as costas, eu vi Luz pegar duas facas de peixe e enfi-las no bolso. Eu sorri para ela e decidi no dizer nada.

*** Eram cinco da manh quando voltamos para o Cemitrio de Mrmore e, depois de oito horas inteiras de explorao, estvamos todas mortas de cansao. Usamos nossa ltima lasca de fora para recolocar a lpide de mrmore em seu lugar, por cima da entrada da cmara morturia. O sol estava comeando a surgir e, enquanto tirvamos o uniforme sujo, o cu explodiu num laranja brilhante. Samos do cemitrio e arrastamos nossos corpos exauridos pelas ruas desertas, seduzidas pela promessa de um caf-da-manh na casa de Kiki. No momento em que chegamos, Betty desmaiou no sof. O resto de ns se obrigou a ficar acordada por tempo suficiente para esquartejar o prato de torta de cereja que Verushka tinha preparado. medida que minha barriga comeou a se esticar na cintura, percebi que o prato de Kiki continuava vazio. Em vez disso, ela bebia incontveis copos de caf com leite enquanto Verushka a interrogava sobre as descobertas da noite. A governanta queria saber de tudo - at que ponto fomos e o que vimos. Mas, como Kiki, ela perecia particularmente interessada nas passagens que ligavam a Cidade das Sombras ao mundo da superfcie. - A sada que voc encontrou, Ananka. Aonde levava? - perguntou-me Verushka de repente. Eu parei de engolir comida por tempo suficiente para pegar meu mapa. - Um depsito de peles - eu disse a ela. - E que rua era? - Pearl Street - respondi. Verushka ficou perturbada com a resposta. - Isso muito longe - disse ela a ningum em particular. Eu me virei para Kiki, confusa. - Longe do qu? - Longe do Cemitrio de Mrmore - respondeu ela, rapidamente. - A Cidade das Sombras maior do que espervamos, Verushka. Ananka vai encontrar o prdio com a sada esta manh. Depois vamos ter certeza da distncia a que estamos dele. Parecendo perigosamente debilitada, Kiki se recostou no sof e tomou o caf. Tirei vantagem da calmaria na conversa para me servir de mais torta. - Tem certeza de que precisa disso? - perguntou Oona, apontando para minha

barriga Eu larguei o garfo, e ele caiu no prato com um barulho alto.

inchada.

- Mas que boas maneiras, Oona - atalhou Kiki. - Voc foi criada por lobos? - Que foi? Eu s estou tentando ajud-la - disse Oona, lambendo casualmente o garfo. Antes que eu pudesse dizer alguma coisa em minha defesa, Betty acordou. - Que horas so? - perguntou ela, parecendo em pnico e confusa. - Quase sete - disse Luz a ela. - Tenho que ir! - exclamou Betty, correndo para a porta. - Meus pais vo chegar do trabalho a qualquer minuto! O pnico de Betty se espalhou como uma epidemia de piolhos. Minutos depois, DeeDee e Luz estavam dividindo um txi para o Uptown, e Verushka estava ao telefone com a me irritada de Luz, desculpando-se por deixar que suas observaes de mariposas fossem at to tarde. No muito tempo depois, Oona desapareceu sem nenhuma explicao, deixando-me sozinha com Kiki e a governanta. Eu ainda tinha pelo menos trs horas antes que minha me e meu pai rolassem para fora da cama, ento peguei o laptop de Kiki - um modelo high-tech com uma configurao que eu nunca poderia comprar. Enquanto espalhava minhas anotaes na sala e comeava a preparar o mapa da Cidade das Sombras, ouvi Kiki e Verushka cochichando com raiva na cozinha. Ansiosa para deix-las sozinhas para que conversassem, apressei meu trabalho e sa para descobrir o prdio com entrada para a Cidade das Sombras. Mas eu estava to exausta que dormi no bando traseiro do txi que tinha pego e fui rudemente despertada pelo motorista quando chegamos ao endereo que eu dera a ele. Sa do carro e me vi parada diante de um estacionamento vazio. Meus clculos tinham falhado. O mapa precisava ser revisado. Uma quadra ao sul do estacionamento, passei por um prdio antigo com uma lavanderia a seco no trreo. As paredes da loja estavam com papel pardo, e uma placa em non na vitrine piscava nas palavras Depsito de Peles. Examinando o mapa que eu havia impresso, fiz apressadamente algumas correes. Em seguida peguei um grande carimbo que eu tinha feito e uma almofada de tinta. Depois de ter certeza de que no estava sendo observada, carimbei um i para a Cidade das Sombras com o logo das Irregulares para o caso de precisarmos ach-la numa emergncia. Depois de terminar, usei uma cmera que DeeDee me emprestou para tirar vrias fotos do prdio. Por fim, quase 12 horas depois de ter escapulido pela janela do meu quarto, comecei meu caminho de volta para casa.

Um casal de meia-idade se juntou a mim na esquina da Pearl com a John enquanto eu esperava que o sinal fechasse. Enfiei a cmera no bolso e tentei aparentar inocncia, mas nenhum dos dois parecia ciente de minha presena. - J soube dos ratos? - ouvi a mulher perguntar. Meu estmago se revirou. - Que ratos? - respondeu o homem com uma voz de tdio. - Deu no noticirio de hoje de manh. Disseram que um barno no meio do riu Hudson foi atacado por milhares de ratos ontem noite. - Os ratos sabem nadar? - Parece que sim - disse a mulher. Tive que morder a lngua para evitar dar algumas informaes que me vinham mente. De acordo com O exrcito do diabo, os ratos so campees de natao. Durante as pestes que assolaram a velha Nova York, os mortos em geral eram enterrados em covas enormes em ilhas do East River. Sempre que as covas ficavam abertas, a populao de ratos da cidade nadava para o piquenique nos corpos expostos. - Mas o que um bando de ratos estava fazendo no rio Hudson? - perguntou o homem. - Ningum sabe - respondeu a mulher. - O reprter disse que podem ter ido a nado at Nova Jersey. - Isso faz sentido. Nova Jersey um bom lugar para eles. - Disseram que o barco apareceu no caminho deles. - O que aconteceu com o barco? - Bom, pelo que eu pude apurar, a tripulao abandonou o barco e escapou em botes salva-vidas. - Foi to ruim assim? - Pelo menos o homem estava realmente intrigado. - Acho que sim. O reprter disse que eles comeram o cachorro da tripulao. - Ratos comem cachorro? - Eles comem qualquer coisa, no ? - disse a mulher. O sinal fechou e o casal feliz atravessou a rua de braos dados. Peguei a Flauta de Hamelin Reversa no bolso. Nunca imaginei que podia ser to poderosa, e de repente me senti meio culpada. Eu me perguntei como meu

av teria se sentido com o que fizemos. Provavelmente teria feito as malas e seguido os ratos at Nova Jersey. CAPTULO OITO A exploso A voz de minha me me arrancou de um sonho cheio de roedores, piratas e pragas. Abri os olhos e fiquei cega de imediato por um raio de sol brilhante. - uma da tarde - anunciou minha me, lembrando-me de que eu tinha me esquecido de trancar a porta do quarto. medida que meus se acostumavam com a luz, pude v-la parada na soleira da porta com vrios livros enfiados debaixo do brao. Tinha um lpis preso na orelha e outro prendendo o cabelo em um coque frouxo. - Est pretendendo passar suas frias de vero na cama? - Fiquei acordada at tarde, lendo - informei a ela, sabendo que ela aprovaria. - Andei estudando a histria da cidade de Nova York. - Ah, Ananka, isso maravilhoso! - disse efusivamente minha me. Acho que ela no ficou to empolgada desde o dia em que eu fiz um curso de cermica. - Eu mesma j dei uma passada por esse tema. O perodo revolucionrio particularmente fascinante, no acha? - Ela olhou por sobre a pilha de livros e artigos em minha mesa. No alto estava o mapa da Cidade das Sombras. - O que isso? - perguntou ela, curvando-se para ver mais de perto. - Faz parte da sua pesquisa? Eu pensei em mentir, at que percebi que nada seria mais inacreditvel para a minha me do que a verdade. - um mapa - eu disse a ela, sentando-me na cama. - Tem uma cidade subterrnea embaixo do centro de Manhattan. S seis pessoas sabem disso, e uma delas sou eu. Minha me ficou desanimada. - Voc tem 12 anos, no ? - perguntou-me ela com o mesmo tom de voz triste que usava sempre que eu chegava em casa com um boletim cheio de notas C. - DOze e meio - eu lembrei a ela. - Bom, no sei o que voc andou lendo, Ananka, mas a essa altura devia saber a diferena entre fico e no-fico. J hora de comear a usar seu crebro para outra coisa alm de seus devaneios. Se estiver interessada em histria, posso te dar os livros certos. - Obrigada, me, mas eu j encontrei todos os livros de que preciso.

- Tem certeza? - perguntou ela, tentando esconder sua decepo. - Eu adoraria ajudar. - Positivo - eu disse. Minha me fechou a porta do quarto com um suspiro cansado e eu sorri para mim mesma. Um dia, pensei, vou contar a meus pais o que a filha estpida deles descobriu. *** Quando ficou escuro novamente, desci pela porta da sada de incndio da janela do meu quarto e fui para a casa de Kiki para encontrar as Irregulares para nossa segunda noite de exploraes. Antes de sairmos para o Cemitrio de Mrmore, Kiki pediu para dar uma olhada no mapa. Fiz algumas correes rpidas e imprimi uma cpia para ela. Ela o analisou por vrios minutos, usando o dedo para acompanhar a linha vermelha e grossa que indicava a Cidade das Sombras. - Est bom - ela me disse. - Hoje noite vamos andar para o norte. No momento em que estas palavras saram dos lbios dela, eu pude sentir uma pergunta na ponta da minha lngua. Por que o norte?, eu queria saber. Quem se importa com o caminho que vamos tomar quando temos toda uma cidade para explorar? claro que agora eu queria ter tido coragem para falar isso. Para me proteger, a partir da eu fiquei de olho em Kiki Strike. Comecei a perceber que ela escolhia com cuidado as rotas que tomvamos, e em pouco tempo cheguei concluso de que Kiki estava nos levando a alguma coisa. As outras meninas no detectaram nada de incomum. Estavam emocionadas demais com as descobertas que continuamos a fazer. Mas a cada vez que parvamos para explorar uma sala, Kiki ficava impaciente se Luz se demorava em algum butim de pirata ou Oona e DeeDee faziam um jogo rpido de jackblack em um cassino abandonado. Em vez de se divertir com as outras, Kiki andava pela sala, parando s para dar uma bronca em qualquer uma que ousasse perturbar. Ela parecia ficar cada vez mais ranheta medida que as horas passavam, at que nada do que fazamos agradava a ela. Toda noite, Kiki nos empurrava cada vez mais fundo na Cidade das Sombras. Sempre que espivamos por um alapo, seu humor ficava mais leve, como que por mgica. Por sorte, descobrimos muitos deles para evitar que ela ficasse verdadeiramente desagradvel. Nova York era pontilhada de entrada para a Cidade das Sombras. Seguindo por passagens ocultas, nos vimos em adegas elegantes, pores que pareciam calabouos e salas de caldeira cheias de vapor. Ns at descobrimos uma sada da Cidade das Sombras que levava a um armrio de vassouras sujo nas entranhas da Prefeitura. Mas foi s quando subimos uma escada e entramos nas cmaras cheias de dinheiro do Chinatown

Savings and Loan que finalmente entendemos a importncia de nossa misso. At ento, parecia ser um jogo. Mas de repente os alertas de Kiki Strike fizeram sentido para ns. Se criminosos pudessem assumir o controle da Cidade das Sombras, no havia dvidas de que poderiam criar muitos problemas. Felizmente a maioria das entradas para a Cidade das Sombras era bem camuflada e era improvvel que fosse descoberta por qualquer pessoa do mundo na superfcie. Na verdade, nossas exploraes revelaram apenas uma entrada que parecia perigosa demais para continuar aberta. Localizava-se em Chinatown, s a uma quadra do Chinatown Savings and Loan. *** Se no fosse pela incansvel caa ao tesouro de Luz, nunca teramos descoberto a entrada. Ela insistia em fuas cada mala, caixa ou engradado que encontrvamos, e esperar por Luz podia deixar Kiki furiosa. Mas embora nossa lder fizesse suas ameaas, desse ordens e implorasse, Luz continuava a abrir engradados como uma criana rasgando o embrulho de uma pilha de presentes de aniversrio. Embora o corao dela parecesse se romper a cada vez que descobria um monte de penicos de porcelana ou um pote de ps de porco em conserva, Luz recusava-se a desistir. Aos olhos dela, cada cmara fedorenta e mida tinha a promessa de riquezas inenarrveis. Ento, na noite me que chegamos a um depsito apertado, cheio at as vigas de tapetes de palha rotos e almofadas sujas, ela ignorou as ordens de Kiki de seguir em frente e tentou derrubar uma pilha de engradados em um canto da sala. Depois de vrios puxes fores, os dois engradados de cima caram no cho, vomitando um milho de hashis sem valor e revelando uma abertura no teto da sala. Luz armou um bico enquanto Oona, Kiki e eu subamos nos engradados. Uma escada comprida levava a uma sala estranha, as paredes revestidas de cubculos escuros de tamanho suficiente para abrigar um corpo humano. No vimos evidncia de uma sada para o mundo na superfcie, mas outra escada encostada em uma parede nos dizia que no tnhamos chegado a um beco sem sada. Kiki e Oona investigaram os cubculos enquanto eu folheava Vislumbres de Gotham em busca de alguma dica. Ao dar uma olhada em um captulo sobre Chinatown, descobri que tnhamos topado com um dos abrigos favoritos de Pearcy Leake - um atro de pio com uma entrada secreta localizada no poro de um depsito em Chinatown. - A, Ananka. Se importa de dar sua opinio de especialista por um momento? - gritou Kiki. - D uma olhada nisso. Eu me virei a tempo de pegar uma pequena garrafa com um rtulo chins. Estava cheia de um lquido gorduroso. Abri a tampa e fui dominada por um cheiro doce e enjoativo.

- Achei em um dos cubculos. No parece ter uns cem anos para voc? - No, a no ser que os chineses estivessem usando cdigos de barra naquela poca. E tem um prazo de validade em ingls. O que quer que seja, est bom at o ms que vem. - Ei, deixa eu ver - disse Oona, pegando o vidro. - Eu leio em chins. As sobrancelhas dela franziram enquanto ela examinava o rtulo. - O que ? - perguntei. - Removedor de Verruga Ma do Diabo - ela leu. - Quem deixaria um vidro de removedor de verruga aqui embaixo? - Algum que tem verrugas, provavelmente - disse Kiki. - No importa quem deixou. Significa que outra pessoa esteve aqui. Precisamos dar uma olhada l em cima. Depois de uma longa busca, localizamos um alapo camuflado e subimos para o depsito acima. Ali, tivemos uma viso que podia fazer qualquer garota cair de joelhos. Teias de aranha acortinavam as janelas do depsito, e bolos de poeira do tamanho de repolhos caam de torres altas de caixas de sapato. No total, havia milhares de caixas, cada uma delas com um par dos mais belos sapatos de grife que eu j vira na vida. - Falsos - disse Kiki. - Falsos? Parecem bem reais para mim - eu disse. - No foi o que eu quis dizer. So falsificados. - Ela passou o dedo pelo couro macio de um par de botas pretas. - Toda essa ateno com os detalhes, e depois eles ferram tudo escrevendo errado em italiano. Olhei a sola de um dos sapatos. Estava estampada com a palavra Italie. - Quem os deixou aqui? - eu me perguntei. - Contrabandistas, quem mais? Eles devem estar usando este depsito, e j descobriram o antro de pio no subsolo. Vamos ter que fechar essa entrada se quisermos que eles fiquem longe dos tneis. Antes de irmos para cama, fizemos uma barricada no alapo que levava do antro de pio ao depsito acima. De volta casa oculta de Kiki, ouvimos Verushka dar um telefonema annimo para a polcia, denunciando os calados falsificados. No dia seguinte, um escndalo irrompeu quando as autoridades anunciaram que um rico magnata da construo civil chamado Oliver Harcott era dono do depsito. Infelizmente, ningum conseguiu provar que Oliver Harcott tinha ligaes com os contrabandistas. O prdio tinha sido alugado a

um executivo chins que fugiu da cidade. Sem nenhuma pista para seguir, a polcia foi obrigada a encerrar o caso e distribuir os sapatos aos sem-teto de Manhattan. As Irregulares comemoraram nossa pequena vitria com mais torta de cereja de Verushka, embora, em um incrvel espetculo de comedimento, eu tenha me limitado a apenas uma fatia. Estvamos todas emocionadas demais porque nossa misso de controlar a Cidade das Sombras estava se provando um sucesso. Por ora, os tneis estavam seguros. E kiki Strike estava satisfeita por ter causado problemas para Oliver Harcott. NO que dizia respeito a ela, um homem que tinha feito vista grossa enquanto seu filho, Jacob, atacava pessoas no Central Park no podia ser inteiramente inocente. Naquela manh, enquanto Kiki tomava seu caf e iria com o resto de ns, eu me perguntei se podia t-la julgado mal. Talvez ela no fosse to perigosa, pensei comigo mesma. Eu quase comeara a acreditar nisso, quando tudo deu terrivelmente errado. *** J havamos explorado a Cidade das Sombras por mais de duas semanas quando uma mudana extraordinria aconteceu com Kiki. Numa noite, antes de partimos para o Cemitrio de Mrmore, ela pediu novamente para ver o mapa. A essa altura, minha obra-prima tinha detalhes impressionantes e eu estava orgulhosa de meu trabalho. Eu tinha me esforado muito para aperfeioar a imagem da cidade serpenteante que ficava debaixo de Manhattan. Enquanto Kiki segurava a planta nas mos, um sorrisinho brincava em seus lbios. Ela folheou as fotos dos prdios com sadas e se demorou na ltima, que mostrava uma casa comum de fachada de arenito com uma garotinha loura brincando na escada da frente. - Onde voc disse que esse prdio fica mesmo? - perguntou ela. - S a algumas quadras da sua casa, na verdade. Fica na Bethune Street. - Achei que tinha reconhecido essa criana - disse ela, olhando a foto e sorrindo feito uma manaca. Eu suspeitei de que estvamos perto do que quer que ela estivesse procurando. Mas no perguntei. Deixe que ela encontre, pensei, e depois podemos voltar histria de mapear a Cidade das Sombras. Era uma racionalizao de meus desejos, e do tipo mais perigoso. Naquela noite, Kiki estava ansiosa para voltar parte da cidade que tnhamos deixado na noite anterior. Ns praticamente corremos pelos tneis, apesar do fato de nossas botas no terem sido feitas para isso. Por fim, chegamos porta que levava casa na Bethune Street. Vrias outras portas ficavam alm dela. Kiki parou de repente.

- Agora estamos debaixo das casas das pessoas, ento vocs precisam fazer silncio - ela nos disse, sua ordem fazendo pouco sentido. Estvamos muito fundo no subsolo para que algum nos ouvisse. Mas em vez de discutir, todas assentimos obedientemente. - T legal, ento vamos ver o que conseguimos. - Kiki foi at aporta seguinte e testou a maaneta. Estava trancada. Oona pegou seu kit de arrombamento e a porta se abriu depois de alguns segundos. Dentro, um esqueleto vestido com o que restava de um terno de trs peas estava esparramado numa cama. - No liguem para ele - instruiu Kiki. - Procurem uma sada. - Eu vasculhei o teto, mas no havia nada para ser visto. Uma careta escureceu a cara de Kiki. - J acabamos aqui - anunciou ela. - Pera - gritou Betty, que estava examinando o terno do morto. Ns nos viramos e a vimos apontando para o esqueleto. - Tem alguma coisa escondida debaixo do polet dele. Eu me aproximei da cama e olhei o homem. - uma espcie de saco - confirmei. - Bom, veja o que e vamos dar o fora daqui - disse Kiki. Estendi a mo e pincei o tecido do saco, com o cuidado de no entrar em contato com a mo que ainda o agarrava com fora. Quando os dedos esquelticos se recusaram a soltar o saco, dei um puxo de frustrao. O tecido podre se rascou e uma chuva de discos dourados caiu sobre ns. Um deles bateu na testa de Betty e caiu aos ps dela. Ela se curvou e o pegou. - ouro - disse ela, erguendo uma moeda do tamanho de uma moeda de 25 cents. - Estamos ricas! Estamos ricas! - gritou Luz, pulando como se tivesse ganhado na loteria. Todo mundo, esceto Kiki, partiu para pegar as peas de ouro. - Deixem as moedas. Vamos voltar para peg-las depois - exigiu Kiki, mas no havia como impedir que Luz reclasse seu prmio. Ela foi at Kiki e sacudiu um dedo na cara dela. - Voc me disse que se eu me juntasse s Irregulares nunca mais teria que remexer no lixo de ningum - grunhiu Luz. - Bom, eu estou cheia de esperar. Senta essa sua bunda e cala a boca enquanto pegamos o que nos pertence. Em vez de discutir, Kiki sentou-se ao lado de esqueleto e analisou o mapa enquanto recolhamos as moedas, muitas cadas em rachaduras ou que rolaram para fendas. Quando terminamos, tnhamos encontrado quase duzentas delas. Colocamos todas na mochila de DeeDee, que cedeu com o peso.

Depois de recolher nossas riquezas recm-descoberta, voltamos ao tnel principal da Cidade das Sombras. Kiki se aproximou da porta seguinte. Ela se abriu e nada revelou a no ser sujeira. Batendo a porta de frustrao, ela foi para a terceira porta pela lateral do tnel. AO contrrio das outras que tnhamos encontrando, a porta no era de madeira, mas de um metal duro e denso. Embora no houvesse fechadura vista, a porta no abria de jeito nenhum. Kiki virou-se para DeeDee. - Est trancada por dentro. Pegue seus explosivos. Luz, Ananka, verifiquem a tubulao. Luz e eu analisamos nossos mapas. De acordo com o NYCMap, havia um tubulao de gua que se estendia do meio da quadra e uma pequena tubulao de gs que corria junto dela. Se meu mapa da Cidade das Sombras era confivel, estvamos bme longe dos tubos para detonar os explosivos com segurana. Mas eu estava bem ciente dos erros do meu mapa. - No seguro - disse eu a Kiki. - Podemos estar muito perto de uma tubulao de gua. - Temos que abrir essa porta - respondeu ela, desafiando-me a discordar. Ela no ia permitir que a rebelio iniciada por Luz sasse de controle. - muito perigoso - eu disse. - A tubulao antiga. Qualquer vibrao forte pode romp-la. - s uma pequena exploso, Ananka - disse Kiki. - No acho que v casar problemas - acrescentou DeeDee. - E voc? O que voc acha? - Kiki virou-se para Luz. - Se os mapas estiverem certos, deve ficar tudo bem - disse ela. - Meu mapa pode ter falhas - confessei. - Tenho que corrigi-lo toda vez que achamos uma sada. - S estamos a algumas portas da ltima sada - insistiu Kiki. - Ento o mapa ainda deve estar correto. - Por que quer tanto abrir essa porta? - perguntei, cansada de suas ordens e sentindo um sbito surto de coragem. Ouvi algum arfar. A voz de Kiki ficou fria como gelo. - Nosso trabalho descobrir todas as sadas. Se uma porta est trancada por dentro, h uma boa chance de que haja uma sada atrs dela. - Sabe o que eu acho? Acho que voc est mentindo - eu disse e ela. - Voc

nunca esteve interessada em mapear a Cidade das Sombras. Voc est nos liderando aqui o tempo todo. O que esse lugar? Por um breve momento, Kiki ficou confusa, depois seus olhos de lobo se estreitaram. - No importa no que voc acredita, Ananka. Voc no est no comando, est? DeeDee, prepare seus explosivos. DeeDee hesitou. - Se no confia em mim, por que est aqui? - gritou Kiki. Com as sobrancelhas franzidas, as narinas infladas e mechas brancas espetadas em todas as direes, ela parecia louca e perigosa. DeeDee pegou dois pequenos frascos com relutncia. - Desculpe, Ananka - disse ela. - Tenho certeza de que vamos ficar bem. No havia mais nada que eu pudesse fazer. Segui de mau humor as outras enquanto elas tomavam uma distncia segura. Ficamos olhando da soleira da porta da sala do esqueleto enquanto DeeDee conectava os dois frascos e os colocava porta trancada. Enquanto ela corria para nos encontrar, as substncias explodiram. A detonao foi ensurdecedora e uma bola de fogo azul clara disparou pelo tnel, engolfando DeeDee enquanto ela corria. Depois as paredes do tnel ruram e pedras comearam a cair do teto. Onde ficava a porta de metal, o tnel tinha desmoronado em um monte de entulho e uma nuvem de poeira. DeeDee estava deitada no cho diante de ns. Seu uniforme protegera o corpo das chamas, mas o capacete tinha sido arrancado de sua cabea e o pouco que restava de cabelo tinha se queimado. Um corte vermelho e comprido se espalhava por sua testa. Ela no se mexia. - DeeDee! - eu gritei. Enquanto corria para o corpo de DeeDee, ouvi um craque alto seguido de um rugido furioso de gua. Peguei DeeDee por uma das pernas e comecei a arrast-la para a segurana. Kiki pegou a outra perna e tentou ajudar. - Olha o que voc fez! - gritei. Se eu tivesse uma das mos livre, teria dado um murro nela. - Espero que esteja satisfeita! Kiki nada disse, e juntas conseguimos afastar DeeDee dos destroos. Ca de joelhos e tomei o pulso de DeeDee. Estava muito fraco. - Ela est viva - informei s outras. - Mas temos que lav-la a um hospital. - Tire a mochila dela. Vai ficar mais fcil de carregar - disse Kiki. Eu puxei a mochila cheia de ouro dos ombros de DeeDee e joguei para Kiki. - Ento voc leva isso. - Eu me virei para as outras. - Tudo bem, vamos tir-la

daqui. Vamos ter que usar a sada mais prxima. No temos tempo para voltar at o cemitrio. Juntas, ns quatro conseguimos erguer DeeDee com muita facilidade mas, quando chegamos escada que levava ao poro do prdio vizinho, parecia que tnhamos emperrado. - Deixa que eu fao isso - insistiu Kiki. Ela iou DeeDee no estilo dos bombeiros, por sobre as costas, e a carregou por 5 metros, subindo a escada e passando pelo alapo. Embora eu no pudesse estar mais enraivecida, tive que me espantar com a fora de Kiki. Com o corpo flcido de DeeDee a reboque, corremos para a porta da frente da casa. A casa estava escura e era difcil andar por ela. Para piorar o clima, os donos do prdio eram vidos colecionadores de mscaras cerimoniais de todo o mundo. Sempre que virvamos, um monstro de olhos de inseto ou uma deusa hiena pavorosa estava ali para nos receber. Ao nos aproximarmos da porta da frente, ouvimos passarinhos na escada que levava aos andares superiores. E meio que esperava ver um dos demnios voltando vida, mas era s uma garotinha loura, vestida de pijama rosa com ps. Todas ns congelamos. - Vocs so baixinhas demais para ser ladras - observou a garotinha calmamente. - Shhh. No somos ladras - disse Kiki a ela enquanto Oona lutava para abrir as trancas da porta da frente. - Ento quem so vocs? - perguntou ela. - Elfos - disse Kiki. A garotinha pareceu confusa por algum tempo. - Est vendo? - Kiki tirou o capacete e sacudiu o cabelo branco nada natural. - De onde voc veio? - Do poro - disse Kiki. - Mas agora vamos embora. - Tudo bem - disse a menina, aparentemente satisfeita. - Boa noite para vocs. Oona abriu a porta e carregamos DeeDee para fora do prdio. Um txi estava passando e Oona correu para par-lo. - Hospital St. Vincent - eu ordenei depois de termos colocado DeeDee com cuidado no banco traseiro. - Vocs tm dinheiro, meninas? - perguntou o homem muito peludo por atrs

do - claro que temos - rebati. - T legal, ento, mas no deixa sua amiga sangrar no estofamento. - Vai andando! - gritei para ele.

volante.

- No precisa ser grosseira - murmurou ele enquanto pisava no acelerador. medida que o txi se aproximava do hospital, tiramos nossos uniformes, revelando nossas roupas comuns que estavam por baixo. No precisvamos deixar a situao ainda pior aparecendo vestidas como um bando de minininjas. Quando o txi parou diante da emergncia, algum tirou uma nota de 20 dlares para o motorista e puxamos DeeDee do carro. Assim que encontramos na sala de espera do hospital, fomos cercadas por um enxame de mdicos. - O que aconteceu? - perguntou um deles, mas nenhum de ns conseguiu pensar numa resposta. - Deixa pra l - gritou o mdico exasperado enquanto colocava DeeDee em uma maca e a levava por duas portas de vaivm. - Est na hora de voc se explicar - eu disse, virando-me e esperando ver Kiki atrs de mim. - Do que voc est falando? - disse Oona. - Onde ela est? - perguntei ao grupo. Procuramos pela sala de espera. Betty correu at a janela e Oona olhou o banheiro das mulheres. Kiki Strike tinha sumido. E tambm, como logo percebemos, sumiu o ouro. COMO CUIDAR DE UMA COLEGA FERIDA Embora eu tenha certeza de que voc a encarnao da cautela, a essa altura voc deve ter aprendido que, em qualquer histria boa, sempre tem uma personagem que tende a sofrer acidentes. E a no ser que voc pretenda abandonar sua scia cambaleante ou companheira desajeitada no meio de toda a diverso, eu recomendo que aprenda a cuidar dela. Felizmente, muitas leses podem ser tratadas com facilidade se voc tiver um pouco de bom senso, um bom kit de primeiro socorros e um bom conhecimento de ressuscitao cardiopulmonar. Mas para aquelas de vocs que j aprenderam a fazer um curativo em um ferimento a bala ou sabem fazer um corao voltar a bater, inclu algumas diretrizes teis para lidar com alguns ferimentos que so comuns entre aventureiras. Dentes arrancados em uma briga

Sua colega provavelmente encantadora demais para se meter numa briga. Mas, s para garantir, voc deve saber o que fazer. Seria uma vergonha perder aquele sorriso to lindo. 1. Procure um dentista ou um hospital RPIDO. Voc s tem trinta minutos at que os dentes morram e no possam ser devolvidos ao lugar adequado. 2. Lave delicadamente o dente com gua, e nunca toque suas razes. 3. Evite que o dente se resseque. Para isso, voc tem trs opes. Se sua colega estiver consciente, ela pode reinserir o dente na boca e mant-lo ali com um dedo. Se no, voc pode colocar o dente em um copo de leite, o que deve manter o dente fresco e em boas condies. Porm se sua colega estiver tonta e no houver leite por perto, voc s tem uma opo. Ter que enfiar o dente debaixo de sua prpria lngua ou entre sua gengiva e sua bochecha. Sim, nojento, mas ainda melhor do que andar por a com algum que no tem o dente da frente. Atacada por animais selvagens Vamos encarar a realidade. Isso pode acontecer com qualquer uma de ns. Num dia luminoso de primavera, voc e sua colega esto andando pelo bosque colhendo cogumelos que voc tem certeza absoluta de que no so venenosos, quando uma criatura furiosa dispara de trs de um toco de rvore e morde sua amiga no dedinho mindinho exposto. 1. Procure identificar o animal. Se for um morcego, guaxinim, gamb ou raposa, parta para um hospital com a maior rapidez possvel. Essas criaturas fofas das florestas tm uma probabilidade maior de transmitir raiva. 2. Lave a mordida com gua e sabo, e no coloque nenhum anti-sptico na ferida. Aplique presso com gaze estril ou um tecido limpo. (Espero que voc leve algum quando for para o bosque.) 3. Cubra qualquer pele rompida com uma atadura. 4. Procure cuidados mdicos e no caminho certifique-se de preparar psicologicamente sua amiga para as muitas injees desagradveis que ela est prestes a receber. Congelada viva Vocs esto andando pelos Andes em busca de uma cidade inca perdida quando uma nevasca feia deixa seu progresso mais lento. claro que voc est preparada para as infelizes guinadas do destino, mas sua colega deixou o chapu e as luvas no hotel. S uma hora de nevasca e as orelhas e os dedos dela ficam brancos, parecendo de cera, e no podem se mexer. Voc ter que agir rapidamente para salv-los. 1. Enrole as orelhas e os dedos dela em uma roupa quente e seca. 2. Acenda uma fogueira e lava as reas congeladas com gua quente por dez a 30 minutos. 3. Evite o calor direto, e no descongele as orelhas e os dedos se houver a possibilidade de que possam congelar novamente.

4. 5. 6. 7.

No esfregue as reas congeladas e no aplique neve. D aspirina a ela para aliviar a dor. Aplique curativos estreis, envolvendo os dedos. Encontre ajuda mdica ou comece a rezar.

Picada de cascavel Simplesmente no existe desculpa para ser picada por uma cascavel. Afinal, quantas criaturas so legais o bastante para alertar voc antes de atacar? Mas s para o caso de sua companheira ter a audio ruim, no conseguir encontrar suas botas de couro prova de cobras ou gostar de enfiar os dedos em fendas de rocha escuras, aqui est o que voc pode fazer para salv-la. 1. Lave a picada com gua e sabo assim que possvel. 2. Imobilize a rea da picada e a mantenha numa posio mais baixa que a do corao. 3. Se vocs estiverem a mais de 30 minutos da ajuda mdica, enrole uma atadura apertada 5 a 8 centmetros acima da rea atingida. Deixe frouxa o bastante para passar um dedo, ou voc vai interromper o fluxo sangneo. 4. Se voc tiver um kit de primeiro socorros equipado com dispositivo de suco, siga as instrues para retirar o veneno da ferida. 5. No aplique compressa gelada nem quente. 6. Ignore o vaqueiro velho que lhe diz para fazer um corte em volta da ferida e tentar retirar o veneno com sua boca. Se voc mesma adoecer, no vai ajudar a ningum. CAPTULO NOVE O caso da vil desaparecida Quando o sol comeou a entrar pela janela da sala de espera, perdemos toda e qualquer esperana de que Kiki Strike voltasse. Na hora, seu desaparecimento era a ltima de nossas preocupaes. Os mdicos tinham levado DeeDee para a cirurgia horas antes, e no tnhamos notcia nenhuma desde ento. A governanta dos Morlock telefonou para os pais de DeeDee na conferncia de qumica na ustria, e eles pegaram o primeiro avio de volta a Nova York. Mas seu vo s chegaria no final da tarde, ento ficamos sozinhas com a desagradvel tarefa de explicar o que tinha acontecido. Depois de desprezar vrias possveis histrias envolvendo assassinos sdicos ou exploso de bueiros, finalmente dissemos aos mdicos que DeeDee fora vtima de um experimento qumico que dera errado. E vimos que foi uma excelente opo. O histrico mdico de DeeDee estava cheio de leses relacionadas com substncias qumicas, inclusive vrias queimaduras de cido e uma ferida de estilhao de um bquer partido que lhe ameaou a vida. Bastava olhar a ficha de DeeDee para que nem a enfermeira mais desconfiada tivesse dificuldade para acreditar em nossa histria. Quando terminamos com a papelada, no havia mais nada a fazer a no ser acompanhar nervosas os ponteiros do relgio. medida que chegavam na

emergncia os doentes e feridos de Nova York, cada enfermidade possvel desfilava diante de ns. Vimos um ator que foi espetado em uma luta de espadas, uma mulher cuja cabea inchara at o tamanho de uma bola de praia e um jovem que sofria de um problema conhecido como lngua pilosa negra. Mas mesmo com o fluxo constante de esquisitices mdicas para me distrair, eu no conseguia ficar quieta. Levantei-me para andar pelo corredor. Dei uma volta por ali antes de me ver andando por um conjunto de portas automticas saindo para a calada. Sem nenhuma idia do meu destino, continuei andando, completamente exausta mas incitada pela fria. Andei para o oeste at sentir a gua enchendo meus sapatos. Quando prestei ateno, percebi que estava parada na beira de um lago que no existia no dia anterior. Patos nadavam alegremente por dezenas de prdios que estavam parcialmente submersos, alimentando-se das plantas exticas nas jardineiras e ignorando as pessoas que se curvavam nas janelas pedindo ajuda. De acordo com a placa da rua, eu estava na esquina de Bethune com a Hudson, a menos de uma quadra de distncia do local da exploso. Olhei a gua que chapinhava em volta dos meus ps. O que quer que tivesse acontecido, no havia dvida de que as Irregulares eram as responsveis. De algum jeito inundamos todo um bairro - colocando em perigo a casa e a vida das pessoas. E embora a idia fosse terrvel demais para ser considerada, eu sabia que a Cidade das Sombras tambm podia estar inundada. Em uma nica noite, tnhamos conseguido destruir os tneis que tentamos tanto proteger. No incio me senti enjoada, mas depois uma raiva violenta e venenosa comeou a se espalhar por meu corpo. Jurei a mim mesma que Kiki Strike ia pagar pelo que tinha feito. Uma canoa pilotada por um homem desgastado vestido como um caubi chegou na beira do lago a alguns metros de onde eu estava. O barco estava cheio de pinturas ensopadas e esculturas que gotejavam gua. O homem pulou da canoa e a empurrou para a margem. - O que aconteceu? - perguntei, embora j soubesse a resposta. - Terremoto - respondeu ele, economizando nas palavras enquanto descarregava a canoa. - Rompeu um duto de gua. - Algum se feriu? - No - disse o velho com um gesto de desprezo. - S uma baguna danada, s isso. Algumas pinturas minhas no prestam mais. E aquele camarada ali perdeu a coleo de mscaras. No que isso seja uma grande tragdia. A maioria delas era danada de feia, se quiser saber. - Ele apontou para a casa da qual as Irregulares tinham fugido horas antes. Vi a garotinha que morava ali enfiando a cabea por uma janela e estendendo a mo para pegar um dos patos. Meus olhos varreram a fila de casas. Uma delas tinha de ser o prdio em que Kiki queria estar to desesperadamente. Enquanto procurava por pistas, um

barco a remo dobrou a esquina da Bethune com a Greenwich e encostou na frente do balco do segundo andar do prdio de trs andares onde ficava a casa da garotinha. Embora as jardineiras da janela fossem um pouco mais elegantes do que a dos vizinhos, havia pouco de extraordinrio na casa em si. Uma mulher e a filha receberam o barco e comearam a atirar a bagagem ao homem. Depois que as malas estavam alojadas com segurana, a mulher e a garota entraram delicadamente no barco, e o homem comeou a seguir para a beira da gua. Minha mente disparava de expectativa. Enquanto o barco se aproximava de onde eu estava, pude ver seus ocupantes com mais clareza. O homem nos remos era corpulento e estava vestido com um terno escuro e apertado que no parecia muito adequado para um marinheiro. Sentada ao lado dela, estava uma mulher chamativa com uma grossa camada de maquiagem. Quase todo o corpo estava coberto de jias, e ela reluzia sempre que o barco pegava uma nesga de sol. Enfiada entre elas estava a menina que eu imaginava ser filha da mulher. - Foi ela. Eu sei que foi - ouvi a menina escondida reclamar. - Quieta, querida - respondeu a mulher num sotaque impenetrvel enquanto ajeitava o penteado elaborado. - Sergei foi investigar, e logo saberemos de tudo. Mas agora no hora de discutir essas coisas. A menina soltou um suspiro arrogante assim que o barco parou na minha frente. Sem dar por minha presena, o gigante no terno azul-marinho saiu do barco e o arrastou para o asfalto. Ele ajudou a mulher a desembarcar, ela endireitou a saia e me olhou de um jeito humilhante. A menina no barco me viu parada na beira da gua e levantou o p. Usando um adorvel vestido branco de vero com o cabelo preto caindo pelos ombros, ela teria sido a imagem da inocncia se seus olhos amarelados no tivessem o brilho de uma fera selvagem. Era ningum menos do que a Princesa. - Voc - rosnou ela, a voz nadando em dio. Enquanto apontava um dedo para mim, ela perdeu o equilbrio e caiu de costas, pousando com um baque em uma das malas. Seu vestido voou para cima da cabea, expondo um par de calcinhas brancas bordadas com coroas cor-de-rosa pequenininhas. Eu no consegui evitar. Tive que rir com aquela viso. A Princesa ficou tomada de raiva. - Garotinha - disse a me dela confusa -, est rindo de qu? Quem voc pensa que ? - Essa a amiga dela! - gritou a Princesa do fundo do barco. O homem marchou para mim com uma carranca. Percebendo que estava prestes a ser estrangulada, eu me virei e corri em busca de segurana.

Algumas quadras depois, uma pontada na lateral do meu corpo me obrigou a reduzir o passo. Felizmente o grando tinha desistido da caa. Enquanto eu sentava na escada de entrada de um prdio para descansar, um mundo de perguntas caiu sobre mim. Kiki deve ter tentado invadir a casa da Princesa. Mas por qu? O que ela estava procurando? Tendo visto o olhar da Princesa, eu sabia que ela deduzira quem era responsvel pela inundao. Mas como? E, mais importante, ser que ela poderia provar? Enquanto eu ponderava sobre essas questes, duas senhoras com vestidos de vero pararam diante de meu degrau. Postando-se em volta de mim, elas subiram a escada, as duas lutando com pilhas de livros. Olhei para cima e vi uma placa sobre a porta do prdio que dizia, "Biblioteca Pblica de Nova York, Filial Abingdom". E ento uma das senhoras errou um degrau e perdeu o equilbrio. Eu a peguei antes que ela casse da escada, mas no consegui impedir que os livros voassem para todo lado. Enquanto eu as ajudava a pegar os livros, dei uma olhada rpida em alguns ttulos. O primeiro que peguei era Armadilhas caseiras para policiais, o segundo intitulava-se Como defender sua casa de invases e o terceiro trazia o ttulo inquietante de 1001 dispositivos mortais. - Minha irm e eu usamos estes livros para pegar um ladro - disse uma das senhoras. - Sim, pobrezinho - disse a irm com uma risadinha. - Temo que nunca saiba o que o atingiu. A primeira senhora curvou-se para mim e sussurrou: - Aceite nosso conselho, se um dia precisar de um dispositivo mortal, certamente pode confiar no nmero 235. - verdade, mocinha - acrescentou a irm - e o barulho que faz no suficiente nem para acordar os vizinhos. - Essa biblioteca no maravilhosa? - perguntou a primeira, os olhos inocentes brilhando para mim. - Pode-se aprender absolutamente qualquer coisa aqui! Ajudei as senhoras a devolver os livros e, j que estava dentro da biblioteca, pensei que podia muito bem aprender uma ou duas coisinhas. Segui para os terminais de computador instalados na parede dos fundos. Um homem estava curvado em uma das mesas. Ouvindo meus passos atrs dele, ele olhou por sobre o ombro e rapidamente apertou uma tecla. Uma imagem de trs filhotinho de cachorro brincando em um jardim apareceu de repente na tela do computador. Eu sentei em um terminal e procurei trabalhar. - Diga-me, belezinha, gosta de cachorrinhos? - sibilou o homem muito horripilante no computador ao lado. - S malpassados - informei a ele. Descobri que, em algumas situaes,

melhor bancar a maluca. - Agora cai fora antes que eu pea bibliotecria para dar uma olhada nos sites que voc visitou hoje. - Eu estava agindo com base num pressentimento, mas o homem pulou da cadeira como se eu tivesse atirado nele. Evitando meus olhos, ele pegou suas coisas e disparou para fora da biblioteca. Enfim, sozinha, digitei o nome da Princesa e dei uma olhada nos resultados. Para uma menina de 14 anos, a Princesa tinha um nmero impressionante de ocorrncias. Cliquei em um dos links e entrei em um site chamado New York Society Journal. A cara do homem que criou o site estava colada em cada pgina. Com as feies aprimoradas por cirurgia plstica e o sorriso completamente branco, ele parecia to sinistro quanto o amante de cachorrinhos. Rolei a tela para baixo, e uma foto da Princesa num humor muito melhor apareceu na tela, junto com um perfil intitulado ( eca), "A Pequena Princesa". As famlias reais que se viram injustamente arrancadas de suas terras ancestrais sempre foram recebidas de braos abertos na sociedade de Manhattan. Hoje, nossa linda ilha to rica em realeza que nenhuma reunio social de alguma importncia est completa sem um ou dois prncipes exilados. Assim, tenho o grande prazer de dizer que o beau monde logo ser agraciado com um novo rosto encantador. Uma simples menina de 14 anos, Sidonia Galatzina, princesa da Pocrvia, est para fazer um dos debuts mais maravilhosos dos ltimos tempos. Raras vezes o destino abenoou algum com to rara combinao de beleza, estirpe e fortuna. Herdeira da coroa da Pocrvia e uma excelente aluna da prestigiosa Escola para Meninas Atalanta, a princesa chegou a Nova York h cinco anos com a me, a encantadora rainha Livia. Com toda a graa e a extravagncia da realeza, elas evitaram o Upper East Side e preferiram se instalar no excntrico e bomio West Village. Embora ainda to jovem e inocente, a tragdia no foi estranha princesa. Seu reino antes pacfico sofreu incontveis ataques da Rssia vizinha no sculo XX, e terminou por ser destrudo no sculo XXI por uma guerra sangrenta. Revolucionrios envenenaram a tia e o tio da princesa, e em menos de um ano a rainha Livia e sua filha de trs anos foram obrigadas a fugir das massas homicidas. Mas o destino estava do lado delas, e elas conseguiram resgatar as jias reais das garras dos atrevidos camponeses da Pocrvia... Tive que parar de ler. No s o perfil me dava nuseas como eu podia ver que no ia me dizer muito mais do que todo mundo na Escola Atalanta j sabia. Mas no havia tempo para ver os outros sites que eu encontrara. De acordo com o relgio do computador, eu estivera ausente do hospital por mais de uma hora. Deletei todos os vestgios de minha busca e corri de volta para me juntar s outras.

Cheguei e encontrei Luz dormindo. Suas pernas estavam esticadas no colo de uma mulher idosa em um uniforme de esgrima cujo brao estava enfaixado com uma toalha roxa rasgada. Betty, usando culos de sol decorados, folheava de olhos vagos um exemplar de cinco anos da Vogue, enquanto Oona interrogava uma das enfermeiras na mesa da frente. As Irregulares estavam horrveis. At o cabelo de Oona estava despenteado e suas roupas, amarrotadas e sujas. - Mas onde que voc esteve? - perguntou Oona quando me viu. - Essa gente no quer me dizer porra nenhum sobre a DeeDee. A enfermeira parecia esgotada. - Vamos dizer assim que soubermos - disse ela com um suspiro. - Agora, por favor, pare de reclamar e sente-se. Est ofendendo os outros pacientes. - Ela no est me ofendendo - disse a mulher de roupa de esgrima. - Tenho 86 anos e voc pode apostar sua bunda magrela que j ouvi alguns palavres na minha vida. At usei alguns aqui e ali. - Ao que parecia, a mulher estava sentada na sala de espera por tempo suficiente para fazer amizade com as Irregulares. - Obrigada, Maude - disse Oona, encarando a enfermeira. Depois ela se virou para me encarar. - E a, onde que voc estava? - Voltando cena do crime. Um dos olhos de Luz se abriu. - Crime? - perguntou Maude, os olhos se arregalando. - s uma maneira de falar - Betty garantiu a ela. - Maude Sandborn? - gritou a enfermeira na hora H. - Sua vez. - Maude se levantou e nos olhos de cima. - Vocs, meninas, fiquem longe de problemas - disse ela, dando uma piscadela para Oona. - Pode deixar, Maude - respondeu Oona. No momento em que Maude saiu, as outras se juntaram e volta de mim. - O que foi que vocs descobriu? - perguntou Luz sonolenta. - Ns rompemos um duto de gua. Quatros quadras inteiras esto debaixo d'gua. Acho que a Cidade das Sombras tambm pode estar inundada.

As outras pareceram apavoradas, e eu vi lgrimas nos olhos de Betty. - Todos os tneis se acabaram? - perguntou ela. - No sei. Mas perigoso demais voltar l agora para descobrir. A boa notcia que ningum se feriu - eu disse. - E as pessoas acham que um terremoto causou a inundao. - Pelo menos descobriu para onde levava a sada? Sabe onde Kiki estava tentando ir? - perguntou Oona. - Essa a melhor parte. J ouviu falar de Sidonia Galatzina? - A princesa da Pocrvia? Uma das meninas mais ricas de toda a Manhattan, cuja me resgatou as jias da famlia de um bando de camponeses atrevidos? citou Betty monotonamente. - Estou vendo que voc f do New York Society Journal - observei. - E todo mundo que importa no l? - disse Betty. - E o que essa Princesa sei-l-quem tem a ver com a sada? - quis saber Luz. - D na casa dela. - Fiz uma pausa para deixar que a informao entrasse. - Estou confusa. Por que Kiki ia querer entrar na casa de uma princesa idiota? perguntou Oona. - Posso pensar em pelo menos um motivo - eu disse. - Ela queria roubar, no ? - perguntou Luz. - No acredito nisso! - exclamou Betty. - A Luz tem razo - eu disse. - A Kiki j tentou roubar uma coisa da Princesa antes. Um anel de diamante. E eu fui idiota o bastante para acreditar nela quando ela colocou a culpa em outra pessoa. - Ela tambm pegou o ouro - acrescentou Luz. Havia mais do que um toque de amargura em sua voz. - Ela devia ser nossa amiga. - Acho que vamos ter que encarar a realidade de que Kiki no quem pensvamos que fosse - eu disse s Irregulares, embora ainda estivesse achando difcil acreditar eu mesma. Oona mordiscava o lbio inferior e parecia pouco vontade. Ela abriu a boca para dizer alguma coisa, mas fechou-a rapidamente quando um mdico virou a esquina e entrou na sala de espera.

- Sua amiga saiu da cirurgia - ele nos informou. - Ela vai ficar bem? - perguntou Betty. - Achamos que sim, mas ainda cedo demais para saber. Ela quer ver vocs. Ns seguimos o mdico pelo corredor. Ele parou diante do quarto de DeeDee. - Vocs tm trs minutos. A Srta. Morlock precisa descansar. Enfiei a cabea pela porta. DeeDee estava deitada em um leito de hospital. Com a cabea enrolada em ataduras e tubos intravenosos saindo dos braos, parecia um soldado que mal conseguiria sobreviver a uma batalha feroz. Ela acenou fraca da cama, e ns entramos. - Desculpe - sussurrou DeeDee com voz rouca depois que paramos ao lado do leito. - Por que voc est se desculpando? - perguntei. - Ficamos mortas de preocupao com voc. - Foi tudo culpa minha - disse ela, os olhos se enchendo de lgrimas. - No foi, no. Foi culpa da Kiki. Ela a obrigou a fazer isso - disse Oona com raiva. - No - insistiu DeeDee. - Alguma coisa deu errado com os explosivos. Deviam ser poderosos demais. Algum se machucou? - S voc - garanti a ela. No tive coragem de contar sobre a inundao. - Que bom - disse ela, lentamente perdendo a conscincia. - Cad a Kiki? O resto de ns ficou se olhando. - Ela teve que correr para casa - mentiu Betty com delicadeza. - Ela vai voltar. - Diga a ela que eu sinto muito - murmurou DeeDee enquanto adormecia. - ela quem tem que sentir muito - eu disse, mas DeeDee j estava roncando. - Tem uma coisa que voc precisa saber - cochichou Oona para mim. Samos do quarto de DeeDee e deixamos o hospital. Na rua, Oona nos deteve. Ela estava praticamente se retorcendo de desconforto. - Lembra quando voc disse que Kiki no era quem voc achava que era? - Lembro. - Eu sabia que vinha alguma coisa grande por a.

- E ela no mesmo. - Do que voc est falando? - perguntou Luz. - T legal. No fiquem chateadas. Eu sei que devia ter contado a vocs antes, mas no consegui. Sabe como , sigilo profissional. Uma falsria s boa se sabe guardar um segredo. - Manda logo, Oona - exigiu Luz. - Bom, antes de me juntar s Irregulares, Kiki me pediu para fazer um servicinho para ela. Dois servicinhos, para dizer a verdade. Primeiro ela queria que eu criasse um arquivo de computador para ela na Atalanta. E depois me pediu para forjar uma certido de nascimento. - Ento ela no est matriculada de verdade na Atalanta? - perguntei. Oona sacudiu a cabea. - Isso explica muita coisa. Mas por que ela precisava de uma certido de nascimento falsa? - Ela no me disse, mas eu deduzi. Ela precisava da certido de nascimento para poder fingir que era neta de Augustus Quackenbush e pegar uma chave para o Cemitrio de Mrmore. - Ela no neta dele? Oona sacudiu a cabea. - Ento, quem ela? - perguntou Betty. - No sei - admitiu Oona. - Eu sabia que tinha alguma coisa estranha nessa garota - disse Luz, assentindo. - J perceberam que ela nunca come nada? Lembra de todas aquelas vezes que ficamos comendo feito umas porcas, e ela s ficou sentada olhando? - Talvez ela estivesse nos envenenando - disse Oona. - No - eu disse. - Ela no teria nos envenenado. Ela precisa da gente para fazer o trabalho sujo dela. Mesmo enquanto pronunciava as palavras, eu estava comeando a perceber que tudo tinha mudado. Durante uma nica noite, a menina que tinha selecionado as Irregulares e nos mostrado a maior aventura de nossa vida fora rebaixada de herona a vil. Ns podamos estar cansadas demais para raciocinar direito, mas havia uma coisa que todas ns sabamos. No havia

mais nenhum cochilo em nosso futuro. No tnhamos alternativa a no ser fazer uma visitinha a Kiki Strike. *** Tnhamos planejado arrombar o cadeado do porto que levava casa oculta de Kiki, mas, quando chegamos, descobrimos o porto balanando ao vento. A aldrava com formato de mo decepada batia alto na madeira. Quando fechamos o porto depois de entrar, o jardim estava num silncio sinistro. O nico som vinha dos estalos e gemidos do salgueiro choro ao chicotear as laterais do velho chal com seus ramos. Oona e Luz contornaram a casa e foram de fininho para a porta dos fundos enquanto Betty e eu abordvamos a da frente. No havia sinal de movimento e as janelas estavam escuras. Depois de eu ter certeza de que Oona e Luz tinham coberto os fundos da casa, bati na porta da frente. No houve resposta. Depois de uma pausa, bati com mais fora. Novamente, ningum respondeu. Experimentei a maaneta e, para minha grande surpresa, a porta estava destrancada. - Oi? - gritei. A casa estava em silncio. - Verushka? Betty e eu entramos na sala de estar. A luz da manh vazava pelas janelas e batia em um cenrio de total devastao. Os rasgados monitores de vdeo tinham sido destrudos. Os sofs estavam rasgados e revelavam suas entranhas moles. At a lareira agora no era mais do que uma pilha de entulho. Alguma coisa horrvel tinha acontecido. Enquanto Betty e eu ficamos paradas sem fala, a porta da frente de repente bateu s nossas costas, e ouvimos o som de alguma coisa correndo pelo passadio de pedra que levava ao porto. Antes que eu pudesse correr at a janela, ouvi outros passos pisando em cacos de vidro. Uma figura escura apareceu na soleira. Peguei um tijolo do que restava da lareira e me preparei para esmagar o invasor. - Ei! - ouvi Oona gritar enquanto eu recuava para atirar o tijolo. - Quer mandar mais uma para o hospital? - Como foi que entrou aqui? - perguntei, largando o tijolo e tentando evitar que meu corao explodisse. - A porta dos fundos estava aberta. Caraca - disse ela, olhando a sala. - Olha, parece que foi uma festa daquelas. - Tinha algum aqui - eu disse, arfando. - Ele corre pela porta da frente. Voc viu, Betty? - No - admitiu ela. - Tudo aconteceu rpido demais.

Oona correu at a janela e olhou o jardim. - Quem quer que fosse, agora j foi - disse ela. - Mas tenho a sensao de que no era Kiki. Venham, meninas, tem uma coisa nos fundos que vocs precisam ver. - Passamos pelo sof estripado e pegamos o corredor. Nos fundos da casa, havia um quartinho. Alm de uma cama, um abajur e uma cmoda com uma pilha alta de livros, s havia um armrio cavernoso cheio de roupas pretas. Em geral, pode-se aprender muito sobre algum examinando suas posses. O lendrio detetive Sherlock Holmes costumava assinalar que ningum pode usar um objeto todo dia sem deixar sua marca nele. Mas at Sherlock Holmes teria ficado desnorteado com o quarto de Kiki. No havia nenhum objeto pessoal nem fotos, nem lembranas, nem bugigangas. Eu no poria minha mo no fogo por isso, mas todo o cenrio parecia temporrio, como um quarto de hotel ou uma cela de cadeia. - Ela tem um guarda-roupa incrvel - observou Betty enquanto vasculhava o armrio de Kiki. - Tudo feito mo. - , mas no parece que levou muita coisa com ela - eu disse. No havia um s cabide vazio. - Epa - disse Luz, que estava curvada, examinando uma pilha de metal e fios retorcidos ao lado da mesa de Kiki. - Que foi? - perguntei. - Acho que o computador dela - disse Luz. - Ah, no - eu gemi. - Nossos mapas estavam nele. - Todo o meu rduo trabalho estava esmagado no cho. - Vocs no fizeram backup? - perguntou Luz. - claro que fizemos. Eu gravava um CD novo toda vez que atualizava o mapa da Cidade das Sombras. Mas no estou vendo nenhum CD nessa baguna, voc est? Agora s o que temos so as ltimas cpias que imprimi, e elas esto cobertas do sangue de DeeDee. - Esquece os mapas - disse Oona. - De que vai adiantar se a Cidade das Sombras estiver inundada? Vem c, d uma olhada nisso. - Ela apontou para a parede atrs de ns. Ns nos viramos e vimos trs buracos de bala no reboco. - Era isso que eu queria mostrar a vocs. Quem deixou isso aqui estava falando srio. - Acha que mataram a Kiki? - perguntou Betty.

- No tem sangue nenhum - eu disse. - Se eles a pegaram, devem ter levado a Kiki viva. Enquanto eu verificava as paredes em busca de mais buracos de bala, um livro na cmoda atraiu minha ateno.Revelando os segredos dos diamantes era uma dos livros que Kiki estava lendo na minha casa na noite em que nos preparvamos para a Cidade das Sombras. Eu olhei os outros livros na cmoda de Kiki. Havia um dicionrio russo-ingls e um texto de medicina sobre venenos, mas o resto era dedicado a pedras preciosas. - Que leitura de cabeceira interessante - disse Oona, folheando o texto de medicina. Peguei os livros dos meus pais e os enfiei debaixo do brao. Vil ou no, Kiki Strike certamente parecia ser uma ladra. *** Tontas e confusas pelo que tnhamos visto, as Irregulares saram da casa oculta e andaram pela cidade at meu apartamento. Ao chegarmos, descobrimos um bilhete escrito na letra da minha me, preso porta da cozinha. Ananka, Fiquei surpresa de ter acordado e ver que voc no estava aqui. No imagino onde voc teve que ir to cedo, mas uma menina com mais considerao teria deixado um bilhete para os pais. Porm, seu pai e eu no vamos permitir que os maus modos interfiram em nossos planos. Vamos biblioteca de New Haven hoje, e devemos voltar noite. Espero que esteja em casa quando chegarmos e sugiro que passe o dia pensando em uma explicao brilhante. Digamos que eu gostaria de ficar impressionada. Com amor, Mame Foi s a que lembrei que ficamos fora a noite toda. As Irregulares estavam com srio problemas. Desabamos como um grupo infeliz na sala de estar e tentamos bolar um plano, mas mal se passaram cinco minutos quando ouvimos uma batida na porta. Fiquei na ponta dos ps para ver pelo olho mgico. Parado no corredor, estava um homem muito arrumadinho. - Quem ? - gritei pela porta. - FBI - respondeu o homem. Fiz um sinal para as outras meninas se esconderem.

- Posso ver sua identificao, por favor? - perguntei. O homem mostrou rapidamente um distintivo no meu olho mgico. - Est procurando quem? - Ananka Fishbein - disse o homem do FBI. - Desculpe, mas meus pais no esto em casa. Pode voltar mais tarde? - Acho que no, Srta. Fishbein. urgente. Se eu estivesse sozinha em casa, no haveria nada que ele pudesse dizer que me convencesse a abrir a porta. Mas como eu tinha apoio, imaginei que provavelmente era melhor me livrar de um interrogatrio antes que meus pais voltassem. Abri a porta e o homem entrou. Ele era um pouco mais mauricinho do que eu esperava, com um corte de cabelo complicado e as unhas muito bem-cuidadas. - No quer se sentar? - perguntei, mostrando-lhe a sala de estar. - Sim, obrigado. - Ele se sentou no sof, com todo o cuidado para no amarrotar o terno. - Do que se trata? - perguntei, sentando-me e tentando parecer vontade. O homem se curvou para a frente de forma ameaadora. - Estamos procurando uma amiga sua, Srta. Fishbein. Uma menina de sua idade. Com 1,20m de altura, cabelo branco, pele clara. Lembra de alguma coisa? - O que aconteceu com ela? - perguntei, imaginando como o FBI saberia que Kiki estava desaparecida. - Vamos descobrir logo. Pode me dizer o nome dela, por favor? Hesitei por um momento longo demais e o homem detectou meu nervosismo. - Eu posso arrancar de voc, se precisar, Srta. Fishbein. - O nome dela Kiki Strike - eu disse, e imediatamente me odiei por dizer isso. O homem anotou o nome num bloco. - Sabe onde posso encontr-la?

- S daqui a uma semana - eu disse. Ia esconder a verdade at deduzir o que o homem estava procurando. - Tem alguma idia de onde ela podia estar na noite passada? - No. - Onde voc estava? - Os olhos dele se fixaram nos meus, e ele me encarou sem piscar. Era uma tcnica de interrogatrio medocre e eu no ia cair nessa. - Passei a noite com umas amigas. - Eu sempre soube que a melhor maneira de mentir era chegar o mais perto possvel da verdade. - Pode me dizer o que est acontecendo, por favor? O homem se recostou no sof. Enquanto ele cruzava as pernas, vi que seus sapatos eram feitos mo. O terno tambm era surpreendentemente extravagante para um funcionrio do governo. Ele mais parecia um playboy intelectual do que algum pago para aplicar a lei. - Ento me diga como conheceu esta... - ele olhou as anotaes - Kiki Strike. - Ns somos da mesma escola. - J percebeu alguma coisa incomum nela? - Na verdade, no - eu disse, tentando inocente. - Bem, sua amiga no quem ela diz ser. O nome dela no Kiki Strike. Na verdade, ela nem americana. A conversa estava ficando bem interessante. - Tudo bem, ento quem ela? - Ela uma assassina internacional. E eu que pensava que estava preparada para tudo. - Ela s tem 12 anos! - murmurei, incrdula. - Eu no disse que ela age sozinha. - Ele colocou a mo no bolso e pegou uma foto. Por um momento esperei ver uma das Irregulares. - Voc a conhece? disse ele, erguendo a foto de uma Verushka jovem. Ela usava uniforme militar e mirava uma metralhadora para a cmera. - a mentora de sua amiga, uma mulher chamada Verushka Kozlova. A Srta. Kozlova era membro da guarda real da Pocrvia, mas traiu os empregadores e se junto revoluo. Agora procurada por vrios crimes, inclusive o de assassinado da princesa Sophia da Pocrvia e do marido dela.

"Verushka Kozlova uma mulher muito perigosa, Srta. Fishbein. Ela uma atiradora de elite, fala uma dezena de lnguas e mestre na maioria das artes marciais. Tem treinado sua amiga por mais de uma dcada." - Treinado? - eu consegui murmurar. - A fazer o qu? - A eliminar seus alvos. - Alvos? - Sim, acredito que voc tambm esteja familiarizada com um dos alvos da operao. A princesa Sidonia da Pocrvia? Minha cabea girava. - Ela tambm da minha escola. - Como a princesa e a me dela esto vivas, h uma possibilidade de que possam voltar para governar a Pocrvia. Nada impedir a Srta. Kozlava de mat-las. Na verdade, ela e sua amiga chegaram muito perto de realizar seu objetivo ontem noite. Tem certeza de que no sabe nada disso? - Disso o qu? - perguntei. O homem me olhou em silncio pelo que pareciam sculos. Fiz um esforo para no me mexer. - Srta. Fishbein, est ciente dos problemas em que vai se meter se preferir ajudar uma assassina conhecida? - Sim, senhor. Estou. - Eu no estava, mas tinha a sensao de que no seria bom. - Se soube de Kiki Strike, quero que me ligue imediatamente. - Ele se levantou e me passou um carto com o logo do FBI impresso no alto e o nome Bob Goodman escrito na base. - Vou ligar - prometi. Acompanhei o homem at a porta. Quando ele pegou o corredor, parou e se virou para me olhar. - Mais um pergunta, Srta. Fishbein. Sabe como Kiki Strike pode ter chegado ao subsolo da casa da princesa? Eu nunca me esforcei ao mximo para parecer confusa. - No subsolo da casa dela? No, senhor. No fao a menor idia. - Obrigado por sua cooperao, Srta. Fishbein - disse o homem.

- Disponha - respondi, esperando que ele no levasse a oferta a srio. Eu o vi descer a escada. S quando o som dos passos dele desapareceu foi que fechei a porta do meu apartamento. Assim que ouviram a porta se fechar, as outras Irregulares correram para a sala. - O quanto vocs ouviram? - perguntei. - Tudo - cochichou Betty, que tremia de ansiedade. - Estvamos escondidas no armrio do corredor. - A Kiki uma assassina? - murmurou Oona, incrdula. - Foi o que o homem disse. - Eu ainda no decidira no que acreditar. - Acha que ele est dizendo a verdade? - No sei. Kiki estava aprontando alguma, disse eu tenho certeza. Mas havia alguma coisa estranha nesse cara do FBI. Os sapatos dele no estavam certos. Tenho certeza de que eles eram feitos mo. - Tem alguma regra contra sapatos feitos mo no FBI? - zombou Luz, mas Betty estava assentindo. - tremendamente caro para um funcionrio pblico - disse ela. - Eu queria ter visto esses sapatos. - De qualquer forma, no importa se ele estava mentindo ou no - eu disse. Eu sei o que temos que fazer. - O qu? - disse Oona. Enquanto as outras esperavam ansiosas pela resposta, vivi meu primeiro gostinho de poder. - Se ela assassina ou s uma ladra menor, no podemos deixar que cause mais problemas. Temos que deter Kiki Strike. COMO CONTAR UMA MENTIRA Como voc aprendeu no Captulo 2, h muitos truques que voc pode usar para identificar uma mentira. Infelizmente, voc no a nica pessoa que sabe disso. Ento, quando se vir em uma situao em que contar uma ou duas mentirinhas insignificantes seja do interesse do bem comum, uma idia excelente se prender s seguintes diretrizes: 1. Procure sempre ser voc mesma. Seus amigos e familiares sabem como

voc costuma se comportar, ento eles rapidamente vo perceber se voc comear a suar, falar rpido demais ou gesticular muito - a no ser que voc sempre seja assim. 2. A prtica leva perfeio. Se voc tiver que contar uma mentira, pratique diante de um espelho at que esteja to familiarizada que possa repetir a mentira dormindo. Assim, quando chegar a hora, voc estar perfeitamente controlada e no terminar tropeando nas palavras. 3. Quanto mais detalhada for sua histria, melhor. Pode parecer meio suspeito voc dizer: "Eu no roubei esse artefato inestimvel do museu porque fiquei com minha amiga Betty o dia todo." Em vez disso, procure tornar sua mentirinha mais interessante. "Eu estava com a minha amiga Betty Bent na biblioteca procurando livros sobre filhotes de cachorro." Para dar mais credibilidade, sinta-se vontade para acrescentar mais detalhes que no possam ser verificados. Por exemplo, voc pode elaborar mais: "Andei pensando em ter um chihuahua, porque li que eles mordem menos as pessoas do que qualquer outro cachorro." claro que no deve acrescentar tantos detalhes que no consiga memorizar sua histria. Sempre h uma possibilidade de que voc tenha de repeti-la em outro dia. 4. D a impresso de constrangimento. Pouca gente duvidar de uma histria se parecer que voc no quer admitir. Assim, em vez de contar diretora que voc faltou na aula porque estava no mdico, diga a ela que voc foi ver o mdico porque tinha um problema terrvel de diarria. Ela provavelmente no vai fazer mais perguntas. 5. Mais importante, procure ficar perto da verdade. Se voc no sentir que est mentindo, tambm no vai parecer mentirosa. CAPTULO DEZ Uma visita da sorte Joana d'Arc, a guerreira favorita da Frana, tinha apenas 14 anos quando saiu de casa para lutar por seu pas. Alguns dizem que a voz de Deus estava sussurrando em seu ouvido, incitando-a a pegar em armas. Outros afirmam que as vozes em sua cabea eram uma prova clara de que a garota era meio maluca. Voc pode acreditar no que quiser, mas existem alguns fatos que no podem ser questionados. Joana tinha 14 anos. Era uma menina. E estava prestes a liderar o exrcito francs contra seus inimigos mortais, os ingleses. O que muitas pessoas no sabem que as vozes incitaram Joana por mais de dois anos antes que ela finalmente reunisse coragem para chutar alguns traseiros ingleses. No se pode culp-la por ter protelado. Afinal, Joana era um pouco mais do que uma camponesa esqueltica e viveu em uma poca em que as cabras eram mais valorizadas do que as mulheres. Mas Joana no era covarde. S no tinha certeza se era a pessoa certa para a tarefa. claro que hoje em dia difcil dar um passeio agradvel pela Frana sem topar com uma esttua da menina vestida com armadura completa. H pouca dvida de que Joana na verdade era a garota certa para o trabalho. Ela s precisava de um empurrozinho. E a que est a moral desta pequena incurso ao sculo XV. Nem todo mundo nasce com o desejo de liderar. Mas

em pocas de crise, at as meninas que preferiam ficar em casa e criar porcos devem atender ao chamado do dever. *** Se voc me procurasse horas depois do desaparecimento de Kiki Strike e me pedisse para escolher a prxima lder das Irregulares, eu no teria indicado a mim mesma. Naquela hora, eu achava Oona uma opo muito melhor. Oona tinha a confiana necessria para fazer com que as pessoas sentassem e prestassem ateno - e um temperamento para se certificar de que elas o fizessem. Na verdade, se algum realmente me oferecesse o papel, eu provavelmente no teria aceitado. Podia ter preferido passar meu tempo capturando guaxinis furiosos com as mos nuas ou desativando bombas de olhos vendados. Mas depois que soubemos que Kiki tinha partido, algum tinha que assumir o comando. O assunto no foi discutido e seque houve uma votao, mas de algum modo eu acabei ficando com o trabalho. Eu nunca sonhei que as Irregulares me levariam a srio. Eu no tinha nada do carisma de Kiki Strike, e a nica coisa que eu liderava era uma fila para o almoo. Parada diante das outras meninas, me senti como a substituta gorducha e desajeitada de ma brilhante atriz da Broadway. Mas embora ansiasse por ficar sob os refletores, eu sabia que as Irregulares esperavam que eu bolasse um plano. Ento eu bolei. Se Kiki Strike ainda estivesse viva, teramos de encontr-la, informei ao grupo, tentando deter o tremor de minha voz. E no amos entreg-la a um agente do FBI. Assassina ou no, Kiki primeiro precisava responder a algumas perguntas nossas. Ns merecamos saber o que ela era e por que decidira nos trair. Depois de responder a nossas perguntas, eu disse, podamos decidir como castig-la. Para minha surpresa, ningum questionou, embora eu suspeitasse de que duas meninas preferissem um plano um pouco mais violento. Luz estava ansiosa para recuperar o ouro pelos meios que fossem necessrios. Oona s queria fazer com que Kiki pagasse. E embora Betty, com seu temperamento doce, tivesse se recusado a acreditar que Kiki tinha abandonado as Irregulares, ela concordou que Kiki nos devia uma explicao. Quando as Irregulares saram de meu apartamento, no s tinham uma nova lder - tambm tinham uma nova misso. Infelizmente, no previ quanto tempo levaria antes que as Irregulares pudessem colocar meu plano em prtica. DeeDee passou trs longas semanas sendo cutucada por mdicos e picada por enfermeiras. A fiel governanta ficou em silncio e no contou aos pais de DeeDee sobre as misteriosas circunstncias que cercaram seu acidente, mas DeeDee ainda estava proibida de fazer experimentos at que sua cabea ficasse boa. Os pais trancaram o laboratrio da filha e confiscaram suas substncias qumicas. Ela podia ter sobrevivido exploso, mas, por algum tempo, eu me preocupava com o que o tdio pudesse fazer a DeeDee.

O restante de ns no teve muito mais sorte. Quando minha me e meu pai voltaram de New Haven, eu os recebi na porta com uma lorota cuidadosamente elaborada que envolveu uma ida de manh cedo biblioteca. Eu at sugeri timidamente que eles verificassem minha histria com a bibliotecria da filial de Abringdom da Biblioteca Pblica de Nova York. Meus pais assentiram juntos, mas eu sabia que eles no acreditavam em uma palavra daquilo. Por vrias semanas, deram uma ateno irritante a minhas idas e vindas. Eles tambm decidiram que preferiam uma casa arrumada e me fizeram limpar e esfregar durante horas todo o dia. Mas alm dos calos que desenvolvi, acho que para mim foi fcil. Os pais de Betty a colocaram de castigo e pagaram uma bab sdica para se certificar de que ela estivesse na cama noite. E claro que o destino de Luz foi o pior. Quando no apareceu do emprego de vero, a me ligou para a polcia. Eles j tinham feito um boletim completo e tentavam localizar uma entomologista perdida quando Luz apareceu coberta de terra e fuligem. Apesar de sua desculpa engenhosa, ela s teve permisso para sair do quarto no incio das aulas. Felizmente, a priso cruel de Luz no podia impedi-la de quebrar a lei. Enquanto a me dormia, ela montou cinco rdios ilegais da polcia e baixou quatro deles pela janela do quarto a Oona, que estava parada na rua. Alm de misteriosamente escapar de qualquer castigo, Oona conseguiu os artigos ao restante de ns. O trabalho de Luz permitiu que as Irregulares sintonizassem o departamento de polcia de Nova York e ouvissem as notcias sobre Kiki Strike. Mas alm de um encontro engraado entre a SWAT e um drago-de-komodo foragido, ouvimos pouca coisa interessante. Era final de julho, antes de meus pais pararem de me dar ordens como se eu fosse a empregada da famlia. Oona e eu passamos nossas ltimas semanas de frias rondando a casa de Sidonia Galatzina, esperando que Kiki aparecesse de novo. No estvamos interessadas em proteger a Princesa. No que me dizia respeito, a fedelha arrogante e sua me idem mereciam qualquer coisa que acontecesse com elas. S queramos encontrar Kiki, e a Princesa e suas jias pareciam ser o chamariz perfeito. Mas logo ficou claro que estvamos perdendo tempo. Pelo visto, Kiki Strike tinha evaporado. Quando DeeDee, Betty e Luz ficaram livres para se juntar caa a Kiki Strike, eu j comeara a acreditar que ela desaparecera para sempre. Aps dois meses de vigilncia e espera, ainda nem estvamos perto de encontr-la. As frias de vero terminaram e as Irregulares comearam a sexta srie. Com Kiki desaparecida, nossa vida parecia quase normal - normal at demais. Ento, em um sbado no incio de novembro, pouco depois de meu aniversrio de 13 anos, houve uma batida inesperada na porta da minha casa. *** Espiando pelo olhou mgico, eu podia dizer que o homem do outro lado da porta no era da polcia nem do FBI. Seu rosto estava escondido, mas eu podia ver que era baixo, desleixado e usava um terno de tweed pudo nas lapelas.

- Ol? - gritei pela porta. - Ananka Fishbein? - gritou o homem num forte sotaque nova-iorquino. - Quem quer falar com ela? - Meu nome J. Willard Katzwinkle. Sou da Capybaras Corporation. - De onde? - perguntei. O home deu um pigarro nervoso. - A Capybaras Corporation. Ns, ah, somos especializados em rodenticidas ecologicamente corretos. Sabe como , armadilhas e venenos para ratos, esse tipo de coisa. Se tive um minuto, gostaria de conversar com voc sobre sua Flauta de Hamelin Reversa. Deslizei a lata de limpador de forno entre duas almofadas do sof e me acomodei na sala de estar. O Sr. Katzwinkle olhou em volta nervoso, como se investigasse o ambiente em busca de predadores, e eu percebi que no tinha nada a temer. O homem-raro era nervoso demais para me causar algum dano e preocupado demais para perceber que eu s tinha 13 anos. - A carta dizia que voc, h... inventou um dispositivo poderoso de remoo de roedores. - Eu no inventei. Foi meu av que inventou. O homem pareceu confuso e comeou a remexer na lapela novamente. - Ah, sim? Neste caso, eu deveria conversar com seu av. Onde posso encontr-lo? - No pode. Ele morreu h anos. Uma amiga minha construiu algumas Flautas de Hamelin Reversas usando os esquemas de meu av. - Voc tem prottipos? - perguntou o sr. Katzwinkle. - Tem algum mo? - Claro. - Peguei uma Flaute de Hamelin Reversa em minha mochila e passei ao homem-rato. - Parecia um apito - observou ele, virando sem parar o dispositivo nas mos. Como funciona? - Tambm funciona como apito. S preciso ligar e soprar nele. Os ratos no suportam o rudo. O homem-rato pareceu ctico.

- Importa-se se eu experimentar? - V em frente. Mas sopre pela janela. Temos um camundongo no armrio da pia que no quero que seja incomodado. O homem abriu a janela e se curvou para fora. Eu no tinha certeza se ele teria algum resultado. No havia criaturas de nenhum tipo para ser vista no pequeno parque abaixo. Depois de limpar o bocal da Flauta de Hamelin Reversa com a manga da camisa, o homem colocou nos lbios e deu uma soprada rpida. Seis ratos enormes surgiram de baixo de um arbusto no parque e correram com a maior velocidade que suas pernas imundas permitiram em direo a um prdio do outro lado da rua. Um homem que entrava no prdio com duas sacolas de comprar desfaleceu quando viu os ratos indo na direo dele. Enquanto ele caa no cho, suas sacolas explodiram na calada. Ovos, laranjas e uma truta defumada voaram pelo ar enquanto os ratos atropelavam o corpo do homem. Um dos roedores pulou e pegou a truta com as presas antes de desaparecer em uma ruela. O homemrato se arrepiou ao ver isto. - Nada mau, nada mau - disse ele. - Funciona muito bem com Rattus norvegicus. Mas quem garante que no vo voltar? - Eu no me preocuparia com isso - garanti a ele. - Os experimentos do meu av mostraram que os ratos acham o som to desagradvel que s a lembrana dele os mantm afastados. O homem-rato andou pela sala enquanto analisava a Flauta de Hamelin Reversa em silncio. Ele tentou manter a expresso sria, mas no conseguia conter o brilho nos olhos. Estava pronto para fazer negcio. - Voc se importaria se eu desse um telefonema para o escritrio? - perguntou ele. Assenti e fui para a cozinha, onde tentei ouvir com a orelha encostada na porta. Pude ouvir Sr. Katzwinkle sussurrando ao telefone, mas no consegui decifrar nem uma palavra. Quando a conversa terminou, dei alguns minutos antes de voltar sala. O homem-rato estava andando pela sala de novo, os olhos acalentando seu novo amor. Quando me viu, deu um pigarro e tentou imprimir o tom mais profissional possvel voz. - Dependendo dos testes com sua Flauta de Hamelin Reversa, a Capybaras Corporation est preparada para lhe dar uma oferta generosa. - mesmo? - eu disse, esperando no parecer ansiosa demais. - De quanto? O homem olhou para mim com um sorriso tmido.

- Fui autorizado a lhe oferecer 2 milhes de dlares - disse ele. - Ah, sim, eu quase me esqueci. Kiki Strike disse que lhe deseja um feliz aniversrio. *** - Dois milhes de dlares! - gritou Luz, que de repente se transformara de uma cientista carrancuda na menina mais feliz do mundo. Eu tinha convocado uma reunio das Irregulares em uma cafeteria perto da casa oculta de Kiki. Um garom barulhento esticou o pescoo, tentando ouvir nossa conversa. - No todo nosso - cochichei eu, sabendo que podia havia espies por perto. - Metade vai para os impostos. Eu no tenho idade suficiente para assinar contratos, ento tenho que fazer um acordo com meus pais. Eles ficam com metade do que restar. Acho justo. Os projetos estavam na casa deles, e foi o pai de minha me que inventou a Flauta de Hamelin Reversa. Mas a outra metade vem para mim, o que significa que d um pouco mais de 100 mil dlares para cada uma. - Vai dar 100 mil dlares para a gente? - perguntou Oona. Os olhos dela estavam to arregalados quanto os dos meus pais quando lhes contei a novidade. Eles ainda no acreditavam que a filha, uma aluna de notas C, tinha conseguido enriquecer os prprios pais. - No estou dando nada a ningum - eu disse ao grupo. - Todas vocs merecem. E eu no comecei com essa histria toda. Foi Kiki Strike. meno do nome dela, a conversa ficou sria. - O que ela quer? - disse Luz com desprezo. - No sei - admiti. - Ela no quer dinheiro, ou teria vendido a prpria Flauta de Hamelin Reversa e nos excludo do negcio. - Talvez ela queira nos indenizar - disse Betty. - Talvez queira ser nossa amiga novamente. - Ela est tentando comprar nossa boa vontade - disse DeeDee, sacudindo a cabea, pensativa. Seu cabelo tinha crescido pelo menos at um tamanho atraente, mas a cicatriz que ganhara na testa ficava de um tom vermelho vivo sempre que ela se empolgava. - Ela deve querer baixar nossa guarda. - Acho que DeeDee tem razo - concordei. - Se o que ela quer, vai precisar me dar mais de 100 mil dlares - grunhiu Luz.

- Isso quer dizer que Kiki voltou? - cochichou Betty, empurrando para trs os culos de sol e ajeitando a peruca ruiva que a deixava parecendo uma rf meio doida. - Acho que no - eu disse a ela. - O carimbo dos correios na carta que ela mandou ao Sr. Katzwinkle era de Hong Kong. - Tenho um palpite de que ela vai ficar l por algum tempo - disse Oona. Olha, trouxe uma coisa para mostrar a vocs. - Ela pegou um rolo de papel na bolsa e o abriu na mesa. Era um pster de um filme de kung-fu asitico. Olha o que eu achei na locadora em Chinatown. O pster mostrava uma garota de uniforme escolar parada triunfantemente em cima de uma carcaa de assassino do tamanho de uma baleia. Acima da cabea, ela erguia uma espada jian de gume duplo que gotejava sangue. Apesar da peruca preta e da maquiagem berrante, as sobrancelhas arqueadas da garota e os olhos azuis gelados foram o suficiente para que a identificssemos como Kiki Strike. - Quer saber de uma coisa engraada? Em chins, o filme se chama A linda diabinha. Bem na lata, no acham? Mas saca s essa. O funcionrio da locadora disse que vai sair na sia daqui a alguns meses. Nossa doce Kiki Strike vai ser uma estrela de cinema. - Oona? - disse Betty, parecendo meio plida por baixo da maquiagem. - Tem certeza de que este filme foi feito em Hong Kong? - Absoluta, por qu? - Fazem filmes de artes marciais em Chinatown. Pouco antes das aulas comearem, ouvi meus pais conversando sobre o projeto de um figurino. Eles dizem que seria um desafio, porque a protagonista era bem baixinha. Acha que poderia ser Kiki? - Ela deve ter gastado todo o nosso ouro se est conseguindo emprego como atriz disse Luz. - Ainda no superou o ouro, Lopez? - disse Oona, revirando os olhos. - No acho que Kiki j tenha voltado a Nova York - eu disse. - Por que ela sairia de Hong Kong se vai ser uma estrela de cinema? As outras meninas no pareceram convencidas. - E no sabia que Kiki era mestre em kung-fu - disse DeeDee, passando os dedos na cicatriz. - Talvez seja assim que ela se livre das pessoas que esto atrs dela. - Talvez - eu disse, desesperada para mudar de assunto. - Mas se voc est

preocupada que Kiki venha atrs da gente, pense em quantas aulas de kung-fu podemos comprar. Ningum riu. O que devia ser um dia de comemorao, no final das contas, foi animado como o enterro de um cachorrinho. *** No prazo de uma semana, Oona e Luz comearam a treinar artes marciais com um chef de sushi-bar que afirmava ser ex-ninja. Mas medida que os meses se passaram e Kiki Strike no reaparecia, todas comeamos a nos concentrar menos na defesa pessoal e mais em como gastar nossas fortunas. Oona pagou uma atriz desempregada para ajud-la a abrir um salo de beleza. No comeo pensvamos que Oona tinha perdido o juzo, mas ela nos garantiu que tinha um plano. E a julgar pelo brilho maligno nos olhos dela, sabamos que o plano tinha de ser dos bons. Luz comprou o apartamento da Sra. Gonzalez e o converteu em oficina particular, enquanto Betty usou sua parte do dinheiro para comear um negcio que vendia coletes de Kevlar de luxo a mulheres que queriam ao mesmo tempo ficar na moda e prova de balas. DeeDee, a mais pragmtica das Irregulares, triplicou sua parte investindo na Capybaras Corporation e em uma empresa que desenvolvera uma areia para gato superpoderosa. No geral, as Irregulares gastaram bem o dinheiro. Se voc tiver sorte bastante para ficar rica, deveria seguir o exemplo delas. Muitas meninas ficariam tentadas a gastar o dinheiro em sapatos, brilho labial e roupas novas. Foi exatamente o que eu fiz com minha parte do dinheiro. Antes que voc comece a questionar minha sanidade, por favor, me deixe explicar. Todo dia, cada uma de ns entrava em contato com centenas de pessoas que no tinha oportunidade de saber como ns ramos inteligente, encantadoras e generosas. Quer estas pessoas fossem professores, lojistas ou princesas novas e desagradveis, elas s tinham uma maneira de determinar que tipo de gente podamos ser. Parece horrvel - e injusto - mas a verdade que elas nos julgar por nossa aparncia. A boa notcia que, com a atitude certa e atenta aos detalhes, voc pode se tornar quem quiser ser. Por exemplo, se voc quiser se proclamar uma rebelde, algumas tatuagens cuidadosamente dispostas a algumas calas estrategicamente rasgadas podem poupar muito esforo. Por outro lado, se voc prefere ser a queridinha das autoridades, eu recomendaria uma faixa lisa na cabea e uma saia pregueada para acompanhar seu sorriso ansioso. No meu caso, eu queria um visual que refletisse meu novo poder. Nos primeiros 13 anos de minha vida, as pessoas sempre me olharam como se no me vissem. Mas agora eu era a lder das Irregulares, eu queria deixar claro ao mundo que eu no era uma garota a ser ignorada.

Com a ajuda de Betty, passei um dia andando pelas lojas de departamentos mais elegantes de Nova York, escolhendo artigos que me deixassem mais formidvel. Com um novo guarda-roupa enfiado em uma dezena de bolsas de lojas, fomos para o apartamento no poro de Betty no East Village. Os pais dela estavam desenhando o figurino de duas novas peras e o apartamento estava apinhado de manequins sem cabea exibindo a ltima moda viking e a elegncia veneziana. As paredes eram decoradas com desenhos detalhados de gueixas solitrias, homens gordos em lederhosen, aquele calas de couro que param no joelho, e damas sulistas aprisionadas em corpetes de barbatana e saias-balo com franjas. O quarto de Betty era grande, escuro e parecia uma caverna. Um feixe fraco de luz do sol entrava por uma janelinha com barras de ferro. Ele caa em uma fila de cabeas de isopor sem feies, cada uma delas exibindo uma peruca diferente. Betty me sentou a uma penteadeira, diante de sua coleo de prteses de nariz, orelha e lbios. - Tem certeza de que no quer usar um sinalzinho? - perguntou ela, apontando para uma caixa de plstico que tinha centenas de sinais falsos, muitos deles brotando plos compridos. - S um corte de cabelo, por favor - eu disse, rindo. - Bom, ento aqui est uma coisa para voc olhar enquanto eu fao o trabalho. - Ela colocou um tablide de supermercado no meu colo. Recomendo a matria de capa. A capa mostrava uma foto da Princesa beijando o ltimo namorado - um ator famoso que todo mundo concordava (nas costas dela, claro) que era meio velho demais para ela. Junto da foto, havia a legenda: A nova garota "quente" de Nova York. No era a primeira capa que a Princesa conseguia. Aos quinze anos, ela j era famosa, embora no tivesse feito nada para merecer isso. Enxames de paparazzi esperavam do lado de fora da Escola Atalanta toda tarde, na esperana de uma nova foto da princesa para vender. Ela fingia estar irritada mas sempre lhes oferecia uma de suas seis poses bem ensaiadas. Dentro da revista, encontrei uma foto da Princesa usando um vestido azul prateado atordoante e portando uma bela bolsa azul. - Quanto que custaria uma bolsa dessas? - perguntei a Betty, pensando que podia ter uma igual. Betty interrompeu o trabalho e analisou a foto. - Umas vinte pratas - anunciou ela. - Ah, sem essa, eu vi bolsas assim em outras revistas. Custa mais do que isso. - As que voc viu eram verdadeiras. Esse estilista no faz bolsas azuis. O nico lugar onde voc pode conseguir uma igual Chinatown. falsificada.

- mesmo? - eu ri baixinho. - . Hoje em dia, no se pode esconder nada dos paparazzi - disse Betty. Baixei a revista e fiquei olhando enquanto Betty retalhava meu cabelo com uma tesoura que parecia perigosa. Pela primeira vez, percebi como Betty era linda com seu prprio nariz e o seu prprio cabelo. Se eu tivesse a aparncia de Betty, pensei, no mudaria nadinha. - Por que voc comeou a usar disfarces? - perguntei-lhe em voz alta. Ainda concentrada em meu corte de cabelo, Betty no desviou os olhos. - Antigamente eu era bem estranha. Tinha uma marca de nascena no formato do mapa da Flrida no rosto. S consegui tirar alguns anos atrs. - Mas por que ento todas aquelas perucas e essas coisas? No dava para cobrir a marca de nascena com maquiagem? - Eu tentei, mas sofria mesmo assim. Estava enjoada de ser chamada de mutante ou monstro o ver as crianas me perguntando o que que estava crescendo na minha cara. Uma vez reclamei com a professora e ela disse que eu devia me limitar a "dar a outra face". Ela pensou que estava sendo engraada. Ento, a certa altura, percebi que seria mais fcil me transformar em uma pessoa totalmente diferente. Se ningum pudesse me identificar, no conseguiriam me incomodar. - Mas por que voc ainda faz isso? No tem mais marca de nascena. Voc est tima. - gentileza sua dizer isso, mas por dentro eu sempre vou ser uma mutante. Betty me girou e comeou a vasculhar uma arca cheia de maquiagem. - Tudo bem, estamos quase l. S um pouco de brilho labial, um toque de blush e uma passada rpida de rmel e seu novo visual estar completo. Mas sem muita maquiagem. um erro que todo mundo comete. No queremos que voc acabe parecendo uma puta velha. Quando ela terminou, evitei o espelho e escolhi uma roupa nova das bolsas de comprar. No banheiro, troquei minhas roupas velhas e rotas por saia, suter e botas novos. - Caramba - disse Betty quando sa. - Este pode ser meu melhor trabalho. No comeo pensei que ela estivesse me gozando, mas quando vi meu reflexo, tive que concordar. Eu nunca seria to linda quanto Betty, mas estava melhor do que nunca. Meu cabelo no era mais de rato, minhas roupas caram perfeitamente em mim, e ficar correndo pela cidade me ajudara a perder o que restava da gordura de beb.

- Acha que pareo perigosa? - perguntei. - Eu diria que voc parece totalmente mortal. - Betty deu um sorriso. *** Minha transformao no passou despercebida das colegas de turma da Escola Atalanta. As meninas que tinham me esnobado desde o jardim-de-infncia comearam a me convidar para ficar com elas no almoo ou estudar juntas depois da aula. Uma coisa extraordinria que poucas conseguiam se lembrar de meus tempos de desajustada gorducha. Algumas at achavam que eu era nova na escola, e s vezes, quando eu via meu reflexo, eu mal me reconhecia. No s meu cabelo e minhas roupas haviam mudada. Minha postura estava correta, meus olhos estavam mais brilhantes e meu sorriso era mais confiante. Eu finalmente parecia algum interessante. No incio fiquei lisonjeada com toda aquela ateno, mas depois de ter visitado as manses das colegas de turma e participado de suas sesses de fofoquinhas, descobri que minhas novas amigas eram irremediavelmente idiotas. Nenhuma queria falar de livros e elas mudavam de assunto sempre que eu mencionava as lulas-gigantes. Comecei a passar mais tempo sozinha, observando a Princesa e suas amigas, e me perguntando se Kiki Strike um dia ia aparecer. Segui a Princesa pelos corredores de Atalanta enquanto ela choramingava no celular e lanava insultos s alunas bolsistas. A cada dia ela ficava mais cruel, tratando O Quinteto como servas e humilhando Naomi sempre que podia. Paquerava os namorados de Naomi sem nenhum pudor e insistia que a amiga usasse a moda da estao anterior. Por trs do sorriso puxa-saco de Naomi, eu podia ver o dio comeando a borbulhar para a superfcie. Se Kiki Strike no acabasse com a Princesa, eu imaginei que a melhor amiga o faria. Na verdade, se Naomi decidisse ter sua vingana, eu at podia ajudar. Mas Naomi parecia ter nascido para ser saco de pancada. Com o passar dos meses, fiquei cada vez mais desesperada para que alguma coisa excitante acontecesse. Durante sculos, parecia que nada aconteceria. Depois do pster de kung-fu, nossa ltima pista do paradeiro de Kiki Strike veio de uma foto que Betty encontrou em um exemplar da Town & Country. Mostrava o prncepe Egon de Liechtenstein e uma menina misteriosa entrando em uma exposio de jias reais russas no Metropolitan Museum of Art. A foto tinha sido tirada de trs e, embora a menina em questo fosse muito baixinha e o cabelo incomumente claro, era impossvel dizer com certeza se era Kiki Strike. Infelizmente, com Kiki desaparecida, as Irregulares comearam a tomar caminhos distintos. Betty e eu ficamos prxima, e DeeDee telefonava pelo menos duas vezes por semana, mas depois que sugeri que nossas reunies de

fim de semana terminasse, eu raramente via as outras meninas. DeeDee continuava a me atualizar sobre Luz. Elas em geral colaboravam em experimentos e tinham se tornado amigas improvveis. Mas todas ns perdemos a pista de Oona, que passava longas horas em seu salo e raramente tinha tempo para conversar. Aonde ela ia depois do trabalho, era um mistrio. Nenhuma de ns sabia onde ela morava e Oona parecia preferir assim. Passei um ano inteiro fazendo pouco mais do qu compras com Betty e ficando de olho na Princesa. Em muitas noites, eu no tinha nada melhor para fazer do que o dever de casa. Tentei estudar a peste para aliviar o tdio, at que descobri que o tema me deixava terrivelmente nostlgica. At uma caminhada pelas ruas de Nova York podia me deixar num desespero profundo. Sempre que eu passava por um prdio que estava marcada com o logo desbotado das Irregulares, voltava para casa de olhos baos e melanclica. No dia em que fiz 14 anos, comecei a me preocupar que minha vida sempre fosse uma chatice. Na noite anterior, sonhei com Kiki Strike e a Cidade das Sombras e acordei com o corao disparado e um sorriso na cara. Depois me lembrei de que minha aventura tinha terminado. Ou assim eu pensava. COMO CAUSAR A IMPRESSO CERTA (Espero que voc tenha percebido o ttulo desta seo. No se trata de causar uma boa impresso, mas de causar a impresso certa - o que em muitos casos pode no ser boa.) Todo dia, antes de sair da cama, eu decidia que tipo de impresso eu gostaria de causar. Se por acaso estivesse em julgamento por um crime que no cometi, podia querer impressionar o juri, com minha juventude, mostrando que era inocente e inofensiva. Se, por outro lado, eu planejava passar o dia enfrentando viles, optaria por um visual que deixasse claro a eles que eu no era uma fracote. Mas independentemente do tipo de pessoa que o dia exigia, s era preciso uma ida ao banheiro para assumir a identidade ideal. Escolha as cores com sensatez As cores que voc usa dizem muito sobre voc. O rosa, por exemplo, uma cor incrvel se voc quiser parecer doce e inofensiva. Mas se voc prefere parecer poderosa e misteriosa, o preto a melhor opo. Os polticos tm armrios cheios de ternos azul-marinho porque a cor os ajuda a parecer honestos, mesmo quando eles esto mentindo descaradamente. O cinza bom se voc quiser ficar incgnita, enquanto o vermelho certamente chama ateno. Escolha as roupas certas Pode esquecer a aparncia de "boa" ou "m". Em vez disso, pergunte a si

mesmo como voc quer que as pessoas reajam. Se voc estiver disfarada, vai querer que elas a ignorem, ento uma cala de moletom e uma camiseta velhas sero o ideal. Se quiser que uma pessoa mais velha pense que voc digna de confiana, vista ma blusa branca abotoada de cima a baixo a saia pregueada. Mas se estiver tentando intimidar um inimigo, procure em seu armrio por uma roupa que a deixe um pouco perturbadora. Use acessrios Os acessrios podem transformar voc. Brincos de prolas tornam qualquer roupa mais cerimoniosa e careta. culos podem ajud-la a parecer mais inteligente. Vista camadas de roupas comuns com vrias dezenas de alfinetes de segurana e voc certamente vai parecer instvel. E nunca subestime o poder de tatuagens temporrias. Elas so to fceis, indolores e do aspereza a qualquer visual. No se esquea dos detalhes aqui que as pessoas costumam errar. Suas roupas dizem uma coisa, mais a maquiagem, o cabelo ou as unhas dizem outra. Assim, se voc escolher ser rebelde por um dia, certifique-se de tirar o esmalte rosa-beb antes de sair de casa. E se estiver tentando convencer algum de que voc de fato uma pessoa confivel, independentemente do que todos dizem, lembre-se de que uma boa manicure (esquea o esmalte vermelho) e um penteado simples tornam seu argumento mais crvel. CAPTULO ONZE O incidente em Chinatown Numa manh de sbado de junho, quase dois anos depois do desaparecimento de Kiki Strike, fui arrancada de um sono tranqilo pelo som de meu celular tocando a polca. - Ananka? - disse uma voz trmula. - DeeDee. - Quem? - murmurei, ainda meio dormindo. - DeeDee. Acorda e liga no canal trs. Rpido. Tem uma coisa que voc precisa ver. Com os olhos ainda meio fechados, tateei atrs televiso. Um jovem reprter estava diante da Uma fita amarelo vivo de cena de crime estava do banco, e uma multido de policiais cansados pela calada. do controle remoto e liguei a Chinatown Savings and Loan. esticada pela porta da frente e reprteres ansioso vagavam

Pulei da cama e aumentei o volume, mantendo os olhos atentos na tela. Claramente era a primeira grande matria do reprter, e ele sorria feito uma

hiena raivosa. Vrias senhoras chinesas estavam paradas por perto, fazendo gestos obscenos na direo dele. Bom dia, Janice! Estou aqui em Chinatown, na Chinatown Savings and Loan, local de um dos mais ousados roubas a banco da histria recente! Em algum momento na noite de ontem, ladres entraram por uma cmara no subsolo e pegaram mais de meio milho de dlares em dinheiro. A polcia examinou a cena do crime a manh toda, mas uma fonte me contou que no conseguiram determinar como os ladres entraram - ou saram - deste prdio, que tem forte segurana. Uma notcia relacionada: num depsito de peles prximo que tambm foi assaltado na noite passada, os ladres fugiram com mais de quatro dzias de casacos de mink. A polcia ainda est procurando pistas de como os ladres tiveram acesso ao prdio, e acredita-se que os dois crimes possam estar relacionados. Voltarei a voc com mais informaes enquanto avanam estas excitantes investigaes! Falando de Chinatown, Adam Gunderson, para o noticirio do Canal Trs. Enquanto um anncio de um novo sistema revolucionrio de remoo de plos a tomava a tela, fechei os olhos e tentei respirar fundo. Adam Gunderson no fazia idia de como essa matria era realmente grande. - Ananka! - DeeDee ainda estava no telefone. - Ananka? Voc est a? - Estou - disse, desejando ter uma minuto para pensar melhor nas coisas. - Aqueles prdios tinham entrada para a Cidade das Sombras, no tinham? - Tinham. Eles tinham sim. - E a, acha que estvamos errada? Acha que a Cidade das Sombras sobreviveu inundao? Eu no pude deixar de sorrir com essa idia. - Pode ser. Algum desceu l. De que outra forma os ladres entrariam na cmara da Chinatown Savings and Loan sem serem vistos? - Acha que pode ser ela? - Kiki Strike? possvel - eu disse, embora meus instintos me dissessem que era provvel. - O que vamos fazer? - perguntou DeeDee. - Convocar as Irregulares. Diga a elas que haver uma reunio na minha casa hoje noite - ordenei. - Vou dar uma andada por Chinatown.

Entrei numa cala jeans e numa camiseta. A caminho da porta, eu me peguei cantarolando uma musiquinha animada. Finalmente, a vida estava prestes a ficar interessante de novo. A Cidade das Sombras no tinha sido destruda. A Irregulares logo se reuniriam. Mas o que mais me agradava era o fato de que podamos ter uma chance de capturar Kiki Strike. Eu estava tonta de empolgao. Enquanto seguia para Chinatown, devaneei com as aventuras que esperavam pelas Irregulares. Podamos terminar de mapear a Cidade das Sombras. Luz podia procurar tesouros e DeDeee podia coletar todas as amostras cientficas que quisesse. Mas se consegussemos pegar Kiki rapidamente, eu esperava poder convencer as Irregulares a pegar outro caso - um caso de que toda a cidade estava falando. Uma semana antes, acontecera um seqestro. A vtima foi uma de minhas colegas de turma da Escola Atalanta - uma aluna do segundo ano do ensino mdio de nome Melissa "Mitzi" Mulligan. *** Na Atalanta, os seqestros no eram to raros como podiam ser em outros centros educacionais. Com o passar dos anos, vrias de minhas colegas de turma foram raptadas, depois libertadas em troca de resgate. S alguns anos atrs, trs mulheres disfaradas de vendedoras de perfume tinham arrancada Dylan Handworthy de uma loja de departamentos. Elas a mantiveram em cativeiro em uma instalao de tratamento de esgoto abandonada at que o pai, magnata da msica (e notrio po-duro) relutantemente trocou 5 milhes de dlares em notas no marcadas por sua nica filha. Dylan voltou para casa ilesa, embora um pouco mais pobre e menos cheirosa do que antes. Mas o seqestro de Mitzi Mulligan no era o rapto comum da Escola Atalanta. Seu pai trabalhava para a prefeitura como engenheiro do metr, e o salrio dele no podia pagar por sua liberdade. O que tornou seu desaparecimento ainda mais extraordinrio foi o fato de que Mitzi era a campe de kickboxing da escola. Quem quer que a tivesse levado devia querer alguma coisa desesperadamente, porque deve ter tido dificuldade para seqestr-la. Os golpes perfeitamente executados de Mitzi tinham derrubado alguns dos melhores kickboxers do pas e dizia-se que eram poderosos o bastante para nocautear um lutador de sum. Embora eu tivesse ficado triste ao saber que ela fora seqestrada, Mitzi Mulligan e eu nunca fomos muito amigas. Ela era membro das aspirantes - as bolsistas que perdiam tempo puxando o saco de meninas ricas como O Quinteto. No que dizia respeito Princesa e suas camaradas, no havia forma mais inferior de vida do que gente como Mitzi Mulligan. Elas riam dos sapatos nada fabulosos de Mitzi e diziam a quem quisesse ouvir que o pai de Mitzi pegava ratos em armadilhas nos tneis do metr e os cozinhava para o jantar da filha. Por fim, os boatos chegaram aos ouvidos de Mitzi. Se ela decidisse dar um chute na bunda magrela da Princesa, pouca gente a teria impedido.

Mas Mitzi no aprendeu a lio. S aceitou seu castigo e continuou procurando mais. Para minha surpresa, a ascenso social de Mitzi tinha comeado a dar frutos. Em pelo menos duas ocasies, eu ouvi a Princesa falando com ela no que podia passar por um tom civilizado. Parecia que Mitzi finalmente tinha feito algum progresso na escada social. Foi m sorte dela ter sido seqestrada justamente quanto estava comeando a ficar popular. Eu posso no me importar muito com Mitzi Mulligan, mas seu seqestro me intrigou. Na noite em que ela desapareceu, Mitzi tinha fugido da casa dos pais. As cmeras de segurana em seu prdio capturaram uma imagem de Mitzi vestida com uma roupa de festa de tecido delicado, cambaleando em um par de sandlias de salto agulha. A polcia interrogou as amigas e colegas de turma, mas ningum sabia aonde Mitzi fora nem com quem ela ia se encontrar. Ela estava desaparecida h dois dias quando os pais receberam um bilhete misterioso escrito num papel elegante. Informava que Mitzi tinha sido seqestrada, mas no falava em resgate. Esperando por uma pista para o seqestro, ouvi os boatos que flutuavam pela escola como lixo na grade do metr. Uma menina afirmou que Mitzi tinha sido levada por um bando de gente-toupeira que morava no metr e queria se vingar do pai dela - o homem que os expulsara de seus lares no subterrneo. Uma menina estranha de minha turma de qumica tentou me convencer de que Mitzi tinha sido abduzida por aliengenas, mas eu duvidava que um ser de alguma civilizao avanada tivesse alguma coisa a aprender sondando Mitzi Mulligan. Meu palpite era de que o seqestro de Mitzi Mulligan tinha sido um acidente. Como Mitzi passava o dia seguindo a Princesa e suas amigas, eu me perguntei se os seqestradores a havia confundido com uma menina rica. Era ainda possvel que os seqestradores estivessem atrs de uma das meninas do Quinteto. Acho que podia t-las alertado, mas no fiz. Depois de todo o sofrimento que O Quinteto causava, uma semana em uma instalao de tratamento de esgoto era exatamente o que elas mereciam. *** medida que eu me aproximava da Chinatown Savings and Loan, uma imagem da Princesa em cativeiro nos esgotos de Nova York lampejou por minha cabea. Dei uma gargalhada, esquecendo-me de olhar aonde estava indo, e bati em um barril cheio de razes que pareciam dedos, colocado no meio da calada. Vrios outros barril contendo sementes peludas e cogumelos que pareciam malucos formavam uma linha de obstculo que bloqueava meu caminho. Pertenciam loja chinesa de ervas com cartazes amarelos de ginseng nas vitrines. Um pequeno gato de porcelana com uma pata erguida acenava para mim do peitoril. Enquanto eu me curvava para colocar as razes de volta ao barril, ouvi uma

voz irritada de dentro da loja. Espiei a sala escura por entre os rolos de cortina. Havia dezenas de chifres pendurados no teto, e um enorme armrio de madeira com centenas de minsculas gavetas estava encostado na parede do fundo. Um lote de barbatanas de tubaro secas e o que parecia a pata de uma ave gigante se projetavam de uma gaveta aberta. Parado diante do armrio estava um homem idoso que gritava em chins e sacudia o punho para uma menina de cabelo escuro com vestido de algodo preto. A menina ouvia em silncio, tamborilando os dedos no balco da loja at que a fora da raiva do homem comeou a minguar. Quando por fim ele calou a boca, ela disse alguma coisa suavemente em chins. Suas palavras tiveram um efeito mgico no homem. Ele assentiu brevemente e se virou para o armrio. Abrindo uma gaveta marcada com um smbolo chins, ele pegou um pequeno frasco de vidro. A menina colocou o frasco em uma bolsa preta e foi para a porta. De repente, a menina estava olhando diretamente para mim. Um sorriso tmido se espalhou por seus lbios e ela ergueu uma sobrancelha acima dos olhos azuis glidos. Ela girou, cochichou com o homem atrs do balco, e desapareceu por uma porta dos fundos da loja. Tudo aconteceu com tanta rapidez que eu mal tive tempo para pensar. Corri para a loja e fui para os fundos. O velho gritou com ferocidade e agarrou minha camiseta, mas eu passei por ele sem sequer me interromper. Segui a menina atravs do quintal abarrotado da loja, sob um varal cheio de cuecas que pingavam, por cima de uma pequena cerca e saindo para a rua do outro lado do quarteiro. Cheguei bem a tempo de v-la atirar a peruca preta em uma lixeira e colocar um capacete no cabelo comprido e branco. Depois Kiki pulou em uma Vespa preta estacionada na calada. Enquanto eu a via ultrapassar um sinal vermelho e virar a esquina, me ocorreu que eu no tinha a menor idia do que teria feito se a tivesse pego. *** Naquela noite, Oona foi a primeira a chegar para a reunio de emergncia das Irregulares. Ela ainda estava com o avental do salo de beleza quando bateu na porta. - Voc est tima, Ananka - disse ela, me examinando de cima a baixo. - No tem mais pneu. E comprou umas roupas novas. Eu sempre disse que voc tinha potencial. - Ela tirou o avental, revelando um vestido atordoante que parecia mais adequado para um coquetel do que para um salo de beleza. - Voc sempre se veste assim quando est trabalhando? - perguntei a ela. - Claro - disse ela. - Ajuda a me lembrar por que estou l. - E por que voc est l? - perguntei.

- Para poder comprar mais vestidos assim - respondeu ela. Oona se sentou na sala e eu lhe passei um esboo do smbolo que tinha visto na gaveta do herbanrio. - Sabe o que isso significa? - perguntei. Oona examinou a folha de papel. - Sua caligrafia horrvel, mas se eu espremer os olhos e virar a pgina para o lado, meio que parece dizer Ma do Diabo. - Ma do Diabo - refleti. - Onde foi que ouvi isso antes? - um removedor de verrugas, lembra? Achamos um vidro dela na Cidade das Sombras. Eu estava prestes a vasculhar minha biblioteca para obter informaes sobre a Ma do Diabo quando Luz apareceu na porta com DeeDee e Betty seguindo-a de perto. - J sabe das novidades? - perguntou Luz. - bom te ver tambm, Luz. E sim, todas soubemos dos roubos - eu disse. - No estou falando dos roubos. Agora isso histria antiga. - O qu, ento? - No sabe? - Luz sorriu e fingiu limpar umas das manchas de leo que salpicavam o macaco que ela vestia na oficina. - Sabe do qu? - Eu no via Luz h mais de um ano e ela j estava me deixando maluca. - Soube de Mitzi Mulligan, a menina que foi seqestrada? - perguntou Luz. - Claro, ela da minha escola - eu disse. - Bom, aconteceu outro seqestro na noite passada. - Vamos falar dos seqestros depois - disse a ela. - Agora temos coisas mais importantes para discutir. - Duvido - disse Luz, bocejando de uma forma irritante. - O que pode ser mais importante do que o fato de a Cidade das Sombras no est destruda? - perguntou DeeDee. - Seqestraram algum que a gente conhece?

- No, a menina da Bronx Science - disse Luz. - Onde voc quer chegar, Lopez? - disse Oona. - Eu sei por que levaram a garota. E no acho que outra pessoa tenha chegado a essa concluso. - Luz parecia satisfeita consigo mesma. - Se importaria de nos contar? - Eu suspirei. - O nome da menina Penelope Young. A me dela trabalha na Prefeitura... Com o pai de Mitzi Mulligan. Mas eles mencionaram um fato interessante no noticirio. A me da menina trabalha para o Departamento de Parques e Jardins. Achei isso estranho. Por que algum ia seqestrar duas meninas que no tm dinheiro? Ento investiguei um pouco a famlia de Penelope. A me dela foi uma das projetistas do NYCMap. - Quer dizer o nosso NYCMap? - perguntou Betty medida que as peas do quebra-cabeas comeavam a se encaixar. - O mapa com a tubulao de gs e gua? Aquele que pegamos na Con Edison? - , s que a gente s conseguiu encontrar a camada inferior. A me de Penelope Young tem acesso outra camada intermediria... Aquela que mostra tudo no nvel da rua. - Eu me lembro - disse DeeDee. - Voc disse que se algum reunisse todas as camadas, realizaria o sonho dos terroristas. - verdade. De qualquer forma, o pai de Mitzi Mulligan deve ter acesso camada inferior. A me de Penelope Young pode conseguir a intermediria. Aposto um bilho de dlares como os seqestradores esto atrs do NYCMap disse Luz. - Quer dizer que ela est atrs dele - eu disse, mais para mim mesma do que para o grupo. As outras meninas fizeram silncio. - No esto vendo? perguntei a elas. - No pode ser s coincidncia. Primeiro algum encontra uma maneira de entrar na Cidade das Sombras, e depois outra pessoa decide roubar o NYCMap? No. Acho que a mesma pessoa est por trs dos roubos e seqestros. - Est falando do que eu acho que voc est falando? - perguntou Betty. - Quem mais poderia ser? - perguntei. - Por que Kiki ia querer seqestrar Mitzi Mulligan? - perguntou Oona. - Ela j tem a camada inferior do NYCMap. - No temos certeza disso - disse Luz. - O computador de Kiki foi destrudo pelo pessoal que invadiu a casa dela. Ela pode ter perdido os mapas tambm.

- Pera um minutinho - disse DeeDee. - No estamos nos esquecendo de uma coisinha? Ela no devia estar em Hong Kong? - Foi por isso que eu quis falar com vocs - eu disse s Irregulares. - Kiki Strike voltou. Eu a vi em Chinatown hoje de manh, a menos de trs quadras da Chinatown Savings and Loan. COMO PLANEJAR UMA ROTA DE FUGA Quer eu esteja atravessando o mar do Norte num cruzeiro de luxo ou espionando um inimigo na delicatessen do meu bairro, eu sempre sei que caminho tomar se alguma coisa sair errado. Mas voc no precisa esperar pelo desastre para fazer uso de uma rota de fuga. Elas tambm so teis quando voc estiver evitando um perseguidor irritante, fugindo das autoridades ou correndo de um irmo furioso. Conhea seu ambiente. Reserve um momento e olhe em volta de voc. Descubra onde ficam todas as sadas, botes salva-vidas ou alapes ocultos, e pense em como sair por eles rapidamente. Sempre melhor ter pelo menos duas rotas planejadas para o caso de uma delas estar bloqueada. Voc tambm deve fazer uma lista mental de possveis esconderijos e saber quanto tempo vai precisar para chegar a cada um deles. Prepare-se com antecedncia. Se tiver tempo, pratique suas rotas de fuga. Deste modo, voc sempre poder agir rapidamente e com confiana quando precisar. (Voc deve ser capaz de escapar de sua prpria casa em questo de segundos.) E sempre saiba aonde vai depois que partir para a fuga. Use as roupas certas. A no ser que voc esteja em um baile, procure vestir roupas que lhe permitam se mexer confortavelmente. Em situaes particularmente perigosas, voc pode preferir tecidos como a l ou a seda, que no pegam fogo com facilidade e nem derretem sob o calor extremo. Tenha mo as ferramentas de que precisa. Se sua rota de fuga envolver sair por uma janela, sempre melhor ter uma corda preparada. Uma pequena lanterna pode ser til para andar no escuro, e um celular sempre lhe permitir pedir ajuda. Mas no se incomode em procurar itens desnecessrios. Leve somente o que precisa e d o fora rpido. Aja rapidamente, mas mova-se com cautela. Como qualquer filme de terror deve ter lhe ensinado, correr s cegas no a levar a lugar nenhum. Escute cuidadosamente e, em caso de incndio, verifique se as portas esto quentes antes de abri-las - se estiverem quentes, escolha outro caminho. Condies de fumaa. Se voc se vir numa emergncia de verdade, pode haver fumaa. Prenda um pano molhado no nariz e na boca, e engatinhe para uma sada. No deixe sua cabea baixa demais, ou voc pode respirar gases txicos.

CAPTULO DOZE A volta de Kiki Strike A maioria das pessoas acha que os mapas so instrumentos simples que podem gui-las de um lugar para outro. claro que estas tendem a ser os mesmos idiotas que lhe diro que os disfarces s devem ser usados em festas a fantasia e que todas as histrias boas tm uma moral.) Mas para os que conhecem a maneira certa de ler o mapas, eles podem revelar segredos extraordinrios. At o mapa rodovirio mais comum pode lhe mostrar onde encontrar cidades-fantasma poeirentas, passagens perigosas pelas montanhas e pntanos cheios de orqudeas raras. Mas tambm existem outros tipos de mapas - mapas que podem levar voc a minas de ouro ocultas, cidades maias perdidas ou s cavernas na floresta do Oregon onde mora o P-Grande. Ao contrrio dos mapas do estado, esses tipos de mapas no podem ser comparados no posto de gasolina. Em geral eles so guardados em cofres de banco ou enfiados embaixo do colcho de sua av. Isso porque os guardies desses mapas sabem que eles devem ser protegidos a todo custo. Os segredos que guardam podem ser perigosos nas mos erradas. E o que no falta gente disposta a matar ou morrer pela oportunidade de colocar as mos em um deles. De todos os mapas criados no mundo, o NYCMap estava entre os mais poderosos. Nem o mapa das Irregulares, da Cidade das Sombras, chegava aos ps dele. Rena as trs camadas do NYCMap e os segredos da maior cidade da Terra sero revelados. Com a camada inferior no NYCMap para orient-la pelos esgotos e tneis do metr de Nova York, a camada intermediria para ajud-la a encontrar o nicho perfeito para esconder uma bomba e a camada superior para mostrar como entrar em cada uma prdio na superfcie, uma menina de 14 anos com tendncias criminosas podia invadir qualquer museu, distrair qualquer prdio ou seqestrar qualquer princesa. E ela no precisaria parar por a. Ela teria todas as informaes necessrias para colocar milhes de nova-iorquinos de joelhos. Eu no tinha me esquecido do olhar febril de Kiki Strike quando Luz nos contou que ela descobrira o NYCMap. Para mim, foi meio como descobrir uma nave aliengena. Embora eu achasse fascinante, no tinha a mais remota idia do que fazer com ele. Mas Kiki sempre entendeu o verdadeiro poder do NYCMap. E como no era mais possvel invadir a casa da Princesa atravs da Cidade das Sombras, o NYCMap tornou-se a ltima esperana de Kiki. Ele, sozinho, podia gui-la para uma coisa que ela realmente queria. Eu sabia que, se Kiki estava atrs do mapa, a Princesa, as Irregulares e toda a cidade de Nova York podiam estar correndo um srio perigo. Precisvamos encontr-las antes que ela nos descobrisse. Mas procurar uma nica menina em uma cidade do tamanho de Nova York era como procurar um anel de diamante que voc largou na privada. Em outras palavras, no tnhamos pista

nenhuma de por onde comear, e sabamos que a coisa podia ficar feia. Por fim, Oona sugeriu que fizssemos uma visita casa oculta de Kiki. claro que eu duvidava que encontraramos alguma coisa por l. Pouca gente mentalmente s voltaria a um lugar de onde foi obrigada a fugir sob uma saraivada de balas. Mas no podamos nos dar ao luxo de no seguir cada pista. Se estava procurando pelo NYCMap, Kiki Strike era mais perigosa do que eu imaginava. E a no ser que pudssemos det-la rapidamente, eu seria obrigada a tomar medidas drsticas. Eu no queria fazer isso, mas estava preparada para chamar a polcia. *** As Irregulares esperaram at que escurecesse e partiram pelas ruas do Greenwich Village. Chegamos ao porto de madeira no nmero 133 1/2 da Bank Street e descobrimos que a aldrava no formado de mo decepada tinha sido substituda por uma face sorridente de bronze com as palavras Tenha um bom dia! Com um giro sem esforo do pulso, Oona virou a tranca, e o porto se abriu, rangendo. O pequeno jardim estava em plena florao e uma luz quente jorrava das janelas do encantador chal de conto de fadas. Escondida atrs de um arbusto no jardim, peguei meu fiel binculo e mirei na casa. Afundada nas almofadas de um sof estofado estavam gmeas angelicais de cabelos escuros vestidas com roupas de festas lindas e roxas. O vestido de uma das meninas era bordado com o nome Emily, enquanto o da outra trazia o nome Charlotte. Aparentemente, at os pais tinham dificuldade para distinguir as duas. De repente, Emily se lanou sobre a irm, e logo as duas estavam brigando insensatamente. Charlotte se sentou em cima de Emily, os dedos emaranhados nos cabelos crespos da irm, puxando com toda a fora. As mos de Emily estavam presas na garganta da irm gmea. As duas meninas davam a impresso de que queriam se matar, e eu tive a sensao de que estvamos testemunhando s uma batalha de uma guerra longa e sangrenta. Um homem de aparncia cansada que eu supus ser o pai entrou na sala, vindo da cozinha, levando um jornal debaixo do brao. Ele passou pelas gmeas, que estavam num combate mortal, e sentou-se em uma poltrona perto da lareira. Enquanto Charlotte ficava azul e comeava a perder a conscincia, ele abriu o jornal e comeou a ler, ignorando a luta que ocorria aos ps dele. - Kiki deve ter vendido a casa. - Dei o binculo a Oona e agradeci em silncio por meus pais me permitirem continuar a ser filha nica. - , mas veja o lado positivo disso. Se um dia precisssemos contratar uma assassina, todas saberamos onde vir - observou Oona com um tom de respeito na voz. - Essa Emily uma homicida de verdade. Samos dos arbustos e atravessamos o jardim da Bank Street na ponta dos ps. Embora a casa oculta tivesse poucas possibilidades, no fundo eu esperava que

descobrssemos Kiki Stirke sentada no sof, metida num casaco de mink e contando o dinheiro que tinha roubado da Chinatown Savings and Loan. Agora essas esperanas tolas tinham desaparecido. Eu no disse nada s outras meninas, mas me perguntei por quanto tempo devamos procurar por Kiki antes de contar nossas histria s autoridades. Sem tempo a perder, comeamos nossa busca imediatamente. Naquela mesma noite, em um frenesi de atividade movida a cafena, Luz preparou duas minicmeras de vdeo, cada uma menor do que um bombom. Na tarde seguinte, Oona enfiou cuidadosamente as cmeras em dois pombos de pelcia gigantes que Betty descobrira na coleo de adereos dos pais. Antes que o sol tivesse tempo de nascer, um dos pombos-ciborgue estava fazendo uma vigilncia silenciosa dos portes do Cemitrio de Mrmore. O outro gravava todas as idas e vindas na casa da Princesa na Bethune Street. Mesmo que Kiki Strike passasse pela guarda do pombo no Cemitrio de Mrmore, DeeDee e eu havamos equipado a cmara morturia de Augustus Quackenbush com o Dispositivo Letal n 575. Se Kiki tentasse levantar a tampa do esquife, seria disparada uma nuvem de gs txico que a deixaria inconsciente por horas. Antes de montarmos a armadilha, DeeDee me alertou de que seria difcil desativar. Se as Irregulares quisessem voltar aos tneis, primeiro teramos que conseguir umas mscaras de gs. Depois de pensar por um momento, decidi continuar com o plano. Com ou sem mscaras de gs, lembrei a DeeDee, nenhum de ns tinha tempo para explorar a Cidade das Sombras. Durante uma semana, nas horas solitrias entre o crepsculo e o amanhecer, monitorei a paisagem nevada pelas cmeras e esperei que Kiki aparecesse. As outras Irregulares assumiram o patrulhamento das entradas da Cidade das Sombras, procurando sinais de arrombamento e invaso das dezenas de prdios que ainda estavam marcadas com nosso logotipo. Quando dormimos, nossos celulares ficavam juntos orelha. O meu nunca tocava, e a cada manh eu saa para a escola tonta e decepcionada. O pnico e a cafena me mantinham alerta em busca de sinais de Kiki durante o dia, embora eu tivesse dormido duas vezes na aula de biologia e minhas mos tremessem tanto que o sapo que eu estava dissecando parecia ter tido um encontro com Jack o Estripador. Ao que parecia, as Irregulares no eram as nicas que estavam preocupadas. Numa tardinha de sbado, enquanto eu devorava um barril de caf, vi um homem de terno escuro chegar porta da Princesa. Uma tempestade fazia com que o vdeo das cmeras-pombo crepitassem e estalasse, mas eu reconheci o homem arrumadinho do FBI que tinha ido ao meu apartamento depois da exploso dos tneis. Na segunda-feira seguinte, a Princesa foi para a escola escoltada por dois seguranas grandalhes que, a julgar por suas tatuagens de presdio, passaram seus anos de formao atrs das grades. Depois da escola, eles seguiram a Princesa aonde quer que ela fosse, enxotando, satisfeitos, idosos ameaadores e bebs perigosos do caminho da Princesa. Vi o bastante dos dois brutamontes maltratando com crueldade civis

inocentes, para perceber que nem Kiki Strike, a estrela de filme de kung-fu, seria preo para eles. De acordo com as fofocas da escola, a me da Princesa contratara os seguranas para defender a filha do perigo de assdio. Mas a principal pessoa que eles mantinham a distncia era Naomi Throgmorton. Naomi tinha sido dispensado do Quinteto no dia me que o pai dela, um contador das celebridades, foi preso por roubas milhes de seus clientes famosos. No foi o crime que ofendeu a Princesa, mas o fato de que o que restara da fortuna de Naomi fora gasta para pagar os advogados do pai dela. A herdeira de uma avcola substituiu Naomi como a nova "grande amiga" da Princesa, e sempre que Naomi tentava se chegar no Quinteto, os seguranas da Princesa a acompanhavam de volta a seu devido lugar. Certa vez, pouco antes de comearem as frias de vero, vi Naomi tentar falar com a Princesa. Ignorando a velha amiga, a Princesa entrou no Bentley esperando que ela sasse dos portes da escola e fechou a porta. Quando Naomi bateu no vidro, um segurana a pegou pelo cinco de grife e a jogou numa poa que fedia a uma coisa que no era gua de chuva. Uma aluna tentou ajudar Naomi a se levantar, mas Naomi empurrou irritada a mo da menina. Vendo-a andar pela calada, deixando uma trilha de pegadas molhadas, eu lamentei por Naomi. Ela podia ser desprezvel, mas eu sabia como era se sentir trada por uma amiga. Enquanto os seguranas da Princesa a escudavam de alpinistas sociais, continuei a ficar de olho em busca de Kiki Strike. Quando tiveram incio as frias de vero, eu estava comeando a me perguntar se Kiki sabia que a estvamos vigiando. Depois que comeamos nossa busca, os roubos tinham parado e nem uma menina sequer foi seqestrada. medida que os dias passavam e meu cansao crescia, comecei a ver Kiki em toda parte. Peguei um vislumbre dela espiando pelas cortinas em um prdio por que passei. Na minha frente, na rua, algum de preto que virou rapidamente uma esquina. O rudo alto de uma Vespa me seguiu, e por vrias vezes ouvi passos na sada de incndio do meu quarto. Eu ainda no sabia se um desses fantasmas era Kiki, mas podia sentir a presena dela aonde quer que eu fosse. *** Numa noite, Betty se ofereceu para monitorar as cmeras-pombo enquanto eu saa para tomar um pouco de ar fresco. Andando por Chinatown, dei na Doyers Street, uma travessa estreita que faz curvas inesperadas e nunca lhe deixa ver mais de alguns centmetros frente. Na poca em que as gangues mandavam em Chinaton, a Doyers Street foi cenrio de incontveis assassinatos e ainda era um lugar ideal para emboscar um inimigo. Eu estava pensando em todo o sangue que tinha corrido por aquela pequena rua quando ouvi algum cantando "Ring Around thw Rosie". Por um segundo, preferi ter escolhido um caminho diferente.

Enquanto eu virava a esquina, vi uma meninas mais ou menos da minha idade sentada no degrau escuro de um prdio antigo. Eu me escondi em uma soleira prxima e a observei. Seu roto estava oculto pelas sombras, mas a roupa da menina me pareceu familiar. Ela usava um vestido manchado de sujeira e uma s sandlia de salto agulha. Quando cheguei mais perto, vi por que ela havia sentado. Segurava a outra sandlia na mo e estava olhando o salto quebrado, pendurado por uma tira fina de couro. A menina olhou para cima enquanto eu me aproximava. Seu rosto estava sujo e o cabelo estava oleoso e fosco. Ela se apoiava com fora no corrimo da escada. - Quebrou. - A palavra saiu desarticulada, como se a lngua dela estivesse grossa demais para se mexer. Ela ergueu o sapato mutilado como uma criana entregando o brinquedo quebrado ao pai. A palavra Italie estava impressa na sola. - Concerta, Ananka? Por favor? - pediu ela pateticamente. Era Mitzi Mulligan. No havia engano algum. Alguma coisa estava errada com Mitzi. As pupilas dos olhos dela estavam do tamanho de moedas. Depois de ter visto seriados hospitalares suficientes para saber que isto podia ser o sinal de uma leso grave no crebro, examinei o couro cabeludo de Mitzi em busca de galos e cortes. Tirando um ou outro inseto morto, no havia nada ali. Eu podia pensar em apenas uma coisa que podia ser responsvel por sua condio, mas em princpio parecia ridculo demais para ser considerado. Menina como Mitzi Mulligan no tomavam drogas. Mas ali estava ela, acariciando o sapato arruinado e cantando musiquinhas de ninar. - Consegue se levantar? - perguntei a ela. Mitzi riu. - claro que consigo, sua boba. - Ela se arrastou pelo corrimo e conseguiu ficar de p por alguns segundos antes de comear a cambalear, e depois finalmente desabou na escada de novo. - Onde que voc estava? - perguntei. - Lutando com drages - ela riu. Ela estendeu a mo para trs e pegou uma bolsa grande e fora de moda. Virou-a de cabea para baixo e caram um pesado objeto de metal e uma folha de papel dourado. - Est vendo? - Mitzi passou o objeto para mim. Era um drago de bronze de cinco dedos, mais ou menos com 15 centmetros de comprimento. - Cuidado. Ele morde - alertou ela. A cabea do drago danava de um lado para outro. Dei uma toro suave e a cabea saiu na minha mo. O corpo do drago era oco. Vazou uma pequena quantidade de lquido e um cheiro conhecido, enjoativo de to doce, chegou a meu nariz.

- Onde voc conseguiu isso? - perguntei a Mitzi. - Brinde de festa - disse ela, desfalecendo. - Voc no foi convidada. - Os olhos dela tremularam e parecia que ela podia desmaiar na escada. - Vem, Mitzi - eu disse, sacudindo-a com fora. - Est na hora da reabilitao. - Est me deixando ir? - perguntou ela, olhando surpresa para mim. O barulho inconfundvel de uma scooter apareceu do nada e comeou a se aproximar lentamente pela Doyers Street. - Levanta agora! - exigi, pegando o brao de Mitzi e arrastando-a da escada. A urgncia em minha voz a convenceu. - Tira o outro sapato - ordenei. Nenhuma pessoa mentalmente s andaria descala em Chinatown, mas era a nica maneira de fazer Mitzi se mexer e eu imaginei que ela no ia ficar muito mais suja do que j estava. Mitzi passou o brao no meu ombro e eu a empurrei para uma entrada no nmero 5 da Doyers Street. Uma escada levava a uma antiga galeria subterrnea ladeada por lojinhas. Juntas, seguimos para a Chartham Square, do outro lado da galeria. Quando samos, eu ainda podia ouvir a scooter se aproximando. Dez ruas diferentes davam na praa e era impossvel dizer de que direo a sooter estava vindo. Enquanto eu lutava para combater um surto de pnico, um txi virou a Bovery e entrou na praa. Acenei freneticamente com o brao livre e ele encostou no meio-fio. Empurrei Mitzi para dentro, mas antes que eu pudesse entrar ao lado dela, uma Vespa apareceu do outro lado da praa. O piloto estava de camiseta preta, cala de couro e um capacete com um visor que escondia seu rosto. Um choque de cabelo branco escapava por baixo do capacete. A Vespa parou, imvel, o piloto me olhando de trs do visor. Eu me curvei para o txi e me espremi ao lado de Mitzi, agora inconsciente. - Hospital St. Vincent - eu disse ao motorista. - O mais rpido que puder. Assim que o txi comeou a se mexer, lembrei da bolsa de Mitzi com o drago de bronze. Eu os tinha deixado na escada. *** Depois que Mitzi foi levada para a emergncia, eu me sentei para esperar pela polcia. Folheando um jornal velho, dei um a matria de um grupo de estudantes do segundo ano que tinham capturado um assaltante. As meninas perseguiram o home at um beco, amarraram-no com uma corda de pular e o arrastaram para a delegacia prxima. Eu sorri com a idia de a justia ser feita e olhei a tempo de ver o pai de Mitzi passar correndo por mim. Logo depois, uma enfermeira guiou dois homens de maior idade, cabelo fino e barriga protuberante para a sala de espera.

- Ananka Fishbein? - perguntou um dos homens num tom rpido. - Sim? - Abri meu sorriso exagerado para mostrar que no estava assustada. - Voc a menina que encontrou Mitzi Mulligan? - Vocs so d polcia? - FBI, Srta. Fishbein. Estvamos investigando os seqestros - respondeu o parceiro barrigudo. Ele era o mais simptico dos dois. - Sou o agente Baynes e este meu parceiro, agente Bellow. - A enfermeira disse que voc amiga de Mitzi Mulligan - ladrou o agente rude. - Eu no iria to longe. Ns s somos da mesma escola. - Ainda assim, coincidncia, no acha? Quais so as probabilidades de voc encontr-la? De repente me ocorreu que eu era a nica suspeita que eles tinham. - No sei dizer quais seriam as probabilidades. Nunca fui muito boa com nmeros respondi. - E o que, se posso perguntar, uma menina da sua idade estava fazendo andando por Chinatown no meio da noite? - Dando uma caminhada. Imagino que isso no seja ilegal em Nova York. - No sabia que perigoso uma jovem ficar andando sozinha na rua depois que escurece? - Sua voz spera tinha assumido um tom paternal que me deu vontade de vomitar - de preferncia nos sapatos dele. Eu sempre me perguntei por que os estranhos acham que tm o direito de dar esse tipo de conselho a meninas - ou por que eles no parecem se preocupar com os meninos da mesma maneira. Fiz um esforo para responder num tom civilizado. - perigoso para todo mundo, senhor. No s para as jovens. Agora, se parassem de me interrogar, eu ficaria feliz em contar o que eu sei. Os dois homens se olharam e decidiram adotar uma estratgia diferente. O policial bom assumiu o interrogatrio. - Tudo bem, Srta. Fishbein. Comeo pelo princpio, por favor. Sem mencionar Kiki Strike ou a Cidade das Sombras, contei como tinha topado

com Mitzi Mulligan. Repeti tudo o que Mitzi havia dito, e at contei a eles sobre o drago que eu deixei para trs. - Disse que a Srta. Mulligan estava drogada? - perguntou o agente Bellow. - Acho que sim. - E o que a faz pensar que ela no tomou drogas voluntariamente? - No confie na minha palavra. Pergunte a ela. - Temo que a Srta. Mulligan no possa e nem queira nos contar nada - explicou o agente Beynes. - Mitzi campe de kickboxing da escola - eu disse, suspirando. - a ltima pessoa do planeta que tomaria drogas. Alm disso, ela faz exames antes de cada competio. Pode verificar, se quiser. Um dos homens anotou alguma coisa. - Ento isso? - A maior parte - eu disse a eles. - Tem certeza de que no quer nos contar sobre a pessoa da scooter? - O barrigudo estava esperando para atirar essa para cima de mim, e ele parecia muito satisfeito consigo mesmo. - Quem? - perguntei, tentando aparentar ignorncia. - Acabamos de falar com o taxista. Ele nos disse que voc estava correndo de algum em uma sooter quando ele a pegou. Se importaria de contar do que tudo isso se trata? Esses caras sabiam o que estavam fazendo. - Era algum que eu conheo. - Ah, sim? E quem seria? Pensei por um momento antes de falar. Eu no pretendia dedurar Kiki com tanta rapidez, mas com o FBI sentado bem na minha frente, a hora parecia to boa quanto qualquer outra. Tudo o que eu sabia era que Kiki precisava ser detida e eu precisava desesperadamente dormir um pouco. - Uma menina chamada Kiki Strike. - Esperei por um olhar de reconhecimento na cara dos agentes, mas nenhum dos dois parecia familiarizado com o nome. Alguma coisa no estava certa. - Ns deveramos conhecer Kiki Strike? - perguntou o agente Bellow.

- Pensei que j conhecessem. - Agente Beynes, por que no verifica esse nome? - O agente simptico sacou um celular e se afastou enquanto o outro continuava a me interrogar. - O que a faz pensar que ns a conhecemos? - Ouvi boatos de que ela estava encrencada. - Que tipo de encrenca? - Eu no sei, senhor. No presto ateno em fofocas - eu disse, decidindo no dar mais nenhuma informao voluntariamente. - Acha que ela pode estar envolvida nos seqestros? - No - eu disse a ele, agindo por instinto. Por que eu estava protegendo Kiki? O agente deu um passo na minha direo. Estava perto o bastante para eu sentir o cheio do jantar em seu hlito. Frango vindaloo, se no me falhou a memria. - Sabe o que eu acho? Acho que voc tem medo dessa Kiki Strike. - No tenho medo - rebati. - S no quero falar dela. O agente no celular desligou. - No temos nada nem ningum com esse nome - disse ele ao parceiro. - Sabe onde mora essa Kiki Strike? - perguntou o agente Bellow. Eu quase ri. - Bem que eu queria saber. - Neste caso, h mais alguma coisa que queira nos contar? - Vocs sabem tudo o que eu sei - garanti a ele. - Tem certeza? - Absoluta, senhor. - Muito bem, ento, Srta. Fishbein. Est livre para ir embora. Sabemos como encontr-la. Eu me curvei para pegar minha bolsa e por acaso vi os sapatos dos agentes. Os dois usavam sapatos com furinhos que estavam engraxados e brilhantes, mas eram claramente de qualidade inferior. Os ternos, embora cuidadosamente

passados, tambm viram dias melhores. De repente tive um golpe de inspirao. - No teriam um carto? - perguntei. - Para o caso de eu me lembrar de alguma coisa. Com o carto do agente Bellow na mo, disparei para fora do hospital. Assim que estava fora de vista, telefonei para Oona e pedi a ela para me encontrar no meu apartamento. Quando ela chegou, coloquei os dois cartes de apresentao diante dela. O primeiro era o do agente Bellow. O segundo pertencia a Bob Goodman, o primeiro agente do FBI a me fazer uma visita. Suspeitando que um dia ele seria til, eu o havia enfiado no exemplar de Vislumbres de Gotham. - O que voc acha? - perguntei, passando uma lente de aumento a Oona. Ela examinou os dois cartes que eu lhe dera. - Tem razo, so diferentes - disse por fim Oona. - Eu no teria adivinhado, a no ser que tivesse o outro para comparar, mas este aqui falso. - Ela ergueu o carto que o primeiro agente do FBI me dera. - O FBI nunca pagaria por um papel to sofisticado e a tinta tem uma qualidade muito superior da porcaria que eles usam. Mas como eu disse, quem quer que tenha falsificado um profissional de verdade. No sei se eu mesma poderia fazer melhor. - Eu deveria saber - murmurei. - Como? Nem eu pude dizer na poca. De qualquer forma, voc desconfiou daquele Bob Goodman... Se esse mesmo o nome dele. Lembra dos sapatos dele? - Lembro, mas isso muda tudo - eu disse. - O verdadeiro FBI no est atrs de Kiki. Eles nem sabem quem ela . - O que vamos fazer? - perguntou Oona. - No tenho a menor idia - eu disse a ela. *** Se havia uma coisa que eu podia fazer. Na noite seguinte, fui ao hospital St. Vincent durante o horrio de visita para dar uma olhada de visita para dar uma olhada em Mitzi Mulligan. Fiquei surpresa ao encontrar Mitzi de banho tomado, enfiando seus pertences em uma sacola de plstico. - Est se sentindo melhor? - perguntei. Mitzi deu um pulo ao ouvir minha voz. Havia algo de diferente nela e no era s constrangimento. Mitzi sabia de alguma coisa.

- Oi, Ananka. - As mos de Mitzi tremiam e ela no conseguia me olhar nos olhos. - Ento recebeu alta? - Recebi. Desculpe, mas no tenho tempo para conversar. Meu pai est esperando por mim no txi. Mas obrigada pro me trazer ao hospital. - No precisa falar nisso - eu disse. - Tenho certeza de que agi feito uma idiota. - No foi culpa sua - tentei tranqiliz-la. - Voc foi drogada. - to constrangedor. - Ela pegou a sacola de plstico, ansiosa para escapar do quarto. Eu a detive na porta. - Mitzi, tem uma coisa que eu preciso saber. Pode me contar alguma coisa sobre as pessoas que te seqestraram? - perguntei. O rosto de Mitzi ficou plido. - No - anunciou ela numa voz arrastada e estvel que parecia ensaiada. - J contei tudo o que sei polcia. Uma enfermeira entrou no quarto com um primoroso buqu de flores nos braos. - Bem a tempo - cantarolou ela, passando as flores a Mitzi. - Antes tarde do que nunca, como dizem. Mitzi abriu o envelope que estava afiado entre dois lrios. Dentro havia outro envelope pequenininho. - Est com o seu nome - disse Mitzi, me passando o envelope com a mo trmula. Puxei o carto. No havia assinatura, mas a letra era inconfundvel. Fifth Avenue, 350, 86 andar, 21h, dizia. Olhei o relgio. Eram oito da noite. *** Uma hora depois, eu estava parada no piso de observao do octogssimo sexto andar do Empire State Building, olhando a cidade. Uma tempestade

estava vindo do sul. Todos os turistas tinham entrado, deixando-me sozinha, atacada por gotas de chuva que golpeavam meu corpo de todas as direes. Curvando-me na beira, eu vi as luzes da cidade desaparecerem enquanto nuvens escuras cercavam o arranha-cu. Logo, o piso de observao era uma ilha no cu. A cada poucos segundos, as nuvens explodiam com relmpagos. Um raio atingiu a agulha que se erguia da ponta do prdio. Por uma frao de segundo, foi atravessada por veias azuis de eletricidade. Uma ave que tinha procurado abrigo do temporal caiu do ressalto superior do prdio. Tombou com um baque a meus ps, morta e soltando fumaa. Uma figura estava parada em um dos telescpios que cercavam o piso de observao. Vestida numa capa impermevel preta e de bon preto, ela se curvou e olhou pelas lentes do telescpio. Quando me aproximei, ela olhou para mim. Com toda a excitao no herbanrio, eu no tinha percebido o quanto Kiki mudara nos dois anos desde que eu a vira. Ela no estava mais do que alguns centmetros mais alta, mas de certa forma parecia ter mais de 14 anos. Seu cabelo sem cor passava dos ombros e seu rosto tinha perdido a aparncia de elfo. Com a pele translcida e as mas do rosto pronunciadas, ela era encantadoramente bonita. A nica maquiagem que usava era um brilho labial do mesmo tom dos rubis em suas orelhas. - Quer dar uma olhada? - Kiki me conduziu ao lugar onde ela estava, e eu olhei pelo telescpio. Atravs de um espao entre as nuvens, eu podia ver a esttua de Washington Irving, que ficava no parque na frente do meu prdio, a mais de quarenta quadras de distncia. - engraado. Toda vez que vejo essa esttua sempre penso nele deitado na lama no fundo do buraco. - Havia um toque de nostalgia na voz de Kiki. Olhei para cima e vi a chuva correndo por seu rosto plido. - Quando foi que voltou de Hong Kong? - perguntei. - Hong Kong? Eu no saio de Nova York h anos. - Depois ela riu. - Acho que voc caiu nessa, no final das contas. - Ca no qu? - O carimbo postal na carta que mandei Capybaras Corportion. Eu fiz um filme em Chinatown com um diretor de Hong Kong. Pedi a ele para mandar a carta quando voltasse para a China. Inteligente, no acha? - Brilhante. Como voc sabia que eu estava no hospital? - eu quis saber. - Da mesma forma que sempre sei onde voc est. - Ela riu novamente. Depois, vendo minha expresso sria, acrescentou: - Voc no espera realmente que eu te conte todos os meus truques, espera? Isso no acabaria com mistrio? - T legal. No me conte. Eu no ligo. O que voc quer?

- Sua ajuda - disse ela. - Se quisesse minha ajuda, no devia ter fugido quando eu a vi em Chinatown. - Desculpe por isso, Ananka. No era a melhor hora para uma reunio. Desviei os olhos dela e fitei as nuvens. - Olha, Kiki. Eu sei que voc roubou a Chinatown Savings and Loan, e sei que voc agora est atrs do NYCMap. Caso tenha se esquecido, no somos mais amigas. No tenho nenhum interesse em me juntar a voc em sua vida de crimes. Vou te entregar para a polcia se tiver que fazer isso. Kiki suspirou. - Eu no sou ladra, e sou mesmo sua amiga. Voc que no sabe disso. Eu no entrei na Cidade das Sombras desde a exploso e nunca roubei ningum. O que eu ia querer com um monte de casacos de mink? Eu nem uso peles. - E os seqestros? - Voc acha sinceramente que eu seqestrei Mitzi Mulligan? At drogada ela me mata de tdio. No consigo nem pensar em nada que eu queira tanto assim. - Ento no tem nada a ver com nada disso? - Pelo contrrio, minha querida srta. Fishbein. Estou planejando resgatar Penelope Young, a menina que ainda est desaparecida. Quem melhor para encontrar uma menina de 14 anos do que outra menina de 14 anos? - Os pais de Penelope esto com FBI e praticamente todos os policias de Nova York esto procurando por ela. Por que iam precisar de voc? - Porque os Young querem a filha de volta e podem estar dispostos a pagar o resgate. E se o FBI soubesse qual era o resgate, nunca deixariam que isso acontecesse. por isso que os Young no mostraram o bilhete de resgate s autoridades. - O resgate o NYCMap, no ? - Vejo que voc andou fazendo suas investigaes. A me de Penelope tem acesso camada intermediria do mapa... Aquela que mostra tudo no nvel da rua em Manhattan. - Deixe-me adivinhar... O pai de Mitzi Mulligan tem a camada inferior. Foi por isso que a libertaram. Ele pagou o resgate. - Exatamente.

Andei at a beira do piso de observao e vi os golpes dos relmpagos na distncia. Eu odiava admitir isso, mas tudo o que Kiki dissera tinha sentido. - Ainda tem uma coisa que no entendo - anunciei. - Quem roubou a Chinatown Savings and Loan? Kiki veio se postar do meu lado. - Ainda no sei. Mas voc tinha razo em pensar que havia uma ligao entre os crimes. S que no fui eu. - Se a ligao no voc, o que ? - Isso - disse Kiki, pegando do bolso o mesmo frasco que eu a vira pegar no herbanrio. - Quando encontrei o drago que Mitzi Mulligan deixou para trs na Doyers Street, reconheci o cheio que havia dentro dele. Era Maa do Diabo. - Achei que conhecia o cheiro - admitiu, querendo ter deduzido isso eu mesma. - Mas por que Mitzi estava levando removedor de verrugas? - A Ma do Diabo no s removedor de verrugas. O ingrediente principal um poderoso narctico chamado mandrgora. ilegal, mas contrabandeado para Chinatown e vendido nos herbanrios. Eu desconfiei que os seqestradores estava usando a droga em suas vtimas. No havia como uma pessoa como Mitzi usar drogas voluntariamente. Mas a Ma do Diabo pode ser colocada em uma bebida doce sem que a vtima suspeite de nada. E no seria preciso mais do que duas colheres de ch para derrubar algum. - Me deixe entender isso direito. Voc acha que os contrabandistas que quase entraram na Cidade das Sombras agora esto atrs do NYCMap? - No, s estou dizendo que pode haver uma ligao entre os roubos e os seqestradores. Vamos ter que pedir a DeeDee para fazer alguns testes, se quisermos ter certeza de que era Ma do Diabo dentro do drago de Mitzi. Um surto de raiva me atingiu com a meno do nome de DeeDee. S porque Kiki no era a responsvel pelo roubo e pelos seqestros, no queria dizer que fosse inteiramente inocente. - Acha que DeeDee vai ajudar a voc? Se liga, Kiki. Voc quase a matou. - Aquilo foi um erro - disse Kiki com voz baixa. - Eu jamais quis colocar uma de vocs em perigo. Havia uma coisa que eu achava que tinha que fazer, e me esqueci do que era realmente importante. Vocs eram as nicas amigas que eu tinha. Eu devia colocar a segurana de vocs em primeiro lugar. Senti a raiva escapando de mim. O remorso de Kiki parecia autntico e era a prova que eu estava procurando - prova de que ela era um ser humano de verdade. Ainda assim, eu no ia facilitar as coisas para ela. Ela estava por

baixo

eu

no

pude

resistir

lhe

dar

um

chutezinho.

- Amigas? - Eu bufei. - Voc nem esperou para ver se DeeDee estava bem. Simplesmente desapareceu. E voc ficou com o nosso ouro. Est maluca se acha que Luz vai perdoar voc por isso. - Eu no fui embora - insistiu Kiki. - Estava escondida. No tive escolha. E sei que no faz nenhuma diferena, mas eu acompanhei DeeDee de perto. Ligava para o hospital todo dia para saber do progresso dela. - Como que a gente ia saber disso? Nenhuma de ns soube nada de voc por dois anos. No acha que podia ter ligado ou mandado um e-mail? - Tem umas pessoas perigosas atrs de mim, Ananka. Eu no podia colocar vocs em perigo. Se elas pensassem que vocs sabiam de alguma coisa, iriam atrs de vocs tambm. - Como assim? Quem est atrs de voc? E por que voc est disposta a nos colocar em perigo agora? - No posso te contar quem est atrs de mim, mas isso no importa. No entende? Tem mais coisas em jogo desta vez. No se trata mais s da Cidade das Sombras. Se as pessoas erradas puserem as mos no NYCMap, todo mundo em Manhattan pode ficar com srios problemas. - Isso tudo perigoso demais, Kiki. Fique com os filmes de kung-fu e deixe a polcia fazer seu trabalho. - Como a polcia pode fazer seu trabalho quando nem tem idia do que os seqestradores esto procurando? Ns duas sabemos que a me de Penelope Young no vai contar a eles sobre os bilhetes de resgate. Ela s quer a filha de volta. E pode imaginar os policias acreditando em ns? Pense nisso, Ananka. Voc pode conviver consigo mesma se os criminosos conseguirem o NYCMap, e voc sabendo que no fez nada para impedi-los? Que voc nem sequer tentou? - Por que eu devia confiar em voc? - perguntei. - Voc mentiu sobre ser neta de Augustus Quackenbush. Mentiu sobre ser aluna da Atalanta. Pelo que sei, voc no nos contou a verdade sobre nada. - Parece que a Oona abriu o bico. E vem me falar de sigilo falsrio-cliente. No posso fazer voc confiar em mim, Ananka. Tudo o que posso fazer te contar o que sei e deixar que voc tome a deciso sozinha. - Mas por que precisa de mim? - No posso achar Penelope sem voc - disse Kiki. - Voc tem uma coisa de que preciso. - O qu? O mapa da Cidade das Sombras?

- No, embora o mapa possa ser til. Preciso das Irregulares. E voc a nica que pode convenc-las a ajudar. - Tem certeza, de que no est atrs da Princesa novamente? - perguntei. Kiki fez uma careta. - Ah, Sidonia. Como ela est? - M, chata, ftil, idiota. Uma perda completa de tempo para voc. - Isso o que voc acha. Mas se est preocupada com Sidonia, prometo que ela a ltima coisa em que estou pensando agora. - Jura? Kiki levantou a mo minscula. - Pela minha me morta - disse ela solenemente. CAPTULO TREZE Os bailes Bannerman Se a essa altura voc estiver meio confusa, no seja dura demais consigo mesma. A vida nos confunde mesmo, e qualquer uma que afirme ter todas as respostas deve ter descoberto as respostas erradas. Seria Kiki Strike uma criminosa ou s uma vingadora bem-intencionada? Odeio ter que admitir, mas eu no fazia a menor idia. Quando samos do piso de observao do Empire State Building, a nica coisa de que eu tinha certeza era que eu no sabia absolutamente nada de Kiki. medida que nosso elevador descia para o nvel da rua, eu me perguntava quanto tempo Luz levaria para montar um detector de mentiras. Cheguei a considerar pedir a DeeDee para produzir um lote de soro da verdade. Mas quando chegamos no saguo, eu sabia que no havia como evitar a maior deciso da minha vida. Ou ajudaria Kiki, ou a impediria. Como lder das Irregulares, era uma deciso que teria de tomar sozinha. - Como vou entrar em contato com voc? - perguntei. - Se vai ajudar, pode me encontrar na esquina noroeste da rua 56 com a Terceira Avenida, amanh, ao meio-dia - disse Kiki. - l que mora Penelope Young. Tenho um encontro com a Sra. Young. Ela acha que tenho informaes sobre a filha dela. - Eu ainda no sei por que devo confiar em voc - repeti. A resposta de Kiki foi curta e grossa.

- No confie em mim, Ananka - disse ela. - Confie em si mesma. As portas do elevador se abriram e Kiki desapareceu. Pensei que ela estivesse brincando, at que percebi que era um excelente conselho. Embora sempre se falasse nisso como uma piada, havia uma forma peculiar de percepo extra-sensorial conhecida como intuio feminina. Toda mulher na terra nasce com ela. Para falar com simplicidade, a intuio feminina uma voz dentro de sua cabea que sussurra que seu novo namorado pode ter ms notcias, que voc no deve pegar o atalho por aquele beco escuro, ou que sua irm andou mexendo nas suas coisas de novo. Se voc aprender a prestar ateno voz, provavelmente vai descobrir que em geral ela acerta. claro que no estou sugerindo que todas as mulheres tenham poderes sobrenaturais. Infelizmente, s algumas de ns prevem o futuro ou lem a mente das pessoas. Mas prefiro pensar que o resto de ns de detetives naturais. Ao dar ateno aos pequenos detalhes, percebemos quando uma coisa no est muito certa - mesmo que no possamos apontar precisamente o que . Enquanto eu esperava por um metr para o centro, aceitei o conselho de Kiki e ouvi minha intuio. Quando o trem encostou na estao com uma lufada de ar quente, a vozinha dentro de minha cabea me disse para me preparar para outra aventura. *** Os pais de Penelope Young moravam em um dos arranha-cus reluzentes que formam a famosa silhueta de Manhattan. A distncia, o prdio parecia perfeitamente slido e confiavelmente moderno, mas as aparncias em geral enganam. De acordo com um porteiro idoso com um uniforme pudo, a eletricidade no saguo tinha acabado h dias. Ele nos guiou com uma lanterna a um elevador que sacolejava, balanava e sacudia com o tipo de baques misterioso que ningum gosta de ouvir quando est suspensa a centenas de metros do cho. Quando chegamos ao andar de Penelope Young, descobrimos que o carpete do corredor tinha manchar antigas e vrias maanetas haviam sido arrancadas das portas dos apartamentos. Batemos na porta dos Young e uma mulher alta, de cabelo laranja, atendeu. Os olhos dela estavam injetados e o nariz inchado. Ela enxugou uma lgrima com o leno. - Ol, Sra. Young - disse Kiki. - Obrigada por nos receber. - bom ver vocs, meninas. Entrem, por favor. - Ela nos levou pelo apartamento e gesticulou para um sof na sala de estar. Uma brisa soprava por uma rachadura grande na janela. - Disse que sabe alguma coisa sobre o desaparecimento de Penelope? Vocs so amigas dela?

- No - disse Kiki. - Nem conhecemos a Penelope. Mas sabemos por que ela foi seqestrada, Sra. Young, e gostaramos de fazer algumas perguntas senhora. A me de Penelope parou de fungar. - Se for uma brincadeira, no nada engraada. Talvez vocs duas devam ir embora disse ela. - Vamos sair se a senhora nos pedir, mas a no ser que nos conte o precisamos saber, nossa prxima parada ser o FBI. Eles podem achar interessante que a senhora esteja escondendo deles o bilhete de resgate - respondeu Kiki. - Bilhete de resgate? - disse a me de Penelope, tentando parecer surpresa. Ela precisava de mais prtica como atriz. - , Sra. Young. Aquele que exigia o NYCMap. - Como sabe disso? Voc veio aqui para me chantagear? - Chantagem no um palavro assim to feio, Sra. Young - disse Kiki. - Posso lhe garantir que s o que temos em mente o bem-estar de Penelope. Se estiver disposta a conversar conosco, podemos ajudar a encontr-la. - Mas eu no tenho nada a dizer a vocs - gemeu a mulher. - Penelope simplesmente desapareceu. - Na noite em que Penelope foi seqestrada, o porteiro a viu saindo do prdio vestida com uma roupa de festa amarela. Tem alguma idia de onde ela poderia estar indo? - perguntou Kiki. - No. - A mulher parou para chorar. - Penelope nunca ia a lugar nenhum sem a minha permisso. Ela uma boa menina. Uma filha perfeita. To tranqila e tmida. Eu nunca tive problemas com ela. - A Sra. Young desabou, e passamos cinco desagradveis minutos vendo-a chorar. - Acho que no estou preparada para ser chantageada hoje - disse-nos ela entre as fungadas. - Eu entendo, Sra. Young. Neste caso, vamos direto ao assunto. Posso dar uma olhada no bilhete de resgate? A Sra. Young pegou um envelope em uma mesa prxima antes de irromper em lgrimas novamente. O bilhete era manuscrito em um papel caro. Ns, os seqestradores, temos o prazer de lhe fazer esta oferta: Penelope Young em troca da camada 2 do NYCMap. As instrues chegaro sem demora. - Eles fizeram algum outro contato? - perguntou Kiki.

- No - gemeu a mulher. - Obrigada, Sra. Young - disse Kiki, levantando-se do sof. - Entraremos em contato. Nesse meio-tempo, gostaria que a senhora me ligasse se souber alguma coisa dos seqestradores. Ela passou Sra. Young um carto de apresentao. Eu quase ri quando vi o que dizia: Kiki Strike, detetive particular. - Ento agora voc detetive? - zombei de Kiki depois que estvamos no elevador range-range. - Tipo a Nancy Drew? - Nancy Drew era s uma amadora - fungou Kiki, como se estivesse ofendida com a comparao. - Eu sou pra valer. O que achou da Sra. Young? Alguma idia? - Algumas. Primeiro, qualquer um que pense que sua filha uma criana perfeita no estava prestando muita ateno. Penelope fugiu de casa, como fez Mitzi Mulligan eu disse. - Exatamente a minha concluso - concordou Kiki. - Mais alguma coisa? - Nossos seqestradores no so exatamente ordinrios. O papel do bilhete era caro. A caligrafia era soberba. E que tipo de vagabundo usa a expresso sem demora? - Ento voc acha que pode convencer as Irregulares a ajudar? - Espero que sim - eu disse a ela, cruzando os dedos no bolso e rezando para termos sorte. *** Como Luz provavelmente ia fazer um escndalo, falar com as Irregulares como um grupo no seria a atitude mais inteligente. Em vez disso, optei pela estratgia dos estadistas e generais da guerra do mundo - dividir para conquistar. Ns visitaramos cada uma das Irregulares separadamente para defender nosso argumento. Os poderes de persuaso de Kiki passariam por uma prova, mas se estivssemos as duas juntas, poderamos ter uma chance de convenc-las. Oona foi a primeira de nossa lista. Eu no achava que ela arrumaria muita briga, e Kiki pensava que ela podia nos contar alguma coisa sobre o drago que Mitzi Mulligan estava levando na noite em que eu a encontrei na Doyers Street. Ento, depois de nossa breve entrevista com a Sra. Young, Kiki e eu fomos para o local de Oona - o salo Golden Lotus.

Como muitos negcios de classe, no havia placa indicando a entrada e s os conhecidos eram bem-vindos para fazer uma visita. L dentro, o salo parecia o tipo de spa onde se pode encontrar uma imperatriz romana fazendo depilao no buo. As paredes eram decoradas com murais que pareciam antigos, e um mosaico no cho representava um sacerdote perdido num transe. Clientes ricas recostavam-se em poltronas confortveis, fofocando com as amigas enquanto jovens com jalecos brancos e simples pintavam suas unhas de cores espalhafatosas. Uma mulher elegante nos parou na porta. - Posso ajud-las? - perguntou ela com um sotaque que variava entre o norte da Itlia e Dakota do Norte. Embora tudo na aparncia dela tivesse a inteno de transmitir esnobismo e estilo, eu sabia que ela era apenas uma atriz que Oona contratara para a recepo do salo. - Estamos aqui para ver Oona. Somos associadas dela - informei mulher. Pareciam palavras mgicas. Um sorriso lampejou por seu rosto. - Certamente - piou ela. - No momento, a Srta. Wong est com uma cliente. Sentem-se, por favor, e vou informar a ela que esto aqui. Querem beber alguma coisa? - Dois cafs au lait, se no se importa - disse Kiki, olhando para a frente com um sorriso malicioso na cara. Eu segui seus olhos e descobri Oona curvada sobre as unhas de uma mulher de terninho Chanel que estava cochichando com uma amiga na mesa ao lado. As duas mulheres mais velhas haviam feito tanta plstica que no pareciam mais humanas. Uma parecia um inseto gigante de peruca, e a outra podia passar por uma extraterrestre feia. Enquanto passa a deslizando por Oona para pegar nossos cafs, a hotess assentiu para a chefe de forma quase imperceptvel. Oona olhou para cima e nos viu esperando. No traiu sua surpresa ao ver Kiki sentada no sof, embora eu pensasse t-la visto reprimir um sorriso. - Sempre desconfiei que Oona podia ser um gnio das finanas - disse Kiki. - os negcios parecem estar indo muito bem - observei. No havia lugar vago no salo. - Ento ela no te explicou o esquema dela? - O erguer de sobrancelhas de Kiki me dizia que ela sabia de alguma coisa que eu no sabia. - Esquema? - perguntei. - Ela no disse nada de esquema nenhum. Voc sabe como Oona pode ser cheia de segredos. Eu a conheo h mais de dois anos e ainda no sei onde ela mora. - Bom, muito fcil deduzir o que ela est aprontando. D uma olhada em

todas as meninas que trabalham aqui. Tirando a mulher da porta, o que elas tm em comum? Olhei a loja. - Todas so jovens, e todas so chinesas - eu disse. - Mas Oona tambm . No vejo nada de extraordinrio nisso. - Talvez no. Agora d uma olhada em todas as mulheres que esto aqui para fazer as unhas. V alguma coisa em comum? Meus olhos passaram por dezenas de clientes ricas. Todas estavam batendo papo como se no houvesse mais ningum no ambiente. - Elas trouxeram as amigas? - . E por que elas se sentem to vontade para fofocar na frente das mulheres que trabalham aqui? - Eu observei Oona, que estava aplicando, em silncio, os ltimos toques na manicure da cliente. De repente entendi o que ela estava fazendo. - As clientes de Oona acham que as chinesas que trabalham aqui no falam ingls - eu disse. - Ento elas contem tudo na frente delas. - Exatamente. Oona no est s pintando as unhas da mulher, est ouvindo tudo o que a mulher diz. Fofocas, dicas de aes, pode escolher. Oona s uma mosca na parede. E tambm as outras, alis. Este salo tem mais moscas do que a lixeira da cidade. E todas esto coletando informaes que Oona pode usar. Aposto que ela at grampeou as funcionrias. - Meus Deus, tem razo - eu disse enquanto a falsa italiana voltava com duas xcaras fumegantes de caf au lait. - Oona um gnio. Bebemos nossos cafs e observamos. Oona curvar-se para a cliente e aceita uma gorjeta com um sorriso. O inseto e a amiga ET marcharam por ns a caminho da porta. Oona seguia atrs delas. - Vocs entrar? - perguntou Oona, com um forte sotaque, gesticulando para os fundos da loja. Ns seguimos atrs dela, passando por um monte de mulheres imersas em conversas, e entramos em um escritrio nos fundos do prdio. Assim que a porta se fechou, Oona tirou o avental. - Ora, ora. Olha s quem agora est toda adulta - disse ela a Kiki. - No nos vemos h muito tempo, D para acreditar que aquela galinha velha me deu uma gorjeta de dois dlares? Gente rica pode ser to vulgar. - Ainda assim, desconfio que a experincia valeu o seu tempo - disse Kiki com um sorriso. - Ela contou uma histria engraada sobre a filha ter sido expulsa da escola. A

idiota contratou algum para fazer os exames de aptido para ela. Ela podia ter se safado, se no fosse um cara de 40 anos com cabelos grisalhos e barba. Eu tive que prender a respirao para no rir com essa. Ah, sim, e vocs podem querer comprar aes de uma empresa chamada Frem-Tex Pharmaceuticals. O ex-marido dela disse que est prestes a lanar um remdio milagroso que cura a calvcie feminina. E o tamanho de minha conta bancria a prova de que ela raramente erra. - Voc tem uma operao e tanto por aqui - eu disse. - Vocs no acreditam realmente que s fico sentada pintando unhas toda tarde, no ? - Eu devia ter adivinhado. - , devia mesmo - concordou Oona. De repente, sua expresso ficou sria e ela olhou para Kiki. - Mas no acho que seja este o motivo de sua visita. O que voc est fazendo aqui? - Sempre sem papas na lngua, no , Oona? - disse Kiki. - No gosto de perder tempo. Afinal, tempo dinheiro. Deixei Kiki se explicar, divertindo-me ao ouvir Oona inund-la de perguntas. Por fim, Oona comeou a ceder. - O que voc acha, Ananka? - ela me perguntou por fim. Eu dei de ombros. - Eu estou aqui, no estou? - Luz no vai gostar disso. - Luz sabe melhor do que ningum como o NYCMap pode ser perigoso. Ela vai entender. Oona no parecia l muito convencida. - Fico feliz por no ser eu quem vai ter de convenc-la. E a, como posso ser til? - perguntou ela a Kiki. - D uma olhada nisso. - Kiki abriu a mochila e pegou o drago de bronze de Mitzi Mulligan. A cara Oona ficou cinzenta. - Acho que voc j viu esse tipo de coisa - disse Kiki. - Fu-Tsang - disse Oona num tom sombrio. - Existem nove drages chineses. O Fu-Tsang o drago que guarda tesouros ocultos. Voc disse que Mitzi Mulligan estava com isso? - perguntou ela.

- . Oona pegou o drago da mo de Kiki. - Este pode ter mais de mil anos. J vi figuras de bronze parecidas que foram roubadas de tumbas antigas na China e contrabandeadas para os Estados Unidos. A maioria inestimvel. Mas esta at mais interessante. Existe uma gangue em Chinatown que faz a maior parte do contrabando. O lder deles um velho chamado Lester Liu, e eles usam este drago como smbolo. - Eles contrabandeiam outra coisa, alm de drages? - perguntou Kiki. - Sim - disse Oona. - Drogas? - sugeriu Kiki. - claro. A gangue Fu-Tsang contrabandeia qualquer coisa que possa ser vendida. Numa semana, drogas; na outra bolsas de grife falsificadas. E isso s o comeo. Ficaria surpresa com o que as pessoas esto dispostas a comprar em Nova York. - Sabe onde encontr-los? - Esperamos que Oona respondesse. Eu percebi, pela expresso de Oona, que havia alguma coisa que ela no estava nos contando. - No - disse ela. - Lester Liu saiu da cidade h alguns anos. Dizem que comanda uma gangue de Xangai. E no sei se devamos procurar pelo resto dos Fu-Tsang. Eles no so muito simpticos. - No vou me esquecer disso. Ah, mais uma coisa. - Kiki pegou uma folha de papel dourado. EU me lembrei de ter visto a mesma folha voar para o cho quando Mitzi deixou cair a bolsa. - Mitzi tambm levava isto. - Ela passou o papel a Oona. S podamos ler as letras BANN. - um convite - Oona nos informou, seu humor mais leve. - Duas garotas estiveram aqui ontem. Elas devem ter uns 16 anos. Uma delas tinha um convite igual. Pelo que ouvi, h uma srie de festas de elite chamadas de "Bailes Bannerman". So ultra-secretas. S crme de la crme convidado. Parece estranho, mas as meninas ficaram falando de barcos. Acho que as festas podem ser dadas em uma ilha. - Isso faz sentido - eu disse. - Existe uma ilha de Bannerman no meio do rio Hudson, ao norte da cidade. Tem um castelo que ficou abandonado por anos. Mas como Mitzi Mulligan ou Penelope Young conseguiram um convite para uma festa dessas? Elas esto mais para leite desnatado do que para crme de la crme. - As festas eram uma isca - disse Kiki. - Foi l que elas foram seqestradas. Sabe quem est dando os Bailes Bannerman? - perguntou ela a Oona.

- No acho que minhas clientes saibam quem mandou o convite. - Como era a garota? - perguntei. - Um verdadeiro p no saco. Ficava mudando de idia sobre a cor do esmalte que queria. Mas tirando isso, no tinha nada de extraordinrio. S outra loura mimadinha. Recebemos umas vinte todo dia por aqui. Acho que o pai dela chefe dos bombeiros. - Caramba - disse Kiki. - Mas isso que sorte. - , como que a filha de um bombeiro aparece com dinheiro suficiente para sair com a turma do Baile Bannerman? - perguntei. - Ns que temos sorte, Ananka - corrigiu-me Kiki. - Um chefe dos bombeiros pode no ser milionrio, mas teria acesso camada superior do NYCMap. - Ento a filha dele pode ser a prxima vtima - eu disse. - Lembra do nome da garota? - perguntou Kiki a Oona. - De cabea no, mas deve estar na agenda. - Ela disse quando seria a festa? - perguntou Kiki. - Disse. Na sexta-feira. - J estamos na tera - eu gemi. - Temos que chegar nela primeiro - disse Kiki. - Uma de ns ter que ir ao Baile Bannerman no lugar dela. *** O nome da menina era Tyler Deitz. Oona ligou para o nmero que ela deixou para confirmar a hora marcada no Golden Lotus. Com seu sotaque chins mais forte, Oona disse me da menina que Tyler tinha se esquecido de um livro da escola no salo. Se ela tivesse o endereo, ficaria feliz em mandar o livro por um mensageiro. A mulher no se importou em dar o endereo a uma perfeita estranha, e cinco minutos depois estvamos em ao. Ns trs fomos para o prdio de Tyler no Upper East Side e esperamos do outro lado da rua que ela sasse. Oona identificaria a garota certa e a Vespa de Kiki nos permitiria segui-la aonde quer que ela fosse. Era o que podamos fazer sozinhas. No tinha sentido falar com a menina se os pais dela estivessem por perto.

Depois de uma hora de uma espera no-to-paciente, vimos uma menina de aparncia antiptica e cabelo louro comprido sair do saguo do prdio e acenar para um txi. - ela - disse Oona. - Boa sorte. Kiki e eu pulamos na scooter. - Amanh noite. s oito. Na casa da Ananka - gritou Kiki para Oona. Depois, com um aceno rpido, disparamos em busca de nosso prmio. Se voc pretende seguir pessoas em um ambiente urbano movimentado, eu recomendaria investir em uma scooter. Enquanto o menor dos carros pode ficar preso no trnsito, uma scooter lhe permite evitar qualquer obstculo. Kiki pode ser nova demais para ter carteira de motorista, mas j era uma mestra na Vespa. Com pouco esforo, e sem aparentar nenhum medo, ela passou zunindo por txis kamicases, ciclistas desajeitados e homens com carrinhos de beb. Eu me segurava enquanto acelervamos pelas ruas, tentando acompanhar o txi que estava desperdiando sua vocao de piloto de testes profissional. Quando j estava perdendo toda a sensibilidade em meu traseiro, o txi de Tyler freou com os pneus cantando diante de uma loja de departamentos em midtown. Kiki encostou a Vespa no meio-fio e vimos Tyler sair do carro de desaparecer dentro da loja. Tirei o capacete e comecei a segui-la, mas Kiki pegou meu brao. - Calminha a, Ananka - ela me disse. - No temos pressa nenhuma. Ns sabemos bem onde encontr-la. Ela no vai a lugar nenhum por enquanto. Demos com Tyler no quinto piso. Era o meio-dia de uma quarta-feira de vero e a loja estava quase deserta. S algumas vendedoras vagavam sem rumo entre as prateleiras de roupas. Tyler estava indo para uma das cabines de prova, seguida por uma vendedora cujos braos estavam tensos sob uma pilha de vestidos de festa. Kiki pegou vrios artigos ao caso de uma das prateleiras e os atirou para mim. - O que acha de experimentarmos umas coisinhas? Uma olhada em seu sorriso perverso e eu sabia que o que ela estava aprontando no era bom. Uma vendedora nos orientou para a sala de prova ao lado da de Tyler. Assim que ficamos sozinhas com nossa nova amiga, Kiki bateu na porta dela. - Entrei mais uns vestidos de que voc pode gostar - disse ela menina do outro lado. A porta se abriu um pouco e Tyler espiou para fora. - Quem so vocs? - perguntou ela grosseiramente quando nos viu.

- Suas fadas-madrinhas. - Kiki empurrou a porta para abrir, empurrando tambm a menina para o banco no fundo da cabine. - O que... - Tyler comeou a gritar, mas Kiki levantou um dedo aos lbios e sacudiu a cabea devagar. - Eu no faria isso se fosse voc. Uma ligao rpida para seus pais contando seus planos para a sexta noite, e duvido que voc v ver necessidade de um desses vestidos aqui. Tyler olhou para ns do banco. Tinha muita coragem,, para algum que estava s de suti e calcinha. - O que vocs querem? - disse ela com rispidez, mantendo o tom de voz baixo. - O convite - disse Kiki. - Como que...? - No me faa perder tempo. No importa como eu sei. S me entregue. - De jeito nenhum - disse a menina. - Quer dizer, mesmo que eu quisesse dar a voc, eu no ia poder. Deixei em casa. - Voc burra, com toda a certeza, mas no idiota o bastante para deixar uma coisa dessas para trs, onde sua me abelhuda pode achar. Me d sua bolsa - ordenou Kiki. Tyler bufou. - Saia daqui ou vou gritar por socorro. Kiki se curvou, aproximando-se da menina, at que as duas estavam se tocando pelo nariz. - Se no me entregar a bolsa, vai precisar mesmo de ajuda. - No havia dvida nas palavras de Kiki Strike. A menina atigou a bolsa para Kiki. Misturada com os cartes de crdito, o brilho labial e chicletes havia um convite dourado. Kiki pegou o envelope na bolsa sem tirar os olhos de Tyler. - Se importaria de dizer como conseguiu isso? - Veio pelo correio - disse a garota irada. - Tem endereo de resposta? - perguntou Kiki. - No tinha nenhum. - Voc j sabia dos Bailes Bannerman antes de receber o convite?

- Ouvi um pessoal falando deles na escola. S as pessoas mais populares tinham convite. - Caraca. Burra e iludida. Seus pais devem ter tanto orgulho de voc... - Voc no sabe do que est falando - disse Tyler. - Para sua informao, sou uma aluna com distino. - E quem no ? Uma macaco falante pode ganhar distino na maioria das escolas. Agora, vamos sair e deixar que voc se vista. Recomendo que fique de boca fechada at irmos embora. Caso contrrio, minha amiga gnio, esse pedacinho de papel vai parar nas mos de sua me, junto com uma sugesto de que ela fique de olho na garotinha dela. - Pode ir. Leve o convite. Nunca vai conseguir entrar - escarneceu Tyler com o que lhe restava de audcia. - Vai ter gente que eu conheo na festa, e voc no nada parecida comigo. - Ah, verdade. O que me lembra uma coisa - eu disse. - O qu? - rebateu nossa amiga seminua. Saquei uma cmera que tinha pego emprestado com Oona. - Diga giz - eu disse a ela. Quando subimos na Vespa, o relgio do painel dizia 1h30, Betty estava esperando por mim na minha casa para um caf s duas horas. Era a segunda Irregular em nossa lista, e agora era a pessoa mais importante que deveramos conhecer. Sem o uso das habilidades incomuns de Betty, teramos pouca chance de ir ao prximo Baile Bannerman. Menos de dois minutos depois de termos estacionado na frente do meu prdio, Betty chegou porta vestida como uma ardente danarina de flamenco. Quando viu Kiki Strike parada atrs de mim no corredor, ela congelou. Por um momento, pensei que ia se virar e sair, mas em vez disso ela se aproximou de Kiki e lhe deu um abrao. - Eu sabia que voc ia voltar - disse ela. - Nunca acreditei que voc fosse assassina. - Como ? Em menos de 24 horas fui acusada de ser ladra e seqestradora, e agora sou assassina? - Kiki arqueou uma sobrancelha e olhou para mim como quem pede explicaes, mas se ela no ia me contar tudo, eu certamente no ia me abrir para ela tambm. - uma longa histria - eu disse. - Aposto que sim. Adoraria ouvir um dia desses - disse Kiki.

Levei alguns minutos para informar a Betty o que tnhamos sabido at ento. Os seqestradores estavam atrs do NYCMap e j haviam conseguido parte dele com o pai de Mitzi Mulligan. E ns acreditvamos que Mitzi e Penelope Young poderiam ter sido atradas para os Bailes Bannerman e drogadas com a Ma do Diabo. - Como vamos descobrir onde fica o cativeiro de Penelope? - perguntou Betty. - Uma de ns vai ao prximo Baile Bannerman disfarada de uma das convidadas - disse Kiki. - Esta Tyler Deitz - eu disse a Betty, passando a ela a cmera com a foto de Tyler. - Ela pode ser a prxima vtima. Betty analisou a tela por um momento. - S uma de ns pode passar por essa menina. - Quem? - perguntei. - Eu - disse Betty. - Obrigada pela oferta, mas no era isso que eu tinha em mente - disse Kiki. Aprendi a minha lio. Se eu puder evitar, no vou colocar nenhuma de vocs em perigo. Desta vez, vou assumir todos os riscos. - Pera um minuto, Kiki. Que altura tinha a garota? Um metro e sessenta e cinco? Um metro e setenta? - perguntou Betty, Kiki assentiu. - Um disfarce no pode ir to longe. Eu sinto muito, mas no acho que voc tenha altura suficiente. E as outras meninas exigiriam muito esforo. sempre melhor que um disfarce no d trabalho demais. - Neste caso, voc fica com a tarefa - disse Kiki. - E ser nosso dever ter certeza de que voc no foi drogada e seqestrada. - No estou preocupada. Eu confio em voc - disse Betty. Kiki sorriu. - Tudo bem, ento. Ao trabalho - eu disse a Betty. - Vamos nos reunir aqui s oito da noite de amanh para fazer os ltimos arranjos. Mas primeiro Kiki e eu precisamos fazer uma visita a DeeDee. *** Encontramos DeeDee em seu laboratrio no quarto, sentada em um banco, cercada de bqueres que arrotavam uma fumaa de cheiro estranho e bicos

de Bunsen que nunca descansavam. Roupas tinham sido atiradas aleatoriamente pelo quarto, e a maior parte estava coberta de substncias que nenhuma detergente podia lavar. Uma tigela de cereais de um ms que fora deixada no peitoril da janela de cereais de um ms que fora deixada no peitoril da janela comeava o processo de fermentao e borbulhava como um caldeiro de bruxa. E, um canto do quarto era dominado por uma pilha de restos de mas podres atiradas de lado por algum ocupado demais para localizar a lixeira. Quando nos viu, DeeDee largou um tubo de ensaio no cho, onde ele explodiu em chamas. Um jato fino de gua saiu de um sistema de canos preso ao teto e extinguiu o fogo. O sistema de asperso tinha sido um presente de Luz e salvou o laboratrio de DeeDee em vrias ocasies. Depois que o fogo foi apagado, no houve abraos nem palavras de perdo. DeeDee empurrou seus culos de segurana para trs, exibindo a cicatriz feia que desfigurava o rosto bonito. Ela nos convidou para sentar, esforando-se muito para assumir a persona de uma cientista sbria. Kiki a informou dos fatos, um por um. Ao terminar, sua voz ficou mais branda. - H mais uma coisa que tenho que dizer - disse Kiki a ela. - Lamentou muito pelo que aconteceu a voc na Cidade das Sombras. Deixei que as coisas sassem do controle. - Voc no foi a nica culpada - suspirou DeeDee. - Eu devia ter dado ouvido a Ananka quando ela disse que era perto demais da tubulao. Voc deu a ordem, mas era minha deciso detonar o explosivo. - No vai acontecer de novo - disse Kiki. - No isso que me preocupa - disse DeeDee, pensativa. - Todas ficamos mais velhas e mais sensataz. No amos cometer os mesmo erros. Mas antes que eu me arrisque novamente, quero saber uma coisa. Por que est fazendo isso? Da ltima vez, voc no nos contou o que estava procurando. Ns merecemos saber. Kiki encarou DeeDee com o melhor olhar de encantador de serpentes. - Eu ainda no posso te contar o que estava procurando da ltima vez. Queria poder, mas no posso. Mas acredite em mim quando eu digo que desta vez meu motivo simples. Ao manter o NYCMap longe das mos erradas, podemos estar salvando Nova York de um distino horrvel. - Ento isso? - perguntou DeeDee. - isso - garantiu-lhe Kiki. - Se Ananka vai te dar uma segunda chance, eu a apio. Mas se por acaso voc estiver nos usando novamente, vou pessoalmente dedicar minha vida a fazer voc sofrer.

Vindo de DeeDee, parecia srio. - Muito justo - disse Kiki. - Ento, tudo bem. O que precisa que eu faa? Kiki Strike passou a DeeDee o drago de bronze, junto com o frasco de Ma do Diabo que ela pegara no herbonrio em Chinatown. - Duas coisas - disse Kiki. - Primeiro, precisamos saber se a substncia dentro do drago corresponde Ma do Diabo. Se corresponder, teremos uma prova slida de que os ladres e seqestradores esto relacionados. Segundo, quando mandarmos Betty disfarada ao Baile Bannerman, haver uma boa possibilidade de ela ser drogada. Precisamos de uma antdoto para a Ma do Diabo. - Eu no conheo um antdoto, mas acho que tenho uma coisa que pode funcionar. Vou fazer alguns testes para ter certeza - disse DeeDee. - Quando vamos precisar dele? - s oito da noite de amanh - eu disse e ela. - As Irregulares vo se reunir na minha casa. *** Kiki e eu deixamos a pior tarefa por ltimo. No seria fcil convencer Luz a ajudar. Deixando a casa de DeeDee, seguimos para o leste, passando pelo limite noite do Central Park. Eu no ansiava pelo encontro e esperava no toparmos com o nome namorado de Luz, Attila. De acordo com DeeDee, a personalidade dele era to afrontosa quanto a de Luz, em cada centmetro, e seu histrico de prises era muito maior. Paramos diante de um prdio com uma camada fresca de tinta e um adorvel jardinzinho. Uma placa na campainha dizia simplesmente: A Oficina. Apertei o boto e a voz de Luz apareceu. - Ananka - gritei para o alto-falante e a porte se abriu. A oficina de Luz ficava no terceiro andar e subimos uma escada que tinha sido decorada com imagens coloridas de paisagens tropicais. A porta para a oficina estava aberta, e entramos sem bater. A antiga sala de estar do apartamento estava cheia de eletrodomsticos em vrios estgios de dissecao. Os crebros de silcio de vrios computadores estavam expostos em uma bancada. Em um canto da sala, havia um rob meio montado, Luz trabalhava nele quando chegamos. Se equipamento de solda pousava apressadamente largado ali perto e a sala tinha cheiro de metal derretido. Luz no estava em nenhum lugar visvel.

- Luz? - chamei, dando alguns passos na direo dos quartos e deixando Kiki parada sozinha no meio da sala. Um flash de luz prximo me cegou, eu girei e vi Kiki presa por uma rede de lasers que saam de um dispositivo instalado no teto. Luz saiu da cozinha, um controle remoto na mo e um celular na outra. - Se eu fosse voc, no me mexeria - disse ela a Kiki. - Esses lasers podem causar queimaduras graves. - Luz, desligue essa coisa - exigi. - E deixar uma fugitiva perigosa escapar? - perguntou ela de uma forma ameaadora. - No acho que eu pudesse conviver comigo mesmo. bom ter o FBI na discagem rpida do celular. - Ela ergueu o telefone para que vssemos. - Nem pense nisso - alertei a ela. - No est curiosa para ouvir o que ela tem a dizer? - No - disse Luz. - Uma vez mentirosa, sempre mentirosa. - verdade - disse Kiki. - E uma vez delinqente juvenil, sempre delinqente juvenil. - Voc est insultando a mim? - perguntou Luz. - Voc tem mesmo coragem. - S o que estou dizendo que, se quiser, pode ligar para a polcia, mas eles provavelmente vo ficar mais interessados em voc do que em mim. - Como assim? - Este apartamento no seu? - perguntou Kiki. Luz assentiu. - Bom, posso contar pelo menos uma dzias de violaes srias ao cdigo de incndio s de ficar parada aqui. Francamente, Luz, voc no devia estar soldando em seu apartamento. Est colocando todo mundo do prdio em risco. A polcia no costuma gostar desse tipo de coisa. - Tenho um sistema de asperso para lidar com qualquer problema. - claro que tem, Luz. Mas como voc e eu sabemos, a lei a lei. E no acho que v conseguir convencer ningum de que este dispositivo seguro. Luz apertou um boto no controle remoto e a rede de laser desapareceu num segundo. - Voc venceu - disse Luz. - Mas se quiser que eu te ajude em um dos seus esquemas, pode ir em frente e sair agora.

- Luz - eu disse. - Estamos aqui porque voc estava certa sobre o NYCMap. o que os seqestradores esto procurando e ningum parece saber disso, s a gente. Eu no ligo se voc vai perdoar Kiki ou no. Mas isto grave. No s a Cidade das Sombras que est correndo perigo desta vez. Quem sabe o que estas pessoas podem fazer se conseguirem todas as trs camadas do NYCMap? Foi voc quem disse que era o sonho dos terroristas. A gente pode acordar numa manh e descobrir que eles saquearam o Museu Guggenheim ou explodiram o Empire State. - Onde est o ouro? - perguntou Luz a Kiki. - Perdido - respondeu ela. - Mas se concordar em nos ajudar, vou te pagar cada centavo. - Voc s se importa com isso? - perguntei. - claro que no - rebateu Luz. - Mas uma questo de princpios. - Eu sei disso. Sei que j roubaram uma coisa antes. - A voz de Kiki era suave e paciente. - Quando sua famlia saiu de Cuba, tudo o que tinham foi tomado pelo governo. Posso entender por que voc ficou to irritada com o caso do ouro. - Como voc sabe disso? - perguntou Luz. - Como voc sabe disso? - eu perguntei. - Tenho minhas fontes - disse Kiki. - Mas prometo que vou cuidar para que o que seu volte devidamente a suas mos. - Melhor assim - disse Luz, que parecia beira das lgrimas. - E agora, o que vocs querem? Expliquei a situao, acrescentando o mximo de informaes slidas que podia. - Vamos precisar de um dispositivo de rastreamento que possamos plantar nos seqestradores. Desse jeito, eles vo nos levar de volta ao esconderijo deles disse Kiki depois que eu terminei. - Acho que posso fazer isso - disse Luz, j vasculhando uma caixa cheia de fios e microchips. - Que bom - eu disse a ela. - Vamos andando, e deixar vocs comear. Haver uma reunio das Irregulares na minha casa. Amanh s oito da noite. Kiki Strike e eu samos do apartamento de Luz e pulamos na Vespa que esperava por ns na esquina. Enquanto atravessvamos o Central Park em direo ao centro, vi um homem de terno escuro parado numa pedra no alto de um morro, olhando o trnsito embaixo. A distncia, parecia Bob Goodman,

o agente do FBI arrumadinho. Quando passamos rpido, seus culos de sol pegaram o sol da tarde e seus olhos pareciam explodir em duas bolas de fogo. Eu o vi erguer um celular at a orelha e tive a impresso de que ele estivera nos vigiando. Ele desapareceu de vista enquanto a Vespa mergulhou sob as rvores de North Woods. Fechei os olhos e esperei estar fazendo a coisa certa. COMO CONSEGUIR O QUE VOC QUER Algumas pessoas nascem com um dom para conseguir o que querem. Elas sempre sabem o que dizer, e os outros parecem desesperados para agradlas. Infelizmente, a maioria de ns no tem o poder de persuaso. Mas dobrar as pessoas nem sempre to difcil quanto parece. Siga estas seis regras simples e voc poder achar extraordinariamente fcil convencer algum de alguma coisa. Regra um: saiba o que voc quer Isso parece simples, mas voc se surpreenderia ao ver com que freqncia as pessoas perdem de vista o que esto procurando. Ento, tenha sempre em mente um objetivo especfico (que seja um namorado ou o dinheiro da fiana) e no se contente com nada menos do que isso. Regra dois: saiba o que assusta o outro Imagine por que a outra pessoa pode hesitar em lhe dar o que voc quer. Depois de saber o que ela teme, ser mais fcil convenc-la de que ela no tem com que se preocupar. Regra trs: deixe que a outra pense que est no controle No seja pirralha. Fazer exigncias no vai levar voc a lugar nenhum. Em vez disso, consiga que a outra pessoa fale, e oua cada palavra que ela disser como se fosse a coisa mais fascinante que voc j ouviu. Se ela pensar que est no controle da situao, ser mais provvel que oua o que voc tem a dizer. Regra quatro: fique calma e confiante importante ser capaz de pensar com rapidez e clareza. Nunca fique irritada nem na defensiva. Em vez disso, sorria com doura e no deixe que ela veja nem um grama de sua fraqueza. Regra cinco: encha-a de elogios As pessoas instintivamente gostam de quem gosta delas. difcil rejeitar sua maior f. Mas lembre-se, a bajulao pode ter dois gumes, ento procure ao mximo parecer sincera. Regra seis: voc no pode conseguir alguma coisa a troco de nada

D-lhes alguma coisinha, e elas ficaro muito mais dispostas a lhe dar algo muito maior em troca. CAPTULO QUATORZE Donzelas em perigo s oito horas da noite seguinte, as Irregulares se reuniram em meu apartamento. Betty chegou arrastando duas sacolas de compras e imediatamente foi ao banheiro para experimentar o disfarce da festa para que ns avalissemos. Oona e DeeDee estavam sentadas no sof da sala, trocando dicas sobre aes e conselhos de beleza. Luz andava em volta da sala, lanando olhares venenosos a Kiki, que estava ocupada tomando notas em um bloquinho preto.Eu podia ver que 24 horas no tinham feito grande coisa para melhorar a atitude de Luz. Ia ser uma noite interessante. Deixei seis canecas de caf na mesa da sala de jantar. Luz secou a dela de um gole s. - Esto prontas para comear? - perguntei. As Irregulares tomaram seus lugares mesa, enquanto Kiki continuou de p. Esperamos ansiosamente que ela se voltasse para o grupo. - Obrigada por virem - comeou ela. - Eu no poderia fazer isso sem vocs. - Pode ter certeza - murmurou Luz a meia-voz. - Ah, cala a boca, Lopez. - A voz de Oona estava a um decibel de um grito. No sabe quando parar? - No culpo Luz por ter tanta raiva - disse Kiki. - S espero que ela considere os fatos. A cidade est correndo perigo e as Irregulares so as nicas pessoas que sabem disso. Preciso de toda a ajuda de vocs. Se vo ajudar ou no, uma deciso de cada uma. Luz examinou a borra no fundo da caneca de caf, recusando-se a olhar Kiki nos olhos. Ela nada disse, mas parecia inamovvel. Depois de uma pausa embaraosa, Kiki continuou. - Agora vocs sabem da maior parte da histria. As duas meninas seqestradas tm uma coisa em comum: cada uma delas tem um genitor com acesso a uma camada do NYCMap. O pai de Mitzi Mulligan deu aos seqestradores a camada inferior do mapa... A camada que mostra tudo no subsolo de Nova York. Se os criminosos conseguirem colocar as mos sujas nas outras duas camadas, a cidade ser deles. Eles podero roubar qualquer casa, destruir qualquer prdio e acabar com a vida em Nova York. E ningum ser capaz de det-los. Nem mesmo ns.

"Mas podemos evitar que os seqestradores alcancem sua meta. S precisamos resgatar Penelope Young antes que a me dela passe a segunda camada do mapa. S espero que ela ainda no tenha feito isso. Ananka, quer inform-las do resto?" Levantei-me da cadeira para falar com o grupo. - Quando encontrei Mitzi Mulligan em Chinatown, tinha um pedao de papel da bolsa da garota. Era parte de um convite. Um convite como este. - Ergui o convite de Tyler Deitz para o Baile Bannerman. - Metade das meninas de Nova York mataria para colocar as mos nisto. um convite para um Baile Bannerman... A ltima de uma srie de festas dadas em uma ilha ao norte de Manhattan. Acreditamos que Mitzi Mulligan e Penelope Young tenham sido drogadas e seqestradas em uma destas festas. "Para nossa sorte, Oona se lembrou de ver um destes convites de posse de uma menina de nome Tyler Deitz. O pai dela chefe dos bombeiros e pode ter acesso terceira e ltima camada do NYCMap. H uma forte possibilidade de que ela seja a prxima vtima dos seqestradores. Assim, convencemos Tyler Deitz a nos emprestar seu convite para o baile. S precisamos de um pouco de 'persuaso'." Joguei em cima da mesa uma foto de Tyler Deitz de calcinha e suti. Oona riu baixinho. - Betty est no banheiro agora, transformando-se na adorvel Srta. Deitz - eu disse. Coloquei o convite ao lado da foto. As Irregulares estudaram o carto dourado, que dizia: Solicitamos o prazer de sua companhia para o: BAILE BANNERMAN 21 de junho Per 54 21h30 proibida a entrada sem convite. Quando terminaram, Kiki percorreu a sala com os olhos. - Se vocs no deduziram tudo at agora, o plano o seguinte. Vamos invadir a festa. E vamos ter que agir rpido. S temos dois dias para nos preparar. Luz pegou o convite e o analisou. - Per 54? Pensei ter ouvido voc dizer que as festas eram dadas em uma ilha. - Achamos que no Per 54 que os convidados so pegos - eu disse, tentando ao mximo manter a pacincia. - Eles so levados ilha de alguam forma, e a

maioria das pessoas em Nova York no tem barco. Mas voc tem razo em uma coisa. um lugar estranho para o local de um encontro. - Por qu? - perguntou DeeDee antes que Luz pudesse se intrometer. - O Per 54 um per em runas no lado oeste de Manhattan. Antigamente pertencia White Star Company, mas est sem uso h dcadas. Algumas pessoas dizem que amaldioado. - Amaldioado? - perguntou Oona. - Era l que o Titanic devia ter aportado quando chegasse a Nova York. claro que isso nunca aconteceu. - T legal, ento eles vo se encontrando no perr. Mas como vamos saber onde esto indo? - perguntou Luz. - Tem muito mais de uma ilha em volta de Nova York. - Na verdade, so dezenas. Mas neste caso, s existe uma que satisfaz as exigncias. AS ILHAS DE NOVA YORK Ilha de Hart Existem duas maneiras de chegar ilha de Hart, e eu no recomendo nenhuma das duas. As nicas pessoas com permisso para embarcar na balsa que pra nesta pequena ilha nas guas do Bronx so cadveres no identificados e os prisioneiros que so obrigados a sepult-los. Ilha Rikers No muito longe da ilha de Hart, a ilha Rikers o ltimo lugar para onde voc quer ser mandado. Durante anos, a ilha foi usada como depsito de lixo e seus nicos habitantes eram uma horda de ratazanas. Na dcada de 1930, depois de uma batalha longa e feroz com os roedores, um tipo diferente de bicho passou a residir l. Hoje em dia, a ilha lar de milhares de criminosos condenados e seus dez presdios so decorados com gostos por quilmetros de arame farpado. Ilha Roosevelt Originalmente conhecida como Ilha de Blackwll, esta ilha de aproximadamente 3 quilmetros de extenso, localizada no lado leste de Manhattan, antigamente era o ltimo destino de cidados novaiorquinos indesejados. Espremidos em hospcios, prises e hospitais que obrigavam pessoas com doenas contagiosas, a ilha de Blackwell era um lugar infeliz e agourento. Em 1887, Nellie Bly, uma jornalista de 20 anos conhecida como a "intrpida reprter", disfarou-se para revelar o tratamento cruel dado s

mulheres confinadas no hospcio da ilha. Sua matria ganhou as primeiras pginas em todo o mundo. Hoje, a maioria das instituies da ilha Roosevelt acabou, mas voc pode visitar as runas de um antigo hospital de varola na extremidade sul da ilha. Ilha de Randall Em todo o sculo XIX, delinqentes juvenis eram mandados para a ilha de Randall para "aperfeioamento". Hoje, meninos desavisados jogam futebol no mesmo terreno no qual seus infelizes predecessores sofreram no passado. A ilha de Randall tambm lar do que parecer a princpio ser uma cidade bem comum. Mas a aparncia pode ser enganada. A aldeia pacfica um paraso dos piromanacos. Como lar da Primeira Academia de Treinamento, sede de mais exploses e incndios do que qualquer outro lugar da terra. Ilha North Brother Esta ilha pequena e verdejante no East River antigamente era lar de uma das mulheres mais temidas do sculo XX. Mary Mallon era uma cozinheira que trabalhava para famlias, restaurantes e hotis em toda a cidade de Nova York. Cada prato que ela preparava vinha com um ingrediente especial - uma doena letal conhecida como tifo. At ser capturada pelas autoridades e presa na ilha North Brother, Mary Mallon foi responsvel por dar incio a pelo menos oito epidemias de tifo, ganhando o apelido de "Mary Tifide". Desenrolei um mapa de Nova York e o espalhei pela mesa. - Aqui. - Apontei para um pequeno trecho de terra no meio do rio Hudson. As Irregulares se curvaram para ver mais de perto. - Ilha Pollepel? - perguntou DeeDee. - Tambm conhecida como ilha de Bannerman, local do Castelo de Bannerman. - Morei em Nova York a vida toda e nunca ouvi falar de um castelo no meio do Hudson - disse Luz. Por um segundo, eu me perguntei at que ponto precisvamos da ajuda de Luz, mas um olhar de Kiki me alertou para continuar calma. - Poderia confiar no que eu digo desta vez, Luz? - eu disse num gemido. - Um homem chamado Francis Bannerman construiu o castelo h mais de cem anos. Ele o usava para armazenas sua coleo de equipamento militar... Armas, caminhes, armaduras, coisas assim. Mas um dia o calor era tanto que seu estoque de munio explodiu. Acabou com boa parte do prdio. Pouco depois disso, o castelo foi abandonado. Parece que algum achou um novo uso para ele.

- Ah, francamente - zombou Luz. - Daqui a pouco voc vai dizer que tem crocodilos nos esgotos. - Voc acha que sabe de tudo, no ? - rebati. - Para sua informao, havia mesmo crocodilos nos esgotos! - Ignore-a - aconselhou Oona. - A garota tem problemas. Ento voc acha que os seqestradores esto dando os Bailes Bannerman? - cedo demais para tirar concluses - disse Kiki. - S o que sabemos que as meninas esto sendo seqestradas nos bailes e que existe uma relao com Chinatown. Os testes de DeeDee mostram que a droga usada em Mitzi Mulligan era a Ma do Diabo... A mesma substncia que encontramos em uma sala oculta em Chinatown. E s vendida nos herbanrios de l. - Isso est comeando a ficar perigoso - disse Oona. - E voc dizer que vamos mandar Betty para a festa? Ela mesmo a melhor opo? Quer dizer, no quero falar nada de ruim nas costas dela, mas no seria melhor que uma de ns fosse? - Est subestimando Betty - disse Kiki. - Ela muito mais forte do que voc pensa. - Claro, Betty tima - Luz grunhiu para Kiki. - Mas por que devamos mandla festa para ser drogada e seqestrada? Por que no vai voc? - Porque eu me ofereci para ir - uma voz confiante falou atrs de ns. Uma menina desconhecida estava parada na soleira da porta da sala de jantar, usando um vestido de festa branco. - Gostaram? Pensei que um vestido branco podia facilitar para vocs me localizarem enquanto estiver na festa. Peguei a foto que eu tinha tirado de Tyler Deitz ba sala de prova da loja de departamentos. Betty era a imagem cuspida e escarrada da garota. Passei a foto pela mesa, dando um fim discusso. - Incrvel - murmurou DeeDee. - Voc uma tremenda artista, Betty. - Bom trabalho - disse Kiki. - Se o resto de voc fizer um trabalho to bom quanto Betty, no teremos que nos preocupar com ningum sendo drogado ou seqestrado. - Ela sacou o bloco e se sentou com o resto de ns mesa. - O que vocs acham de repassarmos o plano? O primeiro passo segui Betty at a ilha. Verushka e eu j alugamos um barco. Luz, vamos precisar que voc bole uma maneira de silenciar o motor. No queremos chamar a ateno de ningum fazer muito barulho. - Moleza - disse Luz.

- Como eu pensei - respondeu Kiki, com simplicidade enquanto voltava a olhar o bloco. - Agora, Betty. Vamos ver a sua parte. Depois de entrar no castelo, o que vai fazer? - Me enturmar - respondeu Betty. - Correto, mas no se afaste demais das janelas do castelo, ou no vamos conseguir v-la do barco. T legal, ento voc est se enturmando, e depois? - Espero que algum me oferea uma bebida. - Temos certeza absoluta de que assim que as meninas so drogadas lembrei s Irregulares. - A Ma do Diabo um narctico potente. E quando misturado com outros lquidos pode ser difcil ser detectado. - E o que voc faz quando lhe oferecem uma bebida? - Kiki continuou a interrogar Betty. - Digo que no, obrigada. Mas se insistirem, vou saber que um dos seqestradores. - Isso mesmo. E depois? - Depois que ele me passar a bebida, eu a derramo em mim. Ento corro para o banheiro das mulheres para me limpar. Mas por acidente, deixo minha bolsa para trs. - Vamos voltar bolsa daqui a pouco, mas tenham em mente que o seqestrador pode no ser um homem. Tudo bem, e depois? - Eu saio de fininho, tiro a roupa e fico com os trajes de banho que estou vestindo por baixo, e nado at o barco. - Sensacional - disse Kiki. - Nada como um plano simples. - Pera um minuto - disse Oona, como se alguma coisa no fizesse sentido para ela. - Betty vai ver a pessoa que oferecer a bebida, mas como vamos saber como encontrar essa pessoa depois da festa? Talvez a gente deva seqestrar os seqestradores. - Seria loucura enfrentar os seqestradores em seu prprio territrio - disse Kiki. - Primeiro, no sabemos quantos so. Segundo, eles estaro atentos. Ser melhor atacar quando menos esperarem. Vamos encontrar o momento certo. - Ah, ? E como vamos saber quando encontrarmos o momento certo? perguntou Luz. - Bom, Luz, a que voc entra de novo. Montou o dispositivo de rastreamento que discutimos?

- Claro que sim - Luz ergueu a mo. Preso entre o polegar e o indicador havia um objeto de metal do tamanho de uma ervilha pequena. - ainda menor e mais potente do que aqueles usados pela CIA. Mas se os seqestradores estiverem atentos, como voc espera plantar um rastreador em um deles? - No vamos plantar o dispositivo nos seqestradores - disse Kiki. - Vamos plantar em algo que os seqestradores queiram levar com eles. - Alm de Betty, o que temos que eles iam querer? - perguntou Luz. - Isto. - Kiki enfiou a mo na bolsa e pegou o drago de bronze de Mitzi Mulligan. - A figura oca. Vamos colar o dispositivo de rastreamento dentro e deixar o drago na bolsa de Betty, na qual os seqestradores certamente vo encontrar. Duvido que eles queiram deixar isso fora de vista novamente. - Pelo que sei, o drago bem antigo - eu interferi. - Li que um deles acaba de ser vendido para uma galeria em Nova York por meio milho de dlares. Este provavelmente roubado. - Se vale tanto, por que no vendemos e achamos outra maneira de plantar o rastreador? - perguntou Luz. - Luz, foi voc quem assinalou que no tinha outro jeito - disse DeeDee. - E eu no estou interessada em vender objetos roubados. Luz se sentou de novo e ficou enrolando uma mecha de cabelo no polegar at que a ponta do dedo comeasse a ficar azul. - Tanto faz. Com ou sem drago, o plano arriscado demais. E se eles descobrirem outra maneira de drogar Betty? Ou se eles a obrigarem a beber? - a que eu entro. - DeeDee ergueu um frasco de vidro com um lquido expresso e leitoso. - Chamo de Mistura Miraculosa de Morlock. Desenvolvi no ano passado depois de ter um episdio grave de intoxicao alimentar. Tirei a idia de um comercial de Pepto-Bismol. Basta uma colher de sopa para revestir a parede do sistema digestivo e impedir que os venenos sejam absorvidos. Ento, pode esquecer o removedor de verrugas... Eles podem dar a Betty um tonel de desentupidor de ralo e ela no vai sentir nada. - T, mas e se essa gororoba no funcionar - perguntou Luz. - O que vamos fazer? - Eu tomei um pouco antes de vir para c, Luz - disse DeeDee calmamente enquanto pegava a Ma do Diabo do bolso, abria e tomava o lquido oleoso de seu interior. - Tenho certeza de que funciona. DeeDee sorriu triunfante e ns rimos maravilhadas.

- Bom, acho que est resolvido. Temos um plano. - Kiki se levantou da mesa. Vamos comear, a no ser que algum tenha algo a acrescentar. - Eu tenho uma coisa - disse Oona, virando-se para Betty. - Desculpe pelo que eu disse antes. Estou com inveja por voc ficar com toda a diverso. - Ela estendeu um carto. - Toma. Fiz esse para voc. uma carteira de motorista para Tyler Deitz. Nunca se sabe quando algum vai te pedir documentos. - Obrigada, Oona - disse Betty, parecendo genuinamente emocionada. - Tenho um para voc tambm, Strike - disse Oona, atirando um carto laminado a Kiki. - No quero ter que tirar seu rabo da cadeia quando voc for pega dirigindo a scooter sem carteira. - Quem poderia imaginar que voc seria to prestativa? - disse Kiki, rindo. - Foi um momento de fraqueza - disse Oona. - Mas no se acostume com isso. *** Kiki Strike e eu ancoramos nosso barco no meio do rio Hudson, a correnteza batendo suavemente no casco. A cidade diante de ns surgia da gua em um festival de luzes. O Empire State assomava acima de tudo, iluminando o cu e pintando as nuvens de prata. De onde estvamos sentadas, Nova York parecia um reino mgico - reluzente e perigoso. No rio, as formas sombrias de outros barcos moviam-se na escurido. Cem anos antes, podiam ter sido barcos piratas invadindo o porto sob a cobertura da noite. Agora eram barcaas de lixo levando de Nova York tubos de creme dental, fraldas sujas e caixas de comida chinesa meio consumidas a lugares menos mgicos. Prendi a respirao quando uma barcaa do tamanho de trs campos de futebol deslizou sem reudo. Com montanhas de lixo ranoso, ia para o oceano Atlntico, deixando em seu caminho um cheiro indescritvel. Ao passar, alguma coisa bateu na lateral do barco. Inclinando-me de lado, vi um objeto branco e carnudo subindo e descendo na gua. Eu arfei e pulei para o meio do barco. Kiki viu meu olhar e deu uma gargalhada. - s um peixe - disse ela, futucando com um remo at eu poder ver as nadadeiras. - Achou que era um cadver? - perguntou ela, referindo-se aos corpos humanos que regularmente eram pescados dos rios que cercavam Manhattan. - Claro que no - insisti, tentando livrar a minha cara e esperando que estivesse escuro demais para que ela me visse corar. - Mas quem pensaria que existem peixes no Hudson? A gua no devia ser poluda demais em volta de Manhattan?

- um peixe morto - observou Kiki, pegando os binculos e apontando-os para o Per 54. Olhei o relgio. Eram 9h28, e uma multido bem vestida tinah se reunido no per. Deixando meus olhos vagarem pelo grupo, reconheci algumas das meninas mais velhas e mais populares da Escola Atalanta, cada uma delas usando um vestido atordoante e saltos perigosos. Uma mina de diamantes em pulseiras, anis e colares faiscava luz da lua. Mas mesmo cercada por um enxame de gente bonita, Betty se destacava da multido. E para minha surpresa, ela no estava fazendo esforo nenhum para se enturmar. Abaixo das luzes da cidade, seu vestido branco e simples brilhava como o fogo frio de uma opala. Naquela noite, Tyler Deitz parecia arrasadoramente encantadora um fato que no passou despercebido da meia dzia de rapazes que estavam batendo papo com sua imitadora. Era difcil no sentir uma pontada de inveja. O celular vibrou e o nmero de Luz apareceu no identificador de chamadas. Ela, Oona e DeeDee estava estacionadas na ponte George Washington, de olho nos barcos que levariam os convidados para o Baile Bannerman. - Passou um monte de barcos por baixo da ponte - relatou Luz. - Preparem-se. - Boa sorte! - gritou Oona ao fundo. - Hora de ligar o rastreador - cochichou Kiki. EU virei um interruptor e a tela se acendeu. Um ponto verde identificava a posio de Betty em um mapa indistinto de Manhattan. O zumbido de uma dezena de motores chegou com uma lufada de vento que correu pelo rio e por nosso cabelo. Uma fila de barcos estava indo para o per. Eram txis venezianos - barcos elegantes de pains de madeira desenhados para navegar por canais. Pareciam deslocados nas guas de Nova York, como um bando de antlopes galopando pelas campinas do Central Park. Um por um, os barcos pararam na margem do per e foram carregados de convidados da festa. Um jovem musculoso num terno escuro ajudou Betty a entrar no terceiro barco a parar no per. - Tem alguma coisa familiar naquele cara com a Betty - eu disse a Kiki. - Isso porque voc o viu antes. Estou surpresa que tenha se esquecido, mas acho que faz muito tempo. Eu espremi meu crebro, mas nem assim consegui uma resposta. - T legal, quem ? - Esse por acaso Thomas Vandervoort, conhecido em certa poca como o flagelo do Central Park.

- Um dos caras que voc espancou quando salvou o homem no Central Park? - Bingo. ELe pode parecer duro, mas chora feito um beb e perde o controle da bexiga se voc lhe der um bom chute. Ele no uma grande preocupao. Aposto que voc tambm pode cuidar dele. - Vou tentar me lembrar disso - eu disse a ela, perguntando-me se ela se lembrava da pouca experincia que eu tinha com o combate corpo a corpo. Quando o ltimo dos barcos partiu do per, Kiki ligou o motor. Em vez do rudo comum, ele s emitia um ronronar agradvel, suave demais para atrair at a minha ateno. - Luz pode ser um p no saco - assinalou Kiki enquanto partamos em perseguio aos barcos -, mas no se pode dizer que no seja uma mecnica de primeira. Deslizamos sem rudo algum pelas guas escuras do rio Hudson, navegando entre as pernas enormes da ponte George Washington e abaixo dos penhascos rochosos e ngremes das Palisades, onde antigamente as cabeas de piratas capturados eram exibidas em estacas. Continuamos com o farol do barco desligados para evitar que nos viessem e seguimos as ondas dos barcos de Bannerman. Fora da cidade, nossa nica luz vinha da lua acima e das manses empoleiradas no alto das colinas que davam para o rio. Com uma hora de viagem, uma neblina sinistra engolfou nosso barco, e viajamos cegamente por mais de uma milha antes de enxergarmos luzes piscando na distncia. medida que nos aproximvamos, um castelo encantado de conto de fadas flutuava na gua diante de ns. Uma luz de velas jorrava de dezenas de enormes janelas sem vidro. Kiki reduziu o motor e apontou nosso barco para uma parte escura da margem do rio. - Duvido que ancorem uma dzia de barcos em volta da ilha - explicou ela. Provavelmente vo voltar a uma das cidades rio abaixo e retornar mais tarde para pegar os convidados. Se encostarmos agora, no seremos vistas. Depois que os outros barcos partirem, vamos chegar mais perto do castelo. Quando os convidados da festa comearam a colocar os ps em terra seca, levantei meu binculo para dar a primeira olhada na ilha. De acordo com minha pesquisa, os ndios americanos acreditavam que a ilha era assombrada por espritos malficos. Os primeiros exploradores europeus tambm voltaram para casa com histrias de demnios e duendes que faziam da ilha de Pollepel seu lar. Na verdade, at Francis Bannerman escolher o local para seu castelo e rebatizar a ilha em sua prpria homenagem, a maioria das pessoas saa de sua rota para evit-la. S os marinheiros naufragados e piratas que procuravam um esconderijo para seu butim tinham disposio para se aventurar na ilha que, alm dos demnios que l moravam, dizia-se ser abarrotada de carrapatos e cobra.

A viso do castelo arruinado que cobra a maior parte da ilha deve ter mantido longe a maioria dos invasores. Seus torrees, torres e marulhas no pareciam muito convidativos e eu desconfiava que, sem a sustentao da hera venenosa que se espalhava pelas laterais, o castelo teria se desintegrado em uma pilha de pedras. Mas dentro da forteleza esfarelada, uma festa estava bombando. Estvamos longe demais para ver pelas janelas e minha curiosidade estava me matando. Deixei o binculo de lado e olhei a tela do rastreador. Segui os movimentos de Betty, atenta a qualquer coisa de incomum. Quando o ltimo txi passou por nosso esconderijo e desapareceu em uma curva do rio, Kiki nos levou para a gua aberta. Paramos pouco alm do alcance das luzes do castelo - perto o bastante para desfrutar das festividades por nossos binculos, mas longe demais para sermos vistas. Olhei por uma porta aberta do castelo e dentro de uma sala cavernosa que estava cheia de convidados dos barcos. A fila para entrar no castelo estancava quando cada pessoa a entrar parava um momento para ficar pasma de descrena com a decorao do castelo. Bastava colocar em p para dentro para convenc-las de que a festa tinha valido a viagem. Enquanto eu olhava o castelo do meio do rio Hudson, uma coisa rapidamente ficou clara. Os convidados da festa eram podres de ricos. O mobilirio suntuoso teria deliciado o mais exigente dos decoradores e esvaziado a carteira de um imperador. Seda vermelho-sangue caa das paredes de pedra do castelo. Centenas de lanternas brancas e redondas flutuavam do teto, cada uma delas com fitas em cachos que ondulavam na brisa. De onde eu estava, pareciam um enxame de medusas boiando em um mar tranqilo. Os convidados reclinavam-se em chaises longues revestidas de veludo e olhavam as esttuas de deuses belos e deusas ferozes que vigiavam o castelo como sentinelas silenciosos. No meio do salo, um drago chins de 3 metros, escavado em gelo glacial, agachava-se numa mesa com uma bola de fogo suspensa na barriga congelada. O gelo azul-claro gotejava em uma poa de gua em que os pratos cheios de iguarias pareciam flutuar. Lindas garonetes com trajes chineses de cores vivas passavam pela multido, servindo os drinques exticos guarnecidos de prolas de tapioca. Seguranas estavam estacionados em cada sada. Cada um deles vestia a armadura de bronze de um guerreiro chins antigo e portava uma espada longa e fina que parecia ter sido desenhada para decepar cabeas. Varri o castelo em busca de Betty e a encontrei parada diante de uma janela, conversando com Thomas Vandervoon, que se recusava a sair do seu lado. Embora eu tivesse travado minha lngua, eu questionada a sensatez de mandar Betty para a festa. Mas ao v-la envolvida em um bate-papo agradvel com um bobalho como Thomas Vandervoort, tive que admitir que eu estava errada. No podia ser fcil manter uma conversa com algum cujos interesses, segundo eu imaginava, limitavam-se a seus cabelos e sua conta bancria.

Uma garonete rebolou at o casal. Thomas Vandervoort escolheu uma bebida clara com trs lichias empoleiradas na borda, mas Betty ergueu a mo numa recusa educada. A garonete simplesmente assentiu e passou ao prximo grupo. - Agora aqui est uma coisa que voc devia ver - ouvi Kiki dizer. - Onde? - Havia tanta coisa acontecendo que eu no fazia idia de para onde olhar primeiro. - Parada na entrada principal. Recebendo o ltimo dos convidados enquanto eles entravam no castelo, estava um rosto desagradvelmente conhecido. O tomara-que-caia cor de jade era bordado com um drago dourado que complementava a decorao do castelo e a identificava como a anfitri da festa. Pilhas de cachos amarelos estavam habilidosamente arrumados em volta do rosto, e um sorriso falto estava colado em sua cara. - Naomi Throgmorton? - Em pessoa - disse Kiki. - E ai, ai, ai, meu Deus. Olha quem est acompanhando a adorvel Srta. Throgmorton esta noite. - Eu mal reconheci o rapaz parado ao laod de Naomi. Nos dois anos desde que eu o vira, ele tinha ficado mais alto e mais bonito. Parados lado a lado, ele e Naomi pareciam um prncipe e uma princesa de um conto de fadas sinistro. - um dos caras que eu vi com Thomas Vandervoort naquela noite no Central Park. - Jacob Harcott - Kiki assentiu. - Herdeiro da fortuna de contrabando dos Harcott e um ordinrio de primeira. - No acho que seja coincidncia que ele esteja acompanhando Naomi enquanto o melhor amigo est colado em Betty a noite toda. - Ns duas sabemos que no existem coincidncias - alertou Kiki. - Mas Naomi no pode estar por trs dos seqestros - argumentei. - Ela burra demais para planejar uma coisa dessas. E pelo que eu soube, ela no tem dinheiro suficiente para pagar pelos hors d'oeuvre. - Talvez no, mas o narrador dela tem. O pai de Jacob Harcott est nadando em dinheiro. Lembra do depsito que encontramos abarrotado de sapatos falsificados? Pertencia a Oliver Harcott... O pai de Jacob. Ele nossa conexo com Chinatown. Eles esto trabalhando com o a gangue Fu-Tsang. Foi s a que comecei a ficar ansiosa. Podamos ter identificado os

seqestradores, mas a vida de Betty ainda corria perigo. Parecia intil continuar a vigilncia. - Talvez a gente deva tirar Betty de l. Podemos descobrir onde Naomi e Jacob moram. No precisamos plantar um rastreador. - Ficou maluca? - disse Kiki, olhando para mim como se j soubesse a resposta. - Eles no esto escondendo as meninas debaixo da cama. Ainda temos que descobrir para onde as levaram. No fique to nervosa. Nada vai acontecer to cedo. Todos os barcos partiram. Mesmo que eles consigam drogar Betty, e eles no vo conseguir, no podem lav-la a lugar nenhum at que algum volte. Ento, senta a e v se curte a festa. Pode ser uma longa noite. Depois que todos os convidados foram recebidos, Naomi comeou a circular. Todos estavam desesperados para puxar o saco dela e ela brilhava com a admirao deles. Eu a segui enquanto ela deslizava pelo castelo. Pelo caminho, foi parada por uma garonete que cochichou no ouvido dela. Naomi assentiu e escolheu cuidadosamente na bandeja uma bebida nada apetitosa de cor de alga marinha. Com a bebida estendida diante de si, ela foi para o canta mais distante do salo, onde Betty estava presa com Thomas Vandervoort. - Ateno - eu disse a Kiki, que estava casualmente limpando as lentes do binculo. - Esto partindo para a caa. Eu estremeci quando Naomi falou calorosamente com Betty, at dando um beijinho no rosto dela. Betty corou, mas conseguiu se sair como uma profissional. Eu pude ver que ela adulava o vestido de Naomi e eu sabia que ela estava atirando elogios feito confete. Meus olhos focalizaram no liquido txico chapinhando pela taa na mo de Naomi. Prendi a respirao, esperando pela hora da verdade. A oferta da bebida, o derramamento, a bolsa transferida. Eu sabia que em alguns minutos Betty estaria nadando para nos encontrar, e mal podia esperar at que estivssemos disparando para longe do castelo. Em vez disso, foi exibido um filme mudo diferente diante de meus olhos. A mo manicurada agarrou a bebida verdade. Naomi ofereceu a taa a Betty. Betty sacudiu a cabea. E ento, inesperadamente, vi Naomi tomar um golinho da taa de cristal. Um sorriso largo se espalhou por seu rosto enquanto ela olhava pela janela e para a gua escura. Embora eu soubesse que ela no podia nos ver, senti o impulso de me abaixar. - O que est acontecendo? - perguntei a Kiki. - Quem sabe? - Kiki no parecia terrivelmente preocupada. Naomi colocou a mo no brao de Betty, sorriu com doura e desapareceu no meio da multido com Jacob Harcott ao lado dela.

- Ela no fez - murmurei, completamente confusa. - No precisou. Como eu disse, ela tem a noite toda. Espero que voc no esteja esperando que alguma coisa acontea nos primeiros trinta minutos. As vigilncias sempre so muito maiores e mais chatas do que voc pensa. - Com essa, Kiki se sentou no barco e comeou a mexer no binculo. - Tem alguma coisa errada com esse troo. Me diga se acontecer alguma coisa. Eu fiquei parada, observando Betty. Ela estava apoiada no peitoril da janela quando vi sua coluna enrijecer de alarme. Ela murmurou alguma coisa para Thomas Vandervoort, que foi at a mesa de bebidas. Assim que o companheiro partiu, Betty virou-se para a janela aberta e fingiu olhar o riu. Eu pude ver sua boca se mexendo, mas meu binculo no tinha potncia suficiente para que eu lesse seus lbios. - Ei, me passa o telescpio - eu disse a Kiki. - Est vendo alguma coisa? - ela perguntou. - Talvez - eu disse a ela, pegando o telescpio de sua mo estendida. Com o telescpio no olho, pude ver com mais clareza a cara de Betty. Ela estava murmurando as mesmas duas palavras repetidamente. A Princesa. Meu corao pareceu parar. - Est acontecendo alguma coisa? - perguntou Kiki. - Ainda no - eu disse a ela. Por que que todas as minhas aventuras com Kiki pareciam terminar com a Princesa? Peguei o binculo e varri a multido do castelo, esperando que Betty estivesse enganada. Ali, no meio do salo, estava Sidonia Galatzina. Sem ser daquelas que se misturam numa multido, a Princesa estava usando o vestido mais fabuloso que eu vi na vida. Era da cor de champanhe, decorado com um milho de cristais minsculos que capturavam a luz das velas e cercavam a Princesa de uma aura dourada. Ele se pendurava de seus ombros por duas alas delicadas e parava vrios centmetros abaixo dos joelhos. Enrolado em um de seus braos magros e brancos havia um bracelete de ouro no formato de uma serpente mordendo a prpria cauda. Cercada por uma roda de admiradores, a Princesa estava dando um show para a multido rindo, batendo o cabelo de bano e se certificando de que todos os olhos estivessem nela. Pelo que eu podia ver, s faltavam dois pares de olhos. Os dois seguranas dela no podiam ser vistos em lugar nenhum. Enquanto eu observava, Naomi e Jacob Harcott se juntaram ao grupo da Princesa. Enquanto os outros convidados corriam para cumpriment-la, a Princesa recebeu Naomi com o esgar superior que reservava para os serviais e as bolsistas da escola. Ela deu as costas velha amiga e comeou a

conversar com outra menina, esnobando Naomi na festa dela. At eu fiquei chocada com as maneiras horrorosas da Princesa, mas Naomi no pareceu se deixar perturbar. Ela sorriu para o insulto e fez um sinal para uma garonete que atravessava o salo. A garonete assentiu e estendeu uma bandeja de bebidas Princesa. A Princesa escolheu uma mistura cor-de-rosa guarnecida com uma flor e tomou um pequeno gole antes de continuar sua conversa. Eu estava comeando a desconfiar que tnhamos cometido um erro terrvel. medida que a Princesa tomava um segundo gole de seu drinque, os sinais comearam a aparecer. Primeiro ela deixou cair a bolsa, que Jacob Harcott pegou galantemente. Logo depois, suas pernas comearam a bambear nos saltos agulha. Por fim, ela tropeou, deixou cair o corpo, e desabou nos braos de Jacob. Segurando-a ereta, ele guiou a Princesa para longe da multido. Com Naomi ali para distra-los, os amigos da Princesa mal perceberam sua partida. S uma pessoa na festa parecia preocupada. Betty estava atrs de Jacob Harcott e a Princesa desfalecida. Quando eles desapareceram por uma porta nos fundos do castelo, Betty corajosamente os seguiu. - No! - gritei pela escurido, mas no havia como Betty ouvir meu alerta. - O que foi? - Kiki ouviu o tom de alarme em minha voz. Olhei para ela sentada no banco do barco. Ou ela era uma atriz talentosa, ou no sabia que a Princesa estava na festa. - Levaram outra menina! - gritei. - Eles no queriam Tyler Deitz. Estavam atrs de outra menina o tempo todo. - Quem foi? Algum que voc reconheceu? - Voc pode dizer isso - eu disse. - E ento? - Era sua amiga, a princesa da Pocrvia. Aquela que voc jurou que no estava envolvida. Quando Kiki Strike se colocou de p num pulo, eu pude ver cada veia em sua testa. - Por que no me contou que Sidonia estava na festa? - perguntou ela. Eu no sabia o que dizer. Deveria eu confessar que ainda no confiava nela? Ser que eu devia mentir? - Esquece. Voc entendeu tudo errado. Me diga exatamente o que voc viu insistiu ela. - Naomi mandou uma garonete dar uma bebida Princesa... a Princesa

bebeu... a Princesa comeou a desfalecer e depois quase caiu. Jacob Harcott praticamente a arrastou pela festa e a levou por uma porta nos fundos do castelo. Isso suficientemente convincente para voc? - Onde esto os seguranas de Sidonia? - Acho que eram grandalhes demais para caber nos barcos. No os vi em lugar nenhum. - Isso no est bom - disse Kiki. - Pode apostar que no est bom. E vai ficar muito pior. - Como pode ficar pior? - perguntou Kiki. - Betty viu tudo acontecer. Ela seguiu Jacob Harcott e a Princesa. Acho que est tentando resgat-la. - Como que ela pde ser to idiota? - perguntou Kiki. - Vamos ter que fazer alguma coisa! - Eu estava comeando a entrar em pnico. - Fique calma e me deixe pensar - disse ela. - No vimos nenhum barco voltar, ento acho que temos alguns minutos para pensar numa sada. Assim que ela fechou os olhos e respirou fundo, um motor rugiu e um barco disparou para os fundos do castelo, onde ficou fora de vista. No era um txi aqutico, mas uma lancha superpotente e estava vindo direto para ns. - Eles esto levando a Princesa! - gritei por sobre o estrondo. - Ligue o motor! - Kiki se jogou no banco do piloto, girou a ignio e nosso barquinho ganhou vida. - Eles no nos viram! Vo bater na gente! - gritei enquanto o barco maior se aproximava. Kiki girou o volante do motor e ns samos do caminho da lancha. Um jato de gua nos atingiu e ensopou nosso equipamento de vigilncia. Kiki disparou para a frente a toda. Peguei o dispositivo de rastreamento em uma poa de gua no cho do barco. Enquanto o enxugava, vi uma coisa que quase me fez desmaiar. Uma luzinha verde estava se movendo constantemente para o sul. Os seqestradores pegaram Betty. - Eles esto com a Betty tambm! - gritei para Kiki. Olhei para cima e vi a lancha desaparecendo na distncia. - O barco deles rpido demais - disse Kiki. - No podemos alcanar. - O que vamos fazer? - eu gemi, tombando a cabea das mos.

- Ligue para as Irregulares - disse Kiki. - Diga a elas para se prepararem. Temos que resgatar Betty hoje noite. COMO FRUSTRAR UM SEQESTRO Qualquer um que seja um pouco inteligente pode reconhecer muitos truques usados pelos seqestradores. Estranhos oferecendo balas, bonecas ou dando conselhos devem ser evitados a todo custo. Ningum assim to amistoso. Mas se um dia voc se vir em problemas, no perca a presena de esprito e pense bem. Esquea todas aquelas lies que aprendeu nas aulas de boas maneiras. Quando se trata de um seqestro, a pior coisa que voc pode fazer se importar com sua educao. 1. Corra. Se estiver sendo seguida por um carro, corra no sentido oposto. O carro no poder manobrar com a mesma rapidez que voc. Se estiver sendo seguida a p, enfie-se no lugar pblico mais prximo e pea ajuda. Se estiver sendo seguida dentro de um lugar, tire artigos das prateleiras, quebre coisas e tente se meter no maior nmero de problemas que for possvel. 2. Chute, grite, morda, estapeie. Mesmo que o seqestrador tenha uma arma, procure escapar. Se no puder, faa o maior estardalhao possvel. Faa o que puder para causar danos srios. 3. Inutilize o veculo do seqestrador. Arranque um boto de sua blusa e enfie na ignio do carro. (Um pedao de chiclete tambm funciona muito bem.) Se o carro no der a partida, voc no vai a lugar nenhum. Se lhe faltar suprimentos adequados, estenda a mo atrs do volante do carro e puxe os fios que puder pegar. 4. Provoque um acidente pequeno. Pise no pedal do acelerador quando estiver em um sinal vermelho. Desligue os faris. Faa o que puder para envolver outras pessoas sem machuc-las. 5. Faa um inventrio de suas armas. Voc tem uma caneta ou um lpis? Um grampo de cabelo pontudo? Um livro da escola pesado? Um cinto ou guardachuva? Descubra uma arma e use-a. 6. Chame ateno para si mesma. Escreva socorro com batom no vidro traseiro. Bata nas janelas. Se estiver na mala de um carro, arranque os fios que puder encontrar ao longo das laterais ou debaixo do carpete. Estes podem desativar as luzes traseiras e at abrir a mala. Ou voc pode chutar as luzes traseiras e enfiar o dedo no buraco. Um carro que estiver atrs pode perceber e chamar a polcia. 7. Nunca, jamais faa o que lhe dizem. CAPTULO QUINZE A Princesinha Num Natal, quando eu era pequena, minha tia-av me deu um livro recheado de histrias de princesas em perigo. As madrastas estavam decididas a matlas, bruxas ms lanavam feitios sobre elas e sapos exigiam que elas os

beijassem. A moral em todas essas histrias costumava ser a mesma. Se voc trabalhasse muito, agisse com humildade e fosse gentil com os animais, um lindo prncipe chegaria para resgat-la. No que me dizia respeito, essa abordagem no parecia l muito divertida. Em vez disso, decidi que a verdadeira lio a ser aprendida com os contos de fadas que as coisas raramente so o que parecem. Belas rainhas podem ser vils horrveis. Mendigas podem ser princesas disfaradas. Casas de po-doce podem parecer saborosas, mas melhor que no sejam comidas. E se, como a maioria das pessoas, voc s v o que espera ver, pode se encontrar em um problemo. medida que nosso barco disparava para Manhattan, fiquei olhando Kiki Strike pelo canto do olho. Se ela sentiu meu olhar, no demonstrou. Olhava direto para frente, os olhos na gua e o cabelo branco flutuando ao vento atrs dela. Por um momento eu me perguntei se a verdadeira mentora podia estar sentada ao meu lado. Talvez os roubos e o NYCMap fossem uma pista falsa - uma forma de desviar da Princesa a ateno das Irregulares. medida que as luzes do alto do Empire State piscavam na vista, meu estmago comeou a se revoltar. Eu no queria acreditar que Kiki era responsvel mas, se fosse assim, a vida de Betty estava em minhas mos e eu no podia suportar outro erro. Voltamos ao per em runas do qual tnhamos partido. Amarrei o barco enquanto Kiki pegava a Vespa do esconderijo atrs de uma caamba transbordando de lixo. Ela subiu e acelerou o motor. - Pegue um txi e encontre as outras meninas. Tenho que ir em casa pegar umas coisas. - Pode esquecer - eu disse a ela, sacudindo a cabea. - Voc no d mais ordens. Eu vou com voc. - No havia como eu deix-la fora de vista. Kiki ergueu uma sobrancelha surpresa e eu me preparei para uma discusso. Em vez disso, ela deu de ombros e me passou um capacete. - Sobre a - suspirou ela. Aceleramos pelas ruas na noite, derrapando pelas esquinas e avanando sinais vermelhos. Quando chegvamos a um trecho de trnsito, Kiki subia no meiofio e disparava a Vespa pela calada, deviando-se de hidrantes e caixas de correio. Eu havia acabado de me recuperar de uma quase coliso com um caminho de combustvel quando Kiki virou uma esquina apertada para a Terceira Avenida e foi direto para o metal de um porto de garagem ao lado de um prdio de apartamentos. Eu tinha certeza de que meu tempo na Terra estava prestes a chegar a um fim desagradvel quando Kiki pegou um controle remoto no bolso. Ela apertou um boto e o porto comeou a se levantar. - Abaixa! - gritou Kiki, e passamos por baixo do porto com alguns centmetros de folga. Kiki pilotou a Vespa por uma rampa ngreme e entrou em um estacionamento escuro, onde apertou os freios e girou para ver o porto se fechando rapidamente atrs de ns.

Estvamos no poro de uma dos delicados prdios que ladeiam a regio mais baixa da Terceira Avenida. De todos os lugares que eu imaginava que fossem o lar secreto de Kiki, nunca teria escolhido este. Engoli minha decepo e tentei me concentrar na misso que tinha. - Desculpe pela direo maluca - Kiki tirou o capacete e sacudiu o cabelo. Nunca sei quando estou sendo seguida, e no tem sentido facilitar as coisas para eles. - Seguida? - perguntei. - Quem est te seguindo? Subimos em um elevador para o trreo e entramos em um saguo decorado com incrveis murais da antiga Nova York. Um porteiro elegante com um uniforme antiquado estava ali para nos receber. - Ol, Boris - disse Kiki ao porteiro. - Boa noite, senhorita - respondeu ele com um sotaque russo. Ele escolheu uma chave das centenas que estavam penduradas em um aro em seu cinto, foi at um lado do saguo e destrancou uma porta disfarada de parte do mural. Atrs da porta, havia um lance de escadas de incndio. Kiki subiu dois degraus e parou brevemente diante de uma janela no terceiro andar. Antes de eu ter a chance de acompanh-la, ela abriu a janela e pulou para dentro. - Voc vem ou no? - ouvi Kiki chamar. Espiei pela janela e vi Kiki parada na sada de incndio do prdio vizinho. Sua grade de metal s estava a alguns centmetros da janela. Entrei pela beira da janela e pulei para a sada de incndio. Pousei com um baque e comecei a subir. Vinte degraus tortuosos depois, cheguei ao topo, onde uma simples escada de corda estava pendurada do telhado do prdio. Meus msculos ardiam e eu me encostei na parede, recuperando o flego, enquanto Kiki subia pela escada de corda e desaparecia. Depois de ter recuperado as minhas foras o suficiente, eu me arrastei para cima, na lateral do prdio, e cheguei ao telhado. Quando me levantei, me vi no meio de um gramado bem cuidado. A grama era mais alta do que meus tnis e as folhas de uma cerejeira roavam em meu cabelo. Havia uma casa de madeira rstica no meio do gramado, longe o bastante da beirada do prdio para ficar totalmente invisvel da rua embaixo. Ao olhar a noite, percebi que tinha uma vista area de toda a cidade. Os arranha-cus de Midtown assomavam como florestas de luzes na distncia, e um helicptero circundava o distrito financeiro como um abutre solitrio. Enquanto seguamos para a casa pelo gramado, a porta da frente se abriu. Verushka estava na soleira, vestida com um roupo verde-oliva e apoiada em uma bengala de madeira nodosa. Eu me obriguei a sorrir para esconder meu choque. Nos dois anos desde que eu a vida pela ltima vez, Verushka tinha

envelhecido. A maior parte de seu cabelo estava grisalho e tudo o que restou da antes vibrante cor era uma nica mecha de ruivo. A perna esquerda parecia completamente intil. - Voc voltou! - gritou ela alegremente, mas depois de ver a expresso de Kiki, ela entendeu que a operao no tinha sado como planejado. Um lampejo de decepo passou por seu rosto antes de ela se virar e me receber com um caloroso sorriso. - Minha querida Ananka. J faz tanto tempo... O bastante para que eu me tornasse uma velha. - Ela ps a mo em meu rosto e sussurrou em meu ouvido: - Fico feliz em saber que est do nosso lado de novo. Ela me conduziu sala de estar que tinha uma selva de plantas exticas. - Desculpe meu hobby, por favor. No posso morar numa casa como morava antes, ento sou obrigada a trazer para a natureza para dentro. - Ela parou para afogar ternamente as folhas de uma orqudea gigante coberta de pequenas flores roxas. - Sabia que uma orqudea, se for corretamente cuidada, nunca morrer? Elas so imortais. Se ao menos tivssemos esta sorte. Verushka suspirou e afundou em um sof que corria o risco de ser engolido por uma hera muito crescida. - Agora precisam me contar. O que aconteceu? - Sabemos quem est por trs do seqestro. Naomi Throgmorton e Jacob Harcott. Eles esto trabalhando com a gangue Fu-Tsang. - A menina da Atalanta e o rapaz do parque? No - disse Verushka, sacudindo a cabea em descrena. - No acredito que eles possam pensar num plano to engenhoso. - Eu no teria pensado nisso tambm. Mas agora no h duvidas. Ananka os viu em ao. - E conseguimos plantar os rastreadores? - Sim. Mas no no lugar que espervamos. - No? Ento, como foi plantado? - Uma coisa deu errado, Verushka. Eles no esto atrs de Tyler Deitz. Eles queriam outra menina. - Como isso possvel? Quem eles levaram? Kiki deu um sorriso duro, incapaz de encontrar as palavras certas. - Eles seqestraram a Princesa - eu disse a Verushka.

- Sidonia? - O pavor na voz de Verushka me disse duas coisas. A primeira era que Kiki no estava por trs dos seqestros. A segundo era que elas conheciam muito bem a Princesa. - - admitiu Kiki. - No entendo. O que eles querem com Sidonia? Ela no pode dar o mapa a eles. - No, mas ela tem dinheiro suficiente para financiar suas festinhas. E ela torturou Naomi por anos - eu disse, propondo a nica soluo que consegui encontrar. - Acho que foi vingana de Naomi. - Crianas idiotas - disse Verushka com tristeza. - Tem mais - disse-lhe Kiki. - Betty tentou salvar Sidonia. Eles a levaram tambm. - Vai ter que encontr-las - insistiu Verushka. - Nesta noite. Vocs no sero as nicas a procur-las. Devem chegar at elas primeiro. - J estamos no caso. As Irregulares vo se reunir na casa de Ananka. S estou aqui para pegar uns suprimentos. Kiki desceu o corredor e desapareceu em outro cmodo. Verushka se encostou no sof, perdida em pensamentos. Apareceu uma oportunidade. Com Kiki ausente, eu podia fazer a pergunta que estava quicando na minha cabea. - Verushka? - Sim, querida? - respondeu ela meio ausente, ainda distrada com as novidades. - Como voc conhece a Princesa? Verushka ficou repentinamente atenta e olhou para mim com um expresso divertida. - H dois anos, vocs eram tmidas demais para fazer uma pergunta dessas. Ela se iou com a ajuda da bengala. O esforo era claramente doloroso. Afora me pergunta como conheo a Sidonia? Esta no uma histria que eu possa contar em alguns minutos. S se lembre de que nem todo mundo que anda com uma faca comprida cozinheiro. Se eu lhe disser mais, vou colocla em um perigo terrvel. - Pelo que sei, eu j estou em perigo.

- verdade - concordou ela. Ela me analisou por um momento, depois foi at uma estante, onde pegou um pequeno livro vermelho. - Kiki me disse que voc gosta de ler - disse ela enigmaticamente. Eu assenti. - Este livro muito importante. Deve guard-lo em um lugar seguro e jamais deixar que algum o veja. At os livrinhos podem ser muito perigosos. Eu olhei a capa, mas o livro no tinha ttulo. Coloquei-o em minha mochila. - Do que se trata? - perguntei. Eu podia dizer que no ia conseguir uma resposta direta. - Sabe por que voc foi escolhida para as Irregulares? - perguntou Verushka em vez de responder. Era uma pergunta para a qual eu nunca encontrei uma resposta. - Por causa da minha biblioteca? - chutei. - No - disse Verushka, rindo delicadamente e sacudindo a cabea. - Existem outras bibliotecas. Talvez no sejam to boas, mas... - Ela deu de ombros. Voc foi escolhida porque foi a nica que Kiki no precisou descobrir. Voc que descobriu a Kiki. Isso a torna muito especial. - Eu no sabia o que dizer. Cuide bem do meu livro - disse ela. - Vou cuidar - prometi, e Verushka me abraou com o brao livre. Kiki entrou na sala enfiando uma lanterna e um punhado de seringas hipodrmicas na mochila preta. - Mas que coisa comovente - disse ela. - Voc est ficando pavorosamente sentimental na velhice, Verushka. Vamos, Ananka. Est ficando tarde. Samos da casa e eu comecei a atravessar o gramado, indo para a sada de incndio. - No to rpido - instruiu Kiki. - Podemos ser vistas aqui. Vamos ter que pegar o caminho mais rpido para descer. Aqui, vista isso. - Ela atirou a meus ps um par de luvas pesadas. - Vistas? Quem pode nos ver? - perguntei. - Gente ruim - disse Kiki. - Que tipo de gente ruim? E por que estamos fugindo deles? - Viu a perna de Verushka? Ekes atiraram nela. Ela vai ficar aleijada para sempre.

- No entendo. Quando Verushka foi baleada? - perguntei. - Depois da exploso na Cidade das Sombras. Agora pare de fazer perguntas e ande mais rpido. Se formos pegas, vo ficar felizes em atirar em ns tambm. Minhas mos tremiam enquanto eu vestia as luvas. Kiki foi at a beirada do prdio e atirou duas cordas pela lateral. Ela pegou uma e, sem esperar por mim, comeou a descer de rapel a parede do prdio. Eu peguei a outra corda, murmurando uma orao silenciosa, e pulei para a lateral. Mas meus ps no fizeram contato com a parede do prdio; em vez disso, fiquei pendurada e entrei por uma janela aberta, pousando com estrondo em um quarto escuro onde um adolescente dormia s de cueca. - No. Eu no quero ir na sua nave - murmurava ele, agitando-se no sono. Quero ficar aqui na Terra. Pulei de volta pela janela, esfolando os joelhos. Alguns muinutos e uma crise de pnico depois, desci da ponta da corda e pousei em um quintal nos fundos de um prdio. - Por que demoro tanto? - perguntou Kiki com uma sobrancelha arqueada. - Eu ca na casa de um de seus vizinhos - eu disse, sentindo-me meio avoada. - Ah, t. Eu vi isso. Betty foi seqestrada e voc estava fazendo social. Vamos, temos que deixar a Vespa - disse Kiki. - Vamos sair pelos fundos. - Ela pulou uma cerca que separava aquele quintal dos quintais de vrios prdios. Eu cambaleei atrs dela enquanto amos para o outro lado do quarteiro. Espiando de um beco estreito, verificamos a Segunda Avenida em busca de veculos suspeitos. Um txi amassado passou a toda por uma nuvem de vapor que saa de um bueiro no meio da rua. - T limpo - disse Kiki. - Vamos. *** Encontrei a porta de meu apartamento destrancada e uma figura andando no meio da sala. Acendi o interruptor, pronta para enfrentar o invasor. Quando meus olhos se adaptaram luz, vi que era Oona. DeeDee e Luz estava sentadas no sof. - No se importa, no ? - cochichou Oona. - J passa da meia-noite. Achei que no devamos acordar seus pais, ento arrombei a porta. Fiz uma anotao mental para trocar as fechaduras.

- Falem baixo - alertei a elas. - Meus pais acham que estou passando a noite com Kiki. Se nos ouvirem, vamos ficar presas aqui at de manh - O que est rolando? - cochichou DeeDee. - Cad Betty? Eu no consegui pensar em nada para dizer. - Eles a levaram, no ? - grunhiu Luz, ficando de p, num pulo. - Eu sabia que alguma coisa ruim ia acontecer. Nem acredito que fugi de casa para isso. - A Mistura Milagrosa no funcionou? - DeeDee estava arrasada. - No teve oportunidade de funcionar - garanti a ela. - Eles nem tentaram drogar Betty. No estavam atrs de Tyler Deitz. Os seqestradores queriam a Princesa. E a levaram. Todos os olhos da sala se viraram para Kiki. - Ento, onde est Betty? - perguntou Oona. - Ela tentou salvar a Princesa. Eles a levaram tambm. Luz apontou um dedo para Kiki. - No esto vendo? Ela est por trs de tudo isso. uma mentirosa e uma ladra, e vocs foram umas idiotas em acreditar nela. A partir de agora, estou fora. Eu detive Luz antes que ela sasse pela porta. - Tudo isso por causa do outro, no ? Voc assim to gananciosa? Betty foi seqestrada e no temos muito tempo para resgat-la. Se descobrirem que uma espi, ela pode morrer. - Ah, sem essa, Ananka. No sabe quando parar? No vai me dizer que ela no armou a histria toda. - Na verdade, eu vou te dizer isso. Sei quem so os responsveis pelso seqestros: Naomi Throgmorton e Jacob Harcott. Eu os vi, com meus prprios olhos, drogando a Princesa. - O que estamos esperando? - perguntou Oona. - Vamos logo! - Pera. Preciso pegar o mapa - eu disse. - O mapa da Cidade das Sombras? - perguntou Oona. - Vamos voltar l? - cochichou DeeDee.

- No acho que a gente tenha alternativa - eu disse a ela. Deixei as Irregulares na sala e fui pegar o mapa no esconderijo dele. Fechei a porta do meu quarto e olhei as torres de livros que revestiam as paredes. Peguei um livro de conto de fadas e o sacudi. O mapa da Cidade das Sombras caiu no cho, seu papel colado com o sangue seco de DeeDee. Peguei Vislumbres de Gotham e abri a mochila. Dentro estava o livro de Verushka. No havia tempo para ler, mas eu no consegui evitar dar uma olhada nas dezenas de pginas manuscritas em russo. Uma das poucas entradas em ingls estava marcada com uma pequena foto. aniversrio de morte da princesa Sophia. H dez anos, ela e o marido foram envenenados e Lvia se tornou rainha da Pocrvia. Hoje, Lvia e seus homens continuam a procurar pro ns e o mundo acredita que eu sou cultada da morte de Saphira. Quando voc estiver mais velha, teremos certeza de que a verdade aparecer. meu dever punir Lvia pelas coisas terrveis que ela fez. Olhei a foto de uma linda mulher vestida em trajes reais. Parada ao lado dela havia um homem alto de uniforme militar. Ele sorria para um beb aninhado nos braos. Virei a foto e encontrei no verso a inscrio Sophia e famlia. As tbuas do cho do lado de fora do meu quarto, rangeram e eu enfiei o livro debaixo do travesseiro. - Por que est demorando tanto? - Kiki Strike enfiou a cabea pela porta. No me diga que esqueceu onde escondeu o mapa. - No, j peguei - eu disse. Por um momento, eu me vi incapaz de me mexer. - E a? - perguntou Kiki. - Que foi, Ananka? - Nada - eu disse, ignorando uma vozinha que sussurrava no meu ouvido. *** O ponto verde na tela do rastreador ficava mais forte medida que as Irregulares andavam por Chinatown. De acordo com o relgio de Oona, era uma e meia da manh. Na esquina da Bayard com a Elizabeth, Kiki segurou o brao de Luz. - Estamos perto? - O prdio no fica longe. Deve ser prxima esquina - respondeu Luz. - Muito bem, senhoras - disse Kiki ao resto de ns. - A rua perigosa demais aqui. Vamos ter de andar pelos telhados - disse Kiki. - Os prdios daqui ficam to colados que a gente pode andar de uma para outro.

- No sei no. Parece bem arrisco - disse DeeDee. - Vai dar tudo certo - eu disse a ela. - Quando estes prdios foram construdos, as ruas eram muito mais perigosas. As pessoas costumavam andar pelos telhados o tempo todo. Se voc morasse na cobertura, s ia precisar descer se quisesse. Kiki olhou a rua, depois apontou para um prdio arruinado do outro lado. - Acha que pode abrir aquela porta? - perguntou ela a Oona. - T brincando, n? - Oona andou at o prdio. Segundos depois, a porta da frente estava escancarada, convidando-nos a entrar. Subimos uma escada frgil, chutando lixo e carcaas de barata pelo caminho. - Posso entender por que as pessoas ficam no telado - disse DeeDee, lutando para manter o flego enquanto nos aproximvamos do sexto andar. No alto da escada, abrimos a porta para o telhado e samos para o ar da noite. O cheiro de alcatro era muito forte e nossos ps grudavam no cho quando andvamos. - Por aqui - Luz nos orientou, apontando para o leste. Passamos em silncio pelos muros baixos que separavam os telhados de meia dzia de prdios e nos abaixamos para passar por varais com lenis molhados que flutuavam feito fantasmas na brisa. Por fim, estvamos na beira de um prdio, olhando para a Bayard Street. Um poste iluminava a entrada de um depsito no qual quatro homens fumavam cigarros e conversavam. A um transeunte qualquer, a cena teria parecido perfeitamente inocente. Kiki pegou o binculo. - D uma olhada. - Ela me passou o binculo. Um dos homens tinha um volume perceptvel por baixo do casac. - Eles esto armados - eu disse. - E alguns tm drages tatuados nos braos. - Isso significa que so membros da gangue Fu-Tsang - disse Oona. - Acho que no vamos passar pela porta da frente - observou DeeDee. - No teramos nenhuma chance - disse Kiki. - E o prdio, Ananka? Tem entrada para a Cidade das Sombras? - O prdio tem uma entrada, tudo bem. Olha, ainda d para ver nosso logo estampado na calada. O problema que ns selamos o alapo. Este o depsito de Oliver Harcott... Onde encontramos os sapatos falsificados. Tem uma sala secreta debaixo do prdio. Deve ser onde esto escondendo as meninas. Folheei Vislumbres de Gotham.

- Aqui est - eu disse, colocando o dedo em uma passagem que eu tinha sublinado dois anos antes. - Pearcy Leake recomenda enfaticamente uma visita ao Jade Monkey Salon, localizado na Bayard Street, mas tambm acessvel pela Cidade das Sombras. Diz que era um antro de pio de propriedade secreta de uma das melhores famlias de Nova York. - Muito adequado - murmurou DeeDee. - Ento, onde eles esto escondendo Betty e a Princesa? - perguntou Oona. - o que eu acho - disse Kiki. - O que significa que vamos ter que tir-las de l pela Cidade das Sombras. - Mas como vamos voltar Cidade das Sombras? - perguntou-se DeeDee. - Tem uma armadilha no Cemitrio de Mrmore, e no temos mais nenhuma mscara de gs. Percebendo o que acabara de deixar escapar, DeeDee mordeu o lbio e todas olhamos nervosas para Kiki. Nenhuma de ns disse a ela sobre nossos esforos para impedir que ela entrasse nos tneis. - Voc colocou uma armadilha no Cemitrio de Mrmore? - perguntou Kiki. Para que eu no entrasse? - Bom, voc mentiu para ns sobre ser neta de Augustus Quackenbush - disse Luz na defensiva. - O que esperava que fizssemos? - Pensei que vocs podiam confiar em mim - suspirou Kiki Strike. - Mas isso agora no tem importncia. Ainda bem que conheo outro caminho para os tneis. Seguimos Kiki at Greenwich Village. s trs da manh, chegamos Bethune Street. A casa da Princesa ficava no final do quarteiro, com suas janelas escuras. Eu esperava um frenesi de atividade e talvez um ou dois carros da polcia. Mas a me da Princesa no parecia saber que a filha estava desaparecida. Kiki subiu a escada de uma casa de trs andares ao lado da casa da Princesa. Percebi um pequeno i dourado estampado na calada, e percebi tambm que era a mesma casa por onde tnhamos fugido dois anos antes. - No posso arrombar esta. - Oona apontou para um adesivo no canto de uma das janelas. - Eles instalaram um sistema de alarme. A polcia chegaria aqui rapidinho. - Voc pode no acreditar, Oona, mas h outra maneira de entrar em um prdio. - Kiki bateu na porta. Vrios segundos depois, a porta se abriu e uma cabecinha se enfiou pela brecha.

- Oi, elfo - disse uma cara alegrinha. - Oi, Iris - respondeu Kiki. - Seus pais ainda esto viajando? - Eles s vo voltar de Bornu na semana que vem - disse a cabecinha. - E a bab? - Dormiu depois de uma garrafa de tequila e meia dzia de copos de vinhos. Quer entrar? Entramos no saguo da casa. As pareder eram cobertas de mscaras cerimoniais, e duas cabeas encolhidas estavam em uma mesinha ao lado de uma pilha de correspondncia. A porta se fechou a nossas costas e uma menina de pijama cor-de-rosa estampado com joaninhas se aproximou para nos receber. Ela era quase to baixinha quanto Kiki quando eu a conheci, com o cabelo s um ou dosi tons mais escuro. Na verdade, sua semelhana com a jovem Kiki Strike podia ser um mistrio se no fosse pela aparncia saudvel e os olhos castanhos. - Senhoras - disse Kiki -, esta Iris McLeod. Iris, lembra das Irregulares, no lembra? - Claro - disse Iris, aproximando-se para apertar nossas mos. - meio difcil de esquecer. - No pode ser a garotinha da escada - disse Oona. - Ela era s um beb. - J faz muito tempo. As pessoas crescem. Agora tenho 11 anos - disse Iris com irritao, parecendo meio ofendida. - Qual a das mscaras? - perguntou Luz. - Meus pais colecionam - disse Iris. - So antroplogos, especialistas em canibalismo. Meu pai acha que as mscaras afastam os ladres. - E a, h quanto tempo vocs duas se conhecem? - perguntei a Kiki. - H um ano - disse Kiki. - Iris me ajuda com umas coisinhas. - Eu fico de olhos nos vizinhos - acrescentou Iris com entusiasmo. Kiki olhou para Iris com desaprovao. - Ela costuma ser mais discreta. - Desculpe - disse Iris. - Acho que vocs esto aqui para ver o poro. por aqui.

Iris nos guiou por uma escada e para dentro do poro que fedia a mofo. - No conseguimos nos livrar do cheiro desde a inundao - observou Iris. - Ns lamentamos muito por isso - disse DeeDee. - Ah, no se preocupe - Iris riu. - Se quer minha opinio, valeu a pena. Ela andou at uma mala vazia que estava apoiada em uma parede do poro. Ela a empurrou para o lado e analisou as tbuas embaixo por um segundo. - A maaneta est por aqui em algum lugar - disse ela. - Pera, Iris, me deixa... - insistiu Kiki, aproximando-se para levantar o alapo. Mas Iris j havia se abaixado e pegara uma tbua virada. Enquanto lutava para abri-la, seus dedos escorregaram e ela caiu para trs em cima de Kiki, que cambaleou alguns passos antes de tropear na mala. Enquanto Kiki caa, sua mochila voou pelo ambiente, o contedo se espalhando pelo caminho. Um rolo de fita adesiva quicou pelo cho e veio parar no meu p. - Desculpe - disse Iris rapidamente, correndo para ajudar Kiki a pegar suas coisas. Kiki a ignorou enquanto enfiava seus pertences na mochila. - Desculpe mesmo - disse Iris novamente. - Esse um assunto srio, Iris. Voc precisa comear a pensar antes de fazer as coisas. - Kiki atirou a mochila no ombro e voltou ao alapo. Enquanto puxava para cima uma parte do cho se ergueu, revelando um buraco. - A Cidade das Sombras - murmurou DeeDee. - Tem certeza de que est bem para fazer isso? - perguntei. - No precisa ir, se no quiser - acrescentou Oona. - claro que me sinto bem - insistiu DeeDee. - Eu vou! - ofereceu-se Iris. - Pode esquecer, Iris - disse-lhe Kiki. - Mas foi um acidente! - alegou Iris. - No podemos ter mais acidentes esta noite - disse Kiki, enquanto acendia a lanterna. - Fica pra prxima - cochichei para Iris. - Prontas? - Kiki ladrou para o resto de ns. Eu via as outras assentirem solenemente. - T legal, ento vamos.

E com essa, Kiki caiu na escurido. COMO SER UMA BOA DETETIVE Qualquer uma que veja regularmente o noticirio de sua cidade percebeu um fato curioso. A cada vez que um assaltante de bando, seqestrador ou ladro de galinhas retirado de sua casa algemado, sempre h um grupo de vizinhos por ali que jura nunca ter percebido nada de incomum. Pelo que eles sabem, o homem que assaltou a loja de convenincia do bairro era s um cidado madiano que cuidava muito bem de seu gramado. Depois de ver tantos vizinhos surpresos, voc pode chegar concluso de que os criminosos so uma raa excepcionalmente inteligente. Mas isso simplesmente no verdade. Os vizinhos raras vezes vem alguma coisa estranha porque eles no esto prestando ateno. Uma boa detetive, porm, tem o hbito de procurar pistas que outras pessoas deixam passar. Abra os olhos! A maioria das pessoas vaga pelo mundo aturdida, vendo apenas o que espera ver. Elas no se incomodam em perceber que o carteiro nunca pra na casa no final da rua ou que as cortinas de um dos quartos sempre esto fechadas. A realidade que a maior parte das pistas est oculta. S o que voc tem que fazer ficar de olhos abertos e nunca supor que existe uma explicao inofensiva para tudo o que v. Saiba que as pequenas coisas podem significar muito. At os objetos do dia-a-dia podem dar informaes importantes. Por exemplo, se voc encontrasse uma caneta-tinteiro comum na cena de um crime, podia concluir a partir das marcas de mordida na tampa que o dono ou era um cara nervoso ou estava tentando desesperadamente parar de fumar. Mas examinando a ponta da caneta, voc pode determinar se a pessoa era canhota ou destra. E se a tinta da caneta fosse de um tom de roxo claro, voc saberia que o dono era meio extravagante. Procure ouvir o que as pessoas no dizem. Em muitos casos, os assuntos que as pessoas evitam so muito mais interessantes do que aqueles de que elas preferem falar. A menina nova da rua nunca falou o que os pais dela faziam para viver? Talvez voc deva descobrir. Ela tenta mudar de assunto sempre que voc pergunta o que ela fazia antes de se mudar para a sua cidade? Se o assunto tabu, deve haver um motivo. Leia a linguagem corporal. As pessoas se comunicam muito mais com o corpo do que com as palavras. Em

geral uma pessoa dir uma coisa enquanto seu corpo diz o contrrio. E embora nem sempre voc possa confiar nas coisas que as pessoas falam, o corpo nunca mente. Uma boa maneira de aprender a interpretar a linguagem corporal ver televiso sem som. CAPTULO DEZESSEIS Doce, com tempero, mas no muito maneiro Fui a ltima das Irregulares a tomar o caminho de descida para a Cidade das Sombras. Iris fechou o alapo e de repente se extinguiu a luz fraca que tinha guiado as outras para baixo pela escada. S o que eu podia ver eram os fachos de luz de quatro lanternas flutuando como pirilampos bem abaixo de mim na escurido. A cada vez que meus ps procuravam por outro degrau, meu corao martelava e se acelerava no peito. Tonta de medo, rezei para que meus dedos suarentos no soltassem a escada. Cheguei base e imediatamente peguei a lanterna que estava enfiada no cs da minha cala. Meus olhos seguiram sua luz enquanto ela iluminava uma pequena parte do ambiente. Empilhadas no alto, junto s paredes, havia caixas simples de madeira, cada uma com dezenas de garragas de Angus McSwegan's Finest Scotch Whisky. Devia haver centenas de caixas de usque, o suficiente para provocar uma ressaca braba em metade de Manhattan. A julgar pelo esqueleto jogado em um canto do ambiente, Angus McSwegan tinha guardado sua fortuna fermentada at o fim. - Muito bem, senhoras - disse Kiki Strike. - No estamos aqui para desfrutar do cenrio. Temos que agir rpido. Desta vez, no haver turismo. Sem nossos uniformes, ficamos extremamente vulnerveis. Ento, ir num p e voltar no outro... E nada mais. Entenderam? - Ela lanou a lanterna em cada um de nossos rostos, procurando por sinais de oposio. Ela no ai admitir uma discusso de nenhum de ns. Oona estava roendo nervosa uma de suas unnhas. A cicatriz de DeeDee brilhou e pequenas gotas de suor apareceram em sua testa. At Luz se esquecera por um momento que tinha raiva de Kiki e assentiu em concordncia. Kiki abriu a porta para a Cidade das Sombras e deu um passo para o lado para nos deixar entrar. Do outro lado, encontramos uma avalanche de entulho que bloqueavam um lado do tnel. Dois anos antes, eu estivera parada no mesmo lugar e vira DeeDee correr para salvar sua vida. - O tnel est exatamente como o deixamos - Luz se maravilhou. - Por que no foi inundado? - Talvez todo o entulho tenha evitado que a gua viesse da casa da Princesa conjecturei. - Mas e o poro de Iris? - perguntou Luz. - Estava totalmente ensopado. E ainda fede a mofo. - Os alapes devem ser prova d'gua - disse Kiki. - O rio s est a algumas

quadras de distncia. Quando os tneis foram construdos, devia inundar o tempo todo. A Cidade das Sombras teria sido destruda rapidamente a no ser que os construtores encontrassem uma soluo. - Ento foi o que aconteceu - disse DeeDee. Seus olhos vagaram pela detruio. - Agora que estou vendo, no tenho mais dvida. Foi minha culpa. Eu fiz os explosivos poderosos demais. Eles nunca deviam ter provocado tanto estrago. Deve ter sido um lote ruim. - Ela se virou para Kiki. - Eu deixei que todo mundo a culpasse. Nem imagina quanto eu lamento por isso. - J faz muito tempo - disse Kiki, pegando o brao de DeeDee e afastando-a do entulho. - Agora j passou. S o que importa que todas ns sobrevivemos. Eu s espero que possamos dizer o mesmo de hoje noite. Enquanto Kiki e DeeDee comeavam a andar, eu vi Luz indo para o local onde DeeDee tinha cado depois da exploso. - O que est fazendo? - perguntei. - Pera um minutinho - disse ela sem olhar para trs. Ela parou diante de uma das pedras grandes que estam no cho do tnel. Curvando-se, ela estendeu a mo e roou com a ponta dos dedos. No era uma pedra, mas uma mochila salpicada de poeira cinza. Luz olhou para mim. Seus olhos estavam arregalados e o queixo cado. - a mochila de DeeDee. o ouro - cochichou ela numa voz que mal era audvel. - O ouro? Ouvi as outras meninas pararem e se voltar. - Ficou aqui esse tempo todo. - Luz olhou como se pudesse irromper em lgrimas. Eu me virei a tempo de ver Kiki largar o brao de DeeDee. - Voc no pegou? - perguntou Oona, encarando Kiki, assombrada. - No - admitiu Kiki. - Mas por que deixou aqui? - Tive que deixar. Era pesado demais para carregar. E salvar DeeDee era mais importante. Pensei em voltar aqui depois, mas nunca tive oportunidade. Eu estava ocupanda tentando continuar viva. - No entendo. - Luz lutava para manter a voz estvel. - Ns achamos que voc tinha roubado. - Era melhor deixar que vocs pensassem que eu era uma ladra do que deixar que arriscassem a vida voltando atrs do ouro. Depois da inundao, eu no

queria voltar Cidade das Sombras a no ser que fosse absolutamente necessrio. Simplesmente no valia a pena. Sempre h maneiras fceis de ganhar dinheiro. Quando tive que desaparecer, escrevi Cabybaras Corporation e contei a eles sobre a Flauta de Hamelin Reversa. Achei que isso compensaria pelo ouro perdido. - Eu pensei... Quer dizer. Eu disse tantas coisas horrveis. Quase entreguei voc ao FBI. - Luz chorava, o rosto agora banhado em lgrimas. - No temos tempo para nada disso - disse Kiki delicadamente. - Somos amigas de novo, no ? - Luz assentiu. - Ento esquea o outro. Vamos resgatar Betty. - Tudo bem - disse Luz. Ela enxugou o rosto na manga e partiu do tnel, deixando a mochila de ouro no cho. *** Seguimos para o sul, em dirao a Chinatown. O tnel era mais frio e muito menor do que eu me lembrava. Um odor ptrido atacou nossos sentidos e ns trememos com nossas roupas leves de vero. Meus braos nus estavam totalmente arrepiados e eu ansiei pelo uniforme que agora era pequeno demais para mim. Pelo que pareceram quilmetros, seguimos as curvas e giros do tnel. E a, depois de escolher uma bifurcao no caminho, vi uma coisa correndo com o facho de minha lanterna. - Esto vendo isso? - perguntei s outras. - Aham - disse Oona. - Ser que o que eu penso que seja? - Aham - confirmou Oona. - O que foi? - perguntou DeeDee. - Um rato do tamanho de um cocker spaniel - eu disse a ela. - Mas no pode haver mais nenhum rato na Cidade das Sombras. Ns nos livramos deles todos - disse Luz. - Isso no quer dizer que alguns no tenham voltado - disse Kiki. - Eu trouxe minha Flauta de Hamelin Reversa s para garantir. Ns chegamos mais perto uma das outras. Eu passei o brao no de Oona e olhei o mapa com a mo livre. No estvamos longe de nosso destino. Mais 800 metros e estaramos debaixo do depsito. Neste exato momento eu tropecei e deixei o mapa cair. Enquanto eu lutava para peg-lo de volta no

escuro, senti um corpo quente e peludo roar meu brao. Eu gritei e peguei minha lanterna, apontando para a parte do tnel por onde tnhamos acabado de passar. As outras miraram os fachos na mesma direo. Atrs de ns, havia milhares de ratos, os dentes reluzindo na luz. - No se mexam - ordenou Kiki, pegando a Flauta de Hamelin Reversa na mochila. Ela a colocou na boca e soprou. Nada aconteceu. O exrcito de ratos nos encaravam em expectativa, esperando que dssemos o primeiro passo. Kiki tentou novamente. E de novo, nada. Cada vez mais inquietos, os ratos comearam a se aproximar de ns. - O que est acontecendo? - gemeu DeeDee. - No est funcionando - disse Kiki, examinando a Flauta de Hamelin Reversa com a lanterna. - Deve ter quebrado quando deixei minha mochila cair. De repente, toda a horrvel situao fez sentido para mim. - No est quebrada. No funciona porque os ratos so todos surdos. - Me diga que est brincando - implorou Luz. - Lembra da primeira vez? Alguns ratos no se incomodaram com a Flauta de Hamelin Reversa. Eles deviam ser surdos tambm. Ficaram na cidade e tiveram dois anos para se reproduzir. Estes so seus descendentes. A essa altura, podem ser milhares. - Bom, acho que s temos uma opo - disse KIki, enfiando a Flauta de Hamelin Reversa no bolso. - Qual? - perguntei. - CORRER! - gritou ela. Com os ratos atrs de ns, liderei o caminho enquanto disparvamos pelo tnel. No havia tempo para olhar o mapa. Deixei que minha intuio me guiasse ao passar por uma dezena de portas idnticas e por bifurcaes sem traos caractersticos no tnel. Por uma ou duas vezes, criei coragem e olhei por sobre o ombro. A horda fulminante de roedores sedentos de sangue estava em nossos calcanhares. Uma ratazana corria ao lado de Luz, mordiscando seu sapato. Com um chute bem mirado, ela o mandou voando para uma parede. Mas seu momento de vitria no durou muito. Bastou um segundo para que um espcime ainda maior e mais faminto assumisse o lugar dele. Acelerei o passo e esperei estar levando as Irregulares na direo certa. Um passo em falso, uma virada errada e todas seramos devoradas. Ao nos aproximarmos do depsito, o cho ficou macio e escorregadio. Dezenas de casacos sujos de mink cobriam o cho do tnel, junto com dois esqueletos humanos, seus ossos limpos pelos ratos. Um terceiro esqueleto usando um casaco com o drago Fu-Tsang estava deitado do lado de fora da porta que eu

procurava. Eu disparei para dentro e esperei que as outras entrasse atrs de mim antes de bater a porta com a maior fora que pude. No havia tranca e eu esperava que os ratos mutantes no tivessem aprendido a girar maanetas. Podamos ouvir centenas de corpos peludos atirando-se na madeira e os guinchos de frustrao quando a porta se recusava a ceder. Depois de ter certeza de que estvamos seguras, desabamos no cho da sala. - Pensei que desta vez amos morrer - disse DeeDee, arfando. - No se preocupe - disse Kiki com um sorriso. - preciso mais do que um bando de ratos para dar cabo de ns. - Ah, ? Viu aqueles esqueletos? E todos os casacos? - perguntou Luz. - Os ratos deram cabo de algum. - Agora sabemos por que os roubos pararam - disse Kiki. - A gangue Fu-Tsang no podia passar pelos ratos. No havia balas em nmero suficiente para matar todos. E difcil correr quando se est carregando produtos roubados. - Pelo menos agora estamos seguras - disse DeeDee. - Claro, desde que Ananka tenha nos trazido ao lugar certo - disse Oona. Olhei a sala. O teto era baixo e o espao estava barrotado de engradados, tapetes virados e travesseiros sujos. O cho estava coberto de palitinhos de madeira. Acima dos engradados, havia um buraco no teto. - aqui sim - eu disse. - Estamos no depsito debaixo do antro do pio. Kiki e eu subimos devagar pela abertura no teto e por uma escada comprida que levava a um alapo de madeira. As tbuas que tnhamos usado para fechar a entrada haviam sido retiradas. Empurramos o alapo e o abrimos um pouco, e o cheiro desmasiado doce de Ma do Diabo chegou a ns. As paredes do antro de pio eram revestidas de cubculos de madeira escura tamanho de caixes. A maior parte estava cheia de velhas almofadas de seda, mas dois estavam ocultos da vista por telas de cores vivas em que danavam pequenos drages. A sala era escura e cavernosa, mas uma lanterna chinesa na mesa na outra extremidade iluminava uma cena inesperada. Sentados mesa a menos de 6 metros do alapo estavam Harcott e Thomas Vandervoort, os dois vestidos com ternos caros que tinham usado mais cedo naquela noite. Jacob se gabava da hora em que obrigou um rapaz a andar na prancha a caminho do Baile Bannerman. Quando terminou com sua histria, os dois bateram na mesa, os corpos curvados de tanto rir. - Idiotas - cuspiu Kiki. - Deviam cuidar melhor das poucas clular cerebrais com que nasceram. - Do que est falando? - perguntei, sem ter muita certeza de ter entendido o que ela disse.

- Olhe s para eles. Andaram provando a Ma do Diabo. Nem esses imbecis agiriam desse jeito idiota sem uma ajudazinha. Mas acho que isso facilita as coisas para ns. - Eles podem estar doides de removedor de verrugas, mas ainda so perigosos - eu a alertei. - No to perigosos quanto eu - disse ela, entrando na sala. - Ei, olha - disse Thomas Vandervoort, sacudindo o brao do amigo e apontando na direo de Kiki. - o duende! - Como foi que ele chegou aqui? - perguntou Jacob, olhando, confuso, para o alapo camuflado que levava do antro de pio ao depsito abaixo. - Deve ter seguido o arco-ris - disse Thomas Vandervoort, rindo de si mesmo. Kiki andou at a mesa. - Esto se divertindo? - perguntou ela com a educao melosa de uma garonete animadinha. - Odeio interromper sua conversa fascinante, mas queria agradecer a vocs. - Agradecer a gente? - perguntou Thomas Vandervoort, seu sorriso maligno desaparecendo rapidamente. - . Queria agradecer a vocs por facilitar tanto as coisas. Quer dizer, olhem para mim. Sou s uma garota, e como podem ver, no sou uma das grandes. Ento obrigada por fazerem o possvel para facilitar tanto o meu trabalho de acabar com vocs. Jacob Harcott se levantou da mesa, chutando a cadeira para trs. Um esgar deformava suas lindas feies enquanto ele avanava para Kiki como um ogro raivoso. - passamos seis meses na cadeira graas a voc - rosnou ele. - Sabemos quem voc estvamos ansiosos para encontrar voc de novo. No vai ser to fcil desta vez. - Ah, aposto que vai ser diferente - disse Kiki. - Ser outro passeio no parque. A propsito, como foi a priso? Soube que a comida no ruim, mas a limpeza deixa a desejar. - Anda, Jacob. Arrebenta a cabea dela - encorajou Thomas Vandervoort. Jacob Harcott estendeu o brao, pegou Kiki pela garganta com a mo gigantesca e a ergueu do cho. - Sua sorte acabou, duente - disse ele com escrnio, fechando o punho livre e recuando para dar um soco no rosto de Kiki. Ela no lutou. Em vez disso,

olhou para ele calmamente nos olhos e meteu o pezinho na barriga dele. Jacob Harcott a largou no cho, agarrando a barriga ferida. - Quem precisa de sorte quando pode fazer isso? - perguntou Kiki enquanto caa de p. Ela girou, saltou alto no ar e o chutou na lateral da cabea enorme. Os olhos dele rolaram para trs e ele desabou no cho como uma esttua tombada. Thomas Vandervoort pulou de mesa e correu para o alapo que levava ao depsito abaixo. Kiki chegou a ele rapidamente. Com um movimente rpido dos ps, ela o prendeu e mandou seu corpo deslizando pelo cho. - Vai a algum lugar? - perguntou ela enquanto ficava em cima dele. - No me machuque! - implorou Thomas Vandervoort, enroscando o corpo numa bola apertada. Sua voz tremia como se ele estivesse a ponto de chorar, e uma poa de lquido comeava a se formar abaixo de seu corpo. - Ah, no se preocupe, linda cabecinha. Sou uma especialista. No vai doer nada. - Ela baixou um golpe de carat na base do pescoo dele com preciso cirrgica. O corpo de Thomas Vandervoort ficou imvel. - Tudo resolvido, Ananka - gritou Kiki para mim. - Quem me dar uma ajuda? Desci do buraco para o cho e andei pelo antro de pio na direo dos dois corpos imensos. - Esto mortos? - sussurrei, cutucando a carcaa de Thomas Vandervoort com a ponta do tnis. - Eu sou perigosa, mas no homicida. S esto inconscientes. Precisamos amarrar os dois. - Ela pegou um rolo de fita adesiva na mochila e o atirou para mim. - Trate de amarrar as mos e os ps bem apertados. E coloque uma tira na boca tambm. No quero ouvir os dois tagarelando como dois bebs quando acordarem. Luz, DeeDee e Oona arrastaram-se para o antro de pio, e ns amarramos Jacob Harcott e Thomas Vandervoort em quilmetros de fita adesiva at que os dois parecessem mmias de metal. Assim que terminei de colocar uma tira de fita na boca de Jacob Harcott, suas plpebras tremeram. Ele olhou para mim e uma lgrima gorda rolou por seu rosto. - Seu choro - sussurrei no ouvido dele. - Agora sabe por que sua me queria que voc no batesse em meninas. s vezes elas revidam. - Ei, vocs, achei Betty! - gritou Oona atrs de mim. Ela havia afastado uma das telas e estava parada diante de um cubculo de madeira. - Ela est toda fria! Larguei a fita adesiva e corri at onde Oona estava. Dentro do cubculo,

estava Betty. Estava amordaada e tinha as mos amarradas. Algum retirara a peruca loura, e o cabelo escuro se espalhava pela almofada de seda. Seu vestido branco estava rasgado e sujo, mas ela ainda estava espantosamente linda - como uma princesa de conto de fadas sob o feitio de uma rainha m. - Tire a mordaa e desamarre as mos dela - ordenou Kiki. Oona se curvou e retirou as cordas que prendiam as mos de Betty. Luz ergueu a mordaa por sobre a cabea dela. - Betty - sussurrou Luz no ouvido dela. - Betty, acorda! - Ela sacudiu o brao de Betty e a beliscou com delicadeza no rosto, mas no houve nenhuma reao. - Qal o problema dela? - gemeu Luz. - MMMMUMF! - veio uma voz em resposta. - O qu? - disse Luz, olhando para ns confusa. - MMMMMMUNF! - disse a voz novamente. - Est vindo dali - disse DeeDee, apontando para um cubculo embaixo daquele onde estava Betty. Ns nos ajoelamos. Ali, deitada em uma casa de travesseiros, estava uma menina ruiva usanod um vestido de festa amarelo. Ela tambm estava amordaada e amarrada. - Penelope Young - disse Kiki, estendendo a mo para tirar a mordaa da menina. - Quem so vocs? - perguntou a menina depois que estava livre para falar. - Isso no importa. Estamos aqui para resgatar voc. - Ah, graas a Deus, porque estou morrendo de vontade de tomar um banho. Eles me obrigaram a ficar com esse mesmo vestido o tempo todo em que estive aqui. Nunca me deixaram lavar o rosto nem nada. E voc no ia acreditaronde eles me fizeram ir ao banheiro. Eu devo estar fedendo, e no suporto ficar fedendo, nem na aula de educao fsica. Quer dizer, eu me sinto imunda se no tomo pelo menos trs banhos por dia - tagarelou a garota. - No surpreende que a tenham amordaado - cochichou Oona. - No estou sentindo cheiro nenhum - mentiu Kiki. Penelope fedia como um monte de queijo gorgonzola. - Sabe o que aconteceu com a outra garota? - Quem? Ah, sim. A bonita do vestido branco. Eles a trouxerem h algumas horas. Pelo menos acho que faz algumas horas. difcil dizer, sabe como , sem relgio nem nada. - V direto ao assunto, Penelope - alertou Kiki.

- T, tudo bem. Hmmm, eles a trouxeram, e ela estava lutando para se libertar. Ela ficava gritando alguma coisa, dizendo que eles nunca iam se safar dessa e que as amigas dela viriam e que eles todos iam lamentar de verdade. Ento os dois caras que eu ouvi voc derrubar tentaram obrig-la a beber a coisa que me deram no outro dia. Tem um gosto muito bom... Meio doce... Mas te faz dormir uma eternidade e sua cabea di pra caramba, quando voc acorda. - Por favor, Penelope. S nos conte o que aconteceu com ela - pediu Kiki, tentando no perder a pacincia. - T, ento, eles a fizeram beber parte dessa coisa, mas no pareceu fazer efeito nenhum. No comeo, ela fingiu dormir, mas depois tentou fugir pela escada. Um dos caras a pegou pela parte de trs do vestido, ela caiu e bateu a cabea no cho. Acho que desde ento ela no se mexeu. Olha, vocs no tm nad apara comer, tm? Estou tipo morrendo de fome. Mas s se no for comida chinesa. Foi s o que eu comi nos ltimos dias, e eu juro que vou vomitar se vir outro rolinho primavera. - Temos que tirar Betty daqui - disse Kiki ao resto de ns. - Desamarre a Penelope. Luz, voc e DeeDee tero que levar Betty pela Cidade das Sombras. Acha que podem lidar com isso? - E os ratos? - perguntou DeeDee. - No devamos tir-la daqui pela porta da frente? - perguntou Luz. - Quer dizer, que sentido tem salvar Betty se ela vai acabar como comida de rato? - No podem passar pela porta da frente. No sabemos quem est esperando l. Mas no se preocupem. Vocs no tero que tomar o mesmo caminho por onde vieram. Tem uma sada mais prxima. Os ratos no vo poder ouvir vocs chegando, ento, se andarem rpido, eles no tero tempo de se reagrupar. - Outra sada? Quer dizer a da Chinatown Savings and Loan? - perguntei, afinal entendendo tudo. - Ela tem razo. Fica s a duas portas na Cidade das Sombras. - Se fica to perto, por que no viemos por ela e poupamos um monte de tempo? - um banco, Luz. Eles tm um sistema de alarme muito bom... Em especial depois do roubo. Ns teramos que desativ-lo - explicou Kiki. - Mas vamos disparar tambm quando sairmos, no vamos? - A idia essa. Betty precisa de ajuda e nada vai trazer a polcia mais rpido aqui. Deixem Betty e Penelope no banco, quebrem uma janela e saiam. A polcia vai descobrir as duas e lev-las ao hospital. Mas vocs duas fiquem por

perto e deixem os celulares ligados. Se precisarmos de ajuda, podem mandar a polcia ao depsito. - O que quer dizer se precisarmos de ajuda? - perguntou Oona. - Achamos Betty e a outra menina. Vamos dar o fora daqui. - Est se esquecendo de uma pessoa - eu disse a ela. - Ainda h uma pergunta para ser resgatada. - Quem? - perguntou Oona. Na empolgao, ela se esquecera. - A Princesa. - Quer dizer Sidonia Galatzina? A princesa da Pocrvia? - guinchou Penelope. Ela tambm est aqui? Posso conhec-la? - Acho que voc no ter esse prazer - rebateu Kiki. - Que droga - suspirou Penelope. - Soube que ela a garota mais popular de Nova York. Mas onde que fica essa cidade aonde vamos? grande? perigosa? Fica fora do estado? - No podemos deixar que Penelope veja a Cidade das Sombras - cochichei no ouvido de Kiki. - Essa menina no consegue guardar um segredo nem que a vida dela dependa disso. - Vo ter que colocar uma venda dela - disse Kiki para Luz e DeeDee. - Me vendar? Por que tm que me vendar? - gemeu Penelope. - Quer ser amordaada tambm? - disse Kiki. - Ou talvez prefira ficar aqui. Penelope abriu a boca para discutir mas, vendo o olhar gelado de Kiki, optou sensatamente por fica de boca fechada. Juntas, ajudamos Luz e DeeDee a baixar Betty pelo tnel principal da Cidade das Sombras. Kiki passou uma venda na cabea de Penelope e a guiou pela escada. Depois Kiki, Oona e eu partimos em busca da Princesa. *** Kiki Strike subiu ao depsito que ficava embaixo do antro de pio, e Oona e eu a seguimos. Uma por uma, nos iamos para um espao estreito, cercado de torres de bolsas, carteiras, sapatos e malas falsificadas. - por aqui - disse Kiki, apontando para uma luz que vinha de um canto de depsito. Andmaos suavemente por um corredor ladeado de engradados de madeira, todos com a estampa do drago vesgo.

- Olha, s tudo isso - cochichei, pegando uma cpia perfeita de uma bolsa Herms Kelly de 8 mil dlares. - A Fu-Tsang deve ganhar uma fortuna. Oona bufou. - Isso s ninharia - disse ela. Quinquilharias. Estou surpresa que tenham se dado a esse trabalho. - Por qu? Que tipo de coisas eles contrabandeiam normalmente? - perguntei. - Fazem contrabando de tudo. No so muito seletivos. Mas lidam principalmente com gente. - Gente? - perguntei. - . Gente que to pobre que faz qualquer coisa para ter uma vida melhor. Ento eles se deixam ser contrabandeados para dentro dos Estados Unidos. claro que ningum diz a eles que esto vendendo para a escravido. A gangue Fu-Tsang os traz para c e os vende a donos de fbricas que os fazem trabalhar a troco de nada. Isto , se as pessoas chegarem aqui vivas. - Como sabe tanto sobre a Fu-Tsang? - perguntei. - Como que voc acha que cheguei aqui? - disse Oona. - Shhh - Kiki nos silenciou. - Estamos chegando perto. A Luz estava ficando mais forte e podamos ouvir vozes, e de vez em quando um ou dois risos sinistros. Espiamos por uma fresta nos engradados e vimos um grupo de meninas sentada em roda. Em uma cadeira dourada adequada para uma imperatriz, estava Naomi Throgmorton, ainda com o vestido do Baile Bannerman. Sentadas perto dela havia mais trs membros do Quinteto, todos parecendo meio fatigadas. Naomi fazia o mximo para divertir o grupo. - Viram o que Gwendolyn estava usando na festa? Com aquele vestido rosa, ela parecia um leito gigante. Fiquei esperando que ela subisse na mesa do buf e fuasse as lichias como uma porquinha. - Naomi torceu o nariz e bufou como um porco, e o resto do Quinteto deu uma gargalhada cruel. Era difcil acreditar que aquelas eram as mentoras por trs da trama para roubar o NYCMap. Uma das meninas se intrometeu. - Todo mundo disse que o seu vestido era o melhor da festa, Naomi. Ouvi Lila Livingston dizer que voc era a garota mais bonita que ela viu na vida. - verdade. Perto dela, sou uma deusa. Quando que ela vai dar um jeito naquele nariz, alis? No sei se podemos ser ligadas a ela se insistir em ficar com aquele bico. No ligo para quanto dinheiro ela tem.

- Naomi - gemeu uma terceira menina. - Acha que vamos ter que esperar muito tempo? Estamos aqui h horas. Naomi virou-se para a menina com um esgar malicioso. - Por qu? No me diga que tem coisa melhor para fazer. Ah, no - disse ela, a cara de repente se contorcendo em ma mscara de falsa preocupao. - Hoje o dia de depilar seu bigode? Voc fica cada vez mais peluda enquanto conversamos? - As outras meninas riram. - Pera, j sei. Voc tem que ir correndo para casa para tomar o remdio. - Remdio? Que remdio? - perguntou a menina lamuriente. - Sabe qual ... Aquele para a frieira horrorosa que voc pegou da empregada. - Eu no tenho frieira! - insistiu a menina, a cara da cor de uma beterraba cozida. - No foi isso que eu soube. Mas se no se importar de tirar os sapatos e provar que no tem frieira, vou ficar feliz em admitir que estava errada. - Por que voc teve qu contar a todo mundo? - gritou a menina para outra do Quinteto. - Porque era engraado - respondeu a amiga. - Alm disso, e se uma de ns pegar de voc? Eu no ia poder nem dormir noite. - Voc m... Todos vocs so - choramingou a menina da frieira. - mesmo - admitiu Naomi. - Isso no timo? Kiki sacudiu a cabea, desgostosa. - Elas no sabem no que esto se metendo. Vocs duas fiquem aqui. Vou ter uma conversinha com Naomi. - Por que vai fazer isso? - perguntou Oona. - A gente no devia s salvar a Princesa e dar o fora daqui? - No estamos aqui para salvar a Princesa - disse Kiki. - Estamos aqui para salvar suas seqestradoras. Agora, se alguma coisa der errado, liguem para Luz e DeeDee e peam para elas chamarem a polcia. Mas o que quer que acontea, no tentem me resgatar sozinhas. - Com essa, ela partiu para o espao aberto. As meninas olharam a recm-chegada. A surpresa estava estampada nos rostos do Quinteto, mas Naomi meramente sorriu, como se estivesse esperando por Kiki o tempo todo.

- Kiki Strike - disse ela, levando-se e estendendo a mo como uma rainha a um sdito. - Ouvi falar muito de voc. Nem imagina o quanto estou emocionada em conhec-la. - Kiki ficou plantada no cho e recusou-se a aceitar a mo de Naomi. Naomi deu de ombros para o insulto e continuou sorrindo. - Onde est Sidonia? - perguntou Kiki. - Ah, eu no me preocuparia com a nossa princesa favorita - disse Naomi. - Ela est bem segura. - Voc cometeu um grande erro, Naomi - alertou Kiki. - No sabe com o que est lidando. Tem sorte de eu ter encontrado voc antes do pessoal de Sidonia. Eles no hesitaram em matar voc e suas amigas idiotas. Mas se me entregar Sidonia, vou cuidar para que saia daqui viva. Uma das meninas riu agourentamente. - Erro? - ridicularizou Naomi. - E no cometo mais erros, baixinha. - Voc est errada, Naomi. No consigo decidir se voc incrivelmente gananciosa ou s no muito inteligente, mas de algum jeito voc sempre parece escolher a menina errada para roubar. - Gananciosa? - Naomi riu. - No sabe do que est falando. Eu no quero o dinheiro de Sidonia. - Ento acho que deve ser burra, porque no h como Sidonia ajudar voc a colocar as mos no NYCMap. - Como ? Ah, aquela coisinha boba? O mapa s uma bonificao. No o que estou procurando. - Tudo bem, Naomi, e o que voc realmente procura? - Voc - disse uma voz de trs de um engradado. Uma menina vestida de preto saiu do escuro e entrou na luz. Os olhos amarelos brilhavam feito ouro e um sorriso cruel se espalhava pelo rosto bonito. Em uma das mos, ela segurava o drago de bronze que tnhamos deixado na bolsa de Betty. Na outra, havia uma arma de eletrochoque. Era a Princesa. - Ligue para Luz e DeeDee - cochichei freneticamente para Oona. - Diga a elas para chamar a polcia. - No ouvi nada, gritei e vi Oona nos braos de um homem com um drago vesgo tatuado nos bceps musculoso. O homem arrancou o celular da mo dela e o esmagou debaixo do calcanhar. - Leve-as ao antro de pio - ouvi a Princesa dizer. - Est na hora de todas nos conhecermos melhor.

COMO DAR UNS BONS CHUTES Imagine por um momento que um assassino pegou voc por trs. Voc luta e grita, mas seus braos esto presos por algum muito maior e mais forte do que voc. intil, no ? Mas se voc acha que j era, pense novamente. Quando se trata de dar uns chutes, tamanho no documento mesmo. Bruce Lee, o lendrio lutador de kung-fu, s tinha 1,67m de altura e pesava menos do que uma lder de torcida mediana. E no entranto Bruce podia derrubar caras com duas vezes o tamanho dele com um nico chute. Assim, mesmo que voc seja a mais baixa, a mais delicada e a garota mais frgil do planeta, no pense que incapaz de ganahr uma briga. Se algum a pegar por trs, fique calma e use a cabea. 1. Curve o corpo para a frente e bata a cabea na cara do atacante. Pode doer em voc um pouco, mas uma vez que seu crnio muito mais duro do que o nariz dos outros, voc poder causar muito mais danos ao atacante do que a si mesma. 2. Se seu atacante se recusa a solt-la, empurre uma de suas pernas na barriga dele, depois d um poderoso coice na virilha do homem. Se voc tem o hbito de usar saltos altos, o chute ser extremamente doloroso. O aperto do atacante pode se soltar e voc poder se libertar dos braos dele. 3. O atacante pode pegar seu pulso enquanto voc estiver tentando escapar. H muitas maneiras de se libertar destas situaes, mas uma das mais fceis pegar o dedo mindinho do homem e dobr-lo para trs. O atacante vai soltar e voc poder fugir em segurana. claro que existem muitas tcnicas eficazes que voc pode usar, e qualquer bom instrutor de artes marciais pode insin-las a voc. Mas no se esquea de que, em muitas situaes, um golpe baixo pode ajudar tanto quanto uma faixa preta. CAPTULO DEZESSETE Morrer por chocolate Uma guarda da Fu-Tsang me arrastou pelo depsito enquanto outro carregava Oona, que chutava e gritava, para o antro de pio oculto. Foram necesrios mais trs guardas para submeter Kiki Strike, que acertou uns bons socos antes que algum a derrubasse com o salto de um sapato falsificado. O corpo pequeno de Kiki se enroscou e sangue escorria pelo seu rosto. Um dos atacantes - um capanga com a pele salpicada de verrugas - cuspiu dois dentes no cho antes de atirar Kiki por sobre o ombro. Por um momento pavoroso, todas as esperanas me desertaram. A menina que eu acreditava ser invencvel finalmente tinha sido derrotada. Dentro do antro de pio, ns trs fomos amarradas a cadeiras com a mesma fita adesiva que tnhamos usado para prender Jacob Harcott e Thomas

Vandervoort. Uma mordaa sabor mofo foi enfiada em minha boca, e eu tive que apelar a meus poderes de concentrao para no vomitar. Quando o impulso cedeu, procurei nas cercanias por qualquer meio de fugir. Eu queria sair - e cada clula do meu crebro se dedicava a encontrar uma forma. Naomi e as outras meninas do Quinteto adejavam pela sala como borboletas assassinas. Uma das meninas colocou seis taas de martni e um jarro com um lquido azul e leitoso na mesa no meio da sala, enquanto Jacob Harcott e Thomas Vandervoort continuavam amarrados feito mmias no cho. - No devamos desamarrar Jacob e Thomas? - perguntou uma das meninas do Quinteto a Naomi. - Ainda no. Sidonia disse para esperar - respondeu Naomi de um jeito todo mundo. Ouvindo isso, os dois rapazes grunhiram alto em protesto e bateram a cabea no cho. Mas nada podia convencer as meninas a desobedecer Princesa e vir ao resgate deles. Naomi deslizou pela sala at onde Kiki estava presa cadeira. Curvando-se sobre ela, bateu-lhe na face machucada. - Acorda, sua dorminhoca - cantarolou ela. - Hoje seu grande dia... No vai querer perder nada dele! Os olhos de Kiki se abriram, piscando. Ela encarou Naomi, sem mostrar sinais de medo. Depois baixou a cabea e espiou pela porta. Eu segui o caminho de seu olhar e percebi que minha cadeira estava a apenas alguns centmetros da beira do alapo que levava Cidade das Sombras. A cabea de Kiki se ergueu e nossos olhos se encontraram. Eu sabia que ela vira alguma coisa e queria poder ler os pensamentos dela. Se Kiki tinha um plano, eu no fazia idia do que poderia ser. Ela arqueou uma sobrancelha, me deu uma piscadela e se virou para encarar Naomi. - Eu no comearia a comemorar, Naomi. Voc corre tanto perigo quanto a gente - sussurrou Kiki numa voz spera. - Se nos deixar sair, podemos ajudar voc a escapar antes que seja tarde demais. - Perigo? - Naomi riu. - Olhe em volta, pequena-polegar. Este o depsito do meu namorado. No vejo nenhum perigo aqui, voc v? E mesmo que eu visse, por que diabos eu ia deixar vocs sarem? - Voc est sem sua aliada, Naomi - alertou Kiki. - Sidonia mais perigosa do que voc pensa. Este um jeito idiota de continuar popular. - Ah, caladinha - disse Naomi de brincadeira. - Est falando da minha melhor amiga. - No me diga que est se divertindo com as prisioneiras, Naomi. - A voz da Princesa ecoou pelo antro de pio. Ela estava descendo a escada do depsito, os movimentos graciosos de um gato.

- Desculpe, Alteza - disse Noami. - A albina no sabe quando fechar a boca. - Ela agora vai ficar quieta - disse a Princesa numa voz fria e confiante enquanto saa da escada. Seus olhos dominaram tudo na sala. - Tenho a impresso de que ela quer ouvir o que eu tenho a dizer. Diga aos guardas para sarem. Noami assentiu aos Fu-Tsang e eles subiram a escada para o depstivo, fechando o alapo depois de passar. Depois que eles foram embora, a Princesa atravessou a sala, os olhos brilhando como ouro e o cabelo comprido e preto ondulando atrs dela. Sua postura perfeita e confiante era majestosa quanto a de qualquer rainha. Ela parou diante de ns e olhou para sua cativa com um sorriso presunoso. - Kiki Strike... assim que voc se chama ultimamente, no ? - perguntou a Princesa. - No acho que seja m escolha. Seu verdadeiro nome meio comprido. Verdadeiro nome? Olhei para Kiki, que encarava a Princesa com desafio, recusando-se a falar. - Procure no parecer to rabugenta, Kiki. Devia se sentir lisonjeada! exclamou a Princesa. - Eu planejei tudo isso para voc. Os seqestros, os roubos... At as festas. Tudo isso s para atrair a sua ateno. Ah, olha s disse ela, apontando para Naomi. - Voc feriu os sentimentos de Naomi. Tem que admitir que ela uma atriz maravilhosa. Ela teve o papel da vida dela interpretando a anfitri dos Bailes Bannerman. Kiki Strike no demonstrou interesse no desempenho da Princesa. Em vez disso, estava olhando o diamante cor-de-rosa no dedo de sua algoz. - Vejo que gosto do meu anel - disse a Princesa, com um sorriso srdido. Ela ergueu o diamante para a luz e espalhou um arco-ris minsculo no rosto de Kiki. - Dizem que os diamantes so amaldioados. A maioria das pessoas que os usa tem um destino horrvel. Mas eu o considero meu talism especial da sorte. Afinal, foi o que uniu ns duas. A Princesa empurrou uma cadeira para perto de ns e se sentou na frente de Kiki. - uma histria extraordinria - disse ela, cruzando as pernas compridas e brincando com o diamante no dedo. - Dois anos atrs, este anel foi roubado. Como voc pode imaginar, fiquei terrvelmente aborrecida. uma herana de famlia, e pensei que estava perdido para sempre. E ento, de repente, ele reapareceu... Sob circunstncias muito misteriosas. Justamente quando eu estava prestes a castigar a pessoa errada, recebi uma carta que me dizia onde encontrar o anel desaparecido. Quanod Naomi descreveu a menina estranha que tinha escrito o bilhete, eu entendi que s podia ser voc.

"Veja s, minha me sempre me alertou que um dia uma criana doentinha e uma velha podiam tentar no matar e roubar nossas jias. Sabe como apavorante acreditar que pode ser assassinada a qualquer momento? claro que minha me no podia me contar como voc era, mas ela me disse para ficar de olho em qualquer uma que fosse incomum. E a fantasminha de cabelos brancos que me disse onde achar o anel era absolutamente incomum. "Mas engraado. - A Princesa riu. - Eu jamais saberia que voc estava em Nova York se tivesse deixado Naomi ficar com o anel." - Eu? Ficar com o anel? - guinchou Naomi. - Do que est falando, Sidonia? Eu no roubei seu anel. - Ah, cala a boca, Naomi - disse a Princesa de bom humor. - Eu sempre soube que era voc. Voc roubou metade dos armrios na Atalanta antes de finalmente ficar rondando o meu. Eu parei de procurar rotas de fuga e tentei entender tudo aquilo. Kiki estava atrs da Princesa o tempo todo? E Sidonia era responsvel pelos seqestros e os roubos? Onde tem gente boa nessa histria? A Princesa se levantou e comeou a andar pela sala. - Eu esperei que voc voltasse escola - continuou ela -, mas voc deve ter percebido que eu a identifiquei. Se fosse inteligente, teria desaparecido para sempre. Mas voc no suportava me deixar em paz. Na noite em que minha casa foi inundada, eu sabia que voc tinha causado a exploso. Insisti que os homens de minha me procurassem pelo bairro. Um deles achou aquela cabaninha escura onde voc e Verushka Kozlova estavam morando. Mas de algum jeito as duas escaparam. Foi a que entendi que tinha que bolar um plano sozinha. Eu tinha que matar voc antes que voc conseguisse me matar. Graas a Deus eu achei isso. Eu arfei quando a Princesa ergueu um disco com minha prpria letra na frente. Era o CD com os mapas. - Eu estava morrendo de vontade de saber mais sobre voc - disse a Princesa , ento dei um pulinho na casa onde voc tinha se escondido. Os homens de minha me deixaram o lugar numa baguna medonha. Achei travesseiros rasgados, buracos de bala nas paredes... E este CD no cho. Eu tinha acabadpo de pegar quando suas amigas chegaram. Temo ter ido embora s pressas, sem cumpriment-las. "Quando cheguei em casa, dei uma olhada nos arquivos do disco. No minuto em que vi, eu sabia que o mapa dos tneis era importante. Explicava como voc tinha conseguido chegar ao subsolo da minha casa. Mas havia um segundo mapa no CD que no parecia l to interessante. S mostrava onde estava os canos de gua e as estaes de metr.

"Se no fosse por Mitzi Mulligan, eu nunca teria percebido como o NYCMap era importante. Acho que eu devia agradecer arrogantezinha. Sem Mitzi, nenhuma de ns seria herona hoje." Eu me lembrei do comportamento estranho de Mitzi no hospital. No final das contas, ela sabia de alguma coisa. Prometi a mim mesma que faria Mitzi pagar se eu conseguisse sair dessa viva. - Mitzi ficou sculos se gabando de um mapa ultra-secreto que o pai dela desenvolvera - continuou a Princesa. - No comeo eu no dei a mnima. Quem precisa de mapas quando tem um motorista? Mas depois percebi que ela estava falando do mapa em seu disco. claro que Mitzi me contou como o NYCMap podia ser perigoso. Ela disse que qualquer um com as trs camadas podia destruir Nova York. Foi a que eu bolei meu plano. Eu sabia que o NYCMap seria um chamariz perfeito. Se algum o roubasse, voc sairia de seu esconderijo para encontrar. Depois eu conseguiria tirar voc do caminho de uma vez por todas. "Eu j tinha a camada inferior do mapa, mas sabia que seqestrar Mitzi chamaria sua ateno. O pai dela teria me dado qualquer coisa em troca de sua garotinha. Mas quando voc no pegou o chamariz, percebi que tinha que seqestrar mais duas pessoas para conseguir as outras camadas. Infelizmente, eu estava meio sem grana. No tinha previsto como o primeiro Baile Bannerman ia sair caro. Ento usei seu mapa dos tneis para roubar a Chinatown Savings and Loan. A propsito, estou impressionada que voc tenha passado pelos ratos no tnel esta noite. Cinco membros da gangue Fu-Tsang foram devorados vivos s durando o roubo da Chinatown Savigns and Loan. Ser que voc gentil o bastante par anos contar como fez isso?" Kiki Strike arqueou uma sobrancelha e sacudiu a cabea. - No importa - disse a Princesa com um dar de ombros. - Eu j tenho o que quero. - Como voc sabia que eu estava atrs do NYCMap? - perguntou Kiki. - Ela fala! - exclamou a Princesa, batendo palmas de empolgao. - Ficou to feliz que tenha perguntado. Eu estava comeando a pensar que alm de burra voc era surda. Olha s, seu problema que voc terrivalmente previsvel. Pense nisso. Voc seguiu minha me e a mim at Nova York, mas depois que chegou aqui, no conseguiu deixar de ajudar cada pessoinha que atravessava seu caminho. Ento eu sabia que voc no ia conseguir dormir tranqila se algum roubasse o NYCMap. Voc tinha que ir atrs dele. S o que eu precisava fazer era atrair sua ateno, seqestrando algumas meninas bobocas. Depois, parar ter certeza de que ningum suspeitava de mim, eu simplesmente seqestrei a mim mesma. Ainda estou surpresa com a facilidade de tudo isso. A Princesa andou at Naomi e passou o brao nos ombros da amiga.

- Mas o que estou dizendo? Devo dar a impresso de estar levanto todo o crdito. Eu nunca poderia ter feito isso sozinha. Graas a todas as suas nobres aes, no faltou gente que estivesse disposta a me ajudar. Naomi, o Sr. Harcott e o Sr. Vandervoort estavam morrendo de vontade de dar uma mozinha. E quando Jacob disse que o pai dele ia castigar a pessoa que dedurou polcia sobre os sapatos falsifiados no depsito dele, os Harcott at colocaram esta maravilhosa sala nossa disposio. claro que a gangue FuTsang tambm no queria perder a diverso. Eles perderam uma fortuna quando o depsito foi estourado. Temo que agradecer a eles pela Ma do Diabo. ELes vo sentir um grande prazer quando voc morrer. E devo dizer que vai ser um alvio para mim. - um plano brilhante, Sidonia - admitiu Kiki. - Mas est errada a respeito de uma coisa. Eu nunca quis matar voc - disse Kiki. - No? Bom, devia estar querendo alguma coisa desesperadamente - disse Sidonia. - Espere um minuto. No pode ser esta velharia, n? - Suas covinhas apareceram quando ela ergueu o anel de diamante. - Este anel era da minha me - declarou Kiki calmamente. - Vou pegar de volta. - Por que eu ia deixar que voc ficasse com ele, quando minha prpria me teve tantos problemas para consegui-lo? - perguntou a Princesa. - Tem alguma idia de como foi arriscado envenenar toda a famlia real? Particularmente quando uma delas sua prpria irm? esse tipo de coisa que pode mandar uma garota para a forca. A Princesa olhou para Oona e para mim e riu. - Olha s as duas amiguinhas. Os olhos dela quase esto saltanod da cabea. Acho que voc nunca disse qe elas estavam na presena da realeza. verdade - disse ela, voltando-se para ns -, a an minha prima. A me dela era a princesa Sophia, irm mais velha da minha me. - Sua me uma assassina e ladra - rosnou Kiki. - Ela envenenou meus pais para ficar com o trono. Cada centavo que voc tem, cada coisinha sua, ela roubou de ns. - , a mame uma mulher incrvel, no ? Um dia, espero seguir os passos dela. Mas primeiro tenho que eliminar umas pontas soltas que ela deixou. Olha s, minha me cometeu um erro pavoroso. Ela deixou uma servial escapar com o menos dos membros da famlia real. - Verushka no uma servial - disse Kiki como se declarasse um fato simples. - Era membro da guarda real da Pocrvia. E se eu no voltar para casa de manh, ela vai te caar. - Uma velha aleijada no bem um desafio. Pelo que eu soube, ela nem

conseguiu evitar uma bala quando ainda estava no auge da forma fsica. Mas foi bom voc ter falado nisso. Depois de eu assistir sua morte, ela ser a prxima de minha lista. Deve ser fcil alcanar aquela cazinha de vocs de helicptero. Pensei ter visto Kiki vacilar. - No me diga que vai me matar na frente de todas estas testemunhas - disse ela. - No seria inteligente, Sidonia. Elas no parecem muito confiveis. A Princesa colocou uma mordaa em Kiki, depois se ajoelhou entro ns duas para cochichar no ouvido dela. - No vai ter testemunha nenhuma - eu a ouvi dizer. - Depois que voc morrer, vai haver um incndio terrvel. Todo mundo vai morrer. A Princesa foi at a mesa no meio da sala. Baixou a arma de eletrochoque, pegou o jarro e serviu cinco taas do lquido azul-claro. Uma por uma, ela passou as bebidas a Naomi e ao Quinteto. A lyima ela guardou para si mesma. - Um brinde! - props a Princesa, e todas as cinco meninas ergueram suas taas. - Durante anos, ela foi a runa de minha existncia, a mosca na minha sopa, o bicho na minha goiaba. Mas hoje, estavam aqui para dar um adieucaloroso notvel Kiki Strike. A partir deste dia, estava cidade ser nossa e no haver uma alma que possa nos deter. "Para mim, este dia agridoce, porque digo adeus no s minha arquiinimiga, mas minha nica prima... A verdadeira herdeira do trono da Pocrvia. Ento aqui est voc, princesa Katarina. uma pena que o mundo seja pequeno demais para ns duas." As meninas bateram as taas e todas, menos a Princesa, levaram a bebida boca. Naomi tinha acabdo de engolir quando a taa escorregou de sua mo e se espatifou no cho. Seus joelhos se dobraram e ela se agarrou na beira da mesa para se equilibrar. Uma por uma, as meninas do Quinteto comearam a cair no cho como frutas podres. Seus olhos giravam nas rbitas antes de elas carem num sono profundo, induzido pela droga. Naomi lutou para ficar de p, mas sua cabea tombava no pescoo e suas pernas recusavam-se a ficar retas. - Por qu? - perguntou ela Princesa, mas antes de poder ouvir a resposta, Naomi caiu de cara nos tapetes de palha, seu lindo vestido verde em volta dela e o cabelo dourado esparramado no cho. - Por qu? - perguntou a Princesa, pulando os corpos do Quinteto enquanto se aproximava de ns. - Por que no? A propsito - disse ela a Kiki -, voc tinha razo com relao Naomi. Ela teria feito qualquer coisa para continuar popular. Isso prejudicou sua capacidade de avaliao. A popularidade no o tema deste jogo. Voc e eu sabemos o que realmente importa. o poder... E o fato que eu no divido o meu com ningum.

A Princesa tirou a mordaa da boca de Kiki. - No vai mais precisar disso - disse ela. - Como pode ver, no tem mais ningum a quem alertar. - Voc as matou? - perguntou Kiki. - Ah, no. S dei uma dose de seu prprio remdio, s isso. Isso vai ensinar a elas a ficar longe das drogas. "No, voc a nica pessoa que pretendo matar com minhas prprias mos disse a Princesa a Kiki. - O incndio que vou comear vai cuidar das outras. Com todos esses tapetes de talha e almofadas, o lugar vai queimar rapidinho. Mas estou me antecipando. Primeiro a famlia, como eu sempre digo." A Princesa se curovu diante de mim e de Oona. - Agora. Para voc, dona lula, vou apostar que est pensando que nunca devia ter se misturado com essa an. Olhe s todos os problemas em que ela te meteu. Mas no se preocupe. Ela vai pagar por isso, e vocs tm sorte por poder assistir. Aposto que est se perguntando como vou fazer isso, no ? Bom, no vou mais criar suspense para vocs. "Quero que feche os olhos e pense no passado. Lembra de um dia ter visto sua amiga comer? Agora, pense bem. Talvez um sanduche? Um pedao de fruta? Uma barra de chocolate? No? No acho que tenha visto. Veja s, quando sua amiga era s um beb, minha me envenenou toda a famlia dela. ELa pode ter sobrevivido mas, de acordo com nosso mdico real, ela ficou com o que se chama de um calcanhar-de-Aquiles... Um ponto fraco letal. Voc nunca viu sua amiga comer porque ela alrgica a quase tudo. At um drops de hortel pode mat-la. por isso que ela uma mal-humorada to infeliz. "Ento. Agora a melhor parte. J ouviu flaar de morrer por chocolate? Aposto que voc sempre pensou que era s uma expresso sem importncia. Bom, voc est prestes a testemunhar isso em primeira mo. Dizem que o choque anafiltico uma forma medonha de partir. A lngua incha, as vias arias se fecham e depois o corao praticamente explode. No muito bonito e extremamente doloroso. O fim perfeito para uma princesinha, no acha?" A Princesa colocou a mo no bolso e pegou uma barra de chocolate embrulhada em papel dourado. Ela a abriu e partiu um quadrado. - Escolhi o melhor de todos para sua ltima refeio, Katarina. Dizem que este chocolate belga vela seu peso em ouro. Ento vamos. Abra a boca. Esperei que alguma coisa acontecesse. No mnimo, pensei que Kiki diria as ltimas palavras. Em vez disso, ela abriu obedientemente a boca e permitiu que a Princesa colocasse o chocolate l dentro.

- No se esquea de mastigar bem - disse a Princesa, rindo. Kiki mastigou lentamente e engoliu. - Delicioso - disse ela, lambendo os lbios, que estava comeando a inchar. Segundos depois, seu rosto tinha assumido um tom mortal de azul. Ela lutava para respirar, o peito prensado contra as amarras. Seus olhos rolaram para trs e o corpo comeou a se sacudir com violncia. Vendo-a lutar, senti como se minha prpria respirao estivesse sendo arrancada de meu corpo. Lutei com a fita adesiva, tentando desesperadamente ajud-la. Se eu no me libertasse, Kiki ia morrer. A Princesa colocou a mo no bolso e pegou uma barra de chocolate embrulhada em papel dourado. Ela a abriu e partiu um quadrado. - Escolhi o melhor de todos para sua ltima refeio, Katarina. Dizem que este chocolate belga vela seu peso em ouro. Ento vamos. Abra a boca. Esperei que alguma coisa acontecesse. No mnimo, pensei que Kiki diria as ltimas palavras. Em vez disso, ela abriu obedientemente a boca e permitiu que a Princesa colocasse o chocolate l dentro. - No se esquea de mastigar bem - disse a Princesa, rindo. Kiki mastigou lentamente e engoliu. - Delicioso - disse ela, lambendo os lbios, que estava comeando a inchar. Segundos depois, seu rosto tinha assumido um tom mortal de azul. Ela lutava para respirar, o peito prensado contra as amarras. Seus olhos rolaram para trs e o corpo comeou a se sacudir com violncia. Vendo-a lutar, senti como se minha prpria respirao estivesse sendo arrancada de meu corpo. Lutei com a fita adesiva, tentando desesperadamente ajud-la. Se eu no me libertasse, Kiki ia morrer. De repente, algum no depsito acima comeou a bater na entrada do antro de pio. - Legalam - cochichou Kiki, a lngua inchada demais para falar. - A, no aco que seja - disse Princesa. - o que h de to inteligente em meu plano. A essa altura minha me falou de meu seqestro. A polcia acha que tambm sou uma vtima. Infelizmente, meus seqestradores morrero em um incndio horrvel antes que algum possa descobrir seu esconderijo. Eu seria a nica a escapar. Ela deixou Kiki se contorcendo na cadeira e subiu a escada para o depsito. Ouvi Sidonia falando com um dos guardas. A polcia tinha cercado o prdio. DeeDee e Luz devem ter desconfiado quando no conseguiram fazer contato com a gente. medida que a Princesa dava suas instrues nervosas, ouvi um

estalo fraco debaixo de minha cadeira. Olhei para baixo e vi o alapo oculto para a Cidade das Sombras se erguer uns 15 centmetros. Surgiram mos pequenas, uma segurando uma faca de carne. Com um golpe rpido, a faca cortou a fita adesiva que prendia minhas mos. Antes que eu pudesse me mexer, o que parecia um tubo comprido de vidro foi colocado na palma da minha mo. As mos depois libertaram os braos de Oona e passaram a faca a ela. Enquanto a Princesa ainda estava de costas, examinei o objeto em minha mo. Era uma seringa hipodrmica com uma substncia incolor. Eu no fazia idia do que era, mas sabia o que fazer com ela. Tirei a tampa de proteo da agulha e a enfiei fundo no brao de Kiki. Enquanto o lquido inundava sua corrente sangunea, seu corpo parou de tremer, e Oona conseguiu cortar a fita adesiva que a prendia cadeira. Os olhos de Kiki comearam a desinchar e ela respirou to fudno que parecia ter acabado de atravessar o Canal da Mancha a nado - debaixo da gua. - J no era sem tempo - arfou ela. - Estava ficando desagradvel. Ananka, pegue o basto de eletrochoque! A Princesa estava subindo novamente a escada, o alapo se fechando s costas dela. Puxei a fita em volta de meus tornozelos e disparei at a mesa na qual a Princesa tinah deixado a arma de eletrochoque, as tiras de fita adesiva flutuando por meu corpo. A cabea de Sidonia se virou ao som de meus passos frenticos e ela desceu correndo a escada. Chegamos mesa ao mesmo tempo. Peguei a arma, mas antes que pudesse fazer uso dela, a mo da Princesa se fechou na minha. Ns lutamos furiosamente e ela arranhou meu rosto enquanto eu tentava me livrar de seus dedos. No comeo, imaginei que eu no seria preo para a Princesa. Eu tinha visto muitas brigas para saber que a vitria nestas lutas em geral nada tinha a ver com fora ou energia. s vezes, a pura maldada d a vantagem ao lutador. O diabo em pessoa estava me encarando pelos olhos amarelos da Princesa, e eu sabia que nada a impediria de vencer. Mas ento me lembrei do soco que Kiki dera em um dos guardas. Tentei ao mximo imit-la, recuando com a mo livre e batendo o punho no nariz perfeito de Sidonia. - Boa! - disse Oona enquanto a Princesa desabava no cho com um grito demonaco, segurando o rosto com as duas mos. Peguei uma taa do lquido azul-claro na mesa e parti na direo dela. A Princesa pegu a taa com relutncia e eu tirei a mordaa de minha boca. - Beba - exigi. - Nunca vo siar dessa vivas - grunhiu a Princesa. Percebi que seu nariz real agora estava entortado para o lado. Eu devo ter quebrado com um s soco. Olhei minha mo, maravilhada. - H dezenas de guardas no prdio, s esperando que algum tente fugir. Eles no sero to legais quanto eu. - Eu no me preocuparia comigo, Sidonia - disse Kiki, que tinha vindo para o

meu lado. - Sempre consegui escapar. Mas antes que voc viaja terra dos sonhos, por que no me d o anel? O sorriso cruel se espalhou pela cara manchada de sangue da Princesa. Ela arrancou o anel do dedo e o atirou para Kiki. - Pode ficar com ele - disse ela, rindo. Kiki pegou o anel e o ergueu na luz. - vidro - disse ela. - Onde est o anel verdadeiro? - Nunca vai saber, no mesmo? - disse Sidonia. - No tenha tanta certeza - disse Kiki. - Vira tudo. A Princesa olhou para a taa e hesitou. - Faa isso, Sidonia, ou vamso amarracar cada centmetro de seu corpo com fita adesiva - alertou Kiki. - A polcia vai levar algum tempo para encontrar voc. E depois que encontrarem, tirar a fita vai doer bastante. provvel que nunca mais voc tenha que fazer uma depilao. Sidonia levou a taa aos lbios e a esvaziu de um gole s. Em menos de trs segundos, seus olhos amarelos rolaram para trs e ela desmaiou em um estupor. Kiki pegou uma caneta e uma folha de papel na mochila. Prezados polciais, escreveu ela. Sou responsvel pelo seqestro de Mitzi Mulligan e Penelope Young. Naomi Throgmorton e as amigas foram gentis em ajudar. Estamos atrs do NYCMap, que pretendamos usar para fins nefastos.A camada inferior pode ser encontrada em meus arquivos de computador. Fomos muito, muito ms e merecemos ser castigadas com severidade. Atenciosamente, Princesa Sidonia da Pocrvia. P.S.: Tambm roubamos a Chinatown Savings and Loan. Ela prendeu o bilhete na frenta de blusa da Princesa. - Isso deve funcionar - disse ela. Um suspiro fundo escapou de minha boca e eu de repente me senti exausta. - Vamos dar o fora daqui - eu disse.

Kiki e eu andamos para o alapo, mas Oona continuava parada perfeitamente imvel no meio da sala, os olhos arregalados. - Oona? - perguntei. - Era tudo verdade, Kiki? Voc mesmo uma princesa? - Sou - admitiu Kiki. - Por que no contou pra gente? - perguntou Oona. Sidonia e a me teriam matado qualquer um que soubesse do segredo delas. Livia estaria na priso se a verdade fosse conhecida. E ela quer que Sidonia se torne rainha da Pocrvia, mas isso no pode acontecer se eu atrapalhar. Os homens de Livia andaram me caando desde o dia em que descobriram que eu estava viva. Oona absorveu a informao e um brilho voltou a seus olhos. - No precisamos chamar voc de "Vossa Alteza", precisamos? - A Pocrvia agora uma democracia e eu sou cidad americana - disse Kiki numa voz sem nenhum humor. - Ento, acho que melhor voc me chamar de madame. De incio, no sabamos o que responder. Depois Kiki sorriu, e todas demos uma gargalhada. - Quem nos soltou? - perguntei. - No sabe? - perguntou Kiki. - Est me dizendo que nenhuma de voc ouviu uma pessoa fazer um barulho na sala de baixo? - Oona e eu sacudimos a cabea. - Estvamos sendo seguidas o tempo todo. - Por quem? - perguntou Oona. - Vocs vo saber em breve - disse Kiki, rindo. Ela abriu o alapo para o depsito e chamou. - Pode vir agora. Um fedor horrvel subiu de l. Era o mesmo cheiro que tinha nos seguido pela Cidade das Sombras. - Esse futum nojento de novo - disse Oona, engasgada. - Parece que um porco peidou no vestirio de homens. De onde est vindo? - Sou eu - disse a vozinha. Uma cabea loura apareceu no buraco do cho. - Oi, Iris - disse Kiki.

Iris subiu no antro de pio. Ainda estava usando o pijama de joaninha. - uma poo que meus pais trouxeram de Bornu no ano passado. O pov de l usa para manter os animais longe das aldeias noite. Eu sabia que podia haver ratos nos tneis, ento passei um pouco atrs de cada orelha. - poderosa mesmo - eu disse. - E me surpreende que no tenha afastado as pessoas das aldeias tambm. - Depos de algum tempo, voc se acostuma - disse Iris. - Ento foi voc que nos resgatou - disse Oona. - Pensie que tivesse que ficar em casa. - Eu ia ficar, mas isos aqui caiu da mochila de Kiki - ela ergueu mais duas seringas hipodrmicas. - Pensei que podiam ser teis. - , a utilidade delas foi uma desculpa para nos seguir. - O que so? - perguntei a Kiki. - Adrenalina - respondeu ela. - a nica coisa que pode parar as crises. Quando se alrgica a tudo, bom ficar preparada. - E se eu no tivesse injetado a tempo? - Eu teria pensado em outra coisa - disse ela. - Mas eu sabia que Iris estava atrs da gente. EU podia sentir o cheiro dela a quilmetros. - Ela olhou para Iris e sorriu. - Quando estvamos amarrando aqueles dois idiotas, percebi que as seringas tinham cado de minha mochila. Imaginei que Iris devia t-las encontrado, e eu sabia que ela as traria. Este parecia ser um bom plano de apoio para mim. - Ento voc mesmo alrgica a tudo? - perguntou Oona. - Deve ser horrvel. - No sei como no ser alrgica a tudo - disse Kiki. - E posso te dizer que fico com fome o tempo todo. E como Iris sabe, isso pode me deixar meio irritada. Era o mais perto que Iris ia chegar de uma desculpa, mas era mais do que o suficiente. - Irritada? - disse ela. - Conheci canibais com um gnio melhor. S fico feliz por no ter perdido toda a diverso. - Como assim, toda a diverso? - perguntei. - Ainda vem mais por a. - Vem? - perguntou Oona.

Eu devia a Kiki Strike. No s me dispus a pensar o pior dela, como era responsvel por tudo o que tinha acontecido. Se ela no tivesse escrito o bilhete que me livrou da humilhao pblica, a Princesa nunca saberia que ela estava em Nova York. No meu entender, s havia uma maneira de retribuir o que ela fez. - Temos mais uma paradinha - informei ao grupo. - Antes de irmos para casa, precisamos fazer uma visita casa da Princesa. Est na hora de devolver as jias reais a sua legtima dona. COMO IDENTIFICAR UM DIAMANTE FALSO No faz diferena se voc uma jovem herdeira ingnua, um aspirante a assaltante ou s louca por pedras que brilham; toda garota deve aprender a distinguir um diamente falso de um verdadeiro. Da prxima vez que estiver cara a cara com uma pedra valiosa, lembre-se de pensar primeiro e desmaiar depois. No arrisque sua liberdade ou sua fortuna em um cristal comum ou num pedao de vidro. Em vez disso, coloque sua pedra em teste. Embora nenhum dos sete mtodos seguintes seja inteiramente prova de falhas, juntos ele podem ajudar voc a identificar um falso - e evitar cometer um erro terrvel. 1. Faa o teste do arranho. Antes que os cientistas do mal comeassem a fazer pedras falsas em laboratrios, os diamantes eram famosos como a substncia mais dura da terra. Um diamante verdadeiro arranhar um espelho ou um pedao de viro, mas o mesmo fazem muitos impostores. 2. Procure sinais de envelhecimento. Embora a maioria dos diamantes tenha mais de um bilho de anos, eles tendem a envelhecer mais graciosamente do que sues imitadores. Assim, pegue uma lente de aumento e examine a superfcie da pedra. Se vir arranhes ou lascas, h uma probabilidade de que seja falso. As rachaduras dentro do diamante, porm, podem ser um sinal de que verdadeiro. 3. Veja atravs dos impostores. Escreva a palavra falso em letras minsculas em um pedao de papel. Coloque seu "diamante" por cima da palavra. Se for capaz de ler atravs da pedra, provvel que voc descubra sua resposta. 4. Largue-o na gua. Alguns falsos, como o zircnio cbico, parecero desaparecer quando colocados em um copo de gua. Um diamente verdadeiro sempre ficar visvel. 5. Coloque-o no vapor. Ligue sua chaleira e espera at que ela comece a ferver. Use uma pina para passar cuidadosamente seu "diamante" pelo vapor. Se a pedra ficar fosca por mais de um ou dois segundos, falsa. 6. Faa-o brilhar. A maioria dos diamantes ou ficar azul ou brilhar quando voc os colocar sob uma luz negra. Se seu diamante no brilhar, ou uma pedra de qualidade excepcional - ou falsa. 7. Pese-o. Um diamante de verdade pesar bem menos do que um zircnio de mesmo tamanho.

CAPTULO DEZOITO Os diamantes so os melhores amigos de uma garota Deixamos a Princesa babando no cho do antro de pio e nos preparamos para descer Cidade das Sombras. No depsito acima de ns, podamos ouvir dezenas de guardas Fu-Tsang frenticos travando uma batalha perdida contra a polcia de Nova York. A polcia acabaria chegando para nos resgatar, mas no pretendamos esperar. Ainda havia trabalho a ser feito o tipo de trabalho que a polcia pode no entender. Se quisssemos terminar o que a Princesa havia comeado, nossa nica opo era voltar pelos tneis at a sada do poro de Iris. J havamos enganado a morte duas vezes naquela noite e no havia motivo para acreditar que nossa sorte podia continuar conosco. Uma horda de ratos surdos e famintos podia estar espreitando nos tneis, esperando ansiosamente por um lanchinho antes de dormir. Enquanto eu abria a porta para a Cidade das Sombras, rezei em silncio por uma rota de fuga prova de ratos. Aponotando a lanterna por uma rachadura na porta, vi um nico roedor sarnento. Ele exps as presas e correu para a porta, disposto a dar cabo de ns quatro, Mas quando o cheiro de perfume repulsivo de Iris chegou a seu focinho, ele guinchou de desgosto, virou o rabo para ns e correu. Sem mais nenhum fera contra a qual lutar, passei a longa caminhada resumindo a histria dos tneis para Iris e contando a ela sobre nossas descobertas. Ela queria saber tudo e, se no estivssemos com tanta pressa, teria insistido em abrir cada porta. - Como foi que vocs encontraram a Cidade das Sombras? - perguntou ela. - Na maior parte, por pura sorte. Mas este livro ajudou. - Mostrei a ela mue exemplar de Vislumbres de Gotham. - Quando tudo isso acabar, voc vai poder ler, se quiser. Iris apontou a lanterna para a capa. - Pearcy Leake III escreveu isso? - gruinchou ela de surpresa. - Conhece ele? - perguntou Oona com uma risada condescendente. - Talvez sim - rebateu Iris. - Pearcy Leake desapareceu h mais de cem anos - eu informei a Iris. - Duvido que ainda esteja por a para fazer amigos. - Desapareceu? Bom, ele no est mais desaparecido. - Como assim? - insisti. - Eu o achei - disse Iris.

- Onde foi que voc achou um homem de 150 anos? - Oona riu. - Quando eu estava seguindo vocs, tive que espirrar. Eu no queria que vocs me ouvissem, ento entrei em uma das salas no corredor. Havia um esqueleto deitado numa cama. Eu precisava de alguma coisa para assoar o nariz e vi que o esqueleto tinha um leno no bolso do terno. Ento eu peguei. - Voc roubou um leno de um esqueleto? - perguntei. - Para assoar o seu nariz? - acrescentou Oona. - No sei por que todo esse au. Ele no precisava mais do leno. Mas d uma olhada aqui. - Ela pegou o leno amarrotado do bolso e ofereceu a mim. - Sem ofenas, Iris, mas de jeito nenhum eu vou tocar numa coisa em que voc se assoou. - Ah, t legal - disse ela timidamente. Ela abriu o pedao de tecido na mo e apontou para um nome bordado na borda. - Pearcy Leake III - eu li, atordoada. - Ento ele no desapareceu, afinal de contas. A peste o pegou. Ele morreu aqui na Cidade das Sombras. - Foi o ouro dele que encontramos - disse Kiki, rompendo um silncio pensativo. - Deve ter sido o dinheiro que ele ganhou contrabandeando roupas para Augustus Quackenbush. - Acho que ele ia querer que ficssemos com ele - eu disse, surpreendendo a todas, inclusive a mim mesma. - No sou eu que vou discutir isso - disse Oona. - Por regra, eu nunca desprezo tesouros. - No, gente, srio - eu disse. - Fomos as primeiras pessoas em mais de um sculo a explorar a Cidade das Sombras. Usamos o livro dele ocmo guia e o trouxemos vida. Ele teria ficado impressionado. - Caso no tenha percebido, ainda no samos daqui - disse Oona. - Mas quando sairmos, acho que devamos levar o outro conosco - eu disse. Que sentido tem deixar aqui embaixo de novo? Olhei para Kiki. Desde que a acusamos de roubar o ouro, parecia justo deixar que ela tomasse a deciso. - Se querem o ouro, peguem. - Ela deu de ombros. - Ningum pode dizer que vocs no mereceram.

*** Antes de sair da Cidade das Sombras, pegamos a mochila cheia de ouro e fizmeos uma curta visita a Pearcy Leake para dar nossos agradecimentos. Eu teria dito algumas palavras em momria dele, mas no tnhamos nem um minuto a perder. Quando samos no poro de Iris, j eram seis da manh. A bab estava acordada e podamos ouvir seus passos trovejantes enquanto ela andava pela cozinha no primeiro andar. Alguma coisa se espatifou, a bab xingou e Iris pestanejou. - Assim, no vamos ter mais prato nenhum - murmurou ela para si mesma. No se preocupem com ela - disse-nos Iris. - Parece que est de ressaca de novo. Ela nem sabe que estamos aqui. Escondemos o ouro de Pearcy Leake dentro de uma mala no poro de Iris e subimos a escada para o trreo da casa. A luz da manh nos atingiu enquanto chegvamos ao ltimo degrau, e eu vi que ns quatro estvamos sujas. O cabelo de Oona estava cinza de poeira e os braos e pernas vermelos e irritados da fita adesiva. Manchas pretas e oleosas cobriam o pijama de Iris. Mas Kiki tinha suportado o pior. Seus olhos injetados estavam da cor de tomates-cereja, e bolsas escuras os circulavam. Mechas inteiras de cabelo branco apontavam para o ar, como se ela tivesse enfiado um garfo em uma torradeira. Suas calas pretas tinha se rasgado em um dos joelhos e um trecho de carne assustadoramente branca aparecia sempre que ela se movia. Se no fosse pelo sorrisinho safado na cara de Kiki, ela podia ser confundida com um morto-vivo. - Iris - cochichou ela. - Pegue os suprimentos de que lhe falamos e nos encontre l fora. O resto de ns saiu da casa na ponta dos ps e se baixou atrs de um carro estacionado do outro lado da rua. De onde estvamos escondidas, a casa da Princesa parecia escura e deserta. - Olha s como temos sorte - disse Oona. - Acho que no tem ningum em casa. - No seja to crdula. Eles nunca deixam a casa desguarnecida. Se fosse assim to fcil entrar l, eu no teria me incomodado em tentar invadir pela Cidade das Sombras - disse Kiki, pegando um celular na bolsa. Oona olhou para mim e revirou os olhos. Agora que sabamos o motivo da rabugice de Kiki, era mais fcil ignor-la. - O que est fazendo? - perguntei. - Vou ver se consigo falar com DeeDee e Luz enquanto estamos esperando respondeu ela.

Senti uma pontada de culpa quando percebi que tinha me esquecido das outras. Olhei por sobre o ombro de Kiki enquanto ela digitava. 8 horas. Cafeteria. Hudson St. Betty? A resposta foi imediata. Betty segura. Vamos s 8h. - At agora, tudo bem - disse Kiki, fechando o celular. Minutos depois, Iris saiu de sua casa e atravessou a rua correndo, exibindo um vestido rosa de babados que a deixava parecida com uma bolinha gigante. Em uma das mos, havia um saco de papel pardo. - O que voc acha? - Ela fez uma mesura para Kiki. - Minha av fez esse vestido para mim. - Sua voz tem um gosto incomum. Ela trabalha no circo? - No, ela tem timo gosto - disse Iris. - Ela s quer que eu parea ter sete anos pelo resto da vida. Eu realmente espero que ningum me veja vestindo isso. - Mas voc est um encando - brincou Oona. - Sem sacanagem, Wong - alertou Iris. - Chega de brigas. Pegou os suprimentos? - perguntou Kiki. - Uma cebola grande. Uma faca afiada. - Iris tirava os itens do saco de papel pardo. - Excelente. Hora de ver se voc a boa atriz que diz ser. - Kiki cortou a cebelo e a segurou debaixo do nariz de Iris. Os olhos de Iris piscaram rapidamente e lgrimas gordas comearam a rolar pelo rosto rosado. Ela fungou e adotou uma expresso infeliz. - Qual o problema dessa garotinha? disse Kiki. - Eu fiquei presa do lado de fora de casa - chorou Iris. - A bab est dormindo e ela no vai abrir a porta. Posso usar seu telefone, por favor? - Um pouco mais de ranho da prxima vez, mas de resto, est excelente disse uma Kiki orgulhosa. - T legal, vamos nessa. Uma Iris gritona correu pela rua e subiu a escada para a porta da casa da Princesa. Ela tocou a campainha e depois recuou, parecendo pequena e indefesa. Era um plano brilhante e Iris era a nica que podia coloc-lo em prtica. Ela ainda era nova o bastante para dar a impresso de ser inofensiva e os seguranas da Princesa estavam acostumados a v-la pela vizinhana.

Um homem abriu a porta da casa da Princesa e olhou a fofinha na escada. Eu arfei quando vi seus cabelos puxados para trs e os sapatos perfeitamente polidos brilhando na luz do sol. Era Bob Goodman, o falso agente do FBI. - Amigo seu? - perguntou Kiki. - Ele foi na minha casa depois que voc desapareceu - admiti. - Disse que era do FBI. Falou para a gente que voc era uma assassina internacional. - Isso explica muita coisa - confirmou Kiki. - Para sua informao, o nome deste homem Sergei Molotov. Ele brao-direito da minha tia. O mesmo brao cuja mo, posso acrescentar, meteu uma bala na perta de Verushka. Passei todo esse tempo ansiando por uma luta com ele. No comeo o homem sacudiu a cabea e se recusou a deixar que Iris usasse o telefone. Mas quando ela aumento o volume do choro e ameaou fazer um escndalo, o homem a colocou para dentro e fechou a porta. Fiquei preocupada que esta pudesse ser a ltima vez que veramos nosso corajosa amiguinha mas, alguns segundos depois, o celular de Kiki vibrou. Ela o deixou tocar algumas vezes antes de atender. - Al? - disse ela, numa voz cansada, para o caso de Sergei estar ouvindo. - Oi, b, sou eu - eu podia ouvir a voz lacrimosa de Iris. - Fiquei trancada do lado de fora da casa. Pode descer e abrir a porta para mim? - Que coisa idiota de se fazer - Kiki a repreendeu. - Por que voc sempre foge quando temos um dia atarefado pela frente? A que horas sua aula de macram? - Uma hora - gemeu Iris. Este era o cdigo que tnhamos combinado. Significava que Iris s tinha visto uma pessoa na casa. - Muito bem. Espere um segundo e vou te encontrar na porta da frente. Kiki Strike, Oona e eu samos de nosso esconderijo e corremos at a casa da Princesa. Enquanto Sergei abria a porta para que Iris sasse, ns invadimos. Nos vimos em um saguo de mrmore espaoso, paradas debaixo de um lustre de cristal grande o bastante para abrigar uma famlia de macacos arborcolas. Cercando nossa presa, ficamos de costas na parede. Sergei colocou a mo debaixo do casaco e procurou pela arma. No estava ali. Ele procurou pelo corpo e olhou a sala freneticamente. - Procurando por isso? - Iris lhe atirou uma arma. Ela a havia tirado do coldre enquanto ele a levava ao telefone. - No se preocupe. Eu tirei todas as balas. Ningum nunca te disse que no deve brincar com armas carregadas? - Eu ensinei Iris a fazer isso - disse Kiki, cheia de orgulho. - Ela uma ladra nata.

Sergei atirou a arma intil no cho e riu. - Saiam desta casa ou vou fazer vocs todas em pedaos. - Quanta falao - disse Kiki, circundando o homem bem vestido como um lobo faminto. - Sabe de uma coisa, acho que fui muito ameaada hoje. Ento vamos pular todo esse papo furado e ir direto ao assunto. Ou a idia de uma luta justa no o atrai nem um pouco? - No vou lutar com uma garotinha - declarou Sergei com um olhar de repulsa. - indigno de mim. - Mas que coisa notvel. Voc se recusa a lutar com uma garotinha, mas no teve problema nenhum em atirar na perna de uma velha. - claro que eu tive - disse Sergei, olhando ns quatro de lado. - Eu preferia ter atirado na cabea dela. Kiki deu um passo na direo de Sergei e olhou na cara dele, que assomava 60 centmetros acima da dela. Sem tirar os olhos dele, ela ergueu um p e o desceu no sapat italiano brilhante de Sergei. Quando ele se curvou por instinto, Kiki enfiou o cotovelo em seu olho esquerdo e acompanhou o movimento com um soco rpido no olho direito. Temporariamente cego, o homem cambaleou pelo saguo, barrando com toda a fora e esbarrando nos mveis. Kiki recuou, os olhos injetados vendo a cena com divertimento. - E a, o que acham? Devo acabar com o sofrimento dele? - Podia fazer isso mesmo - disse Iris com um bocejo. - Ele vai destruir a casa toda se voc no fizer alguam coisa. - Neste caso, aqui est um movimento que inventei no set de filmagem. Eu chamo de Tombo de Taiwan. Observem de perto. Enquanto Sergei passava diante dela, Kiki esticou um p. Incapaz de ver o obstculo em seu caminho, ele tropeou e bateu de cabea em uma mesa de mrmore. Sergei gemeu de novo e depois a sala ficou em silncio. Com a rapidez de um raio, Kiki pegou um rolo de fita adesiva na mochila e amarrou o homenzarro. - Isso conclui nossa aula de hoje - disse ela, levantando-se e limpando a roupa. - E a, o que voc acha, vasculhamos o lugar? - perguntei. - O que estamos procurando? - perguntou Oona. - Qualquer coisa que brilhe - eu disse a ela.

*** Comeamos a investigar o primeiro andar da casa da Princesa. Ao sairmos do saguo e entrarmos na grande sala de estar da casa, Oona comeou a rir baixinho. A sala de estar ainda sido decorada por algum com um mau gosto patente. Em toda a sala, centenas de padres florais lutavam para chamar ateno. Era difcil olhar o sof, com suas almofadas que no combinavam, sem ficar meio tonta. Qualquer coisa na sala que no fosse decorada com flores tinha sido salpicada, borrifada ou pintada de dourado. No alto de uma lareira durada horrorosa, havia um retrato da me da Princesa usando coroa e afagando um co pequins que estava empoleirado em seu colo largo. Um cachorro de pelcia idntico estava no consolo, olhando para ns com seus olhos de vidro. Dezenos de quinquilharias bregas cobriam cada superfcie, mas no havia um nico livro vista. - Caramba. Parece que gastaram um milho de dlares num brech do Liberace - disse Oona, verificando o cabelo em um espelho de moldura dourada. - E pensar que tudo isso podia ser meu - acrescentou Kiki. Oona e Iris riram, mas eu estava ansiosa demais para me juntar a elas. Kiki andou pela sala, examinando cada objeto como se procurasse uma pista fugida. Ela sacudiu figuras de porcelana e enfiou os dedos em vasos. Parou diante de uma caixa de vidro vazia em cima do consolo da lareira. - Que estranho - disse ela. - Esta caixa foi desenhada para guardar ovos Faberg - observou ela. - Livia levou trs quando fugiu da Pocrvia. Mas a caixa est vazia. - Talvez estejam redecorando - sugeriu Iris. - Espero que sim - brincou Oona, mas Kiki desta vez no riu. Depois de olhar a cozinha e a sala de jantar, subimos a escada. O segundo andar da casa era reservado para o quarto de Livia. Havia fotos de Livia em porta-retratos dourados em toda parte, e uma cama enorme e branca com um dossel de babados estava no final do quarto. Uma longa fila de armrios revestia toda a parede. Kiki abriu as portas do armrio, revelando incontveis roupas para cada ocasio concebvel. Milhares de sapatos em um arco-ris de cores estavam alinhados em preteleiras feitas sob medida. Por trs da ltima porta do armrio, descobrimos um enorme cofre de metal, sua porta escancarada. No havia nada dentro. - Olha o que eu achei - chamou Iris, agachando-se embaixo de uma penteadeira para pegar um objeto reluzente. Ela o entregou a Kiki e o resto de ns se reuniu em volta dela.

Era um broche com uns cem rubis cor de sangue distribudos no formato de uma rom. Sua cor combinava com os dois rubis nas orelhas de Kiki. Os dedos de Kiki se fecharam em volta do broche e sua mo se cerrou num punho. - Parece com uma coisa que pertencia a minha me, mas falso. Onde foi que voc achou? - No cho. Bem ali. - Iris apontou. Kiki foi at a penteadeira e abriu a caixa dourada de jias. Ela tambm estava vazia. - Tem alguam coisa errada - murmurou Kiki, olhando para o broche na mo. Todas as jias verdadeiras sumiram. E parece que Livia saiu s pressas. Ela nem levou as roupas. - Aonda voc acha que ela foi? - perguntei. - Deve estar em Nova York - disse Kiki. - Ela no sairia da cidade sem Sidonia. - Isso est ficando assustador de verdade - disse Oona. - Acho melhor a gente dar o fora daqui. - - assentiu Kiki. - Vocs precisam ir. Mas eu no posso. Esta pode ser a minha ltima chance. No posso ir embora enquanto no encontrar o que estou procurando. - No vamos a lugar nenhum - insisti. - De agora em diante, estamos nessa juntas. *** No ltimo andar da casa de fachada de arenito, ficava o covil da Princesa. As paredes eram pintadas de amarelo-claro e o mobilirio antigo era simples e de bom gosto. Pendurado perto da cama da Princesa, havia um quadro de uma feiticeira morena e bonita parada em uma colina que dava para o mar. Uma horda de porcos infelizes se reuniam em volta de suas pernas. Como no quarto de Livia, uma fila de armrios revestiam toda uma parede. Dentro deles, encontramos apenas prateleiras feitas sob medida, cheias de sapatos de couro que estava na mesa-de-cabeceira da Princesa e comeou a folhear. Ela pegou meu brao enquanto eu me afastava, a caminho de inspecionar o banheiro da Princesa. - Ei, d uma olhada nisso aqui - disse ela. Cuidadosamente disposta em cada pgina do lbum havia uma lembrana da vida de Kiki Strike. O livro comeava com uma srie de fotos de um beb de bochechas rosadas com um cabelo louro claro. Mais para a frente no livro,

descobrimos cpias de antigas matrias que a Princesa tinha tirado da Internet. Havia o artigo do New York Post sobre o Vingador do Central Park e uma dezena de recortes descrevendo a batida policial no depsito da Oliver Harcott. A Princesa tinha at recuperado o bilhete que Kiki escrevera no dia em que me salvou da humilhao pblica. Enquanto eu ficava vigiando a Princesa, ela acompanhou os passos de Kiki Strike. - A, Kiki - chamou Oona. - Acho que voc tem uma f. Kiki no respondeu. Alguma coisa em cima da cmoda da Princesa chamou sua ateno. Era uma boneca de porcelana com um vestido colorido que eu supus ser o traje nacional da Pocrvia. Kiki pegou a boneca e a examinou, chegando a olhar embaixo da saia. Depois ela segurou a boneca pelas pernas e, com um giro rpido do pulso, esmagou a cabea da boneca na parede. A cabea de porcelana se espatifou e um objeto perto do tamanho de uma semente de damasco rolou pelo cho. Oona o pegou. - uma cmera de vdeo - disse ela de forma atabalhoada. - Algum estava nos vigiando. - Eu sabia que estava fcil demais - disse Kiki. - Vamos encontrar nosso espio. Cad a Iris? Assim que ela falou, percebi que Iris tinha sumido. Um surto de pnico percorreu meu corpo. Kiki e eu corremos pela escada paa ver o quarto de Livia enquanto Oona ficava no terceiro andar para investigar o banheiro da Princesa. Iris no estava em lugar nenhum. - Oona - gritou Kiki. - Voc a encontrou? - No houve resposta. - Oona! - gritou Kiki mais alto. Nem um pio. Kiki e eu nos olhamos e corremos escada acima. Oona desaparecera. - Ela no pode ter descido. Ns a teramos ouvido passar. Mas como pde sumir do terceiro andar? - eu perguntei. - Tem alguma coisa esquisita nesta casa. Como voc sabia que tinha uma entrada para a Cidade das Sombras? - mencionada em Vislumbres de Gotham - disse ela. Eu peguei meu exemplar do livro. - Est aqui - eu disse a Kiki. - Diz aqui que era uma hospedaria. Tem um quarto oculto debaixo do prdio que antigamente tinha entrada para a Cidade das Sombras. De acordo com Pearcy Leake, era esconderijo de ladres. Mas como chagamos no quarto? - No sei - disse Kiki. - No estou vendo alapo nenhum, voc est? - No - admiti. - Mas deve haver uma maneira de entrar.

Eu me sentei na cama de Sidonia e tentei pensar como uma criminosa. Por que uma gangue de ladres construiria uma sala oculta debaixo de uma hospedaria? No parecia muito inteligente. Eles no poderiam sair ou entrar no prdio sem que fossem vistos pelso hspedes. De repente, a resposta ficou clara. Os ladres tinham usado o hotel como sua prpria mina de ouro particular, roubando dos forasteiros que passavam a noite aqui. Se tivessem uma maneira de roubar os quatos enquanto os hspedes estavam dormindo, eles podiam ganhar uma fortuna. Examinando as prateleiras do armrio da Princesa, meus olhos foram atrados para um par espalhafatoso de chinelos que a Princesa nem morta seria apanhada usando. Tentei peg-los, mas os chinelos estavam presos nas prateleiras. Por dentro do primeiro chinelo, no senti nada a no ser poeira. Mas dentro do segundo, perto do dedo, havia um boto pequeno. Eu o apertei e parte da parede se abriu, revelando um espao vazio atrs dela. - Acho que descobrimos a entrada para a sala secreta - eu disse a Kiki. Atrs do armrio havia uma escada antiga. Enquanto descamos em silncio, passamos por mais duas entradas camufladas para a casa principal. Na base da escada, havia uma porta de metal. Meu corao afundou. Se estivesse trancada, no coonseguiramos desocbrir uma sada sem Oona. Mas quando estendi a mo para virar a maanete, a porta se abriu. L dentro, a sala que parecia um calabouo tinha uma parede cheia de monitores de vdeo bruxuleantes. Um monitor estava apagado, mas o resto mostrava imagens em preto-e-branco da sala de estar, sala de jantar e cozinha. Vrios computadores estavam em uma mesa de ao encostada numa parede. Ouvi um choro abafado vindo de um canto da sala e percebi que no estvamso sozinhas. Oona e Iris estavam nas garras de um gigante que eu tinha visto remando o barco de Livia e a Princesa no dia em que a tubulao de gua explodiu debaixo da casa delas. As duas meninas tinham brigado. A boca de Oona estava sangrando e o vestido rosa de Iris, rasgado. Agora as duas estavam penduradas nos braos do segurana como um par de bonecas de trapo. Sentada perto em uma poltrona estava Livia Galatzina, enrolada em um casaco de mink. Ns devemos ter interrompido Livia no meio de seu ritual de beleza matinal. Uma ma do rosto tinha uma grossa camada de rouge, enquanto a outra continuava plida e cinzenta como a de um cadver. Seu cabelo estava perfeitamente penteado, mas as roupas davam a impresso de que ela fora atacada por texugos. Ao lado de sua poltrona, havia uma pequena mala Louis Vuitton. - Vai a alguma lugar, Livia? - perguntou Kiki. - Talvez queira consertar a maquiagem primeiro. - Sua impertinentezinha nojenta. - O rosto de Livia se enrugou num esgar horrendo. - Devia estar morta.

- Desculpe decepcionar Vossa Alteza. - Kiki se abaixou numa cortesia sarctica. - Como pode ver, ainda estou bem viva. - No importa. - Livia fungou. - Sou uma mulher paciente. Posso esperar mais um minuto para v-la morrer. - Eu no pretendo ir assim to rpido. Mas mesmo que v, voc ainda ter que adiar sua viagem. Pode levar algum tempo at que Sidonia saia da cadeia. Acho que a polcia est tirando as impresses digitais dela agora. Ou talvez ela esteja desfrutando de uma revista amistosa no corpo. Os olhos frios de Livia analisaram o rosto de Kiki. - Voc me lembra a minha irm, Sophia. claro que no herdou nada da beleza dela, mas s amadureceu para se tornar uma tola. E como sua me, vai descobrir o que acontece quando algum fica no meu caminho. - D um tempo, Livia. Eu j venci. Se for inteligente, vai me entregar as jias. - Jais? - disse Livia num tom de zombaria. - isso que est procurando? No resta mais nenhuma jia, sua bobinha. Acha que eu ia permitir que minha prpria filha se metesse num roubo se ainda existissem? Eu vendi as jias para pagar por esta casa, pelos seguranas, por estas roupas. Nova York um lugar muito caro para se viver, voc sabe disso. Kiki pareceu arrasada. - Est mentindo, Livia. Voc est usando algumas agora. No acha que eu ia reconhecer as jias da coroa? - Estas? - Livia ergueu o pescoo, depois o deixou cair. - So cpias. Uma mulher na minha posio deve manter as aparncias. Mas temo que sejam feitas de vidro comum. - E o anel da minha me? - O diamante cor-de-rosa? - Livia sorriu, revelando uma mancha de batom nos dois dentes da frente. - Pagou pela bala na parna de sua guardi. Agora vai pagar para colocar uma em voc tambm. - Talvez queira passar para o plano B, Livia. A polcia pegou Sidonia. Em seguida vir aqui. - Neste caso, eu devia deixar um presente de boas-vindas para eles. O que voc acha, Igor? - perguntou Livia ao gigante ao lado dela. - Quatro garotinhas mortas seria adequado? Mate todas elas. - Livia pulou de sua poltrona e pegou a mala. Enquanto os dois braos musculosos de Igor se flexionavam, estrangulando Oona e Iris, Kiki se atirou nele. Livia passou por mim me empurrando a caminho da escada.

- Saida da frente, sua plebia suja - rosnou ela. A grosseira de Livia me devolveu o juzo. Pulei para cima dela e arranquei a mala de suas mos. Ela se abriu, e uma fortuna em dinheiro foi cuspido no cho. Livia rugiu como um javali furioso e me deu um tapa na cara. Cambaleando para trs, segurei um de seus colares ostentosos para me equilibrar. Ele foi arrancado daminha mo e eu ca em uma pilha de notas de 100 dlares. Livia correu para a sada e, quando me coloquei de p, ela j estava na porta. Eu agarrei seu cabelo, tentando evitar que fugisse. Mas o cabelo saiu na minha mo e Livia soltou um guincho de coagular o sangue. Confusa, olhei a peruca na minha mo, depois para a Livia careca, que estava subindo a escada. Comecei a ir atrs dela quando ouvi gente rindo atrs de mim. Eu me virei e vi Kiki, Oona e Iris paradas ao lado do segurana cado. - Deixe que ela v - disse Kiki. - Ela no vai muito longe. E ser vista em pblico desse jeito castigo suficiente por enquanto. Estou louca para ver a foto da trouxa. Kiki passou por cima do corpo de Igor, abaixou-se e pegou o colar que eu tinha arrancado do pescoo de Livia. - No vale nada - suspirou ela depois de examin-lo. - Pelo menos desta vez, a velha nojenta estava dizendo a verdade. - A gente pode no ter encontrado suas jias, mas ainda temos o ouro de Pearcy Leake - eu disse, tentando anim-la. - E pense em como podemos nos divertir com essa peruca - disse Iris, juntando-se a mim. Ela pegou a peruca prateada de Livia no hco e a colocou na cabea. Por um momento, parecia uma das lderes bandeirantes velhas de DeeDee. - Fique quieta, Iris - disse Oona, pegando uma coisa na peruca de Iris. - Tem uma jia escondida no seu cabelo. - Ela ergueu a bogiganga para a luz. - Nada mau para uma jia falsa - disse ela. - Posso entender por que ela queria ficar com isso. Se importa se eu levar? Prendi a respirao quando vi o que Oona estava segurando. - Posso ver? - perguntou Kiki em voz baixa, pegando o anel de diamante corde-rosa da mo de Oona. Ela segurou o anel cuidadosamente entre os dedos, analisando no o diamante, mas o aro. - Este verdadeiro - disse ela. - Como voc sabe? - perguntei. Kiki passou o anel para mim. Ali, gravado no ouro, havia seis palavras em russo.

- So orientaes - disse Kiki. - Era isso que eu estava procurando. - Leva a um tesouro? - perguntou Oona. - Depende do que voc entender por tesouro - disse Kiki. - No entendi. - Eu nunca me importei com dinheiro ou jias. Estas so as instrues para localizar uma carta que minha me escreveu. Uma carta que provar que Livia a assassinou. COMO VIVER A VERDADEIRA NOVA YORK A maioria das pessoas que visita Nova York volta para casa com as mesmas fotos chatas do Empire State Building e da Esttua da Liberdade. Mas aquelas de vocs que esto dispostas a deixar para trs os grupos de turistas, podem ver um aspecto da cidade que pouco conhecem de fato. Stone Street. Se estiver morrendo de vontade de saber como era Nova York nos tempos da Cidade das Sombras, esta pequena e discreta travessa na Baixa Manhattan deve lhe dar uma boa idia. Uma rua holandesa torta de quatrocentos anos, a Stone Street ladeada de prdios que foram construdos pouco depois que um incndio destruiu a maior parte da cidade em 1835. Wall Street. Qualquer um pode lhe dizer que Wall Street o centro financeiro dos Estados Unidos, mas poucos sabemq ue este foi o local de um mortal atentado anarquista a bomba de 1920. Os responsveis nunca foram pegos, mas voc ainda pode ver evidncias de seu trabalho - s procurar por deformidades na fachada do prdio do nmero 23 da Wall Street. Bridge Caf e Ear Inn. Dois dos estabelecimentos mais antigos de Nova York, estes restaurantes tm um passado sombrio e perigoso. Construdo em 1817, o Ear Inn (Spring Street, 326) foi bordel, bar, penso e esconderijo para escravos foragidos. O Bridge Caf (Water Street, 279) tem atendido a seus fregueses desde 1794 e antigamente era o corao do bairro mais perigoso de Manhattan. Doyers Street. Local de batalhas entre gangues rivais chinesas no sculo XIX, diz-se que mais gente foi assassinada nesta rua pequena e estreita em Chinatown do que em qualquer outro quarteiro da cidade. A rea tambm cheia de passagens subterrneas. D uma caminhada por uma dessas galerias localizada na base de uma escada no nmero 5 da Doyers Street. Cemitrios. Existem poucos cemitrios de verdade para explorar em Manhattan. (Certifique-se de visitar os dois cemitrios entre a Second e a Third Streets, o outro na Second Street entre a Primeira e a Segunda Avenidas.) Porm, se tiver vontade de fazer uma visita aos mortos, d um pulinho no parque mais prximo. Muitos foram construdos por cima de

cemitrios h muito esquecidos, e as criptas debaixo da terra em geral so desenterradas por desavisados operrios da Prefeitura. Washington Square Park. Este famoso parque tambm foi um cemitrio e lar do repouso final de muitas vtimas da peste. Quando o terreno foi convertido em parque pblico, os tmulos tinham o desagradvel hbito de desmoronar e revelar seus ocupantes. V ao canto noroeste do parque e ver um olmo de trezentos anos em que dezenas de ciminosos foram enforcados. Lugares mal-assombrados. Clinton Court (West 46th Street, 420, entre a Nona e a Dcima Avenidas). Originalmente usado como estbulo, esta casa oculta data do incio do sculo XIX. De acordo com a lenda, foi construda em cima de um cemitrio e assombrada por Old Moor, um marinheiro amotinado que foi enforcado no quintal. O Merchant's House Museum, na Forth Street, tambm tem a fama de ser mal-assombrado, e dizem que as catacumbas abaixo da antiga catedral da St. Patrick so visitadas pelo fantasma de Pierre Toussaint, um cabeleireiro e possvel espio de George Washington. Casas ocultas. Mais de 75 casas ocultas podem ser encontradas em Greenwich Village. (Existem sete s no lado oeste da Cornlia Street.) Embora no passam ser vistas da rua, voc pode achar pastas de sua existncia. Os endereos na rua marcados com um A ou com 1/2 podem indicar que uma casa oculta est prxima Procure tambm por portes de madeira que podem levar a "passagens de cavalo" - caminhos com largura suficiente para um eqino. CAPTULO DEZENOVE A lenda de Kiki Strike s oito horas da manh, samos da casa de Sidonia Galatzina. Ficamos paradas na escada do prdio, olhando a cena matinal traqila. O ar tinha um cheiro fresco e limpo, como se em algum momento, nas primeiras horas, mos invisveis tivessem varrido as ruas, as caladas e as sarjetas. O sol cintilava em uma poa de gua da chuva e o canteiro de amores-perfeitos de uma janela danava na brisa. Os pssaros cantavam, a rua estava vazia e tudo parecia bem no universo. Era um novo dia. No havia necessidade de proteger a cidade de princesas maldosas. No havia alpinistas sociais a serem resgatadas. Nenhum rato faminto mordiscando nossos calcanhares. Nenhum esqueleto a roubar. Nenhuma fechadura a ser arrombada nem exploses a criar. Ocorreu-me que os prximos anos poderiam ser bem chatos. Apesar de seus muitos defeitos, a vida sempre mais interessante quando suas arquiinimigas no esto trancadas na priso. - Iiiirrrriiiisss! - Uma voz que podia derreter queijo encheu a rua silnciosa. Uma mulher grandalhona com um vestido comum estava gritando para ns da escada da casa de Iris.

- Ah, no - gemeu Iris, sem graa. - Ela vai acordar o bairro todo. - Iris McLeod! O que voc fez com esse vestido? - gritou a bab. - Traga sua bunda para c agora mesmo! Seus pais esto no telefone. - Estou indo! - gritou Iris, depois sua voz ficou triste. - Acho que preciso ir. Obrigada por me deixar ir com vocs. Apeream de ver em quando para dar um al. - No acho que v ser necessrio - disse Kiki Strike, cruzando os braos e tentando parecer durona. - Ah. - Iris respirou fundo e comeou a descer a escada. - Esperamos v-la amanh s oito da noite - eu disse a ela. A cara de Iris se retorceu, confusa. - Para qu? Kiki soltou um suspiro exagerado. - No me diga que j se esqueceu. a reunio semanal das Irregulares. O comparecimento obrigatrio. Sem disfarces, equipamento de gravao nem susbstncias txicas. - Quer dizer...? - Bem-vinda s Irregulares - eu disse. - Qualquer uma que salva a nossa vida membro automaticamente - disse Kiki, inventando uma nova regra na hora. - Espero que esse vestido possa ser salvo - disse Oona. - Posso pensar em um milho de esquemas envolvendo uma garotinha num vestido cor-de-rosa de babados. - Cala a boca, Wong - disse Iris, rindo. - Iiiirrriiiisss! - guinchou a gorda. - Entre j! - Ei, moa, cala essa maldita boca! Estou tentando dormir um pouco! - gritou um homem seminu da janela do prdio do outro lado da rua. Iris pestanejou. - Ela nunca vai me deixar ir na reunio.

- No se preocupe. Vamos cuidar dela - disse Kiki. - Mas primeiro temos uma tarefa para voc. - mesmo? - perguntou Iris. Kiki passou a mala Louis Vuitton de Livia para Iris. - Est encarregada do dinheiro a partir de agora. Diga a sua bab que estava brincando de modelo e no deixe que ela veja dentro da mala. Traga o dinheiro e o ouro que escondemos em seu poro na prxima reunio. Acha que pode fazer isso? - Seria uma honra - disse Iris com uma voz sria que fez Oona dar uma risada. - timo, Iris. Ento a gente se v amanh - disse Kiki com um sorriso. Iris abraou a mala, desceu correndo a escada e foi para a bab. Ela acenou para ns da entrada e desapareceu dentro da casa. Ns partimos para encontrar Luz e DeeDee. *** A duas quadras, encontramos nossas amigas sentadas a uma mesa junto vidraa da cafeteria, mantendo-se acordadas com canecas jumbo de caf expresso. Luz nos viu andando pela rua e comeou a rir, espirrando caf em todo o vidro da janela. E me perguntei o que ela havia achado de to engraado at que vi nosso reflexo. Ns trs parecamos largadas do cu por um tornado. - Onde vocs estavam? - perguntou Luz depois que nos sentamos mesa da janela. - Tive que ir em casa antes que minha me descobrisse que eu no estava l. No posso passar outro vero trancada l dentro. - Estivemos terminando uns negcios - disse Kiki. - Viram Betty? - Acabamos de vir do hospital - disse Luz. - Disseram que ela est bem. S tirando uma longa e tima soneca. - Que bom. Ento tudo saiu de acordo com o plano? - Saiu. Disparamos os alarmes da Chinatown Savings and Loan e a polcia chegou l em dois minutos exatos. DeeDee e eu mal tivemos tempo de nos esconder do outro lado da ra. Eles encontraram Betty e Penelope, e uma ambulncia pegou as duas. De certa forma, foi bom que Betty estivesse inconsciente. No consigo imaginar nadar pior do que ficar presa em uma ambulncia com Penelope Young. Aquela garota no cala a boca nunca. - Ela meio irritante - concordou DeeDee.

- Tentamos te contar que o plano tinha funcionado, e quando no conseguimos falar com voc pelo celular, ficamos preocupadas. - Ento ligamos para a polcia e fizemos uma denncia annima - disse DeeDee. - Eles chegaram no depsito rapidinho - disse Luz. - E foi a que as coisas ficaram realmente interessantes. - No vimos muito da briga, mas dava para ouvir tiros como fogos de artifcios. E depois, no meio de tudo aquilo, um doce velhinho saiu do prdio e desceu a rua. Estava levando o drago de bronze. Ningum tentou det-lo. Era como se nem o tivessem visto. Oona pareceu alarmada. - Um velho? Ele era chins? - Acho que sim - assentiu DeeDee. - E estava vestido de terno cinza e tinha uma bengala preta? - Como voc sabe? - perguntou Luz. - Esse Lester Liu. O chefe dos Fu-Tsang. - Pensei que ele estivesse na China - eu disse. - Eu tambm. - A voz de Oona ficou carragada de dio. - Se eu soubesse que ele estava na cidade de novo, teria tentado v-lo. - Ela se recostou na cadeira e encarou o teto. - O que aconteceu depois que vocs viram o homem sair do prdio? perguntou Kiki, mudando de assunto graciosamente. - Acho que no escapou mais ningum - disse Luz. - Eles comearam a arrastar dezenas de sujeitos. Carregaram dois cambures com membros da Fu-Tsang. Depois trouxeram Naomi e as amigas dela. Naomi parecia meio tonta e algumas amigas estavam totalmente desmaiadas. - E a Princesa? - perguntei. Luz parou a meio caminho de um gole e baixou a caneca. - Como assim, e a Princesa? Pensei que vocs a tivessem resgatado. Oona se sentou ereta e Kiki ficou imvel feito uma esttua. - A Princesa era a mentora por trs dos seqestros - eu disse.

- Ela tentou nos matar - disse Oona. - Ns a drogamos com removedor de verrugas e a deixamos para a polcia acrescentei. - Esto brincando, n? - perguntou DeeDee com um sorriso forado. - No - eu disse a ela, meu corao adunfando como uma bola de canho na areia. - Ela no estava l. No a vimos saindo do depsito - disse Luz. Kiki pulou da mesa e correu para a porta. - O que est acontecendo? - gritou DeeDee de surpresa. Uma idia terrvel me ocorreu. - Verushka - eu sussurrei. - A Princesa disse que ia mat-la. Todas ns corremos atrs de Kiki, que j estava a meio caminho na rua. Ns corremos pela cidade, passamos disparadas pelo porteiro, que se curvou numa meia mesura quando viu Kiki Strike, e subimos a escada de incndio para a cobertura. Ali, cuidando de sua horta alta como o cu, estava Verushka. Eu desabei na grama. Enquanto aspirava a maior quantidade de ar que podia, ouvi Luz atirando-se nos arbustos. S Kiki no se deixou perturbar. Correu at sua guardi e atirou-se nos braos dela. Verushka largou uma abobrinha no cho e retribuiu o abrao. - Voc est viva! - disse Kiki, chorando. - Sou to velha que voc esperava ver um cadver? - Verushka riu. - No, no est entendendo. Era Sidonia. Ela estava por trs de tudo. Ela seqestrou as outras meninas para chegar a mim. Ns resgatamos Penelope e Betty, mas Sidonia e Livia escaparam. Pensie que elas tivessem vindo para matar voc - disse Kiki, a voz falhando. Verushka a abraou novamente. - minha tarefa me preocupar com voc, Kiki. No sua tarefa se preocupar comigo. Se voc resgatou as meninas, isso tudo o que importa. Deixe que Livia e a filha se vo. Ns vamos encontr-las. E um dia vamos recuperar as jias da sua me. At l, temos bastante dinheiro para sobreviver. - As jias se foram. Mas encontramos o anel. Kiki colocou a mo no bolso e pegou o anel de diamante cor-de-rosa.

- verdadeiro? - perguntou Verushka, pegando-o da me de Kiki e lendo a incrio gravada no aro. - Foi a nica que restou. Elas venderam todas as outras jias. Foi por isso que roubaram a Chinatown Savings and Loan. Precisavam de mais dinheiro. - Sua me ficaria muito orgulhosa - disse Verushka, radiante. - Sabe o que isso significa, Verushka? No temos mais que nos esconder. Vamos colocar Livia na cadeia. Vamos limpar nosso nome e viver como pessoas normais. Verushka sacudiu a cabea, triste. - No, querida. No assim to simples. A prova de que precisamos est na Pocrvia. No podemos voltar para pegar agora. - Mas Livia e Sidonia podem ter a cama inferior do NYCMap. E Sidonia roubou o mapa da Cidade das Sombras de nossa casa na Bank Street. Temos que sair de Nova York. - No vamos a lugar nenhum. No podemos sair enquanto esta cidade estiver em perigo. Voc est preocupada que uma menina mimada e sua me nos faam algum mal? - No com elas que me preocupo. Estou preocupada com Sergei e os outros seguranas. Aqueles que atiraram em voc. - Pare para pensar - disse Verushka. - Os seguranas no atiram em ningum de graa. Agora que o dinheiro delas acabou, como que Livia vai pagar para que aqueles homens atirem em ns? As palavras tiveram um efeito mgico em Kiki. Seu rosto se desanuviou e um largo sorriso se espalhou por ele. DeeDee engatinhou at onde eu estava, o corpo exausto demais para ficar de p. - Se importaria de me contar o que est contecendo? - disse ela, arfando. Foi quando eu percebi que ela e Luz tinham perdido a maior parte do espetculo. *** Depois que recuperamos a capacidade de falar, Verushka nos levou para dentro de casa. Ns nos sentamos mesa da cozinha enquanto ela preparava o caf-da-manh.

Todas vocs foram muito corajosas - disse-nos Verushka enquanto pegava uma faca em uma gaveta da cozinha e atacava habilidosamente uma batata. Agora hora de confiarmos a vocs a nossa histria. "Por vinte anos, eu fui membro da guarda real da Pocrvia. Era meu dever proteger a me de Kiki, a princesa Sophia. No devia ter sido uma tarefa difcil. O povo da Pocrvia amava Sophia. Quando chegou a hora de ela se tornar rainha, o pas comemorou. A nica pessoa que no ficou feliz foi Livia, a irm mais nova de Sophia. "Livia acreditava ter nascido para ser rainha. Ela odiava Sophia, e eu sabia que Livia no merecia confiana. Um dia, vi a criada de Livia na cozinha do palcio, mezendo uma panela de sopa que pretendia dar a Sophia. S a cozinheira tinha permisso para tocar na comida da famlia real, ento, quando a criada saiu, eu alimentei os gatos da cozinha com a sopa. O primeiro gato a lamber a panela morreu em minutos. " claro que contei a Sophia o que havia visto, mas ela no prenderia a nica irm. Como sua filha, Sophia podia ser muito teimosa. Ela queria fazer as pazes com Livia, mas eu sabia que isso nunca daria certo. Convenci Sophia a escrever uma carta de prprio punho descrevendo a tentativa da irm de acabar com sua vida. Ela escondeu o bilhete em um lugar secreto do palcio. Se alguma coisa acontecesse com ela, ela me disse, eu encontraria orientaes para chegar at a carta. Estavam inscritas no aro de seu anel preferido - um anel que ela jurou que nunca sairia de seu dedo enquanto estivesse viva. "Na noite em que Sophia foi assassinada, eu estava de servio com um jovem guarda chamado Sergei Molotov. Era vspera da coroao de Sophia e ela estava jantando com o marido e a filha. A menina estava dormindo quando a comida foi trazida, ento os adultos comeram primeiro. Sophia estava comeando a alimentar Kiki quando comeou a passar mal. Sophia e o marido morreram rapidamente - e com muita dor. Quando soube que no podia salvlos, peguei o anel e o beb. Sergei tentou me impedir. Ele afirmou que eu enevenenara a comida. Ele pegou o anel e me deu voz de priso. Eu fugi com Kiki e corri para o mdico real, mas ele me disse que Kiki no viveria. Tinha consumido veneno demais. E, se sobrevivesse, nunca seria uma criana normal. Ele disse que era melhor deixar que ela morresse. "Eu me recusei a acreditar nele. Peguei Kiki e sa da Pocrvia. Foi uma boa coisa. O mdico era um informante. Ele contou a Livia que Kiki ainda estava viva. Quando a revoluo obrigou Livia a fugir, ns a seguimos de um pas para outro. Eu esperava que um dia pudssemos fazer com que ela pagasse pelo que tinha feito. Ento ensinei tudo o que sabia a Kiki - lnguas, artes marciais, uso de armas. Tentei esconder de Kiki o segredo terrvel at que ela ficasse mais velha, mas ela encontrou um dirio que eu guardava para ela. Depois disso, ficoi impossvel det-la."

Verushka passou a cada uma de ns um prato cheio de salsichas grelhadas e panquecas de batata. Diante de Kiki, ela colocou apenas uma tijela cheia de uma substncia clara e granulosa. - O que isso? - perguntou Oona, a cara enrugada de nojo. - Aveia e vitaminas - disse Kiki. - A nica coisa que posso comer. - Livia devia pagar por fazer voc comer essa porcaria - disse Oona. - Ela vai pagar - disse Luz, como se no tivesse nenhuma dvida disso. - Mas espere um minuto - eu disse a Kiki. - Esse tempo todo, voc s estava tentando provar que Verushka era inocente? Kiki engoliu uma colherada do mingau de aveia. - Quando li o dirio de Verushka, entendi que eu tinha que encontrar a carta que podia provar que Livia matara meus pais. Quando soube que ela dera o anel com as orientaes para Sidonia, eu vi que era a minha chance. - Foi por isso que voc foi para a Escola Atalanta? - Verushka achava que eu precisava de umas amigas, conheci Oona, vendendo distintivos falsificados. Eu paguei a ela para forjar os documentos que ia precisar para entrar para a Atalanta. Pensei que se ficasse bem perto de Sidonia, eu podia dar uma espiada na inscrio por dentro do anel. "E eu quase consegui. Descobri que Sidonia deixava o anel no armrio durante a aula de natao. Se eu quisesse v-lo bastava passar pelo cadeado com a combinao. Mas outra menina chegou primeiro. Eu estava l quanod Naomi roubou o anel. Mas Sidonia pensou que voc tinha roubado, e eu precisei corrigi-la. Depois que escrevi o bilhete, no pude voltar mais Escola Atalanta. Eu sabia que Sidonia podia me identificar. Tinha que encontrar outra maneira de colocar as mos no anel. E eu precisava agir rpido. Depois que Livia suspeirasse que Verushka e eu estvamos em Nova York, era s uma questo de tempo at que ela descobrisse que estvamos morando s a algumas quadras de distncia. "Felizmente, eu tinha outro plano. Quando descobri Vislumbres de Gotham, soube que havia uma entrada para a casa de Livia atravs da Cidade das Sombras. Pedia a Oona para forjar uma certido de nascimento para que eu pudesse ter acesso ao tnel no Cemitrio de Mrmore. Eu queria entrar de fininho na casa de Livia noite e pegar o anel. Mas Verushka no me deixaria ir sozinha. Ento recrutei vocs para me ajudarem. "Meu plano podia ter dado certo se eu no tivesse sido to impaciente. Livia estava a ponto de descobrir nosso esconderijo, e eu fiz com que as Irregulares agissem rpido demais. Depois da exploso, vi que ela deduzira quem era a responsvel. Corri de volta naquela noite para ver como Verushka estava. Mas

Sergei Molotov me viu na rua e me seguiu casa oculta. Ele atirou em Verushka e ns mal conseguimos escapar. Nos escondemos em Chinatown por dois dias, e eu tive que fazer um filme de kung-fu para pagar nossas contas." - Por que no ligou para a gente? - perguntou Luz. - Podamos ter ajudado. Ns faramos uma Flauta de Hamelin Reversa letal. - Eu queria contar a vocs o que tinha acontecido, mas Livia teria matado todas. Ento tive que deixar que todas acreditassem que eu desaparecera. Na verdade, se no fosse pelos roubos e seqestros, eu teria ficado escondida. O esquema de Sidonia foi bilhante. Ela me fez ir at ela. Eu s lamento por ter arrastado vocs comigo. - J chega - disse Verushka, que tinha se sentado mesa. - Estou cansada dessas velhas histrias. Quando vou saber da aventura de ontem noite? Ns cinco contamos tudo a Verushka - a comear pelo Bailer Bannerman e terminando com a peruca de Livia. Ela era uma platia perfeita, batendo palmas empolgada em todos os momentos certos e arfando nas horas adequadas. Quando terminamos, ela se recostou e afagou o queixo. - Tem uma coisa que no estou entendendo. Se vocs obrigaram Sidonia a tomar a Ma do Diabo, como foi que ela fugiu? - No sabemos - admiti. - A resposta importante - aconselhou Verushka. - Acho que est na hora de vocs visitarem sua amiga Betty no hospital. Ela pode saber de alguma coisa que vocs no sabem. - Esta nossa prxima parada - disse Kiki enquanto engolia o resto da aveia. *** A caminho do hospital St. Vincent, paramos na casa de Betty. Ns pretendamos tir-la do hospital antes que a polcia pudesse fazer muitas perguntas, e precisvamos de um disfarce. Arrombamos a tranca de seu apartamento e pegamos uma peruca loura e um nariz falso. DeeDee deixou um bilhete na bancada da cozinha para os pais de Betty, que, graas a um pedido falso para figurino de Matador colocado mais cedo por Luz, ainda no tinham voltado do trabalho. Betty estava passando a noite na casa de uma amiga, escreveu DeeDee. Ela estaria em casa noitinha. Isto nos dava algumas horas para Betty acordar. Mas depois que estvamos paradas ao lado do leito do hospitalar, e a maquiagem e a sujeira que cobriram seu rosto tinham sido cuidadosamente retiradas. Ela ainda estava em sono profundo e sua cabea se lanava de um lado para outro como se estivesse tendo um sonho vvido.

- Eles vo saber - murmurou ela no travesseiro. - No pode engan-los. - Betty - sussurrou DeeDee, dando uns tapinhas delicados em seu brao. Voc s est sonhando. Betty se obrigou a abrir os olhos, esforando-se como se as plpebras fossem de chumbo. - DeeDee! - sussurrou ela com a voz rouca. - A Princesa. Ela se seqestrou. Ela sabia que Kiki teria uma espi na festa. Voc precisa avisar a ela! - Eu estou bem aqui - disse Kiki. - Estamos todas bem. Como voc est se sentindo? - Onde estou? - perguntou Betty, os olhos dardejando pelo quarto. - No hospital St. Vincent - eu disse a ela. - Voc bateu a cabea. Mas vai ficar bem. - Que horas so? Tenho que sair daqui - disse Betty, sentando-se ereta na cama. - Meus pais vo me matar. - Relexa. Deixamos um bilhete para eles - disse Kiki. Betty caiu de volta nos travesseiros. - Eu vi voc na festa - eu disse a ela. - Voc foi muito corajosa. - Voc pode no acreditar, mas no foi to ruim - disse Betty. - Eu estava quase curtindo. Talvez eu v mais a festas. Pera! Vocs pegaram a Princesa? - No - admitiu Kiki. - Ela fugiu. - O que aconteceu? - perguntou Betty. - Ns a drogamos, mas de algum jeito ela conseguiu escapar. - Ah, no - gemeu Betty. - Se eu estivesse acordada, podia ter contado a voc. Ela encontrou a Mistura Miraculosa de Morlock na minha bolsa e deduziu por que a Ma do Diabo no estava fazendo efeito em mim. Ela tomou o resto. Eu olhei para Kiki. As notcias no eram boas. - A Princesa s estava fingindo dormir quandoi samos - eu disse. - Vamos lamentar por isos mais tarde. Temos que levar Betty para casa - foi tudo o que Kiki disse. Pegamos uma cadeira de rodas e levamos uma Betty disfarada para fora do quarto do hospital. Mdicos e enfermeiras passavam sem dar muita ateno. Estvamos quase fora do prdio quando uma voz de mulher gritou.

- Kiki Strike! - Levem Betty para fora e peguem um txi - eu cochichei para as outras meninas. Luz, Oona e DeeDee levaram Betty para fora do hospital. Kiki e eu nos viramos para receber a me de Penelope Young, que correu para ns como um cachorrinho afetuoso. - Muito obrigada! Penelope me coontou que voc a resgatou. Os mdicos disseram que ela est bem, graa a Deus, s meio confusa. D para acreditar que um bando de crianas estava por trs de tudo isso? A polcia as pegos, mas tenho certeza de que voc sabe disso, no ? - Sim, ns sabemos - disse Kiki. - Ento vai pegar a recompensa, no vai? - Recompensa? - perguntei. - Ns oferecemos uma recompensa de 20 mil dlares pela volta de Penelope. claro que no h dinheiro suficiente no mundo para dar a vocs o que realmente merecer. - No preciso de dinheiro nenhum - disse Kiki. - A segurana de Penelope recompensa suficiente. Ela uma menina maravilhosa. - Eu vi as laterais de sua boca se retorcerem como se ela estivesse se obrigando a sorrir. - Como ? - disse a me de Penelope como se a idia de uma boa ao fosse ridcula demais para ela. - Mas voc resgatou nossa filha, voc uma herona. No posso deixar que as pessoas pensem que voc no foi recompensada por tudo o que fez. - Se no se importa, Sra. Young, eu prefiro que ningum saiba. - Mas pode ficar famosa! - Prefiro no ficar - disse Kiki. - Se insiste na recompensa, pode me pegar com seu silncio. - Mas... - a me de Penelope comeou a falar at perceber que estava conseguindo um negcio incrvel. - Bom, se o que voc quer, vou ficar feliz em concordar. - Fico muito agradecida, Sra. Young. Agora, se me der licena, eu preciso ir. Ns samos rapidamente do hospital e encontramos um txi esperando por ns na esquina.

- Entra a - disse Oona. Ns nos esprememos no banco traseiro e tratamos de escapar com as outras Irregulares. *** Quando cheguei em casa, a histria do seqestro desbaratado j havia estourado. Mudei de canal para os noticirios da noite e dei com o mesmo reprter animadinho que tinha coberto o roubo da Chinatown Savings and Loan. "Boa tarde, Janice! Estou diante de um depsito em Chinatown, onde na noite passada a polcia desarmou um seqestro. Acho que nunca vi uma histria mais estranha do que essa, Janice. s quatro da manh, a polcia respondeu a um alarme na Chinatown Savings and Loan, local de recente roubo. Eles encontraram duas meninas. Uma era Penelope Young, a estudante que fora seqestrada h oito dias. A outra menina no foi identificada e desde ento desapareceu. De acordo com a polcia, uma denncia annima os levou ao depsito aqui atrs, onde Penelope Young disse que ficou presa sem acesso a roupas limpas nem gua corrente. Depois de uma batalha feroz com uma gangue de Chinatown, a polcia encontrou os seqestradores inconscientes em uma sala secreta embaixo do poro do depsito. De acordo com a polcia, os lderes parecem ter sido Jacob Harcott, filho do magnata dos imveis Oliver Harcott, e a namorada adolescente, Naomi Throgmorton. Em uma virada ainda mais surpreendente dos acontecimentos, o depsitoo, que de propriedade do pai do sr. Harcott, estava cheio de bens falsificados. A polcia agora est procurando Oliver Harcott para maiores esclarecimentos. Mas a pergunta de um milho de dlares, Janice, quem libertou Penelope Young e orientou a polcia para seus seqestradores? At agora, a Srta. Young se recusou a falar no benfeitor misterioso. S podemos esperar que o responsvel receba o crdito que ele merece. Ao vivo, de Chinatown, Adam Gunderson para o noticirio do Canal Trs." - O crdito que ele merece? - gritei para o aparelho de televiso. Pensei em corrigi-lo imediatamente, depois pensei melhor no assunto. Na manh seguinte, os jornais de Nova York mostravam a histria e as manchetes em toda a cidade gritavam Super-heri solta! e Quem nosso heri? Para onde quer que se olhasse, havia perfis de Jacob Harcott e seu pai, fotos do livro do ano escolar do Quinteto e mapas elaborados mostrando o depsito e a localizao do quarto oculto. Mas o nico jornal que despertou meu interesse foi o Daily News, que publicou uma notinha na coluna de fofoca:

Vistas: a princesa Sidonia da Pocrvia e sua me, a rinha Livia, no aeroporto JFK, embarcando em um vo para Moscou e insultando grosseiramente um funcionrio da companhia area por ter se recusado a fazer o upgrade para a primeira classe. Rasguei este trecho do jornal e guardei-o para a reunio noturna das Irregulares. s 7h45, Iris bateu na minha porta. Estava vestida de preto e lutava com uma mala Louis Vuitton e uma mochila preta e suja. Uma entrega misteriosa de uma caixa de Angus McSwegan's Finest Scotch Whisky tinha chegado bab de Iris naquela noite. - Quer entrar? - perguntei a ela quando abri a porta. - Desculpe por ter chegado cedo - disse Iris, sorrindo ansiosa. Tive a sensao de que ela se vestira e estava pronta h horas. - No precisa se desculpar - eu disse. - um bom sinal. - Eu trouxe tudo. - Ela largou a mala e a mochila ao lado da porta. - Estou vendo. Entre, senta. Quer um caf? - Tem suco? - perguntou ela, parecendo meio constrangida. Betty foi a prxima a chegar. Seu rosto estava sem maquiagem e as roupas eram surpreendentemente comuns. At os culos de sol, sua marca registrada, estavam ausentes. - Como ... Sem culos? - perguntei. - Estou cansada de todos aqueles disfarces - disse Betty. - A no ser que haja um bom motivo para ser outra pessoa, vou tentar se eu mesma por algum tempo. - E pensar que voc s precisava de uma pancada na cabea para voltar a seu juzo perfeito - eu disse a ela. - Se era s disso que ela precisava, eu ficaria feliz em ter batido nela h muito tempo. - Oona apareceu atrs de Betty e ps o brao nos ombros dela. Voc est incrvel - disse ela. - Onde comprou essa blusa? Luz e DeeDee chegaram juntas, comparando mtodos de remoo de manchas. - No sei como voc conseguu vir reunio - eu disse a Luz. - Sua me sabe que voc passou a noite de ontem fora de casa?

- No, Artila me salvou. Vou te contar, estou namorando um gnio do crime. Quando eu disse a ele que tinha que sair, ele apareceu na minha oficina e fingiu ser eu. Sabe de uma coisa, ele realmente pode parecer uma garota quando quer. meio esquisito s vezes. Ele disse minha me que eu estava ocupada e no deixou que ela entrasse na oficina... - A voz de Luz falhou no momento em que ela viu a mochila preta que Iris tinha deixado no corredor. Vocs trouxeram o outro? - perguntou ela. Pelo som da sua voz, ela no aprovava. - Achamos quem fizesse isso - eu disse. - Na verdade, Iris trouxe. Pertencia a Pearcy Leake. Julgamos que ele ia querer que ficssemos com ele. - Aquele esqueleto era de Pearcy Leake? - perguntou DeeDee. - O cara que escreveu Vislumbres de Gotham? - Ele mesmo - eu disse. - O que a gente vai fazer com o outro? - agora Luz queria saber. - Dividir, eu acho. Pense em todo o equipamento novo que voc vai poder comprar. As moedas so antigas. Devem valer uma fortuna. Luz olhou a mochila e a cutucou com a ponta do p. - No quero. D minha parte a outra pessoa. - Como assim, no quer? - perguntei, surpresa. - D azar - disse ela, sem se incomodar em explicar. - Se voc no quer, eu tambm no quero - disse DeeDee. - Pode dar minha parte a outra pessoa tambm. - T legal, quem ser a sortuda? - perguntei. - Por que no devolvemos, simplesmente? - disse DeeDee. - O que um esqueleto ia fazer com uma fortuna dessas? - perguntou Iris. - No disso que estou falando - explicou DeeDee. - Pearcy Leake deve ter morrido de peste, no ? Ouvi meu pai dizendo que existe uma equipe de cientistas da Universidade de Columbia que est tentando descobrir uma cura para a peste bubnica. Vocs podem no acreditar, mas ela ainda mata pessoas. Ento por que no damos o dinheiro a eles? - Para mim, est timo - disse Luz. - Bom, se no se importa, acho que vou ficar com a minha parte - eu disse a elas. - Algum vai precisar de uma grana quando a Princesa voltar cidade.

- Desde que voc promete no gastar tudo em sapatos - alertou Luz. s oito horas, todas tinham chegado - menos Kiki Strike. s oito e quinze, estvamos comeando a ficar preocupadas. Ser que desaparecera? Ser que a veramos novamente? Passada meia hora, ouvi a janela se abrir no meu quarto. Peguei um atiador da lareira e andei at o fundo do apartamento. Subindo na janela, estava Kiki Strike. Tomei nota mentalmente para comprar trancas melhores para as janelas. - Tem algum problema em usar a porta da frente? - perguntei. - Esto atrs de mim - disse Kiki, totalmente irritada. - No podem estar - eu disse a ela. - A Princesa e a me pegaram um avio para Moscou ontem noite. - No elas - disse Kiki. - Reprteres. Penelope Young me dedurou. Eu quase tive minha foto tirada trs vezes quando vinha para c. - Penelope Young te dedurou? - No viu os noticirios? Ela vendeu a histria. Ela at tem uma prova... Aquele carto idiota que eu dei me dela. No sei o que eu tinha na cabea. Agora todo mundo est procurando uma garota baixinha com cabelo branco. Eu ri. - Voc a nica pessoa da Terra que no quer ser famosa. - No engraado. Como vou terminar tudo se as pessoas ficarem me olhando o tempo todo? - Eu entendo voc - eu disse. - Betty pode bolar um desfarce para voc. O que gostaria de ser? Uma princesa do leste da Europa? - Estou te dizendo, no engraado, Ananka - disse Kiki, mas eu sbaia que ela estava comeando a ficar mais bem-humorada. *** Na manh seguinte, uma foto borrada apareceu na primeira pgina do New York Post, junto com a manchete: "Kiki Strike detetive particular?" O que quer que Kiki fosse, eu sbaia que ela estava xingando Penelope Young. - No parece aquela amiga sua, Ananka? - perguntou minha me, levando o jornal enquanto eu tomava caf-da-manh. - Que amiga? - perguntei, mastigando um pedao de torrada.

- No banque a engraadinha - alertou minha me. - E no fale de boca cheia. Voc sabe de quem eu estou falando. A menina de cabelo branco. Voc disse que passou a nite com ela alguns dias atrs. E ela estava na nossa casa ontem. Eu a vi saindo do banheiro. a mesma garota que me perguntou sobre venenos algum tempo atrs. - Acho que parece um pouco com ela - eu disse. - Mas a foto no muito boa. Pode ser qualquer um. - Sua amiga no se chama Kiki? - perguntou ela, apontando para a manchete. - - admiti com um dar de ombros. Depois de ser interrogada pelo FBI, difcil ficar assustada com a prpria me. - E ento, h alguma coisa que queira me contar? - perguntou ela. No que dizia respeito a minha me, era sempre melhor se prender verdade. Ela nunca acreditava mesmo. - Est sugerindo que eu passei minhas noites combatendo o crime com minhas amigas? isso que voc pensa? - No sei o que pensar - admitiu ela, sentando na minha frente mesa da cozinha. - Voc no mais a mesma menina. - No, mas talvez isso seja bom. Voc nunca me achou interessante antes. - No verdade, Ananka - insistiu minha me. - Voc pode ser misteriosa agora, mas sempre foi interessante. S me promete que vai tomar cuidado. difcil ser interessante quando se est morta. - Eu prometo que vou tomar cuidado - eu disse a ela. - Ento, acho realmente que eu sou interessante? Minha me suspirou e sacudiu a cabea. - Voc a pessoa mais interessante que eu conheo - disse ela. *** Ao que parecia, minha me no era a nica pessoa que tinah comprado o jornal naquele dia. noite, Nova York estava num frenesi s. Camels vendiam camisetas com as palavras: Eu sou Kiki Strike, detetive particular. Em uma semana, todas as escolas estavam formando festas de caa a Kiki Strike. Para grande decepo de seu spais, centenas de meninas (e alguns meninos) tingiram o cabelo de branco e estavam aprendendo kung-fu.

Por algum tempo, os estranhos acontecimentos que regularmente ocorriam em Nova York receberam uma nova ateno. Um assaltante pego em um apartamento da Quinta Avenida? Deve ser obra de Kiki Strike. Um bando de papagaios sul-americanos soltpo no Queens? Kiki de novo. (Na verdade, Luz foi responsvel por essa.) Quando Kiki salvou o poodle de uma mulher de um tampa de bueirro eletrificada, a brucha ingrata usou o celular para fazer uma chamada ao New York Times antes mesmo que Kiki pudesse deixar a cena. No comeo era divertido, mas no final tivemos que acabar com essa maluquice. Tudo o que fizemos foi dar um telefonema ao intrpido reprter do noticirio do Canal Trs. "Bom dia, Janice! Estou falando ao vivo de Murray Hill, em um desdobramento atordoante do caso de Kiki Strike, a detetive particular. Estou aqui com Svetlana Jones, proprietria e administradora da Samizdat Mveis e Impressos para Escritrio. Agora, Sra. Jones, a senhora disse que imprimiu presosalmente o carto de apresentao que ficou to famoso. Poderia nos falar um pouco da pessoa que fez a encomenda?" "Certamente, Adam Gunderson", disse Svetlana Jones, uma mulher do tamanho de uma criana com uma bengala e um forte sotaque russo. Ela empurrou os culos grandes e fora de moda para trs e alisou o cabelo, que era da cor e da textura de um enorme coelho de pelcia empoeirado. "Tinha 16 anos. Tinha cabelo ruivo como borscht. E suas palavras fluam rpidas como o Volga." "Vou lhe mostrar uma foto, Sra. Jones. Foi esta menina que encomendou os cartes de sua loja?" Adam Gunderson ergueu uma foto de Penelope Young para a cmera. "Sim, essa menina. Eu me lembro dela. Ela disse que ia vender uma histria para os jornais e ficar muito rica. Depois ela riu como uma louca." "A Sra. Jones acaba de identificar uma foto de Penelope Young. com tristeza que relato que Kiki Strike, detetive particular, s uma brincadeira elaborada por outra estudante gananciosa. Falando ao vivo de Murray Hill, Adam Gunderson para o noticirio do Canal Trs." Em seguida reportagem revolucionria de Adam Gunderson, os jornais e as emissoras de TV voltaram sua ateno para as verdadeiras notcias. Mas por mais que tentssemos, a lenda de Kiki Strike no podia ser detida. Em poucas semanas, ela havia atingido o nvel de fama que o P-Grande levaria dcadas para ter. Mas como os intrpidos reprteres de Nova York no mais perambulando pelas ruas em busca de uma baixinha de cabelo branco, as Irregulares finalmente puderam voltar aos ngocios. ***

Assim que Kiki Strike conseguiu sair de casa sem ser percebida, devolvemos em segredo o dinheiro que a Princesa tinha roubado da Chinatown Savings and Loan e destrumos a entrada para a Cidade das Sombras debaixo do depsito de Oliver Harcott. Depois disso, relaxamos e observamos como a justia foi feita. Naomi e o Quinteto trocaram as roupas de grife por uniformes de gosto mais duvidoso de uma casa de deteno juvenil, onde tiveram algum problema para fazer novas amigas. Thomas Vandervoort e Jacob Harcott se formaram na casa de deteno e foram para o presdio, e logo receberam o reforo do pai de Jacob. Oliver Harcott foi capturado enquanto tentava atravessar clandestinamente a fronteira para o Canad, escondido em um barril de arenque em conserva. Os trs homens podiam ser vistos viajando na balsa diria para a ilha de Hart, onde passaram o longo e quente vero cavando tmulos para os mortos da cidade. At Penelope Young recebeu o castigo que merecia. Fugindo dos reprteres que a assediavam dia e noite, Penelope e seus pais mudaram-se para uma pequena aldeia de pescadores no condado mais frio e mais melanclico do Maine. Embora Penelope estivesse longe demais para causar muitos problemas s Irregulares, soubemos que ela rapidamente estava se prejudicando, tentando convencer qualquer pescador que quisesse ouvir que Kiki Strike no era uma brincadeira. Quanto Princesa e me dela, foram vistas pela ltima vez em So Petersburgo, tomando banho de sol na casa de veraneio palaciana de um conhecido gngster russo. Alguns dias depois, embarcaram em um trem para Noril'sk e desapareceram na paisagem siberiana. Todas suspeitamos que um dia vo voltar mas, por enquanto, Nova York e a sua Cidade das Sombras esto em segurana.

FIM