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Jim Warkeley e seus companheiros lutavam contra inimigos poderosos naquela cidade dirigida por malfeitores e tinha seu

rancho como alvo principal de ataques de bandidos. O sofrimento da irm de Jim era visvel, pois amava um dos vaqueiros de sua equipe e temia pelo pior. Cego em sua vingana, ele confiou a proteo de sua irm a uma jornalista recm-chegada, que o fazia acreditar em felicidade, embora achasse arriscado confiar nessa mulher to misteriosa.

Digitalizao: Marina e Reviso: Vitria

CAPTULO - 1 Jim Warkeley era um belo rapaz de vinte e dois anos, corajoso e esperto. Naquele anoitecer, ele o demonstrou ao defender o tesouro que transportava com alguns dos seus vaqueiros. O primeiro aviso de que estava decidido a no se deixar surpreender foi feito nas estribaes das enormes montanhas que o grupo precisaria transpor para chegar pradaria onde encontrariam o rancho do pai de Jim. Sobre a sela de seu cavalo branco, Jim gritou para seus vaqueiros: Ateno, rapazes. Estamos entrando nos domnios de "o Terrivel". Estejam prontos para repelir qualquer tipo de ataque. Alguns vaqueiros, curtidos por vrias lutas sob os cus do Arizona, sorriram, com desprezo.

Ora, "o Terrvel"! No seria ruim medir nossas armas com as dele. Talvez lhe dssemos uma bela lio para nunca mais esquecer! Falou bem, velho Arls. No seria ruim, pois ele tem a regio toda aterrorizada pela fama conseguida assaltando indefesas diligncias. Gostaria de torcer o pescoo de "o Terrvel" falou um homem mido e enrugado, cujo queixo era adornado por um cavanhaque enquanto que Arls tinha metade do rosto coberta por uma grande barba branca. Seus olhos vivos lhe tinham dado o apelido de "o Esquilo". Isso est bem, mas no devem esquecer que "o Terrvel" um sanguinrio. Se tivermos que lutar, lutaremos, no , capataz? indagou Jim encarando um jovem de uns vinte e cinco anos, com bigode, olhos negros e cabeleira abundante chamado Lecrey. No era o capataz, mas o filho dele que, muitas vezes, j conduzira as reses at a fronteira onde eram vendidas. Sou um homem pacfico e no gosto de plvora e sangue, mas todos sabem que prefiro minha guitarra aos melhores revlveres do mundo tirou o instrumento do aro e comeou a tocar uma melodia que foi cantada por todos os vaqueiros. Warkeley fez uma careta de desagrado e, quando terminou a toada, o outro continuou: Amigo Jim, sou um homem pacfico, mas se me provocam e s posso lutar... sei faz-lo muito bem deixou a guitarra e examinou suas armas. O sol se ocultava atrs das montanhas quando a equipe, com Jim frente, chegou ao lugar que este considerava perigoso. Alto! A trilha estreita mas a vegetao da borda pode nos servir de proteo. Quando chegar o momento, no se preocupem com os cavalos. Eles procuraro, por instinto, o lugar mais seguro. Para a frente! Os cavaleiros esporearam as monta-rias. Ningum falou, todos atentos a qualquer movimento suspeito. Caminharam um bom tempo. Anoitecia e as estrelas surgiam no cu. Foi quando Jim teve uma idia e emparelhou o cavalo ao de Lecrey. Quero que fique com o dinheiro, amigo. bem provvel que, se "o Terrvel" se decidir a nos assaltar, vai me procurar, j que tem espies na cidade e sabe quem sou. Pegue, voc vai fazer o dinheiro chegar ao rancho sem contratempos. Por que no mudamos de cavalo? Se os espies o informaram, "o Terrvel" j sabe que seu cavalo o branco. Assim, vamos despist-los. Enquanto me atacam, voc foge. A minha idia melhor. Voc leva o dinheiro. Jim entregou a Lecrey uma gorda carteira. A noite cara e ningum pareceu perceber a manobra, mas, na verdade, uns olhos negros romperam as sombras querendo ver o que o patro e o capataz faziam. Era Bresley, um invejoso que estava a ponto de se tornar traidor naquele instante. Era to jovem quanto os outros dois e, rfo desde criana, fora recolhido no rancho por Warkeley, onde os pais tinham trabalhado e fora criado com o filho do capataz, o prprio Jim e a irm deste, a bela Sally. Depois de adulto, Bresley se apaixonara por Sally. Arls sempre falava, meio srio, meio brincando, que tal atrao era porque os olhos de Bresley eram negros e os de Sally azuis, mas ele sabia que a amava por ser bela, bondosa e sensvel. Amava-a por ser pura, alegre e independente.

Ele jamais se declarara. Afinal, era um simples vaqueiro e ela a filha do rancheiro, mas sentia cimes dos outros e, principalmente, de Lecrey que ia progredindo no rancho, cada vez mais se aproximando de Sally enquanto ele continuava como vaqueiro, sem esperanas de melhoria. Assim, naquela noite, seus olhos negros perscrutaram a escurido e em sua mente, at ento honesta, a traio se infiltrou. "No ser uma traio" dizia Bresley a si mesmo. "Apenas informarei aos ladres quem est com o dinheiro. Depois, recupero-o e Sally entender que sou um heri e vai me amar mais que a Lecrey." Bresley mal completara o pensamento e Jim entregara a carteira a Lecrey quando tiros cortaram o ar e romperam o silncio. Para o cho! Todos! ordenou Warkeley. Os homens obedeceram, menos Lecrey que, como fora combinado, esporeou seu cavalo e se perdeu na trilha, abrindo passagem a duras penas entre os assaltantes. Uma chuva de projteis seguiu-o por bom trecho, mas no o roou, sequer. Ningum o seguiu, como Jim e ele tinham imaginado. Jim sorriu e suspirou aliviado. Arls cuspiu e Bresley olhou aborrecido para a sombra que se afastava. Durante alguns segundos duvidou do que vira antes. "Tenho o direito de estragar o plano de Jim e fazer as coisas melhorarem para mim" pensou. Bresley, cuidadosamente, se arrastou, vencendo o cerco dos atacantes e colocando-se na retaguarda dos bandidos enquanto os dois grupos trocavam tiros. Bresley sabia que os dois bandos esperavam a sada da lua para se empenhar na luta. CAPTULO - 2 A lua saiu e os bandidos, espalhados por entre os obstculos naturais do bosque, mostravamse prontos para o ataque. Tinham a parte inferior de seus rostos coberta por lenos e os olhos brilhavam de satisfao. Nenhum dos seus inimigos, salvo o que se fora a galope, poderia sair do crculo de fogo em que os tinham encerrado. Se os vaqueiros no se rendessem, todos acabariam mortos. Cercados, seriam obrigados a se entregar. Rendam-se! gritou uma voz. No vo poder escapar. Esto sob mira e qualquer movimento significar sua morte. Que seu chefe entregue o dinheiro e os outros podero partir. Venham quando quiserem! bradou o homenzinho de cavanhaque. Estamos sua espera e vamos lhes dar a recepo que merecem! Sim, venham, se se atrevem! gritou o velho Arls. E vero o que bom, cambada de ratos! Ouviram nossa resposta! interrompeu Jim, orgulhoso de seus homens. A eles! ordenou o mascarado que falara primeiro. As armas iniciaram uma cano barulhenta e com ritmo prprio. A lua iluminou a cena de sangue e morte. Um dos vaqueiros de Jim ficou com o rosto para o cu e os olhos vidrados. O peito fora protegido, mas no as costas e a bala lhe entrara pela nuca. Bandidos! rugiu "o Esquilo".

Os assaltantes estavam em posio privilegiada e nem para atirar precisavam se descobrir. Os vos das pedras onde se emboscavam lhes serviam para disparar. Alm disso, ainda estavam em plano mais alto que os vaqueiros que se tornavam alvos fceis. Jim arrastou-se alguns metros e colocou-se ao lado do velho Arls. Diga aos rapazes de que teremos de sair e atac-los antes que o faam. Um assalto de surpresa. perigoso, mas nossa nica possibilidade de vencer, se no nos rendermos. Afinal, eles s querem a mim. Vocs podem se salvar. Isso nunca! resmungou o barbudo. A idia de rendio no to ruim. Eles querem o dinheiro e confesso, Arls, que ele j est a caminho do rancho. Lecrey? Sim. Por isso falei em rendio. Seria absurdo nos render sem lutar. E morreramos do mesmo jeito. Prefiro bater as botas lutando. Est certo... e no nos perdoariam por t-los enganado. Vamos atacar. A nossa frente deve estar o chefe e atacaremos naquela direo. Arls fez correr a notcia e s ento percebeu a falta de Bresley. Onde est ele? indagou-se, acalmando-se ao pensar que no podia estar muito longe, talvez preparando alguma surpresa como costumava inventar sempre. Mesmo tendo sido um pai para Bresley, Arls estava longe de adivinhar o que pretendia o jovem Bresley. Os homens de Jim estavam se levantando, preparando-se para o ataque quando um movimento inusitado no campo inimigo os conteve. Uma parte dos assaltantes se ia, a julgar pelo galope dos cavalos. Estavam levantando o cerco? Por qu? Seria uma armadilha? O som dos cascos de cavalos se perdeu ao longe, na direo da pradaria. Na mesma direo que Lecrey seguira. Queria dizer que iam sua procura? Como tinham decidido perseguir Lecrey? Teriam descoberto a verdade? Saberiam que o capataz levava o dinheiro conseguido com a venda das reses e, por nada no mundo, queriam deixar escapar o dinheiro? Arls coou a cabea indagando-se se algum descobrira a manobra e os trara. Seria algum covarde desejando salvar a prpria pele? Pensou em Bresley, mas afastou a idia, julgando-os incapaz de tal ato. Olhou para Jim, que estava indeciso sobre o que fazer. Quando se virou, viu Bresley por perto e no parecia o mesmo que conhecia. Estava plido e agitado. O que teria acontecido? Aconteceu algo, rapaz? No percebe, Arls? Esto seguindo Lecrey e vo alcan-lo. Se no o conseguirem antes, sero capazes at de atacar o rancho. E o rancho est com Sally e as outras mulheres sozinhas, com poucos homens para defend-las. Calma, rapaz. No o estou reconhecendo. Parece impressionado demais. Por qu? Como sabe que seguem Lecrey? E por que atacariam o rancho? Como descobriram que Lecrey est com o dinheiro? a voz de Arls estremeceu e o velho olhou para Bresley acusadoramente.

Bresley estivera a ponto de trair os companheiros, mas no o fizera e agora sentia vontade de se confidenciar com o amigo. No fui eu! Juro! Quase o fiz, mas me arrependi a tempo. E no o bando de "o Terrvel", mas da gente de William Sthanler. Reconheci o chefe. Bill Starfe! Maldito! Arls cuspiu e passou a mo pela barba. Temos que avisar Jim. Nunca, poderei me perdoar por ter pensado em tra-los. Deverei me esforar para recuperar a estima e confiana que devo a mim mesmo. Assim est melhor, rapaz Arls virou-se para Jim, contando-lhe o que acontecera. Temos que alcan-los antes que se aproximem do rancho. Isso se eles no pegarem Lecrey antes que chegue a seu destino observou Jim. Os bandidos de Bill tm bons cavalos e cavaleiros. Mas so muitos e Lecrey est sozinho. Alm do mais, leva dianteira. No vo peg-lo. Assim ser melhor para ns, mas no podemos perder um minuto. Que alguns fiquem distraindo os bandidos. O resto me segue at os cavalos. Quando eu der o sinal, os que ficarem dispararo sem parar. Voc, Arls, escolha os que vo permanecer e fique no comando. Bresley, siga-me com a outra metade da equipe. Vamos! Ao sinal, metade da equipe saiu correndo para os cavalos, enquanto a outra metade comeava a disparar sem trguas, conseguindo posio mais vantajosa do que a que ocupara cinco minutos antes das foras inimigas se dividirem. Jim e os vaqueiros alcanaram os cavalos e saram a galope, percebendo, mais do que vendo, o grupo de Bill Starfe, galopando ao luar atrs de Lecrey. Enquanto na montanha Arls e seus homens mantinham Sthanler e os seus ocupados, Jim seguia Bill. Lecrey, ainda ignorando a perseguio, parou num povoado, deixou seu cavalo beber gua enquanto ele mesmo tomava um trago. Depois, continuou seu caminho, sempre a galope, amaldioando por ter que ir depressa quando preferia pegar a guitarra e seguir a passo. CAPITULO 3 No entardecer daquele mesmo dia, Sally se sentia agitada, como se pressentisse algo de ruim. Qual dos trs jovens que h duas semanas antes deixaram aquelas paragens para conduzir o gado at a fronteira a preocupava mais? Seu irmo Jim ou seus dois amigos Lecrey e Bresley? E qual dos dois ltimos na maior medida? Nem ela mesma sabia. O telegrama de Jim, anunciando a volta, chegara naquele dia e ela se sentia completamente angustiada. Seu pai, o bondoso Henry Warkeley repreendeu-a: No seja impaciente, filha. Ainda no deu tempo para a equipe chegar. Teremos que esperar algumas horas ainda. E se algo acontecer, pai? Sabe que trazem muito dinheiro e precisam passar pelos domnios de "o Terrvel". Eles so valentes e esto bem armados. No vamos nos preocupar, filha. Sabero se defender se for preciso. Mas alguns deles pode morrer!

Henry sorriu da preocupao de Sally, que julgava exagerada. Qual deles a preocupa mais? Seu irmo? O doce Lecrey com suas canes ou o srio Bresley? Eu mesma gostaria de saber. E quer que eu lhe diga quem ? No... no quero saber... ainda ruborizou-se Sally. Deixando Henry sozinho, Sally mandou encilhar seu baio e partiu a galope para as colinas prximas de onde se avistava um belo panorama. Sally viu os ltimos rios do Sol banharem a plancie, sem imaginar que, do outro lado, a equipe de seu pai avanava com cuidado. direita, Sally podia ver a pequena cidade de Sincreville com suas casas de madeira. As torres de um campo de petrleo davam uma nota dura placidez buclica da pradaria verde. A esquerda ficava o rancho de William Sthanler, cujo capataz, Bill Starfe, Sally detestava por sua crueldade e sangue-frio. Muitas histrias diziam que ele esquartejara algumas pessoas, amarrando-as aos rabos de seus potros pelo simples fato de t-las surpreendido dentro das terras do rancho. Bill era temido na cidade. Sally olhou por algum tempo para a plancie. Depois, voltou para casa a passo, vendo que a Lua surgia com sua claridade leitosa. Sentia-se mais calma e, quando chegou ao rancho, encontrou o pai e o velho Lecrey conversando na varanda. O velho capataz informava o patro sobre os ltimos movimentos do gado. A venda foi considervel, no acha, patro? Significa vrios milhares de dlares e tudo graas ao trabalho de meus homens e sua lealdade, Lecrey. S cumpro o meu dever. Por agora no preciso levar em conta a oferta de William Sthanler. Pensou mesmo em vender para ele? Sabe que estive beira da runa. Nos ltimos anos sofri muitas perdas. Primeiro a seca, depois a epidemia que dizimou o gado. Se este ano fosse como os outros, j teria vendido para Sthanler e eu seria apenas mais um encarregado. Foi a proposta dele. Ento, depende por completo do dinheiro da venda? Sim. E no teme que os homens de Sthanler tentem algo para consegui-lo? Podemos esperar tudo deles, especialmente de Bill. Ouvi dizer que saiu h dias com rumo desconhecido. Estava sozinho e isso me faz suspeitar que talvez tenha recrutado alguns bandidos para nos roubar. Isso seria um assalto a mo armada, previsto na lei. E o que importa a lei a William Sthanler? Enquanto em Sincreville a lei for representada pelo juiz Simons e o xerife Kisler, no h mais lei do que a lei do mais forte. Tem razo. At quando teremos tal estado de coisas? Esperamos que no se prolongue muito. Sally tossiu para chamar a ateno dos dois velhos. Ah, voc, filha. Que tal o passeio? Por que no me contou que tambm estava preocupado?

Eu? Preocupado? Apenas um pouco pessimista, filha, nada mais. Sally pretendeu insistir quando o galope de um cavaleiro a deteve. O velho Lecrey e o patro se ergueram das cadeiras e olharam para a trilha banhada pela luz da lua. Um cavaleiro se aproximava. Apesar de estar coberto de p, Sally o reconheceu. O que houve, Lecrey? E os outros? indagou ela. Sem respirar, Lecrey contou o que ocorrera. Fomos atacados ao entrar nas montanhas. Acho que era o bando de "o Terrvel". Eu fugi... com o dinheiro. Foi plano de Jim, no ltimo momento. Sente-se e descanse. Fale devagar. Trouxe o dinheiro? quis saber o velho Lecrey. No. Depositei-o no banco. Achei mais seguro. Tenho a impresso de que me seguiram. Ouvi galope de cavalos s minhas costas. Se for o bando de "o Terrvel" sentenciou Henry no se atrever a chegar at aqui. Falei com o xerife Kisler, mas achei-o prudente demais para o cargo que ocupa. Disse que as montanhas no estavam em sua jurisdio. Por que ele no enfrenta os bandidos? E por que tanto desinteresse pelo que contei? S pode haver uma razo. Os atacantes eram gente de Sthanler e no bandidos de "o Terrvel" e o xerife sabe. replicou o capataz. Talvez tenha razo, pai concordou o jovem. Vamos preparar a defesa do rancho... apesar de no acreditar que se atrevam a tanto... parou, ouvindo distncia, o som de muitos cavalos golpeando o solo numa carreira desenfreada. Devem ser eles disse o jovem Lecrey. Deram a volta, evitando Sincreville. No quiseram chamar a ateno. Eu cuido da defesa, patro. Lecrey, de esprito pacfico e alma pura, olhou para a guitarra com um olhar de desculpa e empunhou as armas. CAPTULO - 4 Os defensores do rancho se limitavam a quatro mulheres j velhas, trs vaqueiros que no tinham acompanhado os outros por estarem doentes, Lecrey, o pai, Henry e Sally que valia como um homem a mais na luta. Os atacantes deviam ser uma dzia, todos jovens e maus. Teremos que entrar no rancho. Vamos nos apossar dele e do dinheiro que viemos pegar. Quanto a mim, fico com a filha do patro, a orgulhosa Sally. Muito bem, Bill! riu um dos bandidos, parando ao ver como o capataz o encarava. Modere seu entusiasmo e no diga nomes. Temos que fazer com que todos acreditem que o ataque obra de "o Terrvel". Minutos depois, seguindo as ordens de Bill, dois homens se arrastaram at os estbulos, desamarraram os cavalos que estavam ali e os espantaram para a pradaria. Ningum deve sair vivo daquela casa avisou Bill. Lembrem-se que os mortos no falam. Bill fez o primeiro disparo contra a janela na qual vira surgir um rifle de repetio. Errou a pontaria j que a arma vomitou uma chama e alcanou um dos assaltantes que caiu com um grito de agonia.

Bill colocou-lhe a mo no peito e sorriu, pensando que haviam lhe poupado o trabalho de acabar com o cmplice. Venham comigo, dois de vocs. Vamos nos arrastar at a parte dos fundos e tentaremos surpreend-los pelos currais. Devem ser poucos e fceis de vencer. Eram poucos, mas no to fracos como Bill pensava. O bandido comprovou-o quando uma chuva de balas os recebeu nos fundos. Imaginaram que poderamos tentar entrar por aqui. S vejo uma maneira de consegui-lo: ameaando-os de pr fogo na casa se no se renderem. Vo preferir morrer do que se entregar. Se quiser, o que vamos fazer. Retornaram para junto dos outros e Bill ordenou que parassem de atirar. Depois, ergueu a voz: de casa! Entreguem o dinheiro que procuramos e os deixaremos em paz. Qualquer um pode traz-lo at ns. Nada lhe acontecer. Quando tivermos o dinheiro, iremos embora para as montanhas. Se no o fizerem, incendiaremos o rancho com todos dentro de casa. Vo morrer como ratos e, quem sair ser crivado de balas. "O Terrvel" sempre cumpre sua palavra. No adianta disfarar a voz ou cobrir sua maldita cara, Bill Starfe. Eu o conheo e sei suas intenes replicou Henry de uma janela. Quer me arruinar para me obrigar a vender. V at seu patro e diga que lutarei at o fim... o que farei, velho teimoso, mas voc no vai rir. Seus minutos esto contados. Dou-lhes cinco minutos para que se rendam antes que eu ponha fogo na casa. Atrevam-se! dessa vez, foi Lecrey que falou por todos os demais. A luta recomeou, os disparos se generalizaram. Um dos homens de Bill tentou avanar e recebeu uma bala no peito. Muito ferido, virou-se para Bill que voltou o revlver para ele e lhe estourou a cabea. Fora aquela a recomendao de William. No deixar para trs um nico ferido. Era preciso continuar com a comdia que envolvia "o Terrvel" e seu bando. No que a desconfiana de Henry Warkeley importasse, mas importava que os cidados honrados de Sincreville no soubessem quem fora o mandante e o atacante. Isso deixaria o juiz Simons e o xerife Kisler com liberdade de ao. William Sthanler combinara tudo com os representantes da lei. A Justia faria vista grossa, fingiria perseguir o "o Terrvel" enquanto ele, Sthanler, arruinava Henry Warkeley. A nica condio era que lutasse na sombra, sem se desmascarar. Por isso Bill estava com tantos cuidados. Outra precauo tomava por Sthanler fora contratar gente da pior espcie, mas desconhecida na regio. Vamos tentar uma ltima vez entrar na casa. Se no conseguirmos, vamos incendi-la determinou Bill. A Lua se ocultou, parecendo envergonhada de tal ao. E deu oportunidade aos bandidos para agir. Alguns bandidos caram no ptio, os braos abertos, mas para Henry e os seus, a defesa era mais difcil no escuro. Bill ficou de p, com dois de seus bandidos e entrou na casa, por uma janela mal defendida por duas mulheres que foram assassinadas no mesmo instante.

Ao grito das vtimas, Lecrey e o pai, que estavam mais prximos, acudiram, logo seguidos por Sally que ainda viu os dois empregados lutando com o trio. Dois dos inimigos caram no mesmo aposento, mas Bill Starfe fugiu pela mesma janela por onde entrara. Os tiros pararam por alguns segundos. Os sitiados, prescrutando a escurido, intrigaram-se com tal silncio e perguntavam-se se os atacantes haviam fugido. Uma chama alcanou a lenha e as galinhas voaram assustadas. Um carroo, cheio de feno e ardendo, foi empurrado pelos homens de Bill para a porta da casa. Bateu ali, incendiando a madeira da varanda. As chamas voaram, indo cair nos aposentos da casa. Seu interior se tornou um inferno. Henry Warkeley recebera uma bala no peito e agonizava nos braos de Sally. Saia antes que seja muito tarde murmurou o rancheiro. Pelos fundos, talvez todos consigam escapar e alcanar a cidade, onde sero ajudados. No se preocupem comigo. E no chore, minha filha. Quero que seja feliz com o homem que ama. Ser que quem eu penso? voltou-se para o jovem Lecrey. Uma gritaria lhes chegou da plancie. Acima das chamas, ouviram os tiros que puseram os assassinos em fuga. Era Jim com a equipe do rancho. Mas Henry Warkeley j no os viu chegar. Jim entrou na casa coberto de p, sangue e com as roupas em farrapos. Para fora! disse o recm-chegado. A casa vai desabar. Encurvados, chamuscados, cheios de sangue, suor e fumaa, os sobreviventes correram para o ptio. Jim inclinou-se para o corpo do pai, ergueu-o e deixou a casa com o cadver nos braos. A Lua reapareceu e a luz do incndio a ofuscou. Uma fogueira descomunal consumiu a velha casa e, em meio sua dor, Sally no esqueceu de perguntar por Bresley. Est perseguindo os bandidos replicou Jim. E eu logo vou me reunir a ele. Recebero o castigo que merecem ainda esta noite. Eu irei tambm decidiu Sally. Voc fica velando o corpo de nosso pai disse o rapaz com as lgrimas correndo pelo rosto curtido. CAPTULO 5 Animo, amigo disse Lecrey, pondo a mo sobre o ombro de Jim, apesar de estar chorando tambm. A luta nos espera. A luta e a vingana, Lecrey. Vou ajud-lo a se vingar, pois ofensas como esta no admitem perdo. A luta cruel e injusta, mas eles provocaram. O cadver de seu pai, a casa em chamas, vises impossveis de esquecer. O velho Lecrey tinha um arranho de bala no antebrao mas se ofereceu para acompanh-los. Fique com Sally e ajude a salvar o que for possvel. E vocs Jim encarou os trs vaqueiros. Sigam-me, se tiverem foras. Os cavalos que Bill tinha espantado estavam por perto.

Jim e Lecrey tambm pegaram cavalos descansadas e os cinco partiram, deixando para trs o crepitar das chamas. Antes de chegarem ao lugar onde se trocava tiros, Arls e "o Esquilo" se reuniram a eles, seguidos por mais quatro homens. Imaginamos que seriam atacados e no pudemos ficar trocando tiros indefinidamente. Deu ordens para vencer as posies inimigas e s dois dos nossos caram. Quanto aos bandidos, alguns morreram e o resto julgou melhor fugir. Bom trabalho, Arls Jim gritou, sem deixar de galopar. Isso no nada, comparado ao que nos aguarda falou "o Esquilo". Pelos tiros, sei que confuso maior nos espera. Queriam logo chegar ao foco da luta, mas um par de aventureiros se aproximou. Ouvimos dizer que o bando de "o Terrvel" os assaltou e viemos oferecer nossa ajuda. Lecrey concordou, explicando que no lutavam contra o bandido mas sim contra os sequazes de William Sthanler. No pensaram em como reagiriam os vaqueiros de Sthanler. O combate se generalizara na fronteira entre os dois ranchos. Havia ali um pequeno bosque e por ele se tinham embrenhado os homens de Starfe ao ver que a equipe de Warkeley lhe cortava a retirada. As coisas haviam mudado e os atacantes de agora eram os atacados de antes que desejavam vingar os crimes contra eles praticados. Bresley enfrentava o perigo com coragem, ignorando que o homem que o criara havia morrido. Animava os rapazes aos gritos e, quando o grupo, chefiado por Jim e Lecrey, se aproximou, ouviu ainda a ordem de Bresley. Vamos arranc-los de suas posies! Lutaremos corpo a corpo se preciso for e vero a quem desafiaram! No desanimem, amigos! Lecrey cumprimentou Bresley com um grito de guerra, unindo-se ao colega, mas o ataque no conseguiu desalojar os inimigos que se defendiam desesperadamente. Alguns homens dos dois bandos ficaram mortos nos bosques. Bresley cedeu o comando ao jovem patro que abriu a boca para dar suas ordens quando um tropel de cavalos lhe chamou a ateno. Devem ser reforos para Bill Starfe. Vamos esperar sua chegada e no creio que se decidam emboscar como os outros e nem que fujam. Vamos aceitar mais esta luta. Jim ordenou a retirada para o arroio que lhes serviria, no momento, como refgio. Enquanto esperavam, conferenciou com Bresley e Lecrey, sem desprezar os conselhos de Arls e de "o Esquilo". Vamos deixar que se renam. Quando o fizerem, cairemos sobre eles sem perigo de sermos apanhados dos dois lados. Vo confiar e esse ser o momento para destru-los. Todos concordaram com as palavras de Jim, mas ele continuou em vos alta: A luta ser dura. No posso e nem quero obrig-los a lutar e, menos ainda, a morrer. Alguns cairo e a ofensa pessoal e, se no me ajudarem, procurarei outra ocasio para ving-la. De forma alguma quero arrast-los contra a vontade de vocs. Quem quiser, pode desistir. Faam sua escolha. Se quiserem desistir, no vou reprov-los. olhou para os dois estranhos que haviam se unido a eles Porem fazer o que acharam melhor. Rapaz disse um dos desconhecidos. Vamos lutar ao seu lado.

Se o fizerem, e conseguirmos a vitria, eu lhes ofereo emprego no meu rancho. J aceitamos, no , amigo? Claro. Estou me cansando de correr mundo. Vo descansar... trabalhando. E vocs, os do meu rancho, que decidem? Droga? resmungou "o Esquilo". No est vendo? No v nossa impacincia pelo tempo que perdemos? preciso lhe dizer que est na hora de sairmos deste esconderijo para a batalha final? Vamos peg-los! Jim encarou Bresley. Est vendo, Jim? Que espera para recomear a luta? Jim ergueu-se sobre os estribos e observou as manobras dos inimigos que, at aquele momento, tinham se resguardado no bosque, reunindo-se ento aos reforos. Sem cavalos e cansados, pouco teriam conseguido resistir. Pelo jeito, no pareciam dispostos a continuar a luta. Chegou a hora! avisou Jim. Vamos! Os homens de Jim deixaram o refugio e avanaram em posio de combate contra o inimigo. Este, com Bill Starfe na frente, disps-se a repelir a agresso, mas com pouca eficcia. Os atacantes pegaram os bandidos desprevenidos e alguns dos homens de Sthanler iniciaram a retirada enquanto outros tentavam guarnecer-se no bosque. Bill Starfe obrigou os desistentes a lutar. Covardes! Vamos enfrent-los! a nica forma de vencermos. Se no o fizermos, vo nos destruir. Os revlveres vomitaram chumbo e os gritos se confundiram com os disparos. A luta chegou ao corpo a corpo, murro a murro, sob a Lua que se escondia ao nascer da aurora. Os vaqueiros de Warkeley levaram a melhor, mas, alguns sucumbiram. O tributo de suas vidas foi oferecido pela vitria. Dos bandidos, poucos teriam escapado no fosse o que aconteceu imprevistamente.

CAPTULO 6 Ningum soube quem deu o alarma. luz do amanhecer, um grupo de cavaleiros se aproximou, disparando para cima para chamar a ateno dos que lutavam. Era Kisler, o xerife de Sincreville, personagem sinistra primeira vista, apesar do olhar calmo e o sorriso que nunca lhe deixava os lbios. Por causa de um corte que recebera, ningum sabia onde, sempre usava um leno enrolado no pescoo para que ningum descobrisse sua cicatriz. Mas todos sabiam a razo daquele representante da lei ser obrigado a viver com a cabea virada para o ombro direito. Kisler comandava um bom grupo de cavaleiros, parte dos quais, seus prprios ajudantes, gente da cidade e homens que trabalhavam para William Sthanler.

Quando avanou para os combatentes que tinham parado a luta, estava srio e parecia convencido de seu papel de xerife. Muito bem, o que houve aqui? Conseguiram pegar "o Terrvel"? E voc, Jim, pelo visto, teve muitas baixas. Warkeley hesitou por algum tempo. Sempre rodeado por sua equipe, enfrentou Kisler, deixando as costas para William Sthanler e sua gente. Quem lhe disse, xerife, que se trata de "o Terrvel"? Toda Sincreville fala do acontecido. Por que acha que vim at aqui com meus ajudantes e alguns cidados honrados? Viemos combater esse bandido, mas vejo que chegamos um tanto tarde. Kisler sorriu por alguns instantes, divertido diante da perplexidade dos outros. Continuou ento: Vocs, valentes rapazes de Warkeley, com a ajuda apenas dos homens de Sthanler, conseguiram venc-lo completamente. uma honra para este Estado e s posso felicit-los. E espero conseguir dos meus superiores alguma condecorao para vocs. Os rapazes de Jim se moveram impacientes. No entendiam onde o xerife queria chegar. Em troca, alguns vaqueiros de Sthanler, que sabiam perfeitamente o que William pretendera, sorriam, maliciosos. Sthanler, por sua parte, sorria tambm, diante da idia que as palavras do xerife sugeriam. E no quis perder um segundo para p-la em prtica. Enquanto alguns homens de cada bando recolhiam e curavam seus feridos, Sthanler fez um gesto para Bill Starfe, chamando-o para junto de si. Depois, chamou o xerife tambm em silncio, pedindo-lhe que continuasse entretendo o grupo inimigo. Sua inteno era fazer desaparecer do campo de batalha o nico homem que poderia compromet-lo e ao seu digno empregado Kisler. Bill... quero que suma por uns dias falou o rancheiro. Todos sabem que voc deixou o rancho h uma semana e sua presena aqui pode nos pr em m situao. Estou pondo em prtica um plano que, se soubesse, o faria rir. Eles nos venceram desta vez, mas acho que j os tenho nas minhas mos. Fique por algumas semanas naquela cabana que tem na montanha. Eu lhe mandarei notcias. Bill estava de p, pois seu cavalo fora ferido durante a luta. No lhe foi difcil deixar o local. Pretendia chegar ao rancho e preparar a bagagem para viagem e estadia na serra. Kisler, enquanto isso, continuava se esforando por concentrar sobre si a ateno dos outros que se mostravam impacientes. Para que tanta conversa? indagou Bresley. Isso significa pegar uma cobra pelo rabo, velho Kisler retrucou tambm Lecrey, sabendo que a palavra velho no agradava ao xerife. Sabe que no se trata de "o Terrvel" mas de algum que usou o nome do bandido para cometer assassinatos e crimes contra ns, atos que ns, gente de paz, fomos obrigados a repelir. Queremos que seja feita justia corroborou Jim. Que a lei nos ampare. Muito bem, querem ajuda da lei, mas foram os primeiros a pegar a Justia pela mo. Fomos atacados. S nos defendemos.

Uma defesa bastante dura, pelo que vejo diante deste campo cheio de cadveres e no corpos dos de vocs que tiveram pequenas baixas comparadas com o outro grupo e at mesmo a equipe de William Sthanler que veio ajud-los. Ajudar-nos? Foram eles que nos atacaram! Sei que meu amigo William Sthanler incapaz de uma ao como esta. No vou admitir que o acusem sem provas. Se as tm, podem acus-lo diante do juiz Simons a quem penso fazer um relatrio do que aconteceu esta noite. Um relatrio com a sua verso? Jim tentava se dominar. Desejaria poder saltar sobre o xerife e apertar-lhe o pescoo com as prprias mos. Estamos cansados da lei que impera em Sincreville. Calma, jovem. Ser melhor ouvirmos o homem que acusa. Que ele fale. Vejamos como vai se defender gritou um dos desconhecidos que tinham tomado parte decisiva na luta. William avanou calmo at ficar do lado do xerife para quem piscou um olho. Pois vou me defender acusando. O xerife e todos os habitantes de Sincreville conhecem minha honestidade. Sempre convivi em paz com meu amigo Henry Warkeley que, se estivesse aqui, no iria me deixar mentir. E meus rapazes tambm no permitiro que eu o faa. A equipe de Jim murmurou em protesto. Que cinismo! exclamou Bresley. Pois se nosso patro estivesse aqui, iria derrub-lo com um soco pois o conhecia melhor que ningum replicou Lecrey, furioso. Disse que meus rapazes no vo me deixar mentir. Estvamos voltando ao rancho quando uma enorme fogueira nos chamou a ateno. Foi o que aconteceu conosco concordou o xerife. Era o rancho de Warkeley que queimava e o pobre homem foi assassinado pelos bandidos deu uma entonao especial ltima palavra, fazendo William sorrir. Vimos as chamas e corremos para l. E ns tambm corroborou William. Mas os sobreviventes, cegos pelo dio, recusaram ajuda. Muito bem o xerife tornou, depois de ver todos em silncio. Vocs atacaram e mataram gente que queria apenas ajudar e isso, premeditadamente, pois os consideravam inimigos. H entre os atacantes alguns mortos, nas montanhas. Outros dos bandidos incendiaram e mataram no rancho observou Jim. Pergunte, xerife, quem era o chefe e vo respondeu que era Bill Starfe. Vamos enforcar os bandidos prometeu o xerife. Pois sabemos que devem ter tomado o nome de Bill. Isso foi um golpe de "o Terrvel" e vamos enforcar todos os do bando. Vo busclo! Os ajudantes do xerife, diligentes, iam cumprir a ordem, mas o representante da lei os deteve. Esperem. Teremos que interrog-los. Formalidades apenas pois sero enforcados. Assaltaram nas montanhas, mataram, incendiaram um rancho. No podemos ter compaixo deles. a lei de Sincreville, a minha lei. Kisler viu que suas palavras tinham o efeito que esperara. Os homens a quem dirigira a acusao procuraram escapar, protegidos por William Sthanler e seus vaqueiros. Kisler e Sthanler se entendiam muito bem.

O xerife fingiu reagir e continuou vociferando contra os bandidos que comeavam a escapar. E ento o prprio William deu o alarme. Esto fugindo, xerife. Temos que det-los! seguiu atrs dos atacantes, sendo imitado por meia dzia de seus prprios vaqueiros. Friamente, atirou nas costas dos fugitivos e s parou de usar a arma quando viu todos imveis no solo. Sthanler queria ter a certeza de que eliminara qualquer prova que pudesse incrimin-lo. Jim e sua equipe olharam consternados para os mortos e pela forma como tinham sido eliminados, covardemente. Os assassinos foram castigados falou o xerife. Virou-se ento para Jim e sua equipe. No creio que tenham algo mais a reclamar. Jim, Bresley e Lecrey se entreolharam e foi quando perceberam a falta de Arls e "o Esquilo". No temos mais nenhuma reclamao murmuraram, sabendo que qualquer coisa que fizessem seria intil. Consolaram-se pensando que William perdera mais homens do que eles e chegaria o dia da vingana. Sthanler falou, cortando as reflexes dos jovens. J ouviram o xerife. No tm reclamao contra mim. Em troca, tenho algumas contra Jim Warkeley e seus homens. Em nome dos rfos e vivas dos que eles mataram, quero uma indenizao. At o prprio xerife, que conhecia bem Sthanler, se surpreendeu. No entanto, entendeu que tal acusao podia prosperar. Kisler acabou por sorrir. Levarei sua reclamao ao juiz Simons falou. Ele julgar. Jim e os seus tiveram uma reao indignada, mas se dominaram diante dos cidados que tinham seguido o xerife. Jim pediu calma aos seus. Por enquanto, que cada qual recolha seus mortos ordenou o xerife.

CAPITULO 7 Jim procurou entre os mortos. Encontrou o velho Arls e "o Esquilo". Um sentimento de fria invadiu-lhe o peito. Acalmou-se com esforo e voltou para junto dos outros que tinham aguardado qualquer movimento dos inimigos para cair novamente sobre eles. Sthanler apenas se despediu do xerife e se foi, dizendo que mandaria uma carroa para recolher os mortos. Jim chegou concluso de que seria melhor enterrar seus mortos no campo de honra. Os heris sempre deveriam receber sepultura onde caram. Todos concordaram e Jim mandou que quatro ficassem vigiando para evitar que os abutres atacassem. Cada morto teria sua tumba particular, menos "o Esquilo" e Arls, sempre to amigos. Seriam enterrados juntos. Cada cavaleiro levou um dos feridos na garupa de seu prprio cavalo e os que podiam se sustentar sobre as selas, foram sozinhos em suas montarias. Iniciaram ento a volta ao rancho. O xerife mandou que sua patrulha voltasse cidade e todos obedeceram. Depois de Jim, Bresley era o mais comovido pois, desde que soubera da morte de seu protetor, sentia as lgrimas querendo rolar pelo rosto viril.

Pensava em Sally, com os olhos azuis to lmpidos e agora cheios de dor. Pensava no patro, sempre to bom e alegre, agora morto. E pensava na casa que o abrigara, agora queimada. Lecrey, tambm em silncio, tentava se consolar e encontrar novamente a paz que sempre sentira e entendeu que a morte lhe despertava sentimentos nobres. E todos os outros mostravam a mesma disposio. De agora em diante, at a vingana, no poderiam cantar ou sonhar com a mulher amada. Para Lecrey os acontecimentos tinham tirado sua paz e o amor pelas coisas belas e nobres. Jim no pensava em nada. Parecia anestesiado. S diante das runas da casa e do corpo do pai, vendo a dor da irm, Jim saiu de sua apatia. O dio voltou a domin-lo. Sally foi ao encontro dos que chegavam. Olhou para cada um dos trs rapazes e suspirou entre lgrimas. Ainda bem que os trs voltaram. O que esperava? Lecrey tentou brincar, mas a voz lhe falhou. Venceram? quis saber ela. Sim, mas a custa de muitos sacrifcios concordou Bresley tristemente. Jim, que finalmente voltara a raciocinar, sussurrou: Vencemos, querida Sally, mas eles foram os verdadeiros vitoriosos. No entendo. William Sthanler queria apenas a nossa runa ao nos atacar na montanha e incendiar o rancho. Agora, vai conseguir a runa mais comodamente. A lei o proteger, foi o que quis dizer ao reclamar indenizao para vivas e rfos de seus mortos. Que indenizao? Eles deviam nos indenizar! Enganou a todos, dizendo que vinha nos ajudar e que ns os atacamos. Seu pedido vai proceder. Tem o juiz e o xerife do seu lado e hoje eu pude comprov-lo. So eles a nica lei em Sincreville. por isso que digo serem eles os vitoriosos. No entendo seu pessimismo, Jim interrompeu Bresley. Ainda no fomos vencidos e temos que continuar lutando at a vitria definitiva. Mas vamos nos opor lei que se coloca do lado dos bandidos. Sally encarou os dois jovens. Estou vendo apenas a realidade retrucou Jim. Mil dificuldades esto em nosso caminho. Vamos tir-las! animou-se Bresley com o olhar de Sally. Tir-las! Como? quis saber Jim. Se a reclamao vingar, serei obrigado a indenizar os bandidos, usando as ltimas reservas e isso significa a runa que meu pai tentava evitar. Se me negar, o mais seguro que as autoridades usou sarcasmo na ltima palavra me confisquem os bens. Temos que fazer alguma coisa, rpido. Fechar a conta no banco aconselhou Lecrey. Os dlares ajudaro para continuar lutando e evitaremos que caiam nas mos de nossos inimigos. Podem bloquear a conta. O ilude faz-lo e o far se resistirmos. Ento, vamos nos antecipar falou Bresley. Sim, no temos tempo a perder Eu mesmo vou a Sincreville e fecharei a conta. Vou gastar apenas alguns minutos para enterrar meu pai. Uma nova faze da batalha comea agora.

Isso. E no vai terminar at termos vencidos estes malditos! Que vocs sejam inspirados desejou Sally, encarando o trio. Jim e os outros dois tinham desmontado. Durante a noite, o velho Lecrey a prpria Sally e as empregadas tinham levantado barracas que serviriam de abrigo aos homens de Jim. Numa delas, o velho Warkeley jazia sobre uma manta espera de sepultura. Os feridos mais graves foram atendidos por Sally e as empregadas. Quando Jim entrou na barraca para pegar o corpo do pai, surpresa o esperava. CAPTULO 8 Jim Warkeley, cego pelas lgrimas que tinham comeado a rolar de seus olhos, no viu, no primeiro instante, a bela apario. Quando o fez, a surpresa foi grande. Nunca sonhara encontrar junto do morto ser to bonito quanto a mulher que se ajoelhava diante do cadver, lavando-o cuidadosamente o rosto com um leno perfumado. No foi a beleza que o comoveu, mas o gesto piedoso que ela praticava. Agradeceu com um leve inclinar de cabea e, sem falar, ajoelhou-se diante do defunto e comeou a rezar. Todos o imitaram e a moa hesitou, sem saber o que fazer, surpresa com o gesto de f. Depois, uniu-se a ele em suas oraes. Quando terminaram, o corpo sem vida de Henry Warkeley foi colocado numa tosca caixa de madeira fabricada pelo velho Lecrey e levado ao pequeno cemitrio do rancho onde j estavam as sepulturas do prprio bisav de Henry e de todos os seus descendentes. Henry foi colocado na mesma cripta da mulher morta h dez anos. A cerimnia foi breve e, diante do tmulo do pai, Jim falou: Que tenhamos coragem para lutar e vencer nossos inimigos. Lecrey colocou a guitarra sobre o caixo. Seres malvados vieram remover a paz do meu esprito. Eu era feliz com meu trabalho, minhas canes e calma interior. Agora, deixo a guitarra para usar os Colts. Que a guitarra o acompanhe. As armas velaro para defender o seu rancho. Nada lhe dou pois nada tenho, s eu mesmo, e prometo que vou lutar jurou Bresley, emocionado. De volta ao acampamento, receberam os vizinhos que haviam aparecido para oferecer ajuda a Sally. A desconhecida e bela moa tambm apertou a mo de Jim, encarando-o. Obrigado falou o rapaz, enquanto segurava a mo delicada da jovem pelo auxlio que prestou minha irm e tambm a ateno que deu ao meu pai. Cumpri apenas meu dever e alegro-me por ter sido til. A senhorita no daqui. Nasci em Yukon, Alaska, mas fui para Nova York, com alguns parentes enquanto papai ficou ali onde morreu. Lamento muito. Cheguei ontem a Sincreville, ouvi o tumulto, vi o fogo e vim aqui. Sou jornalista e muito curiosa. Bendigo a curiosidade que me permitiu conhecer a senhorita e seus bons sentimentos, Srta...

Helen Craig, mas me chame apenas Helen. Ser um prazer. E meu nome Jim. Helen sentiu a impacincia dos vaqueiros. Todos sabiam que Jim no tinha muito tempo. Preciso ir at a cidade resolver alguns assuntos. Se quer voltar ao seu hotel, acompanho-a com prazer. Obrigado. Trouxe a charrete que o dono do hotel me emprestou. Vai comigo? Naturalmente. Sally beijou o irmo e agradeceu a ajuda da forasteira. Sorriu ao ver os dois seguirem juntos na charrete dela enquanto o cavalo de Jim ia amarrado atrs do veculo. Jim conduzia o veculo a boa velocidade, apesar de ter gostado de prolongar a viagem e conhecer Helen melhor. Os dois conversaram durante todo o trajeto. Helen quis saber como comeara toda a tragdia. Jim decidiu ser sincero e bastante claro. Quer dizer que no se trata de "o Terrvel", mas de William Sthanler? Exato, Helen. Tudo foi obra de Sthanler. E parece que o destino preparou tudo para que voc pudesse assistir os acontecimentos. Obrigada, Jim, e talvez tenha razo. O destino preparou tudo para que eu pudesse ver at onde chega a maldade de certos indivduos. Que quer dizer, Helen? Ainda no posso lhe contar, Jim, mas juro que um dia vou lhe contar toda a verdade. Estou aqui a servio e no posso falar. S posso lhe adiantar que estamos do mesmo lado. At mais ver. Chegamos ao hotel e no bom que nos vejam juntos. Poderiam imaginar algo e estragar um plano cuidadosamente preparado que me trouxe at estas terras. Agradeo por t-la conhecido Jim apertou a mo da moa. Sentia-se como se a conhecesse h muito tempo. Depois, esperou at v-la entrar no hotel, no sem antes dizer: O fato de me contar algo no significa que no deva me chamar se precisar de alguma coisa. Tambm terei muito prazer em servi-lo. E, se precisar, pedirei sua ajuda. Helen sorriu e se foi, deixando Jim a olh-la encantado. Enquanto desamarrava o cavalo, Jim pensou que Helen era a mulher mais estranha que j vira. Um empregado do hotel veio pegar a charrete. Jim, olhando pela ltima vez a porta por onde a moa desaparecera, montou num salto e se dirigiu ao "Wilsous & Companhia", sem ligar para quem passava ao seu lado. Quando desmontou diante do banco, dois homens que estavam encostados na parede lhe chamaram a ateno. Os dois ladeavam a porta de entrada e ele os reconheceu. Eram ajudantes do xerife Kisler. Jim entrou decidido e se dirigiu a um dos caixas. Um empregado baixo e com culos se aproximou, indagando, com voz trmula, o que desejava. Vim fechar minha conta replicou o jovem rancheiro. Um momento pediu o empregado, enquanto desaparecia atrs de uma porta envidraada onde se lia: "Diretor". Voltou logo, com o diretor em pessoa, um homem muito elegante e amvel. Bom dia, Jim. Poderia vir at meu escritrio? pediu o recm-chegado.

O homem segurou a porta para Jim passar e os dois homens seguiram para um pequeno aposento. Sente-se, Jim e sejamos francos. Meu empregado me disse que quer fechar sua conta, mas no posso faz-lo. H uns quinze minutos o juiz Simons veio pessoalmente aqui e bloqueou sua conta. J imaginava. Reconheci dois dos seus cmplices na porta. E h outros dois nos fundos e mais dois na sala vizinha a esta. Se fizer um nico movimento para reagir, Jim, vai se arrepender. Assim, melhor que v pacificamente e espere que a Justia decida se a reclamao de William Sthanler procede ou no. Sabe disso tambm? Todos comentam em Sincreville e garanto que Sthanler tem muitas das simpatias dos habitantes. A idia de indenizar os rfos e vivas ganhou bastante adeptos. Jim procurou se dominar diante de tal barbaridade. Isso arbitrrio e voc um homem inteligente para perceber que no posso me conformar com tal deciso. Voltarei e levarei o que meu, mesmo que seja fora deixou o escritrio do diretor batendo a porta de vidro que se fez em pedaos. Anote os vidros, Busch falou Wilsons para o empregado. Vamos cobrar dele.

CAPTULO 9 Na rua, Jim montou e saiu a galope na direo do rancho. Ao passar pelo hotel, julgou ver Helen atrs de uma janela, acenando-lhe. Ele respondeu e parte de sua fria se esfumou. Uma emoo nova tomou-lhe o ser, fazendo-o pensar nas delcias do amor correspondido daquela extraordinria jovem. . Vinte minutos depois entrava no acampamento. Todos o rodearam. O que houve? quis saber Bresley. Conseguiu? indagou Lecrey. Ento? interessou-se a irm. Nada! Jim desmontou, desanimado e Sally murmurou algumas palavras animadoras, sentindo que o irmo passava o brao por sua cintura enquanto caminhavam em silncio. Agora, o que devemos fazer? Jim encarou os dois amigos. Pelo jeito, a nica soluo assaltar o banco. Levaremos at o ltimo centavo do que nosso. Tambm concordo reforou Lecrey as palavras de Bresley. Mas isso iria custar muitas vidas. Ser melhor que nos deixem tal servio falou um dos forasteiros. Ningum nos conhece e vamos peg-los de surpresa. James e eu sabemos fazer muito bem estas coisas. Talvez tenha razo, Lane concordou Jim. Eu os acompanharei esta tarde. Entrarei primeiro e um de vocs manter os outros sob mira. O outro vai entrar no escritrio atrs de mim e far o mesmo com os que guardam o cofre. Os empregados do banco no vo resistir. O diretor e dono me deu a entender claramente que, diante da fora, ele me entregar o que eu quiser. Nota-se que quer salvar sua responsabilidade diante do juiz e do xerife sem brigar comigo. Nos fundos tambm esto dois homens, mas no vo perceber nada.

Um bom plano concordou Lecrey. Mas difcil de realizar com to pouca gente. Ser melhor que Bresley e eu os acompanhemos. Um de ns ficara vigiando e outro cuidar dos guardas da porta dos fundos. Assim est melhor aprovou Bresley. E se o plano no der certo, bom que os que fiquem aqui levantem acampamento numa hora que combinaremos e fujam para a montanha onde ns nos encontraremos depois do golpe. Talvez tenha razo murmurou Jim. Quanto a Sally, devemos providenciar-lhe um refgio mais cmodo e seguro. Ela agradeceu o interesse com um sorriso, mas recusou, indignada: No. Eu os acompanharei. Sei que valente, Sally, mas desta vez permitir que cuidemos de sua segurana insistiu Lecrey. Acho que encontrei um bom lugar e uma companhia agradvel Jim bateu na testa. Helen Craig. Ela pode escond-la no seu quarto do hotel. Uma boa idia concordou Bresley. Deixaremos para amanh o ataque. Esta noite, enquanto Sincreville dormir, Sally vai para o hotel e ningum dever saber que est ali. Vou falar com Helen Jim ergueu-se. Se no faremos nada at a noite cortou Sally, no h pressa. Venha comer, Jim. No deve ir a Sincreville, Jim. Nem voc, nem ns. Isso colocaria os inimigos de sobreaviso. Est certo. Ento, pedirei a James ou Lane. Fica melhor assim concluiu Jim, vendo a concordncia de todos. Helen se mostrou encantada ao receber Sally. O emissrio de Jim sequer precisou insistir e Helen at concebeu um projeto para afastar as suspeitas do dono e empregados. Sally pode me esperar num ponto do caminho que combinaremos. Sally usar roupas femininas e um vu cobrindo o rosto para no ser reconhecida. Eu deixarei o hotel ao entardecer, dizendo ao hoteleiro que vou esperar uma irm na estao da cidade vizinha. Boa idia. Voc mesmo, Lane, pode vir e me acompanhar at o local do encontro. Sim, Srta. Helen. Acho que Jim concordar e obrigado. Jim merece toda a ajuda que puder conseguir. Farei o que puder por ele. Vejo o interesse pessoal que tm em se ajudarem. Conseguiu conquist-lo, Helen? Uma pergunta prematura e voc um homem ajuizado, alm de saber o que tem em mos. Sempre me julguei uma mulher ajuizada... at agora. Tinha a cabea no lugar e acho que estou a ponto de perd-la. Este no o momento para loucuras. Qualquer impacincia de sua parte por todos os nossos planos a perder. Desculpe, Lane. Prometo que vou me dominar. Confio em voc, Helen. At agora, colaborou eficazmente conosco. A vitria ser nossa. Entusiasmado, Lane deixou Helen e regressou ao rancho, pondo o patro a par do combinado, fingindo no conhecer a jornalista.

Eu acompanho Sally decidiu Jim. Vocs, James e Lane, iro diretamente cidade e pegaro Helen. J podemos preparar os cavalos. Ao entardecer, encontraremos Helen. E voc, Sally, mude de roupa, prepare uma pequena bagagem e fique pronta para nos acompanhar. Levo-a na garupa do meu cavalo. Helen ser uma irm para voc e espero no demorar muito para reencontr-la depois de vencer os bandidos. Jim encarou os dois rapazes com quem se criara. Lamento que no possam me acompanhar, mas melhor assim. Agora, cuidem do acampamento e no permitam qualquer ataque. Pouco depois, Bresley e Lecrey se despediam de Sally, mais bonita, e feminina nos trajes que vestira. Lecrey prometeu ir procura de Sally e mortific-la com suas canes. Depois, inclinou-se e beijou-a na face. Uma carcia a qual ela correspondeu. Bresley, muito emocionado, balbuciou: No... sei o que lhe dizer, Sally... A moa se aproximou dele, decidida e sorridente. No precisa dizer nada, Brtaley. Leio em seus olhos como um livro aberto... leio seu corao e sou feliz. Sally! Querida! Sally colocou os dedos longos e finos sobre os lbios do vaqueiro. Quando os retirou, ofereceu o rosto, como fizera com Lecrey. Bresley tocou-lhe a face com os lbios, mas Sally no se conformou e no o deixou levantar a cabea. Colou sua boca dele, chorando. Logo depois, a noite cobria a figura adorvel. Bresley ficou olhando-a, ainda em choque. Lecrey, por seu turno, reagiu logo, avanando para o amigo e apertando-lhe a mo. Parabns, Bresley. Venceu-me. De hoje em diante, ter que ser menos ousado. Eu fico com os maiores perigos. Voc precisa viver... por ela e para ela. No permitirei que se exponha. Ningum morre antes da hora comentou Bresley, tocando os lbios que Sally beijara, numa doce promessa de amor.

CAPITULO - 10 To logo a aurora surgiu, os cinco cavaleiros deixaram o acampamento e, a trote, dirigiram-se a Sincreville. Na mesma hora, a equipe, sob o comando do velho Lecrey, se perdiam ao longe, a muitos quilmetros da cidade e da justia ou melhor, injustia que ali imperava. Era uma comitiva melanclica que preferira participar ativamente da aventura de imprecisos resultados antes de ser infiel a memria de Henry Warkeley. Os cavaleiros avanavam ao passo das carroas, sempre prontos para repelir qualquer tipo de agresso. As runas do rancho ficaram abandonadas. Era um lugar desolado. O quinteto composto por Jim, Bresley, Lecrey, James e Lane prosseguiam na direo da cidade. Pararam quando j faltava pouco para Sincreville.

Vamos nos separar aqui avisou Jim. Vocs dois encarou Lecrey e Bresley. vo dar uma boa volta e entraro por uma das ruelas at ficarem nos fundos do banco virou-se para James e Lane. Vocs entraro em Sincreville pela rua principal. Ningum os conhecem e procurem no despertar suspeitas. Fiquem perto do banco at que eu chegue. Faremos ento o assalto e, se for preciso, modificaremos o plano. Bresley quis saber como os dois iriam descobrir que Jim chegara ao banco. Vamos marcar uma hora certa. Quinze minutos para chegar... e o banco ainda no vai estar aberto. s nove e quinze eu entrarei no banco. Esta ser a hora marcada para agir. Verifiquem e acertem seus relgios com o meu. Bresley, Lecrey, James e Lane obedeceram. Depois, todos se separaram, seguindo para a cidade. Apenas Jim ficou ali, ocultando-se e sua montaria entre a vegetao que margeava o caminho. Deitou-se na relva e ficou a pensar em Helen. Desde que a conhecera, perguntou-se quem seria, na verdade, o que viera fazer em Sincreville, vinda de Nova York. E qual o segredo que no lhe contara? Ela lhe falara com sinceridade, dissera que lutavam do mesmo lado e ele acreditava pois seu corao pedia, aos gritos, que acreditasse nela. Mas e se ela estivesse mentindo? E se ele houvesse colocado a prpria irm na boca do lobo? Afastou tal pensamento com esforo. Levantou-se, olhou o relgio e, pelo caminho que levava a Sincreville percebeu, ao longe, uma pequena nuvem de p que se aproximava das casas de madeira da cidade. Dois minutos depois, estava sobre seu cavalo e iniciava a marcha. Antes das nove j entrava na rua principal e ia at um caf perto do banco o "Royal Saloon" de propriedade de um bom amigo, para matar o tempo. No havia um nico cliente. As cadeiras se encontravam de pernas para cima sobre as mesas e uma mulher lavava o cho. Jim acercou-se do balco e bateu ali. O dono do bar saiu e o olhou como se visse um fantasma. O que faz aqui, rapaz? Ora, Cusch, o que h? No veio para brigar, veio? Sabe o quanto gosto de voc e vai perder muito se tentar alguma coisa. Quase toda a cidade est a favor de William Sthanler. verdade que tudo aconteceu como eles contaram? Sabe que mentira Cusch. H tempo que Sthanler deseja ficar com meu rancho e isso um novo truque que pe em prtica com a manifesta cumplicidade de Kisler e Simons. Voc est acusando as autoridades de Sincreville, rapaz, mas eu acredito, como acho William Sthanler uma pessoa ruim. Toda a cidade ficaria ao seu lado se soubesse como as coisas se passaram. Talvez um dia a cidade ainda conhea a verdade. Enquanto isso, Cusch, adeus. Tenho que fazer algo com urgncia. Se puder ajudar... No, no momento, mas obrigado. s nove e dez, Jim deixou o local.

As portas do banco j estavam abertas. James e Lane se encontravam perto, na expectativa. Desta vez, no eram dois, mas quatro os homens que o xerife colocara entrada. Jim fingiu no t-los visto e entrou no banco. Naquele instante, James e Lane aproveitaram para manter os ajudantes do xerife sob mira, obrigando-os a entrar tambm. A manobra foi bem realizada e ningum o percebeu. J l dentro, os homens foram desarmados e colocados de costas para a porta, de forma que pudessem ser vigiados ao mesmo tempo que a porta evitar qualquer surpresa. Lane saiu ento em ajuda de Jim que j mostrava o colt para Wilsons e seus empregados. No havia mais nenhum guarda no escritrio e Jim congratulou-se por ter pensado que os quatro eram os da porta e os que deviam vigiar o cofre. Wilsons no resistiu e entregou a chave. Assustado a princpio, logo se acalmou ao ouvir de Jim que s pretendia levar o que era seu. Wilsons obedecera Justia, mas no acreditava nela em Sincreville. Por isso, seu limite a tal obedincia eram os revlveres de Warkeley. Lane, ao ver Jim resolver tudo com facilidade, voltou para junto de James. Naquele momento, um cliente tentou entrar no banco, mas descobriu o que acontecia e fugiu para a rua como um endemoniado. Nem James nem Lane quiseram disparar contra ele. Esto assaltando o banco! gritou, pensando no perigo que seus dlares corriam. Vamos pelos fundos ordenou Jim, com seu dinheiro na mo e antes que a populao pudesse defender o banco. Lane e James obedeceram sem deixar de voltar as armas para os guardas. Foram fechando as portas porque passavam de forma que os perseguidores gastassem tempo em p-las abaixo. Chegaram aos fundos onde encontraram Bresley e Lecrey fumando, calmamente, como se nada estivesse acontecendo sua volta. Os dois guardas daqui esto amarrados. Usaremos seus cavalos para fugir antes que nos matem a tiros. No h tempo a perder. So quatro cavalos aqui e ns somos cinco. Eu fico com o dinheiro e vou me esconder em algum lugar. Sem esperar qualquer reao, Jim comeou a correr, ocultando-se entre caixotes e barris que povoavam aquela ruela. Ningum o viu ou o seguiu. Como tinham imaginado, os quatro cavaleiros se perderam na pradaria antes que os inimigos os perseguissem, buscando os arroios para apagar os prprios rastros. Nem precisaram se separar, como fora a primeira idia.

CAPITULO 11 Jim entrou, por uma das janelas dos fundos, no bar de Cusch que j ouvira falar do assalto ao banco e o recebeu com certa preveno, apesar de fazer jus amizade que havia entre os dois. Estou arriscando meu pescoo, mas j sei que no h outro caminho. Irei embora esta noite mesmo. Vou me reunir aos meus nas montanhas e, no se preocupe, Cusch, eu entendo.

O dono do bar colocou Jim num dos quartos do andar superior e lhe fez companhia sempre que suas ocupaes lhe permitiram. Numa das vezes em que Cusch subiu para v-lo, j ao meio-dia, entregou a Jim um cartaz com uma foto do jovem, onde ofereciam um prmio para quem o entregasse Justia, vivo, para responder as acusaes que o juiz Simons fazia contra ele. Via-se que William Sthanler e seus cmplices tinham se associado para dar ao assunto a maior legalidade possvel e que no desejavam perder o apoio da populao. Esto todos contra voc. Wilsons aproveitou sua visita ao banco para declarar que foram roubados alguns valores junto com grande quantidade de dinheiro. O patife! Por isso se mostrou to submisso! Mas vou ajustar contas com ele tambm! Ao ficar sozinho, Jim comeou a pensar em sua delicada situao e se lembrou de Helen. Decidiu que precisava v-la. "Preciso entregar o dinheiro a algum" decidiu. "No posso correr o risco de que me peguem com ele." Ao anoitecer, Cusch veio lhe dizer que entre os clientes estavam Bill Starfe e William Sthanler. Devem estar bastante seguros para se apresentar em Sincreville, principalmente Bill Starfe. Cusch concordou e avisou que ia demorar um pouco a voltar. Vou lhe trazer o jantar. Coma, deite e descanse. Pensaremos amanh no que fazer. J pensei. Suba comida para dois e faa o favor de ir at o hotel. Procure Helen Craig e faa-a vir aqui. Este bilhete que estou lhe entregando vai convenc-la. Preciso falar com ela. Quem Helen? Ela chegou h dois dias em Sincreville. um tanto misteriosa, mas a pessoa que preciso no momento. Cusch olhou-o, parecendo adivinhar os desejos do jovem. Sacudiu a cabea e sorriu. Entendo. Irei logo. No tenho muito dinheiro a perder. Cusch voltou em pouco tempo com Helen que pareceu encantada por rever Jim. Pensei que tivesse fugido com os outros. No foi assim. Alegra-se por voltar a me ver? Sim, mas tenho medo... por voc. Todas as ruas esto vigiadas e o xerife jura peg-lo. Lamento, mas preciso partir esta noite. No devo e nem tenho o direito de envolver em minha m sorte um bom homem como Cusch. uma loucura, Jim! Se realmente no quer compromet-lo, aceito tal responsabilidade. Posso escond-lo conosco no hotel. E pr em perigo sua segurana e a de minha irm? No, Helen, esquea. Obrigado, mas impossvel. No seja teimoso, Jim. H menos possibilidades de escapar para a montanha do que chegar ao hotel. Voc pode usar minha capa e sair daqui sem que o reconheam. Vou lhe dar as chaves do meu quarto. No posso aceitar, Helen, seria arriscado para vocs duas e no quero perder uma sequer. A fuga se torna impossvel de outro modo. Venha at esta janela e olhe aqueles dois que percorrem a rua. Esto sua procura, bem armados com rifles. O que querem mat-lo, Jim e eu no desejo que voc morra! Helen se agitou. Para acalm-la, apenas para acalm-la, Jim prometeu que pensaria no que ela dissera.

Para mudar de assunto, ofereceu-lhe parte da refeio que Cusch trouxera e mostrou o cartaz. S estranho que eles queiram peg-lo vivo. O juiz e o xerife querem me processar para me despojar do rancho legalmente. Jantaram enquanto conversavam, ouvindo o movimento do "Royal Saloon". Cusch entregou-lhes uma chave da porta dos fundos, para o caso de precisarem. Tenha cuidado, Jim pediu antes de sair. Estamos arriscando a cabea. Calma, Cusch. No vou incomod-lo por muito mais tempo. No quis dizer isso. Eu sei sorriu Jim, despedindo-o com uma palmada nas costas. Jim desejou poder confessar a Helen seu amor recm-nascido, mas se conteve. Ao que tudo indicava, ela estava de passagem pelo Oeste ao qual ele pertencia de corpo e alma. Ela vinha de um outro mundo e, fosse qual fosse o assunto que a levara at ali, logo iria embora. Claro que existia uma esperana: Helen confessara ter nascido em terras parecidas com aquelas. A fronteira do Yukon-Alaska era um vespeiro de garimpeiros, caadores e aventureiros e ela devia se sentir atrada. Jim abriu a boca duas vezes para lhe perguntar se havia possibilidade de ficar ali, longe de sua vida nova-iorquina, mas se arrependeu e calou. Ela parecia na mesma indeciso. Devia anim-lo a confessar seu amor e dizer que correspondia? "No, no posso fazer isso" disse a si mesma. "Jim no como os jovens que at hoje conheci". pensou. "Se aceitar o amor de Jim, ser para sempre e no estou certa de que ele seja tudo para mim. Par am-lo, terei que abdicar de minha personalidade da qual me sinto to orgulhosa e ser apenas a sombra deste rude e ousado vaqueiro". Algum bateu porta e Jim engatilhou suas armas, pedindo a Helen que se refugiasse num dos cantos, fora do campo visual da porta. Jim o fez num nico gesto rpido, voltando as armas para os que tinham batido. Sorriu ao reconhecer Bresley e Lecrey que cumprimentaram a moa e explicaram. Estivemos no hotel. Sua irm nos disse que o encontraramos aqui. Viemos procur-los. Temos cavalos a pouca distncia, bem ocultos e guardados pelos dois magnficos que se chamam James e Lane. Quando conseguimos despistar nossos seguidores, paramos e esperamos. Depois, arranjamos um cavalo para voc no pergunte como e decidimos fazer uma nova visita a Sincreville para ajud-lo. Obrigado, mas no deviam ter feito tal coisa. A cidade est vigiada e ainda no entendo como conseguiram chegar at aqui. Enganando os patifes sorriu Lecrey. E faremos o mesmo para sair daqui. Nesta ruela h apenas dois homens que percorrem quinhentos metros. Quando estiverem numa ponta, poderemos sair e, ocultando-nos, ganhar campo livre. o que vamos fazer, Bresley Jim aprovou com entusiasmo. Por favor, tenha cuidado suplicou Helen. No se preocupe. Como no vou me preocupar?

Vou lhe entregar este dinheiro. todo o tesouro do "Z-27". Pea a Sally que o guarde e se ela se encontrar em perigo, peo-lhe que fique com ele. Procurarei merecer sua confiana. At logo, Helen despediu-se o rapaz, inclinando-se sobre a moa e beijando-a nos lbios. Helen correspondeu, dizendo a si mesma que o fazia porque talvez fosse a primeira e ltima vez. At logo, Jim dominou um soluo com dificuldade. Beije Sally por mim pediu o rapaz ao sair. Os trs jovens deixaram a casa que servira de abrigo a Jim durante todo o dia sem se despedir do dono. Helen se aproximou da janela, afastou a cortina e seguiu a manobra do trio. Era um jogo de vida ou morte e ela estremeceu. Jim ia na frente, seguido por Bresley e Lecrey, bem de perto. Levavam as armas engatilhadas, dispostos a vender cara a sua vida. Helen, pela primeira vez na vida, sentiu um medo profundo de perder um homem e reconheceu o quanto ele representava para si mesma. Lamentou no ter feito Jim se declarar. Fora uma tola. Mordeu o pequeno leno e conteve as lgrimas. Jim, buscando proteger-se, pensava o mesmo que Helen. O primeiro tiro surpreendeu Helen naquele colquio com o prprio corao e soou na ruela, perdendo-se ao longe. Para ela, o tiro era um aviso de que algo estava prestes a acontecer. O desespero dominou-a e aumentou quando novos disparos se fizeram ouvir. Helen perscrutou as sombras sem conseguir descobrir o que ocorria. Foi quando lhe veio uma idia e ela se lanou para a rua. O fogo se concentrara numa ruela sem sada, onde os trs jovens tinham entrado. Sua situao era desesperadora e ela nada podia fazer. Helen desejou ter uma arma nas mos, vendo que s os inimigos de Jim se aproximavam, comandados, nada menos do que por William Sthanler, o xerife Kisler e Bill Starfe. No grupo todo s faltava o juiz Simons. Seria bom peg-los vivos dizia o xerife mas no podemos nos expor. Precisamos atirar para matar e o quanto antes melhor. No poupem munio! Depois de tal ordem, Sthanler fez um sinal ao seu capataz que o seguiu sem nada dizer. Os dois seguiram para o mais alto edifcio da vizinhana. Entraram ali e logo surgiram numa das janelas. Do local onde estavam, o alvo se tornava mais fcil. Helen surpreendeu a manobra e considerou os trs perdidos. No se enganou. Um a um, Jim, Bresley e Lecrey foram atingidos pelas balas e caram com os rostos para cima, deixando de disparar. Helen desmaiou e no conseguiu ver como dois cavaleiros, James e Lane se aproximavam a galope, passando a largo para distrair os atacantes enquanto pressionavam os gatilhos de seus revlveres e conseguindo atingir alguns dos inimigos.

CAPTULO 12 Vrios cavaleiros do xerife e Sthanler seguiram os dois que haviam cruzado a cidade disparando, mas nada puderam fazer. Fora de Sincreville, quando j consideravam t-los apanhado, uma surpresa desagradvel os esperava. Um nutrido grupo de cavaleiros, amigos de Jim, se aproximava da cidade a galope, encontrando-se frente a frente com os bandidos. Era tal a fria que sentiam e a velocidade que os homens do xerife levavam, que, antes de poder deter as montarias e fazer meia volta, os bandidos foram envolvidos. Os amigos de Jim deixaram os cadveres dos inimigos para trs, avanando para Sincreville para ajudar Jim, Bresley e Lecrey. frente do grupo estava o velho Lecrey, James e Lane. No temos tempo a perder, amigos falou Lane. Jim e seus dois amigos j no atiravam quando passamos. S no ficamos para enfrent-los por significar morte certa sem adiantar nada. Preferimos distra-los e dividir suas foras. Foi por isso que vocs os pegaram. Sua chegada foi providencial. O capataz Lecrey explicou por que decidira aparecer. No podamos ficar nas montanhas sem saber o que acontecera. Ao meio-dia, sem ter notcia, decidi mandar encilhar os animais e, ao entardecer, reuni o grupo. Chegaram bem a tempo comentou Lane, calando-se ao ver que o xerife, Sthanler, Bill e seu bando se aproximavam com cautela do lugar onde Jim e seus dois amigos tinham se defendido. Antes de faz-lo, tinham deliberado, pois julgavam ser aquele silncio apenas um estratagema por parte dos inimigos. No, xerife, ns os pegamos garantiu William ao xerife. Helen j voltara a si e corria na direo onde Jim cara, Kisler tentou det-la, mas o grupo do velho Lecrey caiu sobre os bandidos com fria apocalptica. Helen chegou at os trs e se ajoelhou ali enquanto o xerife retrocedia e organizava a defesa. Os recm-chegados sequer desmontaram. Seguindo as instrues de Lane, que se tornou o lder do grupo, passaram a largo, disparando sem parar, semeando confuso e morte nas fileiras inimigas. A certa distncia, e antes que os outros se recompusessem, voltaram e caram sobre os desorientados cmplices de Sthanler que ainda tentaram se parapeitear para lutar com vantagens. De nada lhes adiantou pois foram perseguidos e pisoteados pelos cavalos sem a menor compaixo. Agora, a posio do xerife j se definira e no havia mais lugar para engano. Finalmente, a autoridade se confundira com os bandidos e lutava ali com eles. Lane, James e Lecrey buscaram com o olhar os chefes dos bandidos. James, voc cuida de Bill. Voc, Lecrey, vai dar conta do xerife. Quanto a mim, pegarei William Sthanler. Sem eles, tudo ficar mais simples e os outros bandidos se rendero. Os trs chamaram seus escolhidos aos gritos. Sthanler estava oculto entre algumas caixas e foi obrigado a voltar sua arma contra cavalo e cavaleiro que lhe caam em cima, vencendo o fraco parapeito que usava. Levemente ferido, Lane disparou, acertando William no peito. O bandido caiu para trs, os braos abertos, morto.

Bill Starfe, que surpreendera a manobra, deixou de atirar e deslizou como um rptil, pretendendo escapar. James caiu-lhe em cima e os dois rolaram pelo p. Mais forte, Bill aplicou um direito no queixo de James que bateu contra a parede de uma das casas, onde ficou tonto. Bill, sem perder tempo, recolheu o revlver que cara no cho e apontou para a cabea de James. No chegou a atirar, pois um disparo soou e ele caiu para nunca mais levantar. Sally, prxima, com o revlver fumegante de James nas mos, viu o capataz ficar imvel. Sally no suportara esperar no quarto e chegara no momento certo para salvar James. Devo-lhe a vida, garota falou James sacudindo a cabea. Meu irmo? Bresley? James indicou onde estavam, explicando que Helen j se encontrava ali. Sally correu para o local. Enquanto isso, o velho Lecrey tentava acabar com Kisler que, desistindo das ordens, imaginava como fugir. Descobriu Kisler quando este descarregava as armas contra ele sem acertar, tal o medo. Chegou sua hora, Kisler! avisou o capataz, erguendo o revlver. No! suplicou o xerife. No pode fazer isso! Sou amigo! No me mate! Kisler caiu de joelhos. Voc o responsvel por tudo e deve morrer! Lecrey mostrou os cadveres. Se tivesse sido honesto, a esta hora, Henry Warkeley estaria vivo. Chegou sua vez! o capataz ergueu o brao, desprezando o covarde que soluava. S no conseguiu atirar contra o homem que se arrastava chorando e pedindo misericrdia. Vou entreg-lo Justia. nova Justia que vai imperar em Sincreville, a Justia que voc desonrou. Os bandidos sobreviventes se renderam. Lane acertara ao falar que a luta estaria acabada com a morte dos chefes. Enquanto a equipe de Jim recolhia os feridos, Lane, seguido de Lecrey e James dirigiu-se para o lugar onde as duas moas procuravam conter a hemorragia dos feridos. Jim e Bresley ainda estavam vivos. Lecrey expirara nos braos da soluante Sally. Eu amava a paz e queria cantar para a lua, os campos, as flores... disse Lecrey antes de morrer. S queria a minha guitarra... mas um dia as pistolas calaro... adeus, Sally, meu amor. Sally acariciou o rosto que se tomava plido e limpou-lhe as grossas gotas de suor que lhe sulcavam a fronte. Sally fechou os olhos do valente rapaz. Quando Lane e os outros se aproximavam, Sally e Helen cuidavam de Jim e Bresley. O velho Lecrey ajoelhou-se diante do corpo do filho e chorou em silncio, entendendo que a ira no era boa conselheira. Melhor era perdoar. Seu filho no gostava de violncia. Lane se tornara o lder e movia-se como um peixe dentro d'gua. Via-se que estava no seu elemento e todos se perguntaram, intrigados, quem era o homem que tanta energia demonstrara pouco antes, nos momentos decisivos.

CAPTULO 13

O xerife Kisler foi encerrado com os outros bandidos nas celas da cadeia de Sincreville. Pouco faltou para que a populao, no primeiro momento, se amotinasse em seu favor. Aquele movimento de rebelio fez Lane pensar que era preciso definir posies e comeou os esclarecimentos. Logo depois de recolhidos os feridos e enterrados os mortos, Lane falou para a multido de vaqueiros que se apertava na rua, em atitude inamistosa. Ainda no tenho provas concludentes comeou Lane mas s considerarei minha misso acabada quando lhes der uma verso clara dos fatos. No momento, quero que saibam que pretendemos nomear um jri que vai decidir, sem coao alguma, se Kisler ou no culpado e se William Sthanler e Bill Starfe tambm o eram. Agora, se quiserem nos acompanhar, pretendo prender o juiz. Tenho a certeza quase que absoluta que desonrou seu cargo e merece ser julgado como os outros. Alguns ainda se mostravam impacientes, mas a maioria concordou. Lane prosseguiu. Se eu tentasse engan-los, teriam o direito de desconfiar de mim, mas s quero que a verdade surja e a Justia castigue os culpados. No momento, seria mais conveniente nomear como xerife interino o velho Lecrey. Todos vocs conhecem Lecrey encarou os que estavam frente. Por isso, sabem que um cidado honrado, amante da ordem, leal e firme de quem ningum temeria uma falha. esse o xerife que Sincreville precisa. Lane j ganhara a boa vontade dos ouvintes. James, que estava ao seu lado, cumprimentou-o pois nunca imaginara que o amigo fosse conseguir dominar a multido enfurecida. Todos comearam a pedir a presena de Lecrey que ainda estava ajoelhado sobre a tumba do filho. Logo, foi encontrado e levado para a rua principal. Algum mencionou a convenincia de que Lecrey usasse a insgnia. A mesma que ele arrancara do colete de Kisler. Lane pediu a estrela a Lecrey e, numa cerimnia curta, mas emocionante, prendeu-lhe a insgnia na camisa. Lecrey jurou cumprir seu dever e todos aplaudiram. O novo xerife, Lane, James e mais alguns da multido seguiram para a casa do juiz Simons, logo seguido pelos outros habitantes da cidade. Queremos sua cabea! gritaram alguns exaltados. Lane conseguiu acalm-los a duras penas e se indagou onde tinham ido parar as simpatias de h pouco? E quanto duraria tal entusiasmo? O juiz, que preparava as malas, teve tempo apenas de fugir por uma janela e desaparecer precipitadamente na escurido, seguido por alguns disparos. No adianta persegui-lo agora. Deus o julgar. Era um malvado, mas no pior que os outros. Antes de se dirigir ao hotel onde Jim e Bresley tinham sido levados sem sentidos, o novo xerife e os dois aventureiros passaram, por momentos, no "Royal Sa-loon", que fora transformado, com o pedido de Cusch, num hospital provisrio. Um mdico e algumas mulheres atendiam os feridos.

Alguns deliravam e outros gemiam, mas todos, no fundo, agradeciam por ter escapado com vida daquela matana infernal. Lane tentou animar os feridos, brincando sobre sua valentia ao enfrentarem os bandidos e a choradeira de agora, comodamente estendidos em colches, sob os delicados cuidados de mos femininas. Jim e Bresley lutaram pela vida durante uma longa semana. Finalmente, a natureza se imps. Jim saiu da cama primeiro. Bresley demorou um pouco mais, e os dois puderam assistir ao julgamento do xerife, duas semanas e meia depois. Ali, Lane, Helen e James revelaram o motivo que os trouxera a Sincreville. Nasci em Halfada explicou a moa. Minha me morreu quando nasci e meu pai, que precisava lutar, mandou-me para casa de uns parentes em Nova York. Ali estudei, mas continuei me correspondendo com papai at que um dia minhas cartas foram devolvidas. Esperei, imaginando que papai tivesse ido para longe de qualquer cidade. Antes de parar de escrever, papai falou-me de certo companheiro com o qual procurava um filo. Este companheiro se chamava William Sthanler. E ela pensou que era estranho tudo aquilo continuou Lane. Suspeitando, foi at o Yukon e ali me contratou, junto com James, para descobrirmos o paradeiro de seu pai. Foi o que fizemos, mas s descobrimos que ele fora visto, pela ltima vez, com William Sthanler. E William Sthanler j nos parecia um homem estranho prosseguiu James. Muito suspeito. Foi quando algum nos informou que o tal William partira h anos para a montanha com o Sr. Craig, pai de Helen e ningum mais voltara a ver nenhum dos dois. Soubemos que na poca havia corrido rumores de que os dois tinham encontrado ouro, no muito, mas o suficiente para viver bem o resto de seus dias e haviam combinado depositar seu dinheiro em Sincreville ou em alguma propriedade prxima. O que nos fez suspeitar interrompeu Helen. Sem perda de tempo, viemos para c e chegamos a tempo de participar a favor de Jim, da luta contra Sthanler. Quanto a meu pai, no encontramos pista alguma. Mas antes de virmos, seguindo os rastros do Sr. Craig, um outro amigo nosso foi mandado e esperamos que traga provas suficientes para descobrirmos toda a verdade esclareceu Lane. Por isso, apesar de suspeitarmos de que William Sthanler era um bandido, nada podamos fazer contra ele legalmente. Assim, decidimos combat-lo at termos notcias de nosso amigo. E as notcias, afinal, chegaram? indagou um jurado. Sim um homem coberto de p surgiu no tribunal. Eu trouxe as provas avanou para o estrado e colocou uma gorda carteira ali. Virou-se para a assistncia: O Sr. Craig teve morte violenta. William Sthanler o matou e roubou. Falei com alguns homens que enterraram Craig. Eis seus depoimentos. Tinha a cabea afundada, muitos arranhes no rosto e um brao quebrado. Na mo direita, segurava um pedao de tecido pertencente roupa de Sthanler. No havia com ele nem documentos nem dinheiro. No h dvida de que William Sthanler era um assassino que chegou para amedrontar a Justia e que Kisler e Simons se tornaram seus cmplices. Que tanto o ex-xerife quanto o ex-juiz sejam enforcados, se o ltimo voltar a Sincreville falou o lder dos jurados. Kisler foi enforcado na praa.

Houve uma investigao no rancho de Sthanler e ali foram encontrados os documentos de Craig, com algumas indicaes relativas ao filo que logo se percebeu no ser to grande e custou a vida do scio de Sthanler. vista de tais provas, a propriedade passou para Helen Craig j que fora adquirida com o ouro roubado ao seu pai. Helen aproveitou para convidar os Warkeley para nele ficarem at que o prprio rancho de Jim fosse reconstrudo. Helen nomeou James como capataz e Jim Warkeley convidou Lane para ocupar o mesmo cargo em sua propriedade. Helen ainda no disse se pretendia ficar ali ou voltar a Nova York. Para si mesma, ela usava a desculpa com os feridos para no tomar uma deciso. Certo entardecer, quando estavam todos sentados na varanda, Lecrey surgiu a cavalo. O que houve, xerife? quiseram saber os jovens. Notcias! Simons foi encontrado na montanha por alguns exploradores. Tinha as roupas rasgadas e o corpo desfeito. Pelo jeito, os chacais vingaram o meu filho. A tristeza nublou as expresses de todos. A lembrana do amigo atingiu-os com fora. Pobre Lecrey! suspirou Bresley, vendo Sally enxugar algumas lgrimas. Lamento no t-lo entre ns. Talvez tenha sido melhor assim murmurou o velho Lecrey. Sally entendeu o que o velho queria dizer. Ele a adorava prosseguiu o xerife. Seria infeliz, mesmo amando o amigo Bresley e voc. Ele seria feliz com nossa felicidade garantiu o vaqueiro. Era muito nobre e amava a ns dois. Vamos esquecer. No momento, o importante que vocs se recuperem completamente falou Helen. Farei tudo para ficar bom prometeu Jim se agora, diante de todos, voc prometer casar comigo e ficar aqui para sempre. Helen encarou-o, emocionada e muda. Inclinou-se sobre o ferido instantes depois e o beijou. Afinal! suspirou Jim. Pensei que nunca iria dizer tais palavras desabafou Helen. Afinal, perdeu aquela oportunidade no "Royal Saloon". Cheguei a pensar em fazer o pedido riu, ainda emocionada. Sally, que estava sentada no brao da cadeira de Bresley, passou o brao pelo ombro do amado e sorriu. Lecrey ento sorriu e fingiu se alarmar: Vou embora correndo. Isso no mais para mim! disse o velho. Jim puxou Helen para perto. Ela correspondeu ao beijo, selando ento seu compromisso.

FIM

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