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1.

FALTA UN PEDAZO DEL CIELO


Esta esplndida armadura, la tierra, se me antoja un promontorio estril; este maravilloso dosel, el aire, mirad, ese bello firmamento que pende arriba, este techo majestuoso encendido por un fuego dorado, slo me parece una congregacin hedionda y pestilente de vapores. William Sha espeare, Hamlet, acto !!, escena !!, "#$ %&'##(&'#&) Siempre quise tener un tren elctrico de juguete, pero mis padres no pudieron compr*rmelo hasta que cumpl+ los die, a-os. El que me regalaron %de segunda mano, pero en buenas condiciones) no era uno de esos modelos peque-ejos, de apenas un dedo de largo, que vemos hoy, sino un autntico tren. Slo la locomotora deb+a de pesar m*s de dos ilos. .en+a tambin un tender para el carbn, un vagn de viajeros y un furgn. /as v+as, completamente met*licas y empalmables, eran de tres tipos0 rectas, curvas y una pie,a entrecru,ada que permit+a reali,ar un tendido en ocho. 1horr para comprar un t2nel de pl*stico verde por el que ve+a salir triunfante a la locomotora, despejando la oscuridad con su foco. 3is recuerdos de aquellos tiempos felices est*n impregnados del olor, para nada desagradable y levemente dul,n, que siempre emanaba del transformador, una gran caja negra de metal con una palanca roja desli,able para controlar la velocidad del tren. Si alguien me hubiese pedido entonces que describiera su funcin, supongo que le habr+a dicho que convert+a el tipo de electricidad de las paredes de nuestro piso en aquella que necesitaba la locomotora. Slo mucho m*s tarde supe que el olor se deb+a a una determinada sustancia qu+mica 4generada por la electricidad al atravesar el aire4 que te( n+a un nombre propio0 o,ono. El aire que nos rodea, el que respiramos, contiene alrededor de un 5# 6 de o7+geno %no el *tomo, cuyo s+mbolo es 8, sino la molcula, de s+mbolo 8 5, lo que significa dos *tomos de o7+geno qu+micamente enla,ados). El o7+geno molecular es lo que nos pone en marcha0 lo respiramos y, tras combinarlo con los alimentos, e7traemos energ+a. El o,ono es una forma m*s rara de o7+geno combinado. Su s+mbolo es 8 ", lo que significa tres *tomos de o7+geno qu+micamente enla,ados. 3i transformador ten+a un defecto. 9esped+a una peque-a chispa elctrica que desintegraba los enlaces de las molculas de o7+geno de esta manera0 85 : energ+a (; 8 : 8 %/a flecha significa <transformado en=.) 1hora bien, los *tomos de o7+geno solitarios %8) se sienten insatisfechos, qu+micamente reactivos, ansiosos de combinarse con molculas adyacentes; y as+ lo hacen0 8 : 85 : 3 (; 8" : 3 1qu+ 3 representa una tercera molcula cualquiera que no se altera en la reaccin pero resulta necesaria para que sta se lleve a cabo %es decir, un catali,ador). >ay muchas mol( culas 3 en el entorno, principalmente de nitrgeno. Esto era lo que determinaba que mi transformador produjese o,ono. /a reaccin se da tambin en los motores de los coches y en los fuegos industriales, produciendo o,ono reactivo que contribuye al smog y la contaminacin industrial. Su olor

ya no me resulta tan agradable. Sin embargo, el mayor peligro del o,ono no es que e7ista demasiado aqu+ abajo, sino demasiado poco all* arriba. .odo se hi,o de manera responsable, cuidadosamente, pensando en el medio ambiente. >acia la dcada de los veinte la gente cre+a que los frigor+ficos eran algo bueno. ?or ra( ,ones de comodidad, de salud p2blica, por la posibilidad de enviar frutas, verduras y productos l*cteos a gran distancia y combinar manjares sabrosos, todo el mundo quer+a tener uno %se acabaron los pesados bloques de hielo; @qu mal pod+a haber en esoA), pero ocurr+a que el fluido operante, cuyo calentamiento y posterior enfriamiento provocaban la refrigeracin, ten+a que ser amon+aco o di7ido de a,ufre, gases venenosos y malolientes. Bn escape resultaba horrible. Se requer+a un sustituto que fuese l+quido en las condiciones adecuadas, a fin de que circulase dentro del frigor+fico, pero que no causara ning2n perjuicio en caso de aver+a o cuando se lo convirtiese en chatarra. ?ara ello hac+a falta encontrar un material que no fuera pon,o-oso ni inflamable, que no causase corrosin ni quemara los ojos ni atrajese bichos ni molestase al gato siquiera. Co parec+a que en la naturale,a e7istiera un material semejante. 1s+, qu+micos estadounidenses y alemanes inventaron un tipo de molculas ine7istentes hasta entonces. /as llamaron clorofluorocarbonos %DED), y estaban constituidas por uno o m*s *tomos de carbono a los que se un+an *tomos de cloro y de fl2or. >e aqu+ una0

%D, carbono; Dl, cloro; E, fl2or.) El 7ito super ampliamente las e7pectativas de sus inventores. Se convirtieron en el fluido principal no slo de los frigor+ficos, sino tambin de los acondicionadores de aire. Encontraron amplias aplicaciones, como aerosoles, espumas aislantes, disolventes industriales y agentes limpiadores %sobre todo en la industria microelectrnica). El m*s famoso de estos productos fue el fren, una marca comercial de 9u?ont. Empleado durante dcadas, nunca pareci que causase da-o alguno. .odo el mundo imaginaba que era completamente seguro. ?or todo esto, al cabo de cierto tiempo, un volumen sorprendente de la produccin industrial qu+mica depend+a de los DED. 1 comien,os de la dcada de los setenta se fabricaban cada a-o un milln de toneladas de estas sustancias. !maginemos que estamos en el cuarto de ba-o aplic*ndonos desodorante en las a7ilas. El aerosol de DED difunde una tenue neblina. /as molculas impulsoras de DED propelentes no se nos adhieren al cuerpo; revolotean cerca del espejo y llegan a las pa( redes. 1lgunas escapan por la ventana o por debajo de la puerta, y con el paso del tiempo 4d+as o incluso semanas4 son transportadas por las corrientes de conveccin en torno de edificios y postes del telfono para, impulsadas por la circulacin atmosfrica global, recorrer el planeta. Don escasas e7cepciones, no se degradan ni se combinan qu+micamente con otras molculas. En la pr*ctica son inertes. 9e esta forma, al cabo de unos cuantos a-os llegan a la alta atmsfera. El o,ono se forma de manera natural a unos 5F ilmetros de altitud. /a lu, ultravioleta 4 la misma que produc+a la chispa de mi transformador deficientemente aislado4 desintegra las molculas de 85 en *tomos de o7+geno, que se recombinan formando o,ono. En esas altitudes una molcula de DED sobrevive, por trmino medio, un siglo antes de que la lu, ultravioleta le arranque su cloro; ste es el catali,ador que destruye las molculas de

o,ono sin aniquilarse a s+ mismo. >acen falta unos dos a-os para que el cloro retorne a la baja atmsfera y sea arrastrado por la lluvia. En ese tiempo, un *tomo de cloro puede haber participado en la destruccin de cien mil molculas de o,ono. /a reaccin es como sigue0 85 : lu, BG (; 58 5Dl Hde los DEDI : 58" (; 5Dl8 : 585 5Dl8 : 58 -> 5Dl Hregenerando el DlI : 585 El resultado neto es0 58" (; "85 >an sido destruidas dos molculas de o,ono; se han formado tres molculas de o7+geno, y los *tomos de cloro quedan disponibles para nuevos desaguisados. @1 quin puede importarle todo estoA 1ll* arriba, en el cielo, algunas molculas invisibles son destruidas por otras molculas invisibles elaboradas aqu+ en la .ierra. @?or qu deber+amos preocuparnosA ?orque el o,ono es nuestro escudo contra la lu, ultravioleta del Sol. Si todo el o,ono de las alturas se sometiese a la temperatura y presin que hay en torno a nosotros, en este momento la capa tendr+a un espesor de slo tres mil+metros. Co parece mucho, pero es todo lo que hay entre nosotros y las abrasadoras radiaciones ultravioleta procedentes del Sol. El peligro asociado a la lu, ultravioleta del que se suele hablar es el de c*ncer de piel. /as personas de piel clara resultan especialmente vulnerables; las morenas, en cambio, dis( ponen de una generosa cantidad de melanina para su proteccin. %.ostarse al sol constituye una adaptacin; las pieles p*lidas desarrollan una mayor proteccin cuando se les e7pone a la radiacin ultravioleta.) Se dir+a que e7iste una remota justicia csmica en el hecho de que fuesen blancos los inventores de los DED, mientras que la gente de piel oscura, que poco tuvo que ver con tan maravilloso invento, disfruta de una proteccin natural. Seg2n se ha informado, la incidencia de c*nceres malignos de piel es hoy die, veces mayor que en la dcada de los cincuenta. 1unque parte de este aumento aparente puede deberse al perfeccionamiento del diagnstico, la prdida de o,ono y el incremento de la e7posicin a la lu, ultravioleta tambin parecen estar implicados. Si las cosas empeorasen mucho, las personas de piel p*lida tendr+an que utili,ar prendas protectoras especiales durante sus e7cursiones habituales, al menos en alturas y latitudes elevadas. /o peor de todo, sin embargo, no es el incremento del c*ncer de piel como consecuencia directa del aumento de las radiaciones ultravioleta, ni tampoco la mayor incidencia de cataratas oculares. 3*s serio es el hecho de que los rayos ultravioleta afectan el sistema inmunitario %el mecanismo del cuerpo para combatir las enfermedades), pero, otra ve,, los afectados son slo aquellos que carecen de proteccin. 1hora bien, por grave que esto se nos antoje, el autntico peligro radica en otra parte. E7puestas a la lu, ultravioleta, las molculas org*nicas que constituyen toda la vida planetaria se desintegran o forman combinaciones qu+micas indeseables. /os seres que m*s abundan en el ocano son unas min2sculas algas unicelulares que flotan cerca de la superficie del agua0 el fitoplancton. Co pueden sumergirse m*s para rehuir la radiacin ultravioleta porque viven gracias a la lu, solar. Diertos e7perimentos han mostrado que incluso un moderado incremento de radiacin ultravioleta da-a las algas unicelulares

comunes en el ocano 1nt*rtico y otros lugares. Se puede esperar que incrementos mayores causen en esos seres grandes prdidas y, en 2ltima instancia, un aniquilamiento masivo. /as mediciones preliminares de la poblacin de estas plantas microscpicas revelan que en las aguas ant*rticas se ha registrado recientemente una mengua asombrosa 4hasta del 5F 64 cerca de la superficie del mar. 1l ser tan peque-os, los seres que integran el fitoplancton carecen de las pieles duras de animales y plantas superiores que absorben la lu, ultravioleta. 1mn de una serie de repercusiones en cascada en la cadena alimentaria oce*nica, la muerte del fitoplancton elimina la capacidad del ocano para e7traer di7ido de carbono de la atmsfera, y con ello contribuye al calentamiento global. Jste es uno de los diversos modos en que se relacionan el debilitamiento de la capa de o,ono y el calentamiento de la .ierra %aunque sean cuestiones fundamentalmente diferentes, porque en el caso de la disminucin del o,ono el responsable es la lu, ultravioleta, mientras que en el del calentamiento global lo son la lu, visible y la infrarroja). 1hora bien, si incide sobre el ocano una mayor cantidad de lu, ultravioleta, el peligro no queda limitado a estas peque-as algas, porque son el alimento de animales microscpicos %el ,ooplancton) que a su ve, son devorados por peque-os crust*ceos %como los de mi mundo de cristal n2mero K5&#), a su ve, devorados por peces peque-os, a su ve, devorados por los grandes, a su ve, devorados por los delfines, las ballenas y los hombres. /a destruccin de las algas en la base de la cadena alimentaria determina el colapso de sta. E7isten, en la tierra y en el agua, muchas cadenas alimentarias, y todas parecen vulnerables a los da-os producidos por las radiaciones ultravioleta. ?or ejemplo, las bacterias de las ra+ces de los arro,ales que fijan el nitrgeno del aire son sensibles a la lu, ultravioleta; un incremento de sta podr+a poner en peligro las cosechas y posiblemente comprometer incluso el abastecimiento alimentario humano. /os estudios de laboratorio sobre cosechas a latitudes medias indican que muchas resultan desfavorablemente afectadas por la lu, ultravioleta cercana que se filtra al adelga,arse la capa de o,ono. 1l permitir la destruccin de la capa de o,ono y el aumento de la intensidad de la radiacin ultravioleta en la superficie terrestre, estamos planteando retos de gravedad desconocida pero inquietante al tejido de la vida planetaria. !gnoramos las complejas dependencias mutuas de los seres de la .ierra y cu*les ser*n las consecuencias derivadas de la desaparicin de algunos microbios especialmente vulnerables de los que dependen organismos mayores. Estamos tirando del tapi, biolgico planetario y no sabemos si slo arrancaremos un hilo o si se desbaratar* todo el tejido. Cadie cree que la capa de o,ono en su totalidad corra peligro de desaparicin inminente. 1unque nos neguemos con terquedad a reconocer el riesgo, no quedaremos reducidos a la asepsia de la superficie marciana, ametrallada por las radiaciones ultravioleta del Sol que llegan hasta all+ sin ning2n estorbo; pero se estima muy peligrosa una reduccin global de slo el &# 6 del volumen de o,ono, y muchos cient+ficos creen que la actual dosis de DED en la atmsfera determinar* ese resultado. En &LMK, E. SherNood OoNland y 3ario 3olina, de la Bniversidad de Dalifornia, fueron los primeros en advertir que los DED 4cerca de un milln de toneladas inyectadas cada a-o en la estratosfera4 pod+an da-ar gravemente la capa de o,ono. E7perimentos y c*lculos subsiguientes de cient+ficos de todo el mundo han confirmado su halla,go. En un principio, algunos c*lculos ratificaron la e7istencia del efecto, pero indicaron que era menos serio de lo que dec+an OoNland y 3olina; otros se-alaron que ser+a m*s grave. %Dasi siempre que se produce un nuevo descubrimiento otros investigadores tratan de determinar

su solide,.) Sin embargo, los c*lculos se asentaron m*s o menos hacia donde OoNland y 3olina hab+an dicho %y en &LLF compartieron el premio Cbel de qu+mica por su trabajo). /a empresa 9u?ont, que vend+a DED a ra,n de unos '## millones de dlares al a-o, public cartas en peridicos y revistas cient+ficas, y sus representantes declararon ante comisiones del Dongreso que no estaba demostrado que los DED representasen un peligro para la capa de o,ono, que se hab+a e7agerado mucho o que la conclusin se basaba en un ra,onamiento cient+fico defectuoso. Sus cartas comparaban a los <tericos y algunos legisladores=, que e7ig+an la prohibicin de los DED, con los <investigadores y la industria de los aerosoles=, dispuestos a contempori,ar. 1firmaban que <los responsables primarios eran... otros productos qu+micos= y advirtieron del riesgo de <empresas destruidas por una prematura accin legislativa=. 1seguraban que <no hab+a evidencia suficiente= sobre la cuestin y promet+an iniciar una investigacin de tres a-os, pasados los cuales se podr+a hacer algo. Bna empresa poderosa y prspera no estaba dispuesta a arriesgar centenares de millones de dlares al a-o slo por lo que dijeran unos pocos fotoqu+micos. Duando la teor+a qued demostrada sin resquicio de duda, declararon que a2n era demasiado pronto para considerar la oportunidad de hacer cambios. En cierto modo ven+an a decir que la fabricacin de los DED se interrumpir+a tan pronto como la capa de o,ono hubiese quedado irreparablemente da-ada. Dlaro que para entonces era probable que ya no e7istieran clientes. Bna ve, los DED llegan a la alta atmsfera, no hay medio de eliminarlos %tampoco es posible enviar o,ono desde aqu+, donde es un contaminante, hacia donde se necesita). /os efectos de los DED ya presentes en el aire perdurar*n alrededor de un siglo. En consecuencia, SherNood OoNland, otros cient+ficos y el Donsejo de 9efensa de los Oecursos Caturales de Washington e7igieron la prohibicin de los clorofluorocarbonos. >acia &LM$ los aerosoles de DED fueron declarados ilegales en Estados Bnidos, Danad*, Coruega y Suecia. Sin embargo, la mayor parte de la produccin de DED no se destinaba a aerosoles. /a inquietud p2blica se calm moment*neamente, la atencin se desvi hacia otra parte y el contenido de DED en el aire sigui aumentando. El volumen de cloro atmosfrico lleg a ser el doble del que hab+a cuando OoNland y 3olina dieron la alarma, y cinco veces el e7istente en &LF#. 9urante a-os, el Pritish 1ntartic Survey, un equipo de cient+ficos instalado en la bah+a de >alley, en el continente 1nt*rtico, hab+a estado midiendo la capa de o,ono sobre sus cabe,as. En &L$F anunciaron la desconcertante noticia de que el o,ono primaveral se hab+a reducido a casi la mitad del registrado unos a-os antes. El descubrimiento fue confirmado por un satlite de la C1S1. Ealtan ahora dos tercios del o,ono primaveral sobre la 1nt*rtida. >ay un agujero en la capa ant*rtica de o,ono. >a aparecido cada primavera desde finales de la dcada de los setenta. 1unque se cierra en invierno, parece durar cada ve, m*s tiempo en primavera. Cing2n cient+fico hab+a previsto algo as+. Domo es lgico, el descubrimiento hi,o que se repitieran las peticiones de prohibicin de los DED %igual que hab+a sucedido cuando se descubri que stos contribu+an al calenta( miento global provocado por el efecto invernadero del di7ido de carbono). ?ero a los ejecutivos industriales parec+a costarles comprender la naturale,a del problema. Oichard D. Parnett, presidente de la 1lian,a para una ?ol+tica Oesponsable sobre los DED 4integrada por sus fabricantes4 lleg a decir0 </a suspensin inmediata y completa de los DED que algunos solicitan tendr+a horrendas consecuencias. Garias industrias tendr+an que cerrar por

falta de productos alternativos; el remedio matar+a al paciente.= Sin embargo, no debemos olvidar que el paciente no es <algunas industrias=, sino que podr+a ser la vida en la .ierra. /a 1sociacin de Eabricantes de ?roductos Qu+micos consideraba <muy improbable que Hel agujero de la 1nt*rtidaI tenga una significacin global... !ncluso en la otra regin m*s semejante del mundo, el Rrtico, la meteorolog+a descarta de hecho una situacin similar=. ?osteriormente se encontraron en el agujero de o,ono mismo niveles incrementados de cloro reactivo, lo que contribuy a confirmar la implicacin de los DED. 3ediciones pr7imas al polo norte indican que tambin est* surgiendo un agujero de o,ono en el Rrtico. Bn estudio de &LL' titulado <Donfirmacin por satlite del predominio de clorofluorocarbonos en el balance de cloro estratosfrico global= llega a la conclusin e7traordinariamente tajante %para tratarse de un art+culo cient+fico) de que los DED se hallan implicados en la mengua del o,ono <m*s all* de cualquier duda ra,onable=. /a accin del cloro procedente de los volcanes y la espuma marina 4al contrario de lo postulado por algunos comentaristas radiofnicos de derechas4 es, como mucho, responsable del F 6 del o,ono destruido. En las latitudes septentrionales, donde se concentra la mayor parte de la poblacin de la .ierra, el volumen de o,ono parece haber estado menguando de forma constante al menos desde &L'L. Es cierto que hay fluctuaciones 4los aerosoles volc*nicos en la estratosfera, por ejemplo, contribuyen a reducir durante un a-o o dos los niveles de o,ono antes de posarse4, pero seg2n la 8rgani,acin 3eteorolgica 3undial, el descubrimiento de disminuciones del "# 6 en las latitudes septentrionales medias durante algunos meses del a-o, y hasta del KF 6 en ciertas *reas, constituye un motivo de alarma. 1s+ no har* falta que pasen muchos a-os para que la vida bajo la menguante capa de o,ono se encuentre, con toda probabilidad, en apuros. /a ciudad de Per eley %Dalifornia) prohibi los envases de espuma slida de DED utili,ados en muchos comercios para mantener caliente la comida. /a cadena de hamburgueser+as 3c9onaldSs se comprometi a eliminar de sus envases los DED m*s da-inos. Einalmente, y ante la amena,a de regulaciones oficiales y del boicot de los consumidores, en &L$$, catorce a-os despus de que hubiera sido identificado el peligro de los DED, 9u?ont anunci que reducir+a paulatinamente la produccin de estos compuestos, pero que no la abandonar+a por completo antes del a-o 5###. 8tros productores norteamericanos ni siquiera prometieron eso. Sin embargo, Estados Bnidos slo era responsable del "# 6 de la produccin mundial de clorofluorocarbonos. /a amena,a a largo pla,o sobre la capa de o,ono era global. Estaba claro, pues, que tambin tendr+a que serlo la solucin. En septiembre de &L$M, los representantes de muchas de las naciones productoras y consumidoras de DED se reunieron en 3ontreal para considerar la posibilidad de un acuerdo que limitase su empleo. En un principio, Tran Preta-a, !talia y Erancia, presionadas por sus poderosas industrias qu+micas %y este 2ltimo pa+s por sus fabricantes de perfumes), slo participaron en el debate a rega-adientes, pues tem+an que 9u?ont escondiera en la manga un sustitutivo y sospechaban que Estados Bnidos quer+a prohibir los DED para aumentar la competitividad global de una de sus mayores empresas. Caciones como Dorea del Sur ni siquiera comparecieron. /a delegacin china no firm el tratado. Se dice que 9onald >odel, secretario de !nterior estadounidense %un conservador nombrado por Oeagan y enemigo de los controles oficiales), sugiri que, en ve, de limitar la produccin de DED, todos llev*ramos gafas de sol y sombrero. Esta opcin no est* al

alcance de los microorganismos en la base de la cadena alimentaria que mantiene la vida en la .ierra. ?ese a tal opinin, Estados Bnidos firm el ?rotocolo de 3ontreal. Eue verda( deramente inesperado que eso ocurriera durante el espasmo antiambientalista de la 2ltima administracin de Oeagan %a menos que el temor de los competidores europeos de 9u?ont estuviese realmente fundado). Slo en Estados Bnidos hab+a que reempla,ar L# millones de acondicionadores de aire para coches y &## millones de frigor+ficos, lo que representaba un sacrificio considerable en aras del medio ambiente. >ay que reconocer un mrito sustancial al embajador Oichard Penedic , que encabe, la delegacin norteamericana en 3ontreal, y a la primera ministra brit*nica 3argaret .hatcher, quien, por haber cursado estudios de qu+mica, comprendi la cuestin. El ?rotocolo de 3ontreal fue refor,ado despus por dos acuerdos adicionales firmados en /ondres y Dopenhague. 1 la hora en que escribo, &F' naciones, incluyendo las rep2blicas de la e7 Bnin Sovitica, Dhina, Dorea del Sur e !ndia, han firmado el tratado. %1lgunos pa+ses se preguntan por qu tienen que olvidarse de los frigor+ficos y acondicionadores de aire que emplean DED justo cuando sus industrias empie,an a desarrollarse, y cuando Uapn y 8ccidente ya han sacado todo el partido de stos. Se trata de una reivindicacin justa, aunque denota una gran estreche, de miras.) Se acord una reduccin progresiva de la produccin de DED hasta su total supresin en el a-o 5###, pla,o que luego se anticip a &LL'. Dhina, cuyo consumo de DED durante la dcada de los ochenta aumentaba en un 5# 6 anual, accedi a reducir su uso y renunci al periodo de gracia de &# a-os que le conce( d+a el acuerdo. 9u?ont es ahora una empresa l+der en la supresin de los DED y se ha comprometido a una reduccin m*s r*pida que la de muchas naciones. El volumen de clorofluorocarbonos en la atmsfera est* menguando apreciablemente. /o malo es que tendremos que dejar de producirlos por completo y luego aguardar un siglo a que la atmsfera se limpie por s+ sola. Duanto m*s nos demoremos, cuantas m*s sean las naciones que persistan en la produccin de estos compuestos, mayor ser* el peligro. Est* claro que el problema se resolver* cuando se encuentre un sustituto barato y efica, de los DED que no cause da-o ni a nosotros ni al medio ambiente. 1hora bien, @y si no e7isteA @V si el mejor sustituto es m*s caro que los DEDA @Quin pagar* las investigaciones y quin asumir* la diferencia de precio, el consumidor, el Tobierno o la industria qu+mica, que nos meti en este atolladero y sac partido de elloA @?roporcionan las naciones industriali,adas que se beneficiaron de la tecnolog+a de los DED una ayuda significativa a los estados en v+as de industriali,acin que no tuvieron esa ventajaA @V si necesitamos 5# a-os para asegurarnos que el sustituto no causa c*ncerA @Qu hay de las radiaciones ultra( violeta que ahora mismo inciden sobre el ocano 1nt*rticoA @Qu decir de los DED que siguen producindose y que continuar*n ascendiendo hasta la capa de o,ono hasta el mo( mento de su total prohibicinA Se dispone ya de un sustituto o, mejor dicho, un remedio temporal. /os DED est*n siendo provisionalmente reempla,ados por los >DED, molculas similares pero con *tomos de hidrgeno. ?or ejemplo0

Siguen siendo da-inos para la capa de o,ono, aunque mucho menos; como los DED, contribuyen significativamente al calentamiento global y, al menos al principio de su produccin, resultan m*s caros. ?ero responden a una necesidad inmediata0 la proteccin de la capa de o,ono. /os >DED fueron desarrollados por 9u?ont, si bien despus de los descubrimientos efectuados en la bah+a de >alley, o eso jura la empresa. El bromo es, *tomo por *tomo, al menos cuarenta veces m*s activo en la destruccin del o,ono estratosfrico que el cloro. ?or fortuna, resulta mucho m*s raro que ste. /lega a la atmsfera en halones empleados como e7tintores de incendios, y en el bromuro de metilo,

empleado para fumigar la tierra y el grano almacenado. Entre &LLK y &LL' las naciones industriali,adas acordaron reducir progresivamente la produccin de estas sustancias a partir de este 2ltimo a-o, pero sin suprimirla del todo hasta el 5#"#. 9ado que no e7isten sustitutos para los halones, puede surgir la tentacin de seguir emple*ndolos, prohibidos o no. 3ientras tanto, un importante reto tecnolgico consiste en hallar una solucin a largo pla,o mejor que los >DED, qui,*s otra brillante s+ntesis de una nueva molcula, o bien algo completamente distinto %por ejemplo, frigor+ficos ac2sticos carentes de fluidos portadores de peligros sutiles). 1qu+ hay sitio para la invencin y la creatividad. .anto las ventajas econmicas como el beneficio a largo pla,o para las especies y el planeta ser+an considerables. 3e gustar+a ver empe-ada en af*n tan meritorio la enorme destre,a tcnica invertida en los laboratorios de armas nucleares, ahora moribundos tras el final de la guerra fr+a. 3e gustar+a saber de ayudas generosas y premios irresistibles para la invencin de maneras convenientes, seguras y ra,onablemente baratas de producir acondicionadores de aire y frigor+ficos cuya fabricacin resulte accesible tambin a las naciones en v+as de desarrollo. El ?rotocolo de 3ontreal reviste importancia por la magnitud de los cambios acordados, pero sobre todo por su orientacin. /o que qui,* result m*s sorprendente fue que se aprobase la prohibicin de los DED cuando a2n no estaba claro si e7istir+a una alternativa factible. /a conferencia de 3ontreal fue patrocinada por el ?rograma 1mbiental de las Caciones Bnidas, cuyo director, 3ostaf* W. .olba, la describi como <el primer tratado verdaderamente global que brinda proteccin a todo ser humano=. Es estimulante que seamos capaces de reconocer peligros nuevos e inesperados, que la especie humana logre unirse para trabajar en nombre de todos sobre una cuestin semejante, que las naciones ricas estn dispuestas a una participacin justa en los costes y que empresas con mucho que perder no slo cambien de opinin, sino que vean en una crisis de tal calibre nuevas oportunidades de prosperidad. /a prohibicin de los DED proporciona lo que en matem*ticas se conoce como un teorema de e7istencia, la demostracin de que algo imposible a ju,gar por lo que uno sabe puede hacerse de hecho realidad. >ay motivos para un optimismo cauteloso. El cloro parece haber alcan,ado en la estratosfera una proporcin m*7ima de cuatro partes por cada mil millones. /a cantidad de cloro est* disminuyendo, pero, al menos en parte a causa del bromo, no se espera que la capa de o,ono se restable,ca pronto.

Evidentemente, a2n es demasiado temprano para relajarnos por completo en cuanto a la proteccin de la capa de o,ono. .enemos que asegurarnos que la fabricacin de estos materiales quede interrumpida en todo el mundo casi por completo. >ace falta un mayor esfuer,o investigador para hallar sustitutos seguros. Se necesita un e7haustivo reconoci( miento de la capa de o,ono a escala global %desde estaciones terrestres, aviones y satlites en rbitaX), al menos tan concien,udo como el que dedicar+amos a un ser querido que su( friese de palpitaciones card+acas. .enemos que saber en qu medida las erupciones volc*nicas ocasionales, el calentamiento continuado o la introduccin de productos qu+micos nuevos en la atmsfera del planeta imponen nuevas tensiones sobre la capa de o,ono. ?oco despus de la firma del ?rotocolo de 3ontreal comen,aron a descender los niveles de cloro. 1 partir de &LLK han bajado los niveles estratosfricos de cloro y bromo juntos. Se ha estimado que, si disminuyen tambin los niveles de bromo por separado, con la llegada del siglo YY! la capa de o,ono iniciar* una recuperacin a largo pla,o. Si no se hubiesen establecido controles de DED hasta el 5#&#, el cloro habr+a alcan,ado niveles tres veces superiores a los actuales, el agujero de la capa de o,ono sobre la 1nt*rtida persistir+a hasta mediado el siglo YY!! y la mengua primaveral del o,ono en las latitudes septentrionales medias podr+a haber alcan,ado m*s del "# 6 %una magnitud abrumadora en palabras de 3ichael ?rather, compa-ero de OoNland en !rvine). En Estados Bnidos sigue habiendo cierta resistencia por parte de las industrias de la refrigeracin, de los <conservadores= e7tremistas y de algunos congresistas republicanos. .om 9e/ay, l+der de la mayor+a republicana en la D*mara de Oepresentantes, consideraba en &LL' que <la ciencia que subyace tras la prohibicin de los DED es discutible= y que el ?rotocolo de 3ontreal es <el resultado del p*nico suscitado por los medios de comunicacin=. Uohn 9oolittle, otro representante republicano, insist+a en que el v+nculo causal entre la mengua de o,ono y los DED <sigue estando muy abierto al debate=. En respuesta a un periodista que le record el talante cr+tico y escptico con que los e7pertos hab+an revisado todos y cada uno de los art+culos que establecieron ese v+nculo, 9oolittle replic0 <Co voy a enredarme en revisar a fondo una supercher+a.= ?ara el pa+s ser+a mejor que lo hiciera. /a revisin cr+tica a fondo es, de hecho, el gran detector de supercher+as. El juicio de la comisin Cbel fue diferente. 1l conceder el premio a OoNland y 3olina 4cu( yos nombres deber+a conocer todo escolar4 los alab por haber <contribuido a salvarnos de un problema ambiental global que podr+a haber tenido consecuencias catastrficas=. Es dif+cil entender cmo pueden oponerse los <conservadores= a salvaguardar el entorno del /a 1dministracin Cacional de 1eron*utica y del Espacio y la 1dministracin Cacional 8ce*nica y 1tmosfrica de Estados Bnidos han desempe-ado papeles heroicos en la recogida de datos acerca de la mengua de la capa de o,ono y de sus causas. %El satlite Nimbus-7, por ejemplo, detect un incremento del &# 6 por dcada en las longitudes de onda de la banda ultravioleta m*s peligrosas sobre el sur de Dhile y 1rgentina, y apro7imadamente de la mitad en las latitudes septentrionales medias donde vive la mayor+a de los habitantes de la .ierra.) Bn nuevo programa de satlites de la C1S1 seguir* vigilando durante una dcada o m*s el o,ono y los fenmenos atmosfricos anejos. 3ientras tanto, Ousia, Uapn, los miembros de la 1gencia Espacial Europea y otros pa+ses aportan a la tarea sus propios programas y veh+culos espaciales. .ambin conforme a estos criterios, parece que la especie humana est* tomando en serio la amena,a de la disminucin del o,ono.
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que depende la vida de todos nosotros, incluidos ellos mismos y sus hijos. @Qu es e7actamente, pues, lo que est*n conservando los conservadoresA /os elementos cruciales de la historia del o,ono son como los de muchas otras amena,as ambientales. Domen,amos vertiendo alguna sustancia en la atmsfera. Co e7aminamos a conciencia su impacto ambiental porque el estudio ser+a caro o retrasar+a la produccin y menguar+a los beneficios, o porque los responsables no quieren escuchar argumentos en contra, o porque no se ha recurrido al mejor talento cient+fico, o sencillamente porque somos humanos y falibles y se nos ha pasado algo por alto. Entonces, de repente, nos enfrentamos con un peligro por completo inesperado y de dimensiones planetarias que qui,* manifieste sus consecuencias m*s ominosas al cabo de dcadas o siglos. Co cabe resolver el problema localmente o a corto pla,o. En todos los casos la leccin es clara. Co siempre somos lo bastante inteligentes o prudentes para prever todas las consecuencias de nuestras acciones. /a invencin de los clorofluorocarbonos fue un logro brillante, pero por muy ingeniosos que pareciesen en su momento los qu+micos responsables no lo fueron lo suficiente. /os DED eran inertes hasta el punto de sobrevivir para alcan,ar la capa de o,ono. El mundo es complejo. El aire, tenue. /a naturale,a, sutil. Cuestra capacidad de hacer da-o, grande. 9ebemos ser m*s cuidadosos y menos tolerantes en lo que a la contaminacin de este fr*gil planeta se refiere. .enemos que alcan,ar cotas significativamente superiores de higiene planetaria y de recursos cient+ficos destinados a observar y entender el mundo. 9ebemos empe,ar a pensar y actuar no slo en trminos de nuestro pa+s y de nuestra generacin %y mucho menos de los beneficios de una determinada industria) sino en inters del vulnerable planeta .ierra en su totalidad y de las generaciones futuras. El agujero de la capa de o,ono es una especie de mensaje escrito en el cielo. 1l principio parec+a e7presar nuestra continuada complacencia ante una pocin m*gica de peligros mortales, pero qui,*s e7prese en realidad un talento recin hallado para trabajar juntos con el fin de proteger el medioambiente global. El ?roto( colo de 3ontreal y sus enmiendas representan un triunfo y un motivo de gloria para la especie humana.