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Suzana Herculano-Houzel

PLULAS DE NEUROCINCIA
PARA UMA VIDA MELHOR

Ao leitor

O que a neurocincia pode acrescentar s nossas vidas? Como o conhecimento sobre o funcionamento do crebro pode nos ajudar a lidar com o estresse, criar nossos filhos, viver em harmonia em sociedade, aproveitar melhor a vida? Comecei a escrever artigos de divulgao cientfica sobre o crebro em 1999, quando voltei ao Brasil depois de sete anos de ps-graduao entre Estados Unidos, Frana e Alemanha. Meus trs primeiros livros apresentavam descobertas pontuais da neurocincia e mostravam como elas estavam relacionadas com nosso cotidiano. O quarto livro tratava de curiosidades da vida comum que a neurocincia hoje pode explicar, como por que o bocejo contagioso ou por que crianas pequenas tm dificuldade de obedecer a um no e deu origem a uma srie no Fantstico, NeuroLGICA. O quinto livro, Fique de bem com seu crebro, publicado pela Sextante, foi um passo alm: sua proposta era mostrar como esses novos conhecimentos da neurocincia poderiam ser aplicados diretamente a nossas vidas, com dicas prticas ao final de cada seo. E-mails e comentrios de leitores manifestaram sua aprovao e satisfao com a possibilidade de aproveitar o que a neurocincia tinha a oferecer como contribuio para suas vidas pessoais. Misso cumprida! Mas permanecia a vontade de falar da neurocincia em um outro contexto, mais amplo, quase filosfico imbudo daquela filosofia de rede na varanda, quando se pensa, de papo para o ar e barriga cheia, na vida. O que a neurocincia ou, pelo menos, a neurocientista de planto, como me chamo em minhas colunas teria a dizer nesses papos de rede? Comecei a

fazer isso em minhas colunas publicadas inicialmente de maneira espordica em O Estado de S. Paulo, entre 2004 e 2006, e depois quinzenalmente na Folha de S. Paulo, onde escrevo desde maio de 2006 e agora estendo essas conversas de rede a mais leitores neste livro. Esta a proposta deste novo livro: apresentar, em pequenas doses, pensamentos de neurocincia relevantes nossa vida individual, a dois, em sociedade, que possam, atravs do autoconhecimento, contribuir para uma vida melhor. Portanto vire a pgina, leitor, e venha participar da conversa e usufruir dessas pequenas plulas de neurocincia!

Sozinho

QI: o que importa?

Voc inteligente? Claro que sim; voc aprendeu a ler, capaz de cuidar dos seus interesses pessoais, sabe gerenciar pequenos e grandes problemas da sua vida. Mas quo inteligente voc ? Esta no uma pergunta fcil de responder. Antes de mais nada, preciso esclarecer do que estamos falando. A neurocincia hoje trabalha com definies prticas, operacionais, de inteligncia a capacidade de encontrar solues para novos problemas (a inteligncia fluida) e a de usar informaes anteriores de maneira eficaz (a inteligncia cristalizada), por exemplo e dispe de um arsenal de testes para medir essas capacidades. O teste mais conhecido, no entanto, ainda o QI supostamente, um quociente de inteligncia. Mas talvez voc fique surpreso de descobrir que o famoso teste no testa nada parecido com a inteligncia. A perspectiva de descrever uma habilidade com um nmero tem um apelo enorme. Revistas femininas so cheias de testes. Revistas masculinas tm testes. Site de internet que se preze tem teste: de moda, de entrosamento com o namorado e at de QI. Numa dessas, uma amiga, meio toa diante do computador, resolveu fazer o teste. Achou divertidos os problemas de lgica, ento foi continuando e, quando viu, tinha respondido a todas as 40 questes. Ao final, foi premiada com um nmero: 138, seu QI. E o que significa um QI de 138?, ela me pergunta. Significa, por exemplo, que ela poderia entrar para a Mensa, associao fundada em 1946 na Inglaterra que conta com quase 100 mil membros em mais de 100 pases, cerca de 300 deles no Brasil. Para filiar-se Mensa, a nica exigncia ter um QI na
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faixa dos 2% maiores da populao, ou seja, acima do QI de 98% das pessoas. Entrando para a Mensa, voc ter a satisfao de ter atingido uma meta que apenas 2% da populao capaz de atingir, como eles anunciam em seu site. A meta, segundo a associao, ser excepcionalmente inteligente, dono de um nmero, o tal QI, elevado. Mas, segundo o alemo W. Stern, que em 1912 cunhou o termo QI, o nmero significa outra coisa bem diferente: o quociente entre a idade mental e a idade cronolgica de cada um. Como minha amiga tem 30 anos, um QI de 138 significa que sua idade mental 30 x 1,38, ou seja, 41,1 anos. Claro que ela no ficou muito contente com a notcia. Se o significado original do termo diz respeito discrepncia entre a idade mental e a cronolgica, e no inteligncia, por que a Mensa hoje se considera uma associao internacional de Pessoas Extraordinariamente Inteligentes, e no de Pessoas Mentalmente Mais Velhas Do Que De Fato So? Chegamos a esse ponto graas a uma srie de desservios prestados cincia e ao cidado comum por psiclogos vidos por aplicar testes... e por cidados comuns vidos por se submeterem a eles. O teste de QI nasceu em 1904, sob encomenda do governo francs e sem o nome famoso, quando o Ministrio de Educao Pblica pediu ao psiclogo Alfred Binet que criasse um mtodo para identificar crianas que estavam ficando para trs e necessitavam receber ateno especial na escola. Binet experimentou usar medidas da capacidade craniana de timos e pssimos alunos mas no deu muito certo. Ao contrrio do que pregava a recm-nascida antropologia e a moda de procurar alguma coisa que justificasse a suposta superioridade do homem branco europeu em relao a qualquer outro ser, em alguns casos os piores estudantes eram at mais cabeudos do que os outros. Binet decidiu ento deixar de lado os estudos anatmicos e buscar outros mtodos para atender ao pedido do governo. Resolveu ser pragmtico e juntou uma coleo de tarefas rpidas,
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relacionadas a problemas cotidianos envolvendo processos bsicos de raciocnio. Binet arrumou a lista de tarefas por grau de dificuldade, de modo que a criana comearia pelas mais fceis. As tarefas mais difceis que uma criana conseguia fazer, comparadas s tarefas executadas pela maioria das crianas de sua idade, indicavam sua idade mental, que Binet props ento subtrair da idade cronolgica da criana para determinar seu nvel intelectual. Aquelas com a maior diferena entre as duas idades seriam orientadas para programas especiais de educao, como desejava o Ministrio. E, para esse fim, o teste de Binet era um sucesso. A histria de desvirtuao do teste comeou em 1912, quando Stern props que a idade mental no fosse subtrada, mas dividida pela idade cronolgica, gerando o tal quociente que Stern, e no Binet, resolveu chamar de Quociente de Inteligncia. Em tempos de eugenia, em meados do sculo XX, trs psiclogos americanos, Goddard, Terman e Yerkes, acharam a normalizao tima, pois podiam rapidamente testar e recusar imigrantes europeus, militares e cidados comuns com base em duas suposies: primeiro, que o QI de fato mede a inteligncia; segundo, que o QI e, portanto, a inteligncia seria hereditrio, insensvel ao ambiente e educao. Hoje sabemos que a inteligncia, definida como a capacidade tanto de analisar situaes novas como de usar informaes anteriores para resolver problemas, de fato tem um componente herdado de nossos pais. Mas cerca de metade dessa capacidade de cada um depende de fatores externos, como educao e outros tipos de experincia. Estudos recentes demonstraram, alis, que possvel, sim, desenvolver a inteligncia fluida. (Como? Empenhando-se em resolver problemas de inteligncia fluida, ora e desenvolvendo a memria de trabalho, aquela que guarda informaes como nmeros de telefone e somas parciais que o crebro usar depois. Excelncia, at mesmo em testes de inteligncia, requer prtica.) Ou seja: a gentica um ponto de partida, mas da em diante
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nossas habilidades so desenvolvidas com o uso uma tima notcia para quem tem crianas sob sua responsabilidade ou gostaria de desenvolver suas prprias faculdades. Quanto suposta medida de inteligncia pelo QI, Binet teria se oposto ferozmente a ela mas no pde se pronunciar, pois falecera um ano antes. E deve se revirar na tumba at hoje, pois sempre insistiu que se respeitassem trs princpios no emprego da sua escala: primeiro, no usar o nmero para tachar crianas de incapazes de nascena, e sim para ajud-las com mais educao; segundo, no usar o teste para classificar crianas normais; terceiro, e sobretudo, NO chamar o que o teste mede de inteligncia. No comeo do sculo XX, Binet j acreditava, assim como a neurocincia do incio do sculo XXI, que as capacidades intelectuais no so simplesmente aditivas, portanto a inteligncia algo complexo demais para ser capturado em um simples nmero, como se fosse um peso de carne ou uma pea de tecido. Antes mesmo de os psiclogos reclamarem o teste para seu rol de avaliaes, Binet j temia que seu teste, se considerado como a medida de uma capacidade unificada, poderia ser pervertido e usado como uma etiqueta negativa, e no como um instrumento para identificar quem precisa de ajuda. Para outros, at que o QI pode ser uma etiqueta positiva, como o Mblem, distintivo que muitos scios da Mensa tm orgulho de mostrar. Minha amiga discorda, embora tenha achado o teste divertido, e decidiu nem tentar entrar para a Mensa. Ainda que seja privilgio de apenas 2% da populao, parece-lhe que ter aos 30 anos as habilidades mentais de uma pessoa de 41, ou aos 60 anos as habilidades de uma pessoa de 82, uma razo um tanto estranha para entrar para uma associao...

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A diferena que realmente importa


Uma consulta rpida ao jornaleiro da esquina parece atestar: homens so assim, mulheres so assado. Est certo que o assunto intrigante, polmico e at divertido, mas uma pena que a mdia como a psicologia popular continue insistindo na tecla das capacidades cognitivas, quando existem outras diferenas to mais interessantes (e muito mais significativas) entre homens e mulheres. Quando Lawrence Summers, reitor da Universidade Harvard, fez em 2004 seu comentrio infeliz sobre como diferenas de aptido entre homens e mulheres poderiam explicar a pequena presena destas nas cincias exatas, a mdia passou meses roendo o osso. A persistncia em si no foi ruim. Pelo contrrio, a neurocincia deve agradecimentos a Summers por ter colocado o assunto sob os holofotes de maneira to (literalmente) espetacular. O problema que a mdia raramente apresenta os argumentos completos por trs da questo. Existem diferenas entre o crebro dos homens e o das mulheres? Sim, existem e no deveria ser de outro modo, j que todo o resto do corpo to evidentemente diferente entre uns e outras. Existem diferenas entre as habilidades cognitivas deles e delas? At existem, tambm. Mas, enquanto vises maniquestas do crebro humano e suas capacidades vendem livros e revistas como gua, tentativas de qualificar essas diferenas ganham apenas poucas linhas nas matrias. A explicao completa, de fato, bem menos glamourosa. Diferenas existem, sim mas apenas na mdia, e muitas vezes so apenas marginalmente significativas, ou seja, passam raspando
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em testes estatsticos. Pegue em suas mos um crebro humano e suas chances de acertar o sexo do dono no sero muito maiores do que 50%. Em mdia, o crebro masculino , sim, 10% mais pesado do que o feminino e possui cerca de 4 bilhes de neurnios no crtex alm dos 19 bilhes das mulheres, segundo uma estimativa dinamarquesa. Mas apenas em mdia: as curvas de distribuio de peso e nmero de neurnios de crebros individuais se confundem entre os dois sexos, e a maioria da populao tem crebros de tamanhos semelhantes. Isso significa, inclusive, que muitas mulheres possuem crebros maiores do que os do sexo oposto. O prprio Einstein, cone de inteligncia para muitos, possua um crebro do tamanho mdio feminino. Diferenas maiores esto nas extremidades da distribuio, e foi a que Summers pegou a deixa. Ao contrrio de leitores atrados por capas sobre homens so assim e mulheres so assado, Summers conhece estatstica bem demais para se deixar enganar por mdias. Seu argumento foi baseado nos poucos homens e mulheres que se afastam do padro normal de distribuio de suas habilidades cognitivas. Mesmo que em mdia a diferena seja pequena, mais homens do que mulheres teriam um desempenho excepcionalmente bom (e tambm excepcionalmente ruim!) em testes de habilidade matemtica, por exemplo. At aqui, tudo bem. Os problemas comeam quando Summers supe, como tantos, que as pessoas que se destacam na distribuio de habilidades cognitivas seriam justamente os muitos homens e poucas mulheres que frequentam as melhores faculdades de cincias exatas do planeta e por razes biolgicas. A lista de problemas extensa. Primeiro, vrios homens e muitas mulheres com habilidades matemticas extraordinrias no esto lecionando nem aprendendo cincias exatas em Harvard, mas ficaram em casa ou preferiram seguir carreira em artes, histria ou medicina por uma srie de razes assim como muitos dos que esto de fato em Harvard no possuem as tais habilidades matemticas dois ou trs ou mais desvios padro acima da m17

dia, mas esto l por razes diversas de pistoles a outras menos cnicas e mais louvveis, como esforo e dedicao, alm da mera oportunidade. Segundo, preciso determinar se as pequenas diferenas cerebrais marginalmente significativas entre os sexos um crtex parietal inferior 6% maior nos homens, por exemplo so de fato associadas a habilidades cognitivas marginalmente melhoradas neles ou nelas. Isto se mostra particularmente difcil. Por exemplo, por mais que procure, Elizabeth Spelke, psicloga de Harvard estudiosa do assunto, no encontra evidncias de bases biolgicas para as tais diferenas em habilidades matemticas entre os sexos. Mas digamos, hipoteticamente, que mais homens do que mulheres tenham de fato uma facilidade para habilidades matemticas associada a regies corticais especficas ligeiramente maiores. E da? Para comear, isso no informa se essas diferenas so pura decorrncia da biologia dos sexos. Mesmo que talentos inatos existam na forma de facilidades de origem gentica, sexuais ou no um receptor de glutamato mais ativo, mais sntese de dopamina , at onde se sabe, so apenas isto: facilidades. A gentica certamente pode ajudar ou atrapalhar desde o ponto de partida at o meio de campo, mas habilidades excepcionais so desenvolvidas medida que o crebro muda com a experincia. Aprenda a tocar um instrumento de corda e a representao cerebral do seu dedo mindinho esquerdo, do qual voc agora exige destreza, aumentar. Decore todas as ruas de Londres para poder ser taxista naquela cidade e seu hipocampo direito, que guarda seus mapas de navegao, crescer. Passe dois meses aprendendo malabarismo para manter trs bolinhas no ar e o crtex envolvido na ateno espacial ficar mais gordinho, com mais sinapses. Dedique vrias horas do dia a fazer contas de cabea e suas habilidades matemticas ficaro vrios desvios padro acima da mdia. Homem ou mulher, genetica e sexualmente propenso ou no, ningum se torna engenheiro, fsico, mdico
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ou pianista se no for escola e no tiver a pacincia e o suporte necessrios para perseverar e praticar horas a fio. Por tudo isso, no sero diferenas biolgicas marginalmente significativas entre os sexos que determinaro quantas mulheres entraro em Harvard, na USP, na UFRJ ou no programa de excelncia de sua preferncia. Uns poucos pontos percentuais de diferena no tamanho de regies do crebro ou em testes cognitivos no so suficientes para acabar com as aspiraes de ningum. A expectativa, por outro lado, poderosa. Vrios estudos j mostraram que homens e mulheres tm desempenhos diferentes no mesmo teste de matemtica dependendo de suas expectativas. Diga-lhes, antes de aplicar o teste, que seu objetivo apenas confirmar o desempenho dos homens superior ao das mulheres e voc encontrar de fato um melhor desempenho dos homens. Diga-lhes, ao contrrio, que o objetivo mostrar que as mulheres so pelo menos to boas em raciocnio matemtico quanto os homens e voil : o desempenho delas se torna de fato pelo menos to bom quanto o deles. Tenha expectativas positivas a seu prprio respeito e a respeito dos outros e as chances de sucesso de todos aumentam. Outras diferenas menos comentadas so mais robustas, como na estratgia de navegao espacial que eles e elas adotam, de fato relacionadas a diferenas no uso do crebro. Enquanto os homens tendem a usar coordenadas absolutas para se localizarem, como distncias e pontos cardeais, que envolvem uma parte da formao hipocampal, mulheres tendem a pr em ao uma outra parte, responsvel pelas relaes entre marcos topogrficos visuais como rvores, acidentes naturais e lojas. Por isso elas costumam ser to boas em achar a sada do shopping e eles, to ruins (contrariando a mxima evolutiva que diz que o homem primitivo precisava de melhores talentos espaciais do que as mulheres para encontrar a casa depois de sair para caar; a evoluo no contava com uma afinidade natural entre mulheres e lojas...). No se trata de um sexo ser melhor ou pior do que
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o outro em matria de navegao espacial: so apenas diferentes, com crebros e estratgias diferentes. O mais curioso, no entanto, que a mais importante, mais significativa e mais extrema diferena cerebral e comportamental entre homens e mulheres se perde na discusso: aquela que faz com que cerca de 90% dos homens prefiram as mulheres e 90% das mulheres prefiram os homens como parceiros. Esta, sim, de origem gentica, totalmente biolgica (no, a educao no faz a menor diferena, por mais que polticos, religiosos e grupos antiadoo esperneiem), e influencivel pelo ambiente hormonal somente durante o incio da gestao. Esta, sim, tem consequncias fundamentais para o destino de cada um, a comear porque determina para qual metade da populao ele ou ela voltar os seus interesses. E ainda bem que ela recproca, pois assim os 90% de cada lado encontram 90% do sexo oposto que retribuem seu interesse. E ainda assim h 10% de diversidade no interesse sexual humano. No sexo como no resto, a prpria gentica fonte de diversidade, sim mas, para o resto, apenas uma delas, ao lado de cultura, famlia e experincia acumulada pelo crebro, de modo que o ser humano existe em todas as combinaes possveis. Ainda bem: seria chato um mundo onde todos os homens, e apenas homens, fossem fsicos e engenheiros e todas as mulheres, e apenas elas, com suas reas cerebrais da linguagem ligeiramente maiores do que as deles, fossem grandes escritoras ou palestrantes. A literatura no seria a mesma sem homens como Gabriel Garca Mrquez. E a neurocincia no teria tido tantas pginas nos jornais em 2004 sem os comentrios de Larry Summers

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