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Coleccin

Novela Policial
Asesinato en Mesopotamia
Agatha Christie
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Direccin de Contenidos: Ivana Basset
Diseo de cubierta: Emil Iosipescu
Diagramacin de interiores: Mara Rodrguez Denis
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Primera edicin en espaol en versin digital
LibrosEnRed, 2006
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NDICE
Gua del lector 6
Prlogo 7
Prtico 10
Amy Leatheran se presenta 12
Habladuras 17
Llego a Hassanieh 21
Tell Yarimjah 28
La primera velada 32
El hombre de la ventana 42
Alarma nocturna 50
La historia de la seora Leidner 56
El sbado por la tarde 64
Un asunto extrao 69
Yo no crea... 74
Llega Hrcules Poirot 78
Uno de nosotros? 87
Poirot sugiere 94
Los sospechosos 101
La mancha junto al lavabo 107
Una taza de t en casa del doctor Reilly 114
Una nueva sospecha 124
La seorita Johnson, la seora Mercado y el seor Reiter 131
El seor Mercado y Richard Carey 141
David Emmott, el padre Lavigny y un descubrimiento 148
Veo visiones 158
Asesinar es una costumbre 167
Suicidio o asesinato? 171
La prxima ser yo! 178
En el principio de un viaje 184
El trmino del viaje 204
Envo 211
Acerca de la autora 213
Editorial LibrosEnRed 214
GUA DEL LECTOR
En un orden alfabtico convencional relacionamos a continuacin los prin-
cipales personajes que intervienen en esta obra.
BOSNER (Frederick): Primer esposo de la seora Leidner.
BOSNER (William): Joven hermano del anterior.
CAREY (Richard): Joven arquitecto y miembro de una expedicin arqueo-
lgica.
COLEMAN (Bill): Joven arquelogo y miembro tambin de dicha expedicin.
EMMOTT (David): Joven americano, auxiliar de la expedicin.
JOHNSON (Anne): Soltera, agregada a las citadas tareas arqueolgicas.
KELSEY (John): Comandante del ejrcito ingls.
KELSEY (Mary): Esposa del comandante Kelsey.
LAVIGNY (Padre): Fraile francs, de la orden de los Padres Blancos.
LEATHERAN (Amy): Enfermera de la seora Leidner, narradora y protago-
nista de esta novela.
LEIDNER (Eric): Arquelogo, director de la expedicin arqueolgica a
Mesopotamia.
LEIDNER (Louise): Esposa de Eric Leidner.
MAITLAND: Capitn de la polica iraqu.
MERCADO (Joseph): Otro componente de la expedicin citada.
MERCADO (Marie): Esposa de Joseph Mercado.
POIROT (Hrcules): Famoso detective, alma de esta obra.
REITER (Carl): Integrante de la expedicin arqueolgica, encargado de la
fotografa.
REILLY: Mdico cirujano, residente en un lugar cercano a Bagdad.
REILLY (Sheila): Hija del doctor Reilly.
PRLOGO
por el doctor Giles Reilly
Los hechos cuya crnica se incluye en esta narracin ocurrieron hace unos
cuatro aos. Determinadas circunstancias han hecho necesario, en mi opi-
nin, que se hiciera pblico un relato ntegro de los mismos. Han corrido por
ah rumores absurdos y ridculos diciendo que se haban suprimido pruebas
importantes para el caso y otras sandeces de este orden. Tales falsas inter-
pretaciones han aparecido, principalmente, en la prensa americana.
Por razones obvias no era aconsejable que dicho relato saliera de la pluma
de uno de los que componan aquella expedicin arqueolgica, ya que era
natural suponer que tuviera ciertos prejuicios sobre la cuestin. En conse-
cuencia, suger a la seorita Amy Leatheran que se encargara de aquel tra-
bajo, pues era la persona, a mi juicio, ms indicada para ello. Su categora
profesional era inmejorable; no se senta ligada por ningn contacto previo
con la expedicin al Irak que organiz la Universidad de Pittstow y, adems,
era una testigo observadora e inteligente. No fue tarea fcil convencer a la
seorita Leatheran.
He de confesar que persuadirla fue una de las dicultades ms arduas con
que he tropezado a lo largo de mi carrera. Y hasta cuando tuvo terminado
el trabajo demostr una curiosa resistencia a dejarme leer el manuscrito.
Descubr luego que ello era debido, en parte, a ciertas observaciones crti-
cas que haba hecho relacionadas con mi hija Sheila. Me apresur a desechar
sus temores al asegurarle que ya que los hijos se atrevan en la actualidad a
criticar abiertamente a sus padres, en letra de molde, los padres no podan
por menos que estar encantados cuando vean a sus retoos compartir el
vapuleo de la crtica ajena. Puso otra objecin, basada en una modestia ex-
trema acerca de su estilo literario. Expres el deseo de que yo cuidara de
pulirle un poco la sintaxis.
Despus no me atrev a enmendarle ni una sola expresin. El estilo de la
seorita Leatheran es vigoroso, personal y enteramente adaptado a lo que
relata. Si en algn caso llama a Poirot, Poirot a secas, y en el siguiente p-
rrafo lo trata de seor Poirot, la variacin resulta interesante y sugestiva.
Hay momentos en que, por decirlo as, recuerda sus maneras profesiona-
les, y ya se sabe que las enfermeras son defensoras acrrimas de la etique-
ta. Mas, sin embargo, en otros ratos su inters por lo que est contando es
el de un simple ser humano; se olvida entonces por completo de la coa y
de los puos almidonados.
La nica libertad que me he tomado ha sido escribir el primer captulo con
la ayuda de una carta que me facilit amablemente una amiga de la seo-
rita Leatheran. Lo hice a manera de portada; como un bosquejo algo tosco
de la personalidad de la narradora.
Dedicado a mis muchos amigos
arquelogos en Irak y Siria
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CAPTULO I
PRTICO
En el vestbulo del Hotel Tigris Palace, de Bagdad, una enfermera estaba
escribiendo una carta. Su pluma corra velozmente sobre el papel.
...Bueno; creo que esto es, en resumen, todo lo que tengo
que contarte. Coneso que no est mal viajar y ver un poco de
mundo, aunque para m no hay nada como Inglaterra. No pue-
des imaginarte la suciedad y la confusin que reina aqu en
Bagdad. No tiene nada de romntico, como pudieras suponer al
leer Las mil y una noches. Las orillas del ro son bonitas, desde
luego; pero la ciudad es horrorosa. No hay ni una tienda que
pueda considerarse como tal. El mayor Kelsey me llev a dar una
vuelta por los bazares, y no niego que son curiosos. Pero en ellos
no hay ms que cachivaches y un estruendo terrible, producido
por los repujadores de cobre, que ocasiona a cualquiera un dolor
de cabeza insoportable. Ya sabes que no me gusta usar utensilios
de cobre, a no ser que me asegure de que estn completamente
limpios. Hay que tener mucho cuidado con el cardenillo.
Ya te escribir y te dir si resulta algo denitivo del trabajo
del que me habl el doctor Reilly. Me han dicho que ese caba-
llero americano se encuentra ahora en Bagdad y tal vez venga a
verme esta tarde. Se trata de su mujer. El doctor Reilly dice que
tiene fantasas. No aadi ms, pero ya sabes lo que, por regla
general, signica eso. Espero que no sea algo grave. Como te iba
contando, el doctor Reilly no aadi nada ms, pero me mir de
una forma... bueno, ya sabes a qu me reero. El doctor Leidner
es arquelogo y est haciendo unas excavaciones en el desierto
por encargo de un museo americano.
Bueno, querida, termino aqu. Creo que lo que me has con-
tado acerca de la pequea Stubbins es corrosivo. Qu dice la
directora?
Nada ms por ahora.
Tuya siempre,
Amy Leatheran
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Meti la carta en un sobre y lo dirigi a la Hermana Curshaw, Hospital de
San Cristbal, Londres. Estaba cerrando la estilogrca cuando se le acerc
un botones.
Un caballero, el doctor Leidner, desea verla.
La enfermera Leatheran se volvi y vio ante ella a un hombre de mediana
estatura, cargado ligeramente de hombros; tena barba de color castao y
ojos de expresin dulce y cansada.
El doctor Leidner, por su parte, contempl a una mujer de unos treinta y
cinco aos, de aspecto erguido y conado. Su cara reejaba un carcter
agradable; sus ojos eran dulces y saltones, y posea una lustrosa cabellera
de color castao. Tena el aspecto, segn pens l, que justamente ha de
presentar una enfermera que deba encargarse de un caso nervioso: alegre,
robusta, perspicaz y prctica.
La enfermera Leatheran servira para el caso.
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CAPTULO II
AMY LEATHERAN SE PRESENTA
No pretendo ser escritora ni conocer los secretos de la literatura. Hago es-
to simplemente porque el doctor Reilly me lo rog, y es cosa sabida que
cuando el doctor Reilly te pide que hagas alguna cosa, no hay manera de
rehusar.
Pero, doctor le dije; no soy escritora ni entiendo nada de eso.
Tonteras replic l. Hgase la cuenta de que est redactando las
notas de un caso clnico.
No cabe duda de que tena razn.
El doctor Reilly prosigui dicindome que era necesario que se publicara un
relato llano y simple del asunto ocurrido en Tell Yarimjah.
Si lo tuviera que escribir alguno de los que intervinieron en l no conven-
cera a nadie. Diran que tena prejuicios por unos o por otros.
Y aquello, por cierto, tambin era verdad. Aunque yo estuve all, poda
considerarme como una extraa a la cuestin planteada.
Y por qu no lo escribe usted mismo, doctor? pregunt.
No estaba presente cuando sucedi y usted s. Adems aadi dando
un suspiro, mi hija no me dejara.
La forma en que se dejaba dominar por aquella chiquilla era algo verdade-
ramente vergonzoso. Estaba a punto de decrselo as, cuando vi una expre-
sin maliciosa en sus ojos. Eso es lo malo del doctor Reilly. Nunca se sabe
si est bromeando o qu. Siempre dice las cosas con el mismo tono lento y
melanclico; pero la mitad de las veces se nota en sus palabras cierta iro-
na.
Bueno dije sin mucha conanza. Supongo que podr llevarlo a ca-
bo.
Claro que podr.
Lo que no s es cmo empezar.
Para eso existen buenos precedentes. Empiece por el principio y siga ade-
lante hasta el nal.
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Ni siquiera s con seguridad dnde y cmo empez repliqu.
Crame, enfermera, la dicultad de empezar no va a ser nada compa-
rada con la de saber cundo terminar. Al menos eso es lo que me sucede
cuando tengo que pronunciar una conferencia. Alguien tiene que tirarme
del faldn del frac para hacerme descender a la fuerza de la tribuna.
Est usted bromeando, doctor?
No puedo hablarle ms en serio. Y bien, qu me dice?
Otra cosa me preocupaba. Despus de vacilar unos momentos, dije:
Ver usted, doctor. Temo que algunas veces... mis comentarios sean dema-
siado personales.
Pero, por Dios, mujer! Cuanto ms personales sean, mucho mejor! Es
una historia sobre seres humanos, no sobre maniques. Personalice, mues-
tre sus preferencias, sea chismosa, lo que usted guste! Escrbalo a su mane-
ra. Siempre estaremos a tiempo de eliminar los pasajes difamatorios antes
de publicarlo. Adelante. Es usted una mujer sensata y estoy seguro de que
nos proporcionar un relato el del asunto.
As qued la cosa, y le promet que me esmerara en hacerlo.
Supongo que deber decir algo acerca de m. Tengo treinta y dos aos,
y me llamo Amy Leatheran. Realic mi aprendizaje en el hospital de San
Cristbal y luego hice dos aos de prcticas como comadrona. Trabaj tam-
bin particularmente y estuve cuatro aos en la Casa de Maternidad de la
seorita Bendix, en Devonshire Place. Fui a Irak acompaando a una seora
llamada Kelsey. Cuid de ella cuando naci su hija.
Deba trasladarme a Bagdad con su marido y ya tena contratada a una ni-
era que serva desde haca dos aos a unos amigos que residan en aquella
ciudad. Los hijos de dichos amigos regresaban a Inglaterra para estudiar y
la niera haba convenido con la seora Kelsey que entrara a su servicio
cuando los chicos se marcharan. La seora Kelsey estaba algo delicada y le
preocupaba hacer el viaje con una nia de tan corta edad. As es que su
marido arregl el asunto para que yo la acompaara y cuidara de ella y de
la nia. Me pagaran el viaje de vuelta, caso de que no encontrara a nadie
que necesitara los servicios de una enfermera para hacer el viaje de retorno
a Inglaterra.
No creo que sea necesario describir a los Kelsey. La pequea era una precio-
sidad de criatura y la seora tena un carcter muy agradable, aunque era
de las que se inquietan por todo. Disfrut mucho durante el viaje. Nunca
haba hecho una travesa tan larga por mar.
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El doctor Reilly vena en el mismo barco. Era un hombre de cabellos negros
y cara estirada, que deca las cosas ms divertidas con una voz baja y lgu-
bre. Creo que le gustaba tomarme el pelo y tena la costumbre de contarme
cosas absurdas para ver si me las tragaba. Tena un destino de cirujano en
un lugar llamado Hassanieh a un da y medio de viaje desde Bagdad.
Haca cerca de una semana que me encontraba en dicha ciudad, cuando lo
encontr y me pregunt si dejaba ya a los Kelsey. Le repliqu que era curio-
so que me dijera aquello, pues se daba el caso de que lo hijos de los Wright,
los amigos de los Kelsey a que antes me refer, volvan a Inglaterra antes de
la fecha prevista y su niera quedaba libre.
Me confes entonces que se haba enterado de la marcha de los Wright, y
que por eso me lo haba preguntado.
En resumen, enfermera, posiblemente le pueda ofrecer un empleo.
Algn caso?
Torci el gesto como si considerara la pregunta.
No puedo calicarlo as. Slo se trata de una seora que tiene...
digamos...fantasas.
Oh! exclam.
Por lo general, una sabe perfectamente qu signica tal cosa... bebida o
drogas.
El doctor Reilly no fue ms all en sus explicaciones.
S dijo. Se trata de la seora Leidner. Es la esposa de un americano, o
mejor dicho, de un suecoamericano que dirige unas grandes excavaciones
por cuenta de una universidad de su pas.
Y me explic que la expedicin estaba excavando en el lugar que haba
ocupado una gran ciudad asiria; algo as como Nnive. La casa en que vivan
los que componan la expedicin no estaba en realidad muy lejos de Hass-
anieh, pero se hallaba en un descampado y al doctor Leidner haca tiempo
que le preocupaba la salud de su esposa.
No es muy explcito acerca de ello, pero parece que la seora tiene repe-
tidos accesos de terror nervioso.
Se queda sola con los indgenas durante todo el da? pregunt.
No. Los de la expedicin son muchos. Siete u ocho. No creo que se quede
nunca sola en la casa. Pero, por lo visto, no hay duda de que ella se est
agotando y de que ha llegado a un extrao estado de nimo. Leidner lleva
sobre s toda responsabilidad del trabajo y, adems, como est muy ena-
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morado de su mujer, le preocupa el estado en que ella se encuentra. Opina
que estara mucho ms tranquilo si supiera que una persona responsable y
con experiencia est a su cuidado.
Y qu dice la propia seora Leidner?
El doctor Reilly contest con acento grave.
La seora Leidner es una persona encantadora. Raramente persiste en
una opinin durante ms de dos das consecutivos. Pero, en trminos gene-
rales, no le desagrada la idea de su marido. Es una mujer extraa. Es afec-
tada en extremo y, segn creo, una mentirosa empedernida; pero Leidner
parece estar convencido de que alguna cosa la ha asustado terriblemente.
Qu le cont ella, doctor?
No fue ella quien vino a verme. No le agrado... por varias razones. Fue
Leidner quien me propuso el plan. Bien, enfermera, qu le parece la idea?
Ver algo del pas antes de volver al suyo. Continuarn las excavaciones du-
rante otros dos meses. Y es un trabajo interesante.
Despus de unos instantes de vacilacin, durante los cuales le di vueltas al
asunto, contest:
Bueno. Creo que puedo probar.
Esplndido dijo el doctor Reilly, levantndose. Leidner est ahora en
Bagdad. Le dir que venga y vea de arreglar el asunto con usted.
El doctor Leidner vino al hotel aquella misma tarde. Era un hombre de
mediana edad, de ademanes nerviosos y vacilantes. Se apreciaba en l un
fondo benvolo, amable y un tanto desvalido. Por lo que dijo, pareca estar
muy enamorado de su esposa; pero fue muy poco concreto acerca de lo
que le pasaba.
Ver usted dijo, manosendose la barba en una forma que, segn pu-
de ver ms tarde, era caracterstica en l. Mi esposa se encuentra presa
de una gran excitacin nerviosa. Estoy... muy preocupado por ella.
Disfruta de buena salud fsica? pregunt.
S, s. Eso creo. Yo dira que su estado fsico no tiene nada que ver con la
cuestin. Pero... bueno... se imagina cosas.
Qu clase de cosas?
Pero l eludi este punto, murmurando perplejo:
Se agota por cosas sin importancia. En realidad, no encuentro fundamen-
to alguno por sus temores.
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Temores de qu, doctor Leidner?
Pues... tan slo terror nervioso respondi.
Apuesto diez contra uno a que se trata de drogas, pens. Y l no se ha dado
cuenta todava. A muchos hombres se les pasa por alto una cosa as; y slo
se limitan a preguntarse las causas de que sus esposas estn tan excitadas y
tengan tan extraordinarios cambios de humor.
Le pregunt si la seora Leidner aprobaba la idea de mis servicios.
Su cara se ilumin.
S. Me sorprendi mucho y al propio tiempo me alegr. Dijo que era una
buena idea y que se sentira mucho ms segura.
La palabra me choc. Segura. Una palabra extraa para usarla en aquella
ocasin. Empec a gurarme que el caso de la seora Leidner era asunto
apropiado para un alienista. El hombre prosigui, con una especie de an-
helo juvenil.
Estoy seguro de que usted se llevar muy bien con ella. Es una mujer ver-
daderamente encantadora sonri. Cree que usted le animar muchsi-
mo y lo mismo he pensado yo al verla. Tiene usted el aspecto, si me permite
decirlo as, de tener una salud esplndida y un gran sentido comn. Estoy
seguro de que es la persona apropiada para Louise.
Bien; podemos probar, doctor Leidner repliqu yo alegremente. Es-
pero poder ser til a su seora. Tal vez los rabes y la gente de color la
ponen nerviosa?
No, nada de eso sacudi la cabeza, como si la idea le divirtiera. A mi
mujer le gustan mucho los rabes; sabe apreciar su sencillez y su sentido del
humor. sta es la segunda vez que viene conmigo, pues hace menos de dos
aos que nos casamos, y habla ya bastante bien el rabe.
Guard silencio durante unos momentos y luego hice un nuevo intento.
Y no puede usted decirme qu es lo que asusta a su esposa, doctor Lei-
dner? pregunt.
El hombre vacil y despus respondi lentamente:
Espero... creo... que se lo dir ella misma.
Y eso fue todo lo que pude conseguir de l.
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CAPTULO III
HABLADURAS
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N. del T.: Nombre que se da en Inglaterra y Estados Unidos a todo extranjero de piel
morena.
Se convino en que yo ira a Tell Yarimjah a la semana siguiente.
La seora Kelsey estaba acomodndose en su nueva casa de Alwiyah, y me
alegr de poder ayudarla en algo. Durante aquellos das tuve ocasin de
or una o dos alusiones a la expedicin de Leidner. Un amigo de la seora
Kelsey, un joven militar, frunci los labios sorprendido y exclam:
La adorable Louise! As que sa es la ltima de las suyas! se volvi
hacia m. Es el apodo que le hemos puesto, enfermera. Siempre se la ha
conocido como la adorable Louise.
Tan guapa es, entonces? pregunt.
Eso es valorarla segn su propia estimacin. Ella cree que lo es!
No seas vengativo, John intervino la seora Kelsey. Ya sabes que no
es ella sola la que piensa as. Mucha gente ha sucumbido a sus encantos.
Tal vez tengas razn. Sus dientes son un poco largos, pero es atrayente a
su manera.
A ti tambin te hace ir de cabeza coment la seora Kelsey, riendo. El
militar se sonroj y admiti, algo avergonzado:
Bueno, hay algo en ella que atrae. Leidner venera hasta el suelo que ella
pisa... y el resto de la expedicin tiene que venerarlo tambin. Es una cosa
que se espera de ellos.
Cuntos son en total? pregunt.
Muchos y de todas clases y nacionalidades, enfermera replic el joven
alegremente. Un arquitecto ingls, un cura francs, de Cartago, que
es el que trabaja con las inscripciones, las tablillas y cosas parecidas, ya
sabe. Luego est la seorita Johnson. Tambin es inglesa y una especie
de remendona de todos los cachivaches que desentierran. Un hombrecillo
regordete que hace las fotografas... es americano. Y los Mercado. Slo
Dios sabe de qu nacionalidad son... dagos
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de alguna especie! Ella es
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muy joven y de aspecto solapado. Y de qu forma odia a la adorable
Louise! Despus tenemos a un par de jvenes que completan el grupo.
Forman una coleccin bastante rara, pero agradable en su conjunto... no
le parece, Pennyman?
Se dirigi a un hombre de bastante edad, que estaba sentado, mientras
haca dar vueltas con aire distrado a unas gafas de pinza.
El interpelado pareci sobresaltarse y levant la mirada.
S... s... muy agradables. Es decir, considerndolos individualmente. Des-
de luego, Mercado parece un pjaro bastante raro...
Qu barba tan extraa! coment la seora Kelsey. Es una de esas
barbas ccidas, tan raras... tan singulares... El mayor Pennyman prosigui,
sin darse cuenta, al parecer, de la interrupcin:
Los dos jvenes son agradables. El americano es ms bien reservado y el
ingls habla en demasa. Es curioso, pues por lo general suele ser al con-
trario. El propio Leidner es un hombre modesto y nada engredo. S, indi-
vidualmente son gente agradable. Pero de cualquier forma, y tal vez sean
imaginaciones mas, la ltima vez que fui a verlos me dio la impresin de
que algo no iba bien entre ellos. No s qu fue exactamente... pero nadie
pareca ser el mismo. Se notaba cierta tensin en la atmsfera. Lo explicar
mejor diciendo que se pasaban la mantequilla de unos a otros con dema-
siada cortesa. Sonrojndome ligeramente, pues no me gusta sacar a relucir
mis propias opiniones, dije:
Cuando la gente se ve obligada a convivir por fuerza durante mucho
tiempo, siempre se resienten los nervios de todos. Lo s por mi experiencia
en el hospital.
Es verdad dijo el mayor Kelsey. Pero la temporada acaba justamente
de empezar y todava no ha habido tiempo para que se produzca una cosa
as.
El ambiente de una expedicin se parece, aunque en pequeo, al que rei-
na entre nosotros aqu opin el mayor Pennyman. Se forman bandos y
salen a relucir rivalidades y envidias.
Parece como si este ao hubiera llegado gente nueva dijo el mayor
Kelsey.
Veamos el joven militar empez a contar con los dedos. Coleman y
Reiter son nuevos. Emmott vino el ao pasado y los Mercado tambin. El
padre Lavigny, asimismo, es la primera vez que viene. Sustituye al doctor
Byrd, que este ao est enfermo. Carey, desde luego, es de los veteranos.
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Ha venido desde que empez la excavacin, hace cinco aos. La seorita
Johnson es casi tan veterana como Carey.
Siempre pens que se llevaban todos muy bien en Tell Yarimjah obser-
v el mayor Kelsey. Pareca una familia bien avenida, lo cual es realmente
sorprendente si se tiene en cuenta la aqueza de la naturaleza humana.
Estoy seguro de que la enfermera Leatheran coincide conmigo.
Pues... es posible que tenga razn. En el hospital he presenciado peleas cuyo
motivo no ha podido ser cosa ms nimia que una disputa sobre una tetera.
Eso es. Uno tiende a ser mezquino en cualquier comunidad donde haya
un contacto muy directo entre sus componentes observ el mayor Pen-
nyman. Pero de todas formas, creo que debe de haber algo ms en este
caso. Leidner es un hombre apacible y modesto, con un destacado sentido
diplomtico. Siempre se preocup de que los de la expedicin estuvieran
contentos y se llevaran bien unos con otros. Y, sin embargo, el otro da not
aquella sensacin de tirantez. La seora Kelsey ri.
Y no se da usted cuenta de la explicacin? Pero si salta a la vista...
Qu quiere decir?
La seora Leidner, desde luego!
Vamos, Mary dijo su marido. Es una mujer encantadora, de las que
no se pelean con nadie.
Yo no digo que se pelee. Ella es la causa de las peleas.
De qu forma? Por qu tiene que serlo?
Por qu? Pues porque est aburrida. Ella no es arquelogo, sino la mu-
jer de uno de ellos. Como le est vedada toda emocin, se preocupa ella
misma de tramar su propio drama. Se divierte haciendo que los dems se
enfrenten entre ellos.
Mary, t no sabes absolutamente nada. Te lo ests imaginando.
Claro que me lo imagino! Pero vers cmo tengo razn. La adorable
Louise no se parece en nada a Monna Lisa. Tal vez no quiera causar perjui-
cios, pero prueba a ver qu pasar.
Le es el a Leidner.
No digo lo contrario. Ni estoy sugiriendo que existan intrigas vulgares.
Pero esa mujer es una allumeuse.
Hay que ver con qu dulzura se calican las mujeres entre s coment
el mayor Kelsey.
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Ya s. Nos araamos como si furamos gatos. Eso es lo que decs voso-
tros, los hombres. Pero nosotras no solemos equivocarnos acerca de nues-
tro sexo.
Al n y al cabo dijo pensativamente el mayor Pennyman , aunque
suponiendo que sean verdad todas las poco caritativas conjeturas de la se-
ora Kelsey, no creo que puedan explicar por completo aquella curiosa sen-
sacin de tirantez... aquella tensin parecida a la que se experimenta antes
de una tormenta. Tuve la impresin de que la tempestad iba a estallar de
un momento a otro.
No asuste a la enfermera dijo la seora Kelsey. Tiene que ir all den-
tro de tres das y es usted capaz de hacerla desistir.
No se alarme. No me asusta asever, riendo.
Pero a pesar de ello, pens mucho tiempo en lo que se haba dicho en
aquella ocasin. Me acord de la forma tan peculiar que el doctor Leidner
haba empleado para pronunciar la palabra segura. Era el temor secreto
de su esposa, tal vez desconocido, lo que haca reaccionar al resto de sus
compaeros? O era la propia tensin o quiz la causa desconocida de ella
la que reaccionaba sobre los nervios de la seora Leidner?
Busqu en un diccionario el signicado de la palabra allumeuse que ha-
ba usado la seora Kelsey, pero no logr entender su sentido.
Bueno pens. Esperaremos a ver qu pasa.
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CAPTULO IV
LLEGO A HASSANIEH
Tres das despus sal de Bagdad. Sent dejar a la seora Kelsey y a la
pequea, que era un encanto y creca esplndidamente, ganando cada
semana el nmero requerido de gramos. El mayor Kelsey me acompa
a la estacin para despedirme. Llegara a Kirkuk a la maana siguiente
y all saldra alguien a esperarme. Dorm muy mal. Nunca duermo bien
cuando viajo en tren y aquella noche so mucho. No obstante, a la ma-
ana siguiente, cuando mir por la ventanilla vi que haba amanecido un
da esplndido. Me sent interesada y curiosa acerca de la gente que iba
a conocer.
Cuando baj al andn me detuve indecisa, mirando a mi alrededor. Enton-
ces vi a un joven que se diriga hacia m. Tena una cara redonda y sonro-
sada. He de confesar que en mi vida haba visto a alguien que se pareciera
ms a uno de los jvenes personajes que crea el seor P. G. Wodehouse en
sus libros.
Hola, hola, hola! dijo. Es usted la enfermera Leatheran? Bueno,
quiero decir que debe ser usted... ya me doy cuenta. Ja, ja, ja! Me llamo
Coleman. El doctor Leidner me envi a esperarla. Qu tal se siente? Vaya
viajecito! Eh? Si conocer yo estos trenes! Bien, ya est aqu... ha desayu-
nado? Es ste su equipaje? Muy modesto, no le parece? La seora Leidner
tiene cuatro maletas y un bal, sin contar una sombrerera, un almohadn
de piel y otras muchas cosas. Estoy hablando demasiado? Venga.
A la salida de la estacin nos esperaba lo que, segn me enter despus,
se llamaba rubia. Sus caractersticas participaban un poco de las de una
furgoneta, un camin y un coche de turismo. El seor Coleman me ayud a
subir, explicndome que ira mejor en el asiento delantero, junto al conduc-
tor, donde acusara menos el traqueteo. Traqueteo! Qued maravillada
de que aquel armatoste no se deshiciera en mil pedazos! All no haba nada
que se pareciera a una carretera; slo una especie de vereda llena de surcos
y baches. Vaya con el glorioso este! Cuando me acord de las esplndi-
das pistas de Inglaterra, sent que me invada la nostalgia.
El seor Coleman se inclin hacia m desde el asiento que ocupaba, detrs
del mo, y me grit junto a la oreja: El camino est en muy buenas con-
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diciones! aull justamente despus de que habamos sido lanzados de
nuestros asientos, hasta tocar el techo con la cabeza. Y pareca estar ha-
blando en serio.
Esto es muy bueno... estimula el hgado dijo. Usted debe saberlo,
enfermera.
Un hgado estimulado va a servirme de poco si me abre la cabeza ob-
serv acervamente.
Tena que haber venido aqu despus de una buena lluvia! Los patinazos
son soberbios. La mayor parte del tiempo, el coche va de travs.
A esto no respond.
Al cabo de un rato tuvimos que cruzar un ro, lo que hicimos en el transbor-
dador ms estrambtico que darse pueda. El que logrramos pasar me pa-
reci un milagro, pero los dems, por lo visto, consideraron aquello como
la cosa ms natural del mundo.
Nos cost casi cuatro horas llegar a Hassanieh. Con gran sorpresa por mi
parte, vi que era una ciudad de amplias proporciones. Desde el otro lado
del ro, antes de llegar a ella, presentaba un bonito aspecto; blanco y como
arrancada de las pginas de un libro de cuentos, con sus altos minaretes
destacndose contra el cielo. No obstante, cuando se cruzaba el puente y
se entraba en ella, la cosa variaba, el olor era desagradable; todo estaba
desvencijado, ruinoso y el lodo y la porquera reinaban por doquier.
El seor Coleman me llev a casa del doctor Reilly, donde, segn me dijo,
me esperaban para comer.
El doctor Reilly estuvo tan amable como de costumbre. Su casa tena un
aspecto atractivo; dispona de un cuarto de aseo y todo estaba limpio y re-
luciente. Tom un bao delicioso y cuando me puse de nuevo el uniforme y
baj a comer, me sent mucho mejor.
El almuerzo estaba servido. Entramos en el comedor, mientras el mdico
excusaba la ausencia de su hija, que segn dijo, siempre llegaba tarde. Aca-
bbamos de tomar un plato muy bueno de huevos en salsa, cuando entr
la joven y el doctor Reilly me la present:
Enfermera, sta es mi hija Sheila.
Me estrech la mano y me dijo que esperaba hubiera tenido un feliz viaje.
Luego se quit el sombrero, hizo una fra inclinacin de cabeza al seor
Coleman y tom asiento.
Bueno, Bill, cmo van las cosas? pregunt.
Asesinato en Mesopotamia
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El joven empez a hablarle acerca de una reunin que deba celebrarse en
el club, y yo, entretanto, me dediqu a estudiarla.
No puedo decir que me gustara mucho. Su forma de pensar, tan fra, no me
complaca. Una muchacha impulsiva y de buena presencia. Tena el cabello
negro y los ojos azules; una cara plida y la consabida boca pintada. Su
sarcstica forma de hablar casi lleg a molestarme. En cierta ocasin tuve
a mi cargo una gran aprendiza como ella; una chica que trabajaba bien, lo
admito, pero cuyas maneras tenan la virtud de encolerizarme.
Me pareci que el seor Coleman estaba algo chalado por ella. Tartamu-
deaba al hablar y su conversacin se volvi un poco ms necia que de cos-
tumbre, si es que ello era posible. Me dio la impresin de ser un perrazo
atontado, que mova la cola y trataba de hacerse el gracioso.
Despus del almuerzo el doctor Reilly se fue al hospital. El seor Coleman
tena que hacer algunas cosas en la ciudad y la seorita Reilly me pregunt
si me gustara dar una vuelta o prefera quedarme en casa. El seor Cole-
man, me dijo, volvera a buscarme dentro de una hora.
Hay algo que ver por aqu? inquir.
Algunos rincones pintorescos contest la seorita Reilly. Pero no s
si le gustarn. Estn llenos de suciedad.
Por n me llev al club, que no estaba del todo mal. Daba vista al ro y all
encontr varios peridicos y revistas.
Cuando regresamos a casa no haba llegado todava el seor Coleman. Nos
sentamos y charlamos un rato. No fue cosa agradable.
La joven me pregunt si conoca yo a la seora Leidner. No. Slo conozco
a su marido contest.
Oh! Me agradara saber qu opinar de ella.
No repliqu a este comentario. Y ella prosigui:
Me gusta mucho el doctor Leidner. Todos le quieren.
Eso es lo mismo que decir, pens para mi capote, que no te gusta su mujer.
Segu sin replicar y al poco rato me pregunt sbitamente:
Qu le pasa a la seora Leidner? Se lo ha dicho su marido?
No estaba dispuesta a cotillear sobre una paciente antes de haberla cono-
cido; as es que contest evasivamente:
Tengo entendido que est un poco deprimida y necesita de alguien que
la cuide. La joven ri. Fue una risa desagradable y dura.
Agatha Christie
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Por Dios! dijo. Es que no tiene bastante con nueve personas para
cuidarla?
Supongo que todos tendrn algo que hacer repliqu.
Algo que hacer? Claro que lo tienen. Cuidar a Louise antes que nada... y
ya se encarga ella de que sea as si se lo ha propuesto.
No te gusta lo ms mnimo, dije para m.
De todas formas sigui la muchacha no comprendo para qu ne-
cesita una enfermera profesional. Yo hubiera credo que una acionada
cuadrara mejor con sus mtodos; pero no alguien que le meta un term-
metro en la boca, le tome el pulso y reduzca todas las fantasas a hechos
concretos.
He de reconocer que en aquel momento sent curiosidad.
Cree usted que en realidad no le pasa nada? pregunt.
Claro que no le pasa nada! Esa mujer es ms fuerte que un toro: La
pobrecita Louise no ha dormido. Tiene ojeras. Naturalmente... se las ha
pintado con un lpiz!
Cualquier cosa que llame la atencin, que atraiga a todos a su alrededor
para que la mimen.
Algo haba de verdad en todo aquello, desde luego. Yo haba visto
casos, y como yo cualquier enfermera, de hipocondracos cuya delicia
era tener en constante movimiento a toda la familia. Y si un mdico
o una enfermera les dice: A usted no le pasa nada, en primer lugar
no le creen, y luego demuestran una indignacin tan genuina como la
verdadera.
Era muy posible que la seora Leidner fuera uno de estos casos. El marido,
como es natural, sera el primer engaado. Los maridos, segn he compro-
bado, son unos crdulos cuando se trata de enfermedades. Pero de todas
formas aquello no cuadraba con lo que yo haba visto antes. No coincida,
por ejemplo, con la palabra segura.
Era curiosa la impresin que aquella palabra me haba producido.
Reexionando sobre ello, pregunt:
Es nerviosa la seora Leidner? Le ataca los nervios, por ejemplo, el vivir
alejada de todo?
Y de qu tiene que ponerse nerviosa all? Cielo santo, si son diez! Y
adems tienen guardias, por las antigedades que van acumulando. No, no
est nerviosa... al menos...
Asesinato en Mesopotamia
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Pareci que le asaltaba una idea y se detuvo. Al cabo de un momento pro-
sigui lentamente.
Es extrao que diga usted eso.
Por qu?
El teniente de aviacin Jarvis y yo fuimos hasta all el otro da. Era por
la maana y muchos de ellos estaban en las excavaciones. La seora Lei-
dner estaba escribiendo una carta y no nos oy llegar. El criado que de
costumbre nos acompaaba hasta el interior de la casa no se vea por
all, y mi acompaante y yo nos dirigimos hacia el porche. Al parecer, ella
vio la sombra del teniente Jarvis reejada en la pared y lanz un grito.
Despus se excus. Pens que se trataba de un desconocido. Fue algo ra-
ro, pues aunque hubiera sido un desconocido, qu necesidad haba de
asustarse?
Yo asent pensativamente.
La seorita Reilly call y luego habl de pronto.
Yo no s qu es lo que les pasa este ao. Estn todos fuera de s. La se-
orita Johnson anda por ah tan malhumorada que ni siquiera abre la boca
para hablar. David tampoco habla si puede evitarlo. Bill, desde luego, no
para ni un momento, pero su incesante parloteo parece agravar la situa-
cin de los otros. Carey tiene el aspecto del que espera algo que estalle de
repente. Y todos se vigilan unos a otros como si... como si... Oh!, no lo s,
pero es extrao.
Es curioso, pens, que dos personas tan diferentes como la seorita Reilly y
el mayor Pennyman hayan coincidido en la misma idea.
En aquel momento entr con gran apresuramiento el seor Coleman.
Apresuramiento es poco, que digamos. Si hubiera llevado la lengua col-
gando y de pronto le hubiera salido una cola y la hubiera movido, no me
hubiera sorprendido.
Hola, hola! dijo. El mejor comprador del mundo... se soy yo. Le
has mostrado a la enfermera todas las bellezas de la ciudad?
No se impresion lo ms mnimo contest con sequedad la seorita
Reilly.
No se le puede censurar por ello opin el seor Coleman, con entusias-
mo. No he visto sitio ms triste y ruinoso!
No te gustan mucho las cosas pintorescas ni antiguas, verdad, Bill? No
comprendo cmo has llegado a ser arquelogo.
Agatha Christie
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No me eches a m la culpa. chasela a mi tutor. Es un erudito profesor; un
ratn de biblioteca con zapatillas. Le resulta algo pesado el tener un pupilo
como yo.
Creo que has sido un estpido al permitir que te metieran a la fuerza en
una profesin que no te gusta.
A la fuerza no, Sheila. A la fuerza, no. El viejo me pregunt si tena pre-
ferencia por alguna profesin. Yo le dije que no, y entonces l me agreg
a esta expedicin.
Y no tienes idea de qu es lo que te gustara hacer? Debes tener alguna!
Claro que la tengo. Mi ideal sera no hacer nada. Lo que me gustara es te-
ner mucho dinero y dedicarme a las carreras de caballos y de automviles.
Eres absurdo! exclam la seorita Reilly. Pareca estar enfadada.
Ya s que en eso no hay ni que pensar aadi el seor Coleman con
tono alegre. Por lo tanto, si tengo que hacer algo, no me importa lo que
sea con tal de no estar todo el da encerrado en un despacho. Resulta agra-
dable ver un poco de mundo. As es que aqu me vine.
Y habr que ver lo muy til que sers a la expedicin!
En eso te equivocas. Puedo estarme en las excavaciones y gritar YAllah
como podra hacerlo otro. Y tampoco soy tan malo dibujando. Imitar la
escritura de los dems era una de mis especialidades en el colegio. Hubiera
sido un falsicador de primer orden. Todava puedo dedicarme a ello. Si
algn da mi Rolls Royce te salpica de barro mientras esperas el autobs,
sabrs que me he dedicado a la delincuencia.
No crees que sera hora de que te fueras, en lugar de hablar tanto?
pregunt framente la seorita Reilly.
Somos muy hospitalarios, verdad, seorita enfermera?
Estoy segura de que la enfermera Leatheran tendr ganas de llegar ya a
su destino.
T siempre ests segura de todo replic el seor Coleman haciendo
una mueca.
En realidad, era bastante cierto.
Tal vez sera preferible que nos furamos, seor Coleman.
Tiene usted razn, enfermera.
Le estrech la mano a la seorita Reilly, al tiempo que le daba las gracias
por todo y nos marchamos.
Asesinato en Mesopotamia
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Sheila es una chica muy atractiva coment el seor Coleman. Aun-
que nunca le permite a uno conanzas.
Salimos de la ciudad y emprendimos el camino por una especie de vereda
bordeada de verdes campos llenos de mies. Como era costumbre en aquel
pas, no faltaban los baches. Despus de media hora de viaje, el seor Co-
leman me indic un montculo bastante elevado, situado a la orilla del ro,
frente a nosotros.
Tell Yarimjah anunci.
Distingu unos puntitos negros que se movan como si fueran hormigas.
Mientras los contemplaba vi cmo empezaron a correr todos juntos, des-
cendiendo por una de las laderas del montculo.
Es la hora de dejar el trabajo coment el seor Coleman. Se da por
terminada la tarea diaria una hora antes de ponerse el sol.
La casa que ocupaba la expedicin estaba un poco alejada del ro.
El conductor dio vuelta a una esquina, hizo pasar el coche por un portaln
y luego par en mitad de un patio.
El edicio estaba construido a su alrededor. En principio consista solamente en
la parte que formaba el lado sur del patio, adems de unas edicaciones sin im-
portancia hacia el este. La expedicin construy luego los otros dos lados. Como
el plano de la casa reviste especial inters, incluyo un croquis del mismo.
Todas las habitaciones daban al patio interior, as como la mayor parte de
las ventanas. La excepcin la constitua el primitivo edicio de la parte sur,
cuyas ventanas daban al campo. Estas ventanas, sin embargo, estaban pro-
tegidas por rejas.
Del rincn sudoeste del patio arrancaba una escalera que conduca a la azo-
tea, situada sobre todo el cuerpo del edicio sur, el cual era un poco ms
alto que las otras tres alas.
El seor Coleman me condujo, dando la vuelta, hasta un gran porche que
ocupaba el centro de la parte sur.
Empuj una puerta situada en el lado derecho y entramos en una habita-
cin, donde varias personas estaban sentadas alrededor de una mesa to-
mando t.
Hola, hola! exclam el seor Coleman. Aqu est el caballero andante.
La seora que ocupaba la cabecera de la mesa se levant y vino hacia m
para saludarme.
Entonces vi por primera vez a Louise Leidner.
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CAPTULO V
TELL YARIMJAH
No tengo inconveniente en admitir que mi primera impresin al ver a la
seora Leidner fue de franca sorpresa. Cuando se oye hablar mucho de
una persona, cada cual forma en su mente la imagen que le sugieren los
comentarios. Yo estaba rmemente convencida de que la seora Leidner
era una mujer ttrica y malhumorada. De las que siempre tienen los nervios
de punta. Y adems esperaba que fuera, hablando con franqueza, un poco
vulgar. Pero no era, ni por asomo, lo que yo me haba gurado. En primer
lugar, era rubia. No era sueca, como su marido, pero por su aspecto poda
muy bien haber pasado por tal. Sus cabellos tenan ese color rubio escan-
dinavo que tan raras veces se encuentra. No era joven. Calcul que tendra
entre treinta y cuarenta aos. El aspecto de su cara era algo macilento, y
unas canas se distinguan entre sus rubios cabellos. Sus ojos, por otra parte,
eran muy hermosos.
Hasta entonces no me haba topado con ningunos ojos como aqullos, cuyo
color pudiera describirse como violeta. La seora Leidner era delgada y de
aspecto delicado.
Si dijera que tena un aire de intenso cansancio y, al mismo tiempo, de
gran viveza, parecera que digo una tontera, pero tal fue la impresin
que me caus. Me di cuenta, tambin, de que era toda una seora. Y esto
signica algo, aun en estos tiempos. Me tendi la mano y me sonri. Su
voz tena un tono bajo y suave, y hablaba con un ligero acento america-
no.
Me alegro de que haya venido, enfermera. Quiere tomar el t, o pree-
re usted que vayamos a ver su habitacin primero?
Le dije que tomara el t y ella me present a los dems.
sta es la seorita Johnson... y el seor Reiter. La seora Mercado. El se-
or Emmott. El padre Lavigny. Mi marido vendr dentro de poco. Sintese
entre el padre Lavigny y la seorita Johnson.
Hice lo que me indic y la seorita Johnson empez a hablar, preguntn-
dome acerca de mi viaje. Le faltaba poco para cumplir los cincuenta, segn
juzgu, y tena un aspecto algo masculino, a lo que contribua un cabello
grisceo, peinado muy corto.
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La cara, fea y arrugada, con una cmica nariz respingona que tena la cos-
tumbre de restregarse furiosamente cuando algo le preocupaba o extraa-
ba. Llevaba una falda y chaqueta de tweed, de hechura ms bien masculina.
Al poco rato me cont que era oriunda de Yorkshire.
Encontr al padre Lavigny un tanto sorprendente. Era un hombre de alta
estatura, con una gran barba negra. Usaba gafas de pinza. Le o decir a la
seora Kelsey que haba all un fraile francs, y entonces me di cuenta de
que el padre Lavigny usaba un hbito monacal de color blanco. Qued algo
admirada, pues siempre haba credo que los frailes se enclaustraban en los
conventos y no volvan a salir de ellos.
La seora Leidner le habl casi siempre en francs, pero l se dirigi a m
en un ingls muy correcto. Advert que tena unos ojos penetrantes y ob-
servadores, que se iban jando detenidamente en la cara de cada uno de
los congregados.
Frente a m estaban los otros tres. El seor Reiter era un joven rubio y ro-
llizo, y usaba gafas. Tena el pelo largo y ondulado. Sus ojos azules eran
redondos como platos. Pens que deba haber sido un lindo beb en otros
tiempos, pero entonces no le quedaba nada que valiera la pena de verse.
En realidad, tena cierto aspecto de lechoncillo. El otro joven llevaba el pelo
cortado al rape. Tena la cara estirada, ms bien cmica, y al rer mostraba
unos dientes perfectos, lo que le haca muy atrayente.
Hablaba muy poco; se limitaba a mover la cabeza cuando le dirigan la
palabra, o contestaba con monoslabos. Era americano, como el seor Rei-
ter. La tercera persona era la seora Mercado, a quien no pude observar
a mi gusto, pues cuando diriga la vista hacia ella siempre la encontraba
mirndome con una especie de atencin que me resultaba un tanto des-
concertante, por no decir otra cosa. Dada la manera con que me observa-
ba, poda asegurarse que una enfermera era un bicho raro. Qu falta de
educacin! Era muy joven, pues no pasara de los veinticinco; morena y
de aspecto escurridizo, si se me permite decirlo as. En cierto modo tena
buena presencia, aunque, como dira mi madre, no poda ocultar su vulga-
ridad. Llevaba un jubn de color vivo que haca juego con el tono de sus
uas. Era delgada de cara y en ella se vea una expresin anhelante, que
haca recordar la de un pjaro. Tena los ojos grandes y los labios apretados
en un rictus malicioso.
El t estaba muy bien hecho. Una mezcla fuerte y agradable, nada parecida
a la infusin suave que tomaba siempre la seora Kelsey, y que haba sido
mi tortura durante los ltimos tiempos. Sobre la mesa haba tostadas, mer-
melada, un plato de bollos y una tarta. El seor Emmott, muy corts, me
Agatha Christie
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ayud a servirme. A pesar de su retraimiento, observ que siempre estaba
atento a que mi plato no quedara vaco.
Al cabo de un rato entr el seor Coleman y tom asiento al otro lado de la
seorita Johnson. Sus nervios, al parecer, estaban en perfectas condiciones,
pues habl por los codos.
La seora Leidner suspir y le dirigi una cansada mirada que no pareci
afectar al joven en lo ms mnimo. Ni tampoco el hecho de que la seora
Mercado, a quien diriga la mayor parte de su charla, estuviera tan ocupada
mirndome que a duras penas le contestara.
Estbamos terminando el t cuando entraron el doctor Leidner y el seor
Mercado. El primero me salud con su habitual cortesa. Vi cmo sus ojos se
dirigan rpidamente hacia su esposa y despus pareci aliviado por lo que
en ella distingui.
Tom asiento al otro lado de la mesa, mientras el seor Mercado lo haca
junto a la seora Leidner. Era ste un hombre alto, delgado y de aspecto
melanclico. Mucho ms viejo que su esposa. De tez cetrina, llevaba una
barba extraa, lacia y sin forma alguna. Me alegr de que hubiera llegado,
pues su mujer dej de mirarme y su atencin se centr en l. Lo vigilaba con
una especie de anhelo impaciente que encontr bastante raro. El hombre
revolvi con la cucharilla su taza de t. Pareca abstrado. Tena en el plato
un trozo de tarta que no prob.
Todava quedaba vacante uno de los sitios alrededor de la mesa. Al poco
rato se abri la puerta y entr otro hombre.
Desde el momento en que vi a Richard Carey opin que era uno de los hom-
bres ms apuestos con que me haba topado desde haca mucho tiempo, y
aun me atrevo a decir que jams vi otro como l. Decir que un hombre es
guapo y al propio tiempo que su cabeza parece una calavera parecer una
contradiccin y, sin embargo, en aquel caso era verdad. Su cara produca
el efecto de tener la piel sencillamente aplicada sobre los huesos, aunque
stos tenan un modelado perfecto. Las vigorosas lneas de la mandbula,
sienes y frente estaban tan fuertemente trazadas que me recordaban las
de una estatua de bronce. Y en aquella cara aca y morena refulgan los
ms brillantes y azules ojos que nunca vi. Meda unos seis pies de estatura
y, segn calcul, tendra poco menos de cuarenta aos.
Enfermera, ste es el seor Carey, nuestro arquitecto dijo el doctor
Leidner.
El recin llegado murmur algo con voz agradable, apenas audible, y tom
asiento al lado de la seora Mercado.
Asesinato en Mesopotamia
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Me parece que el t est un poco fro dijo la seora Leidner.
No se moleste, seora Leidner contest l. La culpa es ma por haber
llegado tarde. Quera acabar el plano de esas paredes.
Mermelada, seor Carey? pregunt la seora Mercado.
El seor Reiter le acerc las tostadas.
Y entonces me acord de lo que dijo el mayor Pennyman. Lo explicar me-
jor diciendo que se pasaban la mantequilla de unos a otros con demasiada
cortesa.
S; haba algo extrao en todo aquello...
Demasiada ceremonia...
Hubirase dicho que era una reunin de personas que no se conocan; pero
no de gentes que, en algunos casos, se trataban desde haca muchos aos.
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CAPTULO VI
LA PRIMERA VELADA
Despus del t la seora Leidner me acompa a mi habitacin.
Tal vez sea preferible que describa ahora brevemente la situacin de las
habitaciones que constituan la casa.
Era muy sencilla su distribucin. A ambos lados del porche se abran las
puertas que conducan a las dos piezas principales. La de la derecha corres-
ponda al comedor, donde habamos tomado el t. La otra daba acceso a
una pieza exactamente igual que la primera. La sala de estar se utilizaba
como centro de reunin y para hacer ciertos trabajos caseros, tales como
dibujos, siempre que no fueran de arquitectura. All se llevaban los ms de-
licados ejemplares de cermica para ser reconstruidos pieza por pieza.
Desde la sala de estar se pasaba al almacn, donde se guardaban todos los
objetos que se iban desenterrando en las excavaciones. Estaban dispuestos
en estanteras y casilleros, as como haba algunos esparcidos sobre mesas
y bancos. Del almacn no se poda salir ms que a travs de la sala de es-
tar. Ms hacia el este se hallaba el dormitorio de la seora Leidner, al que
se entraba por una puerta que daba al patio. sta, como las dems piezas
de aquel lado de la casa, tena un par de ventanas enrejadas que daban al
campo. En un rincn sudeste del patio, junto a la habitacin de la seora
Leidner, pero sin que tuviera puerta de comunicacin con ella, estaba la de
su marido. Era la primera del lado este de la casa. Junto a dicho dormitorio
vena el de la seorita Johnson y ms all los ocupados por el seor Mer-
cado y su esposa. Luego se encontraba lo que all denominaban cuarto de
bao.
La primera vez que emple este trmino ante el doctor Reilly se ech a
rer y me dijo que un cuarto de bao tiene que serlo con todas sus con-
secuencias, o no puede tenrsele como tal. De todas formas, cuando uno
est acostumbrado a los grifos y desages, resulta extrao llamar cuartos
de bao a un par de habitaciones con el suelo de tierra, en cada una de las
cuales haba una tina de cinc para baos de asiento que se llenaba con agua
trada en latas de petrleo.
Todo aquel lado de la casa haba sido aadido por el doctor Leidner al pri-
mitivo edicio rabe. Las habitaciones eran todas iguales; cada una tena
Asesinato en Mesopotamia
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una ventana y una puerta que daban al patio interior. En la parte norte
estaba el estudio fotogrco, el laboratorio y la sala de dibujo.
Partiendo del porche, la disposicin de los cuartos en el lado oeste era
muy parecida. Del comedor se pasaba a la ocina, donde se llevaban los
registros, se catalogaban las piezas y se haca el trabajo de mecanografa.
Correspondiendo a la posicin que ocupaba el dormitorio de la seora Lei-
dner, en este lado se hallaba el del padre Lavigny, a quien tambin se le
haba destinado una de las dos estancias ms espaciosas con que contaba
la casa. El padre Lavigny la utilizaba asimismo como estudio y realizaba all
la tarea de descifrar las inscripciones de las tablillas.
En el rincn sudoeste del patio estaba la escalera que conduca a la azotea.
A continuacin se hallaba la cocina y despus cuatro dormitorios ocupa-
dos por los solteros: Carey, Emmott, Reiter y Coleman. Luego, formando
ngulo, se encontraba el estudio fotogrco, desde el que se pasaba a la
cmara oscura donde se revelaban los clichs. Junto al estudio estaba el
laboratorio y a continuacin vena un gran portaln cubierto con un arco,
por el que habamos entrado aquella tarde. En la parte exterior, frente a la
casa, estaban los dormitorios de los criados nativos; el cuerpo de guardia
para los soldados y los establos para las caballeras con que se suministraba
el agua a la expedicin. La sala de dibujo estaba a la derecha del portaln
y ocupaba el resto del ala norte.
He detallado por completo la distribucin de la casa porque no quiero te-
ner que volver sobre ello ms adelante. Como he dicho antes, la seora
Leidner me acompa para que viera el edicio y nalmente me instal en
mi habitacin, deseando que me encontrara cmoda y tuviera todo lo que
me hiciera falta.
El dormitorio estaba muy bien, aunque amueblado con sencillez: una cama,
una cmoda, un lavabo y una silla.
Los criados le traern agua caliente antes de cada comida; y por la ma-
ana, desde luego. Si la desea en cualquier otra ocasin salga al patio y d
dos palmadas. Cuando acuda uno de los sirvientes dgale: Jib maijar. Lo
recordar?
Le dije que as lo hara y repet la frase como Dios me dio a entender.
Est bien. No se azore y grite. Los rabes no entienden nada si se les ha-
bla bajo.
Esto de los idiomas es una cosa divertida coment. Parece mentira
que haya tantos y tan diferentes.
La seora Leidner sonri.
Agatha Christie
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Hay una iglesia en Palestina, en cuyas paredes est escrito el Padrenues-
tro en noventa idiomas diferentes.
Bien le dije. Cuando escriba a mi ta se lo contar. Le va a interesar.
La seora Leidner manose abstrada la jarra de agua y la palangana; des-
pus cambi de sitio la pastilla de jabn.
Espero que ser feliz aqu dijo y que no se aburrir demasiado.
No suelo aburrirme casi nunca le asegur. La vida no es lo bastante
larga como para permitirlo.
Ella no replic. Continu jugueteando con los objetos del lavabo, como si su
pensamiento estuviera puesto en otra cosa.
De pronto j en m sus ojos de color violeta.
Qu le dijo exactamente mi marido, enfermera?
Por regla general, siempre se contesta de la misma forma a una pregunta
as.
Pues por lo que me cont, coleg que estaba usted un poco deprimida,
seora Leidner dije; y que necesita a alguien que la cuide y le ayude en
lo que sea, para quitarle toda clase de preocupaciones.
La mujer inclin la cabeza lentamente con aspecto pensativo.
S dijo. S... eso ir muy bien.
Aquello era un poco enigmtico, pero yo no estaba dispuesta a preguntar
ms. En lugar de ello dije:
Espero que me dejar ayudarla en cuantas tareas tenga que hacer en la
casa. No debe permitir que est inactiva.
Gracias, enfermera.
Luego tom asiento en la cama, y con gran sorpresa ma empez a hacerme
gran cantidad de preguntas. Y digo con gran sorpresa ma porque desde
que la vi estaba segura de que era toda una seora. Y las seoras raramen-
te demuestran curiosidad acerca de los asuntos privados de los dems.
Pero la seora Leidner pareca interesada en conocer todo lo referente
a m. Dnde haba hecho mis prcticas y si haca mucho tiempo de ello.
Qu fue lo que me trajo a Irak. Por qu el doctor Reilly me haba reco-
mendado para el empleo. Hasta me pregunt si haba estado en Amrica
y si tena all parientes. Tambin se interes por una o dos cuestiones que
entonces me parecieron fuera de lugar, pero cuyo signicado comprend
ms tarde.
Asesinato en Mesopotamia
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Luego, de pronto, cambiaron sus maneras. Sonri, clida y afectuosamente,
y me dijo que presenta que yo iba a servirle de mucho.
Se levant y dijo:
Le gustara subir a la azotea para ver la puesta del sol? Es un espectculo
muy bonito a estas horas.
Acced de buen agrado.
Cuando salamos de la habitacin me pregunt:
Vino mucha gente en el tren de Bagdad? Muchos hombres?
Le contest que no me haba jado en nadie. En el coche restaurante haba
visto a dos franceses la noche anterior. Y a tres hombres que, por lo que
hablaban, supuse que pertenecan a la compaa del oleoducto.
Ella asinti emitiendo un ligero sonido. Dirase como si hubiera sido un sus-
piro de alivio.
Subimos juntas a la azotea.
La seora Mercado estaba all, sentada en el parapeto, y el doctor Leidner
miraba, inclinado, una porcin de piezas y trozos de cermica que haba es-
parcidos en montones. Vi unas cosas grandes que llaman piedras de molino
de mano, piedras en forma de mano de almirez y hachas de slice. Y la ms
grande coleccin de cacharros de barro rotos que jams vi. Sobre aquellos
fragmentos se vean raros dibujos y pinturas.
Venga ac invit la seora Mercado. Verdad que es... muy hermoso?
Ciertamente, era una esplndida puesta de sol. Hassanieh, en la distancia,
ofreca un espectculo de ensueo, con el sol ponindose tras la ciudad. El
ro Tigris, discurriendo entre sus anchas riberas, ms pareca una cosa et-
rea que un ro real.
No es maravilloso, Eric? dijo la seora Leidner.
Su marido levant la mirada con aire abstrado.
S, es maravilloso murmur sin ningn inters, y sigui escogiendo tro-
zos de cermica.
La seora Leidner sonri y dijo:
Los arquelogos slo miran lo que tienen bajo los pies, el rmamento no
existe para ellos.
La seora Mercado lanz una risita apagada.
Son gente muy rara. Pronto se dar cuenta, enfermera dijo.
Agatha Christie
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Hizo una pausa y luego aadi:
Todos nos hemos alegrado mucho de que viniera. De verdad. Nos tena
muy preocupados la seora Leidner, Louise.
De veras?
La voz de la seora Leidner tena un tono poco alentador.
S. En realidad ha estado muy mala, enfermera. Nos ha dado ms de un
susto.
Cuando me dicen de alguien que est enfermo de los nervios, siempre pre-
gunto: Es que hay algo peor? Los nervios constituyen el centro y la mdula
de todo ser viviente, verdad? Tate, tate, pens para mi capote.
La seora Leidner replic secamente:
Bueno, no tienes necesidad de preocuparte ms por m, Marie. La enfer-
mera me cuidar.
Claro que s dije yo con tono alegre.
Estoy segura de que esto te vendr muy bien coment la seora Mer-
cado. Todos estbamos de acuerdo en que deba ver a un mdico o hacer
algo. Tena los nervios deshechos, no es verdad, Louise?
Tanto que, por lo visto, he conseguido poner los vuestros de punta re-
plic la seora Leidner. No podramos hablar de algo ms interesante
que mis dolencias?
Comprend entonces que la seora Leidner era una de esas mujeres que se
ganan enemistades con gran facilidad. Haba en su voz un tono rudo y fro,
del cual no la culp en aquella ocasin, y que hizo subir un intenso rubor a
las plidas mejillas de la seora Mercado. Esta ltima murmur algo, pero
ya entonces la seora Leidner se haba levantado y haba ido a reunirse con
su marido al otro extremo de la azotea.
Dudo que l la oyera llegar, pues no levant la mirada hasta que ella le
puso la mano en el hombro. A pesar del gesto de sobresalto que hizo, en
el rostro del doctor Leidner se reejaba un profundo afecto y una especie
de anhelante interrogacin. Ella asinti con la cabeza suavemente. Al poco
rato, cogidos del brazo, se dirigieron al extremo de la azotea y despus
bajaron juntos al patio.
Est muy enamorado de ella, verdad? dijo la seora Mercado.
S contest. Da gusto ver una cosa as.
La mujer me estaba mirando con una expresin extraa.
Asesinato en Mesopotamia
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Cul es su opinin sobre lo que tiene la seora Leidner, enfermera?
pregunt, bajando la voz.
No creo que sea nada de particular repliqu jovialmente. Slo un
poco de depresin nerviosa.
Su mirada pareca taladrarme, como haba hecho mientras tombamos el
t. De pronto pregunt:
Est usted especializada en casos de trastornos mentales?
Oh, no! dije. Qu le hace pensar eso?
Est usted enterada de las rarezas que tiene? Se lo ha contado el doc-
tor Leidner?
No me gusta chismorrear acerca de mis pacientes. Pero por otra parte, s
por experiencia que a menudo resulta difcil conseguir que los pacientes
te digan la verdad; y hasta que no te enteras de ella tienes que trabajar
a oscuras, sin conseguir grandes adelantos. Claro es que cuando hay un
mdico que se ocupa del caso la cuestin es diferente. Te dice lo que es
necesario que conozcas. Pero en aquel asunto no haba ningn doctor que
se encargara de ello. No haban sido requeridos los servicios profesionales
del doctor Reilly. Y tena para m que el doctor Leidner no me haba dicho
todo lo que debiera. El instinto de los maridos, con frecuencia, los hace ser
reservados. Pero, de todas formas, cuanto ms enterada estuviera, mejor
sabra qu lnea de conducta adoptar. La seora Mercado, a quien men-
talmente haba calicado de rencorosa y vengativa, tena unas ganas locas
de hablar. Y si he de decir la verdad, tanto en el aspecto humano como en
el profesional, tambin quera yo enterarme de lo que tuviera que contar.
Pueden llamarme curiosa si lo desean, pero era as.
He de suponer por ello que la seora Leidner no se ha portado de forma
normal ltimamente? pregunt.
Normal? Yo dira que no. Nos ha dado unos sustos terribles. Una noche
se trat de unos dedos que daban golpecitos en su ventana. Y luego fue
una mano sin brazo alguno que la sostuviera. Despus, una cara amarilla
pegada al cristal de la ventana. Y cuando la seora Leidner corri hacia all,
no haba nadie... Bueno, no le parece que haba para ponernos a todos los
nervios de punta?
Tal vez alguien le estaba gastando una jugarreta suger.
No. Todo fueron imaginaciones suyas. Y hace tres das, mientras coma-
mos, dispararon unos tiros en el pueblo, que est a una milla de aqu. La
seora Leidner dio un salto y empez a gritar, asustndonos a todos. Su
Agatha Christie
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marido corri hacia ella y se port de una forma ridcula No es nada, cari-
o; no es nada, repiti otra vez. Yo creo, enfermera, que hay veces en que
los hombres animan a las mujeres a que se pongan ms histricas. Es una
lstima, porque resulta perjudicial. No deberan hacerlo.
Desde luego, si se trata en realidad de fantasas repliqu yo secamen-
te.
Y qu otra cosa podra ser?
No contest, porque no saba qu hacer. Era un asunto curioso. Los dispa-
ros y los consiguientes gritos podan considerarse como una cosa bastan-
te natural tratndose de una persona de condicin nerviosa. Pero aquella
extraa historia de una cara y una mano espectrales era diferente. En mi
opinin, poda tratarse de dos cosas: o bien la seora Leidner se haba in-
ventado todo aquello, exactamente como hace un nio que cuenta men-
tiras acerca de cosas que nunca ocurrieron, con el n de atraer sobre l la
atencin de los dems, o bien se trataba, como dije, de una broma de mal
gusto. Era una de esas cosas que un joven alegre y sin pizca de imaginacin,
como el seor Coleman, poda encontrar enormemente divertidas. Decid
vigilarlo de cerca. Los pacientes nerviosos pueden afectarse seriamente con
una broma estpida.
La seora Mercado sigui hablando mientras me miraba de soslayo.
Es una mujer de aspecto romntico, no lo cree as, enfermera? La clase
de mujer a la que siempre suceden cosas raras.
Cuntas le han ocurrido? pregunt.
Su primer marido muri en la guerra cuando ella tena solamente veinte
aos. Creo que eso fue una cosa sentimental y romntica, verdad?
Es una manera de llamar cisnes a unas ocas repliqu speramente.
Oh, enfermera! Qu observacin tan singular!
Y en realidad lo era. A cuntas mujeres se les oy decir: Si viviera mi po-
brecito Donald, o Arthur, o como se llamara. Y entonces digo para m:
No hay duda de que si viviera sera a estas horas un hombre gordo y nada
romntico, de genio violento y entrado en aos.
Estaba oscureciendo y suger que bajramos. La seora Mercado accedi y
pregunt si me gustara ver el laboratorio.
Mi marido debe estar trabajando an.
Contest que me encantara y ambas nos dirigimos hacia all. Aunque ilu-
minada por una lmpara, la habitacin estaba desierta. La seora Mercado
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me ense varios aparatos, unos adornos de cobre que estaban siendo tra-
tados qumicamente y tambin unos huesos revestidos de cera.
Dnde podr estar Joseph? pregunt mi acompaante.
Dio una ojeada a la sala de dibujo, en la que estaba trabajando el seor
Carey. El arquitecto apenas levant la mirada cuando entramos. Qued sor-
prendida al ver la extraordinaria expresin de tirantez que reejaba su ca-
ra. De pronto se me ocurri que aquel hombre haba llegado al lmite de su
resistencia y que muy pronto estallara.
Record igualmente que alguien haba notado en l aquella tensin.
Cuando salamos volv la cabeza para mirarle. Estaba inclinado sobre un
papel y tena los labios fuertemente apretados. El aspecto de su cara recor-
daba ms que nunca el de una calavera. Quiz dej desbordar mi fantasa,
pero en aquel instante me pareci un caballero de otros tiempos dispuesto
a entrar en batalla y sabiendo de antemano que iba a morir.
Me di cuenta nuevamente de la extraordinaria e inconsciente fuerza mag-
ntica que posea aquel hombre.
Encontramos al seor Mercado en la sala de estar. Cuando entramos estaba
explicando a la seora Leidner los fundamentos de un nuevo procedimien-
to qumico.
Ella le escuchaba mientras bordaba unas ores de seda en un lienzo. Me
volvi a admirar su extraa apariencia, frgil y espiritual. Ms pareca una
criatura legendaria que una persona de carne y hueso.
La seora Mercado exclam con voz estridente:
Por n te encontramos! Pens que estaras en el laboratorio.
Su marido se sobresalt y pareci desconcertarse, como si la entrada de ella
hubiera roto un encanto.
Debo... debo irme tartamude. Estoy a mitad... a mitad...
Sin completar la frase, se dirigi hacia la puerta.
La seora Leidner, con su voz suave de acento americano, observ:
Tiene que acabar de explicrmelo en otra ocasin. Es muy interesan-
te.
Levant la vista para mirarnos; sonri dulcemente, pero distrada y volvi a
inclinarse sobre su labor. Al cabo de un rato indic:
All hay unos cuantos libros, enfermera. Tenemos una buena seleccin de
ellos. Escoja uno y sintese.
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Me dirig a la librera. La seora Mercado se qued durante unos minutos y
luego, sin decir nada, sali de la habitacin. Le vi la cara al pasar junto a m
y no me gust su expresin. Pareca estar dominada por una furia sorda.
A pesar mo, record algunas de las cosas que dijo o insinu la seora Kel-
sey acerca de la seora Leidner. No me agradaba pensar que tales cosas
fueran verdad, pues desde el primer momento sent cierto aprecio por la
seora Leidner. Pero a pesar de ello, no pude menos de preguntarme si
en el fondo de todo aquello no habra algo ms de lo que se vea a simple
vista. No poda creer que la seora Leidner fuera ella sola responsable de lo
que ocurra. Pero deba contar con el hecho de que la poco agraciada seo-
rita Johnson y la irascible seora Mercado no podran competir con ella, ni
en presencia ni en atractivos. Y los hombres siempre son los mismos, estn
donde estn. De esas cosas se entera una en seguida en mi profesin.
Mercado era un pobre diablo y su admiracin por la seora Leidner no
creo que a ella le importara poco ni mucho. Pero a la seora Mercado s le
importaba. Y de no estar yo equivocada, esta ltima se consider terrible-
mente ofendida por ello y, al parecer, estaba dispuesta a vengarse de su
rival si se le presentaba la ocasin.
La seora Leidner segua bordando sus ores de seda. Pareca hallarse muy
distante. Pens que era cosa de prevenirla. Tal vez no saba cun estpidos,
irracionales y violentos pueden ser los celos y el odio, cun poco se necesita
para hacerlos arder. Pero entonces me dije:
No seas tonta, Amy Leatheran. La seora Leidner no es ninguna chiquilla.
Si no ha llegado a los cuarenta, pocos le faltan. Debe estar enterada de
todo cuanto hay que saber en la vida.
Mas en el fondo de m, abrigaba el presentimiento de que tal vez no lo
supiera. Tena un aspecto tan inocente!...
Me pregunt cmo habra sido su vida. No ignoraba que se cas con el
doctor Leidner haca dos aos. Su primer marido, segn dijo la seora Mer-
cado, muri cuando ella tena veinte.
Cog un libro y tom asiento a su lado. Al cabo de un rato sal de la sala de
estar y fui a lavarme las manos para cenar. Fue una cena excelente en la que
se sirvi un curry
2
verdaderamente bueno. Todos se fueron a la cama muy
temprano, de lo que me alegr, pues estaba cansada.
2
N. del T.: Salsa usada en la India como condimento.
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El doctor Leidner me acompa hasta mi dormitorio para ver si me faltaba
algo. Me estrech la mano efusivamente y dijo con entusiasmo.
Ha tenido xito, enfermera. Se ha prendado de usted en seguida. Estoy
muy contento. Presiento que ahora todo ir bien.
Era casi infantil en su efusin.
Yo tambin me haba dado cuenta de que a la seora Leidner no le haba
disgustado mi presencia, por lo cual me sent satisfecha.
Pero no comparta la conanza de su marido. Tuve el presentimiento de
que bajo todo aquello se ocultaba algo que l, posiblemente, no conoca.
Haba algo... algo que no llegaba yo a comprender, que se palpaba en el
ambiente. Mi cama era cmoda, pero no pude dormir bien a causa de aquel
presentimiento.
So demasiado. Las palabras de un poema de Keats, que hube de apren-
der cuando era nia, me venan una y otra vez al pensamiento. No pude
llegar a comprender hasta entonces su signicado a pesar de mis esfuerzos
para ello. Era un poema que siempre odi; tal vez porque tuve que apren-
derlo de memoria, tanto si me gustaba como si no. Pero cuando despert
en mitad de la noche, vi en l, por vez primera, cierta belleza.
Oh!, di qu te aqueja, amado paladn, que solo y... (Cmo era?)... plido
vagas.
Vislumbr en mi mente la cara del caballero. Era la del seor Carey. Una
cara ceuda, tensa, bronceada; como la de aquellos pobres jvenes que
se iban a la guerra cuando yo era una chiquilla. Sent profunda compasin
hacia l. Luego volv a dormirme y so que la altiva e ingrata seora era
la propia seora Leidner.
Cabalgaba en un caballo blanco y llevaba en la mano un lienzo bordado con
ores de seda. El caballo tropez e inmediatamente todo qued convertido
en un montn de huesos recubiertos de cera. Me despert sobresaltada y
temblando. Me dije que el curry nunca me sent bien por las noches.
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CAPTULO VII
EL HOMBRE DE LA VENTANA
Creo que ser preferible aclarar, antes de pasar adelante, que en esta narra-
cin no encontrarn los lectores ningn comentario de color local que sirva
de fondo al relato.
No entiendo nada de arqueologa y no creo que llegue a interesarme
nunca tal materia. Me parece una solemne sandez el ir enredando con
gente y cosas enterradas y olvidadas. El seor Carey sola decirme que yo
no tena temperamento de arquelogo, y estoy segura de que le sobraba
la razn.
A la maana siguiente de mi llegada, el seor Carey pregunt si me gustara
ir a ver un palacio que estaba planeando. No s cmo puede planearse
una cosa que existi hace tanto tiempo. Pero le asegur que me encantara
ir y, en realidad, hasta me emocionaba un poco la idea. Al parecer, aquel
palacio tena cerca de tres mil aos de antigedad. Me pregunt qu clase
de edicios tendra la gente en tales tiempos y si seran como los que yo
viera en las fotografas de Tutankamn. Pero crase o no, all no haba ms
que barro seco. Polvorientas paredes de adobes, de unos dos pies de alto,
y nada ms.
El seor Carey me llev de aqu para all, contndome cosas; aquello era
un gran atrio, y all estuvieron situados varios aposentos, un piso superior
y otras habitaciones que daban al patio central. Y yo pensaba: Cmo lo
sabr?, aunque fui lo bastante discreta para no preguntrselo. Puedo ase-
gurar que me llev una desilusin. Aquellas excavaciones no contenan ms
que barro; nada de mrmoles ni oro, o algo que fuera bonito, por lo me-
nos. La casa de mi ta, en Cricklewood, hubiera parecido una ruina mucho
ms imponente. Y aquellos asirios, o lo que fueran, se llamaban a s mismos
reyes. Cuando el seor Carey acab de ensearme su palacio, me dej
con el padre Lavigny, que se encarg de mostrarme el resto del montculo.
Me causaba cierto recelo el padre Lavigny por ser extranjero; y, adems,
por aquella voz profunda que tena.
Sin embargo, se mostr muy amable, aunque fue algo difuso en sus expli-
caciones. Algunas veces me dio la sensacin de que todo aquello le impor-
taba tan poco como a m. La seora Leidner me lo explic ms tarde. Me
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dijo que el padre Lavigny slo se interesaba por documentos escritos. Los
asirios escriban sobre barro con unas marcas de raro aspecto, pero muy
perceptibles. Hasta se haban encontrado tablillas escolares. Sobre una de
las caras estaban escritas las preguntas del maestro, y al dorso se vean las
contestaciones del discpulo. He de confesar que me interesaron dichas ta-
blillas, pues tenan un profundo sentido humano.
El padre Lavigny me acompa a dar una vuelta por las excavaciones y me
ense, diferencindolos, lo que eran templos o palacios, y lo que eran ca-
sas particulares. Incluso me mostr un sitio que, segn dijo, era un primitivo
cementerio de los acadios
3
. Hablaba de una forma bastante incoherente; se
refera someramente a un asunto y luego pasaba sin interrupcin a tratar
de otros.
Me parece extrao que hayan contratado sus servicios, enfermera dijo
en una ocasin. Es que la seora Leidner est realmente enferma?
No en el sentido literal de la palabra contest.
Es una mujer rara coment. Creo que es peligrosa.
Qu quiere decir? pregunt; peligrosa? De qu forma?
Sacudi la cabeza, pensativo.
Creo que es cruel replic. S, estoy seguro de que puede ser muy des-
piadada. Era curioso que un fraile dijera aquello. Supuse, desde luego, que
habra odo muchas cosas en confesin; pero este pensamiento aument
mi desconcierto, pues no estaba segura de si los frailes confesaban, o slo
podan hacerlo los sacerdotes. Yo estaba convencida de que era fraile, pues
llevaba aquel hbito blanco, que, por cierto, recoga fcilmente la suciedad.
Y, adems, llevaba un rosario colgando del cinturn.
Perdone aduje. Me parece que eso son bobadas.
El padre Lavigny neg con la cabeza.
Usted no conoce a las mujeres como yo aadi. S, puede ser despia-
dada continu. Estoy completamente convencido de ello. Y no obstan-
te, a pesar de que es ms dura que el mrmol, est asustada. Qu es lo que
le asusta? Eso es lo que todos quisiramos saber, pens.
Era posible que su propio marido lo supiera, pero nadie ms.
El padre Lavigny me mir de pronto con sus ojos negros y brillantes.
3
N. del T.: Pueblo antiguo que habit la parte meridional de Mesopotamia.
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Encuentra algo extrao aqu? O le parece todo normal?
No lo encuentro normal del todo repliqu, despus de considerar la
respuesta. No est mal, por lo que se reere a la forma en que lo tienen
organizado... pero se nota una sensacin de incomodidad.
Yo tambin me siento incmodo. Tengo el presentimiento de pronto
pareci acentuarse en l su aspecto extranjero de que algo se est prepa-
rando. El propio doctor Leidner no es el que era. Algo le inquieta.
La salud de su esposa?
Tal vez. Pero hay algo ms. Hay... cmo lo dira?... una especie de des-
asosiego.
Eso era cierto. Reinaba el desasosiego entre los componentes de la expedi-
cin. No hablamos ms porque entonces se me acerc el doctor Leidner. Me
mostr la tumba de un nio que justamente acababa de ser descubierta.
Era una cosa pattica; aquellos huesos de reducido tamao, un par de pu-
cheros y unas pequeas motitas que, segn dijo el doctor Leidner, eran las
cuentas de un collar.
Los peones que trabajaban en las excavaciones me hicieron rer de buena
gana. Eran una coleccin de espantajos, vestidos con andrajosas tnicas y
con las cabezas envueltas en trapos, como si tuvieran jaqueca. De vez en
cuando, mientras iban de un lado a otro llevando cestos de tierra, empeza-
ban a cantar. Por lo menos, yo creo que cantaban, pues era una especie de
montona cantinela que repetan innidad de veces.
Me di cuenta de que la mayora de ellos tena los ojos en condiciones deplo-
rables; todos cubiertos de legaas. Uno o dos de aquellos hombres pare-
can estar medio ciegos. Meditaba sobre cun miserable era aquella gente,
cuando el doctor Leidner dijo:
Tenemos un excelente equipo de hombres, verdad?
Qu mundo tan dispar es ste!, pens y de qu forma tan diferente
pueden ver dos personas la misma cosa. Creo que no lo he expresado bien,
pero supongo que sabrn lo que quiero decir.
Al cabo de un rato, el doctor Leidner dijo que volva a la casa para tomar
una taza de t. Le acompa y durante el camino me fue explicando
algunas cosas de las que veamos. Ahora que lo explicaba l, todo me
pareca diferente. Poda verlo todo tal como haba sido, por decirlo as.
Las calles y las casas. Me ense un horno en que los asirios cocan el
pan y me dijo que, en la actualidad, los rabes utilizaban unos hornos
muy parecidos.
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Cuando entramos en la casa encontramos a la seora Leidner que ya se
haba levantado. Tena mucho mejor aspecto y no pareca tan delgada y
agotada. Nos trajeron el t al cabo de un momento, y entretanto, el doc-
tor Leidner le cont a su esposa lo que haba ocurrido en las excavaciones
durante la maana. Luego volvi al trabajo y la seora Leidner pregunt si
me gustara ver algunos de los objetos que haban sido encontrados hasta
entonces. Le dije que s, y me llev hasta el almacn.
Haba en l gran variedad de cosas esparcidas, la mayora de las cuales, se-
gn me pareci, eran cacharros rotos; y tambin otros que haban sido re-
construidos pegando sus diferentes fragmentos. Pens que todos aquellos
chismes hubieran estado mejor en el cubo de la basura.
Vlgame Dios! exclam. Es una lstima que estn tan rotos, ver-
dad? Vale la pena guardarlos?
La seora Leidner sonri y dijo:
Que no la oiga Eric. Los pucheros es lo que ms le interesa. Algunos de los
que ve aqu son los objetos ms antiguos que tenemos. Tal vez tienen siete
mil aos. Y me explic cmo algunos de ellos se podan encontrar excavando
en las partes ms profundas del montecillo, y cmo, millares de aos antes,
haban sido rotos y reparados con betn, lo cual vena a demostrar que an
entonces la gente tena el mismo apego a sus cosas que en la actualidad.
Y ahora continu le voy a ensear algo mucho ms interesante.
Alcanz una caja de una estantera y me mostr una daga de oro, en cuya
empuadura llevaba incrustadas unas gemas de color azul oscuro. Di un
grito de entusiasmo.
S, a todos les gusta el oro, excepto a mi marido.
Y por qu no le gusta el oro al doctor Leidner?
Ms que nada, porque resulta caro. El obrero que encuentra uno de esos
objetos, cobra su peso en oro.
Dios mo! exclam. Por qu?
Es una costumbre. En primer lugar, evitar que roben. Si los peones roban
no es por el valor arqueolgico de la pieza, sino por su valor intrnseco. La
pueden fundir.
Puede decirse, por lo tanto, que les damos facilidades para que sean honra-
dos. Cogi otra caja de la estantera y me ense una hermossima copa de
oro, sobre la que se vean varias cabezas de ciervo esculpidas. Volv a lanzar
otra exclamacin.
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S, es hermosa, verdad? La encontramos en la tumba de un prncipe.
Hemos descubierto otras sepulturas rea les, pero muchas de ellas haban
sido saqueadas. Esta copa es nuestro ms preciado hallazgo. Es una de las
mejores que se han encontrado hasta ahora. Acadio primitivo. Una pieza
nica.
De pronto, la seora Leidner frunci el ce y examin la copa ms de cer-
ca. Con una ua rasc un punto de ella.
Qu extrao! Es una gota de cera. Alguien ha entrado aqu con una
vela.
Desprendi la cera y coloc la copa en su sitio.
Despus mostr unas raras guritas de barro cocido; algunas de ellas eran
bastante groseras. Aquellos pueblos antiguos tenan una mentalidad muy
vulgar.
Al volver al porche, encontramos a la seora Mercado que se estaba pin-
tando las uas. Para ver mejor el efecto alargaba ante ella la mano con los
dedos abiertos. Pens que no poda haberse imaginado nada ms horroro-
so que aquel color rojo anaranjado.
Qu ocupados estn todos! coment la seora Mercado. Van a de-
cir que soy una holgazana. Y desde luego, lo soy.
Y por qu no tena que serlo, si le gusta? pregunt la seora Leidner.
Su voz no demostraba inters alguno.
Almorzamos a las doce. Despus de comer, el doctor Leidner y el seor
Mercado limpiaron varias piezas de cermica, vertiendo sobre ellas una so-
lucin de cido clorhdrico. Uno de los pucheros result ser de un hermoso
color ciruela y en otro se descubri un dibujo formado por cuernos de toro
entrelazados. Era como cosa de magia. Todo el barro seco, que ningn la-
vado poda quitar, pareca hervir y evaporarse.
El seor Carey y el seor Coleman volvieron a las excavaciones y el seor
Reiter se dirigi al estudio fotogrco.
La seora Leidner haba cogido del almacn un platillo roto en varios peda-
zos y se dispuso entonces a pegarlos. La observ durante unos momentos y
luego le pregunt si poda ayudarla.
Desde luego, hay muchos.
Fue a por ms material y nos pusimos a trabajar.
Pronto di con el quid de la cuestin y la seora Leidner alab mi destreza.
Supongo que la mayora de las enfermeras tienen cierta habilidad manual.
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Qu vas a hacer, Louise? pregunt el doctor Leidner a su mujer. Su-
pongo que descansar un rato. Coleg por ello que la seora Leidner dorma
la siesta todas las tardes.
Me acostar una hora. Despus, tal vez salga a dar un pequeo paseo.
Bien. La enfermera te acompaar, verdad?
Desde luego contest.
No, no replic ella. Me gustara ir sola. La enfermera no debe tomar-
se tan en serio su deber, como para no permitir que me aleje de su vista.
Pero a m me gustara acompaarla insist.
No, de veras. Preero que no venga su tono era rme, casi perento-
rio. Debo valerme por m misma de vez en cuando. Es conveniente.
No repliqu, desde luego. Pero al dirigirme a mi cuarto para descansar
un rato, me pregunt cmo la seora Leidner, tan atemorizada y ner-
viosa, poda estar dispuesta a dar un paseo solitario, sin alguna clase de
proteccin.
Cuando sal de mi habitacin, a las tres y media de la tarde, no haba nadie
en el patio, salvo un chico que lavaba trozos de cermica y el seor Emmott
que se ocupaba en clasicarlos y arreglarlos. Al dirigirme hacia ellos vi que
la seora Leidner entraba por el portaln. Tena un aspecto mucho ms
vivaz que de costumbre. Le brillaban los ojos y pareca estar sobreexcitada,
casi alegre.
El doctor Leidner sali entonces del laboratorio y se acerc a ella. Le mostr
un gran plano sobre el que se vea el consabido dibujo de cuernos entrela-
zados.
Los estratos prehistricos estn resultando extraordinariamente produc-
tivos dijo.
Hasta ahora, la campaa va dando buenos resultados. Fue una verdadera
suerte encontrar esa tumba a poco de empezar. El nico que puede quejar-
se es el padre Lavigny. Hemos encontrado muy pocas tablillas.
Pues no parece que se haya preocupado mucho de las pocas que tene-
mos dijo la seora Leidner secamente. Ser un magnco tcnico desci-
frando inscripciones, pero es un notable perezoso. Se pasa todas las tardes
durmiendo.
Echamos de menos a Byrd coment el doctor Leidner. Este hombre
me parece que es poco dado a la exactitud, aunque, como es lgico, no soy
quin para juzgarlo. Pero una o dos de sus ltimas traducciones han sido
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sorprendentes, por no decir otra cosa. No puedo creer, por ejemplo, que
tenga razn acerca de la inscripcin de aquel ladrillo. Pero, en n, l sabr
lo que se pesca.
Despus del t, la seora Leidner pregunt si me gustara dar un paseo
hasta el ro. Pens que tal vez temiera que su negativa a que la acompaa-
ra antes pudiera haber herido mi susceptibilidad. Yo quera demostrarle
que no era rencorosa y me apresur a aceptar. El atardecer era magnco.
Seguimos una senda que pasaba entre campos de cebada y atravesaba
luego una plantacin de rboles frutales en or. Llegamos a la orilla del
Tigris. A nuestra izquierda quedaba el Tell, donde los trabajadores salmo-
diaban su montona cancin. Y un poco a la derecha se vea una noria
que produca un ruido chirriante. De momento, aquel chirrido me dio
dentera; mas al nal acab por gustarme, produciendo en m un efecto
sedante. Ms all de la noria estaba el poblado, donde vivan la mayor
parte de los trabajadores.
Es bonito, verdad? pregunt la seora Leidner.
Resulta agradable este ambiente de paz coment. Parece mentira
que se pueda estar tan lejos de todo.
Lejos de todo repiti ella. S, aqu, por lo menos, espera una estar
segura. La mir jamente, pero me hizo el efecto de que estaba hablando
para s, y no se haba dado cuenta de que haba expresado con palabras sus
pensamientos. Iniciamos el regreso.
De pronto, la seora Leidner me cogi tan fuertemente del brazo, que casi
me hizo dar un grito.
Qu es eso, enfermera? Qu est haciendo?
A poca distancia de nosotras, justamente donde la senda pasaba al lado de
la casa, haba un hombre, tratando de mirar por una de las ventanas.
Mientras lo contemplbamos, el hombre volvi la cabeza, nos divis, e inme-
diatamente sigui su camino por la senda, dirigindose hacia nosotras. Sent
que la mano de la seora Leidner se apretaba todava ms contra mi brazo.
Enfermera murmur. Enfermera...
No pasa nada. Clmese. No pasa nada trat de tranquilizarla.
El hombre vino hacia donde estbamos y pas por nuestro lado. Era un
iraqu, y tan pronto como la seora Leidner lo vio de cerca, pareci que sus
nervios se relajaban y dio un suspiro.
No era ms que un iraqu dijo.
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Proseguimos nuestro camino. Mir hacia las ventanas cuando pasamos ante
ellas.
No solamente tenan rejas, sino que estaban a tanta altura sobre el suelo,
que no permitan ver el interior de la casa, pues el nivel del pavimento era
all ms bajo que en el patio interior.
Tal vez estaba curioseando coment.
La seora Leidner asinti.
Eso debe ser. Por un momento cre...
Se detuvo.
En mi fuero interno me pregunt: Qu pensaste?.
Pero ahora ya saba una cosa. La seora Leidner tema a una determinada
persona de carne y hueso.
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CAPTULO VIII
ALARMA NOCTURNA
Es difcil recordar exactamente lo que sucedi durante la semana que sigui
a mi llegada a Tell Yarimjah. Mirndolo ahora, que s cmo termin la cosa,
me doy cuenta de una buena cantidad de pequeos indicios y seales que
me pasaron entonces por alto.
Si he de contarlo todo con propiedad, creo que debo tratar de reejar el es-
tado de nimo que tena en aquellos das; es decir, embrollado, intranquilo
y con un creciente presentimiento de algo que iba mal.
Porque una cosa era cierta. Aquella curiosa sensacin de tirantez y a la vez
apremio no era imaginada. Era verdadera. Hasta el insensible Bill Coleman
lo coment.
Este sitio me est poniendo nervioso o que deca. Estn siempre
todos tan malhumorados?
Estaba hablando con David Emmott, el otro auxiliar. Me empezaba a gustar
el seor Emmott, pues su aspecto taciturno no era signo de que careciera
de sentimientos. De eso estaba yo segura. Haba algo en l que resultaba
inmutable y tranquilizador en una atmsfera donde nadie estaba seguro
de lo que sentan los dems.
No respondi el seor Emmott. El ao pasado no ocurri esto.
Y ya no habl ms.
Lo que no puedo entender es la causa de todo ello dijo el seor Cole-
man con acento de disgusto.
Emmott se encogi de hombros y no contest.
Tuve una conversacin muy sustanciosa con la seorita Johnson. Me gusta-
ba aquella mujer. Era competente, prctica y culta. Sin duda consideraba al
doctor Leidner como a un hroe.
En aquella ocasin me cont toda su historia, desde su juventud. Conoca to-
dos los sitios en que el doctor Leidner haba dirigido excavaciones, as como el
resultado de todas ellas. Yo hubiera estado dispuesta a jurar que la seorita Jo-
hnson era capaz de recitar cualquier pasaje de las conferencias por l dadas. Lo
consideraba, segn me dijo, como el mejor arquelogo que exista entonces.
Asesinato en Mesopotamia
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Y es tan sencillo... tan poco apegado a las vanidades. No conoce lo que es
el engreimiento. Slo un hombre tan importante puede ser tan sencillo.
Eso es cierto asent. La gente ilustre no necesita ir por ah dndose
importancia.
Adems, tiene un carcter muy jovial. Cmo nos divertamos los prime-
ros aos que vinimos aqu, l, Richard Carey y yo! ramos una pandilla feliz.
Richard Carey trabaj con l en Palestina. Su amistad data de hace diez
aos. Y yo le conozco desde hace siete.
El seor Carey es un caballero muy distinguido arm.
S... supongo que s.
Lo dijo con un acento conciso.
Pero es un poco reservado, no le parece?
No sola ser as respondi prestamente la seorita Johnson. Slo
desde...
Desde cundo...? le pregunt.
Bueno la seorita Johnson hizo un caracterstico movimiento de hom-
bros. Muchas cosas han cambiado en la actualidad.
No repliqu. Esperaba que ella prosiguiera, y as lo hizo, previa una risita,
como si quisiera quitar importancia a lo que iba a decir.
Me parece que soy una vieja conservadora. Siempre cre que si la mujer
de un arquelogo no est realmente interesada en el trabajo de su marido,
no debe acompaarle a ninguna expedicin. Eso conduce a desavenencias
en muchas ocasiones.
La seora Mercado... suger.
Oh, sa! la seorita Johnson pareca apartar a un lado tal insinua-
cin. Estaba pensando en la seora Leidner. Es una mujer encantadora.
Se comprende perfectamente que el doctor Leidner se volviera loco por
ella. Pero no puedo menos que opinar que aqu est descentrada. Lo des-
barata todo.
La seorita Johnson, por lo tanto, coincida con la seora Kelsey en que la
seora Leidner era la responsable de aquella atmsfera tirante. Pero, en-
tonces, de dnde le venan a la seora Leidner sus temores?
Con ello perturba a su marido sigui la seorita Johnson con grave-
dad. Desde luego, yo soy como... un perro el y celoso. No me gusta verlo
tan agotado y preocupado. Deba centrar toda su atencin en el trabajo
Agatha Christie
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que est haciendo, en lugar de dedicarla a su mujer y a sus estpidos te-
mores. Si se pone nerviosa por venir a sitios tan apartados, hubiera hecho
mejor quedndose en Amrica. Me consume la paciencia esa gente que va
a un sitio y luego no hace ms que gruir y quejarse. Y luego, como teme-
rosa de haber hablado ms de la cuenta, prosigui:
Siento por ella una gran admiracin, desde luego. Es una mujer encanta-
dora y cuando quiere tiene unas maneras atractivas.
Y all acab la condencia.
Pens que siempre ocurre lo mismo. Los celos surgen dondequiera que va-
rias mujeres deban convivir. A la seorita Johnson no le gustaba la esposa
de su jefe. Eso estaba claro y hasta pareca natural. Y a no ser que yo es-
tuviera equivocada por completo, a la seora Mercado le tena tambin
maniesta ojeriza.
Otra persona que no senta gran simpata hacia la seora Leidner era Sheila
Reilly. Vino unas cuantas veces a las excavaciones. La primera en automvil,
y dos veces ms a caballo, acompaada por un joven. En el fondo de mi
pensamiento estaba persuadida de que Sheila senta cierta debilidad por el
joven americano Emmott. Sola quedarse en las excavaciones, para charlar
un rato, cuando el joven estaba all. Creo que el muchacho la admiraba.
Un da, mientras almorzbamos, la seora Leidner lo coment algo indis-
cretamente, a mi modo de ver.
Por lo visto, la joven Reilly sigue todava detrs de David dijo, lanzando
una risita. Pobre David, te persigue hasta en las excavaciones. Cuntas
tonteras hacen las chicas!
El seor Emmott no contest, pero bajo el bronceado tinte de su rostro se
le vio enrojecer. Levant los ojos y los j en los de ella con una expresin
extraa. Fue una mirada directa y penetrante parecida a un desafo.
Ella sonri, desviando la mirada.
O que el padre Lavigny murmuraba, pero cuando le rogu: Perdn, de-
ca algo?, se limit a sacudir la cabeza y no repiti su observacin.
Aquella tarde, el seor Coleman me dijo:
Si he de serle franco, al principio no me gustaba ni pizca la seora Leid-
ner. Sola saltarme al cuello, o poco menos, cada vez que yo abra la boca.
Pero ahora empiezo a comprenderla mejor. Es una de las mujeres ms ama-
bles que he conocido. Antes de que uno se d cuenta, le est contando las
mayores tonteras que se le ocurren. Ahora la ha tomado con Sheila Reilly,
ya lo s. Pero, en una o dos ocasiones, esa chica ha sido verdaderamente
Asesinato en Mesopotamia
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descorts con ella. Eso es lo malo de Sheila; no tiene educacin. Y vaya
genio que despliega a veces!
Aquello estaba yo dispuesta a creerlo. El doctor Reilly la haba malcriado.
Es natural que tienda a estar pagada de s misma, ya que es la nica
mujer joven de por aqu. Pero eso no le da derecho para hablar a la seo-
ra Leidner como si sta fuera su abuela. La seora Leidner no es ninguna
chiquilla, pero es una mujer de muy buen ver. Como una de esas damas
fantasmagricas que salen de los panteones con una luz en la mano y te
atraen con embeleso y aadi amargamente : Sheila no atrae a nadie.
Lo que hace es ahuyentar a todo el que se acerca.
Aparte de esto, slo me acuerdo de otros dos incidentes que tuvieran algn
signicado. Uno de ellos ocurri cuando fui al dormitorio para coger un
poco de acetona con la que quitarme de los dedos el pegamento que se me
haba adherido mientras estuve recomponiendo varias piezas de cermica.
La seora Mercado estaba sentada y tena la cabeza apoyada en los brazos
cruzados sobre la mesa. Crea que estaba dormida. Cog la botella que ne-
cesitaba y me march.
Aquella noche, con gran sorpresa por mi parte, la seora Mercado me abor-
d.
Cogi usted una botella de acetona del laboratorio?
S dije. La cog.
Usted sabe perfectamente que en el almacn siempre se guarda otra
botella.
De veras? No lo saba.
Pues yo creo que s! Lo que quera usted era espiarme. Ya s cmo son
las enfermeras.
La mir jamente.
No s de qu me est usted hablando, seora Mercado repliqu con
dignidad. De lo que estoy segura es de que no tengo necesidad de espiar
a nadie.
Oh, no! Claro que no! Cree que no s a qu ha venido usted aqu?
Durante un momento cre que aquella mujer haba estado bebiendo. Di la
vuelta y me march sin decir nada. Me extra su conducta.
El otro incidente no tuvo mucha ms importancia. Estaba tratando de atraer
a un perrito con un trozo de pan. Era muy tmido, como todos los perros
rabes, y estaba convencido de que no poda esperar nada bueno de m.
Agatha Christie
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Ech a correr y yo le segu. Sal por el portaln y di la vuelta a la esquina de
la casa. Iba tan apresurada que me abalanc sobre el padre Lavigny y otro
hombre que all estaban hablando, antes de que pudiera detenerme. Al
momento me di cuenta de que aquel hombre era el mismo que la seora
Leidner y yo habamos visto das pasados, tratando de mirar por una venta-
na. Ped perdn y el padre Lavigny sonri. Se despidi de su interlocutor y
volvi conmigo hacia la casa.
Sepa usted dijo que estoy verdaderamente avergonzado. Estudio
idiomas orientales y ninguno de los hombres que trabajan en las excavacio-
nes puede entenderme. Es humillante, no le parece? Estaba conversando
ahora en rabe con ese hombre, que vive en la ciudad, para ver si me en-
tenda mejor. Pero a pesar de ello no he tenido mucho xito. Leidner dice
que mi rabe es demasiado puro.
Aquello fue todo. Pero se me puso en la cabeza que era extrao que el
mismo hombre estuviera rondando todava la casa.
Por la noche pasamos un buen susto.
Deban ser, poco ms o menos, las dos de la madrugada. Tengo un sueo
bastante ligero, como muchas enfermeras. Estaba ya despierta y sentada
en la cama, cuando se abri la puerta de mi habitacin.
Enfermera, enfermera!
Era la voz de la seora Leidner, baja y apremiante.
Rasqu un fsforo y encend la vela.
Estaba de pie en la puerta y se cubra con una bata azul. Pareca petricada
por el terror.
Hay alguien... alguien... en la habitacin contigua a la ma. Le o... araar
la pared.
Salt de la cama y fui hacia ella.
Est bien dije. Aqu me tiene. No se asuste.
Llame a Eric murmur.
Hice un gesto de asentimiento; sal al patio y llam a la puerta del doctor
Leidner.
Al cabo de un momento se haba unido a nosotras. La seora Leidner se
sent en la cama. Respiraba con dicultad.
Le o... dijo. Le o... araar la pared.
Hay alguien en el almacn? exclam el doctor.
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Sali precipitadamente. Me choc la forma tan diferente en que haban
reaccionado los dos esposos. El miedo de ella era enteramente personal,
mientras que el pensamiento de Leidner se haba interesado en el acto por
sus preciosos tesoros.
El almacn! suspir la seora Leidner. Desde luego. Qu estpida
he sido!
Se levant y despus de ajustarse la bata me rog que la acompaara. Toda
traza de pnico haba desaparecido de ella.
Cuando llegamos al almacn encontramos al doctor Leidner y al padre La-
vigny. Este ltimo tambin haba odo un ruido; se levant para investigar y
le pareca haber visto una luz en el propio almacn. Se entretuvo mientras
se pona las zapatillas y coga una linterna, y cuando lleg no vio a nadie.
No obstante, la puerta estaba cerrada, tal como se dejaba por las noches.
El doctor Leidner haba llegado mientras el padre Lavigny se cercioraba de
que no faltaba nada.
No nos enteramos de mucho ms. El portaln estaba cerrado. Los soldados
de la guardia juraron que nadie pudo haber entrado desde el exterior; pero
como habran estado durmiendo, no era aquello una prueba decisiva. No se
observaron seales de que un intruso hubiera penetrado en la casa, y nada
faltaba en el almacn. Era posible que lo que alarmara a la seora Leidner
fuera el ruido que hizo el padre Lavigny al mover las cajas de los estantes
para comprobar que todo estaba en orden.
Por otra parte, el propio padre Lavigny estaba seguro de que haba odo
pasos ante su puerta y que vio el reejo de una luz, posiblemente de una
antorcha, en el almacn...
Nadie ms haba visto ni odo nada.
El incidente reviste cierto valor para esta narracin porque fue la causa de
que, al da siguiente, la seora Leidner se conara a m.
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CAPTULO IX
LA HISTORIA DE LA SEORA LEIDNER
Habamos acabado de almorzar y la seora Leidner se fue a su habita-
cin para descansar como de costumbre. La acomod en su cama, pro-
veyndola de almohadas y de un libro. Sala ya del dormitorio cuando
me llam.
No se vaya, enfermera. Tengo algo que decirle.
Volv a entrar en el cuarto.
Cierre la puerta.
Obedec. Salt de la cama y empez a pasear de un extremo a otro de la
habitacin. Me di cuenta de que trataba de prepararse para decirme algo,
y no quise interrumpirla. Se vea que la embargaba una gran indecisin. Por
n pareci determinarse. Se volvi hacia m y me dijo de pronto:
Sintese.
Tom asiento sosegadamente al lado de la mesa. Ella empez a hablar muy
nerviosa.
Se habr usted preguntado qu ocurre aqu.
Asent con la cabeza.
He decidido contrselo a usted... todo. Debo conrselo a alguien, o me
volver loca.
Bueno dije. Creo que ser preferible. No es fcil saber qu es lo me-
jor que se puede hacer cuando se est a oscuras sobre un asunto.
Sabe usted de qu estoy asustada?
De algn hombre? opin.
S. Pero no le pregunto de quin... sino de qu.
Esper.
Temo que me maten.
Bien, ya haba salido a relucir. Estaba dispuesta a no demostrar ansiedad.
Ella era ya bastante propensa a tener un ataque de nervios, para que yo la
preocupara an ms.
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Vaya, por Dios! exclam. Entonces, era eso?
La seora Leidner empez a rer. Fue una risa continuada y nerviosa. Las
lgrimas corran mientras por sus mejillas.
De qu forma lo ha dicho! pudo exclamar por n. De qu forma lo
ha dicho!
Vamos, vamos trat de calmarla. Esto no le sienta bien.
Habl bruscamente. Le hice sentar en una silla, fui hacia el lavabo y cog
una esponja mojada para humedecerle las sienes y las muecas.
Basta de tonteras aad: Cuntemelo todo con calma y sea razonable.
Aquello pareci contenerla. Se irgui y habl con su voz normal.
Es usted un tesoro, enfermera dijo. Me hace sentir como si fuera una
nia de seis aos. Voy a contrselo.
Eso est mejor coment. Tmese todo el tiempo que necesite y no
se apresure.
Empez a hablar despacio y con sosiego.
Me cas cuando tena veinte aos, con un joven que trabajaba en un
departamento ministerial de mi pas. Fue en el ao mil novecientos diecio-
cho.
Ya lo s interrump. Me lo cont la seora Mercado. Muri en la
guerra.
Eso es lo que cree ella. Eso es lo que creen todos. Pero la verdad es com-
pletamente diferente. Yo era una muchacha llena de ardor patritico y de
idealismo. Al cabo de unos meses de casada descubr, a causa de un acci-
dente fortuito, que mi marido era un espa alemn. Me enter de que la
informacin facilitada por l haba sido el motivo del hundimiento de un
transporte de tropas americanas y de la prdida de centenares de vidas. No
s qu es lo que hubieran hecho otros en mi caso, pero le dir qu fue lo
que hice yo. Fui a ver a mi padre, que estaba en el Ministerio de la Guerra,
y le cont lo que pasaba. Frederick muri en la guerra, pero en realidad
muri en Amrica, fusilado como espa.
Dios mo! exclam. Qu horrible!
S continu ella. Fue algo terrible. Era tan amable, tan... afectuoso...
Y pensar que... Pero no dud ni un momento. Tal vez me equivoqu.
No se puede asegurar una cosa as observ. Estoy segura de que en
su caso yo no hubiera sabido qu hacer.
Agatha Christie
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Lo que le he dicho, nunca trascendi ms all de los medios guberna-
mentales.
Para todos, mi marido haba muerto en el frente de batalla. Como viuda de
guerra recib muchos testimonios de simpata.
Su voz tena un tono amargo y yo hice un gesto comprensivo con la cabeza.
Despus tuve muchos pretendientes que queran casarse conmigo, pero
siempre rehus. Haba sufrido un duro golpe. Cre que no podra jams
conar en nadie.
S, comprendo perfectamente sus sentimientos.
Pero luego empec a tomarle afecto a cierto joven. Mi nimo vacilaba. Y
entonces ocurri una cosa sorprendente. Recib una carta de Frederick en
la que me deca que si volva a casarme, me matara.
De Frederick? De su difunto marido?
S. Como es natural, al principio cre que estaba loca o soaba. Pero, por
n, tom una decisin y fui a ver a mi padre. Me cont la verdad. Mi mari-
do no haba sido fusilado. Escap, pero aquello no le sirvi de nada. Unas
semanas despus de su fuga, descarril el tren en que viajaba, y su cuerpo
se encontr entre los de las vctimas del accidente. Mi padre no quiso con-
tarme lo de su fuga, y puesto que de todas formas haba muerto, no haba
credo oportuno decirme nada hasta entonces.
Hubo una breve pausa.
Pero la carta que recib abra todo un campo de nuevas posibilidades
prosigui la seora Leidner. Era cierto, acaso, que mi marido viva to-
dava? Mi padre trat la cuestin con el mximo cuidado. Me dijo que, den-
tro de lo que caba, se tena la certeza de que el cuerpo que se enterr era
realmente el de Frederick. El cadver estaba un poco desgurado, por lo
que no poda hablar con absoluta seguridad, pero me reiter la conanza
de que Frederick estaba muerto y que su carta no era ms que una burla
cruel y maliciosa.
Lo mismo ocurri en otras ocasiones. Cuando pareca que mis relaciones
con cualquier hombre tomaban cierto carcter ntimo, reciba otra carta
amenazadora.
Era la letra de su marido? pregunt.
No podra decirlo replic ella lentamente. Yo no tena cartas ante-
riores de l.
Slo poda arme de la memoria.
Asesinato en Mesopotamia
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No haca ninguna alusin, ni empleaba palabras que pudieran darle a
usted la necesaria seguridad?
No. Entre nosotros usbamos ciertas expresiones; apodos, por ejemplo.
Mi seguridad hubiera sido completa si hubiera empleado o citado algunas
de esas expresiones en las cartas.
S, es extrao coment pensativamente. Pareca como si se tratara de
otra persona. Pero quin ms podra ser?
Existe una posibilidad de que fuera otro. Frederick tena un hermano
menor; un muchacho que, cuando nos casamos, tena diez o doce aos.
Adoraba a Frederick y ste le quera mucho. No s qu fue de William, que
as se llamaba, despus de todo aquello. Tal vez, como senta un fantico
afecto por su hermano, haya crecido considerndome como la principal
responsable de su muerte. Siempre me tuvo celos y pudo imaginar lo de las
cartas como una manera de castigarme.
Quiz sea as dije. Es curiosa la manera que emplean los nios cuan-
do recuerdan las cosas y experimentan una conmocin espiritual.
Ya lo s. Ese muchacho puede haber dedicado su vida a la venganza.
Contine, por favor.
No me queda mucho por decir. Conoc a Eric hace tres aos. No quera
volver a casarme, pero Eric me hizo cambiar de opinin. Hasta el da de
nuestra boda estuve esperando una de las cartas amenazadoras. Pero
no lleg ninguna. Supuse que, o bien el que escriba haba muerto o se
haba cansado de su cruel diversin. Pero a los dos das de casada, recib
sta.
Atrajo hacia s una pequea cartera que haba sobre la mesa; la abri y sac
de ella una carta que me entreg. La tinta tena un tono desvado. La letra
era ms bien de estilo femenino, de trazos inclinados.
Has desobedecido y ahora no te escapars. Slo debes ser la es-
posa de Frederick Borner! Tienes que morir.
Me asust, pero no tanto como en ocasiones anteriores. La compaa de
Eric me daba una sensacin de seguridad. Luego un mes ms tarde, recib
una segunda carta.
No lo he olvidado. Estoy madurando mis planes. Tienes que mo-
rir. Por qu has desobedecido?
Su esposo est enterado de esto? pregunt.
La seora Leidner contest lentamente.
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Sabe que me han amenazado. Le ense las dos cartas cuando recib la
segunda de ellas. Opin que se trataba de una burla. O que se trataba de
alguien que quera hacerme objeto de explotacin con el pretexto de que
mi primer marido estaba vivo.
Hizo una pausa y luego prosigui:
Unos pocos das despus de recibir la segunda carta estuvimos a punto
de morir asxiados. Alguien entr en nuestro apartamento, cuando est-
bamos durmiendo, y abri la llave del gas. Por fortuna, me despert y me
di cuenta a tiempo. Aquello me hizo perder la entereza. Le cont a Eric
que durante aos me haba visto perseguida y le asegur que aquel loco,
quienquiera que fuese, estaba realmente dispuesto a matarme. Creo que,
por vez primera, tuve la certeza de que era Frederick. Hubo siempre, detrs
de su afectuosidad, un fondo despiadado. Creo que Eric se alarm todava
ms que yo. Quera denunciar el caso a la polica, pero, era natural, yo me
opuse. Al nal convinimos en que vendra aqu con l y que sera aconseja-
ble que no volviera a Amrica en el prximo verano, sino que me quedara
en Londres o Pars.
Llevamos a cabo nuestro plan y todo sali bien. Estaba segura de que ya
saldra bien todo. Habamos puesto medio mundo entre nosotros y mi ene-
migo. Pero luego, hace poco ms de tres semanas, recib una carta con sello
iraqu.
Me entreg una tercera carta.
Creas que podras escapar, pero te has equivocado. No puedes
seguir viviendo despus de haberme sido inel. Siempre te lo
advert. La muerte no est muy lejos.
Y hace una semana... sta! La encontr aqu mismo, sobre la mesa. Ni
siquiera vino por correo.
Cog la hoja de papel que me daba. Slo haban escrito en ella dos palabras:
He llegado.
La seora Leidner me mir jamente.
Lo ve usted? Lo entiende? Me va a matar. Puede ser Frederick o el pe-
queo William; pero me va a matar.
Su voz se levant temblorosa. Le cog una mueca.
Vamos...vamos dije con tono admonitorio. No se excite. Aqu esta-
mos todos para protegerla. Tiene algn frasco de sales?
Con la cabeza me indic el lavabo. Le di una buena dosis.
Asesinato en Mesopotamia
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As est mejor. Pero, enfermera, se da usted cuenta de por qu me en-
cuentro en este estado? Cuando vi a aquel hombre mirando por la ventana,
pens: Ya lleg...
Hasta descon cuando lleg usted. Pens que tal vez poda ser usted un
hombre disfrazado.
Qu idea!
Ya s que parece absurdo. Pero poda estar usted de acuerdo con l. No
haber sido una verdadera enfermera.
Pero eso son tonteras!
S, tal vez. Mas yo estaba fuera de m.
Sobrecogida por una repentina idea, dije:
Supongo que reconocera a su primer marido si lo viera.
Respondi despacio:
No lo s. Hace ya ms de quince aos. Quiz no reconozca su cara.
Luego se estremeci.
Lo vi una noche... pero era una cara de difunto. O unos golpecitos en la
ventana y luego vi una cara; una cara de ultratumba que gesticulaba ms
all del cristal.
Empec a gritar. Y cuando llegaron todos, dijeron que all no haba nada.
Record lo que me cont la seora Mercado.
No cree usted que entonces estaba soando? pregunt indecisa.
Estoy segura de que no!
Yo no lo estaba tanto. Era una pesadilla que poda darse en aquellas
circunstancias y que fcilmente se confundira con un hecho real. Pero
no tengo por costumbre el contradecir a mis pacientes. Tranquilic lo
mejor que pude a la seora Leidner y le hice observar que si un extrao
llegara a los alrededores de la casa, sera muy difcil que pasara sin ser
visto.
La dej un poco ms animada, segn pens, y fui a buscar al doctor Leidner,
a quien cont la conversacin que habamos tenido.
Me alegro de que se lo haya contado dijo simplemente. Me tena te-
rriblemente sobresaltado. Estoy seguro de que los golpecitos en la ventana
y la cara contra el cristal son meras imaginaciones suyas. Estaba indeciso
sobre lo que deba hacer. Qu opina usted del asunto?
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No llegu a comprender completamente el tono que tena su voz, pero res-
pond con bastante presteza:
Es posible que esas cartas sean una burla inhumana y ruin.
S, tal vez sea eso. Pero, qu haremos? Esto acabar por volverla loca. No
se qu pensar.
Ni yo tampoco. Se me ocurri que quizs una mujer tuviera algo que ver
con aquello. Las cartas contenan cierto acento femenino.
En el fondo de mi mente estaba pensando en la seora Mercado. Era po-
sible que, por una casualidad, se hubiera enterado de lo que pas con el
primer marido de la seora Leidner? Poda estar dando satisfaccin a su
rencor por el procedimiento de aterrorizar a otra mujer. No me gustaba
sugerir una cosa as al doctor Leidner. Es difcil prever de antemano las re-
acciones humanas.
Bueno aad jovialmente. Esperemos que todo ir bien. Me parece
que la seora Leidner se siente ya ms feliz, ahora que ha hablado de ello.
Es una cosa que siempre resulta conveniente. Lo que se consigue guardan-
do reserva es enfermar de los nervios.
Me alegro mucho de que se lo haya contado repiti l. Es una buena
seal. Demuestra que le gusta usted y que le tiene conanza. Estaba ansio-
so por saber qu era lo que mejor poda hacer.
Estuve a punto de preguntarle si haba pensado en hacer una discreta in-
dicacin a la polica local, pero ms tarde me alegr de no haber hecho la
pregunta. Les dir por qu. El seor Coleman tena que ir a Hassanieh al
da siguiente para traer el dinero con que se pagaba a los trabajadores. Se
llevaba tambin todas nuestras cartas para que salieran en el correo areo.
Las cartas, una vez escritas, se depositaban en una caja de madera, coloca-
da en el alfizar de la ventana del comedor. Aquella noche, como prepara-
tivo para el da siguiente, el seor Coleman sac todas las cartas de la caja y
empez a clasicarlas en paquetes que sujetaba con cintas elsticas.
De pronto lanz una exclamacin.
Qu pasa? pregunt.
Me mostr una carta, al tiempo que haca un gesto.
Nuestra encantadora Louise... est como un cencerro. Ha dirigido una
carta a alguien que vive en la calle Cuarenta y dos, de Pars, Francia. No creo
que esa calle exista en Pars, sino en Nueva York, no le parece? Tendra
inconveniente en llevrsela y preguntarle si est bien puesta la direccin?
Acaba de irse ahora mismo hacia su dormitorio.
Asesinato en Mesopotamia
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Cog la carta y corr en busca de la seora Leidner, quien rectic la direc-
cin del sobre. Era la primera vez que vea la escritura de la seora Leidner,
y entonces me pregunt dnde haba visto yo antes aquel tipo de letra,
pues era indudable que me resultaba familiar.
Hasta bien entrada la madrugada no supe contestar aquella pregunta. Y
entonces se me ocurri de repente. Salvo que era ms grande y un tanto
ms inclinada, se pareca extraordinariamente a la escritura de las cartas
annimas.
Nuevas ideas pasaron por mi imaginacin.
Acaso era la propia seora Leidner quien haba escrito aquellas cartas?
Y quiz lo sospechaba el doctor Leidner?
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CAPTULO X
EL SBADO POR LA TARDE
La seora Leidner me cont su historia el viernes por la tarde.
El sbado por la maana, sin embargo, se notaba en el ambiente una ligera
sensacin de reserva. La seora Leidner, en particular, pareca dispuesta a
ser un tanto brusca conmigo y de una forma ostensible evitaba toda posi-
bilidad de conversacin. Aquello no me sorprenda. Me haba ocurrido ms
de una vez. Hay seoras que revelan ciertas cosas a sus enfermeras en un
momento de repentina condencia y luego no se sienten satisfechas de
haberlo hecho. Son cosas de la naturaleza humana.
Tuve mucho cuidado de no insinuar ni recordar nada de lo que ella me
haba contado. Deliberadamente hice que la conversacin versara sobre
tpicos comunes. El seor Coleman, conduciendo l mismo la rubia,
se fue a Hassanieh por la maana, llevndose las cartas en una mochila.
Tambin tena que hacer uno o dos encargos por cuenta de los dems
compaeros de expedicin. Era el da en que cobraban los trabajadores
y el seor Coleman deba ir al banco para retirar en moneda fraccionaria
el importe de los jornales. Todo aquello le llevara mucho tiempo y no
esperaba estar de vuelta hasta la tarde. Sospech que almorzara con
Sheila Reilly.
La tarde de los das en que se pagaban los jornales, el trabajo en las exca-
vaciones no era muy intenso, pues los peones empezaban a cobrar a partir
de las tres y media. El muchacho rabe, llamado Abdullah, cuya ocupacin
consista en lavar cacharros, estaba, como de costumbre, instalado en mi-
tad del patio y salmodiaba interminablemente su montona y nasal canti-
nela. El doctor Leidner y el seor Emmott haban anunciado su propsito
de trabajar con los objetos de cermica hasta que volviera Coleman, y el
seor Carey se dirigi a las excavaciones.
La seora Leidner entr en su dormitorio para descansar. La acomod como
siempre y luego me fui a mi habitacin. Me llev un libro, pues no tena
mucho sueo aquella tarde. Era entonces la una menos cuarto. As pasaron
apaciblemente dos horas ms. Estaba leyendo una novela titulada Crimen
en la casa de maternidad. Era, en realidad, una historia muy interesante,
aunque pens que el autor no tena ni la ms mnima idea de cmo funcio-
Asesinato en Mesopotamia
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naba una casa de aqullas. Al menos, yo no haba visto ninguna como la
que describa en el libro. Sent la tentacin de escribir al autor y sealarle
unos cuantos puntos en que estaba equivocado.
Cuando por n termin la novela (resulta que el criminal era la criada
pelirroja, de la que nunca sospech), mir mi reloj y qued sorprendi-
da al ver que eran las tres menos veinte. Me levant, puse en orden mi
uniforme y sal al patio. Abdullah segua lavando cacharros y cantando
su depresiva cancin. A su lado, el seor Emmott clasicaba las piezas
y dejaba en unas cajas las que necesitaban ser reconstruidas. Fui hacia
ellos, y, al mismo tiempo, vi que el doctor Leidner bajaba por la escalera
de la azotea.
No se ha dado mal la tarde dijo alegremente. Estuve haciendo un
poco de limpieza arriba. A Louise le agradar. Se quej ltimamente de
que no haba sitio ni para pasar. Voy a decrselo.
Fue hacia la puerta del cuarto de su mujer, dio unos golpecitos y entr.
Al cabo de minuto y medio, segn mis clculos, volvi a salir. Yo estaba
precisamente mirando la puerta cuando apareci en el umbral. Pareca que
acabara de ver un fantasma. Cuando entr en la habitacin era un hombre
vivo y alegre. Ahora pareca estar borracho; se tambaleaba y su cara ree-
jaba una extraa expresin de aturdimiento.
Enfermera... llam con voz ronca. Enfermera...
En el acto comprend que algo malo haba pasado y corr hacia l. Tena un
aspecto espantoso, con la cara palidsima y crispada. Vi que estaba a punto
de desmayarse.
Mi mujer... dijo. Mi mujer... Oh, Dios mo...!
Lo apart un poco y entr en la habitacin. All me qued sin respiracin.
La seora Leidner yaca junto a la cama.
Me inclin sobre ella. Estaba muerta; deba de haber muerto haca una
hora, por lo menos. La causa de la muerte estaba perfectamente clara. Un
terrible golpe en la frente, justamente sobre la sien derecha. Debi levan-
tarse de la cama y la derribaron donde ahora yaca.
La toqu lo estrictamente necesario.
Di una ojeada a la habitacin, por si vea algo que pudiera constituir una
pista, pero nada pareca estar fuera de su sitio o en desorden. No haba
ningn sitio en que el asesino pudiera estar oculto. Era evidente que el cul-
pable se haba marchado algn tiempo antes.
Agatha Christie
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Sal y cerr la puerta.
El doctor Leidner se haba desmayado. David Emmott estaba junto a l y se
volvi a mirarme con cara plida y expresin interrogante.
En pocas palabras le puse al corriente de la situacin. Como siempre sos-
pech, era una persona en quien poda conarse cuando las cosas no iban
bien. Tena una calma perfecta y saba dominarse. Sus ojos azules se abrie-
ron de par en par, pero aparte de ello no hizo otro aspaviento.
Recapacit durante un momento y luego dijo:
Supongo que debemos avisar a la polica lo ms pronto posible. Bill re-
gresar de un momento a otro. Qu hacemos con Leidner?
Aydeme a llevarlo a su habitacin.
Asinti.
Ser mejor cerrar con llave esa puerta observ.
Dio la vuelta a la llave y me la entreg despus.
Creo que es mejor que se quede usted con ella, enfermera. Vamos.
Entre ambos recogimos al doctor Leidner y lo llevamos hasta su propia ha-
bitacin, acostndole en la cama.
El seor Emmott sali a buscar coac. Volvi acompaado por la seorita
Johnson. La cara de esta ltima tena un aspecto conmovido e inquieto,
pero conservaba la calma y su competencia, por lo que qued satisfecha de
dejar al doctor Leidner en sus manos.
Sal corriendo al patio. La rubia entraba en aquel momento por el porta-
ln. Creo que nos dio a todos un sobresalto el ver la cara sonrosada y alegre
de Bill, quien al saltar del coche, lanz su familiar:
Hola, hola, hola! Aqu traigo la tela! No me han atracado por el cami-
no.
El seor Emmott le dijo secamente:
La seora Leidner ha muerto... la han matado.
Qu? la cara de Bill cambi en forma cmica; se qued petricado,
con los ojos desmesuradamente abiertos. Ha muerto mam Leidner!
Me ests tomando el pelo?
Muerta? exclam una voz detrs de m.
Di la vuelta y vi a la seora Mercado.
Dicen ustedes que han matado a la seora Leidner?
Asesinato en Mesopotamia
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S contest, asesinada!
No! replic sin aliento. Oh, no. No lo creo. Tal vez se suicid.
Los suicidas no se golpean en la frente dije con aspereza. Se trata de
un asesinato, seora Mercado.
Tom asiento de pronto sobre una caja de embalaje.
Oh! Pero eso es horrible... horrible...
Claro que era horrible. No necesitbamos que ella lo dijera. Me pregunt si
acaso no se senta un poco arrepentida por el rencor que aliment hacia la
muerta y por todo lo que haba dicho de ella.
Al cabo de unos momentos pregunt:
Qu debemos hacer?
El seor Emmott se hizo cargo de la situacin con sus modales sosegados.
Bill, ser mejor que vuelvas a Hassanieh lo ms rpidamente que puedas.
No estoy muy enterado de lo que debe hacerse en estos casos. Busca al ca-
pitn Maitland que, segn creo, tiene a su cargo los servicios de polica. O
localiza primero al doctor Reilly; l sabr qu hay que hacer.
El seor Coleman asinti. Toda su alegra pareca habrsele evaporado.
Ahora pareca muy joven y asustado. Subi a la rubia sin pronunciar una
palabra y se fue.
El seor Emmott coment con acento indeciso:
Supongo que debemos hacer unas cuantas indagaciones con voz po-
tente llam:
lbrahim!
Na am.
Lleg corriendo uno de los criados indgenas. El seor Emmott le habl en
rabe.
Entre los dos sostuvieron un animado coloquio. El criado pareci negar ve-
hementemente alguna cosa.
Al nal, el seor Emmott dijo con tono perplejo:
Asegura que por aqu no ha venido ni un alma esta tarde. Ningn des-
conocido. Supongo que, quien fuese, entr sin que nadie se diera cuenta
de ello.
Claro que s opin la seora Mercado. Aprovech una ocasin en
que nadie pudo verlo.
Agatha Christie
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LibrosEnRed
S dijo el seor Emmott.
La ligera indecisin de su tono me oblig a mirarle con atencin.
Dio la vuelta y le hizo una pregunta al muchacho que lavaba los cacharros.
El chico contest sin titubear.
Las cejas del seor Emmott se fruncieron an ms de lo que estaban.
No lo entiendo dijo. No lo entiendo en absoluto.
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CAPTULO XI
UN ASUNTO EXTRAO
Me estoy limitando a contar solamente la parte en que personalmente in-
tervine en el caso. Pasar por alto lo ocurrido en las dos horas siguientes.
La llegada del capitn Maitland, de la polica y del doctor Reilly. Rein gran
desasosiego entre los componentes de la expedicin; se hicieron los inte-
rrogatorios de rigor y, en n, se llev a cabo toda la rutina que supongo se
emplea en estos casos.
Opino que empezamos a dedicarnos verdaderamente al asunto cuando
el doctor Reilly, hacia las cinco de la tarde, me dijo que le acompaara
a la ocina. Cerr la puerta y tom asiento en el silln del doctor Leid-
ner.
Con un gesto me indic que me sentara frente a l y dijo con rapidez:
Vamos a ver, enfermera, si llegamos al fondo de esta cuestin. Hay algo
raro en todo esto.
Sac del bolsillo un cuaderno de notas.
Hago esto para mi propio convencimiento observ; y ahora, d-
game: qu hora era cuando el doctor Leidner encontr el cuerpo de su
mujer?
Creo que eran exactamente las tres menos cuarto.
Cmo lo sabe?
Pues porque mir mi reloj cuando me levant. Eran entonces las tres me-
nos veinte.
Djeme dar un vistazo a su reloj.
Me lo quit de la mueca y se lo entregu.
Lleva usted la hora exacta. Excelente. Bien; ya tenemos un punto pre-
ciso. Ha formado usted una opinin respecto a la hora en que ocurri la
muerte?
Francamente, doctor, no me agrada asegurar una cosa tan delicada.
No adopte ese aire profesional. Quiero ver si su parecer coincide con el
mo.
Agatha Christie
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LibrosEnRed
Pues bien; yo creo que haca una hora que estaba ya muerta.
Eso es. Yo examin el cadver a las cuatro y media, y me inclino a jar
la hora de la muerte entre la una y cuarto y la una cuarenta y cinco. En
trminos generales podemos poner la una y media. Eso es bastante aproxi-
mado.
Me dijo que a esa hora estaba usted descansando. Oy algo?
A la una y media? No, doctor. No o nada; ni a esa hora ni a ninguna
hora. Estuve en la cama desde la una menos cuarto hasta las tres menos
veinte. No o nada excepto el montono canto del muchacho rabe y los
gritos que, de vez en cuando, diriga el seor Emmott al doctor Leidner,
que estaba en la azotea. observ.
El muchacho rabe... s.
Se abri la puerta en aquel momento y entraron el doctor Leidner y el
capitn Maitland. Este ltimo era un hombrecillo vivaracho, en cuya cara
relucan unos astutos ojos grises. El doctor Reilly se levant y cedi el silln
a su propietario.
Sintese, por favor. Me alegro de que haya venido. Le podemos necesitar.
Hay algo verdaderamente raro en este asunto.
El doctor Leidner inclin la cabeza.
Ya lo s me mir. Mi mujer se lo cont todo a la enfermera Leathe-
ran. No debemos reservarnos nada en una ocasin como sta, enfermera
me dijo. Por lo tanto, haga el favor de contar al capitn Maitland y al
doctor Reilly todo lo que pas entre usted y mi mujer ayer por la tarde. Re-
lat nuestra conversacin lo ms aproximadamente posible.
El capitn Maitland lanzaba unas breves exclamaciones de sorpresa. Cuan-
do termin, se dirigi al doctor
Es verdad todo esto, Leidner?
Todo lo que ha dicho la enfermera Leatheran es cierto.
Call y con los dedos tamborile sobre la mesa.
Es un asunto extrao coment. Puede usted contarme algo sobre
l, Leidner?
Qu historia tan extraordinaria! exclam el doctor Reilly. Podra
ensearnos estas cartas?
No me cabe la menor duda de que las encontraremos entre las cosas de
mi mujer.
Asesinato en Mesopotamia
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Las sac de una cartera que estaba sobre la mesa. Probablemente esta-
rn todava all.
Frunci el ceo. Se volvi hacia el capitn Maitland, y su cara, generalmente
apacible, tom una expresin rgida y spera.
No es cuestin de mantener el secreto, capitn Maitland. Lo necesario es
coger a ese hombre y hacerle pagar su delito.
Cree usted que se trata, en realidad, del primer esposo de la seora Lei-
dner? pregunt.
Acaso no opina usted as, enfermera? intervino el capitn.
Estimo que es un punto discutible repliqu, no sin antes titubear un
instante.
De cualquier forma sigui el doctor Leidner ese hombre es un ase-
sino y hasta dira que un luntico peligroso. Deben encontrarlo, capitn
Maitland. No creo que sea difcil.
El doctor Reilly dijo lentamente:
Tal vez sea ms difcil de lo que usted cree... verdad, Maitland?
El interpelado se retorci el bigote y no contest.
De pronto di un respingo.
Perdonen dije. Hay una cosa que tal vez deba mencionar.
Relat lo del iraqu que habamos sorprendido cuando trataba de mirar
por la ventana, y cmo, dos das despus, lo haba encontrado husmean-
do por los alrededores; trataba posiblemente de hacer hablar al padre
Lavigny.
Bien dijo el capitn. Tomaremos nota de ello. Ser algo en que la
polica podr empezar a trabajar. Ese hombre puede tener alguna conexin
con el caso.
Probablemente habr sido pagado para que acte como espa suger,
para saber cundo estaba el campo libre.
El doctor Reilly se frot la nariz con aire cansado.
Eso es lo malo del asunto dijo. Suponiendo que el campo no estuvie-
ra libre...qu?
Lo mir algo confusa. El capitn Maitland se volvi hacia el doctor Leidner.
Quiero que escuche esto con mucha atencin, Leidner. Es una especie de
resumen de las pruebas que hemos recogido hasta ahora.
Agatha Christie
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Despus del almuerzo, que fue servido a las doce y termin a la una menos
veinticinco, su esposa se dirigi a su dormitorio, acompaada por la enfer-
mera Leatheran, que la dej acomodada convenientemente.
Usted subi a la azotea, donde estuvo durante las dos horas siguientes,
verdad?
S.
Baj usted en alguna ocasin de la azotea durante todo ese tiempo?
No.
Subi alguien all?
S, Emmott lo hizo, estoy seguro. Vino varias veces desde donde Abdullah
estaba lavando cermica en el patio.
Mir usted en alguna ocasin hacia all?
Una o dos veces y en cada caso para decirle algo a Emmott.
Y en cada una de ellas vio usted que el muchacho rabe estaba sentado
en mitad del patio lavando piezas de cermica?
S.
Cul fue el perodo ms largo que Emmott estuvo con usted ausente del
patio?
El doctor Leidner recapacit.
Es difcil de decir, tal vez diez minutos. Yo dira que dos o tres minutos;
pero s por propia experiencia que mi apreciacin del tiempo no es muy
buena cuando estoy absorto o interesado en lo que estoy haciendo.
El capitn mir al doctor Reilly y ste asinti.
Es mejor que lo tratemos ahora dijo.
Maitland sac un libro de notas y lo abri.
Oiga, Leidner, le voy a leer exactamente lo que estaba haciendo cada
miembro de su expedicin entre la una y las dos de la tarde.
Pero, seguramente...
Espere. Se dar usted cuenta en seguida de lo que me propongo. Tene-
mos, en primer lugar, al matrimonio Mercado. El seor Mercado dice que
estaba trabajando en el laboratorio y su mujer arma que estuvo en su
habitacin lavndose el pelo. La seorita Johnson nos ha dicho que no se
movi de la sala de estar, ocupada en sacar las impresiones de unos sellos
cilndricos. El seor Reiter asegura que estuvo revelando unas placas en la
Asesinato en Mesopotamia
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LibrosEnRed
cmara oscura. El padre Lavigny dice que estaba trabajando en su habita-
cin. Y respecto a los dos restantes componentes de la expedicin, tenemos
que Carey estaba en las excavaciones y Coleman en Hassanieh.
Esto por lo que se reere a las personas que forman parte de la expedicin.
En cuanto a los sirvientes, el cocinero indio estaba en la parte exterior del
portaln hablando con los soldados de la guardia, mientras desplumaba un
par de pollos. Ibrahim y Mansur, los dos criados se reunieron con l alrede-
dor de la una y cuarto. Permanecieron all, charlando y bromeando, hasta
las dos y media... y por entonces ya haba muerto su esposa, no es as?
No comprendo... me confunde usted. Qu est insinuando?
Hay otro acceso a la habitacin de su esposa, adems de la puerta que
da al patio?
No. Tiene dos ventanas, pero ambas estn defendidas por fuertes rejas...
y, adems, creo que estaban cerradas.
Estaban cerradas y tenan echadas las fallebas por la parte interior me
apresur a observar.
De cualquier modo dijo el capitn Maitland, aunque hubieran es-
tado abiertas, nadie poda haber entrado o salido de la habitacin por tal
conducto. Mis compaeros y yo nos hemos asegurado de ello. Lo mismo
ocurre con las tres ventanas que dan al campo. Todas tienen rejas de hie-
rro que estn en buenas condiciones. Cualquier extrao, para entrar en la
habitacin de la seora Leidner, tena que haber pasado por el portaln y
atravesado el patio. Pero tenemos la armacin conjunta del soldado de
guardia, del cocinero y de los criados, de que nadie hizo una cosa as.
El doctor Leidner se levant de un salto.
Qu quiere decir? Qu quiere decir?
Reprtese, hombre dijo el doctor Reilly sosegadamente. Ya s que
le causar una mala impresin, pero debe hacerse el nimo. El asesino no
vino del exterior... y por lo tanto, tena que estar dentro. Todo parece dar
a entender que su esposa fue asesinada por uno de los de la expedicin,
seor Leidner.
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CAPTULO XII
YO NO CREA...
No, no!
El doctor Leidner empez a pasear agitadamente por el despacho.
Eso que ha dicho es imposible, Reilly. Absolutamente imposible. Uno de
nosotros? Pero si todos apreciaban mucho a Louise!
Una extraa expresin hizo que las comisuras de los labios del doctor Reilly
descendieran un poco. No le era posible decir nada, dadas las circunstan-
cias, pero si alguna vez fue elocuente el silencio de un hombre, no hay du-
da de que fue entonces.
Completamente imposible reiter el doctor Leidner. Todos la apre-
ciaban. Louise posea un carcter encantador y todos experimentaban su
atraccin.
El doctor Reilly tosi.
Perdone, Leidner; pero sa, al n y al cabo, es slo su opinin. Es natural
que si alguno de los de la expedicin hubiera aborrecido a su esposa, no se
lo hubiera confesado a usted.
Es cierto.., tiene razn. Pero as y todo, Reilly, creo que est equivocado.
Estoy seguro de que todos apreciaban a Louise.
Call durante unos instantes y luego exclam:
Esa idea suya es ignominiosa. Es... es francamente increble.
No puede usted eludir... ejem... los hechos observ el capitn Maitland.
Hechos? Hechos? No son ms que mentiras contadas por un cocinero
indio y dos criados rabes. Maitland, usted conoce a esa gente tan bien
como yo; y usted tambin, Reilly. Para ellos no representa nada la verdad.
Dicen lo que uno quiere que digan, y lo tienen como una cortesa.
En este caso coment el doctor Reilly con sequedad estn diciendo
lo que no quisiramos que dijeran. Adems, conozco bastante bien las cos-
tumbres de su servidumbre. Hay una especie de lugar de reunin al otro
lado de la cancela del porche. En cuantas ocasiones me acerqu por all esta
tarde, siempre encontr a varios de sus criados.
Asesinato en Mesopotamia
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Sigo creyendo que est usted dando muchas cosas por sentado. Por qu
no pudo ese hombre... ese demonio... haber entrado mucho antes y escon-
derse en algn sitio?
Convengo en que eso no es totalmente imposible observ framente el
doctor Reilly. Supongamos que un extrao pudo entrar sin ser visto. Tu-
vo que permanecer escondido hasta el momento adecuado. Esto no pudo
hacerlo en la habitacin de la seora Leidner, pues no hay sitio para ello.
Adems, tuvo que correr el riesgo de que lo vieran entrar o salir del cuarto,
teniendo en cuenta, por otra parte, que Emmott y el chico estuvieron en el
patio durante la mayor parte del tiempo.
El chico. Me olvid del chico dijo el doctor Leidner. Es un muchacho
perspicaz. Seguramente, Maitland, debi ver al asesino entrar en la habita-
cin de mi mujer.
Ya hemos aclarado esto. Abdullah estuvo lavando cacharros durante to-
da la tarde, a excepcin de unos momentos. Alrededor de la una y media,
Emmott, que no puede precisar ms la hora, subi a la azotea y estuvo con
usted durante unos diez minutos, verdad?
S. No podra decirle la hora exacta, pero debi ser por entonces.
Muy bien. Durante esos diez minutos, viendo el muchacho una ocasin
para holgazanear un poco, sali del patio y fue a reunirse con los dems
que estaban hablando fuera de la cancela. Cuando Emmott baj al patio
vio que no estaba el chico y lo llam, enfadado, preguntndole qu era
aquello de dejar el trabajo porque s. En consecuencia, creo que su esposa
fue asesinada durante esos diez minutos. Exhalando un gemido, el doctor
Leidner se sent y escondi la cara entre sus manos.
El doctor Reilly reanud su disertacin con voz sosegada y en tono prcti-
co.
La hora coincide con mis apreciaciones dijo. Cuando examin el ca-
dver, haca tres horas que haba muerto. La nica pregunta que queda
es... quin lo hizo?
Se produjo un silencio general. El doctor Leidner se irgui y pas una mano
sobre su frente.
Admito la fuerza de sus razonamientos, Reilly dijo reposadamente.
Parece, en realidad, como si se tratara de lo que la gente llama un trabajo
casero. Pero estoy convencido de que, fuese como fuere, hay una equivo-
cacin. Lo que ha dicho es plausible, pero debe de haber un fallo en todo
ello. En primer lugar, da usted por seguro que ha ocurrido una sorprenden-
te coincidencia.
Agatha Christie
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Es curioso que use usted esa palabra dijo el doctor Reilly.
Sin prestarle atencin, el doctor Leidner continu:
Mi mujer recibe cartas amenazadoras. Tiene ciertas razones para temer
a determinada persona. Y luego... la matan. Y quiere usted hacerme creer
que la ha matado... no esa persona... sino otra bien diferente. Le digo que
es ridculo.
Mir al capitn Maitland.
Coincidencia... eh? Qu dice usted, Maitland? Es usted partidario de la
idea? Se lo decimos a Leidner?
El capitn asinti.
Adelante dijo escuetamente.
Oy usted hablar nunca de un hombre llamado Hrcules Poirot? pre-
gunt el doctor Reilly a Leidner.
El interpelado lo mir sorprendido.
Creo que lo o nombrar dijo, indeciso. En cierta ocasin un tal seor
Van Aldin habl de l en los trminos ms elogiosos. Es un detective priva-
do, verdad?
Eso mismo.
Pero cmo va a ayudar si vive en Londres?
Es cierto que vive en Londres replic el doctor Reilly; pero aqu es
donde se da la coincidencia. Porque ahora se encuentra, no en Londres,
sino en Siria; y maana mismo pasar por Hassanieh, camino de Bagdad.
Quin se lo ha dicho?
Jean Berat, el cnsul francs. Cen con nosotros anoche y habl de
Poirot. Parece que ha estado en Siria, desenmaraando cierto escndalo
relacionado con el Ejrcito. Pasar por aqu pues quiere visitar Bagdad.
Despus volver de nuevo a Siria para regresar a Londres. Qu le parece
la coincidencia?
El doctor Leidner titube durante unos momentos y mir al capitn Mait-
land como pidiendo disculpas.
Qu cree usted, Maitland?
Que ser bien recibida cualquier cooperacin se apresur a responder
el capitn Mis subordinados son muy buenos cuando se trata de recorrer
el campo para investigar las fechoras sangrientas de los rabes, pero fran-
Asesinato en Mesopotamia
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camente, Leidner, este asunto de su esposa me parece que cae fuera de
mis aptitudes. La cosa en s tiene un aspecto detestablemente embrollado.
Estoy ms que deseoso de que ese detective le d una ojeada al caso.
Sugiere usted que deba pedir a ese Poirot que nos ayudara? pregun-
t el doctor Leidner. Y si rehsa?
No rehusar replic el doctor Reilly.
Cmo lo sabe?
Porque yo tambin tengo en gran aprecio mi profesin. Si se cruzara en
mi camino un caso especco, no sera capaz de rehusar. ste no es un cri-
men vulgar, doctor Leidner.
No dijo el arquelogo. Sus labios se contrajeron como si sufriera un
dolor repentino. Querr usted, Reilly, hablar por mi cuenta con ese Hr-
cules Poirot?
Lo har.
El doctor Leidner hizo un gesto como si quisiera darle las gracias.
An ahora dijo lentamente, no puedo creer... que Louise est muerta.
No pude contenerme ms.
Oh, doctor Leidner! exclam. Yo debo decirle lo mucho que lo sien-
to. No supe cumplir con mi deber. Tena que haber vigilado a la seora Lei-
dner... guardarla de que le sucediera algo malo.
El doctor Leidner sacudi la cabeza con aire apesadumbrado.
No, no, enfermera. No tiene que reprocharse nada dijo lentamente.
Dios me perdone, pero soy yo quien tiene toda la culpa. Yo no cre... nunca
cre... no sospech, ni por un momento, que existiera un peligro real...
Se levant. Tena la cara crispada.
La dej ir al encuentro de la muerte... S, la dej ir a su encuentro... por
no creer...
Sali tambalendose de la habitacin. El doctor Reilly me mir.
Tambin yo me siento culpable dijo. Pens que la buena seora esta-
ba jugando con sus nervios.
Yo tampoco lo tom muy en serio confes.
Los tres estbamos equivocados termin el doctor Reilly con grave-
dad.
As parece dijo el capitn Maitland.
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CAPTULO XIII
LLEGA HRCULES POIROT
Creo que no me olvidar nunca de la primera vez que vi a Hrcules Poirot.
Ms tarde me acostumbr a su presencia, como es natural, pero al princi-
pio su visita me produjo una gran sensacin, y creo que cualquiera hubiera
sentido lo mismo que yo.
No s cmo lo haba imaginado; algo as como un Sherlock Holmes alto y
aco, con una cara astuta y perspicaz. Ya saba que era extranjero, pero no
esperaba que lo fuera tanto como en realidad result.
Al contemplarlo, le entraban a una ganas de rer. Tena un aspecto como
slo se ve en las pelculas o en el teatro. Meda unos cinco pies y cinco
pulgadas; era un hombrecillo algo regordete, viejo, con un engomado
bigote y la cabeza en forma de huevo. Pareca un peluquero de comedia
cmica.
Y aqul era el hombre que iba a averiguar quin mat! Supongo que parte
de mi desencanto qued reejado en mi cara, pues casi inmediatamente
me dijo, mientras los ojos le brillaban de forma extraa:
No le acabo de gustar, ma soeur? Recuerde que no se sabe cmo est la
morcilla hasta que se come.
Tal vez quiso decir que para saber si una morcilla est buena, hay que pro-
barla primero. Es un refrn que encierra en s bastante verdad, pero a pesar
de ello no tuve mucha conanza.
El doctor Reilly le trajo en su coche. Llegaron el domingo, poco despus
del almuerzo. Su primera medida fue rogarnos que nos reuniramos todos.
As lo hicimos en el comedor, donde nos sentamos alrededor de la mesa. El
seor Poirot tom asiento en la cabecera, con el doctor Leidner a un lado y
el doctor Reilly al otro.
Cuando hubieron llegado todos, el doctor Leidner carraspe y habl con
voz sosegada y vacilante.
Me atrevera a decir que todos ustedes habrn odo hablar de monsieur
Hrcules Poirot. Pasaba hoy por Hassanieh y, con mucha amabilidad por su
parte, accedi a interrumpir su viaje para ayudarnos. La polica iraqu y el
capitn Maitland hacen todo cuanto est en su mano, estoy seguro de ello,
Asesinato en Mesopotamia
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pero... existen ciertas circunstancias en el caso... vacil y lanz una supli-
cante mirada al doctor Reilly; al parecer pueden presentarse dicultades...
No est del todo claro, ni parece sencillo... eh? dijo el hombrecillo des-
de la cabecera de la mesa.
Vaya, hasta saba hablar bien el ingls!
Deben cogerlo! exclam la seora Mercado. Sera intolerable que
lograra escapar.
Observ que los ojos del extranjero se posaban sobre ella, como aniquiln-
dola.
Cogerlo? Quin es l, madame? pregunt.
Pues el asesino, desde luego.
Ah! El asesino! exclam Hrcules Poirot.
Habl como si el criminal no fuera importante. Nos quedamos todos mirn-
dolo. Y l observ una cara tras otra.
Segn me parece observ, ninguno de ustedes ha tenido antes con-
tacto directo con un caso de asesinato.
Hubo un murmullo general de asentimiento.
Hrcules Poirot sonri.
Est claro, por lo tanto, que no comprenden ustedes el abec de la si-
tuacin. Se nota cierta desazn. S, hay mucha desazn. Deben tenerse en
cuenta, ante todo, las sospechas.
Sospechas?
Fue la seorita Johnson la que habl. El seor Poirot la mir con aspecto
pensativo. Tuve la impresin de que la contempl con aprobacin. Pareca
como si pensara: He aqu una persona razonable e inteligente.
S, mademoiselle dijo. Sospechas! Pero permtanme que no vaya con
rodeos respecto a ello. Todos los que viven en esta casa son sospechosos. El
cocinero, los criados, el pinche, el chico que lava la cermica... s, y tambin
todos los de la expedicin.
La seora Mercado se levant con la cara demudada.
Cmo se atreve? Cmo se atreve a decir una cosa as? Esto es odioso...
intolerable. Doctor Leidner, cmo se queda ah sentado y deja que este
hombre... que este hombre...?
El arquelogo, con voz cansada, dijo:
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Trata de tener calma, Marie.
El seor Mercado se levant a su vez. Le temblaban las manos y tena los
ojos inyectados en sangre.
Estoy de acuerdo con mi mujer. Esto es un ultraje... un insulto...
No, no replic el seor Poirot. No les he insultado. Slo les ruego que
se enfrenten con los hechos. En una casa donde se ha cometido un crimen
cada habitante comparte las sospechas. Y ahora les pregunto, qu prue-
bas existen de que el asesino vino de fuera?
La seora Mercado exclam:
Claro que vino de fuera! Tiene que ser as. Porque... se detuvo y luego
prosigui ms lentamente, otra cosa sera increble.
No hay duda de que tiene razn, madame dijo Poirot inclinndose.
Le estoy explicando la nica manera plausible de abordar el asunto. Prime-
ro me aseguro de que todos los que estn en esta situacin son inocentes y
luego busco al asesino en otro sitio.
No cree usted que perder demasiado tiempo con ello? pregunt sua-
vemente el padre Lavigny.
La tortuga, mon pre, venci a la liebre.
El padre Lavigny se encogi de hombros.
Estamos en sus manos dijo con resignacin. Convnzase usted mis-
mo cuanto antes de nuestra inocencia.
Tan rpidamente como sea posible. Mi deber era aclararles su posicin
y, por lo tanto, no deben ofenderse por la impertinencia de cualquier pre-
gunta que pueda hacerles. Tal vez, mon pre, la Iglesia querr dar ejemplo
de ello?
Pregnteme lo que quiera dijo gravemente el padre Lavigny.
Es la primera vez que viene con esta expedicin?
S.
Cundo lleg?
Hace tres semanas. Es decir, el veintids de febrero.
De dnde proceda?
De la orden de los Padres Blancos, en Cartago.
Gracias, mon pre. Haba tenido ocasin de conocer a la seora Leidner
antes de venir aqu?
Asesinato en Mesopotamia
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No. Nunca la haba visto hasta que me la presentaron.
Quisiera decirme qu es lo que estaba haciendo en el momento en que
ocurri la tragedia?
Estaba en mi habitacin descifrando unas tablillas de caracteres cunei-
formes.
Vi que Poirot tena ante s un plano de la casa.
Es la habitacin situada en la esquina sudoeste, que se corresponde con
la de la seora Leidner en el lado opuesto?
S.
A qu hora entr usted en su habitacin?
Inmediatamente despus de almorzar. Yo dira que era la una menos
veinte.
Y hasta cundo permaneci en ella?
Hasta poco antes de las tres. O que la rubia entraba en el patio y que
luego volva a salir. Me extra y fui a ver qu pasaba.
Durante todo ese tiempo, sali alguna vez de su habitacin?
No, ni una sola vez.
Oy o vio algo que pudiera tener relacin con el crimen?
No.
Tiene su dormitorio alguna ventana que d al patio?
No, sus dos ventanas dan al campo.
Pudo usted or desde su habitacin lo que ocurra en el patio?
No muy bien. O que el seor Emmott pasaba ante mi cuarto y suba a la
azotea. Lo hizo una o dos veces.
Puede usted recordar la hora?
No. Temo que no. Estaba absorto en mi trabajo.
Se produjo una pausa y luego Poirot dijo:
Puede contar o sugerirnos alguna cosa que arroje un poco de luz sobre
este asunto? Not usted algo, por ejemplo, en los das que precedieron al
asesinato?
El padre Lavigny pareci sentirse incmodo.
Dirigi una mirada inquisitiva al doctor Leidner.
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Es una pregunta algo difcil de contestar, monsieur dijo, por n, grave-
mente. Si he de decirle francamente la verdad, en mi opinin la seora
Leidner estaba asustada de alguien o de algo. Los extraos, en particular, la
ponan nerviosa. Creo que deba tener sus razones para sentir ese desaso-
siego, pero no s nada. No me con sus secretos.
Poirot carraspe y consult unas notas de su cartera.
Tengo entendido que hace dos noches se produjo un intento de robo.
El padre Lavigny respondi armativamente. Cont de nuevo que haba
visto una luz en el almacn, as como la infructuosa bsqueda poste-
rior.
Opina usted que cierta persona estuvo en el almacn la otra noche?
No s qu pensar replic con franqueza el padre Lavigny. No se lle-
varon ni revolvieron nada. Debi ser uno de los criados...
O uno de los de la expedicin.
S, eso es. Pero en tal caso dicha persona no tena por qu negarlo.
Y pudo ser, igualmente, un extrao a la casa?
Supongo que s.
Y suponiendo que un extrao hubiera entrado sin ser visto, no poda
haberse escondido durante da y medio con pleno xito?
Dirigi esta pregunta al padre Lavigny y al doctor Leidner.
Creo que no le hubiera sido posible respondi este ltimo con cierta
repugnancia. No s dnde poda haberse escondido, qu le parece, pa-
dre Lavigny?
No... yo tampoco lo s.
Ambos parecan poco dispuestos a tomar en consideracin la creencia.
Poirot se dirigi a la seorita Johnson.
Y usted, mademoiselle? Cree posible tal hiptesis?
No respondi ella. No lo creo. Dnde podra esconderse? Todos los
dormitorios estn ocupados y, adems, tienen bien pocos muebles. La c-
mara oscura, la sala de dibujo y el laboratorio se utilizaron al da siguiente,
lo mismo que las habitaciones de esta parte de la casa. No hay armarios ni
rincones. Tal vez, si los sirvientes se pusieron de acuerdo...
Eso es posible, pero improbable dijo Poirot.
Se volvi de nuevo hacia el padre Lavigny.
Asesinato en Mesopotamia
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Queda otra cuestin. Hace unos das la enfermera Leatheran le vio a usted
hablando con otro hombre, frente a la casa. Ya con anterioridad haba visto
al mismo hombre cuando trataba de mirar por una ventana desde el exterior.
Ms bien parece como si dicho individuo rondara esta casa deliberadamente.
Es posible, desde luego replic el padre Lavigny con aspecto pensativo.
Se dirigi usted a ese hombre, o fue l quien le habl primero?
El religioso medit por unos instantes y despus contest:
Creo... s, estoy seguro de que me habl l.
Qu buscaba?
El padre Lavigny pareci hacer un esfuerzo por recordar.
Creo que me pregunt algo sobre si era sta la casa ocupada por la ex-
pedicin americana. Y luego hizo un comentario sobre el nmero de gente
que emplean los americanos. En realidad, no le llegu a entender del todo,
pero hice lo posible para seguir la conversacin al objeto de practicar el
rabe. Pens que, tal vez, tratndose de un hombre que viva en la ciudad,
me entendera mejor que los que trabajaban en las excavaciones.
Trataron sobre alguna cosa ms?
Todo lo que puedo recordar es que dije que Hassanieh era una ciudad
grande, y ambos convinimos en que Bagdad lo era todava ms. Despus
me pregunt si yo era armenio o catlico sirio. Algo parecido.
Poirot asinti.
Puede usted describir a ese hombre?
El padre Lavigny frunci el ceo.
Era ms bien bajo dijo por n. De constitucin fuerte. Bizqueaba
mucho al mirar y tena la tez muy blanca.
Poirot se dirigi a m.
Coincide eso con la forma en que usted lo describira? me pregunt.
No del todo repliqu titubeando un poco. Yo hubiera dicho que era
ms bien alto que bajo, y muy moreno. Me pareci que era delgado y no vi
que bizqueara.
Hrcules Poirot se encogi de hombros con gesto de desesperacin.
Siempre igual! Si fueran ustedes de la polica lo sabran muy bien! La
descripcin de un mismo hombre, hecha por dos personas diferentes, no
coincide nunca.
Agatha Christie
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Estoy completamente seguro de que bizqueaba insisti el padre Lavig-
ny. La enfermera Leatheran tal vez tenga razn en cuanto a lo dems. Y
a propsito, cuando dije tez blanca, me refera a que, siendo iraqu, poda
considerarse que la tena.
Supongo que la enfermera la calicara de morena.
Muy morena dije yo obstinadamente. De un color de cobre sucio.
Vi cmo el doctor Reilly se morda los labios y sonrea.
Poirot levant ambas manos.
Passons! dijo. Este desconocido que ronda la casa puede ser intere-
sante, o tal vez no lo sea. De todas formas, debemos encontrarlo. Continue-
mos el interrogatorio.
Titube unos momentos, estudiando las caras, vueltas hacia l de los que
rodeaban la mesa. Luego hizo un rpido gesto armativo con la cabeza y
escogi al seor Reiter.
Vamos, amigo mo dijo. Cuntenos lo que hizo ayer por la tarde.
Yo? pregunt.
S, usted. Para empezar, cmo se llama y cuntos aos tiene?
Me llamo Carl Reiter y tengo veintiocho aos.
Americano?
S. De Chicago.
Es sta su primera expedicin?
S. Estoy encargado de la fotografa.
Ah, s! Cmo emple su tiempo ayer por la tarde?
Pues... estuve en la cmara oscura la mayor parte de l.
La mayor parte?
S. Primero revel unas placas. Despus estuve arreglando varios objetos
para fotograarlos.
Fuera de la casa?
No, en el estudio fotogrco.
Se comunica ste con la cmara oscura?
S.
Y no sali usted en ningn momento del estudio?
Asesinato en Mesopotamia
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No.
Oy usted algo de lo que pasaba en el patio?
El joven sacudi la cabeza.
No me di cuenta de nada explic. Estaba ocupado. O cmo entraba
la rubia en el patio y, tan pronto como pude dejar lo que estaba ha-
ciendo, sal a ver si haba alguna carta para m. Fue entonces cuando me...
enter.
A qu hora empez su trabajo en el estudio?
A la una menos diez.
Conoca usted a la seora Leidner antes de alistarse en esta expedi-
cin?
La cara sonrosada y regordeta del seor Reiter tom un subido color escar-
lata. El joven volvi a sacudir la cabeza.
No, seor. No la haba visto nunca hasta que vine aqu.
Puede usted recordar algo; algn incidente, por pequeo que sea, que
pueda ayudarnos en esto?
Carl Reiter movi negativamente la cabeza.
Creo que no s nada absolutamente, seor dijo con acento desolado.
Seor Emmott?
David Emmott habl clara y concisamente, con voz agradable y suave, de
acento americano.
Estuve trabajando en el patio desde la una menos cuarto hasta las tres
menos cuarto. Vigilaba cmo Abdullah lavaba las piezas de cermica y,
mientras, yo las iba clasicando. De vez en cuando suba a la azotea para
ayudar al doctor Leidner.
Cuntas veces lo hizo?
Cuatro, segn creo.
Por mucho tiempo?
Por un par de minutos. Pero en una ocasin, cuando haca ya media
hora que estaba trabajando, me qued por espacio de diez minutos, dis-
cutiendo qu era lo que debamos conservar y qu cosas eran las que
convena tirar.
Tengo entendido que cuando baj usted se encontr con que el mucha-
cho haba abandonado su puesto.
Agatha Christie
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S. Le grit, incomodado, y apareci por el portaln. Haba salido a char-
lar con los otros.
Fue sa la nica vez que el chico abandon el trabajo?
Le orden que subiera a la azotea, una o dos veces, para que llevara unos
pucheros.
Poirot dijo con acento grave:
Es absolutamente necesario preguntarle, seor Emmott, si vio entrar o
salir a alguien de la habitacin de la seora Leidner durante todo este tiem-
po.
El joven se apresur a contestar:
No vi a nadie. Ni siquiera entr nadie en el patio durante las dos horas
que estuve trabajando.
Y cree usted, realmente, que era la una y media cuando se ausentaron,
usted y el chico, y qued el patio solitario?
No pudo ser ni mucho antes, ni mucho despus. Desde luego, no puedo
asegurarlo con exactitud.
Poirot se dirigi al doctor Reilly.
Coincide esto, doctor, con la hora en que, segn su opinin, debi ocu-
rrir la muerte?
S.
El seor Poirot se acarici los bigotes.
Creo que podemos asegurar dijo con aire solemne que la seora Lei-
dner encontr la muerte durante esos diez minutos.
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CAPTULO XIV
UNO DE NOSOTROS?
Hubo una corta pausa, y durante ella pareci otar por la habitacin una
ola de horror.
Me guro que en aquel momento cre por primera vez que la teora del
doctor Reilly era correcta. Sent que el asesino estaba all. Sentado...
oyendo. Uno de nosotros... Tal vez la seora Mercado tuvo la misma impre-
sin, porque de pronto lanz un grito corto y agudo.
No puedo evitarlo solloz. Es... tan horrible...
Valor, Marie dijo su marido.
Nos mir como pidiendo disculpas.
Es muy impresionable. Se afecta demasiado.
Quera tanto... a Louise gimote la seora Mercado.
No s si algo de lo que pens en aquel momento asom a mi rostro, pero
al instante me di cuenta de que el seor Poirot me miraba y de que una
ligera sonrisa distenda sus labios. Le dirig una mirada fra y l se apresur
a reanudar el interrogatorio.
Dgame, madame, qu hizo usted ayer por la tarde?
Estuve lavndome el pelo solloz la seora Mercado. Parece espan-
toso que no me enterara de nada. Era completamente feliz y estuve muy
ocupada con lo que haca.
Permaneci usted en su habitacin?
S.
No sali de ella?
No. No lo hice hasta que o entrar el coche en el patio. Luego, me enter
de lo que haba pasado. Oh, fue horroroso!
Le sorprendi?
La seora Mercado dej de llorar y sus ojos se abrieron con expresin re-
sentida.
Qu quiere decir, monsieur Poirot? Est sugiriendo acaso...?
Agatha Christie
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Qu podra sugerir, madame? Nos acaba usted de decir que quera mu-
cho a la seora Leidner. Tal vez sta le hizo alguna condencia.
Ah...! Ya comprendo. No, la pobrecita Louise no me dijo nunca nada...
nada denido, quiero decir. Se vea, desde luego, que estaba terriblemente
preocupada y nerviosa y luego todos aquellos extraos sucesos... los golpe-
citos en la ventana y todo lo dems.
Recuerdo que lo calic usted de fantasa intervine.
Me alegr de ver que, momentneamente, pareci desconcertarse.
De nuevo me di cuenta de la divertida mirada que me dirigi el seor
Poirot.
En resumen, madame dijo ste con tono concluyente. Estaba usted
lavndose el pelo. No oy ni vio nada. Hay alguna cosa que, en su opinin,
pueda sernos de utilidad?
La seora Mercado no se detuvo a pensar.
No, no hay ninguna, de veras. Esto es un misterio indescifrable! Pero yo
dira que no hay duda... ninguna duda, de que el asesino lleg de fuera. Es
cosa que salta a la vista.
Poirot se volvi hacia el seor Mercado.
Y usted, monsieur, qu tiene que decir?
El interpelado pareci sobresaltarse. Se mes la barba distradamente.
Puede ser. Pudo ser dijo. Y sin embargo, cmo es posible que al-
guien deseara su muerte? Era una persona tan dulce... tan amable... sa-
cudi la cabeza. Quienquiera que la matara debi ser malvado... s, un
malvado.
Y de qu forma pas ayer la tarde, monsieur?
Yo? dijo el seor Mercado mirndole con aire ausente.
Estuviste en el laboratorio, Joseph le insinu su mujer.
Ah, s! All estuve... eso es. Mi trabajo de costumbre.
A qu hora entr usted en el laboratorio?
El seor Mercado mir de nuevo interrogativamente a su mujer.
A la una menos diez, Joseph dijo sta.
S. A la una menos diez.
Sali usted alguna vez al patio?
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No... no lo creo medit un momento. No, estoy seguro de que no.
Cmo se enter del asesinato?
Mi mujer vino a buscarme y me lo cont. Fue terrible... estremecedor.
Casi no lo pude creer. Aun ahora me es difcil hacerme a la idea.
De pronto empez a temblar.
Es horrible... horrible...
La seora Mercado se dirigi rpidamente junto a su marido.
S, s, Joseph; todos sentimos lo mismo. Pero no debemos exteriorizarlo.
Ello agravara an ms la pena del pobre doctor Leidner.
Vi que un gesto de dolor se marcaba sobre la cara del aludido y me gur
que aquella atmsfera sentimental no le estaba sentando bien. Dirigi una
furtiva mirada a Poirot, como si solicitara su ayuda. Poirot respondi rpi-
damente al llamamiento.
Seorita Johnson? invoc.
Me parece que yo le puedo ser de muy poca ayuda dijo sta.
Su voz culta y renada produjo un efecto sedativo tras la atiplada voz de la
seora Mercado.
Estuve trabajando en la sala de estar; tomando impresiones en plastilina
de unos sellos cilndricos.
Y no oy ni vio nada?
No.
Poirot le dirigi una rpida mirada. Su odo haba captado lo que el mo
tambin notara... una ligera indecisin.
Est usted completamente segura, mademoiselle? No hay nada que
recuerde vagamente?
No... de veras...
Algo que vio usted, digamos, por el rabillo del ojo, y de lo que no se dio
perfecta cuenta.
No; denitivamente, no replic ella con acento rme.
Entonces, algo que oy. S, algo que no est usted segura si oy o no.
La seorita Johnson lanz una risita nerviosa e irritada.
No oy usted nada ms...? El ruido al abrir y cerrar una puerta, por
ejemplo?
Agatha Christie
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La seorita Johnson sacudi la cabeza.
Me acosa usted demasiado, monsieur Poirot. Temo que me est animan-
do a contarle cosas que, posiblemente, sean imaginaciones mas.
Supongo que estara usted sentada ante una mesa. En qu direccin
miraba?
Hacia el patio, el almacn, el porche o el campo?
La seorita Johnson contest lentamente, como si sopesara sus palabras
Estaba mirando hacia el patio.
Poda usted ver, desde donde estaba, el chico que lavaba los cacharros?
Claro, aunque tena que levantar la vista para ello. Pero, desde luego,
estaba muy absorta en lo que haca. Toda mi atencin se centraba en mi
trabajo.
De haber pasado alguien ante la ventana del patio se hubiera usted dado
cuenta, verdad?
S. Estoy segura de que s.
Y nadie lo hizo?
No.
Y si alguien hubiera pasado por el centro del patio, lo hubiera usted
visto tambin?
Creo que... probablemente, no. A no ser que, como dije antes, hubiera
levantado entonces la vista y hubiera mirado por la ventana.
Se dio usted cuenta de que Abdullah dej el trabajo y sali a reunirse
con los dems criados?
No.
Entonces, hay algo que usted... imagin?
He imaginado, pues, que hubo un momento en que o un grito apaga-
do... Es decir, me atrevera a asegurar que o un grito. Estaban abiertas las
ventanas de la sala de estar y se oa claramente el ruido que producan va-
rios labradores en los campos de cebada. Y desde entonces me ronda por
la cabeza que se trataba... que se trataba de la voz de la seora Leidner.
Eso me ha tenido preocupada. Porque si me hubiera levantado en seguida
y hubiera corrido a su habitacin... bueno, quin sabe? Tal vez hubiera
llegado a tiempo.
El doctor Reilly intervino con voz autoritaria.
Asesinato en Mesopotamia
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Vamos, no empiece a darle vueltas a eso en la cabeza dijo. No tengo
ninguna duda de que la seora Leidner fue derribada tan pronto como el
asesino entr en su habitacin, y que aquel golpe la mat. No la golpearon
por segunda vez. De otra forma hubiera tenido tiempo de gritar y armar
alboroto.
No obstante, pude haber sorprendido al asesino insisti la seorita
Johnson.
A qu hora fue eso, mademoiselle? pregunt Poirot. Alrededor de
la una y media?
La seorita Johnson levant la cabeza y declar:
S... poco ms o menos a esa hora dijo ella tras reexionar un momen-
to.
Tal cosa encajara en la cuestin coment Poirot, pensativamente.
Se produjo un silencio momentneo.
Diez minutos musit Poirot. Esos fatales diez minutos.
Sepa usted, monsieur Poirot, que, sin proponrmelo, me guro que le
estoy poniendo sobre una pista falsa. Pensndolo bien, creo que, desde
donde estaba, no pude or ningn grito que proriera la seora Leidner. El
almacn estaba situado entre ella y yo... y tengo entendido que las venta-
nas de su habitacin estaban cerradas.
De todas formas, no se apene, mademoiselle dijo Poirot, afablemen-
te. No tiene mayor importancia.
No, desde luego que no. Lo comprendo. Pero a m s me importa porque
estoy segura de que pude hacer algo.
No te atormentes, Anne dijo afectuosamente el doctor Leidner. S
razonable. Posiblemente oste a algn rabe que le gritaba a otro en el
campo.
La seorita Johnson se sonroj ligeramente ante la amabilidad de su tono.
Hasta vi que le brotaban unas lgrimas. Volvi la cabeza y habl ms spe-
ramente an que de costumbre.
Quiz fue eso. Despus de una tragedia como sta... se suelen imaginar
cosas que nunca ocurrieron.
Poirot estaba consultando de nuevo su libro de notas.
No creo que haya que decir nada ms sobre esto. Seor Carey?
Richard Carey habl lentamente, de una manera mecnica y ruda.
Agatha Christie
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Me parece que no puedo aadir nada que le sirva de ayuda. Estuve en las
excavaciones. All me enter de lo que pasaba.
Y no sabe, no puede pensar en algo signicativo que ocurriera en los
das que precedieron al asesinato?
No.
Seor Coleman?
No tengo nada que ver con esto dijo el joven, con un tono en el que
se notaba como una ligera sombra de pesadumbre. Me fui a Hassanieh
para traer dinero con que pagar a los jornaleros. Cuando volv, Emmott me
cont lo que haba pasado. Sub otra vez a la rubia y me fui a buscar a la
polica y al doctor Reilly.
Qu puede decirme de lo que ocurri en los das precedentes
Pues ver, seor. Las cosas andaban un tanto sobresaltadas; pero eso ya
lo sabe usted. Hubo lo del almacn, y antes de ello, uno o dos sustos ms...
Los golpecitos y la cara de la ventana... recuerda usted, seor? se dirigi
al doctor Leidner, quien inclin la cabeza en mudo asentimiento. Yo creo
que encontrarn a algn fulano que se col en la casa. Debi ser un tipo
muy ingenioso. Poirot lo contempl en silencio un momento.
Es usted ingls, seor Coleman? pregunt por n.
Eso es, seor. Por los cuatro costados. Vea la marca. Artculo garantiza-
do.
Es la primera vez que toma parte en una expedicin?
Ni ms ni menos.
Y siente usted una desmedida acin por la arqueologa?
Aquella descripcin pareci turbar al seor Coleman. Se sonroj y lanz
una mirada de reojo al doctor Leidner, como si fuera un colegial travieso.
Desde luego... es muy interesante tartamude. Quiero decir... que
no soy lo que se dice un tipo listo.
Su voz se desvaneci y Poirot no quiso insistir ms. Dio varios golpecitos en
la mesa con el lpiz que tena en la mano y enderez el tintero que haba
frente a l.
Al parecer dijo, esto es todo lo que podemos hacer, de momento.
Si alguien de ustedes recuerda cualquier cosa que le haya pasado por alto
ahora, no dude en venir a consultrmelo. Creo que ser conveniente que
hable ahora a solas con el doctor Leidner y con el doctor Reilly.
Asesinato en Mesopotamia
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Aquello fue la seal para una desbandada general. Nos levantamos y fui-
mos hacia la puerta. Pero cuando estaba a punto de salir, o que me llama-
ban.
Quiz la enfermera Leatheran tendr la amabilidad de quedarse aa-
di Poirot. Creo que su ayuda nos puede valer de algo.
Volv a la mesa y me sent.
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CAPTULO XV
POIROT SUGIERE
El doctor Reilly se haba levantado de su asiento y cerr cuidadosamente
la puerta una vez que todos hubieron salido. Luego dirigi una inquisitiva
mirada a Poirot y procedi tambin a cerrar la ventana que daba al patio.
Las otras estaban ya cerradas. Despus, a su vez, tom asiento de nuevo
ante la mesa.
Trs bien dijo Poirot. Estamos ahora en privado y no nos estorba
nadie.
Podemos hablar con libertad. Hemos odo lo que los componentes de la
expedicin tenan que decir sobre el caso... y... s, ma soeur, quera decir
algo?
Me puse sumamente colorada. No poda negarse que el hombrecillo tena
una vista de lince. Haba visto pasar aquella idea por mi pensamiento. Su-
pongo que mi cara demostr bien a las claras lo que estaba yo pensando.
Oh!, no es nada... dije titubeando.
Vamos, enfermera dijo el doctor Reilly. No haga esperar al especialista.
No es nada, en realidad dije precipitadamente. Se me ocurri que si
alguien sabe o sospecha algo, no ser fcil que lo exponga ante los dems
y mucho menos ante el doctor Leidner.
Ante mi sorpresa, monsieur Poirot arm vigorosamente con la cabeza.
Precisamente, precisamente. Es muy cierto lo que acaba de decir. Pero me
explicar. La reunin que hemos celebrado ha tenido un propsito. En In-
glaterra, antes de las carreras, se exhiben los caballos, verdad? Pasan ante
la tribuna para que todos tengan una oportunidad de verlos y poder opinar
sobre sus facultades. Tal fue el objeto de la reunin que convoqu. Si me
permite utilizar una frase deportiva, dir que di una ojeada a los posibles
ganadores.
El doctor Leidner exclam violentamente:
No creo, ni por un momento, que ninguno de los de mi expedicin est
complicado en este crimen.
Luego, volvindose hacia m, dijo con tono autoritario:
Asesinato en Mesopotamia
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Enfermera, le quedar muy reconocido si le dice a monsieur sin ms dila-
cin lo que pas entre mi mujer y usted hace dos das.
Forzada de esta forma, no tuve ms remedio que repetir mi historia, tra-
tando en lo posible de recordar exactamente las palabras y frases que us
la seora Leidner.
Cuando termin, monsieur Poirot dijo:
Muy bien. Muy bien. Tiene una mente clara y ordenada. Me va a ser muy
til durante mi estancia aqu. Se volvi hacia el doctor Leidner.
Tiene usted esas cartas?
Aqu las tengo. Me gur que las querra ver antes que nada.
Poirot las cogi, examinndolas con sumo cuidado al tiempo que las lea.
Qued un poco desilusionada al ver que no las espolvoreaba con polvos
blancos, ni las escudriaba con la lupa, o algo parecido. Pero me acord de
que era un hombre de avanzada edad y de que sus mtodos tenan que ser
anticuados por fuerza. Se limit a leerlas como lo hubiera hecho cualquie-
ra. Una vez ledas, las dej sobre la mesa y carraspe.
Y ahora dijo procedamos a poner los hechos en orden. La primera
de estas cartas la recibi su esposa poco despus de casarse con usted, en
Amrica. Haba recibido otras, pero las destruy. A la primera carta sigui
una segunda. Poco tiempo despus de recibir esta ltima, usted y su esposa
se libraron, por poco, de morir asxiados a causa de un escape de gas. Lue-
go se fueron al extranjero y por espacio de dos aos no llegaron ms cartas.
Pero empezaron otra vez a recibirse a poco de iniciar la actual temporada
de excavaciones; es decir, hace tres semanas. Voy bien?
Exactamente.
Su esposa demostr gran pnico y usted, despus de consultar con el
doctor Reilly, contrat a la enfermera Leatheran para que le hiciera compa-
a y mitigara sus temores. Haban ocurrido ciertos incidentes, tales como
manos que golpearon la ventana; una cara espectral y ruidos en el almacn.
Presenci usted mismo algunos?
No.
De hecho, nadie los presenci, salvo la seora Leidner.
El padre Lavigny vio una luz en el almacn.
S. No lo he olvidado.
Guard silencio durante unos instantes y luego dijo:
Agatha Christie
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Su esposa hizo testamento?
No lo creo.
Por qu?
Opinaba que no vala la pena.
Acaso no tena bienes?
S los tena, pero mientras viviera. Su padre le dej una considerable
cantidad de dinero en deicomiso. No poda tocar el capital. A su muer-
te, ste deba pasar a sus hijos, si los tuviera... y en otro caso al museo de
Pittstow.
Poirot tamborile con los dedos sobre la mesa, con aire pensativo.
Entonces, creo que podemos eliminar un motivo del caso dijo. Como
comprendern, es lo que busco antes que nada. Quin se benecia con
la muerte de la vctima? En este caso es un museo. Si hubiera sido de otra
forma; si la seora Leidner hubiera muerto ab intestato, pero duea de
una considerable fortuna, se me presentaba un interesante problema, pues
habra que dilucidar quin heredaba el dinero, si usted o el primer marido.
Pero entonces hubiera surgido otra dicultad. El primer marido tena que
haber resucitado para poder reclamar la herencia y ello implicaba el riesgo
de que fuera arrestado, aunque creo difcil que pudiera imponrsele la pe-
na de muerte al cabo de tanto tiempo de haber terminado la guerra. Mas
no hace falta especular sobre ello. Como dije antes, me cuido siempre de
dejar bien sentada la cuestin del dinero. Mi siguiente paso es sospechar
del marido o de la mujer de la vctima. En el caso que nos ocupa se ha pro-
bado, en primer lugar, que ayer por la tarde usted no se acerc a la habi-
tacin de su esposa; en segundo lugar, que con la muerte de ella pierde en
vez de ganar; en tercer lugar...
Se detuvo.
Qu? pregunt el doctor Leidner.
En tercer lugar prosigui lentamente Poirot. S distinguir un
amor profundo cuando lo veo ante m. Creo, doctor Leidner, que el
amor que senta por su esposa era el principal objeto de su vida. Era
as, verdad?
El arquelogo contest simplemente:
S.
Poirot asinti.
Por lo tanto dijo, podemos continuar.
Asesinato en Mesopotamia
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Vamos, vamos. Ocupmonos del caso opin el doctor Reilly con cierta
impaciencia en la voz.
Poirot le dirigi una mirada de desaprobacin.
No pierda la paciencia, amigo mo. En un caso como ste, hay que abor-
dar cada cosa con mtodo y orden. sa es, realmente, la regla que sigo
en todos los asuntos de que me encargo. Como hemos desechado varias
posibilidades, que, como dicen ustedes, se pongan todas las cartas sobre la
mesa. No debe reservarse nada.
De acuerdo dijo el doctor Reilly.
Por eso solicito que me digan toda la verdad prosigui Poirot.
El doctor Leidner lo mir sorprendido.
Le aseguro, monsieur Poirot, que no me he callado nada. Le he dicho
todo lo que s. Sin reservas.
Tout de mme no me lo ha dicho usted todo.
S, se lo dije. No creo que falte ningn detalle.
Pareca estar angustiado.
Poirot sacudi lentamente la cabeza.
No replic. No me ha dicho usted, por ejemplo, por qu hizo que la
enfermera Leatheran se instalara en esta casa.
El doctor Leidner pareci aturdirse an ms.
Ya expliqu eso. Est claro. El desasosiego de mi mujer... sus temores.
No, no, no. Hay algo en ello que no est claro. S; su esposa corre peli-
gro... Ha sido amenazada de muerte; perfectamente. Y busca usted... no a
la polica... ni siquiera a un detective privado... sino a una enfermera. Esto
no tiene sentido alguno!
Yo... yo... el doctor Leidner se detuvo. El rubor subi a sus mejillas.
Pens que...
Call denitivamente.
Parece que llegamos a ello anim Poirot. Qu fue lo que pens?
El arquelogo qued silencioso. Pareca cansado de aquello y nada dispues-
to a proseguir.
Ya ve usted el tono de Poirot se volvi persuasivo y suplicante. Todo
lo que me ha dicho tiene aspecto de ser verdadero, excepto esto. Por qu
una enfermera? S; hay una respuesta para ello. De hecho, slo puede ha-
Agatha Christie
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ber una contestacin. Usted mismo no crea que su esposa corriera peligro
alguno.
Y entonces, dando un grito, el doctor Leidner se derrumb.
Vlgame Dios! gimi. No lo cre... no lo cre...
Poirot lo contempl con la misma atencin con que un gato mira el agujero
por donde se meti un ratn; listo para saltar sobre l en el momento en
que asome de nuevo.
Qu crea usted, entonces? pregunt.
No lo s. No lo s...
S, lo sabe. Lo sabe usted perfectamente. Tal vez le pueda ayudar... con
una suposicin. Sospechaba usted, doctor Leidner, que esas cartas las es-
criba su mujer?
No hubo necesidad de que contestara. La verdad encerrada en la suposicin
de Poirot se puso bien patente. El gesto de horror con que el doctor Leid-
ner levant una mano, como pidiendo gracia, dijo bastante por s solo.
Exhal un profundo suspiro. As, pues, mis conjeturas eran ciertas. Record
el curioso tono de voz del doctor Leidner cuando me pregunt qu me
pareca todo aquello. Hice un gesto armativo con la cabeza, lenta y pen-
sativamente, hasta que, de pronto, me di cuenta de que Poirot me estaba
mirando.
Cree usted lo mismo, enfermera?
La idea pas por mi pensamiento repliqu de buena fe.
Por qu razn?
Expliqu la semejanza de la escritura del sobre que me ense el seor
Coleman.
Poirot se volvi hacia el arquelogo.
Se dio cuenta tambin de la similitud?
El doctor Leidner inclin la cabeza.
S. La escritura era ms pequea y retorcida, no grande y amplia como la
de Louise; pero algunas letras tenan el mismo trazo. Se lo demostrar.
Sac varias cartas del bolsillo interior de la chaqueta y despus de repasar-
las, seleccion una hoja que entreg a Poirot. Era parte de una carta que
le escribi su esposa.
Poirot la compar cuidadosamente con las cartas annimas.
Asesinato en Mesopotamia
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S murmur. S. Hay algunos puntos de semejanza; una curiosa for-
ma de hacer las s y una e caracterstica. No soy perito calgrafo y no
puedo asegurar nada, aunque nunca encontr a dos peritos calgrafos que
coincidieran en una opinin; pero por lo menos puedo decir que el pareci-
do entre los dos tipos de letra es muy grande. Parece altamente probable
que correspondan a una misma mano. Pero no tenemos la certeza de ello.
Debemos tener en cuenta todas las contingencias.
Se recost en su asiento y dijo pensativamente:
Hay tres posibilidades: primera, que la semejanza de las caligrafas sea
pura coincidencia. Segunda, que estas cartas amenazadoras fueran escritas
por la propia seora Leidner con un propsito que desconocemos. Y terce-
ra, que fueran escritas por alguien que, deliberadamente, copi sus rasgos.
Por qu? Parece que no tiene sentido.
Una de estas tres posibilidades tiene que ser la correcta.
Reexion durante unos momentos y luego, volvindose hacia el doctor
Leidner, y empleando de nuevo sus maneras vivaces, pregunt:
Cuando se le hizo patente la posibilidad de que su propia esposa fuera la
autora de estas cartas, qu teora form usted sobre sus causas?
El doctor Leidner sacudi la cabeza.
Desech la idea tan pronto como se me ocurri. Me pareci monstruo-
sa.
No trat de encontrar una explicacin?
Pues titube. Me pregunt si acaso la mente de mi mujer no estara
un poco trastornada por culpa de sus rarezas y cavilaciones sobre el pasa-
do. Pens que, posiblemente, hubiera escrito ella misma las cartas sin darse
cuenta de lo que haca. Eso puede darse, verdad? aadi, dirigindose
al doctor Reilly.
El interpelado frunci los labios.
El cerebro humano es capaz de cualquier cosa replic evasivamente.
Pero dirigi una rpida mirada a Poirot, y ste, como si obedeciera una in-
dicacin, abandon aquel tema.
Las cartas son un punto interesante del caso explic. Pero debemos
concentrarnos en el asunto, considerndolo como un todo. En mi opinin,
existen tres posibles soluciones.
Tres?
Agatha Christie
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S. Solucin nmero uno; la ms simple. El primer marido de su esposa
vive todava. La amenaz previamente y luego llev a efecto sus amenazas.
Si aceptamos esta solucin se nos plantea el problema de descubrir cmo
pudo entrar en la casa sin ser visto.
Solucin nmero dos. La seora Leidner, por razones que ella sabra, las
cuales podran ser entendidas mejor por un mdico que por un profano,
se dirige a ella misma las cartas amenazadoras. El incidente del escape de
gas lo planea ella. Recuerde que fue quien le despert dicindole que ola
a gas. Pero si la seora Leidner escribi esas cartas, no poda correr ningn
peligro que viniera del supuesto autor de las mismas. Por lo tanto, debe-
mos buscar al asesino en otra parte. Debemos buscarlo, en efecto, entre los
componentes de la expedicin. S esto en respuesta a un murmullo de
protesta proferido por el doctor Leidner, es la nica solucin lgica. Para
satisfacer un resentimiento privado, uno de ellos la mat. Podemos decir
que tal persona estaba enterada de lo de las cartas o, en todo caso, saba
que la seora Leidner tema o pretenda temer a alguien. Este hecho, en
opinin del asesino, haca que la ejecucin del crimen le resultara bastante
segura. Estaba convencido de que se atribuira a un misterioso intruso; el
autor de las cartas.
Como variante a esta solucin, podemos considerar que el propio asesino
escribiera las cartas, conociendo el pasado de la seora Leidner. Pero en
tal caso, no queda clara la razn de por qu tuvo que imitar la escritura de
ella cuando, por lo que sabemos, pudo ser ms provechoso para l que las
cartas parecieran escritas por un extrao.
La tercera solucin es, para m, la ms interesante. Sugiero en ella que las
cartas son autnticas. Que estn escritas por el primer marido de la seora
Leidner, o por el hermano menor de aqul; y que bien uno u otro forman
parte de esta expedicin.
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CAPTULO XVI
LOS SOSPECHOSOS
El doctor Leidner se levant de un salto.
Imposible! Completamente imposible! Esa idea es absurda!
El seor Poirot lo mir, imperturbable, y no dijo nada.
Quiere sugerir que el primer marido de mi mujer es uno de los de la ex-
pedicin, y que ella no le reconoci?
Exactamente. Reexione un poco sobre los hechos. Hace ms de quince
aos, su esposa vivi con ese hombre durante unos pocos meses. Lo re-
conocera si le encontrara de nuevo despus de tanto tiempo? Creo que
no. Su cara y su aspecto pudieron cambiar. Su voz, tal vez no tanto; pero
se es un detalle que puede esclarecerse. Y recuerde que ella no esperaba
que estuviera entre los que convivan en su misma casa. Se lo imaginaba
como un extrao. No; no creo que lo reconociera. Y existe una segunda
posibilidad. El hermano menor; el nio de entonces, tan encariado con
Frederick. S, debemos contar con l. Recuerde que, en su opinin, su
hermano no era traidor, sino un patriota, un mrtir de su pas, Alemania.
Para l, la traidora es la seora Leidner; un monstruo de maldad que fue
capaz de enviar a la muerte a su propio marido. Un nio puede sentir
gran devocin por quien l considera como un hroe, y una mente joven
se obsesiona fcilmente con una idea, hasta el extremo de persistir en ella
muchos aos despus.
Eso es verdad coment el doctor Reilly. No es cierta, aunque
s generalmente aceptada, la opinin de que los nios olvidan muy
pronto. Hay muchas personas que al llegar a la vejez retienen todava
imbuida en la mente una idea que se les qued all grabada cuando
eran nios.
Bien sigui Poirot. Tenemos dos posibilidades. Frederick Bosner, un
hombre que ahora rondar los cincuenta aos; y William Bosner, cuya edad
debe andar cerca de los treinta. Examinemos a los componentes de la ex-
pedicin desde estos dos aspectos.
Eso es fantstico murmur el doctor Leidner. Mi propia gente! La
de mi propia expedicin!
Agatha Christie
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Habra que considerarlos entonces por encima de toda sospecha, eh?
replic secamente. Un punto de vista muy sutil. Commenons. Qui-
nes son los que categricamente no pueden ser Frederick ni William?
Las mujeres.
Naturalmente. La seorita Johnson y la seora Mercado quedan elimina-
das. Quin ms?
Carey. Trabajamos juntos desde hace muchos aos, antes de que yo co-
nociera a Louise...
Y, adems, su edad no coincide. Yo dira que tiene unos treinta y ocho
aos; demasiado joven para ser Frederick y muy viejo para tratarse de
William. En cuanto a los dems, tanto el Padre Lavigny como el seor Mer-
cado pueden ser Frederick Bosner.
Pero, mi apreciado seor exclam el seor Leidner con un tono en el que
se mezclaba la irritacin con la chanza, el padre Lavigny es conocido en to-
do el mundo como uno de los mejores eruditos en inscripciones, y Mercado
ha trabajado durante muchos aos en un popular museo de Nueva York. Es
imposible que ninguno de los dos sea el hombre que usted cree!
Poirot agit una mano, airado.
Imposible... imposible... No conozco esa palabra! Lo imposible es, pre-
cisamente, lo que investigo ms a fondo. Pero lo dejaremos estar por el
momento. Quin ms hay?
Carl Reiter, un joven de nombre alemn. Y David Emmott...
Recuerde que me acompa durante dos temporadas.
Ese joven posee el don de la paciencia. Si comete algn crimen, puede
estar seguro de que no ser de prisa y corriendo. Lo tendr todo muy bien
preparado.
El doctor Leidner hizo un gesto de desesperacin.
Y, nalmente, William Coleman continu Poirot.
Es ingls.
Pourquoi pas? No le dijo la seora Leidner que el muchacho desapare-
ci y no se le pudo encontrar en Amrica? No es absurdo pensar que crecie-
ra y se educara en Inglaterra.
Tiene usted respuestas para todo dijo el arquelogo.
Mi mente estaba entonces trabajando a toda presin. Desde un principio
haba considerado que las maneras del seor Coleman, ms que las de un
Asesinato en Mesopotamia
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joven de carne y hueso, parecan copiadas de las de un personaje de cual-
quier libro de P. G. Wodehouse.
Habra estado ngiendo durante todo el tiempo?
Poirot tom notas en su libreta.
Procedamos con orden y mtodo dijo. Por cuenta de Frederick te-
nemos dos nombres: el padre Lavigny y el seor Mercado. Y por William,
los de Coleman, Emmott y Reiter. Pasemos ahora al aspecto opuesto de la
cuestin; medios y oportunidades. Qu componente de la expedicin tu-
vo los medios y la oportunidad de cometer el crimen? Carey estaba en las
excavaciones. Coleman haba ido a Hassanieh y usted estuvo en la azotea.
Esto nos deja al padre Lavigny, al seor Mercado, a su esposa, a David Em-
mott, a Carl Reiter, a la seorita Johnson y a la enfermera Leatheran.
Oh! exclam, dando un salto en mi silla.
El seor Poirot me mir con ojos parpadeantes.
S. Temo, ma soeur, que tendremos que incluirla. Le pudo ser muy fcil
entrar en la habitacin de la seora Leidner y matarla mientras el patio
estuvo solitario. Tiene usted suciente fuerza y vigor, y ella no hubiera sos-
pechado nada hasta recibir el golpe que la abati.
Estaba tan trastornada que no pude proferir ni una palabra. Me di cuenta
de que el doctor Reilly me miraba con expresin divertida.
El interesante caso de la enfermera que asesinaba a sus pacientes uno
tras otro murmur.
Le dirig una mirada fulminante.
La imaginacin del doctor Leidner haba corrido por otros derroteros.
Emmott no, monsieur Poirot objet. No puede incluirlo. Estuvo con-
migo en la azotea aquellos diez minutos.
No puedo excluirlo, a pesar de ello. Pudo haber bajado al patio, dirigirse
al dormitorio de la seora Leidner, matarla y luego llamar al muchacho
rabe. O pudo matarla en una de las ocasiones en que envi al chico a que
subiera algn objeto a la azotea.
El doctor Leidner sacudi la cabeza y murmur:
Qu pesadilla! Esto... es fantstico.
Con gran sorpresa ma, Poirot convino en ello.
S. Es verdad. Se trata de un crimen fantstico. No se presentan a me-
nudo. Por lo general, el asesino es srdido... simple. Pero ste es un caso
Agatha Christie
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extraordinario. Sospecho, doctor Leidner, que su esposa fue una mujer ex-
traordinaria.
Haba dado en el clavo con tal precisin que me hizo sobresaltar.
Es verdad eso, enfermera? me pregunt.
El doctor Leidner dijo con voz pausada:
Cuntele cmo era Louise, enfermera. Usted no tiene prejuicios acerca
de ella.
Habl con toda franqueza.
Era encantadora dije. No haba quien pudiera dejar de admirarla y
desear hacer algo por ella. Nunca conoc a nadie que se le pareciera.
Gracias! ataj el doctor Leidner, sonriendo.
Es un valioso testimonio, teniendo en cuenta que proviene de un extrao
dijo Poirot cortsmente. Bueno, prosigamos. Bajo el encabezamiento
de Medios y oportunidad tenemos a siete nombres. La enfermera Leathe-
ran, la seorita Johnson, la seora Mercado y su marido, el seor Reiter, el
seor Emmott y el padre Lavigny.
Volvi a carraspear. He observado que los extranjeros pueden hacer con la
garganta los ms extravagantes ruidos.
Vamos a suponer, de momento, que nuestra tercera teora es correcta. Es
decir, que el asesino es Frederick o los componentes de la expedicin. Com-
parando ambas listas podemos reducir el nmero de sospechosos a cuatro.
El padre Lavigny, el seor Mercado, Carl Reiter y David Emmott.
El padre Lavigny no tiene nada que ver con esto insisti el doctor Leid-
ner, con decisin. Pertenece a los Padres Blancos de Cartago.
Y no lleva barba postiza aad yo.
Ma soeur dijo Poirot, un asesino de primera clase nunca utiliza bar-
bas postizas.
Cmo sabe usted que el asesino es de primera categora? pregunt
obstinadamente.
Porque si no lo fuera, la verdad estara ya clara para m... y no lo est.
Bah! Eso es pura presuncin, pens para m.
De todas formas dije, volviendo al tema de las barbas el dejrsela
crecer le ha debido llevar mucho tiempo.
sa es una observacin de carcter prctico replic Poirot.
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El doctor Leidner intervino con tono de desprecio y enfadado.
Todo esto es ridculo... absolutamente ridculo. Tanto l como Mercado
son personas bien conocidas. Desde hace aos.
Poirot se volvi hacia l.
No ha comprendido usted la cuestin. No ha considerado un punto impor-
tante. Si Frederick Bosner no ha muerto... qu ha hecho durante todos esos
aos? Pudo haber cambiado de nombre y dedicarse a otras actividades...
Y hacerse Padre Blanco? pregunt el doctor Reilly.
S, resulta un poco fantstico contest Poirot. Pero no podemos de-
sechar la hiptesis. Adems, existen otras posibilidades.
Los jvenes? dijo Reilly. Si quiere saber mi opinin le dir que, en
vista de lo ocurrido, slo uno de sus sospechosos resulta admisible.
Y cul es?
El joven Carl Reiter. En realidad, no hay nada contra l; pero profundice
un poco y tendr que admitir unas cuantas cosas. Tiene la edad apropiada;
su madre es de origen alemn; es el primer ao que viene y tuvo oportu-
nidad de cometer el crimen. Para ello le bastaba con salir disparado del
estudio fotogrco, cruzar el patio, hacer el trabajito y volver corriendo,
mientras en el estudio, entretanto, poda haber dicho que estaba en la
cmara oscura. No quiero asegurar que sea el hombre que busca, pero si
ha de sospechar de alguien, le digo que se es el ms indicado. Monsieur
Poirot no pareca estar muy dispuesto a creerlo. Asinti con gravedad, pero
con aspecto dubitativo.
S dijo. Es el ms indicado, pero no creo que todo ocurriera tan sim-
plemente.
Luego aadi:
No comentemos nada ms, por ahora. Me gustara, a ser posible, dar un
vistazo a la habitacin donde se cometi el crimen.
No faltaba ms dijo el doctor Leidner, mientras se registraba los bol-
sillos infructuosamente. Despus mir al doctor Reilly. Me parece que la
llave se la llev el capitn Maitland observ.
Maitland me la dio, antes de salir a investigar un caso ocurrido en una
aldea curda dijo Reilly.
Sac la llave.
El doctor Leidner titube.
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Le importara... si yo no...? Tal vez, la enfermera...
Desde luego dijo Poirot. Lo comprendo. Nunca fue mi propsito cau-
sarle un dolor innecesario. Tendra la amabilidad de acompaarme, ma
soeur?
Claro que s respond.
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CAPTULO XVII
LA MANCHA JUNTO AL LAVABO
El cadver de la seora Leidner haba sido trasladado a Hassanieh, para ha-
cerle la autopsia, pero la habitacin qued tal como estaba en el momento
del crimen. Haba tan pocas cosas en ella, que la polica emple muy poco
tiempo en sus investigaciones.
Entrando, a la derecha, estaba la cama. Frente a la puerta, se abrieron las
dos ventanas enrejadas que daban al campo, y entre ellas haba una mesa
de roble con dos cajones, que serva a la seora Leidner de tocador. En la
pared de la izquierda se vean unas perchas de las que colgaban varios ves-
tidos protegidos con fundas de algodn.
Adosada a dicha pared haba tambin una cmoda de madera de pino. A
la izquierda de la puerta, inmediatamente junto a ella, estaba el lavabo. En
mitad de la habitacin haba una mesa de roble, de tamao bastante gran-
de, sobre la cual se vea un tintero, una carpeta y una pequea cartera de
mano. En esta ltima era donde la seora Leidner guardaba los annimos.
Las cortinas de las ventanas, cortas y de manufactura indgena, tenan rayas
blancas y anaranjadas. El suelo era de piedra y sobre l se hallaban distri-
buidas varias alfombras de piel de cabra. Tres de ellas, de pequeo tamao,
eran de color castao con manchas blancas y estaban colocadas frente a las
ventanas y el lavabo. La tercera, mayor, de mejor calidad, era blanca con
manchas pardas y estaba situada entre la cama y la mesa que ocupaba el
centro de la habitacin.
No haba armarios ni grandes cortinajes; nada, en realidad, donde alguien
pudiera esconderse. El lecho era una sencilla cama de hierro con una col-
cha de algodn estampado. El nico signo de lujo en todo el dormitorio lo
constituan tres almohadones rellenos de plumn. Nadie ms que la seora
Leidner tena almohadones como aquellos en toda la casa. En pocas y bre-
ves palabras, el doctor Reilly explic dnde se haba encontrado el cuerpo
de la vctima; sobre la alfombra, al lado de la cama.
Con el n de ilustrar el relato, rog que me adelantara.
Si no le importa, enfermera? dijo.
No soy remilgada. Me tend en el suelo y trat de adoptar, en lo posible, el
aspecto que tena el cadver de la seora Leidner cuando lo encontramos.
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Leidner le levant la cabeza cuando la vio explic el mdico. Le he
interrogado a fondo sobre ello y estoy convencido de que no cambi la
situacin del cuerpo.
Parece bastante claro coment Poirot. Estaba tendida en la cama,
dormida o descansando. Alguien abri la puerta; ella mir al visitante, se
levant...
Y l la derrib termin el mdico. El golpe la dej inconsciente y la
muerte sobrevino poco despus. Ver usted...
Explic en trminos tcnicos la caracterstica de la lesin.
Entonces, no hubo mucha sangre? pregunt Poirot.
No. El derrame fue interno.
Eh bien sigui el detective; todo parece claro... excepto un punto. Si
el hombre que entr era un extrao, por qu no grit en seguida la seo-
ra Leidner, pidiendo auxilio? De haber gritado, la hubieran odo. Tanto la
enfermera Leatheran, como Emmott y el muchacho.
Eso tiene fcil explicacin replic secamente el doctor Reilly. El que
entr no era un extrao.
Poirot asinti.
S dijo, como hablando consigo mismo. Tal vez qued sorprendida al
verlo... pero no asustada. Luego, cuando la golpe, pudo lanzar un grito
sofocado... pero demasiado tarde.
El grito que oy la seorita Johnson?
S... es decir, si lo oy. Pero lo dudo. Las paredes son espesas y las venta-
nas estaban cerradas.
Se acerc a la cama.
Cuando la dej usted despus de acomodarla, estaba tendida en la ca-
ma? pregunt.
Le expliqu exactamente lo que hice.
Quera dormir, o tena la intencin de leer?
Le dej dos libros; una novela y un libro de memorias. Lea, por lo gene-
ral, durante un rato y luego descabezaba un sueecito.
Y tena un aspecto... cmo le dira... completamente normal?
Reexion.
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S. Pareca absolutamente normal y en buen estado de nimo dije.
Un tanto brusca, pero yo lo atribuyo a las condencias que me hizo el da
anterior. Eso hace que, a veces, la gente se sienta incmoda.
Los ojos de Poirot brillaron.
Ah, s! Es cierto. Conozco eso muy bien.
Dio una ojeada circular a la habitacin.
Y cuando entr aqu, despus de cometido el crimen, estaba todo igual
que cuando lo vio por ltima vez?
Mir tambin a mi alrededor.
S. As lo creo. No recuerdo que nada estuviera fuera de lugar.
No haba trazas del arma con que la golpearon?
No.
Poirot mir al doctor Reilly.
Qu cosa utilizaron, en su opinin?
El mdico se apresur a contestar.
Algo slido, de buen tamao y sin aristas ni cantos. Yo dira que la base
redonda de una estatua, o algo parecido. Pero no crea que le estoy sugi-
riendo que fuera eso precisamente. Debi de ser una cosa de esa forma. El
golpe fue asestado con gran fuerza.
Por un brazo vigoroso? Por un hombre?
S... A menos que...
A menos... qu?
El doctor Reilly contest lentamente:
Es posible que la seora Leidner estuviera arrodillada, en cuyo caso, si el
golpe se hubiera dado desde arriba con un objeto pesado, no se necesitaba
mucha fuerza para ello.
Arrodillada! musit Poirot. Es una idea.
No es ms que una idea se apresur a indicar el mdico. No hay nada
en que podamos fundarnos para asegurarlo.
Pero es posible.
S. Al n y al cabo, dadas las circunstancias, no resulta descabellado. Su
miedo pudo obligarla a arrodillarse pidiendo gracia, en lugar de gritar,
Agatha Christie
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cuando su instinto le dijo que era demasiado tarde, para ello; que nadie
acudira a tiempo de salvarla.
S dijo Poirot, pensativo. Es una idea.
Para m, aqulla era una idea bastante pobre. No pude imaginarme a la
seora Leidner arrodillada ante nadie.
Poirot dio lentamente la vuelta a la habitacin. Abri las ventanas, prob la
resistencia de las rejas y pas la cabeza entre los barrotes para asegurarse
de que no haba forma de poder pasar tambin los hombros.
Las ventanas estaban cerradas cuando la encontr usted dijo. Esta-
ban as cuando la dej usted a la una menos cuarto?
S. Siempre se cierran por las tardes. No tienen cortinas de gasa, como las
del comedor y las de la sala de estar. Se cierran para que no entren mos-
cas.
De cualquier forma nadie pudo entrar por ellas murmur Poirot. Y
las paredes son slidas; de adobes. Tampoco hay escotillones que den a la
azotea, ni claraboyas. Slo hay un medio de entrar en esta habitacin... y
es la puerta. Y a ella slo se puede llegar por el patio. Y fuera del portaln
haba cinco personas y todas cuentan la misma historia. No creo que ningu-
na de ellas mienta. No, no mienten. No las han sobornado para que callen.
El asesino estaba aqu...
No dije nada. Acaso no haba pensado yo lo mismo cuando estbamos
todos sentados alrededor de la mesa?
Poirot sigui su vuelta a la habitacin. Cogi una fotografa que haba so-
bre la cmoda. Era de un hombre viejo que llevaba perilla de chivo. EI de-
tective me mir inquisitivamente.
Es una fotografa del padre de la seora Leidner aclar. Ella me lo
dijo.
Volvi a dejar la fotografa y dio una ojeada a los objetos que haba sobre
el tocador. Todos eran de concha, sencillos, pero de buena calidad. Luego
inspeccion unos libros que haba en un estante, mientras lea en voz alta
sus ttulos:
Quines eran los griegos?, Introduccin a la relatividad, La vida de lady
Hester Stanhope, La procesin de los cantarillos, La vuelta de Matusaln,
Linda Condon. S, algo nos dicen. La seora Leidner era inteligente.
Oh! Era una mujer muy lista dije ansiosamente. Instruida y enterada
de muchas cosas. No tena nada de vulgar.
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Sonri al mirarme.
Ya me haba dado cuenta de ello repuso.
Pas adelante. Se detuvo unos instantes ante el lavabo, sobre el que se
vean una gran cantidad de botellas y tarros. Luego, de pronto, se arrodill
y examin la alfombra.
El doctor Reilly y yo nos acercamos rpidamente a l. Estaba examinando
una manchita, que casi no se distingua sobre el color castao de la alfom-
bra. En realidad, slo se vea en un punto donde sobresala sobre una de las
manchas blancas.
Qu me dice usted, doctor? pregunt. Es sangre?
El doctor Reilly se arrodill junto a Poirot.
Puede ser opin. Me asegurar, si quiere.
Si es usted tan amable.
El seor Poirot examin el jarro de agua y la palangana. El primero estaba
al lado del lavabo. La palangana estaba vaca, pero all junto a ella haba
una lata de petrleo llena de agua sucia.
El detective se volvi hacia m.
Recuerda usted, enfermera, si este jarro estaba aqu o sobre la palanga-
na cuando, a la una menos cuarto, dej a la seora Leidner?
No estoy segura repliqu al cabo de unos momentos. Me parece que
estaba sobre la palangana.
Ah!
Pero, ver usted me apresur a aadir. Opino as porque de costum-
bre sola estar de dicha forma. Los criados lo dejan aqu desde el almuerzo.
Creo que de no haber estado de tal modo me hubiera llamado la atencin.
Asinti, como si estuviera justipreciando mi razona miento.
S, lo comprendo. Es el aprendizaje que tuvo usted en el hospital. De ha-
ber estado algo fuera de lugar lo hubiera usted arreglado como siguiendo
una rutina... Y despus del asesinato, estaba todo como ahora?
No me di cuenta entonces arm. Me j solamente en si haba al-
gn sitio donde alguien pudiera estar escondido. Y mir tambin por si el
asesino haba dejado algo que constituyera una pista.
Es sangre dijo entonces el doctor Reilly, levantndose. Tiene alguna
importancia? Poirot frunci el ceo, perplejo. Extendi las manos con un
gesto petulante.
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No se lo puedo decir. Cmo podra hacerlo? Tal vez no tenga ningn
signicado. Puedo suponer que el asesino la toc, que se manch las manos
de sangre, aunque fuera poca, y que vino al lavabo y se lav. Tal vez ocurri
as. Pero no puedo asegurarlo sin reexin y asegurar que eso fue lo que
pas. Esta mancha puede carecer de toda importancia.
No se derram mucha sangre coment dubitativamente el mdico.
No lleg a salpicar. Brot un poco de la herida. Aunque desde luego, si lle-
g a tocarla...
Me estremec. En mi imaginacin vi un cuadro repugnante. Era alguien, tal
vez algn muchacho regordete que haca las fotografas, derribando a la
mujer y luego inclinndose sobre ella para tocar la herida con sus dedos.
Y en su cara una horrorosa expresin de maldad, o quiz... de ferocidad y
locura...
El doctor Reilly se dio cuenta de mi estremecimiento.
Qu le pasa, enfermera? pregunt.
Nada... que se me ha puesto la piel de gallina repliqu.
El seor Poirot dio la vuelta y me mir.
Ya s lo que necesita usted observ. Dentro de un rato, cuando ha-
yamos terminado aqu y regrese con el doctor a Hassanieh, vendr usted
con nosotros. Le dar una taza de t a la enfermera Leatheran, verdad,
doctor?
Encantado.
Oh, no, doctor! protest. No quiero ni pensarlo.
Monsieur Poirot me dio un amistoso golpecito en la espalda. Fue un golpe-
cito completamente ingls, desprovisto de la intencin que pudiera tener
al ser dado por un extranjero.
Usted, ma soeur, har lo que le diga anunci. Adems, me ser de
utilidad. Hay muchas cosas ms que necesito discutir, y no puedo hacerlo
aqu, donde uno debe guardar cierto respeto. El buen doctor Leidner vene-
ra la memoria de su esposa y est completamente seguro de que todos los
dems sienten lo mismo hacia ella. Pero eso, en mi opinin, no se compren-
de en la naturaleza humana. Necesitamos hablar de la seora Leidner...
cmo dicen ustedes?; ah, s...!, sin llevar los guantes puestos.
Quede, pues, convenido as. Cuando hayamos terminado aqu, vendr con
nosotros a Hassanieh.
Supongo dije que de todas formas tendra que irme. Es algo embarazoso.
Asesinato en Mesopotamia
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No haga nada durante un par de das dijo el doctor Reilly. No estara
bien que se fuera antes del funeral.
As parece repliqu. Y si me asesinan, doctor?
Lo dije medio en broma. El doctor Reilly lo tom as, y me hubiera con-
testado en la misma forma, segn pens. Pero monsieur Poirot, con gran
sorpresa ma, se detuvo en mitad de la habitacin y se llev las manos a la
cabeza.
Ah! Si ocurriera eso... murmur. Existe el peligro... s, un gran peli-
gro... Y qu puedo hacer yo? Cmo podr prevenirlo?
Por favor, monsieur Poirot exclam. Slo estaba bromeando. Me
gustara saber quin puede desear mi muerte.
Su muerte... o la de otro aadi.
No me gust la forma cmo expres aquello. Fue estremecedor.
Pero, por qu? insist.
Me mir jamente entonces.
Bromeo, mademoiselle, y me ro dijo. Pero hay algunas cosas que no
son para tomar a broma. Hay cosas que he aprendido en mi profesin. Y
una de ellas, la ms terrible, es que... asesinar es una costumbre...
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CAPTULO XVIII
UNA TAZA DE T EN CASA DEL DOCTOR REILLY
Antes de marcharse, Poirot dio una vuelta alrededor de la casa y sus de-
pendencias. Hizo tambin unas cuantas preguntas a los criados; es decir,
el doctor Reilly tradujo las preguntas y las respuestas del ingls al rabe y
viceversa.
Las preguntas se referan principalmente al aspecto del desconocido que la
seora Leidner y yo habamos visto tratando de mirar por la ventana, y con
quien haba hablado el padre Lavigny al da siguiente.
Cree usted, en realidad, que ese individuo tiene algo que ver con este
asunto? pregunt el doctor Reilly cuando bamos dando tumbos en su
coche, hasta Hassanieh.
Me gusta reunir toda la informacin posible fue la respuesta de
Poirot.
Y en efecto, aquello describa muy bien su mtodo. Me di cuenta ms tarde
de que no haba nada, por pequeo que fuera, que no le interesara. Los
hombres, por lo general, no son tan dados al chismorreo.
He de confesar que vino muy bien la taza de t, que tom cuando llegamos
a casa del doctor Reilly. Me j en la suya.
Mientras revolva el t con la cucharilla, dijo:
Ahora podremos hablar, verdad? Podremos determinar quin es el que
probablemente cometi el crimen.
Lavigny, Mercado, Emmott o Reiter? pregunt el mdico.
No, no... esa es la teora nmero tres. Quiero concentrarme ahora en la
nmero dos; dejando a un lado todo lo referente a un misterioso marido o
a un cuado que vuelve del pasado. Hablemos ahora sencillamente sobre
cul de los componentes de la expedicin tuvo ocasin y medios de asesi-
nar a la seora Leidner y quin posiblemente lo hizo.
Cre que no le haba dado mucha importancia a esa teora.
Nada de eso. Pero tengo cierta delicadeza natural dijo Poirot, con
acento de reproche. Podra discutir en presencia del doctor Leidner los
motivos que pudiera tener uno de los de la expedicin para asesinar a su
Asesinato en Mesopotamia
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esposa? Eso hubiera sido tener muy poca delicadeza. Tuve que mantener la
ccin de que su esposa era adorable, y de que todos estaban prendados
de ella. Pero, como es natural, no ocurrira nada de eso. Ahora podemos
ser crueles e impersonales, y decir lo que pensemos. No hemos de tener en
cuenta para nada los sentimientos de los dems. Y para ayudarnos a ello
ha venido la enfermera Leatheran. Estoy seguro de que es una buena ob-
servadora.
Oh! No lo estoy yo tanto dije.
El doctor Reilly me ofreci un plato de apetitosas tortitas calientes.
Para que recupere fuerzas dijo.
Las tortitas estaban muy ricas.
Vamos a ver empez Poirot con tono amistoso y de conanza. Cun-
teme usted, ma soeur, qu es lo que exactamente senta cada uno de los
miembros de la expedicin hacia la seora Leidner.
Slo estuve all una semana, monsieur Poirot.
Lo suciente para alguien que tenga una inteligencia como la suya. Una
enfermera pronto se hace cargo de todo. Se forma sus opiniones y se atiene
a ellas. Vamos, empecemos. El padre Lavigny, por ejemplo.
Pues... en realidad, no s qu decir. Al parecer, l y la seora Leidner eran
muy acionados a conversar. Pero hablaban casi siempre en francs y yo
no lo entiendo bien del todo, aunque lo estudi en el colegio. Creo que, la
mayor parte de las veces, hablaban de libros.
Puede decirse, entonces, que ambos se llevaban bien...
Pues s. Puede considerarlo as. Mas, a pesar de ello, creo que el padre
Lavigny no la entenda del todo... y, bueno... casi estaba incomodado con
ella. Supongo que me entender.
Le cont la conversacin que haba sostenido con l en las excavaciones el
primer da, cuando calic a la seora Leidner de mujer peligrosa.
Eso es muy interesante dijo monsieur Poirot. Y ella...? Qu pensaba
de l?
Eso es tambin muy difcil de decir. No era sencillo saber lo que pensaba
la seora Leidner de los dems. Me imagino que ella tampoco comprenda
al padre Lavigny. Recuerdo que una vez le dijo a su marido que no se pare-
ca a ninguno de los religiosos que haba conocido hasta entonces.
Traigan una cuerda de camo para el padre Lavigny coment chisto-
samente el doctor Reilly.
Agatha Christie
116
LibrosEnRed
Mi querido amigo observ Poirot. No tendr, quiz, ningn enfer-
mo que visitar? Por nada del mundo quisiera estorbarle en sus deberes
profesionales.
Tengo el hospital lleno replic el mdico.
Se levant, solt algunas indirectas, y sali riendo de la habitacin.
As est mejor dijo Poirot. Ahora podremos tener una interesante
conversacin los dos solos. Pero no se olvide de beberse el t.
Me ofreci un plato de emparedados y sugiri que tomara una se-
gunda taza de t. Tena, realmente, unas maneras encantadoras y
atentas.
Y ahora continu sigamos con nuestro cambio de impresiones. A
cul de todos ellos no le gustaba la seora Leidner?
Bueno repliqu. Es slo una opinin y no quiero que luego se repita
por ah, diciendo que es ma.
Naturalmente que no.
Pues, en mi opinin, la seora Mercado la aborreca.
Ah! Y el seor Mercado?
Senta cierta admiracin hacia ella. No creo que fuera de su esposa se
hayan jado en l muchas mujeres; y la seora Leidner tena una manera
muy simptica de interesarse por la gente y por todo lo que contaban. Me
imagino que aquello se le subi a la cabeza al pobre hombre.
Y la seora Mercado no estaba muy satisfecha por ello, verdad?
No poda disimular sus celos, eso es lo cierto. Hay que tener cuidado de
no meterse entre marido y mujer. Le podra contar algunos casos verdade-
ramente sorprendentes. No tiene usted idea de las extravagancias que se
les meten a las mujeres en la cabeza cuando se trata de sus maridos.
No dudo de que es verdad lo que usted dice. As que la seora Mercado
senta celos? Y aborreca a la seora Leidner?
Vi en ocasiones cmo la miraba, y si las miradas pudieran matar... vlga-
me Dios!
Me detuve. De veras, monsieur Poirot, no quera decir que... No quise
dar a entender, ni por un momento...
No, no. Ya comprendo. La frase se le escap. Es una frase muy oportuna.
Y la seora Leidner estaba inquieta por la animosidad de la seora Mer-
cado?
Asesinato en Mesopotamia
117
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Pues... reexion, no creo que le preocupara en lo ms mnimo. Has-
ta creo que ni lo adverta siquiera. Cierta vez pens en hacerle una insinua-
cin sobre ello, pero no me decid. Cuanto menos se diga, ms pronto se
arregla todo. Tal vez fue lo que hice entonces.
Es usted prudente, no hay duda. Puede darme algn ejemplo de cmo
exteriorizaba la seora Mercado sus sentimientos?
Le cont la conversacin que tuvimos en la azotea.
De modo que le mencion el primer matrimonio de la seora Leidner
coment Poirot como si meditara. Puede usted recordar si, al decirle
aquello, le pareci como si ella quisiera enterarse de si usted haba odo
una versin diferente?
Cree, acaso, que ella saba la verdad del caso?
Es posible. Pudo haber escrito las cartas y arreglar lo de la mano en la
ventana y todo lo dems.
Algo de eso me pregunt yo misma. Me pareci que eran cosas mezqui-
nas y vengativas que ella era capaz de hacer.
S. Un rasgo cruel, dira yo. Pero eso difcilmente demuestra un
temperamento dispuesto al asesinato brutal y a sangre fra a menos
que...
Es extrao lo que le dijo. Yo s por qu ha venido usted aqu. Qu
quera decir con ello?
No lo puedo imaginar repliqu con franqueza.
Crea que estaba usted all con un n determinado, aparte del que to-
dos conocan. Qu objeto? Y por qu demostr tanto inters por ello? Es
extraa tambin la forma cmo la mir mientras tomaban el t el da que
usted lleg.
No es una seora, monsieur Poirot observ remilgadamente.
Eso, ma soeur, es una excusa, pero no una explicacin.
De momento no llegu a comprender a qu se refera. Pero l sigui rpi-
damente.
Y los dems componentes de la expedicin?
Medit durante unos instantes.
No creo que a la seorita Johnson le gustara tampoco la seora Leidner.
Pero no trataba de ocultarlo y era franca acerca de ello. Admiti que senta
prejuicios.
Agatha Christie
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Apreciaba al doctor Leidner, con quien haba trabajado muchos aos. Y,
desde luego, el matrimonio cambia las cosas; no hay que negarlo.
S dijo Poirot; y desde el punto de vista de la seorita Johnson, fue
un matrimonio improcedente. El doctor Leidner hubiera hecho mejor ca-
sndose con ella.
Eso es convine. Pero as son los hombres. Ni el uno por ciento de ellos
se para a considerar qu es lo que le conviene. Aunque en este caso no pue-
de culpar del todo al doctor Leidner. La pobre seorita Johnson no tiene
grandes atractivos. Y la seora Leidner era hermosa de verdad... no muy
joven, desde luego. Oh!, me hubiese gustado que la hubiera conocido.
Haba en ella un no s qu... Recuerdo que el seor Coleman la describi
como una... no recuerdo su nombre... que saliera para encantar a la gente y
llevrsela con ella a los pantanos. No fue una forma muy feliz de describirla,
pero... bueno, tal vez se reir usted de m, pero haba algo en ella que no
era... de este mundo.
Poda hechizar a la gente... S, ya lo entiendo dijo Poirot.
No creo que ella y el seor Carey se llevaran muy bien prosegu. Me
parece que tambin l senta celos, como la seorita Johnson. Trataba con
mucho cumplido a la seora Leidner, e igual haca sta. Ya sabe... en la
mesa le pasaba muy cortsmente las cosas, y lo trataba de seor Carey
con mucha formalidad. Era un viejo amigo de su marido y, desde luego, hay
algunas mujeres que no soportan a las antiguas amistades de sus esposos.
No les gusta pensar que alguien los conoci antes que ellas. Creo que me
he embrollado al describirlo, pero me guro que es as...
Lo comprendo perfectamente. Y los tres jvenes? Coleman, segn me
ha dicho usted, senta inclinacin a poetizar acerca de ella.
No pude aguantar la risa.
Fue algo divertido, monsieur Poirot repuso. Por que es un joven tan
poco dado a idealismos...
Y los otros dos?
No s, en realidad, qu pensar acerca del seor Emmott. Es muy sosega-
do y no habla ms de lo necesario. La seora Leidner fue siempre muy ama-
ble con l. Quera demostrarle su amistad llamndole David y fastidindole
acerca de la seorita Reilly y cosas parecidas.
De veras? Y le gustaba a l esto?
No estoy segura dije con incertidumbre. Se limitaba a mirarla de una
forma bastante curiosa. No poda decirse qu era lo que estaba pensando l.
Asesinato en Mesopotamia
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LibrosEnRed
Y el seor Reiter?
En algunas ocasiones no lo trataba con mucha amabilidad repliqu.
Creo que el joven le atacaba los nervios. Ella sola dirigirle algunos sarcas-
mos.
Le importaba a l?
El pobre se pona colorado. No creo que ella pretendiera ensaarse con
el chico.
Y entonces, de pronto, en vez de sentir compasin por el muchacho, se me
ocurri que muy bien poda ser un asesino a sangre fra, que hasta enton-
ces haba representado una comedia.
Oh, monsieur Poirot! exclam. Qu cree usted que sucedi?
Sacudi la cabeza lentamente.
Dgame pregunt. No tiene miedo de volver all esta noche?
Oh, no! respond. Recuerdo lo que dijo usted; pero quin puede
desear mi muerte?
No creo que haya nadie que la desee respondi despacio. Por eso,
en parte, tena y tanto inters en or lo que tuviera que contarme. Creo...
mejor dicho, estoy seguro de que no corre usted ningn peligro.
Si alguien me hubiera dicho en Bagdad... me detuve.
Oy alguna habladura acerca de los Leidner y su expedicin antes de
llegar aqu? pregunt.
Le di a conocer el apodo que le haban puesto a la seora Leidner y le con-
t, por encima, todo lo que la seora Kelsey haba dicho de ella.
Estaba a mitad de mi relato cuando se abri la puerta y entr la seorita
Reilly. Vena de jugar al tenis y llevaba una raqueta en la mano. Supuse que
se la haban presentado a Poirot cuando lleg a Hassanieh. Me salud con
sus maneras bruscas y cogi un emparedado.
Bien, monsieur Poirot dijo, qu tal va nuestro misterio?
No muy deprisa, mademoiselle.
Ya veo que rescat de la catstrofe a la enfermera.
La enfermera Leatheran me ha proporcionado valiosa informacin sobre
los que componen la expedicin. Y, de paso, me he enterado de muchas
cosas... acerca de la vctima. Y ya sabe, mademoiselle, que la vctima es a
menudo la clave del misterio.
Agatha Christie
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Es usted muy listo, monsieur Poirot dijo la seorita Reilly. No hay du-
da de que, si jams existi una mujer que mereciera que la asesinaran, esa
mujer era la seora Leidner.
Seorita Reilly! exclam, escandalizada.
Lanz una breve y cruel risotada.
Ah! dijo. Creo que no se ha enterado usted de toda la verdad. Me
parece, enfermera Leatheran, que la enred a usted, como a tantos otros.
Sepa, monsieur Poirot, que casi espero que en este caso no tenga xito. Me
gustara que el asesino de Louise Leidner escapara indemne. Con franque-
za, no me hubiera importado mucho despacharla yo misma.
Me repugnaba aquella chica. Monsieur Poirot, por su parte, no se inmut lo
ms mnimo. Se limit a inclinarse y a decir con tono placentero:
Espero, entonces, que tendr usted una coartada para lo que hizo ayer
por la tarde.
Hubo un momento de silencio y la raqueta de la seorita Reilly cay al sue-
lo. No se molest en recogerla. Negligente y descuidada, como todas las
de su clase!
Naturalmente. Estuve jugando al tenis en el club dijo con voz dbil,
como si le faltara el aliento. Vamos, monsieur Poirot, me parece que no
sabe usted todo lo que reere a la seora Leidner y la clase de mujer que
era.
El detective se inclin con aquella graciosa reverencia.
Entonces debe usted informarme, mademoiselle.
Ella titube un momento y luego empez a hablar con una insensibilidad y
una falta de decoro que me dieron nuseas.
Existe la costumbre de no hablar mal de los muertos. Creo que es est-
pida. Verdad no hay ms que una. Si se mira bien, es mejor cerrar la boca y
no hablar mal de los vivos, pues es muy probable que se les injurie. Pero los
muertos estn ms all de todo eso, aunque el dao que hayan hecho les
sobreviva en muchas ocasiones. Esto no es una cita de Shakespeare, pero
se le parece bastante. Le ha contado la enfermera el extrao ambiente
que se respiraba en Tell Yarimjah? Le ha contado lo excitados que estaban
todos? Y cmo solan mirarse unos a otros como si fueran enemigos? sa
fue la obra de Louise Leidner. Los conoca hace tres aos, y eran entonces
la pandilla ms feliz y alegre que darse pueda. Y aun el ao pasado se lle-
vaban todos muy bien. Pero este ao se cerna sobre ellos una sombra... era
la obra de ella. Era una de esas mujeres que no dejan ser feliz a nadie. Hay
Asesinato en Mesopotamia
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mujeres as, y ella era de esa clase. Le gustaba romper las cosas. Slo por
diversin, o por experimentar un sentimiento de poder... o tal vez porque
era as y no poda ser de otro modo. Era, adems, una de esas mujeres que
tiene que acaparar a todos los hombres que caigan a su alcance.
Seorita Reilly exclam, no creo que eso sea verdad. S que no lo es.
Ella prosigui, sin prestarme atencin.
No le bastaba que la adorara su marido. Puso en ridculo a ese idiota pa-
tilargo de Mercado. Luego atrap a Bill. Aunque Bill es un sujeto razonable,
lo estaba aturdiendo. A Carl Reiter le gustaba atormentarlo. Era fcil. Es un
chico muy sensible. Y a David tambin le dio lo suyo.
David le gustaba ms porque le present batalla. El muchacho experi-
ment tambin la atraccin de sus encantos; pero no hizo caso de ellos. Yo
creo que fue a causa de que tiene bastante sentido comn para saber que
a ella, en realidad, l no le importaba un comino. Y por eso la aborrezco.
No quera los amorosos. Eran slo experimentos hechos a sangre fra; y el
gusto de excitar a los dems para que pelearan unos con otros. Ella espe-
culaba con esto tambin. Era una mujer de las que jams se han peleado
con nadie, pero que provocan rias por donde pasan. Hacen que ocurran.
Era una especie de Yago
4
femenino. Le gustaba el drama, pero no quera
verse envuelta en l. Prefera quedarse fuera para mover los hilos, mirar y
divertirse. Oh! Comprende lo que quiero decir?
Lo comprendo quiz mejor de lo que usted se imagina, mademoiselle
dijo Poirot.
No pude calicar el tono de su voz. No pareca indignado. Sonaba a... bue-
no, no puedo explicarlo.
Sheila Reilly pareci entenderlo, pues se sonroj.
Puede usted pensar lo que quiera replic, pero tengo razn acerca
de ella. Era una mujer lista. Estaba aburrida e hizo experimentos con la
gente... al igual que hacen otros con materias qumicas. Se diverta jugando
con los sentimientos de la pobre seorita Johnson, viendo cmo ella tas-
caba el freno y trataba de dominarse. Le gustaba aguijonear a la pequea
Mercado, hasta ponerla al rojo vivo. Le agradaba azotarle en la carne viva,
cosa que poda hacer cuando quera; gozaba enterndose de cosas acerca
de la gente y suspendindolas luego sobre sus cabezas. No me reero a un
vulgar chantaje. Quiero decir que Louise les haca saber que estaba ente-
4
N. del T.: Clebre personaje de la tragedia de Shakespeare, Otelo.
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rada de todo y luego les dejaba en la incertidumbre de lo que ella hara
con lo averiguado. Dios mo! Esa mujer era una artista. No exista ninguna
imperfeccin en sus mtodos.
Y su marido? pregunt Poirot.
Ella nunca quiso lastimarle respondi lentamente la seorita Reilly.
Jams vi que lo tratara con despego. Supongo que lo quera. El pobre no sa-
le jams de su propio mundo de excavaciones y teoras. La adoraba y crea
que era perfecta. Eso poda haber molestado a cualquier mujer, pero a ella
no. En cierto sentido, l viva en el limbo... Pero a pesar de ello, no era tal
limbo, pues su mujer era para l tal como la imaginaba. Aunque es difcil
compaginar esto con...
Se detuvo.
Prosiga, mademoiselle dijo Poirot.
Ella se volvi sbitamente hacia m.
Qu ha dicho de Richard Carey?
De Richard Carey? repet asombrada.
Sobre ella y de Carey.
Pues he mencionado que no se llevaban muy bien... por las trazas.
No se llevaban bien! Tonta! Estaba loco por ella. Esto le estaba tras-
tornando porque apreciaba mucho a Leidner. Ha sido amigo suyo durante
bastantes aos. Aquello era suciente para ella, desde luego. Bast para
que se interpusiera entre los dos. Pero, de todas formas, me haba imagi-
nado que...
Eh bien?
La muchacha frunci el ceo, absorta en sus pensamientos.
Me pareci que, por una vez, haba llegado demasiado lejos; que no slo
haba mordido, sino que la haban mordido. Carey es atractivo; muy atractivo...
Ella era una diablesa frgida... pero creo que debi perder su frigidez con l.
Eso que acaba de decir es una calumnia! exclam. Si casi no se ha-
blaban!
Oh! De veras? se volvi hacia m. Veo que sabe mucho acerca de
ello. Se trataban de seor y seora dentro de casa, pero solan entre-
vistarse en el campo. Ella bajaba al ro, por la senda, y l abandonaba las
excavaciones durante una hora. Se encontraban en la plantacin de rboles
frutales.
Asesinato en Mesopotamia
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Le vi en una ocasin cuando la dejaba, caminando hacia el montculo,
mientras ella se quedaba mirando cmo se alejaba. Supongo que mi con-
ducta no fue muy discreta. Llevaba conmigo unos prismticos y con ellos
contempl a mi gusto la cara de Louise. Si he de decirle la verdad, creo que
a ella le gustaba un rato largo el tal Richard Carey...
Call y mir a Poirot.
Perdone que me entrometa en su caso dijo haciendo un repentino ges-
to, pero cre que le gustara conseguir una buena descripcin colorista de
lo que pasaba aqu.
Y sin ms sali de la habitacin.
Monsieur Poirot! exclam. No creo ni una palabra de lo que ha dicho.
Me mir y sonri. Luego, con un acento extrao, segn me pareci, dijo:
No puede usted negar, enfermera, que la seorita Reilly arroj cierta...
luz sobre el caso.
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CAPTULO XIX
UNA NUEVA SOSPECHA
No pudimos continuar, porque en aquel momento entr el doctor Reilly
diciendo jocosamente que acababa de matar al paciente ms fastidioso que
tena.
Monsieur Poirot se enzarz con l en una discusin ms o menos cientca
acerca de la psicologa y estado mental de una persona que se dedicaba a
escribir annimos. El mdico cit varios casos que conoci en el curso de su
profesin, y monsieur Poirot cont algunas historias en las que intervino.
No es tan sencillo dijo por n. Existe el deseo de poder y, a menudo,
un fuerte complejo de inferioridad.
El doctor Reilly asinti.
Por eso ocurre frecuentemente que el autor de los annimos resulta ser
la persona menos sospechosa de todas. Algn alma inofensiva, incapaz de
matar una mosca, aparentemente; toda dulzura y mansedumbre cristiana
por fuera... pero hirviendo con todas las furias del inerno en su interior.
Poirot observ pensativamente.
Dira usted que la seora Leidner tena cierta tendencia a demostrar
complejo de inferioridad?
El doctor Reilly limpi su pipa mientras rea por lo bajo.
Era la ltima persona a la que describira de ese modo. No haba en ella
nada reprimido. Vida y nada ms que vida; era lo que deseaba... y lo con-
sigui.
Considera usted posible, psicolgicamente hablando, que ella escribiera
esas cartas?
S. Lo creo. Pero si lo hizo, la razn se bas en su instinto de dramatizar
su propia vida. La seora Leidner en su vida privada, tena algo de estrella
cinematogrca. Deba ocupar siempre el centro... a la luz de las candile-
jas. Se cas con Leidner debido a la atraccin de lo opuesto, pues l es el
hombre ms retrado y modesto que conozco. La adoraba; pero a ella no le
gustaba una adoracin casera como aqulla. Quera ser tambin la herona
perseguida.
Asesinato en Mesopotamia
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LibrosEnRed
En resumen dijo Poirot sonriendo, no se adhiere a la teora de Leidner
relativa a que ella escribi las cartas y luego se olvid de haberlo hecho.
No, desde luego. No quise rebatir la idea ante l. A un hombre que acaba
de perder una esposa muy querida, no se le puede decir que ella era una
desvergonzada exhibicionista que casi lo haba vuelto loco de ansiedad,
por el solo placer de satisfacer su ansia de dramatismo. No resulta delicado
contarle a un hombre la verdad exacta y completa sobre su mujer. Y es di-
vertido, aunque todo lo contrario ocurre cuando se le cuenta a una mujer
toda la verdad sobre su marido. Las mujeres pueden aceptar el hecho de
que un hombre es un perdido, un estafador, un mornmano, un empe-
dernido embustero y un acabado sinvergenza, sin mover ni una pestaa y
sin alterar en lo ms mnimo su afecto por el interesado. Las mujeres tienen
un sentido admirable de la realidad.
Con franqueza, doctor Reilly, cul es su opinin exacta sobre la seora
Leidner?
El mdico se retrep en su silla y dio unas cuantas chupadas a la pipa.
Francamente... es difcil decirlo. No la conoca bien. Tena sus encantos...
gran cantidad de ellos. Inteligencia, simpata... Qu ms? No posea ningn
vicio desagradable. No era acionada al coqueteo, ni perezosa, ni siquiera
vanidosa. Siempre pens, aunque no tengo pruebas de ello, que era una
mentirosa consumada. Lo que no s, y me gustara saber, es si se menta a
ella misma o a los dems. Tengo un criterio bastante amplio respecto a las
mentirosas. Una mujer que no miente es una mujer sin imaginacin y sin
simpata. No creo que le gustara perseguir a los hombres; slo le gustaba
abatirlos con su arco y sus echas. Si habla con mi hija sobre el particu-
lar...
Ya he tenido ese gusto replic Poirot sonriendo ligeramente.
Hum...! refunfu el doctor Reilly. No debi gastar mucho tiempo
en ello. Me imagino que la pondra como chupa de dmine. Los jvenes
de la nueva generacin no guardan respeto alguno a los muertos. Es una
lstima que sean tan pedantes. Condenan la vieja moral y luego se con-
feccionan un cdigo propio mucho ms duro y disoluto. Si la seora Leidner
hubiera tenido media docena de asuntos amorosos, a mi hija le hubiera
parecido muy bien tal cosa, diciendo que estaba viviendo su vida, o que
obedeca los impulsos de su sangre. De lo que no se ha dado cuenta es
de que la seora Leidner se ajustaba a un tipo determinado... a su propio
tipo. El gato obedece al instinto cuando juega con el ratn. Est hecho de
esa forma. Los hombres no son chiquillos para que los protejan. Conocen
a mujeres con instinto de gato; otras que los adoran como perros eles y
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a otras regaonas como gallinas... y otras todava... La vida es lucha, no
es una esta campestre. Me gustara que Sheila fuera lo sucientemente
sincera como para apearse de su alto pedestal y admitir que aborreca a
la seora Leidner por viejas y personales razones. Sheila es la nica chica
joven que hay por estos contornos y, como es natural, cree que nadie ms
que ella puede hacer lo que le d la gana con los jvenes que caen por aqu.
Como era de esperar, se ha incomodado cuando una mujer, de muchos ms
aos que ella y que ya tiene dos maridos en su haber, llega y la derrota en
su propia especialidad. Sheila no est mal, fsicamente; tiene buena salud
y posee una buena presencia y atractivo. Pero la seora Leidner se sala de
lo corriente en ese aspecto. Tena una especie de hechizo fatal, que, por lo
general, sirve para complicar las cosas... era algo as como la altiva e ingra-
ta seora.
Sbitamente di un gran salto en mi asiento. Qu coincidencia!
No ser indiscrecin preguntarle si su hija tiene cierta tendresse por al-
guno de los jvenes de la expedicin?
No lo creo. Emmott y Coleman le hacen la corte. No creo que a ella le
importe uno ms que el otro. Tenemos tambin a un par de chicos que per-
tenecen a las Fuerzas Areas. Supongo que, por ahora, tiene la red llena de
pescado. Pero estoy seguro de que lo que le molesta es que la edad derrote
a la juventud. No sabe tanto como yo sobre el mundo. Cuando se llega a mi
edad se da cuenta uno realmente de lo que vale la tez de una muchacha
joven, unos ojos alegres y un cuerpo rme y gil. Pero una mujer que haya
pasado de los treinta aos puede escuchar con toda atencin y proferir una
palabra, de vez en cuando, con la que demuestra su admiracin hacia el que
habla... eso, pocos jvenes lo resisten. Sheila es bonita... pero Louise Leidner
era hermosa. Tena unos ojos que daba gloria verlos y una sorprendente be-
lleza dorada. S; era una mujer bellsima. Eso pens yo misma. La hermosura
es una cosa maravillosa. Haba sido hermosa. Pero no tena ese aspecto que
incita a los celos; slo haca que una se recreara mirndola de continuo. El pri-
mer da que la conoc pens que estara dispuesta a hacer cualquier cosa por
la seora Leidner. Mas de todas formas, aquella noche, cuando regresaba a
Tell Yarimjah, despus de haber cenado en casa del doctor Reilly, record una
o dos cosas que me hicieron sentir incmoda. Cuando Sheila Reilly lanz su
perorata, no haba credo yo ni una de las palabras que dijo. Las tom como
producto de su rencor y malicia. Pero, de pronto, me acord de la forma en
que la seora Leidner haba insistido en marcharse sola a dar un paseo, y de
qu modo no quiso que la acompaara. No pude menos que preguntarme
si no habra ido al encuentro del seor Carey. Y, adems, era un poco rara la
manera corts como se trataban ellos, ya que Louise tuteaba casi a todos los
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dems. Record que l nunca le miraba cara a cara. Poda ser porque no le
gustaba... o poda ser muy bien lo contrario.
Me estremec. Estaba imaginando demasiadas cosas; todo a causa de los
improperios de una chica. Ello demostraba qu poco caritativo y qu peli-
groso era decir tales palabras.
La seora Leidner no haba sido as; de ninguna manera... Era evidente que
Sheila Reilly no haba sido de su agrado. La haba tratado bastante spera-
mente aquel da, durante la comida, cuando se dirigi al seor Emmott. Fue
una extraa mirada la que l le dirigi. La clase de mirada que no da a en-
tender, ni por asomo, lo que se est pensando. No haba manera de asegurar
qu era lo que pens el seor Emmott. Era retrado, aunque muy agradable
de trato. Una persona digna de conanza en todos los conceptos. El seor
Coleman, en cambio, s que era un joven atolondrado como pocos.
Estaba pensando en ello cuando llegamos a la casa. Eran las nueve en pun-
to y el portaln estaba cerrado. Ybrahim lleg corriendo con la llave para
abrirme la puerta.
Nos acostbamos temprano en Tell Yarimjah. No se vean luces en la sala
de estar. Slo estaba iluminada la sala de dibujo y el despacho del doctor
Leidner; las dems ventanas estaban oscuras. Pareca como si la mayora se
hubiera ido a la cama ms temprano que de costumbre. Cuando pas junto
a la sala de dibujo, al dirigirme hacia mi habitacin, mir por la ventana. El
seor Carey, en mangas de camisa, estaba trabajando afanosamente sobre
un gran plano. Me dio la impresin de que estaba muy enfermo. Pareca
cansado y agotado. Aquello me produjo una sbita congoja. No saba lo
que le pasaba al seor Carey; ni poda saberlo por lo que l me dijera, pues
casi no hablaba. Ni siquiera estaba enterada de sus cosas ms corrientes,
ya que tampoco lo que haca arrojaba mucha luz sobre el particular. Sin
embargo, no haba manera de que a una le pasara por alto aquel hombre,
y todo lo que a l concerna dirase que importaba mucho ms que lo que
se refera a los dems. No s si lo expresar bien, pero era un hombre con
el que haba que contar siempre. Volvi la cabeza y me divis. Se quit la
pipa de la boca y me dijo:
Bien, enfermera, ya ha vuelto de Hassanieh?
S, seor Carey. Trabaja usted hasta muy tarde. Parece que todos se han
acostado ya.
Pens que deba seguir con esto repuso. Andaba un poco retrasado.
Y maana tengo que estar en las excavaciones. Empezamos otra vez el tra-
bajo.
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Ya? pregunt sorprendida.
Me mir de una manera extraa.
Creo que es lo mejor. Se lo propuse a Leidner. Maana estar casi todo
el da en Hassanieh, arreglando cosas; pero el resto de nosotros debemos
quedarnos aqu. Y tal como est todo, no es agradable quedarnos senta-
dos, mirndonos los unos a los otros.
Tena toda la razn, y ms si se consideraba que estbamos nerviosos y ex-
citados.
Estuvo usted acertado dije, es conveniente distraerse haciendo al-
go.
Yo saba que el funeral deba celebrarse de all a dos das.
El seor Carey volvi a inclinarse sobre el plano. Sent que me invada una
gran compasin por l. Estaba segura de que el pobre no conseguira pegar
ojo aquella noche.
Quiere tomar un somnfero, seor Carey? pregunt, despus de titu-
bear un poco.
Sacudi la cabeza mientras sonrea.
No me hace falta, enfermera. Los somnferos son una mala costumbre.
Buenas noches, pues, seor Carey. Si puedo hacer algo por usted...
No lo creo. Muchas gracias, enfermera. Buenas noches.
No sabe cunto lo siento exclam, un tanto impulsivamente.
Lo siente? pregunt l sorprendido.
Por... por todos. Ha sido tan horrible... especialmente para usted.
Para m? Por qu para m?
Pues... pues porque era un viejo amigo de los dos.
Soy un viejo amigo de Leidner, pero no de ella.
Habl como si en realidad la seora Leidner no le hubiera gustado nunca.
Dese que la seorita Reilly hubiera odo aquello.
Buenas noches dije, y ech a correr hacia mi dormitorio.
Me entretuve un poco antes de quitarme la ropa. Lav algunos pauelos
y un par de guantes. Luego escrib un poco en mi diario. Di una ojeada al
patio antes de disponerme a acostarme. La luz segua encendida en la sala
de dibujo y en el ala sur del edicio.
Asesinato en Mesopotamia
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Supuse que el doctor Leidner estaba todava levantado y trabajando en su
despacho. Me pregunt si sera conveniente ir a darle las buenas noches.
Estuve indecisa, pues no quera parecer entrometida. Poda estar ocupado
y tal vez deseara que no le molestaran. Mas al nal me asalt una especie
de inquietud. Despus de todo, no haba ningn mal en ello. Le deseara
buenas noches, y tras preguntarle si necesitaba algo me marchara.
Pero el doctor Leidner no estaba all. La luz continuaba encendida, pero no
haba nadie ms que la seorita Johnson, con la cabeza apoyada sobre la
mesa y llorando, desesperada.
Aquello me hizo dar un vuelco al corazn. Era una mujer tan sensata y saba
contener de tal forma sus emociones, que daba lstima verla as.
Pero qu le ocurre? exclam, abrazndola y dndole golpecitos en la
espalda. Vamos, vamos, eso no conduce a nada... No debi venir a llorar
aqu sola.
No contest. Sent el estremecimiento de los sollozos que la sacudan.
Vamos... contngase. Le har una taza de t bien caliente.
Levant la cabeza y dijo:
No, no. No me pasa nada, enfermera. He sido una verdadera tonta.
Qu es lo que le ha disgustado? pregunt.
No replic inmediatamente, pero al cabo de un momento exclam:
Qu horroroso ha sido...!
No piense en ello dije. Lo que ha pasado ya no tiene remedio. Es
intil condenarse ahora.
La mujer se irgui y acto seguido empez a arreglarse el pelo.
He hecho el ridculo observ con su voz gruona. Estuve poniendo
en orden el despacho. Pens que era preferible hacer algo. Y entonces... me
acord de todo...
S, s me apresur a replicar. Ya lo s. Todo lo que usted necesita
es una taza de t bien cargado y una botella de agua caliente en la
cama.
Y le proporcion todo aquello. No le valieron de nada las protestas.
Gracias, enfermera dijo despus que la hube acomodado.
Estaba sorbiendo una taza de t, y en la cama le haba puesto una botella
de agua caliente.
Agatha Christie
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Es usted una mujer de buenos sentimientos aadi. No suelo poner-
me en ridculo con mucha frecuencia.
Oh! No se excite... Todos somos capaces de ello despus de haber pa-
sado una cosa as le asegur. Ya se sabe; con la tensin, la impresin
sufrida y la polica por todos los lados... Yo misma estoy nerviosa...
Ella replic con voz baja y en un tono extrao:
Todo lo que ha dicho es cierto. Lo que ha pasado ya no tiene remedio...
Guard silencio durante un momento y luego prosigui:
Nunca fue una mujer agradable!
No discut aquel punto. Estaba convencida de que la seorita Johnson y la
seora Leidner jams se tuvieron simpata. En mi fuero interno estaba con-
vencida de que la seorita Johnson se alegr secretamente de la muerte de
la seora Leidner y ahora quiz se haba avergonzado de tal pensamiento.
Bueno; durmase y deje de preocuparse por ello le aconsej.
Recog unas cuantas cosas y arregl un poco la habitacin. Puse las medias
en el respaldo de una silla y coloqu en un colgador la falda y la chaqueta.
Vi en el suelo una pelotita de papel que debi caerse de un bolsillo. Lo
estaba alisando, para ver si no tena importancia y poda tirarlo, cuando la
seorita Johnson, con un tono que me hizo sobresaltar, exclam:
Dme eso!
As lo hice, un tanto sorprendida por el modo perentorio que emple. Me
arrebat el papel de las manos y luego lo acerc a la llama de la vela hasta
que lo redujo a cenizas. Me qued mirndolo jamente. No haba tenido
tiempo de ver lo que haba escrito en el papel, pues me lo arrebat antes
de que pudiera hacerlo. Pero cuando el papel estaba quemndose se re-
torci de manera que pude ver con relativa facilidad unas palabras escritas
a mano. Hasta que me met en la cama, me estuve preguntando por qu
aquella escritura me resultaba familiar. Y entonces me di cuenta de ello. Era
la misma que vi en las cartas annimas. Fue eso lo que produjo el remordi-
miento de la seorita Johnson? Era ella la quehaba escrito los annimos?
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CAPTULO XX
LA SEORITA JOHNSON, LA SEORA MERCADO Y EL SEOR REITER
No me importa confesar que la idea me sorprendi en gran manera. Nunca
asoci a la seorita Johnson con las cartas. La seora Mercado...tal vez. Pero
la seorita Johnson era una dama en toda la extensin de la palabra; una
mujer que saba dominarse y tena sentimientos. Mas recordando la con-
versacin que aquella misma noche haban sostenido monsieur Poirot y el
doctor Reilly, pens que precisamente aquello poda haber sido la causa.
Si la seorita Johnson era la autora de las cartas, muchas cosas quedaban
explicadas. No quiero decir con esto que ella tuviera algo que ver con el ase-
sinato. Pero comprenda que su aversin por la seora Leidner poda haberla
hecho sucumbir a la tentacin de...ponerla nerviosa, por decirlo as. Tal vez
esper asustarla lo suciente para que abandonara las excavaciones.
Pero luego, al ser asesinada la seora Leidner, la pobre seorita Johnson
haba sentido unos terribles remordimientos. En primer lugar por su cruel
jugarreta. Y tambin, quiz, porque se dio cuenta de que las cartas cons-
tituan una buena defensa para el verdadero asesino. No era extrao que
se sintiera abatida. Yo estaba segura de que, en el fondo, era una bellsima
persona. Y ello explicaba, asimismo, la causa de que se hubiera hecho eco
con tanto anhelo de aquello que, a manera de consuelo, le dije: Lo que ha
pasado ya no tiene remedio.
Y luego su cabalstica observacin, con la que pareci justicarse... Nunca
fue una mujer agradable! Aquella frase!
Qu deba hacer yo? Tal era el caso. Di muchas vueltas en la cama y, por n,
decid contrselo a monsieur Poirot, aprovechando la primera oportunidad
que tuviera. Vino al da siguiente, pero no pude hablarle en privado.
Me qued sola con l durante un minuto, pero antes de que me decidiera a
iniciar mi relato, se inclin y me murmur al odo varias instrucciones.
Debo hablar con la seorita Johnson y tal vez con otros, en la sala de es-
tar. Tiene todava la llave de la habitacin de la seora Leidner?
S dije.
Trs bien. Vaya all, cierre la puerta cuando haya entrado y d un grito. No
un alarido, solamente un grito. Comprende lo que quiero decir? Deseo que
Agatha Christie
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exprese alarma y sorpresa, pero no un terror desmedido. Dejo a su eleccin
la excusa que debe dar si la oyen. Que ha pisado algo, por ejemplo.
Supongo que quiso decir ha tropezado con algo
5
.
En aquel momento sali la seorita Johnson al patio y no hubo tiempo
para ms. Comprend perfectamente lo que se propona monsieur Poirot.
Tan pronto como l y la seorita Johnson entraron en la sala de estar, me
dirig a la habitacin de la seora Leidner, abr la puerta, entr y cerr. Les
aseguro que me pareci un poco ridculo entrar en una habitacin vaca, y,
sin motivo alguno, lanzar un grito. Adems, no era fcil saber con certeza
qu fuerza deba darle. Lanc un Oh! bastante sonoro. Lo repet despus
en tono ms alto y luego con menos intensidad. Sal al patio y me dispuse a
contar que haba pisado algo. Pero pronto me di cuenta de que no haca
falta excusa alguna. Poirot y la seorita Johnson hablaban animadamente y
nada pareca demostrar que haban interrumpido la conversacin en algn
momento. Bueno pens, esto aclara la cuestin. O bien la seorita
Johnson se imagin que haba odo un grito, o bien se trat de otra cosa
completamente diferente. No quera entrar en la sala de estar e interrum-
pirles. Haba una tumbona en el porche y tom asiento en ella. Sus voces
llegaban hasta m.
Como comprender, la situacin es muy delicada estaba diciendo
Poirot No hay duda de que el doctor Leidner... adoraba a su esposa...
De eso no hay ninguna duda asegur la seorita Johnson.
Me cont, adems, que todos los de la expedicin sentan tambin gran
afecto hacia ella. Y qu van a decir los dems? Lo mismo, exactamente.
Es por cortesa y decoro. Tal vez sea verdad, pero tal vez no. Y yo estoy
convencido, mademoiselle, de que el quid de esta cuestin estriba en com-
prender por completo el carcter de la seora Leidner. Si llegara a saber la
opinin, la opinin sincera, de cada uno de los componentes de la expedi-
cin, podra formarme una composicin de lugar. Le he de confesar, since-
ramente, que para eso he venido hoy. Saba que el doctor Leidner estara
en Hassanieh. Tal circunstancia me facilitar el entrevistarme con cada uno
de ustedes y solicitar su valiosa ayuda.
Me parece muy bien... empez a decir la seorita Johnson.
No me ponga toda esa serie de reparos a que tan acionados son ustedes
los ingleses rog Poirot. No me diga que es poco deportivo; que no
5
N. del T.: Juego de palabras intraducible. Poirot confunde stepped (pisado), con
stubbed (tropezado), pues la pronunciacinde ambas palabras es muy parecida.
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debe hablarse mal de los muertos y que... en n... hay un sentimiento que
se llama lealtad. La lealtad es algo que no se compagina con el crimen. Slo
sirve para oscurecer la verdad.
No le guardo yo mucha lealtad a la seora Leidner replic secamente
ella. Haba en su voz un tono cido y brusco. En cuanto al doctor Leidner,
es diferente. Y ella, al n y al cabo, era su esposa.
Precisamente... precisamente. Comprendo que no desee hablar mal de la
esposa de su jefe. Pero ahora no se trata de prestar declaracin en un juicio
de faltas. Se trata de una muerte violenta y misteriosa. Si he de llegar a la
conclusin de que la vctima fue una mrtir angelical, mi tarea no va a ser
ms fcil por ello.
Yo no dira que fuera angelical opin la seorita Johnson, y su tono
acerbo se acentu ms an.
Dgame, francamente, su parecer sobre la seora Leidner... como mujer.
Hum!... refunfu ella. He de advertirle en primer lugar, monsieur
Poirot, que siento grandes prejuicios contra ella. Tanto yo como todos los
dems, queramos mucho al doctor Leidner. Y creo que sentimos celos cuan-
do vino su mujer. No nos sent bien el que ella le absorbiera parte de su
tiempo y su atencin. Nos molestaba la devocin que l le demostraba. Le
estoy contando la verdad, monsieur Poirot, y no me resulta muy agradable,
se lo aseguro. No me agradaba la presencia de ella aqu; aunque, como es
lgico, no trat de demostrarlo nunca. Su presencia haca que para noso-
tros todo fuera diferente.
Nosotros? Dijo usted nosotros?
Me refera al seor Carey y a m. ramos los dos veteranos. No nos pre-
ocupaba mucho el nuevo orden de cosas. Y supongo que es natural, aun-
que quiz furamos un poco mezquinos en ello, pero todo nos pareca ya
diferente.
De qu forma?
Oh! En todas... Antes solamos pasarlo muy bien. Nos divertamos, nos
gastbamos bromas, como acostumbra a hacer la gente que trabaja junta.
El doctor Leidner era alegre... como un muchacho.
Y la llegada de la seora Leidner lo cambi todo?
Yo creo que no fue culpa suya. El ao pasado no nos fue mal del todo.
Y por favor, crame, monsieur Poirot, ella no hizo nada. Siempre fue muy
amable conmigo... muy amable. Por eso a veces me siento avergonzada. No
tena ella la culpa de que algunas cosas que hiciera o dijera me sentaran
Agatha Christie
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mal. Si he de decir la verdad, pocas personas podan ser ms agradables
que ella.
Pero, a pesar de todo, las cosas cambiaron esta temporada, verdad? El
ambiente era diferente.
Por completo. No s a qu atribuirlo. Todo pareca ir mal; no respecto al
trabajo, sino a nosotros. Tenamos mal humor y los nervios de punta. Algo
as como lo que se siente cuando amenaza tormenta. Nunca haba sucedido
antes de venir ella replic secamente la seorita Johnson. Oh! Soy una
vieja gruona. Soy conservadora, no me gusta que cambien las cosas. No
debe hacerme usted caso, monsieur Poirot.
Cmo describira el carcter y temperamento de la seora Leidner?
La seorita Johnson titube y luego dijo lentamente:
Su temperamento era desigual, con muchos altibajos. Un da era amable
con la gente y al siguiente no quera hablar con nadie. Era afable y consi-
derada con los dems. Pero, as y todo, se notaba que la haban mimado
demasiado durante su vida.
Todas las atenciones del doctor Leidner para con ella las tomaba como una co-
sa perfectamente natural. Creo que nunca se dio cuenta de la grandeza moral
del hombre con quien se cas. Ello me molestaba muchas veces. Era, adems,
terriblemente nerviosa y susceptible. Haba que ver la de cosas que se ima-
ginaba y en qu estado se pona en ocasiones! Me alegr mucho cuando el
doctor Leidner trajo a la enfermera Leatheran. Era demasiado pesado para l
tener que cuidarse a la vez de su trabajo y de los temores de su esposa.
Qu opina de los annimos que reciba ella?
No pude resistir el impulso. Me inclin hacia delante en mi asiento hasta
que pude ver de perl la cara de la seorita Johnson, vuelta hacia Poirot
cuando le contestaba. Pareca tranquila y duea de s misma.
Creo que hubo en Amrica alguien que la quera mal y trat de asustarla
e incomodarla.
Pasplus serieux ah?
sa es mi opinin. Era una mujer muy hermosa y pudo hacerse enemigos
con facilidad. Me parece que esas cartas las escribi alguna mujer con an-
sias de venganza.
La seora Leidner, como era nerviosa por temperamento, las tom en serio.
No hay duda de que fuera as dijo Poirot. Pero recuerde... que la l-
tima de ellas no lleg por correo.
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Tal cosa pudo tener fcil arreglo, contando con el suciente inters para
ello. Las mujeres se toman muchas molestias cuando tratan de satisfacer su
venganza, monsieur Poirot.
Y tanto que se las toman!, pens.
Tal vez tenga usted razn, mademoiselle. Ha dicho que la seora Leidner
era hermosa. Y a propsito, conoce a la seorita Reilly, la atolondrada hija
del mdico?
Sheilla Reilly? S, desde luego.
Poirot adopt un tono condencial.
O decir por ah que haba una tendresse entre ella y uno de los de la
expedicin.
Est usted enterada de algo?
A la seorita Johnson pareci divertirle aquello.
El joven Coleman y David Emmott le hacen la corte. Creo que se suscit
entre ellos una pequea cuestin sobre cul de los dos tena que ser su acom-
paante en uno de los actos que se celebran en el club. Por regla general,
ambos van all los sbados por la noche. Pero no creo que por parte de ella
exista nada. Es la nica joven que hay por aqu y, en consecuencia, todas las
atenciones son para ella. Tambin la rondan los de las Fuerzas Areas.
Cree usted entonces que no hay nada?
Pues... no lo s la seorita Johnson pareci meditar. Es verdad que
viene a las excavaciones muy a menudo. El otro da la seora Leidner le
gast una broma a David Emmott sobre ello. Dijo que la chica le perse-
gua. Creo que fue una broma demasiado pesada y me guro que a l no
le gust... S, esa chica viene mucho por aqu. La tarde del crimen la vi que
cabalgaba hacia las excavaciones. Hizo un gesto con la cabeza, indican-
do la ventana abierta. Pero ni David Emmott ni Coleman estaban all en
aquella ocasin. Slo estaba Richard Carey al frente de los trabajadores. Tal
vez le atraiga uno de los muchachos, pero es una chica tan moderna y tan
poco sentimental que no sabe una hasta qu punto se la puede tomar en
serio. No tengo idea de cul de los dos podr ser. Bill es un buen muchacho,
y no tan atontado como pretende aparentar. David Emmott es uno de esos
chicos sosegados y capaces que gustan a todo el mundo.
Luego mir perpleja a Poirot y pregunt:
Tiene esto algo que ver con el crimen, monsieur?
Monsieur Poirot extendi las manos con un ademn muy francs.
Agatha Christie
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Me har usted sonrojar, mademoiselle contest. A sus ojos parecer
un hombre acionado al chismorreo. Pero qu quiere que le haga! Siem-
pre me interesaron los asuntos amorosos de la gente joven.
S replic la seorita Johnson dando un ligero suspiro. Qu bonito
es ver cmo un verdadero amor discurre placenteramente!
El detective, por toda respuesta, dio un suspiro. Me hizo el efecto de que
la seorita Johnson estaba pensando en algn amoro que tuvo en su ju-
ventud. Me pregunt si monsieur Poirot tendra mujer y si se conducira en
su vida de casado como los extranjeros, los cuales, segn dicen, tienen los
de faldas y cosas por el estilo. Pero su aspecto era tan cmico que no pude
imaginrmelo haciendo cosas as.
Sheila Reilly es una chica de mucho carcter observ la seora Johnson
Es joven y brusca, pero tiene buen fondo.
Me fo de su palabra, mademoiselle dijo Poirot.
Se levant y pregunt:
Habr alguien ms en la casa?
Marie Mercado debe andar por ah. Todos los hombres se han ido hoy a
las excavaciones. Tenan ganas de salir de la casa y no les censuro por ello.
Si quiere usted ir...
La seorita Johnson sali al porche y me dijo, sonriendo:
Creo que a la enfermera Leatheran no le importar acompaarle.
Claro que no, seorita Johnson repliqu.
Almorzar con nosotros, monsieur Poirot?
Encantado, mademoiselle!
La seorita Johnson volvi a entrar en la sala de estar, pues tena algunas
piezas por clasicar.
La seora Mercado est en la azotea dije. Quiere verla antes?
Creo que ser preferible. Vamos all.
Cuando subamos por la escalera, musit:
Hice lo que me orden. Oy usted algo?
Nada en absoluto.
Eso le quitar un peso de la cabeza a la seorita Johnson obser-
v.Senta gran preocupacin, pues pensaba que poda haber hecho
algo.
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La seora Mercado estaba sentada en el parapeto, con la cabeza inclinada
y tan concentrada en sus pensamientos que no oy nuestra llegada, hasta
que Poirot se puso a su lado, dndole los buenos das.
La seora Mercado abri de par en par sus ojos negros, sorprendida. Pa-
reca estar enferma. La cara contrada y marchita. Unos crculos oscuros le
rodeaban los ojos.
Encore moi dijo Poirot. He venido hoy con un objeto especial.
Por un momento vi que las pestaas de ella temblaban.
Es cierto, madame, que, segn me han dicho, se notaba aqu cierta ten-
sin... un ambiente muy violento?
Oh! Quin pudo decirle tal cosa? El doctor Leidner?
Sobresaltada, levant la mirada. Y me dirigi una mirada rencorosa.
Poirot sonri.
Tengo mis espas particulares, madame anunci jocosamente.
Y prosigui hablando, poco ms o menos, en los mismos trminos que em-
ple con la seorita Johnson, explicando cun necesario era que pudiera
conseguir verdadero retrato de la seora Leidner.
La seora Mercado, sin embargo, no fue tan sincera como la seorita John-
son. Empez a proferir alabanzas con un tono de estudiado afecto.
Pobrecita Louise! Es dicilsimo describrsela a quien no la hubiera co-
nocido. Era una criatura extraa, completamente diferente de los dems.
Estoy convencida de que usted tambin opina as, verdad, enfermera? Era
una mrtir de los nervios y muy dada a fantasear; pero una le soportaba
cosas que a otros no les hubiera aguantado. Y se portaba muy bien con
todos nosotros, verdad, enfermera? Y era tan moderna... quiero decir que
no saba nada de arqueologa y, sin embargo, tena tanto inters en apren-
der que constantemente estaba haciendo preguntas a mi marido acerca del
proceso qumico para tratar los objetos metlicos, y ayudaba a la seora
Johnson a reparar cermica. La queramos mucho. Y en todo lo que le han
contado no hay nada de verdad! ramos como una familia bien avenida.
No cree usted pregunt la seora Mercado que despus de haber
ocurrido un hecho como ste siempre se pretende saber muchas cosas que
nunca sucedieron? Ya sabe usted... tensin, aprensiones, un sentimiento de
que algo va a pasar.
En mi fuero interno estaba segura de que ni una sola de sus palabras era
sincera. Creo que la gente se inventa todo eso.
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Es muy cierto lo que acaba de decir, madame asinti Poirot.
Esa mujer es una de las mentirosas ms descaradas que he conocido di-
je, cuando monsieur Poirot y yo hubimos salido de la casa y caminbamos
por la senda hacia las excavaciones. No me cabe la menor duda de que
aborreca a la seora Leidner!
No es de las que se puede esperar que digan la verdad convino
Poirot.
Hablar de ella es perder el tiempo exclam.
No del todo... no del todo. Si una persona dice mentiras con los labios,
algunas veces expresa la verdad con los ojos. Qu es lo que teme la seora
Mercado? Vi retratado el miedo en sus ojos. S... est asustada de algo.
Es muy interesante.
Tengo que decirle algo, monsieur Poirot anunci.
Y le cont lo que pas cuando regres a casa, la noche anterior, y mi convic-
cin de que la seorita Johnson era la autora de los annimos.
Tambin es una mentirosa! dije. Fjese de qu forma tan fra y segu-
ra le contest esta maana, cuando le pregunt por esas cartas.
S dijo Poirot. Es interesante. Porque dio a entender que estaba ente-
rada de la existencia de los annimos, y de ellos no hemos hablado nunca
ante los de la expedicin. Es posible, desde luego, que el doctor Leidner se
lo contara ayer. Son viejos amigos... Pero si l no lo hizo... sera un detalle
curioso e interesante... verdad?
Mi respeto hacia l creci de pronto. Demostr un gran ingenio para enga-
arla, al mencionarle aquellas cartas.
Quiere usted hacerle confesar de qu manera se enter de que existan
los annimos? pregunt.
Pareci sorprenderse ante mi idea.
No, de ninguna manera. No es prudente pregonar a los cuatro vientos lo
que uno sabe. Hasta el ltimo momento lo guardo todo aqu se golpe
la frente. En el instante preciso... salto como una pantera y mon Dieu..!
cunde la consternacin.
No pude menos que rerme para mis adentros al imaginarme al pequeo
monsieur Poirot desempeando el papel de pantera.
Habamos llegado a las excavaciones. La primera persona que vimos fue al
seor Reiter, que estaba fotograando unas paredes. Siempre cre que los
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obreros descubran paredes donde queran. Al menos, as me lo pareci. El
seor Carey me explic que, utilizando un pico, puede notarse en segui-
da la diferencia. Trat de demostrrmelo, pero no llegu a comprenderlo.
Cuando el hombre que excavaba deca Libn adobe yo slo vea vulgar
barro seco.
El seor Reiter acab su tarea y entreg la cmara y las placas a uno de
los trabajadores, para que las llevara a la casa. Poirot le hizo unas cuantas
preguntas sobre tiempos de exposicin y clichs, a todo lo cual contest l
con presteza.
Preparaba ya una excusa para dejarnos cuando Poirot le solt el consabido
discurso. No era, en realidad, una repeticin de lo que haba dicho antes a
las dos mujeres pues los variaba un poco cada vez, segn fuera la persona
con quien hablaba. Pero no estoy dispuesta a repetirlo aqu de nuevo. Con
personas razonables como la seorita Johnson iba al grano directamente.
Con alguno de los otros tuvo que dar varios rodeos, pero al nal siempre
llegaba al mismo punto.
S, s. Ya s lo que pretende respondi el seor Reiter. Pero, crame,
no veo de qu forma le puedo ayudar. sta es la primera temporada que
vengo con la expedicin y no habl mucho con la seora Leidner. Lo siento,
pero no podr contarle gran cosa sobre ella.
En la forma como se expres vislumbr una nota orgullosa y estirada, si bien
en su voz no apreci ningn acento extrao... salvo el americano, claro est.
Puede usted decirme, por lo menos, si le gustaba o no la seora Leid-
ner? dijo Poirot, sonriendo.
El seor Reiter se sonroj y balbuce:
Era una persona encantadora... muy agradable. Era intelectual. Tena una
cabeza muy despejada... s.
Bien! A usted le gustaba. Y a ella le gustaba usted?
El joven se sonroj todava ms.
Pues... no creo que se jara mucho en m. Adems, no tuve suerte en una
o dos ocasiones. Siempre fui desafortunado cuando trat de hacer algo
por ella. Temo que le disgust con mi poca habilidad. Pero no era mi inten-
cin... Hubiera hecho cualquier cosa...
Poirot se apiad de sus vacilaciones.
Perfectamente... perfectamente. Pasemos a otra cosa. Reinaba un am-
biente feliz entre ustedes?
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Qu deca?
Eran todos felices? Rean y hablaban?
No... no era eso exactamente. Haba un poco de... tirantez.
Se detuvo, como si luchara consigo mismo, y dijo:
No s desenvolverme muy bien en sociedad. Soy desmaado y tmido.
El doctor Leidner siempre fue amable conmigo. Pero... es estpido por mi
parte... no puedo sobreponerme a mi timidez. Siempre digo las cosas en el
momento menos apropiado. Derramo las jarras de agua. No tengo suerte.
Pareca, realmente, un muchacho desgarbado.
Todos hacemos eso cuando somos jvenes asegur Poirot, sonriendo
. El reposo, el savoir faire, vienen despus.
Nos despedimos y seguimos nuestro camino.
Este joven, ma soeur, o es un muchacho sencillo en extremo, o bien es un
consumado actor.
No contest. Me sent sobrecogida, una vez ms, por la sensacin de que
una de aquellas personas era un asesino despiadado. Pero en una maana
tranquila y soleada como aqulla casi pareca imposible una cosa as.
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CAPTULO XXI
EL SEOR MERCADO Y RICHARD CAREY
Ya veo que trabajaban en dos sitios diferentes observ Poirot dete-
nindose.
El seor Reiter haba estado fotograando una de las partes exteriores de
las excavaciones. A poca distancia de nosotros un grupo de hombres aca-
rreaba cestos de tierra de un lado a otro.
Eso es lo que llaman el corte vertical expliqu. No encuentran ah
muchas cosas. Nada ms que cermica rota. Pero el doctor Leidner dice que
es muy interesante, y supongo que as ser.
Vamos all.
Caminamos juntos lentamente, pues el sol calentaba.
El seor Mercado estaba al frente de los trabajadores. Lo vimos a nuestros
pies, hablando con el capataz, un viejo con aspecto de tortuga, que usa-
ba una chaqueta sobre su tnica de algodn rayada. Era difcil bajar has-
ta ellos, pues slo haba una pequea senda, a manera de escalera, y los
hombres que acarreaban tierra bajaban y suban por ella constantemente.
Parecan ser ciegos como murcilagos, y no se les ocurri apartarse para
dejarnos pasar.
Segu a Poirot en nuestro camino de descenso. De pronto me habl por
encima del hombro.
El seor Mercado es zurdo o diestro?
Vaya una pregunta disparatada!
Reexion un momento.
Diestro dije con decisin.
Poirot no se dign explicar el motivo de su pregunta. Continu el descenso
y le segu.
El seor Mercado pareci alegrarse al vernos. Su cara larga y melanclica
se ilumin.
Monsieur Poirot demostr un inters por la arqueologa que estoy segura
no tena nada de verdadero; pero el seor Mercado se apresur a satisfacer
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plenamente su curiosidad. Nos explic que haban cortado ya doce niveles,
ocupados todos ellos por edicaciones.
Ahora estamos denitivamente en el cuarto milenio dijo con entusiasmo.
Siempre cre que un milenio era cosa del futuro... cuando todo ira bien.
El seor Mercado nos ense unas capas de cenizas que se vean en el corte
de la excavacin. Cmo le temblaba la mano! Me pregunt si tendra la
malaria. Luego nos explic los cambios que se notaban en la clase de ce-
rmica que encontraban. Y nos cont cosas acerca de los enterramientos.
Uno de los niveles estaba compuesto, casi en su totalidad, por tumbas de
nios. Nos relat despus algunas cosas sobre la posicin encorvada y la
orientacin, lo cual, segn me pareci, deba referirse a la forma en que
estaban dispuestos los huesos. Y de pronto, cuando nos inclinbamos para
coger una especie de cuchillo de slice que estaba al lado de varios cacha-
rros, en un rincn, el seor Mercado dio un salto y lanz un grito. Dio la
vuelta y se encontr con que Poirot y yo le contemplbamos asombrados.
Se cogi el brazo izquierdo con la mano.
Algo me ha picado...como si fuera un aller al rojo vivo.
Poirot pareci animado inmediatamente por una sbita energa:
Pronto, mon cher, vamos. Enfermera Leatheran!
Me adelant.
Cogi el brazo del seor Mercado y diestramente le arremang hasta el
hombro la manga de la camisa caqui que llevaba.
Aqu dijo el seor Mercado, sealando.
Unas tres pulgadas bajo el hombro se vea una pequea punzada de la que
empezaba a manar sangre.
Es curioso dijo Poirot.
Registr la manga subida.
No veo nada. Tal vez fue una hormiga.
Ser mejor que le ponga un poco de yodo dije.
Siempre llevo conmigo una barrita de yodo. La saqu y apliqu un poco a
la herida. Pero mi imaginacin, al frotar, volaba muy lejos de all, pues otra
cosa diferente por completo me haba llamado la atencin. El brazo del
seor Mercado, desde la mueca al codo, estaba cubierto de picaduras. Yo
saba demasiado bien de qu se trataba.
Eran las seales de una aguja hipodrmica.
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El seor Mercado se baj la manga y reanud sus explicaciones. Poirot escu-
chaba, pero no trat de llevar la conversacin hacia el tema de los Leidner.
No hizo ni una pregunta sobre el tema.
Al poco rato nos despedimos y subimos otra vez por la senda.
Lo hice con mucha limpieza, no le parece? pregunt mi acompaante.
Monsieur Poirot cogi una cosa que llevaba prendida en la parte interior
de la solapa de la americana y la contempl con cario. Sorprendida, vi que
era una aguja larga, con una bola en el extremo.
Monsieur Poirot! exclam. Fue usted quien lo hizo?
S... yo fui el insecto que pic al seor Mercado. Y lo hice con mucha lim-
pieza, no cree? Usted no me vio.
Era verdad. No vi cmo lo haca. Y estoy convencida de que el seor Merca-
do no sospech nada. Debi actuar con la rapidez del rayo.
Por qu lo hizo, monsieur Poirot? pregunt.
Me contest con otra pregunta.
Se dio usted cuenta de algo?
Asent lentamente con la cabeza.
Seales de una aguja hipodrmica contest.
Por lo tanto, ya sabemos ahora algo ms sobre el seor Mercado repli-
c Poirot. Lo sospechaba... pero no lo saba de cierto. Es necesario asegu-
rarse de las cosas.
Y no se detiene mucho en la forma que emplea para ello, pens para mi
capote.
De pronto, Poirot se golpe el bolsillo.
Vaya! Dej caer el pauelo all abajo. Tena escondido el aller en l.
Yo se lo traer dije, volviendo apresuradamente hacia las excavacio-
nes.
Todo aquello me estaba haciendo el efecto de que monsieur Poirot y yo
ramos el mdico y la enfermera encargados de un caso. Por lo menos, lo
consideraba como si fuera una operacin quirrgica y l fuera el cirujano.
Tal vez no deba decirlo, pero empezaba a divertirme lo que pasaba.
Recuerdo que poco despus de haber terminado mis prcticas fui a una
casa particular donde se present la necesidad de practicar una operacin
quirrgica. Al marido de la paciente no le gustaban los sanatorios y no
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quera ni pensar en que se llevaran a su mujer a uno de ellos. Insisti en
que la operacin deba hacerse en casa, como en un sanatorio. Fue una
ocasin esplndida para m. Nadie vino a meter sus narices en lo que hice.
Me encargu de todo. Estuve terriblemente nerviosa, desde luego. Pens
en todo lo que en tal caso necesitara el cirujano, pero as y todo tema que
me hubiera olvidado de algo. Nunca se sabe por dnde saldrn los mdi-
cos. Algunas veces te piden las cosas ms inconcebibles. Pero sali a pedir
de boca. Tuve a punto las cosas cuando me las pidi y al nal me felicit, lo
que pocos cirujanos hacen. El anestesista tambin se condujo muy bien. Y
me las arregl yo solita. Para que todos quedramos contentos, la paciente
sali muy bien de la operacin.
Pues una sensacin similar experimentaba yo en esta ocasin. Monsieur
Poirot me recordaba, en ciertos aspectos, al cirujano de aquel caso. Tam-
bin era bajito. Muy feo, con cara de mono; pero con unas manos maravi-
llosas. Saba instintivamente dnde operar. He visto trabajar a muchos y s
apreciar la diferencia entre ellos.
Gradualmente iba creciendo mi conanza en monsieur Poirot. Estaba se-
gura de que tambin l saba lo que estaba haciendo. Y que mi deber era
ayudarle y tenerle preparadas las pinzas y las hilas, por decirlo as. Me pare-
ci, pues, una cosa natural correr a buscar su pauelo, como hubiera hecho
si un mdico hubiera dejado caer una toalla al suelo.
Pero cuando recog el pauelo y volv al sitio donde lo haba dejado, no
encontr a monsieur Poirot. Mir a mi alrededor y por n lo divis. Estaba
sentado, un poco ms all del montculo, hablando con el seor Carey. El
ayudante indgena del arquitecto se haba detenido a pocos pasos, llevan-
do en la mano una gran regla graduada; pero en aquel momento el seor
Carey le dijo algo y el rabe se alej. Pareca como si hubiera terminado su
trabajo por entonces.
Deseo que lo que voy a relatar quede bien claro. No saba a ciencia cierta
qu era lo que monsieur Poirot quera de m. Posiblemente me envi a
buscar el pauelo con el claro propsito de que yo no estuviera por all.
De nuevo me dio aquello la impresin de que se trataba de una operacin
quirrgica. Deba cuidar de darle al cirujano lo que necesitaba sin equivo-
carme. O sea, como si le diera las pinzas de torsin en un momento inade-
cuado y luego me retardara en entregrselas cuando las necesitara.
Gracias a Dios, saba muy bien mi obligacin en el quirfano. No suelo equi-
vocarme. Pero en aquel caso poda considerarme como la ms atrasada de
las aprendizas. Y, por lo tanto, deba poner especial cuidado en no cometer
estpidas equivocaciones.
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Ni por un momento se me ocurri que monsieur Poirot no deseara que oye-
ra lo que l y el seor Carey tenan que hablar. Pero tal vez crey que, al no
estar yo presente, podra conseguir que el seor Carey hablara con ms li-
bertad. No quiero pasar por una de esas mujeres que se dedican a escuchar
conversaciones privadas. Ni aun proponindomelo, hubiera hecho una cosa
as. Quiero decir, en resumen, que de haberse tratado de una conversacin
condencial, no hubiera hecho lo que hice.
Segn mi propio parecer, yo ocupaba una posicin privilegiada en el asun-
to. Al n y al cabo, cuando un paciente se est recobrando de la anestesia,
una tiene que or muchas cosas. El paciente no quisiera que lo oyeran, mas
subsiste el hecho de que una tiene que escuchar por fuerza. Me hice la idea
de que el seor Carey era el paciente.
No se sentira peor por una cosa de la que no se enterara. Y si creen que yo
senta curiosidad... bueno, pues s... la senta. Si poda, no quera perderme
nada. Todo esto viene a signicar que di la vuelta y, tomando un camino
extraviado, me dirig por detrs del vertedero de tierras, hasta que estuve
a pocos pasos de los dos hombres.
Ellos, sin embargo, no podan verme, pues quedaba resguardada por la
esquina que formaba el citado vertedero. Si alguien dice que aquello no
estaba bien, le ruego que me permita discrepar de su opinin. No hay que
ocultar nada a la enfermera encargada de un caso. Aunque, como es lgi-
co, el mdico es el nico que debe decir lo que hay que hacer.
No saba, naturalmente, cul haba sido el mtodo seguido por monsieur
Poirot para abordar al seor Carey; pero cuando llegu a mi escondrijo pa-
reca que haba cogido al toro por los cuernos, como se suele decir.
Nadie comprende mejor que yo la devocin que senta el doctor Leidner
por su esposa estaba diciendo entonces. Pero se da el caso de que, en
muchas ocasiones, se entera uno mejor de ciertas cosas relativas a una per-
sona si habla con sus enemigos, en lugar de hacerlo con sus amigos.
Quiere usted sugerir que sus defectos eran superiores a sus virtudes?
pregunt el seor Carey con tono seco e irnico.
No hay duda... ya que el asesinato fue el nal del asunto. Parecer extrao,
pero no s de nadie que haya sido asesinado por tener un carcter dema-
siado perfecto. Aunque la perfeccin es, sin duda, una cosa muy irritante.
Creo que soy la persona menos indicada para ayudarle dijo el seor
Carey. Si he de serle sincero, le coneso que la seora Leidner y yo
nunca llegamos a entendernos muy bien. No quiero decir con ello que
furamos enemigos; pero tampoco ramos amigos. Ella tal vez estaba un
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poco celosa de mi antigua amistad con su marido. Y por mi parte, aunque
la miraba mucho y opinaba que era una mujer atractiva en extremo, es-
taba un poco resentido por la inuencia que ejerca sobre Leidner. Como
consecuencia de ello, ramos muy corteses el uno con el otro, pero no
llegamos a intimar.
Admirablemente explicado dijo Poirot.
Slo poda verles la cabeza. Observ cmo la del seor Carey se volva brus-
camente, como si algo en el tono de monsieur Poirot le hubiera afectado
desagradablemente. El detective prosigui:
No estaba disgustado el seor Leidner al ver que usted y su esposa no
se llevaban bien?
Carey titube un momento antes de contestar.
En realidad...no estoy seguro. Nunca dijo nada sobre ello. Siempre con
en que no lo notara. Estaba muy absorto en su trabajo.
La verdad, por lo tanto, y de acuerdo con lo que ha dicho, es que a usted
no le gustaba la seora Leidner.
Carey se encogi de hombros.
Tal vez me hubiera gustado mucho ms si no hubiera estado casada con
Leidner.
Ri, como divertido por su propia declaracin. Poirot estaba arreglando un
montoncito de trozos de cermica. Con voz distrada dijo:
Habl esta maana con la seorita Johnson. Admiti que senta prejui-
cios contra la seora Leidner y que no le gustaba mucho; pero se apresur
a declarar que haba sido siempre muy amable con ella.
Yo dira que eso es completamente cierto observ Carey.
As lo creo yo tambin. Luego habl con la seora Mercado. Me cont,
a grandes rasgos, de qu modo quera a la seora Leidner y cunto la
admiraba.
El arquitecto no contest y, despus de aguardar unos instantes, Poirot
prosigui:
Pero eso... no lo creo! Luego he hablado con usted y lo que me ha con-
tado...bien, bien... tampoco lo creo...
Carey se irgui. Pude or su tono colrico al hablar.
No me importa lo que crea...o lo que deje de creer, monsieur Poirot. Ya
ha odo usted la verdad.
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Poirot no se enfad. Al contrario, pareci particularmente humilde y depri-
mido.
Es culpa ma que usted crea o no crea las cosas?
Tengo un odo muy sensible. Y luego...circulan muchas historias por ah...
los rumores otan en el aire. Uno escucha... y llega a saber algo. S, hay
algunas historias...
Carey se levant de un salto. Poda ver claramente cmo le lata una vena
en la sien. Tena un aspecto magnco! Delgado y bronceado; con aquella
mandbula maravillosa, slida y cuadrada. No me extra que las mujeres
se prendaran de aquel hombre.
Qu historias? pregunt con ereza.
Poirot le mir de reojo.
Tal vez se las supondr. La historia de costumbre... acerca de usted y la
seora Leidner. Qu mente tan vil tiene cierta gente! Nest ce pas? Son
como los perros. Un perro consigue desenterrar cualquier cosa desagrada-
ble, por hondo que se la haya enterrado.
Y cree usted esas historias?
Deseo saber... la verdad dijo Hrcules Poirot gravemente.
Dudo que la crea cuando la oiga. Carey ri con brusquedad.
Vemoslo replic Poirot, mirndole a los ojos.
Se la dir entonces! Sabr usted la verdad! Odiaba a Louise Leidner...
sa es la verdad. La odiaba con toda mi alma!
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CAPTULO XXII
DAVID EMMOTT, EL PADRE LAVIGNY Y UN DESCUBRIMIENTO
Carey dio la vuelta repentinamente y se alej dando largas y colricas zan-
cadas. Poirot se qued mirando cmo el otro se marchaba y al poco rato
murmur:
S, ya comprendo.
Y sin volver la cabeza, con voz un poco ms alta, dijo:
No salga de ah detrs hasta dentro de un momento, enfermera... Por si
acaso vuelve la cabeza... Ya puede hacerlo. Tiene usted mi pauelo? Mu-
chas gracias, ha sido usted muy amable.
No me dijo nada acerca de mi espionaje. No s cmo lleg a enterarse de
que yo estaba escuchando, pues en ningn momento mir hacia donde
me hallaba escondida. Me alegr de que no dijera nada. En mi opinin,
no crea haber hecho algo indecoroso; pero me hubiera resultado difcil
explicrselo. Por lo tanto, era mejor que, tal como pareca, no necesitara
aclaraciones de ninguna clase.
Cree usted que la odiaba, monsieur Poirot? pregunt.
Asintiendo lentamente con la cabeza y con una curiosa expresin en su
cara, Poirot replic:
S... creo que la odiaba.
Luego se puso de pie y empez a caminar hacia donde se vean unos traba-
jadores, en la cima del montculo. Le segu. Al principio no vimos ms que
rabes; pero por n encontramos al seor Emmott agachado en el suelo so-
plando el polvo que recubra un esqueleto que acababa de ser descubierto.
Nos sonri con su aire grave y reposado.
Han venido a dar un vistazo? pregunt. Termino en un momento.
Sentse, sac una navaja del bolsillo y empez a quitar delicadamente la
tierra adherida a los huesos: De vez en cuando utilizaba un fuelle o su pro-
pio soplo para quitar el polvo que se produca. El ltimo procedimiento me
pareci muy poco higinico.
Se va a llenar la boca de toda clase de bacterias, seor Emmott protest.
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Las bacterias son mi alimento diario, enfermera replic con seriedad.
Los microbios no pueden con un arquelogo. Lo nico que consiguen es
desanimarse, despus de intentarlo todo.
Rasp un poco ms alrededor de un fmur y luego habl con un capataz
que tena al lado, dicindole qu era lo que exactamente tena que hacer.
Bien dijo, levantndose. Ya est listo para que Reiter impresione
unas placas despus de almorzar. Tengo otras cosas bonitas.
Nos mostr un tazn de cobre, cubierto de cardenillo y algunos alleres. Y
unas piedrecitas, doradas y azules, que, segn nos dijo, eran los restos de
un antiqusimo collar. Los huesos y dems objetos se limpiaban y colocaban
en forma que pudieran fotograarse.
De quin es eso? pregunt Poirot, sealando los huesos.
Del primer milenio. Una dama de campanillas por lo visto. El crneo me
parece algo raro. Quiero que Mercado le d un vistazo. Me parece que la
muerte se debi a un golpe que recibi en la cabeza.
Una seora Leidner de hace dos mil aos y pico? dijo el detective.
Quiz replic el seor Emmott.
Bill Coleman estaba haciendo no s qu cosa en un muro de barro.
David Emmott le dijo algo que no logr entender y luego empez a ense-
arle cosas a monsieur Poirot. Caminamos lentamente por la desgastada
senda.
Espero que se habrn alegrado todos de volver a sus faenas contest
Poirot.
S. Es lo mejor. No era fcil haraganear por la casa, tratando de entablar
conversacin con los dems.
Sabiendo, adems, que uno de ustedes es un seguro asesino.
El joven no contest, ni hizo gesto alguno de desaprobacin. Ahora me
daba cuenta de que el muchacho haba sospechado la verdad desde el prin-
cipio, cuando interrog a los criados.
Al cabo de unos momentos, pregunt completamente tranquilo:
Ha conseguido usted algo, monsieur Poirot?
El detective replic:
Quiere usted ayudarme a conseguirlo?
Claro que s!
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Poirot lo mir jamente y repuso:
El eje de la cuestin es la seora Leidner. Quiero saberlo todo acerca de
ella.
David Emmott pregunt, recalcando las palabras:
Qu quiere signicar usted al decir todo acerca de ella?
No me reero a saber de dnde vino, ni cul fue su nombre de soltera.
No quiero saber cul era la forma de su cara, ni el color de sus ojos. Me re-
ero a ella... a ella misma.
Cree usted que eso contar para algo en el caso?
Estoy completamente seguro de ello.
Emmott guard silencio durante unos instantes y luego aadi:
Tal vez tenga razn.
Y ah es donde creo que ser usted capaz de ayudarme. Dicindome qu
clase de mujer era.
De veras? A menudo me he preguntado eso yo mismo.
No se form usted todava una opinin sobre el particular?
Creo que al nal la he formado.
Eh bien?
Pero el seor Emmott volvi a callarse durante unos momentos.
Qu piensa la enfermera de ella? dijo al n. Las mujeres, segn
aseguran por ah, calibran pronto a las de su mismo sexo, y las enfermeras
tienen ocasin de conocer multitud de tipos.
Aunque yo hubiera querido, Poirot no me dio ocasin de hablar. Intervino
con presteza.
Lo que necesito saber es lo que un hombre opinaba de ella.
Emmott sonri.
Supongo que, poco ms o menos, todas son iguales. Hizo una pausa y
luego prosigui. No era joven, pero creo que tiene usted razn al decir
que es el eje de la cuestin. Ah era donde ella quera estar siempre, en el
centro de las cosas. Y le gustaba dominar a las personas. Es decir, no le bas-
taba con que se la atendiera preferentemente en la mesa. Necesitaba que
la gente se desnudara la mente y el alma para que ella las pudiera ver.
Y si alguien no le daba gusto en eso? pregunt Poirot.
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Entonces sala a relucir todo lo que haba en ella de perverso.
Vi cmo apretaba los labios con resolucin y se le contraan las mandbulas.
Supongo, seor Emmott, que no tendr inconveniente en expresar su
opinin extraocial acerca de quin fue el que la mat.
No lo s replic el joven. En realidad, no tengo ni la ms mnima
idea. Creo que de haberme encontrado en la situacin de Carl... me reero
a Carl Reiter... hubiera intentado asesinarla. Era una diablesa para l. Aun-
que el chico lo estaba mereciendo por ser tan tonto. Con su actitud parece
que est invitando a que le den un buen puntapi.
Y la seora Leidner le dio... un puntapi? inquiri Poirot.
Emmott hizo una sbita mueca.
No. Fueron pinchaditas con una aguja de bordar; se era su mtodo. El
chico es irritante, desde luego. Como un mocoso llorn y pobre de espritu.
Pero una aguja es un arma dolorosa.
Dirig una mirada a Poirot y me pareci ver un ligero temblor en sus la-
bios.
Pero, no cree usted que Carl Reiter la mat?
No. No creo que se deba matar a una mujer por el mero hecho de que le
ponga a uno en ridculo en cada comida.
Poirot sacudi la cabeza con aire pensativo.
El seor Emmott presentaba a la seora Leidner bajo un aspecto inhumano
por completo. Haba que decir algo a su favor. Era cierto que en la actitud
del seor Reiter haba algo que despertaba la irritacin de cualquiera. Se
sobresaltaba cuando ella hablaba y haca muchas tonteras, tales como ser-
virle una y otra vez la mermelada, sabiendo de antemano que a ella no le
gustaba. En ocasiones senta el deseo de pincharle un poco yo misma.
Los hombres no comprenden de qu modo el amaneramiento afecta a los
nervios femeninos y puede hacerlos estallar.
Pens entonces que deba decrselo al seor Poirot en otra ocasin.
Habamos llegado a la casa y el seor Emmott invit al detective a que se la-
vara en su habitacin. Hacia all se dirigieron los dos y yo cruc rpidamente
el patio y entr en mi cuarto.
Volv a salir casi al mismo tiempo que ellos. Nos dirigamos hacia el comedor
cuando el padre Lavigny abri la puerta de su dormitorio y al ver a Poirot,
le rog que pasara un momento. El seor Emmott y yo entramos juntos
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en el comedor. La seorita Johnson y la seora Mercado estaban ya all.
Al cabo de unos minutos llegaron el seor Mercado, el seor Reiter y Bill
Coleman.
Nos sentamos, y mientras Mercado enviaba al criado rabe para que avisa-
ra al padre Lavigny de que la comida estaba servida, nos dio un vuelco el
corazn al or un grito tenue y apagado. Supongo que nuestros nervios no
estaban todava muy tranquilos, pues dimos un salto y la seorita Johnson
dijo, palideciendo:
Qu ha sido eso? Qu ha ocurrido?
La seora Mercado la mir jamente y despus pregunt:
Qu le pasa? Alguien grit fuera, en el campo.
En aquel momento entraron Poirot y el padre Lavigny.
Creamos que se haba lastimado alguien observ la seorita Johnson.
Mil perdones, mademoiselle exclam Poirot. La culpa ha sido ma. El
padre Lavigny me estaba enseando unas tablillas. Me llev una hacia la
ventana para verla mejor, y, ma foi, no vi por dnde iba y tropec. El dolor
fue demasiado intenso y lanc un grito.
Creamos que era otro asesinato dijo riendo la seora Mercado.
Marie! exclam su marido.
Su tono era de reproche. Ella enrojeci y se mordi los labios.
La seorita Johnson se apresur a derivar la conversacin hacia el tema de
las excavaciones y los objetos interesantes que se haban descubierto aque-
lla maana. La conversacin, durante el almuerzo, vers en su totalidad
sobre arqueologa. Creo que todos opinamos en nuestro fuero interno que
aquello era lo ms prudente.
Despus de tomar el caf nos dirigimos a la sala de estar. Luego, los hom-
bres, a excepcin del padre Lavigny, se fueron otra vez a las excavaciones. El
religioso se llev consigo a Poirot para ensearle el almacn y yo les segu.
Me estaba enterando bastante bien de todo lo referente a la expedicin
y experiment una sensacin de orgullo, como si aquello me perteneciera,
cuando el padre Lavigny sac la copa de oro y o la exclamacin de asombro
que lanz Poirot.
Qu esplndida obra de arte!
El padre Lavigny convino rpidamente en ello y empez a sealar los pun-
tos ms bellos de la copa, demostrando un real entusiasmo y un profundo
conocimiento.
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Hoy no tiene gotas de cera dije.
Cera? pregunt Poirot, mirndome.
Cera? repiti el religioso.
Expliqu mi observacin.
Ah!, je comprends dijo el padre Lavigny. S, s; cera de vela.
Aquello condujo la conversacin hacia el tema del visitante nocturno. Olvi-
dndose de mi presencia, los dos hombres empezaron a hablar en francs.
Me volv a la sala. La seora Mercado zurca los calcetines de su marido y
la seorita Johnson lea un libro. Era cosa extraa en ella. Por lo general,
siempre pareca tener algo que hacer.
Al cabo de un rato, el padre Lavigny y Poirot salieron del almacn. El prime-
ro se excus diciendo que deba continuar su trabajo. Poirot tom asiento
junto a nosotras.
Un hombre muy interesante dijo
Luego pregunt si el padre Lavigny haba tenido mucho trabajo hasta en-
tonces. La seorita Johnson explic que se haban encontrado pocas tabli-
llas y que igual haba pasado con los ladrillos cilndricos. El padre Lavigny,
no obstante, haba tomado parte en los trabajos de las excavaciones y esta-
ba aprendiendo rpidamente el rabe.
La conversacin recay entonces sobre los sellos cilndricos y al cabo de un
rato la seorita Johnson sac de un armario unas cuantas impresiones he-
chas con ellos sobre plastilina.
Pens, cuando nos inclinamos para admirar aquellos vivos dibujos, que con
estos sellos debi estar trabajando ella la fatdica tarde en que asesinaron
a la seorita Leidner.
Mientras hablbamos vi que Poirot daba vuelta entre sus dedos a una pe-
lotita de plastilina.
Gastan mucha pasta de sta, mademoiselle? pregunt.
Bastante. Al parecer, esta temporada hemos gastado ya mucha, aunque no
puedo recordar en qu. La mitad de la que tenamos ya ha sido utilizada.
Dnde la guardan, mademoiselle?
Aqu... en el armario.
Mientras guardaba la hoja de plastilina que nos haba estado enseando,
le mostr un estante sobre el que se vean varias hojas ms, botes de pega-
mento, engrudo y otros artculos.
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Poirot se inclin.
Y esto?... Qu es eso, mademoiselle?
Haba deslizado su mano hasta el fondo del armario y sac un extrao y
arrugado objeto.
Cuando lo alis pudimos ver que se trataba de una especie de mscara. Los
ojos y boca haban sido pintados toscamente con tinta china. El conjunto
estaba embadurnado grotescamente con plastilina.
Qu cosa tan rara! exclam la seorita Johnson. No la haba visto
antes. Cmo estaba ah? Qu es?
De cmo lleg aqu... bueno... podemos considerar que cualquier sitio es
bueno para esconder una cosa. Supongo que este armario no se hubiera
vaciado hasta el nal de la temporada. Y en cuanto a lo que es... creo que
no resulta difcil de explicar. Aqu tenemos la cara que la seora Leidner
describi. La cara fantasmal vista de noche, en la ventana, como si bailara
en el aire.
La seora Mercado solt un ligero chillido.
La seorita Johnson haba palidecido sbitamente hasta los labios.
Entonces, no eran fantasas murmur. Era un engao... un inicuo
engao. Pero, quin lo cometi?
S exclam la seora Mercado. Quin pudo hacer una cosa tan in-
digna?
Poirot no intent contestar. Tena la cara torva y ceuda cuando entr en el
almacn y volvi a salir llevando en la mano una caja de cartn vaca. Puso
la mscara dentro de ella.
La polica debe ver esto explic.
Es terrible! dijo la seorita Johnson en voz baja. Horrible!
Cree usted que hay ms cosas escondidas por aqu? exclam la seora
Mercado con voz chillona. Cree que acaso el arma... la porra con que la
mataron, todava manchada de sangre... tal vez...? Oh! Estoy asustada...
muy asustada.
La seorita Johnson la cogi rpida, bruscamente, por el hombro.
Cllese! grit furiosamente. Ah viene el doctor Leidner. No debe-
mos marearle ms.
El coche entraba en aquel momento en el patio. El doctor Leidner se ape
y vino hacia la sala de estar. La fatiga se le marcaba en el rostro y pareca
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tener doble edad de la que aparentaba tres das antes. Con voz tranquila
anunci:
El entierro se celebra maana. El mayor Doane leer el ocio.
La seora Mercado balbuce algo y sali fuera de la habitacin.
El arquelogo pregunt a la seorita Johnson:
Vendrs, Anne?
Y ella contest:
Claro que s. Iremos todos, como es natural.
No dijo nada ms, pero su cara expres lo que su voz era incapaz de hacer:
afecto y momentnea ternura.
Mi buena Anne dijo l. Cunta ayuda y consuelo encuentro en ti..!
Le puso una mano sobre el brazo y vi cmo el sonrojo creca en la cara de la
dama, mientras murmuraba con su voz gruona de costumbre:
Est bien.
Pero divis un rpido destello en su mirada y comprend que, por un mo-
mento, Anne Johnson haba sido una mujer completamente feliz.
Otra idea cruz por mi pensamiento. Tal vez dentro de poco, siguiendo el
curso natural de las cosas y contando con la simpata que senta hacia su
viejo amigo, poda pensarse en un nal venturoso.
En realidad, no es que me guste hacer de casamentera. Y no estaba bien
pensar en tales cosas, aun antes de haberse celebrado el funeral. Pero,
al n y al cabo, sera una buena solucin. El doctor Leidner la apreciaba
mucho y no haba duda de que ella le era muy adicta y sera completa-
mente dichosa dedicndole el resto de su vida. Ello, claro est, contando
con que pudiera soportar el continuo recuerdo de las perfecciones de
Louise. Pero las mujeres pasan por cualquier cosa con tal de conseguir
lo que desean.
El doctor Leidner salud despus a Poirot y le pregunt si haba hecho
algn progreso en la investigacin. La seorita Johnson estaba detrs del
arquelogo y dirigi una mirada insistente a la caja de cartn que Poirot
llevaba en la mano, mientras sacuda la cabeza. Comprend que con ello
le estaba pidiendo al detective que no dijera nada acerca de la mscara.
Pens, seguramente, que el pobre doctor Leidner haba soportado ya bas-
tantes emociones aquel da.
Poirot accedi a sus deseos.
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Despus de cruzar unas frases que no tuvieron nada que ver con el caso,
sali de la habitacin.
Estas cosas marchan lentamente, monsieur dijo.
Le acompa hasta su coche. Tena que preguntarle media docena de cosas,
pero cuando dio la vuelta, mirndome, opt por no decir nada. Era como
si fuera a preguntarle a un cirujano cmo le haba salido la operacin. Me
limit a quedarme all parada, con aspecto humilde, esperando instruccio-
nes. Pero con gran sorpresa ma, dijo:
Cudese, hija ma.
Y luego aadi:
Me he estado preguntando si es conveniente que se quede usted aqu.
Debo hablar de mi partida con el doctor Leidner observ. Pero creo
que ser mejor hacerlo despus del funeral.
Asinti, aprobando mi determinacin.
Entretanto me advirti, no trate de averiguar muchas cosas. Com-
prndame; no quiero que parezca demasiado lista. Y aadi, sonrien-
do: Usted debe de tener preparadas las gasas y a m me toca hacer la
operacin.
No es curioso que dijera aquello?
Luego prosigui, incongruente.
Ese padre Lavigny es un hombre muy interesante.
Me parece algo raro que un fraile sea arquelogo opin.
Ah, s! Usted es protestante. Yo soy un buen catlico. Conozco algo so-
bre los sacerdotes y frailes de mi religin.
Frunci el entrecejo y despus de titubear me dijo:
Recuerde que es lo bastante listo para, si as lo desea, volverla a usted del
revs. Si con ello quera decirme que no me dedicara a sgonear, estaba
segura de que no necesitaba hacerme advertencia alguna en tal sentido.
Aquello me molest, y aunque no me decid a preguntarle las cosas que
en realidad me interesaba conocer, no vi razn alguna que me impidiera
decirle algo que llevaba en el pensamiento.
Perdone, seor Poirot observ. Se dice tropezar, no pisar.
Ah! Gracias, ma soeur.
De nada. Pero es conveniente decir correctamente las cosas.
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Lo recordar replic.
Subi al coche y se march. Yo cruc lentamente el patio mientras reexio-
naba sobre innidad de cosas. Acerca de los pinchazos en el brazo del seor
Mercado, y qu droga sera la que tomara. Y sobre aquella horrible msca-
ra amarilla. Y qu extrao era que Poirot y la seorita Johnson no hubieran
odo mi grito aquella maana estando en la sala, pues desde el comedor
todos habamos odo perfectamente el que lanz Poirot, y la habitacin
del padre Lavigny y la de la seora Leidner distaban exactamente igual del
comedor y de la sala de estar.
Me alegr de haber aclarado al doctor Poirot una palabra inglesa. Tena
que haberse dado cuenta de que, aunque fuera un gran detective, no lo
saba todo.
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CAPTULO XXIII
VEO VISIONES
El funeral fue una ceremonia conmovedora. Asistieron a l, adems de no-
sotros, todos los ingleses que residan en Hassanieh. Hasta vi a Sheila Reilly,
vestida con falda y chaqueta oscuras y con aspecto triste y respetuoso. Su-
puse que sentira algn remordimiento por todas las cosas desagradables
que haba dicho.
Cuando volvimos a casa, segu al doctor Leidner hasta su despacho y abor-
d el tema de mi partida. Fue muy considerado al respecto y me dio las
gracias por lo que haba hecho. Por lo que haba hecho! Eso fue poco
menos que intil. Insisti en que aceptara el sueldo de una semana como
graticacin.
Protest, pues estaba convencida de que no haba hecho nada para ganar-
lo.
De veras, doctor Leidner. No tiene por qu pagarme ningn sueldo. Con
tal de que me abone el viaje de regreso no quiero nada ms.
Pero no quiso hablar de ello.
Comprenda usted dije. No creo que lo haya ganado, doctor Leidner.
Quiero decir que... bueno... que fracas. Mi presencia no la salv.
Deje de pensar en eso, enfermera replic gravemente. Al n y al
cabo, no la contrat para que actuara como detective. Nunca pens que la
vida de mi mujer corriera peligro. Estaba convencido de que todo era cues-
tin de sus nervios y de que ella misma se haba creado un extrao estado
de nimo. Usted hizo todo lo que pudo.
Fue usted de su gusto y ella le tena conanza. Creo que en sus ltimos das
fue ms feliz y se sinti ms segura, debido a su presencia. No tiene, pues,
nada en absoluto que reprocharse.
Su voz tembl ligeramente y adivin cules eran sus pensamientos. Era l
quien tena la culpa, por no tomar en serio los temores de su esposa.
Doctor Leidner pregunt ha llegado usted a una conclusin acerca
de esos annimos?
Dio un suspiro.
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No s qu pensar respondi. Ha sacado monsieur Poirot algo en
claro?
Ayer todava no lo haba conseguido repliqu con tono suave.
Con ello, segn pens, bordeaba la mentira sin apartarme de la verdad,
pues Poirot no haba sacado nada en limpio de todo aquello, hasta que
le cont lo de la seorita Johnson. Tena el propsito de hacerle una insi-
nuacin al doctor Leidner y ver cmo reaccionaba. Era una consecuencia
de la satisfaccin que sent el da anterior, ante la escena que presenci
entre l y la seorita Johnson, en la que advert el afecto y la conanza
que tena en ella. Por ello se me haba olvidado todo lo referente a las
cartas.
Entonces me pareci una cosa ruin sacar a relucir la cuestin. Aun en el su-
puesto de que ella las hubiera escrito, la pobre haba sentido ya bastante
arrepentimiento despus de la muerte de la seora Leidner. No obstante,
quera comprobar si aquella posibilidad haba pasado alguna vez por el
pensamiento del doctor Leidner.
Por lo general, los annimos son obra de mujer dije, esperando ver
cmo lo tomaba l.
Puede ser contest, dando un suspiro. Pero parece que se olvida,
enfermera, de que stos pueden ser verdaderos. De que pueden haber sido
escritos por el propio Frederick Bosner.
No; no lo olvido repliqu. Pero, de todas formas, no puedo creer que
esa sea la verdadera explicacin del asunto.
Pues yo s repuso l. Opino que es una tontera pensar que uno de
los componentes de mi expedicin sea Frederick. No es ms que una in-
geniosa teora de monsieur Poirot. Yo creo que la verdad es mucho ms
sencilla. Ese hombre es un loco, no cabe duda. Estuvo rondando la casa, tal
vez disfrazado de alguna forma. Y logr entrar aquella tarde. Los criados
pueden mentir... quiz fueron sobornados.
Es posible... dije, con acento dubitativo.
El doctor Leidner sigui hablando. Su voz demostraba un ligero enfado.
No puedo oponerme a que monsieur Poirot sospeche de los miembros de
mi propia expedicin. Pero estoy completamente seguro de que ninguno
de ellos tiene nada que ver con esto. He tratado con todos, y los conozco.
Se detuvo de repente y luego aadi:
Cree usted, enfermera, que los annimos suelen escribirlos las mujeres?
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No siempre respond. Pero hay una clase de despecho femenino que
encuentra satisfaccin de esa forma.
Supongo que est pensando en la seora Mercado.
Luego sacudi la cabeza.
Pero aunque fuera tan ruin como para hacerle una cosa as a Louise, dif-
cilmente pudo estar enterada de todo dijo.
Me acord de los annimos de fecha ms atrasada, que la seora Leidner
guardaba en la cartera de mano. Pudo quedar abierta, en alguna ocasin,
y en el caso de que la seora Mercado, encontrndose sola en la casa, le
hubiera dado por sgonear, era posible que los hubiera ledo. Los hombres,
al parecer, no piensan en las posibilidades ms sencillas.
Y aparte de ella slo est la seorita Johnson observ, mirndole ja-
mente.
Eso sera ridculo!
La sonrisita con que acompa sus palabras fue conclusiva. Nunca haba pa-
sado por su imaginacin la idea de que la seorita Johnson fuera la autora
de los annimos.
Estuve indecisa durante unos instantes, y al nal opt por callarme. No est
bien denunciar a una del propio sexo y, adems yo haba sido testigo de
su verdadero y conmovedor arrepentimiento. Lo hecho no tena remedio.
Por qu ocasionar una nueva desilusin al doctor Leidner, despus de lo
que haba pasado?
Se convino en que yo me marchara al da siguiente. Previamente haba
quedado de acuerdo con el doctor Reilly en que me mandara un par de
das con la matrona del hospital, mientras arreglaba mi vuelta a Inglaterra,
bien por Bagdad, o bien directamente por Nissibin, en coche y luego con
tren. El doctor Leidner llev su amabilidad al extremo de decirme que le
gustara que escogiera alguna cosilla de las que pertenecieron a su esposa,
y me la llevara como recuerdo.
Oh, no!, doctor Leidner ataj; no puedo hacerlo. Es usted demasia-
do amable.
Insisti.
Pues me gustara que se llevara algo. Estoy seguro de que a Louise tam-
bin le hubiera gustado.
Luego sugiri que me quedara con el juego de tocador.
No,doctor Leidner! Es un juego de mucho precio. No puedo; de veras.
Asesinato en Mesopotamia
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Ella no tiene hermanas...nadie que necesite esas cosas. Nadie que pueda
quedrselas.
Me imagin que no quera ver aquel juego en las manitas codiciosas de la
seora Mercado. Y estaba segura de que no estaba dispuesto a ofrecrselo
a la seorita Johnson.
El doctor Leidner prosigui amablemente:
Pinselo bien. Y, a propsito, aqu tiene la llave del joyero de Louise. Tal
vez encuentre all alguna cosa que le guste. Y le quedar muy agradecido si
quiere empaquetar... sus ropas. Reilly encontrar aplicacin para ellas entre
las familias cristianas pobres de Hassanieh.
Me alegr de poder hacer aquello,y as se lo expuse. Sin perder un momen-
to comenc a trabajar.
La seora Leidner tena un guardarropa muy sencillo y pronto lo tuve cla-
sicado y colocado en un par de maletas. Todos sus papeles estaban en la
cartera de mano. El joyero contena unas pocas chucheras; un anillo con
una perla, un broche de diamantes, un pequeo collar de perlas, un par de
broches lisos de oro, en forma de barra, de los que cierran con un imperdi-
ble, y un collar de grandes cuentas ambarinas.
No iba a quedarme con las perlas o los diamantes, como parece lgico, pero
titube un poco entre el collar de mbar y un juego de tocador. Sin embar-
go, al nal me pregunt por qu no deba quedarme con este ltimo. Fue
una idea muy amable por parte del seor Leidner y estaba segura de que
en ella no haba intencin alguna de humillarme. Lo tom, pues, conando
en que me lo haban ofrecido sin orgullo de ninguna clase. Y, al n y al ca-
bo, yo haba sentido afecto hacia la seora Leidner.
Termin todo lo que tena que hacer. Las maletas estaban dispuestas; el jo-
yero cerrado de nuevo y puesto aparte para devolvrselo al doctor Leidner,
junto con la fotografa del padre de su mujer y unos pocos cachivaches de
uso personal. Ahora que la haba vaciado de todos sus ornamentos, la habi-
tacin tena un aspecto desnudo y desolado. No tena nada ms que hacer
all, y sin embargo, no me decida a salir del cuarto. Pareca como si an tu-
viera algo que hacer... Algo que debiera ver... o algo que debiera saber. No
soy supersticiosa, pero por mi mente pas la idea de que era posible que el
espritu de la seora Leidner rondara por el dormitorio y tratara de poner-
se en contacto conmigo. Recuerdo que una vez, en el hospital, una de las
chicas trajo un grafmetro y escribi cosas en verdad asombrosas. Aunque
nunca pens en ello, quiz tena yo cualidades de mdium. En ocasiones se
encuentra una dispuesta a imaginar toda clase de sandeces.
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Vagu por la habitacin, desosegada, tocando una cosa aqu y otra all.
Aunque en el cuarto no quedaban ms que los muebles pelados. Nada se
haba deslizado detrs de los cajones ni haba quedado escondido. No s
qu esperaba encontrar.
Al nal, como si no me encontrara bien de la cabeza, hice una cosa extra-
vagante. Me acost en la cama y cerr los ojos. Trat de olvidar delibera-
damente quin era y qu haca all. Procur que mi pensamiento volviera
a la tarde del crimen. Yo era la seora Leidner, tendida all, descansando
paccamente, sin sospechar nada.
Es curiosa la forma en que puede llegar a excitarse la imaginacin. Yo soy
una persona perfectamente normal y prctica, que no se deja asaltar f-
cilmente por la fantasa; pero puedo asegurar que despus de estar all
tendida durante unos cinco minutos, empec a imaginar cosas. No trat de
resistir. Anim aquel sentido con toda deliberacin.
Me dije:
Yo soy la seora Leidner. Soy la seora Leidner. Estoy aqu tendida... me-
dio dormida. Dentro de poco... dentro de muy poco... la puerta empezar a
abrirse.
Segu dicindome aquello, como si estuviera hipnotizndome.
Son cerca de la una y media... es justamente la hora...
La puerta se abrir... La puerta se abrir... Ver quin entra... Segu con la
vista ja en la puerta. Dentro de poco se abrira. La vera abrirse y vera
tambin la persona que entrara.
Deb estar un poco fuera de m, para imaginar que pudiera resolver el mis-
terio de aquella forma.
Pero entonces estaba convencida de que lo conseguira. Una especie de
soplo helado pas por mi espalda y qued jo en mis piernas. Las tena
entumecidas... paralizadas.
Vas a quedarte en trance me dije. Y entonces, vers...
Y de nuevo repet montonamente, como inconsciente, una y otra vez:
La puerta se abrir... la puerta se abrir...
El entumecimiento se acentu.
Y entonces, lentamente, vi como la puerta empezaba a abrirse.
Fue horrible. Nunca conoc nada tan pavoroso. Estaba paralizada... helada
hasta los huesos. No poda moverme. No me hubiera movido por nada del
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mundo. El terror me haca sentir enferma, muda y ciega a todo lo que no
fuera aquella puerta.
Se abra lenta... silenciosamente... Dentro de un momento vera...
Lenta... lentamente... cada vez era mayor la abertura entre la puerta y el
marco... Era Bill Coleman.
Debi recibir la impresin ms grande de su vida.
Salt de la cama dando un grito y cruc de un brinco la habitacin. El mu-
chacho se detuvo, con la cara ms colorada que de costumbre y abriendo
una boca de palmo.
Hola, hola, hola! dijo. Qu ocurre por aqu, enfermera?
Con un estremecimiento, volv a la realidad.
Dios santo, seor Coleman! exclam. Qu susto me ha dado!
Lo siento dijo l, haciendo una mueca.
Vi entonces que llevaba en la mano un ramo de rannculos de color escar-
lata. Eran unas orecillas muy bonitas que crecan en estado silvestre en las
laderas del Tell. A la seora Leidner le haban gustado mucho.
Se sonroj violentamente al decir:
En Hassanieh no se pueden conseguir ores. No est bien que en su tum-
ba no haya ni un ramo. Y por ello pens que poda venir y poner ste en el
jarroncillo que tena sobre la mesa. Para que vean que no se le olvida... ver-
dad? Ya s que es un poco estrafalario, pero... bueno... tal era mi intencin.
Opin que era un rasgo muy delicado. El chico demostraba su embarazo,
como todo buen ingls al que se sorprende haciendo una cosa de carcter
sentimental. S; Bill tuvo un hermoso pensamiento.
Pues yo creo que ha sido una idea muy delicada, seor Coleman expu-
se en voz alta.
Cog el pequeo jarrn, fui a buscar agua y pusimos all las ores. Aquel
rasgo del joven lo haba ensalzado a mis ojos. Denotaba que tena corazn
y buenos sentimientos.
Le qued muy agradecida por no preguntarme las causas de que soltara
aquel alarido cuando entr l. De haber tenido que explicarlo, me hubiera
sentido muy ridcula.
En adelante, ten un poco de sentido comn me dije, mientras me arre-
glaba los puos y alisaba el delantal. No tienes condicin alguna para
estas cosas del espiritismo.
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Hice luego mi propio equipaje y estuve ocupada durante el resto del da. El
padre Lavigny, muy cortsmente, expres su profundo sentimiento por mi
marcha. Dijo que mi jovialidad y mi sentido comn haban sido muy tiles
para todos. Sentido comn! Me alegr de que no supiera nada sobre mi
estpido comportamiento en la habitacin de la seora Leidner.
El padre Lavigny me expuso su intencin de dar la de vuelta a la casa, hasta
el lugar donde la seora Leidner y yo vimos a aquel hombre.
Tal vez se le cay algo, quin sabe? En las novelas de misterio, el criminal
siempre hace una cosa as.
Creo que en la vida real los asesinos son ms cuidadosos dije.
No hemos visto a monsieur Poirot observ l.
Le dije que el detective anunci que iba a estar ocupado todo el da, pues
tena que poner algunos telegramas.
Telegramas? Para Amrica?
As lo creo. Dijo que eran para todo el mundo, pero me parece que eso
fue exageracin propia del personaje extranjero.
Me puse colorada, pues record que tambin el padre Lavigny lo era. Pero
no pareci ofenderse; se limit a rerse cordial mente y a preguntarme si se
tenan noticias del hombre bizco. Le contest que no haba odo ninguna
nueva ni tan siquiera indicios.
El religioso volvi a interrogarme acerca de la hora en que la seora Leid-
ner y yo habamos visto a aquel hombre, y de qu forma estaba tratando
de mirar por los cristales de la ventana.
Por lo visto, la seora Leidner le interesaba muchsimo dijo pensativa-
mente. Desde entonces me he estado preguntando si no se tratara de
un europeo que quera pasar por iraqu.
Aqulla era una idea nueva para m y la consider cuidadosamente. Haba
dado por sentado que el hombre era un rabe, pero si se pensaba bien,
aquella impresin me la dio el corte de sus ropas y el tinte amarillento de
su tez.
El padre Lavigny levant las cejas. Recog unos cuantos calcetines que haba
estado zurciendo y los dej sobre la mesa para que los hombres escogieran
cada cual los suyos cuando llegaran. Luego, como no haba muchas cosas
ms que hacer, sub a la azotea.
La seorita Johnson estaba all, pero no me oy llegar. Camin hasta su la-
do sin que se diera cuenta de mi presencia. Pero antes de detenerme junto
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a ella, vi que algo extrao le pasaba. Estaba parada en mitad de la azotea,
mirando jamente al frente y su cara tena una expresin aterrorizada. Co-
mo si hubiera visto una cosa y no pudiera creerla.
Aquello me caus una desagradable e incomprensible impresin. Unas
cuantas noches atrs la vi tambin muy trastornada. Pero esta vez era dife-
rente.
Qu le ocurre? dije, yendo apresuradamente hacia ella.
Volvi la cabeza y me mir... con expresin vaca, como si no me viera.
Qu pasa? persist.
Hizo una mueca extraa, como si tratara de tragar, pero tuviera demasiado
seca la garganta. Con voz ronca dijo como desasosegada:
Acabo de ver una cosa.
Qu ha visto? Dgamelo. Qu ha podido ser? Parece estar asustada.
Hizo un esfuerzo para sobreponerse, pero a pesar de ello, tena un aspecto
aterrorizado.
Con igual tono de voz, entrecortado y ronco, continu:
He visto cmo puede entrarse en la casa... sin que nadie pueda imaginr-
selo.
Segu la direccin de su mirada, pero no pude ver nada.
El seor Reiter estaba de pie, ante la puerta del estudio fotogrfico,
y el padre Lavigny cruzaba en aquel momento el patio... pero nada
ms.
Di la vuelta perpleja, y vi que la seorita Johnson tena sus ojos jos en m,
y en ellos se reejaba una expresin rara.
No s a qu se reere dije. Quiere explicrmelo?
Ella sacudi la cabeza.
Ahora no; despus. Debimos haberlo visto. Oh, s! Debimos haberlo vis-
to.
Si me lo dijera...
Tengo que pensarlo primero.
Y apartndose de mi lado, baj tambalendose por la escalera.
No la segu, pues, evidentemente, no quera que la acompaara. Me sent,
pues, en el parapeto y trat de ordenar un poco mis pensamientos, aunque
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no consegu nada. Al patio slo se poda entrar por un sitio... por el porta-
ln. Ante l vi el aguador que estaba hablando con el cocinero indio. Nadie
poda pasar junto a ellos sin ser visto.
Hecha un lo, sacud la cabeza y baj al patio
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CAPTULO XXIV
ASESINAR ES UNA COSTUMBRE
Aquella noche nos acostamos temprano. La seorita Johnson acudi a cenar
y se port, ms o menos, como de costumbre. Tena, sin embargo, un aspecto
abatido y en una o dos ocasiones pareci no entender lo que le decan.
No fue una comida distrada. Era lgico suponer una cosa as en una casa
donde haba habido un entierro aquel mismo da. Pero yo bien s a qu me
reero. Nuestras comidas, ltimamente, haban sido silenciosas y taciturnas;
mas a pesar de ello se notaba que reinaba entre nosotros un sentimiento
de compaerismo. Todos experimentbamos simpata hacia los dems, esa
especie de camaradera que se siente entre los que navegan en el mismo
buque.
Mas aquella noche me vino a la memoria la primera cena que hice all;
cuando la seora Mercado me estuvo observando con tanta jeza y me dio
la impresin de que algo iba a estallar de un momento a otro.
Una cosa parecida experiment, aunque con ms intensidad, cuando Poirot
nos reuni a todos en el comedor.
Pero durante la cena de aquella noche, la sensacin fue mucho ms fuerte.
Todos parecan tener los nervios de punta. De haber dejado caer algo al
suelo, estoy segura de que uno de nosotros hubiera chillado.
Como dije antes, nos separamos inmediatamente despus de cenar. Me
acost casi en seguida. Lo ltimo que o, antes de dormirme, fue la voz de
la seora Mercado que le deseaba buenas noches a la seorita Johnson,
justamente frente a mi puerta.
No tard en dormirme, cansada por el trabajo que haba hecho durante el
da y, principalmente, por las rarezas que hice en el dormitorio de la seora
Leidner.
Durante varias horas dorm pesadamente, sin soar en nada.
Me despert sobresaltada y con el presentimiento de que se acercaba una
catstrofe. Un ruido me despert, y al sentarme en la cama y escuchar, lo
volv a or claramente.
Era un horrible gemido, ahogado y agonizante.
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En un abrir y cerrar de ojos encend la vela y salt de la cama. Encend
tambin una antorcha, para el caso de que la vela se apagara. Sal al
patio y escuch. Saba que el ruido no vena de muy lejos. Volv a orlo.
Provena de la habitacin vecina a la ma; de la que ocupaba la seorita
Johnson.
Entr apresuradamente. La mujer estaba acostada en la cama; su cuerpo re-
torcido por la agona. Despus de dejar la vela me inclin sobre ella. Movi
los labios y trat de hablar, pero slo prori un quejido espeluznante. Vi
que las comisuras de sus labios y la piel de la barbilla tenan una especie de
quemaduras blanquecinas.
Sus ojos fueron de m a un vaso que estaba en el suelo, donde evidente-
mente haba cado desde su mano. La alfombrilla, bajo l, haba quedado
manchada por un color rojo vivo. Cog el vaso y pas un dedo por su inte-
rior; pero lo retir en seguida, lanzando una aguda exclamacin. Luego
examin el interior de la boca de la pobre mujer.
No caba la menor duda sobre lo que haba ocurrido. Sea como fuera, in-
tencionadamente o no, haba tragado cierta cantidad de cido corrosivo.
Supuse que sera oxlico y clorhdrico. Corr a despertar al doctor Leidner y
l se encarg de llamar a los dems. Hicimos lo que pudimos por ella, pero
desde el principio tuve el presentimiento de que nuestros esfuerzos eran
intiles. Tratamos de darle una fuerte solucin de bicarbonato de sosa, se-
guido por una dosis de aceite de oliva. Para calmarle el dolor le puse una
inyeccin de sulfato de morna.
David Emmott fue a Hassanieh para buscar al doctor Reilly, pero todo haba
acabado antes de que ste llegara.
No quiero entrar en detalles. El envenenamiento con una fuerte dosis de
cido clorhdrico, pues tal era el veneno, produce una de las muertes ms
dolorosas que se conocen.
Cuando me inclin para aplicarle la inyeccin, hizo un gran esfuerzo para
hablar. Fue slo un murmullo medio ahogado.
La ventana... dijo. Enfermera... la ventana...
Aquello fue todo; no pudo proseguir. Desfalleci por completo.
Nunca olvidar aquella noche. La llegada del doctor Reilly. La del capitn
Maitland. Y nalmente, cuando ya amaneca, la de Hrcules Poirot.
Me cogi del brazo y me llev consigo hasta el comedor, donde me hizo
sentar y tomar una taza de t bien cargado.
Vamos, mon enfant dijo, as estar mejor. Est usted cansada.
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Al or aquello me ech a llorar.
Qu horrible! solloc. Es como una pesadilla. Qu sufrimientos tan
terribles! Y sus ojos...! Oh, monsieur Poirot!... sus ojos..!
Me dio un golpecito en la espalda. Una mujer no pudo mostrar ms ternura.
S, s... no piense en ello. Hizo usted lo que pudo.
Fue un cido corrosivo.
Una solucin muy fuerte de cido clorhdrico.
La utilizan para limpiar la cermica?
S. La seorita Johnson lo bebi, probablemente, antes de que estuviera
despierta por completo. A no ser... que lo tomara ex profeso.
Oh, monsieur Poirot! Qu idea ms terrible!
Al n y al cabo, es posible. Qu opina usted?
Recapacit un momento y luego sacud la cabeza con decisin.
No lo creo. No, no lo creo ni por un momento titube, y luego dije:
Me parece que descubri algo ayer por la tarde.
Qu ha dicho usted? Descubri algo?
Le relat la conversacin que sostuvimos.
La pauvre femme! dijo. De modo que necesitaba pensarlo, verdad?
Eso fue lo que rm su sentencia de muerte. Si hubiera hablado entonces...
en seguida...
Me rog:
Repita sus propias palabras.
Las repet.
De manera que descubri cmo alguien poda entrar en la casa sin que
ninguno de ustedes se enterara? Vamos, ma soeur, subamos a la azotea y
dgame dnde estaba la seorita Johnson.
Subimos y le ense a Poirot el sitio exacto en que encontr a la mujer.
En esta posicin? pregunt Poirot. Vamos a ver, qu es lo que di-
vis desde aqu? Veo medio patio, el portaln y las puertas de la sala de
dibujo, del estudio fotogrco y el laboratorio. Haba alguna persona en
el patio?
El padre Lavigny iba hacia el portaln y el seor Reiter estaba ante la
puerta del estudio.
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Pues sigo sin entender cmo alguien pudo entrar sin que ustedes se en-
teraran...Pero ella descubri...
Se dio por vencido, al n, y sacudi la cabeza.
Sacr nom dun chien... va! Qu es lo que descubri?
Estaba saliendo el sol. El horizonte oriental era una borrachera de colores;
rosa, naranja y grises que iban del perla al plido.
Qu hermosa salida de sol!
El ro ua a nuestra izquierda y el Tell se destacaba con un color dorado.
Al sur se vean los rboles en or y los verdes campos. La noria chirriaba
a distancia, con un ruido dbil e irreal. Al norte se distinguan los esbeltos
minaretes de Hassanieh y su blancura fantasmagrica.
Era increblemente bello.
Y entonces, junto a m, o como Poirot daba un profundo suspiro.
He sido un imbcil murmur. Cuando la verdad estaba tan clara...
tan clara...
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CAPTULO XXV
SUICIDIO O ASESINATO?
No tuve tiempo de preguntar a Poirot qu era lo que quera decir, pues el
capitn Maitland nos Ilam, rogndonos que bajramos.
Descendimos a saltos la escalera.
Oiga, Poirot barbot, hay otra complicacin. El fraile no aparece.
El padre Lavigny?
S. Nadie se ha dado cuenta hasta ahora. Alguien ha notado que era el
nico de la expedicin que faltaba y ha ido a buscarlo a su habitacin. La
cama estaba sin deshacer y no haba rastro de l.
Todo aquello pareca cosa de pesadilla. Primero la muerte de la seorita
Johnson y luego la desaparicin del padre Lavigny.
Llamaron a los criados y se les interrog, pero no pudieron aclarar nada. Al
parecer, se le haba visto por ltima vez alrededor de las ocho de la noche
anterior. Entonces dijo que iba a dar un paseo antes de acostarse. Nadie le
vio regresar de aquel paseo. El portaln, como de costumbre, se haba ce-
rrado a las nueve. No obstante, no haba quien recordara haber descorrido
los cerrojos por la maana. Cada uno de los criados crea que era el otro el
que los haba descorrido.
Volvi el padre Lavigny la noche anterior? Haba descubierto, en el curso
de su primer paseo, algo sospechoso, y al ir a investigar ms tarde haba
acabado por ser la tercera vctima?
El capitn dio la vuelta al or acercarse al doctor Reilly, quien llevaba tras de
s al seor Mercado.
Hola, Reilly. Averigu algo?
S. El cido proceda del laboratorio. Acabo de comprobar las existencias
con Mercado.
El laboratorio... verdad? Estaba cerrado?
El seor Mercado sacudi la cabeza. Le temblaban las manos y su cara se
contraa en espasmos. Tena el aspecto de un hombre deshecho fsica y
moralmente.
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No solamos cerrarlo tartamude, pues... precisamente ahora... lo
utilizbamos constantemente. Yo... nadie pens...
Lo cierran todo por las noches?
S... se cierran las habitaciones. Las llaves quedan colgadas en la sala.
Por lo tanto, si alguien posee la llave de la sala de estar, puede coger
todas las dems.
S.
Supongo que ser una llave corriente.
S.
No hay nada que indique si fue ella misma la que cogi el veneno del
laboratorio? pregunt el capitn Maitland.
Ella no fue dije en voz alta, con tono rme.
Sent que alguien me daba un golpecito en el brazo. Poirot estaba junto a
m. Entonces ocurri algo espeluznante. No espeluznante en s; fue su in-
congruencia, en realidad, lo que le hizo parecer as. Entr en el patio un co-
che y un hombrecillo salt de l. Llevaba un salacot y una gabardina corta
y gruesa. Fue directo hacia el doctor Leidner, que estaba al lado del doctor
Reilly, y le estrech la mano calurosamente.
Vous, voil mon cher exclam. Encantado de verle. Pas por aqu
el sbado por la tarde, camino de Fugima, donde excavan los italianos. Pero
cuando llegu al Tell no encontr ni un solo europeo y, por desgracia, no
s una palabra de rabe. No tuve tiempo de venir hasta la casa. Sal de Fu-
gima esta maana a las cinco. Estar dos horas con usted y luego me unir
al convoy. Eh bien, qu tal va la temporada?
Fue horrible. Aquella voz alegre: aquellas maneras positivas y toda la agra-
dable cordura de un mundo cotidiano, tan lejano ahora. Lleg alegremente,
sin saber nada y sin darse cuenta de lo que en aquellos momentos pasaba;
lleno de cordial afabilidad. No fue extrao que el doctor Leidner diera un
respingo y mirara, en muda splica, al doctor Reilly.
El mdico aprovech la ocasin.
Se llev al hombrecillo, que era un arquelogo francs, llamado Verrier, y
le puso al corriente de la anormal situacin.
Verrier se horroriz. Durante los ltimos das haba estado en las excavacio-
nes italianas, en pos de la civilizacin, y no se haba enterado de nada. Se
deshizo en condolencias y excusas. Finalmente fue hacia el doctor Leidner
y lo abraz con calor.
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Qu tragedia! Dios mo, qu tragedia! No s cmo expresarlo. Mon
pauvre collge.
Y sacudiendo la cabeza, en un ltimo e inefectivo esfuerzo para demostrar
sus sentimientos, el hombrecillo subi a su coche y se fue.
Como he dicho antes, aquel intermedio cmico en la tragedia pareci real-
mente ms espeluznante que todo lo que haba ocurrido.
Lo que debemos hacer ahora es desayunar dijo el doctor Reilly, con
rmeza. S, insisto en ello. Vamos, Leidner, tiene usted que comer algo.
El pobre doctor Leidner estaba destrozado. Vino con nosotros al comedor,
donde se sirvi un ttrico desayuno. Creo que el caf caliente y los huevos
fritos nos sentaron muy bien a todos, aunque nadie tena ganas de comer.
El doctor Leidner tom un poco de caf y no prob nada ms, limitndose
a desmigajar el pan. Tena la cara plida; contrada por el dolor y las preo-
cupaciones.
Una vez acabado el desayuno, el capitn Maitland volvi a ocuparse del
asunto. Expliqu cmo me haba despertado, y despus de or un ruido ex-
trao, haba entrado en la habitacin de la seorita Johnson.
Dice usted que el vaso estaba en el suelo?
S, debi dejarlo caer despus de haber bebido.
Estaba roto?
No. Cay sobre la alfombra y creo que la ha estropeado. Cog el vaso y lo
volv a poner sobre la mesa.
Me alegro de que haya aclarado usted eso. Hay en l dos clases de huel-
las dactilares: las de la misma seorita Johnson y otras que deben ser de
usted.
Guard silencio durante un momento y luego dijo:
Contine, por favor.
Describ detalladamente lo que haba hecho y los mtodos que haba en-
sayado, mientras miraba con cierta ansiedad al doctor Reilly, esperando un
signo de aprobacin por su parte. Al nal vi cmo asenta con la cabeza.
Intent usted todo lo que poda dar resultado positivo dijo.
Y aunque yo estaba segura de que as era, me senta aliviada al ver que se
conrmaba mi creencia.
Saba usted exactamente qu era lo que la seorita Johnson haba to-
mado pregunt el capitn.
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No... Pero se vea, desde luego, que era un cido corrosivo.
Opina usted, enfermera, que la seorita Johnson se administr ella mis-
ma tal sustancia?
Oh, no! exclam. Nunca pens en tal cosa!
No s por qu causa estaba tan segura de ello. Tal vez fuera, en parte,
por las insinuaciones de monsieur Poirot. Aquello de que asesinar es una
costumbre se me haba quedado grabado en el pensamiento. Y, por otra
parte, no era fcil pensar que alguien se suicidara eligiendo una clase de
muerte tan dolorosa. Expres en voz alta esto ltimo y el capitn Maitland,
con aspecto abstrado, hizo un gesto armativo con la cabeza.
Convengo en que no es lo que uno elegira para quitarse la vida dijo.
Pero si alguien se encontrara presa de una gran agitacin moral y no tu-
viera a mano ms que esa sustancia, es posible que se decidiera por ella.
Pero, estaba presa de tan gran agitacin? pregunt dubitativamen-
te.
As lo dice la seora Mercado. Nos ha contado que la seorita Johnson no
pareca ser la misma, durante la cena de anoche; que casi no contestaba a
lo que se le deca. Aade que est completamente segura de que la seo-
rita Johnson estaba muy preocupada por alguna causa, y que la idea del
suicidio ya se le deba haber ocurrido.
Pues no lo creo insist.
Vaya con la seora Mercado! Qu bicho ms escurridizo!
Entonces, qu es lo que cree usted?
Creo que la asesinaron dije tozudamente.
Formul la siguiente pregunta en un tono tan seco que me hizo el efecto
de que me encontraba ante un tribunal militar.
Tiene alguna razn para pensar eso?
Me parece la solucin ms probable.
sa ser su propia opinin. No haba ninguna razn por la cual pudiera ser
asesinada la seorita Johnson.
Perdone! cort. S la haba. Descubri una cosa.
Descubri una cosa? Qu fue?
Repet palabra por palabra la conversacin que tuvimos en la azotea.
Rehus decirle qu era lo que haba descubierto?
Asesinato en Mesopotamia
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LibrosEnRed
S. Me dijo que necesitaba tiempo para pensarlo.
Y estaba muy excitada por ello?
S.
Una forma para poder entrar desde el exterior el capitn Maitland reca-
pacit, mientras frunca el ceo. No tiene usted idea de lo que quera decir?
Ni la ms mnima. Estuve dndole vueltas y ms vueltas al asunto, pero
despus de agotarme, no saqu nada en claro.
Qu opina usted, monsieur Poirot? pregunt el capitn.
Creo que ah tiene usted un posible motivo.
Para el asesinato?
S.
No pudo hablar antes de morir?
Slo pudo pronunciar dos palabras.
Cules fueron?
La ventana...
La ventana? repiti el capitn. Saba usted a qu se refera?
Sacud la cabeza.
Cuntas ventanas tiene la habitacin de la seorita Johnson?
Solamente una.
Da al patio?
S.
Estaba abierta o cerrada? Me parece recordar que se encontraba abier-
ta. Tal vez alguno de ustedes la abri?
No. Estaba ya abierta cuando entr. Me pregunt entonces...
Call de pronto.
Siga, enfermera.
Examin la ventana, desde luego, pero no vi nada extrao. Me pregunt
si, tal vez, alguien cambi los vasos a travs de ella.
Cambi los vasos?
S. La seorita Johnson siempre se llevaba consigo un vaso de agua cuan-
do se iba a dormir. Creo que se lo cambiaron por un vaso de cido.
Agatha Christie
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LibrosEnRed
Qu dice usted, Reilly?
Si se trata de asesinato sa es, probablemente, la forma en que se efectu
se apresur a contestar el mdico. Ninguna persona medianamente
observadora beber un vaso de cido confundindolo con uno de agua... si
est en posesin de todas sus facultades. Pero si alguien est acostumbrado
a tomar un vaso de agua a medianoche, extender la mano, encontrar el
vaso e ingerir parte del contenido antes de darse cuenta del cambio.
El capitn Maitland reexion durante un prolongado momento.
Volver a examinar esa ventana. Est muy alejada de la cabecera de la cama?
Record su posicin.
Estirando mucho el brazo se puede llegar justamente a la mesilla de noche.
La mesa sobre la que estaba el vaso de agua?
S.
Estaba cerrada la puerta?
No.
Por lo tanto, quienquiera que fuese pudo entrar por ella y hacer el cam-
bio, no es eso?
Desde luego.
Ese sistema hubiera sido ms peligroso intervino el doctor Reilly. Una
persona que duerme profundamente despierta a menudo por el ruido de
una pisada. Si la mesilla poda ser alcanzada desde la ventana, el mtodo
era ms seguro.
No pensaba solamente en el vaso replic el capitn, con aspecto abs-
trado.
Al cabo de algunos instantes pareci volver en s de su abstraccin y, diri-
gindose a m, en tono normal de voz pregunt:
Opina usted que cuando la pobre seora vio que se estaba muriendo
quiso darle a entender que alguien sustituy el agua a travs de la ventana?
No le parece que el nombre de esa persona hubiera sido una revelacin
ms apropiada?
Pudo no saber ese nombre observ.
Cree que hubiera sido su intencin, pues, insinuarle lo que haba descu-
bierto el da anterior?
El doctor Reilly dijo:
Asesinato en Mesopotamia
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Cuando uno se est muriendo, Maitland, pierde todo el sentido de la
proporcin. El que una mano asesina haba entrado por la ventana pudo
ser el principal hecho que la obsesionara en aquel momento. Tal vez le
pareci que era de la mayor importancia el que los otros lo supieran. Y,
en mi opinin, no andaba muy equivocada. Era importante. Pens, quiz,
que los dems creeran que se haba suicidado. De haber podido hablar, tal
vez hubiera dicho: No me he suicidado. No tom el veneno a sabiendas.
Alguien lo puso cerca de mi cama, a travs de la ventana. El capitn Mait-
land tamborile con sus dedos sobre la mesa y no contest. Al cabo de unos
momentos dijo con seguridad:
No hay duda de que el asunto puede considerarse desde esos dos pun-
tos. O se trata de suicidio, o es asesinato. Por qu se inclina usted, doctor
Leidner?
El interpelado pareci meditar durante unos instantes y luego replic sose-
gadamente y con acento decisivo:
Por el asesinato. Anne Johnson no era una mujer capaz de suicidarse.
De acuerdo convino el capitn Maitland. Eso puede ser cuando las
cosas siguen un curso normal. Pero puede haber circunstancias en que el
hecho resulte una cosa natural.
En qu circunstancias?
El capitn se inclin y cogi un paquete que, segn vi antes, haba dejado
al lado de su silla. Lo puso sobre la mesa haciendo un ligero esfuerzo.
Aqu hay algo que ninguno de ustedes conoce anunci. Lo encontr
bajo la cama en que dorma la seorita Johnson.
Manipul el envoltorio, lo abri y apareci una grande y pesada piedra de
molino de mano. No tena en s nada de particular, pues en el curso de las
excavaciones se haban encontrado ms de una docena de ellas.
Pero lo que atrajo nuestra atencin sobre aquel ejemplar fue una mancha
oscura y un fragmento de algo que pareca cabello humano.
Tendr que estudiar esto, Reilly dijo Maitland. Pero no creo equivo-
carme si aseguro que con esta piedra se asesin a la seora Leidner.
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LibrosEnRed
CAPTULO XXVI
LA PRXIMA SER YO!
Fue horrendo. El doctor Leidner pareci a punto de desmayarse, y yo misma
me sent mareada.
El doctor Reilly examin la piedra con aire profesional.
Supongo que no tendr huellas dactilares aventur con tranquilidad.
Ni una.
El mdico sac un par de pinzas y empez a investigar delicadamente el
pedrusco.
Hum... un fragmento de piel humana... un cabello... rubio. Esto es una opi-
nin particular. Tengo que hacer un anlisis detenido; comprobar el grupo a
que pertenece la sangre, etc. Pero no creo que existan muchas dudas acerca
de su procedencia. Dijo usted que lo encontr bajo la cama de la seorita
Johnson? Bien, bien... de modo que era esto. Cometi el asesinato y luego le
entr remordimiento y se suicid. Es una teora... una bonita teora.
El doctor Leidner slo pudo sacudir la cabeza con aspecto desolado.
Anne, no... no pudo ser Anne... murmur.
No s dnde pudo esconder esta piedra dijo el capitn. Registramos
todas las habitaciones despus que se cometi el primer asesinato.
Algo me vino al pensamiento. En el armario de la sala de estar. Pero no
dije nada.
Pero como fuese, al parecer, ella no se sinti satisfecha del escondrijo, y
se llev la piedra a su propio dormitorio, que ya haba sido registrado como
los dems. O tal vez lo hizo una vez que decidi suicidarse.
No lo creo dije en voz alta.
Y, en realidad, no poda imaginarse a la amable y dulce seorita Johnson
abrindole la cabeza a la seora Leidner. No poda hacerme a esa idea! No
obstante, aquello encajaba con algunas de las cosas que haban ocurrido;
las lgrimas que derram haca unas cuantas noches, por ejemplo. Despus
de todo, yo lo haba tomado como efecto del remordimiento, aunque cre
que se trataba de arrepentimiento por un crimen de menor importancia.
Asesinato en Mesopotamia
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LibrosEnRed
No s qu hacer continu Maitland. Tenemos que aclarar tambin
la desaparicin del religioso francs. Mis hombres est n buscando por los
alrededores, por si acaso le han dado un golpe en la cabeza y han arrojado
su cuerpo a una acequia de riego.
Oh! Ahora que recuerdo... empec a decir.
Todos me miraron con expectacin.
Fue ayer por la tarde continu. Me estuvo preguntando acerca del
hombre bizco que miraba por la ventana el otro da. Me rog que le dijera
en qu lugar exacto de la senda se haba detenido y luego me dijo que iba
a dar una ojeada por all. Me hizo observar que en las novelas policacas el
crimen siempre deja una pista.
Que me aspen si alguno de los criminales que me han tocado en suer-
te perseguir la han dejado en ninguna ocasin! estall el capitn Mait-
land. As era eso entonces lo que buscaba, verdad? Por mil de a caballo!
Me extraa que encontrara algo. Sera mucha coincidencia que l y la seo-
rita Johnson descubrieran, prcticamente al mismo tiempo, una pista que
permitiera conocer la identidad del criminal. Y aadi con acento irritado:
Un hombre bizco? Un hombre bizco? En ese cuento del hombre bizco
hay algo ms de lo que se ve a simple vista. No s por qu diablos mis hom-
bres no han podido atraparlo todava.
Posiblemente porque no es bizco opin sosegadamente Poirot.
Quiere usted decir que imitaba ese defecto? No saba que pudiera ha-
cerse con delidad por mucho tiempo.
Un estrabismo puede ser cosa de mucha utilidad.
Y tanto que s! No s qu dara por saber dnde se encuentra ahora ese
tipo, bizco o normal.
Barrunto que ya debe haber pasado la frontera siria dijo Poirot.
Hemos prevenido a Tell Kotchek y Abul Kemal; a todos los puestos fron-
terizos.
Yo dira que sigui la ruta que atraviesa las montaas. La utilizada por los
camiones cargados de contrabando.
El capitn Maitland gru.
Entonces ser mejor que telegraemos a Deirez Zor?
Ya lo hice ayer avisndoles para que vigilaran el paso de un coche ocupa-
do por dos hombres cuyos pasaportes estaran completamente en regla.
Agatha Christie
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El capitn le favoreci con una mirada penetrante.
De manera que eso hizo, verdad? Dos hombres... verdad?
Poirot asinti.
Dos hombres son los que estn complicados en esto.
Me sorprende, monsieur Poirot, que haya estado reservndose tantas
cosas.
El detective sacudi la cabeza.
No dijo. Eso no es cierto. Comprend la verdad de lo ocurrido esta
misma maana, cuando contemplaba la salida del sol. Una salida de sol
magnca.
No creo que ninguno de nosotros se percatara de que la seora Mer-
cado haba entrado en la habitacin. Debi hacerlo cuando nos que-
damos suspensos ante la vista de aquella horrible piedra manchada de
sangre.
Pero entonces, sin avisar, la mujer lanz un chillido parecido al de un cerdo
cuando lo degellan.
Oh, Dios mo! exclam. Ahora lo comprendo. Ahora lo comprendo
todo. Fue el padre Lavigny. Est loco... es un fantico religioso. Cree que
las mujeres estn llenas de pecado. Y las mata a todas. Primero la seora
Leidner... despus, la seorita Johnson. La prxima vez ser yo...!
Dando un alarido frentico cruz precipitadamente la habitacin y se cogi
desesperada y frentica a la chaqueta del doctor Reilly.
No quiero quedarme aqu! No quiero quedarme aqu ni un da ms. Esto
es peligroso. Nos est acechando el peligro. Est escondido en algn sitio...
esperando la ocasin. Saltar sobre m!
Abri la boca de nuevo y volvi a chillar.
Me dirig apresuradamente hacia donde estaba el mdico, que la haba
cogido por las muecas. Di dos buenas bofetadas a la seora Mercado; en-
tre el doctor Reilly y yo la hicimos sentar en una silla. Los dos procuramos
calmarla.
Nadie la va a matar dije. Ya cuidaremos todos de que no ocurra nada
de eso.
Sintese y prtese bien.
No volvi a chillar. Cerr la boca y se qued sentada, mirndome con ojos
de expresin sobresaltada y estupefacta.
Asesinato en Mesopotamia
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LibrosEnRed
Luego se produjo otra interrupcin. Se abri la puerta y entr Sheila Rei-
lly. Su cara estaba plida y tena un aspecto grave. Fue directamente hacia
Poirot.
He ido temprano a la estafeta de correos, monsieur Poirot dijo. Ha-
ba un telegrama para usted... y se lo he trado.
Muchas gracias, mademoiselle.
Cogi el telegrama y lo abri, mientras la muchacha vigilaba la expresin
de sus ojos y su rostro.
Pero la cara de Poirot no se inmut lo ms mnimo. Ley el telegrama, lo
alis, lo dobl cuidadosamente y se lo guard en un bolsillo.
La seora Mercado no le perda de vista. Con voz ahogada pregunt:
Es... de Amrica?
El detective sacudi la cabeza.
No, madame replic. Es de Tnez.
Ella lo contempl durante un momento como si no hubiera entendido lo
que le haba dicho, y luego, dando un profundo suspiro, se recost en su
asiento.
El padre Lavigny dijo. Tena yo razn. Siempre cre que haba algo en
l que resultaba extrao. Cierta vez me dijo unas cosas... Supongo que est
loco... Hizo una pausa y luego aadi: Tendr serenidad. Pero debo irme
de aqu. Joseph y yo dormiremos esta noche en la posada.
Tenga paciencia, madame dijo Poirot. Lo explicar todo.
El capitn Maitland lo mir con curiosidad.
Cree usted que ha conseguido dar por n con el quid de la cuestin?
pregunt.
Poirot hizo una reverencia. Fue una reverencia teatral en extremo. Creo que
molest un poco al capitn.
Bueno restall el militar; sultelo de una vez.
Pero no era sa la forma en que Poirot sola hacer las cosas. Comprend
perfectamente que lo que pretenda era organizar un buen espectculo a
cuenta de aquello.
Me pregunt si en realidad conoca la verdad del caso, o slo estaba presu-
miendo.
Se volvi hacia el doctor Reilly.
Agatha Christie
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Tendra usted la bondad de llamar a los dems? rog.
El mdico se levant y cumpliment la peticin de Poirot. Al cabo de unos
minutos empezaron a entrar en el comedor los dems componentes de la
expedicin. Primero Reiter y Emmott; despus Bill Coleman; luego Richard
Carey, y por ltimo el seor Mercado. El pobre hombre tena cara de difun-
to. Supuse que estaba mortalmente asustado por si le pedan cuentas sobre
su descuido, dejando al alcance de cualquiera unos productos qumicos de
carcter peligroso, que haban sido conados a su custodia. Tomaron todos
asiento alrededor de la mesa, en forma parecida a la del da en que lleg
monsieur Poirot. Tanto Bill Coleman como David Emmott titubearon un po-
co antes de sentarse y miraron hacia donde estaba Sheila Reilly. Ella estaba
vuelta de espaldas y miraba por la ventana.
Te sientas, Sheila? dijo Bill.
David Emmott agreg con su acento suave y simptico:
No te quieres sentar?
La muchacha dio la vuelta y se qued mirndolos. Cada uno de ellos le es-
taba ofreciendo una silla. Esper a ver cul de las dos aceptara.
Pero al nal no acept ninguna.
Me sentar aqu dijo con brusquedad.
Y tom asiento en el borde de una mesa que haba junto a la ventana.
Es decir aadi , si al capitn Maitland no le importa que me quede.
No s qu hubiera dicho el capitn, pues Poirot se apresur a observar:
Qudese, mademoiselle. En realidad, es necesario que as lo haga.
La chica levant las cejas.
Necesario?
Eso dije, mademoiselle. Tengo que hacerle varias preguntas.
Ella volvi a levantar las cejas, pero esta vez no dijo nada. Mir de nuevo
por la ventana, como si estuviera determinada a no darse por enterada de
lo que suceda a espaldas suyas en el comedor.
Y ahora dijo el capitn Maitland tal vez lleguemos a saber la ver-
dad.
Habl con cierta impaciencia. Era un hombre de accin. Yo estaba segura
de que en aquel momento estaba ardiendo en deseos de salir al campo y
hacer algo. Dirigir la bsqueda del padre Lavigny, enviar patrullas para que
Asesinato en Mesopotamia
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lo capturaran. Digiri una mirada a Poirot en la que se reejaba un poco de
disgusto. Vi que iba a decir alguna frase desagradable, pero se contuvo.
Poirot dio una ojeada circular a todos nosotros y luego se levant.
No s a ciencia cierta qu es lo que esperaba yo que dijera entonces. Tal
vez una frase dramtica, pues una cosa as hubiera cuadrado muy bien con
su forma de ser. Pero de lo que estoy segura es de que no esperaba que
empezara a hablar utilizando una frase rabe.
Pues s. Esto fue lo que sucedi. Pronunci las palabras lenta y solemne-
mente... con mucha religiosidad.
Bismillahi ar rahman ar rahim.
Y luego tradujo:
En el nombre de Al, el misericordioso, el compasivo.
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CAPTULO XXVII
EN EL PRINCIPIO DE UN VIAJE
Bismillahi ar rahman ar rahim. sta es la frase que los rabes emplean an-
tes de emprender un viaje. Eh bien, nosotros tambin empezamos uno. Un
viaje al pasado. Un viaje a esos lugares recnditos del alma humana.
No creo que hasta aquel momento hubiera yo experimentado el llamado
encanto del Oriente. Con franqueza, lo que ms me impresion de l
fue la suciedad y la confusin que encontraba por todas partes. Pero de
pronto, al or las palabras de monsieur Poirot, una extraa visin pareci
surgir ante mis ojos. Me acord de palabras como Samarcanda e Ispahn...
de mercaderes de luengas barbas... de camellos arrodillados... y tambalean-
tes portadores que llevaban grandes bultos a la espalda, sujetos con una
correa pasada por su frente; y mujeres de pelo teido con alhea y cara ta-
tuada, lavando ropa al lado del Tigris. O sus extraos y sollozantes cantos y
el lejano chirrido de la noria. Eran, en su mayora, cosas que yo haba visto
y odo, pero en las que no me haba jado. Mas ahora me parecan diferen-
tes; como ocurre cuando se saca a la luz un objeto viejo y se aprecian de
pronto los ricos colores y la ligrana de un bordado antiguo...
Di una ojeada a mi alrededor y me asalt el pensamiento de que lo que
acababa de decir monsieur Poirot era cierto. Estbamos empezando un
viaje. Nos encontrbamos entonces todos reunidos, pero nos dirigamos a
distintos sitios.
Contempl a cada uno como si en cierto aspecto los viera por primera... y
por ltima vez. Parecer estpido, pero tal fue lo que sent.
El seor Mercado se retorca los dedos nerviosamente. Sus extraos ojos
claros, de dilatadas pupilas, estaban jos en Poirot. La seora Mercado no
perda de vista a su marido. Tena un aspecto raro, como el de un tigre
dispuesto a saltar. El doctor Leidner pareca haberse encogido. Este ltimo
golpe lo haba destruido. Poda decirse que no estaba en aquella habita-
cin. Se encontraba en un sitio muy lejano, de su exclusiva propiedad. El
seor Coleman miraba jamente al detective. Tena la boca ligeramente
abierta, y los ojos parecan salrsele de las rbitas, con una expresin medio
atontada. El seor Emmott tena la vista ja en la punta de sus zapatos y
no pude verle claramente la cara. El seor Reiter pareca estar aturdido.
Asesinato en Mesopotamia
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Con los labios fruncidos, como si fuera a echarse a llorar, se pareca ms que
nunca a un cochinillo.
La seorita Reilly segua mirando por la ventana. No s en qu estara pensan-
do.
Luego observ al seor Carey, pero la expresin de su cara me lastim y
apart la mirada. All estbamos todos. Tuve el presentimiento de que
cuando monsieur Poirot acabara de hablar, todos seramos diferentes por
completo... Era una sensacin extraa...
Poirot sigui hablando sosegadamente. Sus palabras eran como el agua de
un ro que discurre apacible... camino del mar.
Desde el principio me di cuenta de que para comprender este caso no de-
ban buscarse pistas o signos aparentes, sino la verdadera pista del conicto
entre personalidades y de los secretos del amor.
Debo confesar que, aunque he conseguido hallar lo que yo considero
que es la verdadera solucin del caso, no tengo pruebas materiales en
que apoyarme. S que es as, porque debe ser as. Porque de ninguna otra
manera pueden ajustarse los hechos y quedar ordenados donde corres-
ponden.
Hizo una pausa y luego prosigui:
Empezar mi recorrido en el momento en que me ocup del asunto;
cuando se me expuso como un hecho consumado. Cada caso, en mi opi-
nin, tiene un aspecto y una forma. El nuestro giraba todo l alrededor de
la personalidad de la seora Leidner. Hasta que no se supiera exactamente
qu clase de mujer era, no sera capaz de decir por qu fue asesinada y
quin la mat.
ste, pues, fue mi punto de partida. Su personalidad.
Haba tambin otro punto interesante, bajo un aspecto psicolgico. El cu-
rioso estado de tensin que exista, segn me describieron, entre los de la
expedicin. Esto lo conrmaron varios testigos, algunos de ellos ajenos a
esta casa; y yo tom nota de ello, pues tambin era un punto de partida, y
aunque dbil, deba tenerlo presente en el curso de la investigacin.
La opinin general pareca ser que aquello era el resultado de la inuen-
cia de la seora Leidner sobre los dems componentes de la expedicin;
pero por razones que ms tarde expondr, esto no me pareca aceptable.
Para empezar, como dije, me concentr slo y exclusivamente en la per-
sonalidad de la seora Leidner. Tena varios medios para ello. Poda com-
probar las reacciones que produca ella en cierto nmero de personas,
Agatha Christie
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diferenciadas grandemente entre s, tanto en carcter como en tempera-
mento; y adems, contaba con todo lo que poda recoger yo con mi pro-
pia observacin. EI alcance de esto ltimo era limitado. Pero me enter de
ciertos hechos.
Los gustos de la seora Leidner eran sencillos y hasta austeros. No la tras-
tornaba el lujo. Por otro lado, vi que una labor de bordado que haba estado
haciendo era de una belleza y nura extraordinarias. Eso daba a entender
que era una mujer de gusto renado y artstico. Por la observacin de los
libros que guardaba en su dormitorio form una opinin ms amplia de
ella. Era inteligente y, adems, segn imagin, sencillamente egosta.
Se me haba sugerido que la seora Leidner era una mujer cuya mayor
preocupacin era atraer a los hombres... que era, en resumen, una coque-
ta. No cre que ste fuera el caso.
En un estante de su habitacin vi los siguientes libros: Quines eran los
griegos?, Introduccin a la relatividad, La vida de lady Hester Stanbope, La
vuelta a Matusaln, Linda Condon y La procesin de los cantarillos.
Estaba interesada, por una parte, en temas culturales y cientcos, es de-
cir, denotaba su lado intelectual. La novela Linda Condon y en menor grado
La procesin de los cantarillos parecan demostrar que la seora Leidner
senta simpata e inters por la mujer independiente no dominada ni en-
gaada por el hombre. Tambin senta inters por lady Hester Stanhope.
Linda Condon es un exquisito estudio de la adoracin que siente una mujer
hacia su propia belleza. La procesin de los cantarillos es un ensayo sobre
una individualista apasionada. La vuelta a Matusaln es una obra que sim-
patizaba abiertamente con la postura intelectual ante la vida, ms que con
la emocional. Juzgu entonces que empezaba a comprender a la seora
Leidner.
Despus estudi las reacciones de los que formaban el crculo de relacio-
nes ms prximas a ella, y a mi juicio se complet.
Me convenc, por lo que deduje de los relatos del doctor Reilly y los dems,
de que la seora Leidner era una de esas mujeres dotadas por la natura-
leza, no slo de belleza, sino de una especie de hechizo fatal que a veces
acompaa a la hermosura, pero que puede, desde luego, existir sin ella.
Tales mujeres, por lo general, dejan tras de s una estela de hechos violen-
tos. Llevan consigo el desastre; en ocasiones para los dems, y a veces para
ellas mismas.
Estaba seguro de que la seora Leidner era una mujer que ante todo sen-
ta una profunda adoracin por ella misma y que disfrutaba grandemente
Asesinato en Mesopotamia
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ejerciendo su autoridad. Dondequiera que estuviese, deba ser ella el cen-
tro del universo. Y todos los que la rodeaban, hombres o mujeres, tenan
que sentir su inuencia. Esto resultaba fcil con algunos. La enfermera Lea-
theran, por ejemplo, que es una mujer de generosa disposicin, con ima-
ginacin romntica, fue capturada al instante, y sinti de buen grado una
gran inclinacin hacia ella. Pero exista otro mtodo con el que la seora
Leidner ejerca su inuencia: el miedo. Cuando la conquista era demasiado
fcil daba gusto a su naturaleza de una manera ms cruel; aunque debo
insistir en que no era lo que pudiramos llamar una crueldad deliberada.
Era tan natural e inconsciente como la conducta de un gato con un ratn.
Al volver en s de estos extravos, era exactamente amable y muchas veces
se sala de sus costumbres para realizar acciones caritativas.
Despus, desde luego, el problema ms importante y apremiante que de-
ba resolver era el de los annimos. Quin los haba escrito y por qu? Me
pregunt entonces: Pudo escribirlos la seora Leidner?.
Para contestar a esta pregunta era necesario volver atrs un gran trecho;
volver, en resumen, a la fecha del primer matrimonio de la seora Leidner.
Aqu es donde, en realidad, empezamos nuestro viaje. El viaje de la vida de
la seora Leidner.
En primer lugar debemos convencernos de que la Louise Leidner de aque-
llos aos era, en esencia, la misma Louise Leidner de ahora.
Entonces era joven y bella, con esa belleza etrea que afecta al espritu y
los sentidos de un hombre, mucho ms que cualquier belleza material. Era
ya, adems, una egosta.
Tales mujeres, como es natural, repudian toda idea de matrimonio. Pue-
den sentirse atradas por los hombres, pero preeren pertenecerse a s mis-
mas. Son las verdaderas Altivas e Ingratas Seoras de las leyendas. Pero
a pesar de ello, la seora Leidner se cas; y creo que, por ello, podemos
presuponer que su marido debi ser un hombre de cierta fuerza moral.
Luego salieron a la luz sus actividades subversivas y ella obr en la forma
que cont la enfermera Leatheran. Inform al Gobierno de lo que ocurra.
Opino que en su forma de obrar hubo un signicado psicolgico. Le cont
a la enfermera que era entonces una muchacha llena de fervor patritico
y que este sentimiento fue la causa de su accin. Pero es cosa sabida que
la tendencia de todos es engaarse respecto a los motivos de las propias
acciones. De una forma instintiva elegimos el motivo ms altisonante. La
seora Leidner pudo creer que era el patriotismo lo que la inspir, pero es-
toy convencido de que aquello fue la forma de expresar un oculto deseo de
Agatha Christie
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desembarazarse de su marido. Odiaba ser dominada... no le gustaba la idea
de pertenecer a otro; en resumen, no le apeteca desempear un segundo
papel. Se escud en el patriotismo para ganar su libertad.
Pero en el fondo de su conciencia haba un torturante sentimiento de cul-
pabilidad, que deba jugar un importante papel en su destino futuro.
Y llegamos ahora a la cuestin de los annimos. La seora Leidner era
muy atractiva a los ojos de los hombres. En varias ocasiones ella se sinti
tambin atrada por ellos, aunque en cada caso jug su parte uno de los
annimos y el asunto no pas adelante.
Quin escribi aquellas cartas? Frederick Bosner, su hermano William o
la propia seora Leidner? Cualquiera hubiese podido ser.
Para cada una de esas teoras existe una buena explicacin. Me parece evi-
dente que la seora Leidner era una de esas mujeres que pueden inspirar
devociones ardientes en los hombres; una devocin que puede acabar en
obsesin. No estimo disparatado creer en un Frederick Bosner para quien
Louise, su esposa, importaba ms que nada en el mundo. Ella le traicion
una vez y l no se atreva a acercrsele abiertamente, si bien estaba dis-
puesto a que no fuera de nadie ms. Prefera verla muerta a que pertene-
ciera a otro hombre.
Por otra parte, si la seora Leidner senta una profunda aversin a ligarse
con el lazo del matrimonio, parece posible que hubiera elegido aquella
manera de excusar toda postura difcil. Era una cazadora a quien no le in-
teresaba lo ms mnimo la caza una vez abatida. Como ansiaba mezclar el
drama con su vida, invent uno a su entera satisfaccin. Un marido resuci-
tado que prohiba todo posible enlace matrimonial. Aquello satisfaca sus
ms profundos instintos. Haca que apareciera ante todo como una gura
romntica; como una herona de tragedia. Y le permita adems presentar
una poderosa excusa para no volver a casarse.
Tal estado de cosas continu durante cierto nmero de aos. Cada vez que
asomaba el matrimonio, reciba una carta amenazadora.
Pero ahora nos encontramos con un punto de verdadero inters. Sali a
escena el doctor Leidner, mas entonces no lleg ninguna carta. Nada se
interpuso entre ella y el matrimonio. Nada; hasta que despus de casada,
recibi uno de los annimos. Y en seguida nos preguntamos... por qu?
Consideremos por turno cada una de las teoras.
Si la seora Leidner escribi ella misma las cartas, el problema se explica
fcilmente. Quera casarse con el doctor Leidner, y con l se cas. Pero en
tal supuesto, por qu se escribi ella misma una carta despus de la boda?
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Era tanto el deseo de dramatizar su vida? Y por qu solamente dos car-
tas? Despus de aquello no recibi ninguna hasta hace ao y medio.
Centrmonos ahora sobre la otra teora; la de que las cartas las escribi
su primer marido, Frederick Bosner, o el hermano de ste. Por qu se re-
cibi la carta amenazadora despus del matrimonio? Parece probable que
Frederick no quisiera que ella se casara con Leidner. Por qu, entonces,
no impidi la boda? Lo haba conseguido en ocasiones anteriores. Y por
qu, habiendo esperado a que el matrimonio se consumara, reanud sus
amenazas?
La respuesta, poco satisfactoria, es que no tuvo ocasin de interponer ms
pronto su protesta. Tal vez estuvo en la crcel, o en el extranjero.
Luego, debemos considerar el intento de asxia por el gas. No parece
posible que lo ocasionara un agente externo. Las personas ms indicadas
para planearlo eran el propio doctor Leidner, o su mujer. Aparentemente,
no exista razn alguna de que fuera l quien hiciera tal cosa y, por lo tanto,
llegamos a la conclusin de que fue la seora Leidner la que concibi y llev
a cabo la idea.
Por qu? Ms drama?
Despus de aquello, el matrimonio viaj por el extranjero y durante die-
ciocho meses llevaron una vida feliz y pacca, sin que ninguna amenaza le
perturbara. Lo atribuyeron a que haban sabido borrar sus huellas, pero di-
cha explicacin es absurda por completo. Irse al extranjero en la actualidad
no tiene objeto alguno en ese sentido. Y en el caso de los Leidner menos
todava. l era el director de una expedicin organizada por un museo.
Indagando en dicho museo, Frederick Bosner poda haber obtenido en un
momento su direccin exacta... Y aun dando por sentado que se viera aco-
sado por las circunstancias, nada le impeda perseguir a la pareja con sus
cartas amenazadoras. Creo que un hombre obsesionado como l, hubiera
hecho eso.
Pero en lugar de ello nada se supo de Frederick hasta hace cerca de dos aos,
cuando volvieron a recibirse los annimos. Por qu volvieron a recibirse?
Es una pregunta difcil, aunque puede contestarse sencillamente diciendo
que la seora Leidner se aburra y necesitaba ms drama. Pero yo no esta-
ba satisfecho completamente con tal explicacin. Esta particular clase de
drama me pareca un poco demasiado vulgar para que coincidiera con su
personalidad, tan renada.
La nica cosa que caba hacer era mantener un amplio criterio sobre la
cuestin.
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Existan tres posibilidades bien denidas. Primera, que las cartas hubie-
ran sido escritas por la propia seora Leidner; segunda, que su autor fuera
Frederick Bosner, o el joven William Bosner, y tercera, que hubieran sido
escritas al principio, bien por la seora Leidner o bien por su primer mari-
do, pero ahora se trataba de falsicaciones. Es decir, que el autor fuera una
tercera persona que estuviera enterada de la existencia de las primitivas
cartas.
Ahora voy a considerar directamente el ambiente que rodeaba a la seora
Leidner.
Examinar primero las oportunidades que cada componente de la expedi-
cin haba tenido de cometer el asesinato.
A simple vista, cualquiera pudo llevarlo a cabo, con la excepcin de tres
personas, por lo que se reere a oportunidades.
El doctor Leidner, segn irrefutables testimonios, no baj en ningn mo-
mento de la azotea. El seor Carey estuvo en las excavaciones y el seor
Coleman fue a Hassanieh.
Pero estas coartadas, amigos mos, no eran tan buenas como parecan.
Excepto al doctor Leidner. No hay ninguna duda de que estuvo en la
azotea y no baj de ella hasta una hora y cuarto despus de cometido el
crimen.
Pero, podra estar seguro de que el seor Carey estuvo entretanto en las
excavaciones?
Y estaba el seor Coleman en Hassanieh, al tiempo que ocurra el asesi-
nato?
El seor Coleman enrojeci, abri la boca, la volvi a cerrar y mir a su alre-
dedor. La expresin de la cara del seor Carey no cambi en absoluto.
Poirot prosigui suavemente:
Tom en consideracin tambin a otra persona que, segn opin, era
perfectamente capaz de cometer un asesinato si as se lo propona. La se-
orita Reilly tiene suciente valor e inteligencia, as como cierta predisposi-
cin a la crueldad. Cuando la seorita Reilly me habl de la seora Leidner
le dije bromeando que esperaba que tuviera una buena coartada. Creo que
la seorita Reilly se dio cuenta entonces de que en su corazn haba abri-
gado, por lo menos, el deseo de matar. Sea como fuere, inmediatamente
me cont una mentira, inocente y sin objeto. Al da siguiente me enter,
casualmente, hablando con la seorita Johnson, de que lejos de estar ju-
gando al tenis, la seorita Reilly haba sido vista por los alrededores de esta
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casa, poco ms o menos a la hora en que se cometi el crimen. Tal vez la
seorita Reilly, aunque no sea culpable del asesinato, podr contarme algo
interesante.
Se detuvo y luego dijo con mucho sosiego:
Quiere contarnos, seorita Reilly, qu fue lo que vio aquella tarde?
La muchacha no replic en seguida. Miraba todava por la ventana, sin vol-
ver la cabeza, y cuando habl, lo hizo con voz rme y mesurada.
Despus de almorzar mont a caballo y vine hasta las excavaciones. Lle-
gu alrededor de las dos menos cuarto.
Encontr a alguno de sus amigos en las excavaciones?
No. No encontr a nadie, excepto al capataz rabe.
No vio usted al seor Carey?
No.
Es curioso dijo Poirot. Tampoco lo vio monsieur Verrier cuando pas
por all. Mir a Carey, como si le invitara a hablar, pero el interesado no se
movi ni dijo una palabra.
Tiene usted alguna explicacin que crea conveniente dar, seor Carey?
Fui a pasear. En las excavaciones no se descubri nada interesante aquel da.
En qu direccin dio su paseo?
Ro abajo.
No volvi hacia la casa?
No.
Supongo dijo la seorita Reilly que estara usted esperando a alguien
que no lleg.
Carey la mir jamente, pero no replic.
Poirot no insisti sobre aquel punto. Se dirigi una vez ms a la mucha-
cha.
Vio usted algo ms, mademoiselle?
S. Cerca de la casa vi el camin de la expedicin metido en una torrentera.
Aquello me pareci extrao.
Luego divis al seor Coleman. Iba caminando con la cabeza inclinada, co-
mo si buscara algo.
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Oiga! exclam el aludido. Yo...
Poirot le detuvo con un gesto imperativo.
Espere. Habl con l, seorita Reilly?
No.
Por qu?
La chica replic lentamente:
Porque de vez en cuando se detena y miraba a su alrededor de un modo
furtivo. Aquello me dio mala espina. Hice volver grupas al caballo y me ale-
j. No creo que me viera. Yo estaba algo separada de l y pareca absorto.
Oiga el seor Coleman no estaba dispuesto ahora a que le interrum-
pieran. Tengo una perfecta explicacin para lo que por fuerza he de ad-
mitir que parece un poco sospechoso. En realidad, el da anterior me puse
en el bolsillo de la americana un precioso sello cilndrico en lugar de dejarlo
en el almacn. Luego me olvid de l, y cuando me acord, descubr que
lo haba perdido. Se me debi caer del bolsillo. No quera armar ningn lo
por ello y, en consecuencia, decid buscarlo sin llamar la atencin. Estaba
seguro de que se extravi, o bien al ir hacia las excavaciones, o al volver de
all. Me apresur a despachar los asuntos de Hassanieh. Envi a un rabe
a que me hiciera varias compras y volv hacia aqu tan pronto como pude.
Dej la rubia donde no la pudieran ver y estuve buscando durante casi
una hora. Pero no pude encontrar ese maldito sello. Entonces sub al coche
y me dirig hacia la casa. Como es lgico, todos creyeron que acababa de
regresar de Hassanieh.
Y no trat usted de sacarles de su error? pregunt Poirot.
Bueno... era una cosa natural, dadas las circunstancias, no le parece?
No lo creo yo as replic Poirot.
Oh! Vamos... Tengo por lema el no meterme en los. Pero no puede us-
ted atribuirme nada. No entr en el patio y no podr encontrar a nadie que
asegure que me vio hacerlo.
sa, desde luego, ha sido la dicultad hasta ahora dijo el detective.
El testimonio de los criados de que nadie entr en la casa. Pero se me ha
ocurrido, despus de reexionar sobre ello, que no fue eso lo que en reali-
dad dijeron. Ellos juran que ningn extrao entr en la casa. Pero no se les
ha preguntado si lo hizo alguno de los componentes de la expedicin.
Bien, pregnteselo entonces dijo Coleman. Estoy dispuesto a apos-
tar lo que sea a que no me vieron ni a m ni a Carey.
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Ah! Pero eso suscita una cuestin interesante. No hay duda de que se
hubieran dado cuenta de un extrao... pero hubiera ocurrido lo mismo
con uno de los de la expedicin? Los miembros de ella estaban entrando y
saliendo todo el da. Difcilmente los criados se hubieran jado en ellos. Es
posible, segn creo, que tanto el seor Carey como el seor Coleman pu-
dieran entrar, y que los criados no recordaran tal hecho.
Tonteras! dijo el seor Coleman.
Poirot prosigui calmosamente:
De los dos, estimo que el seor Carey pasara ms inadvertido. El seor
Coleman haba salido en coche, por la maana, hacia Hassanieh, y era de
esperar que regresara en l. Si volva a pie se hubiera notado tal anomala.
Claro que s! exclam Coleman.
Richard Carey levant la cabeza. Sus ojos, de color azul profundo, miraron
a Poirot. El detective hizo una ligera reverencia en su direccin.
Hasta ahora solamente he hecho que me acompaaran en un viaje... mi
viaje hacia la verdad. He dejado bien sentado que todos los de la expedi-
cin, incluso la enfermera Leatheran, pudieron cometer el crimen. El que
alguno de ellos no parezca haberlo hecho, es una cuestin secundaria.
Examin los medios y las oportunidades. Luego pas a considerar el moti-
vo. Descubr que todos y cada uno de ustedes poda tenerlo.
Oh, monsieur Poirot! exclam. Yo no! Soy una extraa. Acabo de
llegar.
Eh bien, ma soeur, y no era eso justamente lo que tema la seora Leid-
ner? Un extrao?
Pero... pero... el doctor Reilly saba quin era yo. Fue l quien me sugiri
que viniera.
Hasta qu punto sabe l quin es usted? Lo que sabe se lo cont usted
misma. Ya ha habido antes de ahora impostoras que se han hecho pasar
por enfermeras.
Puede escribir al hospital de San Cristbal... empec a decir.
De momento, har mejor callndose. Es imposible proseguir si contina
discutiendo. No he querido decir que ahora es cuando he sospechado de
usted. Quiero signicar que, manteniendo un criterio amplio, puede ser
usted fcilmente otra persona que la que pretende. Hay muchos hombres
que pueden personicar muy bien a una mujer. El joven William pudo ser
uno de ellos.
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Estuve a punto de replicar adecuadamente. De manera que yo era un hom-
bre disfrazado de mujer! Pero Poirot levant la voz y prosigui apresurada-
mente, con tal aire de determinacin, que lo pens mejor y me call.
Voy a ser ahora brutalmente franco. Es necesario. Voy a exponer cruda-
mente la estructura interna de lo que aqu ocurra.
Analic a cada uno de los que viven en esta casa. Respecto al doctor Leid-
ner, pronto me convenc de que el amor que senta por su esposa era el
principal objeto de su vida. Era un hombre roto y destrozado por el dolor
moral. A la enfermera Leatheran ya me refer antes. Si era un hombre que
se haca pasar por mujer, poda considerarse como un actor de cualidades
asombrosas. Me inclin a creer que era exactamente lo que pretenda ser;
es decir, una enfermera muy buena y competente en todos los aspectos.
Muchas gracias! dije, algo despectiva.
Mi intencin se sinti atrada al instante por el seor y la seora Merca-
do. Ambos patentizaban un estado de gran agitacin, de inquietud. Me j
primero en ella. Era capaz de asesinar? Y en este caso, por qu razn?
La seora Mercado es fsicamente dbil. A primera vista no pareca posible
que hubiera tenido la suciente fuerza para derribar, aunque fuera con la
ayuda de una pesada piedra, a una mujer como la seora Leidner. No obs-
tante, si esta ltima hubiera estado arrodillada, la cosa, por lo menos, poda
haber sido fsicamente posible. Existen varias maneras de que una mujer in-
duzca a otra a que se arrodille. Una mujer, por ejemplo, puede levantarse
el dobladillo de su falda y rogar a otra que le prenda unos alleres. La otra
se arrodillar en el suelo sin sospechar absolutamente nada.
Pero, y el motivo? La enfermera Leatheran me cont lo de las colricas
miradas que la seora Mercado diriga a la seora Leidner. La primera, por
lo visto, haba sucumbido fcilmente al hechizo de la segunda. Pero no creo
que la solucin estribe en unos simples celos. Estaba seguro de que la seo-
ra Leidner no senta el menor inters por el seor Mercado, y no hay duda
de que la esposa de ste se haba dado cuenta de ello. Tal vez, al principio,
se puso furiosa, pero para llegar al asesinato tena que mediar una provo-
cacin mucho mayor. La seora Mercado es una mujer de fuerte instinto
maternal. Por la forma que tena de mirar a su marido apreci no slo que
lo quera, sino que luchara por l con uas y dientes. Y vi mucho ms toda-
va...; vi que ella presenta la posibilidad de que tuviera que hacerlo. Estaba
siempre en guardia e intranquila. La intranquilidad era por l, no por ella
misma. Y cuando estudi al seor Mercado pude suponer fcilmente cul
era la causa de la inquietud. El seor Mercado es un adicto a las drogas... y
el vicio ha arraigado profundamente en l.
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No es necesario que les diga que el consumo de drogas durante un largo
perodo de tiempo trae consigo el embotamiento del sentido moral.
Bajo la inuencia de las drogas, un hombre realiza acciones que ni siquiera
hubiera soado cometer unos cuantos aos antes, cuando todava no haba
prendido en l tal vicio. En algunos casos, un hombre ha llegado hasta el
asesinato, y ha sido difcil determinar si era completamente responsable de
sus actos o no. La principal caracterstica del criminal acionado a las dro-
gas es la arrogante y completa conanza que tiene en su propia destreza.
Pens que tal vez hubiera algn incidente deshonroso, o criminal, en el
pasado del seor Mercado, y que su esposa lo estuviera encubriendo. Po-
da asegurar que su carrera penda de un hilo. El seor Mercado quedara
arruinado si trasluca algo de aquel incidente. Su esposa estaba siempre
en guardia. Pero haba que contar con la seora Leidner. Tena una viva
inteligencia y gran ansia de ejercer su autoridad. Hasta pudo hacer que el
desdichado conara en ella. Saber un secreto que poda publicar cuando
quisiera, con resultados desastrosos, hubiera satisfecho su peculiar tempe-
ramento de una manera completa.
Aqu, por lo tanto, haba un posible motivo para el asesinato por parte de los
Mercado. Para proteger a su compaero, tena yo la plena conanza de que la
seora Mercado no se detendra ante nada. Ambos haban tenido oportuni-
dad... durante aquellos diez minutos en que el patio qued solitario.
La seora Mercado exclam:
No es verdad!
Poirot no le prest atencin.
Luego me j en la seorita Johnson. Era capaz de asesinar?
Para m, s lo era. Se trataba de una persona de gran fuerza de voluntad
y frreo dominio de s misma. Tales personas est n constantemente conte-
nindose... pero un da estallan. Mas si la seorita Johnson haba cometido
el crimen slo era posible por una razn relacionada con el doctor Leidner.
Si haba llegado a la conviccin de que la seora Leidner estaba arruinando
la vida de su marido. Los encubiertos celos de la seorita Johnson podan
haberse cogido a la ocasin de un posible motivo y desbocarse con gran
facilidad. S; la seorita Johnson poda haber sido.
Luego tena los tres jvenes. Carl Reiter, en primer lugar. Si, por casuali-
dad, uno de los componentes de la expedicin era William Bosner, Reiter
era el ms indicado. Pero si se trataba en realidad de William Bosner, era
un consumado actor. Mas en el caso contrario, tena alguna razn para
matar?
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Desde el punto de vista de la seora Leidner, Reiter era una vctima de-
masiado fcil para resultar interesante. Estaba dispuesto, a la primera indi-
cacin, a echarse a sus pies y demostrarle su veneracin. La seora Leidner
despreciaba toda adoracin ciega. La actitud de completo rendimiento casi
siempre pone de maniesto el peor lado de la mujer. En su trato con Carl
Reiter, la seora Leidner desplegaba siempre una crueldad deliberada. In-
sertaba de cuando en cuando una burla o un desprecio. Hizo que al pobre
joven la vida le resultara bastante insoportable.
Poirot se detuvo de pronto y se dirigi a Reiter con un tono personal y con-
dencial.
Mon ami, espero que esto le sirva de leccin. Es usted un hombre. Pr-
tese, entonces, como tal! Arrastrarse, en un hombre, va contra la natura-
leza. Y las mujeres, al igual que la naturaleza, tienen las mismas reacciones.
Recuerde que lo mejor es coger el mayor plato que se tenga a mano y
tirrselo a la cabeza de una mujer, en vez de retorcerse como un gusano
cuando ella le mira.
Dej este tono privado y volvi a su estilo de conferenciante.
Haba llegado Carl Reiter a tales abismos de desesperacin, que se re-
volvi contra su atormentadora y la mat? El sufrimiento produce extraos
efectos en un hombre. No poda estar seguro de que no fuera as.
Luego tena a William Coleman. Su conducta, tal como nos la ha explicado
la seorita Reilly, fue sospechosa. Si era el criminal, slo poda serlo a causa
de que su alegre personalidad ocultaba la de William Bosner. No creo que
William Coleman, como tal William Coleman, tenga el temperamento de
un asesino. Sus faltas pueden ser de otro estilo. Ah!, tal vez la enfermera
Leatheran sabe de qu se trata.
No tiene importancia dije. Solamente, si ha de saberse toda la ver-
dad, he de confesar que el seor Coleman, en cierta ocasin, me cont que
hubiera podido ser un buen falsicador.
Una peculiaridad muy estimable observ Poirot. Por lo tanto, en el
caso de que hubiera conseguido alguno de los primeros annimos, pudo
copiarlo sin ninguna dicultad.
Eh, eh, eh! exclam el seor Coleman. Eso es lo que llaman liarle a uno.
Poirot prosigui rpidamente:
Respecto a saber si se trata verdaderamente de William Bosner, resulta
difcil vericarlo. El seor Coleman habl de un tutor; no de un padre; y no
hay nada denido para poner el veto a tal idea.
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Disparates! dijo Coleman. No s cmo escuchan a ese tipo.
De los tres jvenes, nos queda el seor Emmott prosigui Poirot.
Pudo ser, tambin, el posible escudo de la personalidad de William Bosner.
Pronto me di cuenta de que, cualesquiera que fueran las razones, no tena
medios de enterarme de ello por mediacin del joven. Poda guardar su
secreto con gran efectividad, o engaarlo para que se traicionara en algn
punto. De todos los de la expedicin, pareca ser el mejor y ms desapa-
sionado juez de la personalidad de la seora Leidner. Creo que siempre la
tuvo por lo que realmente era; pero me fue imposible descubrir cul era la
impresin que dicha personalidad produjo en l. Me imagino que la propia
seora Leidner tuvo que sentirse provocada y colrica por la actitud del
joven.
He de aadir que, por lo que se reere a carcter y capacidad, el seor
Emmott me pareci el ms apto para llevar a cabo satisfactoriamente un
hbil y bien planeado crimen.
El joven levant por primera vez la mirada, que tuvo hasta entonces ja en
la punta de sus zapatos.
Gracias dijo.
Pareca que en su voz haba un ligero acento divertido.
Las dos ltimas personas de mi lista son: Richard Carey y el padre Lavigny.
De acuerdo con el testimonio de la enfermera Leatheran y de otros,
el seor Carey y la seora Leidner se tenan antipata. Se esforzaban
en parecer corteses el uno con el otro. La seorita Reilly propuso una
teora completamente diferente para explicar su extraa actitud de fra
cortesa.
Poco me cost convencerme de que la explicacin de la seorita Reilly era
la correcta. Adquir esta certidumbre por el simple expediente de excitar al
seor Carey para que hablara precipitada y descuidadamente. No me fue
difcil conseguirlo. Me di cuenta de que se encontraba dominado por una
fuerte tensin nerviosa. Estaba, y est, al borde de un completo derrum-
bamiento nervioso. Un hombre que sufre, hasta casi llegar al lmite de su
capacidad, raramente puede ofrecer resistencia.
Las defensas del seor Carey se abatieron al instante. Me dijo, con una
sinceridad de la cual no dud ni por un momento, que odiaba a la seora
Leidner.
Y estaba diciendo, indudablemente, la verdad. Odiaba a la seora Leidner.
Pero, cul era la verdadera causa de su odio?
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Habl antes de mujeres que poseen un hechizo fatal, pero hay hombres
que tambin lo tienen. Los hay que, sin el menor esfuerzo, atraen a las
mujeres. Es lo que llaman en la actualidad un sex appeal. El seor Carey
tiene muy desarrollada esta cualidad. Apreciaba por una parte a su amigo
y jefe, y le era indiferente la esposa de ste. Ello no le hizo mucha gracia a
la seora Leidner. Deba dominarlo y, por lo tanto, se dispuso a la captura
de Richard Carey. Pero entonces, segn creo, ocurri algo completamente
imprevisto. Ella misma, quiz por primera vez en su vida, cay vctima de
una pasin arrolladora. Se enamor sin reservas de Richard Carey.
Y l... era incapaz de resistrsele. sta es la verdad de esa terrible tensin
nerviosa que ha estado soportando. Ha sido un hombre destrozado por
dos pasiones opuestas.
Amaba a Louise Leidner, s... pero tambin la odiaba. La odiaba porque es-
taba minando la lealtad que senta hacia su amigo. No hay odio ms grande
que el de un hombre que ha tenido que amar a una mujer contra su propia
voluntad.
All tena todo el motivo que necesitaba. Estaba convencido de que en
determinados momentos la cosa ms natural que hubiera podido hacer
Richard Carey era golpear con toda la fuerza de su brazo aquella hermosa
cara cuyo poderoso atractivo lo haba hechizado.
Desde un principio estuve seguro de que el asesinato de Louise Leidner
era un crime passionel. En el seor Carey haba encontrado un tipo ideal
para esta clase de crmenes.
Nos queda todava otro candidato al ttulo de asesino: el padre Lavigny.
Me llam inmediatamente la atencin por cierta discrepancia existente en-
tre su descripcin del hombre que fue sorprendido mirando por la ventana
y la que dio la enfermera Leatheran. En toda descripcin, hecha por dife-
rentes testigos, siempre hay, por lo general, alguna discrepancia; pero sta
era demasiado notoria. Adems el padre Lavigny insisti en determinada
caracterstica: en un estrabismo que deba hacer mucho ms fcil la identi-
cacin.
Pronto se puso de maniesto que, mientras la descripcin de la enfermera
Leatheran era sustancialmente correcta no ocurra lo mismo con la del pa-
dre Lavigny. Pareca como si ste se propusiera despistarnos deliberada-
mente; como si quisiera que no encontrramos al misterioso individuo.
Pero, en tal caso, deba haber algo sobre l. Fue visto hablando con aquel
hombre, mas slo podamos arnos de su palabra respecto a lo que haban
hablado.
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Qu es lo que estaba haciendo el iraqu cuando la enfermera Leatheran
y la seora Leidner lo vieron? Tratando de atisbar por una ventana; la de
la seora Leidner, segn pensaron. Pero cuando fui hasta donde las dos se
haban detenido aquella tarde, comprob que poda haberse tratado igual-
mente de la ventana correspondiente al almacn.
Aquella noche se produjo una alarma. Alguien haba estado en el alma-
cn, pero se comprob que no faltaba nada de all. El punto interesante
para m es que, cuando el doctor Leidner lleg al almacn, se encontr
con que el padre Lavigny haba acudido antes que l. El religioso dijo que
haba visto una luz; pero en esto tambin slo podemos arnos de su
palabra.
Empec a sentir curiosidad por el padre Lavigny. El otro da, cuando suger
que poda ser Frederick Bosner, el doctor Leidner rechaz tal pensamiento.
Dijo que el padre Lavigny era una personalidad muy conocida en su espe-
cialidad. Adelant la suposicin de que Frederick Bosner haba tenido casi
veinte aos para labrarse una nueva carrera, bajo otro nombre, y que poda
ser en la actualidad una persona muy conocida. A pesar de ello, no creo
que hubiera permanecido todo ese tiempo en una comunidad religiosa. Se
me presentaba una solucin mucho ms sencilla.
Alguno de la expedicin conoci de vista al padre Lavigny antes de que
viniera? Aparentemente, no. Por qu, entonces, no poda ser alguien que
estuviera suplantando la personalidad del religioso? Me enter de que se
haba mandado un telegrama a Cartago con motivo de la repentina en-
fermedad del doctor Byrd, que era el que deba venir con esta expedicin.
Hay nada ms fcil que interceptar un telegrama? Y por lo que se reere a
su trabajo no haba, entre los miembros de la expedicin, nadie que supiera
descifrar inscripciones. Un hombre listo, con unos ligeros conocimientos,
poda llevar a feliz trmino la suplantacin. Adems, se encontraron muy
pocas tablillas e inscripciones. Y por otra parte pude colegir que los juicios
del padre Lavigny haban sido considerados como algo inslito. Pareca ms
bien que el padre Lavigny era un impostor. Pero, era Frederick Bosner? Las
cosas no parecan encajar muy bien en ese sentido. La verdad, al parecer,
deba encontrarse en una direccin totalmente diferente.
Tuve un extenso cambio de impresiones con el padre Lavigny. Soy ca-
tlico y conozco a muchos sacerdotes y miembros de comunidades reli-
giosas. El padre Lavigny me dio la impresin de no ajustarse muy bien a
su papel. Y, por otra parte, me hizo el efecto de que estaba familiarizado
con ocupaciones totalmente distintas. Con mucha frecuencia haba cono-
cido hombres de su tipo... pero no pertenecan a comunidades religiosas...
Nada de eso!
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Me dediqu a expedir telegramas. Y entonces, inconscientemente, la en-
fermera Leatheran me proporcion una valiosa pista. Estbamos en el al-
macn, examinando los objetos de oro, y mencion que en una copa de
dicho metal se haban encontrado trazas de cera. Yo dije: Cera?. Y el
padre Lavigny repiti: Cera?. Su tono, al decir esto, fue suciente para
m. Supe, entonces, qu era lo que estaba haciendo aqu.
Poirot se detuvo y luego habl directamente al doctor Leidner.
Siento decirle, monsieur, que la copa, la daga y otros objetos que guarda
ahora en el almacn no son los que encontr usted en las excavaciones.
Son imitaciones galvanoplsticas muy bien hechas. El padre Lavigny, segn
acabo de enterarme por esta contestacin a uno de mis telegramas, no
es otro que Raoul Menier, uno de los ladrones ms listos conocido por la
polica francesa. Est especializado en el robo de museos, de objets dart
y cosas similares. Tiene un socio llamado Al Yusuf, un medio turco, que es
un orfebre de primera categora. Nos enteramos de la existencia de Menier
cuando se comprob que algunos objetos del Louvre no eran autnticos.
Se descubri, en cada caso, que un eminente arquelogo, al que el direc-
tor del museo no conoca personalmente, haba manipulado recientemente
dichos objetos, durante una visita al Louvre. Preguntados todos aquellos
distinguidos caballeros, negaron que hubieran visitado el Louvre en las fe-
chas indicadas.
Me enter de que Menier estaba en Tnez, preparando un robo a los Pa-
dres Blancos, cuando lleg el telegrama que pusieron ustedes desde aqu.
El padre Lavigny, que entonces estaba enfermo, se vio obligado a rehusar,
pero Menier consigui interceptar el telegrama de respuesta y lo sustituy
por otro en el que anunciaba la llegada del religioso. No corra ningn peli-
gro al hacerlo. Aun en el caso de que los padres leyeran en algn peridico,
cosa improbable, que el padre Lavigny estaba en Irak, se limitaran a pen-
sar que los periodistas se haban enterado de una verdad a medias, como
tantas veces ocurre.
Menier y su cmplice llegaron aqu. El ltimo fue visto cuando reconoca el
almacn desde el exterior. El plan consista en que el padre Lavigny sacara
moldes de cera y Al hara luego los duplicados. Siempre hay coleccionistas
dispuestos a pagar buenos precios por objetos legtimos, sin hacer pregun-
tas embarazosas. El padre Lavigny sustituira los objetos autnticos por las
falsicaciones, aprovechndose de la noche.
Y sin duda, eso era lo que estaba haciendo cuando la seora Leidner lo
oy y dio la alarma. Qu poda hacer l entonces? Invent apresurada-
mente la historia de que haba visto una luz.
Asesinato en Mesopotamia
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Esto, como dicen ustedes, fue tragado por todos sin reparos. Pero la
seora Leidner no era tonta. Pudo recordar los vestigios de cera que vio en
la copa y sacar sus propias conclusiones. Y si lo hizo as, qu determinacin
caba tomar? No entrara dans son caractre no hacer nada de momento y
disfrutar formulando insinuaciones que desconcertaran al padre Lavigny?
Le dejara entrever que sospechaba, pero que no lo saba de cierto. Tal vez
era un juego peligroso, pero a ella le gustaba.
Y quiz llev el juego demasiado lejos. EI padre Lavigny se dio cuenta de
la verdad y descarg el golpe antes de que ella supiera lo que intentaba
hacer l. El padre Lavigny es Raoul Menier... un ladrn. Pero, es tambin...
un asesino?
Poirot dio unos pasos por el comedor. Sac un pauelo, se enjug la frente
y continu:
Tal era mi posicin esta misma maana. Haba ocho posibilidades distin-
tas y no saba cul de ellas era la verdadera. No saba todava quin era el
solapado y pertinaz asesino.
Pero asesinar es una costumbre. El hombre o la mujer que mata una vez
vuelve a hacerlo otra, si se presenta la ocasin.
Y en virtud del segundo asesinato, el asesino cae en mis manos.
Desde el principio estuvo presente en el fondo de mi pensamiento que
alguno de ustedes saba algo que se reservaba; algo que incriminaba al
asesino. De ser as, tal persona estaba en peligro.
Mi solicitud se dirigi principalmente hacia la enfermera Leatheran. Tiene
una personalidad llena de energa y una mente viva e inquisitiva. Me asus-
taba la posibilidad de que descubriera ms de lo que era conveniente para
su propia seguridad personal.
Como todos saben, se cometi un segundo asesinato. Pero la vctima no
fue la enfermera Leatheran, sino la seorita Johnson.
Me consuela pensar que de todas maneras hubiera llegado a la solucin
del caso por puro razonamiento; pero es cierto que la seorita Johnson me
ayud a llegar a ella mucho ms rpidamente.
En primer lugar, uno de los sospechosos quedaba eliminado: la propia
seorita Johnson. Pues ni por un momento sostuve la teora del suicidio.
Examinemos ahora los hechos de este segundo asesinato.
Hecho nmero uno. El domingo por la noche, la enfermera Leatheran en-
contr a la seorita Johnson hecha un mar de lgrimas, y aquella misma no-
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che la propia seorita Johnson quem un pedazo de papel que, segn crey
la enfermera, estaba escrito con el mismo tipo de letra de los annimos.
Hecho nmero dos. La tarde anterior a la noche en que muri, la seorita
Johnson estaba en la azotea y la enfermera la encontr en un estado que
describe como de increble horror. Cuando la enfermera le pregunta, con-
testa: He visto cmo pudo alguien entrar en la casa sin que nadie sospe-
che cmo lo hizo. No quiso aadir nada ms. El padre Lavigny cruzaba en
aquel momento el patio y el seor Reiter se encontraba ante la puerta del
estudio fotogrco.
Hecho nmero tres. La seorita Johnson estaba agonizando. Las nicas
palabras que pudo articular fueron: La ventana... la ventana....
stos son los hechos. Y stos son los problemas con que nos enfrentamos:
Qu hay de cierto en los annimos? Qu vio la seorita Johnson desde la
azotea? Qu quera decir al referirse a la ventana?
Eh bien. Tomemos en primer lugar el segundo de estos problemas, como
el de ms fcil solucin. Sub a la azotea acompaado por la enfermera
Leatheran y me situ en el mismo sitio donde estuvo la seorita Johnson.
Desde all se vea el patio y el portaln en la parte norte de la casa. La mujer
vio tambin a dos componentes de la expedicin. Tena algo que ver sus
palabras con el seor Reiter o con el padre Lavigny?
Una posible explicacin me vino al pensamiento, casi al instante. Si un
extrao entraba en la casa, slo poda hacerlo disfrazado. Y slo haba una
persona cuyo aspecto permitiera una suplantacin de personalidad. El pa-
dre Lavigny. Con un salacot, gafas de sol, barba negra y hbito de fraile, un
extrao poda pasar por la puerta sin que los criados se dieran cuenta de
que haba entrado un forastero.
Era esto lo que quera decir la seorita Johnson? O haba llegado ms
lejos? Se haba percatado de que la personalidad del padre Lavigny, en s,
ya era un disfraz? Saba que era otro del que pretenda ser?
Conocido quin era el padre Lavigny, estaba yo dispuesto a considerar
resuelto el misterio. Raoul Menier era el asesino. Haba matado a la seora
Leidner antes de que sta pudiera delatarlo. Otra persona le dio a entender
que conoca su secreto; y despus fue eliminada.
Con aquello todo quedaba explicado. El segundo asesinato. La huida del
padre Lavigny... sin hbitos ni barba. Su amigo y l estarn seguramente,
a estas horas, atravesando Siria con dos excelentes pasaportes, como dos
comerciantes. Hasta quedaba explicada su accin de colocar la ensangren-
tada piedra bajo la cama de la seorita Johnson.
Asesinato en Mesopotamia
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Como dije, estaba casi satisfecho con aquello... pero no del todo, pues la
solucin perfecta deba explicarla mejor an... y sta no alcanzaba a ello.
No explicaba, por ejemplo, la causa de que la seorita Johnson dijera: La
ventana... la ventana..., cuando agonizaba. No explicaba su actitud en la
azotea... su horror y su negativa a decirle a la enfermera Leatheran qu era
lo que sospechaba o saba.
Era una solucin que cuadraba con los hechos aparentes, pero no satis-
faca los requisitos psicolgicos.
Y entonces, mientras estaba en la azotea pensando en aquellos tres pun-
tos: en los annimos, en lo que vio la seorita Johnson y en la ventana,
todo se aclar ante m...
Lo que vi en aquel momento lo explicaba todo!
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CAPTULO XXVIII
EL TRMINO DEL VIAJE
Poirot mir a su alrededor. Todos los ojos estaban jos en l. Un momento
antes se haba notado una especie de relajacin, como si la tensin dismi-
nuyera. Pero ahora, de pronto, pareci volver a dominar entre nosotros. Se
acercaba algo...
La voz de Poirot, sosegada e inconmovible, prosigui:
Los annimos, la azotea, la ventana... S, todo quedaba explicado... todo
ajustaba en el lugar correspondiente.
Dije antes que slo tres personas tenan una coartada en el momento en
que ocurri el asesinato. Dos de ellas, como he demostrado, no tenan nin-
gn valor. Entonces comprend mi equivocacin. La tercera careca tambin
de valor. No slo pudo cometer el doctor Leidner el crimen, sino que estoy
convencido de que l fue el autor.
Se produjo un silencio originado por el estupor y la incredulidad. El doctor
Leidner no dijo nada. Pareca estar todava ausente. David Emmott, sin em-
bargo, se movi en su silla y habl:
No s qu se propone con ello, monsieur Poirot. Le he dicho que el doc-
tor Leidner no baj de la azotea hasta las tres menos cuarto. sa es la pura
verdad. Lo juro solemnemente. No estoy mintiendo. Y le hubiera sido im-
posible bajar sin verlo yo.
Le creo. EI doctor Leidner no abandon la azotea. se es un hecho indis-
cutible. Pero lo que vi, igual que hizo la seorita Johnson, fue que el doctor
Leidner pudo matar a su mujer desde la azotea, sin bajar de ella.
Nos quedamos mirndole jamente.
La ventana exclam Poirot. Su ventana! De eso me di cuenta...
como la seorita Johnson. La ventana de la seora Leidner est justa-
mente debajo, en la parte que da al campo. Y el doctor Leidner estuvo
solo all arriba, sin que nadie presenciara lo que haca. Todas aquellas
piedras de molino las tena a su disposicin. Sencillo en extremo, dando
por sentada una cosa: que el asesino tuviera la oportunidad de mover
el cadver antes de que nadie lo viera. Oh, es estupendo... de increble
sencillez!
Asesinato en Mesopotamia
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Escuchen... la cosa fue as: El doctor Leidner est en la terraza ordenando
los montones de cermica. Le llama a usted, seor Emmott, y mientras le
est hablando ve que, como de costumbre, el muchacho rabe se aprove-
cha de su ausencia para abandonar el trabajo y salir del patio. Le entretiene
a usted durante diez minutos y luego le deja marchar; y tan pronto como
usted baja al patio, dndole gritos al chico, el doctor Leidner pone en prc-
tica su plan.
Saca del bolsillo la mscara embadurnada de arcilla, con la que ya asust
a su mujer en otra ocasin, y la deja caer, atada a un hilo, hasta que golpea
la ventana de la seora Leidner.
Aquella ventana, como recordarn, da al campo, al lado opuesto al pa-
tio.
La seora Leidner est tendida en la cama, dormitando. Se siente feliz,
tranquila. De pronto, la mscara empieza a golpear la ventana y atrae su
atencin. Pero ahora no est anocheciendo; es pleno da. No hay nada te-
rrorco en aquello. La mujer se da cuenta de lo que se trata; de un truco
burdo. No se asusta, sino que se indigna. Y hace lo que cualquier otra mujer
hubiera hecho en su lugar. Salta de la cama, abre la ventana, pasa la cabeza
por los hierros de la reja y mira hacia arriba para ver quin le est gastando
aquella broma.
El doctor Leidner est esperando. Tiene en la mano, preparada, una pesa-
da piedra de molino. Y en el instante preciso la deja caer...
Dando un grito ahogado, que oy la seorita Johnson, la seora Leidner
se desploma sobre la alfombra, al pie de la ventana.
La puerta, como ustedes saben, tiene un oricio central, y a travs de l
pas una cuerda el doctor Leidner. Slo tena que tirar de ella y recobrar el
arma homicida. Luego dejar la piedra entre las dems, en la azotea, cuidan-
do de que la mancha de sangre no quedara a la vista.
Contina su trabajo durante ms de una hora, hasta que juzga que ha
llegado el momento de poner en escena el segundo acto. Baja la escalera,
habla con el seor Emmott y con la enfermera Leatheran, cruza el patio y
entra en la habitacin de su esposa. La explicacin que l mismo da sobre
lo que hizo all dentro es la siguiente: Vi el cuerpo de mi mujer tendido al
lado de la cama. Por unos momentos qued paralizado, sin poder mover-
me del sitio. Al nal, di unos pasos y me arrodill a su lado, levantndole
la cabeza. Comprob que estaba muerta... Me incorpor. Estaba mareado,
como si hubiera bebido. Llegu como pude hasta la puerta y llam a la
enfermera.
Agatha Christie
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Un relato, perfectamente posible, de los actos de un hombre agobiado
por el dolor. Pero ahora oigan lo que yo creo que en realidad pas. El doc-
tor Leidner entra en la habitacin, corre hacia la ventana y, con los guantes
puestos, la cierra y pasa las fallebas. Luego coge el cuerpo de su esposa y lo
coloca entre la cama y la puerta. Se da cuenta entonces de que en la alfom-
bra, al pie de la ventana, se ve una pequea mancha de sangre. No puede
cambiarla por la otra, pues son de diferente tamao, pero hace lo ms indi-
cado, dadas las circunstancias. Coge la alfombra manchada y la coloca ante
el lavabo; y la que haba delante de ste la pone bajo la ventana. Si alguien
se da cuenta de la mancha de sangre la relacionar con el lavabo, pero no
con la ventana. Era un punto muy importante. No deba traslucirse que la
ventana jugaba un importante papel en la cuestin. Despus va hacia la
puerta y desempea su parte de marido desesperado. Y esto, segn creo,
no le fue difcil porque amaba de veras a su mujer.
Pero hombre de Dios! exclam, ya impacientado, el doctor Reilly. Si
la amaba, por qu la mat? Cul fue el motivo? No puede usted hablar,
Leidner? Dgale que est loco.
El doctor Leidner no habl, ni se movi.
No les dije antes que se trataba de un crime passionel? Por qu su pri-
mer marido, Frederick Bosner, la amenaz con matarla? Porque la amaba...
y al nal, como hemos visto, se cumplieron sus amenazas.
Mais oui... mais oui... Una vez que me convenc de que el doctor Leidner
cometi el crimen, todo encaja a la perfeccin.
Por segunda vez tengo que empezar el viaje desde el principio; la boda de
la seora Leidner, los annimos amenazadores, y el segundo matrimonio
de ella. Las cartas que le impedan casarse con otro hombre, pero no ocu-
rri as con el doctor Leidner. Qu sencillo se explica esto, si Leidner es el
propio Frederick Bosner!
lniciemos, pues, el viaje, desde el punto de vista del joven Frederick Bosner.
En primer lugar, sabemos que ama a su esposa con pasin; una pasin
que slo una mujer de su clase puede encender. Pero ella le traiciona. Le
condenan a muerte. Escapa y se encuentra en un accidente ferroviario, del
cual se las arregla para salir con una nueva personalidad: la de un joven
arquelogo de origen sueco, Eric Leidner, cuyo cuerpo result completa-
mente desgurado, y fue enterrado como el de Frederick Bosner.
Cul es la actitud del nuevo Eric Leidner hacia la mujer que le dese la
muerte? Hay que considerar que lo ms importante para l era que segua
querindola. Se puso a trabajar para reconstruir su vida. Era un hombre
Asesinato en Mesopotamia
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hbil, y como su nueva profesin cuadraba con su temperamento, pronto
lleg a ser clebre en su especialidad. Pero nunca se olvid de la pasin que
gobernaba su vida. Estuvo constantemente informado de los movimientos
de su mujer; determinado, ante todo, a que no perteneciera a otro hom-
bre. Recuerden la descripcin que del carcter de Frederick hizo la seora
Leidner a la enfermera Leatheran. Era dulce y amable, pero despiadado.
Siempre que lo juzgaba necesario, despachaba un annimo. Imit alguno
de los rasgos de la escritura de su mujer por si a sta se le ocurra presentar
los annimos a la polica. Las mujeres que se dirigen a s mismas annimos
de carcter sensacional son un fenmeno tan corriente que, dada la seme-
janza de la caligrafa, la polica no tendra duda alguna sobre la proceden-
cia de las cartas. Con ello, al mismo tiempo, Leidner segua manteniendo la
incertidumbre de su mujer acerca de si estaba vivo.
Por n, al cabo de muchos aos, estim que haba llegado la hora de vol-
ver a entrar en la vida de ella. Todo fue bien. Su mujer no lleg a sospechar
cul era su verdadera identidad. Era un hombre conocidsimo en los medios
cientcos. El joven erguido y de buena presencia de antes era entonces un
hombre de mediana edad, cargado de hombros, que llevaba barba. Y ve-
mos cmo se repite la historia. Frederick es capaz de dominar a Louise, tal
como hizo aos antes. Ella consiente, por segunda vez, en casarse con l.
Ninguna carta vino a romper el compromiso.
Pero, poco despus se recibe una de ellas. Por qu?
Creo que el doctor Leidner no quera dejar nada al azar. La intimidad del
matrimonio poda despertar en ella ciertos recuerdos capaces de desbara-
tar sus planes. Deseaba grabar en la mente de su esposa, de una vez para
siempre, que Eric Leidner y Frederick Bosner eran dos personas diferentes
por completo. Y a tal efecto se recibi uno de los annimos, que escribi
el primero por cuenta del segundo. A esto le sigue el pueril asunto del gas.
Fue el mismo doctor Leidner quien lo plane con el mismo propsito.
Una vez hecho aquello, qued satisfecho. Ya podan disfrutar de una feliz
vida conyugal. Pero luego, hace casi dos aos, vuelven a recibirse los anni-
mos. Por qu causa? Eh bien, creo saberlo. Porque la amenaza contenida
en aquellas cartas era una amenaza verdadera. Por ello estaba siempre
asustada la seora Leidner. Saba que Frederick era suave, pero despiadado
en el fondo. Que la matara si llegaba a pertenecer a otro hombre. Y ella se
haba entregado ya a Richard Carey.
Por lo tanto, una vez que descubri esto, el doctor Leidner prepar con
toda calma y sangre fra el escenario del crimen. Y posteriormente lo llev
a cabo convencido de que no sera descubierto su autor.
Agatha Christie
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Ven ustedes ahora el importante papel desempeado por la enfermera
Leatheran? Queda explicada la conducta un tanto curiosa del doctor Lei-
dner al contratar los servicios de una enfermera para cuidar de su esposa;
conducta que al principio me confundi. Era necesario que un testigo de
reconocida solvencia profesional pudiera asegurar de forma incontrover-
tible que la seora Leidner haba muerto haca ms de una hora cuando
se descubri su cadver. Es decir, que haba sido asesinada a una hora en
que todos juraran que su marido estaba en la azotea. Poda suscitarse
la sospecha de que l la haba matado cuando entr en la habitacin y
encontr el cadver. Pero esto careca de importancia si una enfermera
competente poda asegurar positivamente que haba muerto haca ms
de una hora.
Otra cosa que queda explicada es el extrao estado de tensin que se
notaba este ao entre los componentes de la expedicin. No cre que aque-
llo pudiera atribuirse exclusivamente a la seora Leidner. Durante muchos
aos haba reinado el compaerismo y la alegra en esta expedicin. Opino
que el estado anmico de una comunidad siempre se ajusta a la inuencia
del hombre que la dirige. Debido a su tacto, a su juicio y a su forma de
manejar a los seres humanos, el doctor Leidner haba conseguido que el
ambiente fuera siempre grato.
De producirse un cambio, pues, deba ser a causa del hombre que diriga
la expedicin; es decir, del doctor Leidner. Era l y no la seora Leidner, el
responsable de la tensin y la intranquilidad. No es extrao que los dems,
sin comprenderlo, notaran el cambio. Aunque en el aspecto externo era el
mismo, el amable y cordial doctor Leidner no haca ms que representar
una farsa. El verdadero Leidner era el fantico obsesionado en cuya mente
se fraguaba el crimen.
Y ahora pasemos al segundo asesinato; el de la seorita Johnson. Mientras
pona en orden los papeles del doctor Leidner, un trabajo que se impuso
ella misma en su deseo de hacer algo, debi encontrar el borrador de uno
de los annimos.
Tuvo que ser algo incomprensible y desconcertante para ella. El doctor
Leidner haba atemorizado a su mujer con toda deliberacin! No poda
comprenderlo... y aquello la trastorn. Fue entonces cuando la enfermera
Leatheran la encontr llorando desesperadamente.
No creo que entonces sospechara que el doctor Leidner era el asesino,
pero mis experiencias con los gritos en las habitaciones de la seora Leid-
ner y del padre Lavigny no le pasaron por alto. Se dio cuenta de que si el
grito que oy fue lanzado por la seora Leidner, la ventana debi de estar
Asesinato en Mesopotamia
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abierta, no cerrada. De momento, aquello no tena signicado alguno para
ella, pero lo record.
Su mente sigui trabajando; avanzando hacia la verdad. Tal vez se reri
a los annimos de una forma bastante clara ante el doctor Leidner, ste
comprendi que ella saba la verdad respecto a ellos. La seorita Johnson
pudo ver entonces que las maneras de l cambiaban; que no hablaba, que
se asustaba.
Pero el doctor Leidner, segn pens ella, no poda haber asesinado a su
mujer. Estuvo en la azotea.
Pero entonces, una tarde, mientras estaba en la terraza meditando
sobre lo ocurrido, se dio cuenta sbitamente de la verdad. La seora
Leidner haba sido asesinada desde la parte alta, a travs de la ventana
abierta.
En aquel momento apareci la enfermera Leatheran.
Pero al instante, su viejo afecto hacia el doctor Leidner volvi a dominarla
y se apresur a disimular lo que senta. La enfermera no deba sospechar el
terrible descubrimiento que acababa de hacer.
Mir deliberadamente en direccin opuesta, hacia el patio, e hizo una
observacin, sugerida por la presencia del padre Lavigny, que en aquel mo-
mento se diriga hacia el portaln.
Rehus decir nada ms. Tena que recapacitar sobre ello.
Y el doctor Leidner, que la estaba vigilando estrechamente, qued con-
vencido de que ella saba quin era el asesino. No era mujer capaz de disi-
mular ante l su horror y su angustia.
Hasta entonces, pens Leidner, no le haba delatado, pero hasta qu ex-
tremo poda conar en ella?
Asesinar es una costumbre. Aquella noche, el doctor Leidner sustituy
un vaso de agua por uno de cido. Exista la posibilidad de que se creyera
que ella misma se haba envenenado. Poda tambin creerse que fue la
autora del primer asesinato y que los remordimientos haban acabado por
hacerle llegar a la determinacin de suicidarse. Con objeto de reforzar
esta ltima idea, baj de la azotea la piedra de molino y la puso bajo su
cama.
No es extrao que la pobre seorita Johnson, en la agona, tratara des-
esperadamente de hacer saber a los dems la informacin que haba
conseguido a costa de su propia vida. Por la ventana, as es como fue
asesinada la seora Leidner; no era por la puerta... por la ventana...
Agatha Christie
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Y con ello, todo se explica; todo encaja en su lugar... todo es psicolgica-
mente perfecto.
Pero no tengo pruebas... ni una sola prueba...
Ninguno de nosotros habl. Estbamos sumergidos en un ocano de ho-
rror. De horror y de lstima, a la vez.
El doctor Leidner segua callado, sin hacer ningn movimiento. Estaba sen-
tado en la misma posicin que adopt desde el principio. Pareca un hom-
bre envejecido, arruinado, destrozado...
Por n se movi ligeramente y mir a Poirot con ojos de expresin suave y
hastiada...
No dijo. No hay ninguna prueba. Pero no importa. Usted sabe que
no voy a negar la verdad... Nunca lo hice... Creo que, realmente, me alegro
de que esto haya acabado... Estoy tan cansado...
Y luego aadi simplemente:
Lo siento por Anne. Fue una accin perversa... disparatada... No fui yo!
La pobre sufri mucho antes de morir. S; no fui yo... me oblig a ello el
miedo que senta...
Una sonrisa asom a sus labios crispados por el dolor.
Hubiera sido usted un buen arquelogo, monsieur Poirot. Posee el don
de saber reconstruir el pasado.
Eso es lo que tuve que hacer.
Amaba a Louise y la mat... De haber conocido usted a Louise, lo hubiera
comprendido. Pero no; creo que lo entiende de todas maneras...
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CAPTULO XXIX
ENVO
No queda ya mucho ms que decir.
Cogieron al padre Lavigny y a su compaero cuando estaban a punto de
embarcar en el puerto de Beirut.
Sheila Reilly se cas con el joven Emmott. Creo que fue conveniente para
ella. El chico ya no se doblega, y sabe mantener a raya a su mujer.
Estuve cuidando a Bill, hace un ao, cuando se oper de apendicitis. Le tom
afecto. Sus parientes le enviaban a trabajar a una granja de frica del Sur.
No he vuelto ms a Oriente. Pero lo curioso es que algunas veces me gusta-
ra volver. Me acuerdo del chirrido de la noria; de las lavanderas y del altivo
aspecto de los camellos. Tengo cierta aoranza. Despus de todo, tal vez la
suciedad no sea tan insalubre, como dicen.
El doctor Reilly pasa a verme cuando viene a Inglaterra, fue l quien me
enred en estos los literarios.
Puede cogerlo o dejarlo le advert cuando tuve terminado mi traba-
jo. Ya s que mi sintaxis es una calamidad, y que el estilo literario tiene
mucho que desear... pero ah lo tiene.
Y lo cogi. No tuvo inconveniente. Si algn da lo veo publicado, voy a ex-
perimentar un sentimiento extrao.
Monsieur Poirot volvi a Siria y al cabo de una semana emprendi el regre-
so a Inglaterra en el Orient Express. Es un hombre listo, no lo niego; pero
no puedo perdonarle, de buenas a primeras, que me tomara el pelo de la
manera que lo hizo. Con qu desfachatez pretendi creer que yo estaba
complicada en el crimen, y que no era una enfermera autntica! Los mdi-
cos a veces son as. Gastan bromas sin tener nunca en cuenta los sentimien-
tos de los dems.
He pensado en la seora Leidner, tratando de imaginar cmo era en reali-
dad; algunas veces me parece que era una mujer fatal, pero en otras oca-
siones recuerdo lo amable que fue conmigo; qu suave era su voz y qu
hermoso su pelo rubio... y creo que, al n y al cabo, tal vez era ms digna
de compasin que de censura...
Agatha Christie
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Y tambin me compadezco del doctor Leidner. Asesin por dos veces, pero
ello no parece signicar nada ante la terrible pasin que senta por ella. No
es conveniente enamorarse as.
A medida que me voy haciendo vieja y veo tristezas y enfermedades, y co-
nozco ms personas, ms compasin siento por todos. He de confesar que,
en ocasiones, no s qu se ha hecho de los santos y estrictos principios en
que me educ mi ta. Es una mujer muy religiosa y verdaderamente peculiar.
No hay vecino del que no conozca todas sus faltas pasadas y presentes...
Dios mo! Era verdad lo que me dijo el doctor Reilly. Cmo podra acabar
de escribir? Si pudiera encontrar una frase ecaz...
Le rogar al doctor que me proporcione una sentencia rabe como la que
utiliz monsieur Poirot: En el nombre de Al, el misericordioso, el compa-
sivo..., o algo parecido.
Acerca de la autora
Agatha Christie
Escribi decenas de novelas de misterio, ade-
ms de piezas de teatro y guiones para cine.
Aunque fue rechazada por los primeros edi-
tores a los que llev su material, persisti en
su vocacin adoptando cada circunstancia de
su vida como fuente de inspiracin para armar
una ccin. As, su viaje a Egipto nutri las c-
lebres historias contadas en Muerte en el Nilo
y en La venganza de Nofret; el trabajo de en-
fermera responsable de toxicologa que tom
durante ambas guerras mundiales le propor-
cion elementos para urdir fatales envenenamientos, y su segundo matri-
monio, con un exitoso arquelogo, la hizo ejercitar, an ms, la prctica de
construir grandes historias a partir de pocos indicios.
Finalmente, result causante de un verdadero fenmeno editorial. Sus mis-
terios desentraados por encantadores personajes como Poirot o Miss
Marple, cuyo ingenio pasaba desapercibido para el comn de los mortales
la convirtieron por los aos 50 en la autora ms vendida en el mundo.
Sus novelas ms conocidas y a las que mayor mrito se les reconoce son
Muerte en las nubes, Asesinato en el Orient Express, El asesinato de Roger
Ackroyd, El testigo mudo, Asesinato en Bardsley Mews, Poirot en Egipto
(Muerte en el Nilo), Diez Negritos, El pudding de Navidad y Testigo de
cargo.
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