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O Rapto Robin Cook

Ttulo original: Abduction Traduo de Ana Maria Matos Traduo portuguesa o de P. E. A., 2001 Capa: estdios P. E. A. V 2000 by Robin Cook Direitos reservados por Publicaes Europa-Amrica, Lda. Nenhuma parte desta publicao pode ser reproduzda ou transmitida por qualquer forma ou por qualquer processo, electrnico, mecnico ou fotogrfico, incluindo fotocpia, xerocpia ou gravao, sem autorizao prvia e escrita do editor. Exceptua-se naturalmente atranscrio de pequenos textos ou passagens para apresentao ou crtica do livro. Esta excepo no deve de modo nenhum ser interpretada como sendo extensiva transcrio de textos em recolhas antolgicas ou similares donde resulte prejuzo para o interesse pela obra. Os transgressores so passveis de procedimento judicial Editor: Tito Lyon de Castro PUBLICAES EUROPA-AMRICA, LDA. Apartado 8 2726-901 MEM MARTINS PORTUGAL secretariado @europa-arnerica.pt Edio n.o: 161021/7697 Outubro de 2001 Execuo tcnica: Grfica Europam, Lda., Mira-Sintra - Mem Martins Depsito legal n.170750101

Para Cameron Bem-vindo et vida, Little, Littleo

CAPTULO 1 Uma vibrao estranha acordou Perry Bergman de um sono inquieto, e ele sentiu-se imediatamente invadido por um estranho pressentimento. o rudo desagradvel fazia lembrar o som de unhas a arranhar um quadro negro. Perry estremeceu e atirou para trs o cobertor fino. Levantou-se e a vibrao continuou. Com os ps descalos no convs de ao, o rudo parecia-lhe agora semelhante ao de uma broca de dentista. Para alm disso, conseguia distinguir o zumbido normal dos geradores do navio e o som das hlices de ar condicionado. - Que diabo? - exclamou em voz alta, apesar de no haver ali ningum que o pudesse ouvir e dar-lhe uma resposta. Tinha chegado ao barco, o Benthic Explorer, de helicptero, na noite anterior, depois de um longo voo de Los Angeles para Nova Iorque e da para Ponta Delgada, na ilha aoreana de So Miguel. Entre mudanas de fusos horrios e um longo relato dos problemas tcnicos sentidos pela sua tripulao, ele sentia-se compreensivelmente exausto. No lhe agradou ser acordado aps apenas quatro horas de sono, especialmente por aquela vibrao desagradvel. Levantou do descanso o auscultador do telefone do navio e marcou com alguma irritao o nmero da ponte de comando. Enquanto esperava que a ligao se completasse, ps-se em bicos de ps e espreitou pela escotilha do seu compartimento VIP. Com cerca de Um metro e meio, Perry no se considerava um homem baixo, mas apenas no muito alto. L fora, o sol tinha acabado de surgir no horizonte. A sombra do navio espalhava-se longamente no Atlntico. PerrY olhou para Oeste atravs da nvoa que pairava sobre um mar calmo, cuja superfcie se assemelhava a uma vasta extenso de alumnio. A gua ondulava sinuosamente, com vagas baixas e espaadas. A serenidade da cena era enganadora em relao ao que se passava abaixo da superfcie. o Benthic Explorer estava a ser mantido numa posio fixa por instrues transmitidas por comPUtador para as hlices e tambm para os motores da proa e da Popa, flutuando sobre uma zona ssmica e vulcanicamente activa da crista do Atlntico-Mdio, uma cadeia montanhosa que se estendia

ao longo de doze mil milhas e que dividia o oceano em duas partes. Com a constante expulso de enormes quantidades de lava, exploses subaquticas de vapor e frequentes mini-tremores de terra, a cordilheira submersa era a anttese da tranquilidade de Vero observada superfcie. - Ponte - uma voz enfadada soou ao ouvido de Perry. - Onde est o capito Jameson? - disparou Perry. - Deve estar no beliche dele - disse a voz num tom despreocupado. - Que diabo vem a ser esta vibrao? - perguntou Perry - No fao ideia, mas no vem dos motores do navio, se isso que quer saber. Seno teriam dito alguma coisa da sala das mquinas. Deve ser a perfuradora. Quer que eu fale para l? Perry no respondeu; desligou o telefone com fora. Era incrvel que quem estava na ponte no tivesse tido a iniciativa de investigar de onde provinha a vibrao. Ser que no se importava? Perry ficou irritadssimo por o navio estar a ser dirigido de um modo to pouco profissional, mas decidiu tratar desse assunto mais tarde. Em vez disso, tentou concentrar-se apenas no trabalho de enfiar-se dentro dos seusjeans e vestir a sua grossa camisola de l de gola alta. No precisava que lhe dissessem que a vibrao talvez viesse da perfuradora. Isso era evidente. Fora exactamente por existirem dificuldades na operao de perfurao que Perry fora mandado vir de Los Angeles. Perry sabia que estava a arriscar o futuro da Benthic Marine neste projecto: a perfurao de um compartimento de magma a oeste dos Aores. Era um projecto feito margem de um contrato, o que significava que a Companhia despendia verbas em vez de as receber, e a sada de dinheiro era tremenda. A motivao de Perry estava no facto de ele acreditar que o feito atrairia a ateno do pblico, provocaria interesse na explorao submarina e traria a Benthic Marine para a vanguarda da investigao oceanogrfica. Infelizmente, as coisas no estavam a correr de acordo com os planos. Uma vez vestido, Perry deitou uma olhadela para o espelho por cima do lavatrio, no cubculo que era a sua casa de banho. H alguns anos atrs no teria perdido tempo com isso. Mas as coisas tinham mudado. Agora que estava na casa dos quarenta, descobrira que o ar descuidado que costumava resultar para ele, fazia-o agora parecer mais velho ou, na melhor das hipteses, cansado. o seu cabelo comeava a escassear e precisava de culos para ler, mas ainda mantinha um sorriso atraente. Perry orgulhava-se dos seus dentes brancos e direitos, especialmente porque faziam um belo contraste com o bronzeado que tanto se esforava por manter. Satisfeito com o seu

reflexo no espelho, saiu rapidamente do seu compartimento e Correu pelo corredor. Ao passar pelas portas dos aposentos do capito e do primeiro-oficial, sentiu-se tentado a bater para manifestar a sua irritao. Perry sabia que as superfcies metlicas ecoariam como tambores, fazendo saltar os ocupantes dos seus sonos tranquilos. Como fundador, presidente e scio maioritrio da Benthic Marine, esperava que as pessoas se empenhassem mais enquanto ele estava a bordo. Seria possvel que s ele estivesse suficientemente preocupado para se decidir a investigar esta vibrao? Subindo para o convs, Perry tentou localizar a origem do estranho zumbido, que agora se confundia com o som da perfuradora a trabalhar. o Benthic Explorer era uma embarcao com cento e quarenta metros e uma torre de perfurao da altura de vinte andares, a meia nau, que rodeava um poo central. Para alm da estrutura de perfurao, o navio possua um complexo de mergulho, um submersvel para grandes profundidades e uma srie de suportes de cmaras mveis operados por controlo remoto, cada um contendo um impressionante conjunto de cmaras de vdeo. Juntando a este equipamento um laboratrio completo, o Benthic Explorer permitia sua companhia, a Benthic Marine, realizar uma enorme variedade de estudos e operaes oceanogrficas. Perry viu a porta da estrutura de perfurao a abrir. Um homem enorme apareceu. Bocejou e espreguiou-se antes de passar as alas das suas jardineiras por cima dos ombros e de enfiar o seu capacete amarelo, que tinha as palavras SUPERVISOR DE TURNO escritas em letras de imprensa por cima do visor. Ainda entorpecido pelo sono, dirigiu-se para a mesa rotativa. Obviamente no estava com pressa nenhuma, apesar da vibrao que se espalhava pelo navio. Apressando o passo, Perry alcanou o homem ao mesmo tempo que outros dois ajudantes se juntavam a ele. - H vinte minutos que est a fazer isto, chefe - gritou um deles sobrepondo-se ao barulho vindo da perfuradora. Nenhum dos homens prestou ateno a Perry. o supervisor resmungou enquanto calava um grosso par de luvas de trabalho e caminhou despreocupadamente por cima da estreita grade de metal que cobria o poo central. o seu sangue-frio impressionou Perry. A passadeira parecia frgil e havia apenas um Corrimo estreito e baixo a separ-lo de uma queda de quinze metros para a superfcie do oceano l em baixo. Chegando mesa rotativa, o Supervisor inclinou-se e colocou ambas as mos enluvadas sobre o dispositivo de rotao. Ele no tentou agarr-lo com fora mas deixou-o antes rodar nas palmas das suas mos. Inclinou a cabea 11

para o lado enquanto tentava interpretar o tremor que chegava pelo poo. Demorou apenas um minuto. - Parem a perfuradora! - gritou ele. Um dos ajudantes voltou para o painel de controlo exterior. Uns momentos depois, a mesa rotativa parou com um rangido e a vibrao deixou de se fazer sentir. o supervisor voltou para trs e saltou para o cho. - Por amor de Deus! A broca partiu-se outra vez -, disse ele com uma voz irritada. - Isto est mas a tornar-se uma grande anedota. - A anedota s termos perfurado sessenta e nove centmetros nos ltimos quatro ou cinco dias - disse o outro ajudante. - Cala-te! - disse o supervisor. - Vai mas puxar a grua para a entrada do poo! o segundo ajudante juntou-se ao primeiro. Logo a seguir ouviu-se de novo forte som de mquinas a trabalhar enquanto a grua era preparada para cumprir a ordem do chefe. o navio estremeceu. - Como que pode ter a certeza de que a broca se partiu? gritou Perry, sobrepondo-se ao novo rudo. o supervisor olhou-o de alto a baixo. - Experincia - gritou ele, virando-se e encaminhando-se para a popa do navio. Perry teve que correr para o alcanar. Cada um dos passos do enorme homem era o dobro dos seus. Perry tentou fazer-lhe outra pergunta, mas o supervisor ou no o ouviu ou ignorou-o. Chegaram escada e o supervisor comeou a subir, trs degraus de cada vez. Dois andares acima entrou num corredor e parou em frente porta de um compartimento. o nome escrito na porta era MARK DAVIDSON, COMANDANTE DE OPERAES. o homem bateu com fora. Ao princpio apenas um ataque de tosse lhe respondeu, mas depois uma voz disse-lhe para entrar. Perry enfiou-se no pequeno compartimento atrs do supervisor. - Ms notcias, chefe - disse este ltimo - Acho que a broca est de novo partida. - Que raio de horas so estas? - perguntou Mark, passando os dedos pelo cabelo desalinhado. Estava sentado ao lado do seu beliche com a roupa interior vestida. Os seus traos faciais tinham um aspecto inchado e a sua voz estava rouca de sono. Sem esperar pela resposta, agarrou num mao de tabaco. o ar do quarto cheirava a fumo entranhado. - So mais ou menos seis da manh - disse o supervisor. - Jesus. - disse Mark. Os seus olhos encontraram ento Perry e ele manifestou o seu espanto, pestanejando.
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- Perry? o que que andas a fazer j levantado? - Era impossvel dormir com aquela vibrao - respondeu Perry. - Qual vibrao? - perguntou Mark. Olhou de novo para o supervisor que estava a fitar Perry. - Voc o Perry Bergman? - perguntou o supervisor. - At h dois minutos atrs - disse Perry. Perceber que o supervisor estava pouco vontade, deu-lhe alguma satisfao. - Desculpe - disse o homem. - Esquea - disse Perry, magnnimo. - A perfuradora estava a vibrar? o supervisor fez um sinal de assentimento. - Exactamente como das ltimas quatro vezes, talvez um pouco pior. - J s temos mais uma broca de carboneto de volfrmio cravada em diamante - lamentou-se Mark. - Nem precisa de me dizer - disse o supervisor. - Qual a profundidade? - perguntou Mark. - No muito diferente da de ontem - disse o supervisor. - A parte do tubo que est de fora tem quatrocentos e treze metros. Uma vez que o fundo est apenas a trezentos e dez metros e que no h sedimento, entrmos na rocha mais ou menos cento e quatro metros. - Era isso que eu te estava a explicar ontem noite - disse Mark a Perry. - Estava tudo a correr bem at h quatro dias atrs. A partir dessa altura no avanmos nada, talvez uns sessenta ou noventa centmetros, e j demos cabo de quatro brocas perfuradoras. - Ento achas que estamos a bater numa camada especialmente dura? - disse Perry, por pensar que tinha que dizer alguma coisa. Mark riu, sarcasticamente. - Dura no o termo. Estamos a usar brocas cravadas de diamante, das mais aguadas que existem! o pior que ainda faltam trinta e tal metros do mesmo material, seja l o que for, at chegarmos ao compartimento de magma, pelo menos isso que mostra o radar. Com este ritmo daqui a dez anos ainda c estaremos. - o laboratrio analisou a rocha que veio com a ltima broca que se Partiu? - perguntou o supervisor. SiM - disse Mark. - um tipo de rocha que nunca tnhamos isto antes. Pelo menos foi isso que disse o Tad Messenger. comPosta Por um tipo de olivina cristalina que lhe parece ter um centro micrOscPio de diamante. Seria bom que consegussemos arranjar uma amostra maior. Um dos principais problemas de fazer perfuraes
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no mar alto no recebermos os fluidos que circulam com a perfurao. como estar a trabalhar no escuro. - Ser que se conseguia usar um desbastador l em baixo? inquiriu Perry. - No serviria de grande coisa, se no conseguimos abrir caminho nem com uma broca cravada de diamante. - Podamos tentar puxar com a broca. Se consegussemos uma verdadeira amostra do que estamos a tentar perfurar, talvez pudssemos elaborar um bom plano de ataque. Esto demasiadas coisas em jogo para desistirmos assim to facilmente. Mark olhou para o supervisor, que encolheu os ombros. Depois olhou novamente para Perry. - Tu que mandas. - Pelo menos por agora - disse Perry. No estava a ser irnico. De facto no sabia por quanto tempo seria ele a mandar se o projecto no desse em nada. - Est bem - disse Mark, pousando o cigarro na borda de um cinzeiro a abarrotar de beatas. - Puxem a broca para a entrada do poo. - Os rapazes j esto a tratar disso - disse o supervisor. - Tragam a broca de diamante que resta - disse Mark pegando no telefone. - Vou pedir ao Larry Nelson que tenha o sistema de mergulho pronto e o submersvel na gua. Vamos substituir a broca e ver se conseguimos colher uma melhor amostra do material que estamos a tentar penetrar. - Sim, senhor - respondeu o supervisor virando-se e saindo enquanto Mark levava o auscultador ao ouvido para falar com o comandante de mergulho. Perry preparava-se para ir tambm embora quando Mark fez um sinal com a mo pedindo-lhe para ficar. Depois de acabar de falar com Larry Nelson, Mark olhou para Perry. - H uma coisa que eu no mencionei ontem quando falmos - disse ele. - Mas acho que tens de saber. Perry engoliu em seco. A sua boca estava spera. No gostou do tom de voz de Mark. Soava-lhe a ms notcias. - Pode no ser nada de importante - continuou Mark - mas quando usmos o radar de penetrao no solo para estudarmos esta camada que estamos a tentar perfurar, como eu j tinha dito antes, encontrmos por acaso algo de inesperado. Tenho os dados aqui na secretria. Queres ver? - Diz s o que - disse Perry. - Posso ver os dados mais tarde. - o radar sugeriu que o contedo do compartimento de magma pode no ser o que pensvamos aps os estudos ssmicos originais. Pode no ser lquido.
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- Ests a brincar! - Esta nova informao veio aumentar o desconforto de Perry. Fora por acaso que no Vero anterior o Benthic Explorer descobrira a elevao submersa que estavam agora a perfurar. o espanto da descoberta fora que sendo uma parte da crista do Atlntico-Mdio, a rea tinha sido estudada at ao pormenor pelo Geosat, o satlite de medio da gravidade da Marinha dos E.U.A., usado para criar mapas do contorno do fundo do oceano. No entanto, esta elevao submersa em particular escapara ao radar do Geosat. Embora a tripulao do Benthic Explorer estivesse desejosa de regressar a casa, fizeram uma paragem durante o tempo suficiente para passarem vrias vezes por cima da misteriosa elevao. Com o sofisticado sonar do navio fizeram um estudo superficial da estrutura central da montanha submarina. Para surpresa geral, os resultados haviam sido to inesperados como a prpria existncia da montanha. A elevao parecia ser um vulco particularmente fino e inactivo cujo centro lquido estava uns meros cento e vinte e quatro metros abaixo do solo do fundo do oceano. Ainda mais surpreendente era o facto da substncia dentro do compartimento de magma ter caractersticas de propagao de som idnticas s da descontinuidade de Mohorovicic, ou de Molio, a misteriosa fronteira entre a crosta e o manto terrestre. Uma vez que nunca se conseguiu tirar magma de Molio, apesar de tanto os Americanos como os Russos terem tentado durante a Guerra Fria, Perry decidiu voltar e perfurar a montanha com esperana da Benthic Marine vir a ser a primeira organizao a obter a matria fundida. o raciocnio dele era que a anlise da matria poderia trazer luz em relao estrutura e at, talvez, origem da terra. Mas agora o seu comandante de operaes do Benthic Explorer estava a dizer-lhe que os dados ssmicos iniciais podiam estar errados! - o compartimento de magma pode estar vazio, - disse Mark. - Vazio? - explodiu Perry. - Bem, vazio no - disse Mark corrigindo-se a si prprio. - Cheio de um qualquer tipo de gs comprimido, ou talvez vapor. Eu sei que extrapolar as informaes quando se trata desta profundidade estar a ultrapassar os limites da tecnologia de radares de penetrao no solo. De facto, muita gente diria que os resultados de que falo so apenas artefactos, uma espcie de leitura do lado grfico, por assim dizer. Mas o facto dos dados do radar no estarem de acordo com Os ssmicos no deixa de me preocupar. Quer dizer, no gostaria nada de fazer este esforo todo para no final conseguir apenas uma quantidade de vapor superaquecido. Ningum ir ficar satisfeito com isso, e muito menos os investidores. 15

Perry trincou o interior da sua bochecha enquanto ponderava as preocupaes de Mark. Comeou a desejar nunca ter ouvido falar na montanha Olympus, que era o nome dado pela tripulao montanha submersa de cume direito na qual eles estavam a tentar fazer um furo. J falaste nisto Dra. Newell? - quis saber Perry. A Dra zanne Newell era a oceangrafa principal do Benthic Explorer. - Ela j viu estes dados do radar? - Ningum os viu - respondeu Mark. - Foi por acaso que eu ontem reparei na sombra que apareceu no monitor do meu computador enquanto me estava a preparar para a tua chegada. Pensei em mencion-la na reunio de ontem noite, mas decidi esperar e falar contigo em particular. No sei se reparaste que o moral de certos membros da tripulao anda um bocado em baixo. Muita gente comea a pensar que perfurar este guyot um pouco como lutar contra moinhos de vento. As pessoas esto a comear a achar que isto no leva a lado nenhum e j falam em regressar s suas casas e s suas famlias antes do Vero acabar. Perry sentiu as pernas a fraquejar. Puxou a cadeira da secretria de Mark e sentou-se pesadamente. Esfregou os olhos. Sentia-se cansado, com fome e desmotivado. Apetecia-lhe bater em si prprio por ter apostado tanto no futuro da sua companhia baseando-se em dados to pouco fiveis, mas a descoberta parecera-lhe um golpe de sorte. Ele tinha agido num impulso. - Olha, eu no quero ser o portador de ms notcias - disse Mark. - Vamos fazer o que sugeriste. Vamos tentar ter uma ideia melhor acerca da pedra que estamos a perfurar. No nos vamos sentir vencidos. - um bocado difcil no nos sentirmos assim - disse Perry, - tendo em conta o quanto est a custar Benthic Marine manter aqui o navio. Talvez devssemos tentar reduzir as despesas. - Por que que no vais comer qualquer coisa? - sugeriu Mark. - No faz sentido tomar decises precipitadas com o estmago vazio. Acho mesmo que vou contigo, se no te importares de esperar enquanto tomo duche. Que diabo! Mais cedo do que pensas iremos ter mais informaes sobre esta coisa na qual estamos a bater. Talvez ento se torne mais claro o que devemos fazer. - Quanto tempo que demora a trocar a broca? - perguntou Perry. - o submersvel estar na gua dentro de uma hora - respondeu Mark. - Eles vo levar a broca e as ferramentas para a entrada do poo. Os mergulhadores vo demorar mais tempo a chegar porque tm que ser submetidos compresso antes de os baixarmos. IssO
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demora para a umas duas horas, ou mais se eles comearem a sentir dores devido compresso. Trocar a broca no difcil. A operao completa capaz de demorar umas trs ou quatro horas, talvez UM pouco menos. perry levantou-se com um esforo. - D-me uma apitadela para o meu compartimento quando estiveres pronto para comer - disse ele, aproximando-se da porta. - Ei, espera a! - disse Mark com um sbito entusiasmo. Tenho uma ideia que talvez te agrade. Por que que tu no desces com o submersvel? Dizem que aquilo l em baixo no guyot lindo, pelo menos o que pensa a Suzanne. At o piloto do submersvel, o Donald Fuller, ex-oficial da marinha, que normalmente um tipo de poucas palavras e que vai directo aos assuntos, diz que a paisagem sublime. - o que que pode haver assim to especial numa montanha de cume direito submersa? - perguntou Perry - Eu nunca desci at l, - admitiu Mark. - Mas tem algo a ver com a geologia da rea. Por fazer parte da Crista do Atlntico-Mdio e isso tudo. Mas pergunta Newell ou ao Fuller! Digo-te que eles vo ficar radiantes quando lhes pedirmos para descerem at l novamente. Com as luzes de halogneo do submersvel e a claridade da gua do fundo do mar, eles disseram que h visibilidade entre sessenta e noventa metros. Perry acenou com a cabea. Mergulhar no era m ideia e iria por certo permitir-lhe abstrair-se da presente situao e sentir que estava a fazer alguma coisa de til. Para alm disso, ele s tinha estado uma nica vez no submersvel, na ilha Santa Catalina, quando a Benthic Marine tomara posse do submarino, e tinha sido uma experincia memorvel. Ao menos teria a oportunidade de ver essa montanha que lhe estava a causar tantas preocupaes. - A quem que eu devo dizer que farei parte da tripulao? inquiriu Perry. - Eu trato disso - disse Mark, levantando-se e despindo a sua T-shirt. - Eu informarei o Larry Nelson.
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CAPTULO 2 Richard Adams tirou um par de ceroulas largas do armrio e fechou a porta com um pontap. Depois de ter a roupa interior vestida, enfiou o seu gorro preto de vigia. Depois de estar pronto, saiu do seu compartimento e bateu s portas de Louis Mazzola e de Michael Donaghue. Ambos responderam com um chorrilho de interjeies. o praguejar deixara de ter um sentido ofensivo, uma vez que constitua uma grande percentagem do vocabulrio destes membros da tripulao. Richard, Louis e Michael, mergulhadores profissionais, pertenciam quele tipo de homens que bebiam bastante, estavam habituados a uma vida dura e que regularmente estavam prontos a colocar a sua vida em risco ao ter que soldar debaixo de gua, se tal fosse necessrio, fazer explodir coisas, como recifes, por exemplo, ou trocar brocas durante operaes submarinas de perfurao. Eram eles que faziam o trabalho pesado debaixo de gua, e orgulhavam-se disso. Tinham treinado os trs juntos na Marinha dos E.U.A., cedo se tornando amigos e ptimos elementos. Todos tinham desejado chegar s Foras Especiais da Marinha, mas o destino no o quis. o gosto que tinham por cerveja e por sesses de pancadaria excedia o dos outros companheiros. o facto dos trs terem crescido com pais alcolicos, brutais, violentos, fanticos e operrios que batiam nas esposas era uma explicao para o comportamento deles, mas no uma desculpa. Longe de se sentirem envergonhados pelos exemplos patriarcais, todos eles encaravam as suas infncias duras como uma progresso natural para se tornarem verdadeiros homens. Nenhum deles perdera tempo a reflectir sobre o velho provrbio: tal pai, tal filho. A masculinidade era uma virtude cardeal para cada um deles. Eram impiedosos a punir algum que lhes parecesse ser menos masculino do que eles e que tivesse a lata de entrar no bar onde eles estivessem a beber. Advogados chicanistas e pessoal do exrcito de traseiro generoso, eram os seus alvos mais frequentes. Tambm condenavam algum que eles achassem ser um idiota, anormal ou um maricas. A homossexualidade era o que mais os 18

perturbava, e para eles a poltica militar do no perguntes e no contes a ningum era ridcula e uma afronta pessoal. Apesar da Marinha tender a ser condescendente com os mergulhadores e tolerar comportamentos que no toleraria a outro pessoal, Richard Adams e os seus companheiros tinham esticado a corda demasiado. Numa quente tarde de Agosto, eles tinham-se refugiado no seu bar favorito em Point Loma, San Diego. Tinha sido um dia exaustivo, com mergulhos difceis. Depois de numerosas rodadas de cerveja e de um nmero igual de discusses sobre a actual poca de basebol, eles ficaram desagradavelmente surpreendidos e irritados ao ver um par de tipos do Exrcito entrar alegremente pelo bar dentro. De acordo com os depoimentos dos mergulhadores no tribunal-militar, estes homens estariam na marmelada num dos compartimentos ao fundo do bar. o facto dos soldados serem oficiais s fez com que os mergulhadores se sentissem ainda mais insultados. Nunca perguntaram a eles prprios o que que estariam dois oficiais do Exrcito a fazer em San Diego, uma cidade conhecida por alojar a Marinha. Richard, que sempre fora o lder do grupo, foi o primeiro a aproximar-se do compartimento. Perguntou - sarcasticamente - se podia juntar-se orgia. Os homens do Exrcito, interpretando mal as palavras de Richard - cujo sentido era para eles se porem a andar dali riram-se, negando estarem em qualquer tipo de orgia, e ofereceram-se para pagar a Richard e aos seus amigos uma rodada de bebidas para celebrar o resultado foi uma cena de pancadaria unilateral, que colocou os homens do exrcito no Hospital Naval de Balboa. Tambm resultou na priso de Richard e dos seus companheiros e finalmente na sua expulso da Marinha. Os homens em questo eram afinal elementos do A.J.A., a Associao de Juizes e Advogados do Exrcito. - Despachem-se, seus idiotas! - gritou Richard ao ver que os outros nunca mais apareciam. Deu uma olhadela ao seu relgio de mergulho. Ele sabia que Nelson ficaria aborrecido. As suas ordens ao telefone tinham sido para eles irem para o comando central de mergulho o mais depressa possvel. o Primeiro a aparecer foi Louis Mazzola. Ele era uns bons centmetros mais baixo que Richard, que tinha um metro e oitenta e seis. Richard achava que Louis era um homem do tipo bola de bowling. Ele tinha traos grosseiros, uma sombra poderosa, e um cabelo escuro e curto que parecia colado sua cabea redonda, Aparentava no ter pescoo; os seus ombros, formando um trapzio, destacavam-se da sua cabea parecendo no haver nada entre os dois. - Qual a pressa? - lamentou-se Louis.
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- Vamos mergulhar! - disse Richard. - Grande novidade! - resmungou Louis. A porta de Michael abriu-se. Ele era um meio termo entre a silhueta ossuda de Richard e o cabedal de Louis. Tal como os seus amigos ele era musculado e estava, obviamente, em boa forma. Estava igualmente com um ar desmazelado vestindo umas idnticas ceroulas largas. Mas, ao contrrio dos outros, tinha na cabea um bon de basebol dos Red Sox, com a pala posta de lado. Michael vinha de Chelsea, Massachusetts, e era um fantico dos Sox e dos Bruins. Michael comeou a queixar-se pelo facto de ter sido acordado, mas Richard ignorou-o e dirigiu-se para o convs principal. Louis imitou-o. Michael encolheu os ombros e depois seguiu-os. Enquanto desciam pela escada principal, Louis gritou para Richard que seguia sua frente: - Ei, Adams, trouxeste as cartas? - Claro que trouxe as cartas - respondeu Richard por cima do ombro. - E tu, trouxeste o livro de cheques? - Vai-te lixar - disse Louis. - H quatro mergulhos que tu no me ganhas. - Faz parte do meu plano, p - retorquiu Richard. - Tenho estado a preparar-te uma rasteira. - Que se lixem as cartas - disse Michael. - Trouxeste as tuas revistas pornogrficas, Mazzola? - Achas que eu mergulharia sem elas? - perguntou Louis. Bolas, preferia esquecer-me das barbatanas. - Espero que tenhas verificado, e que tenhas trazido as revistas com as midas e no as dos rapazes meteu-se Michael. Louis parou abruptamente. Michael chocou com ele. - o que que queres dizer com isso? - rosnou Louis. - S queria ter a certeza de que trouxeste as revistas certas disse Michael com um sorriso amarelo. - Pode ser que eu te as pea emprestadas, e no me quero ver a olhar para uns mariconosA mo de Louis disparou e agarrou a parte de cima das ceroulas de Michael. Este respondeu, agarrando o brao de Louis com a mo esquerda e preparando um murro com a direita. Antes de ele ir mais longe, Richard interveio. - V l, seus anormais! - gritou Richard colocando-se no meio dos seus dois amigos. Com um gesto ele puxou o brao de Louis para o lado. Ouviu-se o rudo de algo a rasgar, e a mo de Louis trouxe um pedao rasgado da camisola interior de Michael preso nos seus dedos. Como um touro ao ver a cor vermelha, Louis tentou passar empurrando Richard. Quando viu que no resultava, tentou 20

Michael por cima do ombro de Richard. Michael riu alto e desviou-se, agachando-se. - Mazzola, meu grande burro! - gritou Richard. - Ele est a Ver se te pica. Acalma-te por amor de Deus! - Filho da me! - disse Louis entredentes. Atirou o pedao de tecido rasgado da camisola interior de Michael ao seu agressor. Michael riu-se novamente. - Vamos l! - disse Richard enfadado e continuou a percorrer o corredor. Michael abaixou-se e apanhou o pedao de tecido. Quando fingiu estar a coloc-lo de novo no peito, Louis no pde deixar de rir Depois ambos comearam a correr para apanhar Richard. Quando os mergulhadores subiram ao convs viram que o guindaste estava a iar o tubo. - Devem ter partido a broca outra vez - disse Michael. Tanto Richard como Louis acenaram concordando. Ao menos j sabemos o que que vamos fazer. _. Entraram no compartimento de mergulho e atiraram-se para cma de trs cadeiras desdobrveis que estavam perto da porta. Era aqui que Larry Nelson, o homem que dirigia todas as operaes de mergulho, tinha a sua secretria. Por trs dele, do lado direito do compartimento e estendendo-se at ao fundo, estava a consola de mergulho. A estavam todos os mostradores, indicadores e botes para fazer funcionar o sistema de mergulho. Do lado esquerdo do compartimento estavam os botes e monitores para os Suportes de cmara. Ainda do lado esquerdo havia uma janela que dava para o poo central do navio. Era por este poo central que o disPositivo de mergulho era baixado. o sistema de mergulho do Benthic Explorer era um sistema de saturao o que significava que os mergulhadores deveriam absorver a mxima quantidade de gs inerte durante um determinado mergulho. Isso equivalia a dizer que o tempo de descompresso requerido para se libertarem do gs inerte seria o mesmo independentemente do tempo que estivessem submetidos presso, o sistema era composto por trs compartimentos cilndricos de descomPresso (CCD), cada um com uma largura de trs metros e meio e com seis metros de comprimento. Os CCI) estavam ligados uns aos outrOs, como enormes salsichas, com postigos de dupla presso a separ-los. Dentro de cada um estavam quatro beliches, vrias mesas desdobrveis uma sanita, um lavatrio e um duche. Cada CCI) tinha`ainda uma entrada de lado e uma escotilha de presso no cimo, onde o dispositivo de mergulho, ou cpsula de transPOrte pessoal (CTP) podiam acoplar. A compresso e descompresso dos mergulhadores era feita no CCI). Quando eles atingiam a 21

presso equivalente profundidade onde iam trabalhar, subiam para a CTP, que era nessa altura separada e baixada para a gua. Quando a CTP chegava profundidade apropriada, os mergulhadores abriam a escotilha, por onde tinham entrado no dispositivo, e nadavam at ao ponto de trabalho designado. Enquanto permaneciam dentro de gua, os mergulhadores estavam presos por um cordo umbilical contendo mangueiras para o ar que respiravam, para a gua quente que aquecia os seus fatos de material prova de gua, para os cabos dos sinais vitais e para cabos de comunicao. Uma vez que os mergulhadores do Benthic Explorer usavam mscaras que lhes cobriam toda a face, a comunicao era possvel, apesar de difcil, devido distoro da voz provocada pela mistura de hlio e oxignio que eles respiravam. Os cabos dos sinais vitais continham a informao sobre o ritmo cardaco, respiratrio e a presso de oxignio por cada um dos mergulhadores. Cada um destes nveis era continuamente monitorizado em tempo real. Larry levantou os olhos da sua secretria e fitou a sua segunda equipa de mergulho com desdm. Era incrvel como eles apareciam sempre com um aspecto to desmazelado, descarado e pouco profissional. Reparou no vistoso bon de basebol de Michael e na sua camisola rasgada, mas no disse nada. Tal como a Marinha, ele tolerava comportamentos nos mergulhadores que no aceitaria a outros elementos da sua equipa. Trs outros mergulhadores que tambm eram provocadores e desordeiros estavam ainda num dos CCI) a fazer a descompresso do ltimo mergulho. Quando se mergulha a uma profundidade de quase trezentos e dez metros, o tempo de descompresso medido em dias e no em horas. - Lamento t-los acordado do vosso sono de beleza, seus palhaos - disse Larry. - Demoraram uma eternidade a chegar aqui. - Tive que limpar os meus dentes com fio dental - disse Richard. - E eu tive que arranjar as unhas - disse Louis abanando a mo de um modo ostensivamente feminino. Michael revirou os olhos, simulando enfado. - Ei, no comeces! - grunhiu Louis olhando para Michael. PS um dos seus dedos carnudos na cara do amigo. Michael afastou-() com um gesto brusco. - Muito bem, oiam l, seus animais! - berrou Larry. - Tentem controlar-se. Vo fazer um mergulho de trezentos e trs metros para inspeccionar e trocar a broca. - oh, isso novo, ei, chefe? - disse Richard num tom alto e agudo. - a quinta vez que este mergulho feito, e a terceira vez para ns. Vamos mas comear.
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- Calem-se e ouam - ordenou Larry. - H uma novidade. Vocs vo carregar um desbastador at broca de diamante para ns vermos se conseguimos tirar uma amostra decente do raio da coisa que estamos a tentar perfurar. - Soa-me bem - disse Richard. - Vamos apressar o tempo de descompresso - disse Larry. Est um manda-chuva a bordo, cheio de pressa para ver os resultados, Vamos ver se os conseguimos colocar em profundidade dentro de um par de horas. Agora, quero que me digam imediatamente se sentirein alguma dor. No quero ningum a armar-se em mergulhador macho. Perceberam? os trs mergulhadores acenaram, concordando. - Levaremos comida l para dentro, assim que vier da cozinha continuou Larry. - Mas agora quero que vo para os vossos beliches, para a compresso, e isso quer dizer que no vo andar de um lado para o outro a arranjar brigas. - Vamos jogar s cartas - disse Louis. - Se jogarem s cartas faam-no dos vossos beliches - disse Larry. - E repito: nada de brigas. Se comearem a lutar, acabaram-se as cartas. Fao-me entender? Larry fitou cada um dos homens de cada vez, e estes desviaram o olhar. Ningum contestou o que ele dissera. - Vou tomar este raro silncio como significando o vosso acordo - disse Larry. - Muito bem, Adams, tu vais ser o mergulhador vermelho. Donaghue, tu sers o verde, Mazzola, tu vais na cpsula. Richard e Mchael manifestaram o seu contentamento batendo com a palma da mo de um, na do outro e dizendo D c mais cinco. LOUis soprou com enfado, por entre os lbios cerrados. A funo do mergulhador de cpsula durante o mergulho era permanecer dentro da CTP, controlar as mangueiras dos mergulhadores vermelho e verde e observar os mostradores; ele no deve entrar na gua, a no ser em caso de emergncia. Apesar da sua posio ser mais Segura, era vista como inferior pelos mergulhadores. As designaes de mergulhador vermelho e verde eram usadas para evitar qualquer confuso nas comunicaes com a superfcie, que poderia ocorrer se fossem usados nomes prprios ou apelidos. No Benthic Explorer, o mergulhador vermelho era reconhecido como o lder em campo. Larry aproximou-se da sua secretria e pegou num bloco. EntregOu-o a Richard. - Aqui est a lista com os procedimentos para antes do mergulho, mergulhador vermelho. Agora metam-se no CCI. Quero comear a compresso dentro de quinze minutos. 23

Richard pegou no bloco e saiu do compartimento. Uma vez todos c fora, Louis comeou a lamentar-se por ser o mergulhador de cpsula, queixando-se de ter sido tambm mergulhador de cpsula no ltimo mergulho. - Se calhar o chefe pensa que ningum o faz melhor do que tu - disse Richard, enquanto piscava o olho a Donaghue. Ele sabia que estava a espicaar Louis. Mas no conseguia evit-lo. Sentiu-se aliviado por no ter sido ele o escolhido, j que era a sua vez. Ao passarem pelo CCI, que estava ocupado, cada um dos homens do grupo, deu uma olhadela atravs da pequena janela e fez um gesto com o polegar para cima para os trs ocupantes, que tinham ainda pela frente vrios dias de descompresso. Os mergulhadores podem brigar uns com os outros de vez em quando, mas tambm tm um forte esprito de camaradagem. Eles respeitam-se uns aos outros devido aos perigos inerentes s suas funes. o isolamento e o risco de se mergulhar com saturao so, em certos aspectos, ironicamente idnticos ao de se estar num satlite volta do globo. Qualquer problema se pode tornar complicado, e difcil regressar a casa. Quando chegaram ao CCI, Richard foi o primeiro a passar pela estreita passagem circular, do lado do cilindro. Para o fazer, ele teve que se agarrar a uma barra horizontal de metal, levantar as pernas e entrar, pondo os ps na frente e balanando-se pela abertura. o interior era utilitrio, com os beliches ao fundo, e os aparelhos de respirao de emergncia pendurados nas paredes. Todo o equipamento de mergulho, incluindo os fatos prova de gua, cintos com pesos, luvas e toda a outra parafernlia formava um monte entre os beliches. As mscaras de mergulho estavam na cpsula de mergulho, juntamente com todas as mangueiras e fios de comunicao. Do lado oposto do CCI), e sem qualquer parede de separao, estavam o duche, a sanita e o lavatrio. o mergulho com saturao era uma verdadeira experincia de vida em comum. No havia qualquer tipo de privacidade. Louis e Michael entraram logo atrs de Richard. Louis subiu directamente para dentro da cpsula de mergulho enquanto Michael comeou a separar o material que estava no cho. Enquanto Richard ia dizendo os nomes das vrias peas que constituam o equiPamento, Louis ou Michael gritavam se elas estavam ou no presentes, e Richard fazia uma cruz na lista que estava no bloco. Algo que no estivesse presente era imediatamente entregue, atravs da entrada, por um dos vigilantes.
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Quando as quatro pginas da lista estavam completas, Richard fez um sinal com o polegar virado para cima, para o supervisor de mergulho, atravs da cmara montada no tecto. _ Okay, mergulhador vermelho - disse o supervisor pelo intercomunicador - Fechar e trancar a escotilha de entrada e preparar para comear a compresso, Richard fez o que lhe foi pedido. Quase imediatamente, ouviu-se o assobio do gs comprimido e a agulha do indicador de presso a subir. Os mergulhadores dirigiram-se com satisfao para os beliches, Rchard tirou um baralho de cartas j gasto do bolso das suas ceroulas. 25

CAPTULO 3 Perry apareceu, vindo do interior do navio, e saltou para a grade que formava parte do convs. Estava vestido com um fato de treino castanho por cima de outras camisolas - por sugesto de Mark. Este dissera a Perry que fora isso que ele levara vestido da ltima vez que estivera no submersvel. o espao no era muito e, portanto, quanto mais confortveis fossem as roupas, melhor; e era bom usar vrias camadas de roupa, porque podia fazer frio. A temperatura exterior da gua andava apenas volta dos 4C, e era insensato gastar muita da energia da bateria em aquecimento. Ao princpio, Perry achou quase impossvel caminhar sobre a grade de metal, uma vez que conseguia ver a superfcie do oceano l em baixo, a uns quinze metros de distncia. A gua era de um azul acinzentado e tinha o aspecto de estar bem fria. Perry sentiu arrepios, apesar da agradvel temperatura ambiente que se fazia sentir, e pensou se de facto seria uma boa ideia fazer este mergulho. o estranho pressentimento que ele tivera ao acordar regressou, eriando-lhe os cabelos da nuca. Apesar de no sofrer de claustrofobia, nunca se sentira confortvel em espaos apertados, como era o caso do interior do submersvel. De facto, uma das mais terrveis recordaes de infncia de Perry, era a de ter sido descoberto pelo seu irmo mais velho escondido debaixo dos cobertores. o irmo comeara a dar-lhe murros em vez de puxar os cobertores para trs, e no o deixara sair durante o que lhe parecera uma eternidade. De vez em quando, Perry ainda tinha pesadelos em que se via novamente debaixo da roupa, com a terrvel sensao de estar a sufocar. Perry parou e observou o pequeno submarino, que assentava sobre cunhos, popa do navio. Por cima dele estava colocado um enorme guindaste capaz de o balanar sobre a gua e baix-lo at superfcie desta. Vrios trabalhadores atarefavam-se sua volta, parecendo abelhas volta de uma colmeia. Perry tinha conhecimentos suficientes para saber que eles procediam s verificaes antes da operao de mergulho. Perry sentiu-se aliviado ao verificar que a embarcao tinha um aspecto maior do que parecia ter dentro de gua, facto que apaziguou
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a sua claustrofobia. o submersvel no era to pequeno como a maior parte deste tipo de embarcaes. Tinha quinze metros de comprimento e trs e meio de largura, e uma forma bojuda, como se fosse uma gigantesca salsicha de metal com uma superestrutura em fibra de vidro. Tinha quatro janelas de observao, feitas de seces cnicas de Plexiglas, com vinte centmetros de espessura: duas frente e uma de cada lado. Braos manipuladores hidrulicos, dobrados na parte de baixo do submersvel, faziam-no parecer um enorme crustceo. o casco estava pintado de vermelho-vivo, com inscries a branco ao longo das partes laterais. o seu nome era oceanus, como o deus grego do alto mar. - jeitosinho, no ? - disse uma voz. Perry virou-se. Mark tinha aparecido por trs de si. -Afinal talvez seja melhor eu no ir no mergulho -disse Perry, tentando dar um tom despreocupado sua voz. - E porqu? - perguntou Mark. - No quero ser um estorvo - disse Perry - Eu vim aqui para ajudar, no para ser um empecilho. Tenho a certeza de que o piloto preferia no ter uma espcie de turista atrelado a ele. Isso conversa fiada! - disse Mark sem hesitar. - Tanto o Donald como a Suzanne esto encantados por tu ires. Falei com eles ainda no h vinte minutos, e foi isso que me disseram. A propsito, o Donald que est ali naquele andaime, a supervisionar a ligao com a grua de lanamento. Ainda no o conheces, pois no? Perry olhou na direco apontada pelo indicador de Mark. Donald Fuller era um afro-americano com a cabea rapada, um elegante bigode fininho e uma impressionante figura musculada. Vestia Inacaco azul escuro imaculadamente engomado, com gales nos Ombros e um brilhante distintivo com o seu nome. Apesar da distncia, Perry pde apreciar o porte marcial do homem, especialMente quando ouviu a sua profunda voz de bartono e a forma confiante e sria como dava ordens. No havia dvida sobre quem iria liderar a presente operao. - Vamos - apressou Mark, antes de Perry poder responder. Deixa-me fazer as apresentaes. Relutantemente, Perry deixou-se conduzir at ao submersvel. Parecia infelizmente bvio, que ele no poderia escapar ao mergulho dentro do Oceanus sem que isso se virasse contra ele. Teria que admitir que tinha medo, e isso dificilmente seria aceitvel. Para alm disso, at tinha gostado da sua primeira viagem no submerSvel, apesar dela ter acontecido somente a trinta metros de profundidade, sada do porto de Santa Catalina, situao muito diferente da de estar no meio do oceano Atlntico.
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Uma vez satisfeito com a ligao do submersvel ao cabo que o ia iar, Donald desceu do andaime e comeou a caminhar pelo barco, Apesar da equipa de superfcie ser responsvel pela verificao exterior antes do mergulho ser efectuado, Donald queria verificar visualmente, por si prprio, todas as penetraes atravs do casco. Mark e Perry alcanaram-no na proa. Mark apresentou Perry como sendo o presidente da Benthic Marine. Donald respondeu com um bater de tornozelos e fazendo a continncia. Antes de se aperceber do que estava a fazer, Perry fez tambm a continncia. S que Perry no sabia realmente bater a continncia, nunca em toda a sua vida tinha feito esse gesto. Sentiu-se to pattico como provavelmente parecia. - uma honra conhec-lo, senhor - disse Donald. Ele estava absolutamente direito, com os lbios muito fechados e as narinas bem abertas. A Perry ele parecia um guerreiro prestes a iniciar a luta. - Prazer em conhec-lo - disse Perry. Fazendo um gesto na direco do Oceanus acrescentou: - No quero interromp-lo. - No h problema, senhor - retorquiu Donald. - Tambm no obrigatrio que eu v neste mergulho - disse Perry. - No quero ser um estorvo para ningum. De facto... - No vai estorvar ningum, senhor - disse Donald. - Eu sei que este um mergulho com um objectivo determinado - insistiu Perry. - No quero que deixem de dar ateno ao vosso trabalho. - Quando estou a pilotar o Oceanus, ningum me distrai do meu trabalho, senhor! - Ainda bem que assim - disse Perry. - Mas no ficarei de todo ofendido se voc achar que eu devo ficar c em cima. Quer dizer, eu compreenderei. - Estou ansioso por lhe mostrar as potencialidades deste submersvel, senhor. - Bem, obrigado - disse Perry, reconhecendo a futilidade de estar a tentar desculpar-se de uma forma graciosa. - o prazer meu, senhor - retorquiu Donald. - No necessrio tratar-me por senhor - disse Perry. - Sim, senhor! - respondeu Donald. A sua boca formou uw ligeiro sorriso ao dar-se conta do que tinha dito. Quer dizer, sim, Mr. Bergman. - Trate-me por Perry. - Sim, senhor - disse Donald. Sorriu de novo ao aperceber-se que se tinha enganado pela segunda vez, em to pouco tempo difcil habituar-me a trat-lo de outra forma. 28

_ Estou a ver que sim - disse Perry. - Penso que no estarei errado ao pensar que obteve a sua experincia para este tipo de trabalho nas foras armadas. - Afirmativo - disse Donald. - Vinte cinco anos nos servios de submarinos. - Era oficial? - perguntou Perry. - Exactamente. Quando me retirei era comandante. os olhos de Perry desviaram-se de novo para o submarino. Agora que se tinha reconciliado com a ideia do mergulho, queria sentir-se confiante. Como que se tem comportado o Oceanus? - Sem uma nica falha - respondeu Donald. - Ento um bom barquinho? - perguntou Perry. Deu umas palmadinhas no frio casco de ao. - o melhor - disse Donald. - Melhor do que qualquer um que e tenha pilotado, e j pilotei uns quantos. -, No est apenas a ser patriota? - interrogou Perry. De modo algum - disse Donald. - Em primeiro lugar, pode chegar mais fundo que qualquer outra nave tripulada que eu tenha pilotado. Como decerto do seu conhecimento, pode atingir uma profundidade certificada de seis mil metros e uma profundidade de choque apenas aos dez mil e seiscentos metros. Mas mesmo essa enganadora. Com a margem de segurana que possui, poderamos PrOVavelmente descer ao fundo de Mariana Trench sem um safano. engoliu em seco. Ouvir a expresso profundidade de choque, trouxe de volta o arrepio que ele sentira h poucos minutos atrs. E se fizesses a Perry um rpido resumo das restantes estatsticas do Oceanus? - disse Mark. - S para lhe refrescar a memria. Claro - disse Donald. - Esperem s um segundo. - Ps as mos em concha volta da boca e gritou para um dos homens que estava a completar as verificaes: - As cmaras de TV foram verificadas no interior? - Afirmativo! - respondeu o trabalhador. Donald virou-se de novo para Perry. - O submarino pesa sessenta e oito toneladas, tem espao para dois pilotos dois observadores e mais seis passageiros. Temos compartimentos hermticos de segurana para os mergulhadores e podemos ser acoplados aos CCI), se isso for necessrio. Temos condies de auto-suficincia para um mximo de duzentas e dezasseis horas. A energia provm de baterias de zinco. o movimento assegurado por um motor propulsor, e as possibilidades de manobra so intensificadas por propulsores verticais e horizontais, 29

controlados por dois manpulos gmeos, operados com os polegares. Possui um sonar de curto alcance, com ngulo de viso exploratria de preciso, um radar de penetrao do solo, um magnetmetro de proto e termistores. o equipamento de gravao inclui vdeo gravadores intensificados com silicone. As comunicaes so feitas atravs da rdio FM superfcie e telefone subaqutico UQC. Tem um sistema automtico de navegao giroscpica. Donald fez uma pausa, enquanto os seus olhos passeavam pelo submersvel. - Penso que referi o mais importante. Alguma pergunta? - Para j no - disse Perry apressadamente. Ele receava que Donald lhe colocasse alguma questo. A nica coisa que Perry conseguira reter do monlogo inteiro fora a indicao da profundidade de choque: dez mil e seiscentos metros. - Tudo pronto para lanar o Oceanus! - ecoou uma voz atravs de um altifalante. Donald afastou Perry e Mark do submarino. o cabo elevatrio estava esticado. Com um estalido o submersvel foi erguido do convs. Foi impedido de balanar demasiado pela aco de mltiplas cordas de lanamento ligadas a pontos estratgicos ao longo do seu casco. Um guincho muito alto acompanhou o movimento do turco enquanto este ia balanando o submarino para fora da popa do navio e o comeava a baixar em direco gua. - Ah, aqui vem a nossa doutora - disse Mark. Perry virou-se ligeiramente, para olhar para trs de si. Uma figura estava a sair pela porta principal que conduzia ao interior do navio. Perry viu-a, e depois deitou-lhe uma segunda olhadela. Ele s tinha visto Suzanne Newell uma vez, e isso acontecera quando ela apresentou os primeiros estudos ssmicos sobre Sea Motint Olympus. Mas isso fora em L.A., onde no faltava gente bonita. Em pleno Oceano, e dentro do utilitrio Benthic Explorer com quase cem por cento da tripulao composta por homens desmazelados, ela destacava-se como um lrio num canteiro de ervas daninhas. beira dos trinta, ela parecia cheia de energia e tinha um aspecto atltico. Vestindo um macaco semelhante ao usado por Donald, transmitia uma espantosa imagem sexual que era a anttese da de Donald. No cimo da sua cabea assentava um bon de basebol azul escuro, com uma pala debruada a dourado, e as letras das palavras, BENTHIC EXPLORER, cosidas ao longo da parte da frente. Da parte de trs do bon, mesmo acima da banda de ajustar, saa um rabo-de-cavalo, feito com um brilhante e forte cabelo cor de avel.
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Suzanne avistou o grupo e acenou, dirigindo-se para eles. Enquanto ela se aproximava, a boca de Perry foi-se abrindo devagar, reaco que no passou despercebida a Mark. Nada m, hem? - disse ele. muito atraente - admitiu Perry. pois , e espera mais alguns dias - disse Mark. - Quanto mais tempo ficarmos por aqui, melhor ela fica. Est em ptima forma, para uma oceangrafa geofsica, no te parece? - No tenho conhecido muitas oceangrafas geofisicas - disse perry Subitamente pareceu-lhe que, apesar de tudo, a operao de mergulho no seria assim to m. pena que ela no seja mdica - disse Mark em voz baixa. -,No me importava que ela me examinasse para ver se eu tenho a hrnia. Se me permitem, vou continuar com o meu trabalho e prepararmo-nus para mergulhar - disse Donald. ,,,,,,Claro - disse Mark. - A broca nova e o desbastador vo chegar daqui a pouco, e eu tratarei do seu carregamento. senhor! - disse Donald, fazendo a continncia. Ele caminhou de novo para a borda, e olhou para o submersvel que estava a ser descido. - Ele srio de mais - disse Mark -, mas um trabalhador e pras. De toda a confiana. no o estava a ouvir. Ele no conseguia desviar os olhos de Suzanne. Ela tinha um andar fantstico; o seu sorriso era amigvel e caloroso. Com a sua mo esquerda, ela comprimia dois enormes livros contra o peito. - Mr. Perry Bergman! - exclamou Suzanne, estendendo a sua mo direita. - Fiquei muito contente ao saber que vinha para o navio e estou encantada por ter a sua companhia na operao de mergulho. Como est? Ainda deve estar a recuperar do seu longo voo. Estou bem, obrigado - disse Perry, enquanto apertava a mo oceangrafa. Inconscientemente, levou a mo ao cabelo para se certificar que este cobria a clareira que se comeava a formar no topo da sua cabea. Reparou que os dentes de Suzanne eram to brancos como Os seus. Aps o nosso encontro em Los Angeles, no tive ainda a oportunidade de lhe dizer como fiquei contente por ter decidido trazer o Benthic EXPlorer de novo at Sea Mount Olympus. Fico contente com isso - disse Perry, forando um sorriso. Ele estava encantado com os olhos de Suzanne. No conseguia decidir se eram azuis ou verdes. - S pena que a perfurao no esteja a processar com mais facilidade. 31

- Lamento muito - disse Suzanne. - Mas tenho que admitir que, vendo as coisas pela minha perspectiva um pouco egosta, no me importo nada de ficar por aqui mais uns tempos. A montanha submarina fascinante, como em breve poder ver, e os problemas com a broca vo levar-me mais uma vez at l abaixo. De mim, no ouvir nenhuma queixa, portanto. - Ainda bem que a situao faz algum feliz - disse Perry - que tem de to fascinante esta montanha em particular? - a sua geologia - disse Suzanne. - Sabe o que so diques de basalto? - No posso dizer que saiba - admitiu Perry - Suponho que devem ser feitos de basalto. - Riu-se da sua ignorncia e decidiu que os olhos dela eram azuis claros, mas parecendo quase verdes pelo reflexo do oceano circundante. Apercebeu-se tambm que apreciava o modo comedido como ela usava a maquilhagem. Parecia que tinha apenas um leve toque de bton. A questo dos cosmticos era um assunto amargo entre Perry e a sua mulher. Esta trabalhava como maquilhadora para um estdio de cinema, e ela prpria tinha o hbito de se maquilhar bastante, para desgosto de Perry E agora, as filhas de onze e treze anos comeavam a seguir o exemplo da me. o problema tinha-se tornado uma verdadeira batalha, que Perry tinha poucas probabilidades de vencer. o sorriso de Suzanne tornou-se mais expansivo. - Os diques de basalto so, de facto, feitos de basalto. So formados quando o basalto fundido forado a sair atravs das fissuras da crosta terrestre. o que torna alguns deles to interessantes, que tm uma forma suficientemente geomtrica para parecerem feitos pelo homem. Espere s at os ver. - Lamento interromper - disse Donald. - o Oceanus est pronto para a operao e deveramos estar a bordo. Apesar do mar estar calmo, perigoso deix-lo muito tempo perto do navio. - Sim, senhor! - disse Suzanne, de um modo despachado. Fez uma rpida continncia, mas com um sorriso provocante, meio de troa. Donald no achou graa. Sabia que ela se estava a meter com ele. Suzanne fez um gesto indicando a Perry que fosse sua frente pelo corredor que levava a uma combinao de plataforma de mergulho com doca de lanamento. Perry comeou a andar, mas hesitou quando um novo arrepio lhe percorreu a espinha. Apesar das suas tentativas para se sentir mais confiante acerca da segurana do submersvel, e apesar do gozo que lhe iria dar a agradvel companhia de Suzanne, o pressentimento que sentira de manh cedo voltou, como se fosse uma fria corrente de ar saindo de um tmulo 32

subterrneo, que era como ele imaginava que devia ser o interior do Oceanus. Algures na sua mente, uma voz dizia-lhe que devia estar doido para se ir enfiar dentro de um barco, que j estava afundado, no meio do Oceano Atlntico. - S um momento! - disse Perry - Quanto tempo que esta operao vai demorar? - No mnimo umas duas horas - disse Donald, - ou todo o tempo que desejar. Normalmente mantemo-nos l embaixo enquanto os mergulhadores estiverem na gua. - Por que que pergunta? - quis saber Suzanne. - Porque... - Perry esforou-se por encontrar uma explicao. - Porque tenho de telefonar para os escritrios. - Ao Domingo? - questionou Suzanne. - Quem que est no escritrio num Domingo? Perry sentiu-se corar. Devido aos voos nocturnos de Nova Iorque para os Aores, ele tinha-se baralhado com os dias. Deu uma sonora gargalhada e deu uma leve pancada num dos lados da cabea. - Devo estar com sintomas de Alzheimer, bastante precocemente. - Vamos l ento! - disse Donald antes de descer para a plataforma de mergulho. Perry seguiu-o, dando um passo de cada vez, sentindo-se ridiculamente cobarde. Comeou ento, apesar de achar que no o devia fazer, a percorrer a prancha que balanava. Era impressionante o movimento que havia naquilo que parecia ser um mar calmo. A prancha levava directamente ao cimo do Oceanus. o convs do submersvel j estava superfcie da gua, uma vez que a embarcao estava a boiar. Foi com dificuldade que Perry conseguiu passar pela escotilha. Enquanto prosseguia o seu caminho pelo submersvel abaixo, teve que se segurar com fora aos frios degraus de ao da escada. o espao interior era to apertado como Mark dissera. Perry comeou a duvidar que houvesse espao para dez pessoas. Teriam que estar como sardinhas em lata. Contribuindo para dar um aspecto ainda mais apertado, as paredes da frente do submarino estavam forradas de indicadores, leitores de LCI) e interruptores. No havia um centmetro quadrado onde no estivessem mostradores ou botes. As quatro janelas de observao pareciam pequenas ao p da profuso de equipamento electrnico. o nico aspecto positivo era que o ar cheirava a limpo. Perry conseguiu ainda distnguir o som da ventilao, na parte de trs. Donald conduziu Perry para uma cadeira baixa, exactamente atrs da sua, ao lado de uma janela. Em frente ao lugar do piloto 33

estavam vrios monitores CRT, cujos computadores podiam construir imagens virtuais do solo submarino para ajudar navegao. Donald estava a utilizar a rdio FM para falar com Larry Nelson na sala de controle, enquanto procedia verificao do equipamento e dos sistemas elctricos. Perry ouviu a escotilha fechar fazendo um som surdo, seguido de um clique. Uns instantes depois, Suzanne desceu com bastante mais agilidade do que aquela que Perry exibira. Ela at tinha conseguido descer com os dois enormes livros na mo. Aproximou-se de Perry e entregou-lhos. - Trouxe-os para si - disse ela. - o mais grosso sobre a vida marinha nos oceanos e o outro sobre geologia marinha. Achei que poderia gostar de procurar neles algumas das coisas que vamos ver. No queremos que se aborrea. - Foi uma ideia simptica - retribuiu Perry. Mal sabia Suzanne que ele estava ansioso demais para poder sentir-se aborrecido. Ele sentia-se exactamente como se costumava sentir antes de um avio levantar voo: havia sempre a hiptese dos minutos seguintes virem a ser os ltimos da sua vida. Suzanne sentou-se a estibordo do lugar do piloto. Em breve, ela comeava a mexer nos interruptores e a comunicar os resultados a Donald. Era evidente que trabalhavam em equipa. Depois de Suzanne se ter juntado verificao do equipamento, ouviram-se uns assustadores silvos que ecoaram pelo nfimo espao existente. Era um som singular, que Perry associava aos filmes de submarinos passados na Segunda Guerra Mundial. Perry estremeceu de novo. Fechou os olhos durante um instante e tentou no pensar no seu trauma de infncia, quando fora preso debaixo dos cobertores pelo seu irmo. Mas o truque no resultou. Olhou pela janela de observao sua esquerda e esforou-se por compreender porque se sentiria a tomar a grande deciso da sua vida ao participar naquela curta e rotineira operao de mergulho. Sabia que no era um sentimento racional, uma vez que estava rodeado de profissionais para quem aquele mergulho era banalssimo. Sabia que o submersvel era seguro e que recentemente pagara a conta de uma inspeco. De repente, Perry deu um salto. Uma face tapada com uma mscara tinha-se materializado frente dos seus olhos. Um guincho involuntrio e infeliz escapou dos lbios de Perry, antes de este se aperceber que estava a olhar para a cara de um dos trabalhadores do submersvel, que entrara na gua com o equipamento de mergulho. Um instante mais tarde, Perry viu outros mergulhadores. Com um ballet subaqutico em cmara lenta, os mergulhadores retiraram 34

rapidamente as linhas de suporte. Ouviu-se um baque do lado de fora do casco. o Oceanus estava por sua conta. - Recebido o sinal de okay - disse Donald para o microfone da rdio. Estava a falar com o superior da equipa de lanamento, que se encontrava no navio. - Peo permisso para me afastar do navio. - Permisso concedida - respondeu uma voz longnqua. Perry sentiu um novo movimento linear juntar-se ao oscilar passivo, s guinadas e ao baixar do submarino. Encostou o nariz janela de observao e viu o Benthic Explorer afastar-se do seu campo de viso. Ainda com a cara encostada ao vidro, olhou para baixo, para as profundezas do oceano para onde estava a descer. A luz do sol provocava algumas curiosas iluses de ptica, enquanto era refractada pela gua ondulante da superfcie, l em cima, fazendo Perry imaginar que estava a olhar para as entranhas do infinito. Com um outro arrepio, Perry reconheceu que estava to vulnervel como uma criana. Um misto de vaidade e de estupidez tinha-o atirado para este ambiente estranho e desconhecido, dentro do qual ele no tinha controle sobre o seu destino. Apesar de no ser religioso, apercebeu-se de que estava a rezar para que o pequeno cruzeiro subaqutico fosse curto, agradvel e seguro. 35

CAPITULO 4 - No h contacto - disse Suzanne em resposta pergunta de Donald, sobre se o sonar mostrava algum obstculo inesperado por baixo do Oceanus. Apesar de se moverem no mar alto, parte das verificaes que tinham de efectuar, era analisar se nenhuma outra nave submarina se tinha, sub-repticiamente, colocado por baixo deles. Donald pegou no microfone da rdio V.H.F e entrou em contacto com Larry Nelson, na sala de controle das operaes. - Estamos afastados do navio, o oxignio est ligado, os purificadores tambm, a escotilha est fechada, o telefone subaqutico est ligado, o solo parece normal, e nada aparece no sonar. Peo permisso para mergulhar. - o farol de orientao est activado? - interrogou a voz de Larry atravs da rdio. - Afirmativo - disse Donald. - Tm permisso para mergulhar - disse Larry, com um pouco de esttica. - A profundidade para a entrada do poo de trezentos e oito metros. Desejo-vos um bom mergulho. - Recebido! - disse Donald. Donald preparava-se para pendurar o microfone quando Larry acrescentou: - est praticamente a atingir a presso, por isso a cpsula seguir o mais depressa possvel. Prevejo que os mergulhadores estejam no local dentro de meia hora. - Ficaremos espera - disse Donald. - Termino e desligo. Pendurou o microfone e, em seguida, acrescentou para os colegas: - Mergulhar! Mergulhar! Abrir os reservatrios principais de lastro! Suzanne inclinou-se para a frente e ligou um interruptor. - Reservatrios de lastro abertos - repetiu ela, para no haver engano. Donald fez um sinal no seu bloco. Ouviu-se um som parecido com o de um chuveiro que estivesse num quarto ao lado, enquanto a fria gua do Atlntico corria pelos reservatrios de lastro do Oceanus. Uns instantes depois, a nave
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que boiava desceu rapidamente e, uma vez totalmente submersa, foi deslizando silenciosamente e afastando-se da superfcie. Durante os minutos que se seguiram, tanto Donald como Suzanne estiveram sempre ocupados, certificando-se de que todos os sistemas estavam a funcionar dentro da normalidade. A troca de palavras entre eles limitava-se ao vocabulrio prprio desta operao. De uma forma rpida, eles foram verificando pela segunda vez a maior parte dos itens da lista, enquanto a descida do submersvel acelerava at uma velocidade terminal de trinta e um metros por minuto. Perry passou o tempo a olhar pela janela de observao. A cor passou rapidamente do azul-esverdeado inicial, para um azul-ndigo. Cinco minutos mais tarde, tudo o que conseguia ver era um brilho azul, quando olhava para cima. Para baixo, tudo era de um roxo-escuro, quase negro. Fazendo um contraste absoluto, o interior do Oceanus estava banhado por uma fria luminosidade electrnica, que provinha da mirade de monitores e indicadores. - Acho que estamos com muito peso frente - disse Suzanne depois de ter verificado todo o equipamento electrnico. - Concordo - disse Donald. - Temos de compensar a presena do Sr. Bergman! Suzanne ligou outro interruptor. Ouviu-se o rudo de algo a girar. Perry inclinou-se para a frente, por entre os dois pilotos. - o que querem dizer com compensar a minha presena? - A sua voz soava estranha, at para si prprio. Engoliu para aliviar a garganta seca. - Temos um sistema de lastro varivel - explicou Suzanne. Est cheio de leo e, agora, estou a bombear algum para a popa, para compensar o peso que o seu corpo provoca frente do centro de gravidade. - Ah! - disse Perry simplesmente. Encostou-se para trs. Sendo ele prprio engenheiro, compreendia os pormenores da fsica. Sentia-se tambm aliviado por eles no se estarem a referir sua timidez, como a sua conscincia lhe tinha sugerido. Suzanne desligou a bomba do lastro, quando se sentiu satisfeita com a estabilidade do barco. Depois virou-se e olhou para Perry. Ela desejava tornar o seu mergulho at montanha submarina o mais positivo possvel. Depois de estarem de novo no navio, ela tencionava falar com ele acerca da possibilidade de se fazerem mergulhos puramente exploratrios montanha. At esse momento, ela s tinha estado l em baixo para a mudana da broca. No tinha tido a sorte de convencer Mark Davidson do valor das operaes de mergulho com o objectivo de fazer investigao.
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Para aumentar ainda mais a ansiedade de Suzanne, tinha-se espalhado o rumor de que a operao de perfurao seria cancelada devido a problemas tcnicos. A Sea Motint; Olympus seria abandonada antes de ela a poder observar melhor. Isso era a ltima coisa que ela queria que acontecesse, e no s pelos seus interesses a nvel profissional. Mesmo antes de ter partido para este projecto, ela tinha acabado, pela ltima vez, a sua pouco saudvel e voltil relao com um aspirante a actor. Nesse momento, voltar para L.A. era a ltima coisa que ela queria fazer. o sbito aparecimento de Perry Bergman fora uma feliz coincidncia. Agora podia levar o seu caso mais alta instncia. - Confortvel? - perguntou Suzanne. - Nunca me senti to confortvel em toda a minha vida - afirmou Perry Suzanne sorriu, apesar do bvio sarcasmo contido na resposta de Perry. A situao no era das melhores. o presidente da Benthic Marine ainda estava bastante tenso, a avaliar pelo modo como os seus braos se agarravam cadeira, como se estivesse com medo de cair dela. Os livros que ela tinha feito o sacrifcio de trazer estavam ainda no cho, por abrir. Durante uns momentos, Suzanne observou o tenso presidente, cujos olhos olhavam para todo o lado menos para os dela. o que ela no conseguia perceber era se a ansiedade dele se devia a apreenso de estar no submersvel, ou se era uma manifestao da sua verdadeira personalidade. J no primeiro encontro que tivera com ele, h seis meses atrs, ela achara-o um tipo ligeiramente excntrico, ftil e nervoso. Ele no era decididamente o seu tipo de homem, para alm de ser suficientemente baixo para ela o poder olhar directamente nos olhos, se estivesse de tnis. E no entanto, apesar de pouco ter em comum com ele, especialmente por ele ser um engenheiro e ela uma cientista, ela acreditava que ele estaria receptivo aos seus argumentos. Afinal, ele j tinha respondido positivamente ao pedido dela para que trouxesse o Benthic Explorer de volta at Sea Mount Olympus, ainda que tivesse sido s com o objectivo de perfurar o presumvel compartimento de magma. A Sea Mount Olympus tinha sido a principal preocupao de Suzanne durante quase um ano, desde que ela tropeara na sua existncia ao ligar o sonar de explorao-lateral do Benthic Explorer quando estava sem nada para fazer e o navio se dirigia para o porto. Ao princpio a sua curiosidade s tinha a ver com o facto de ela no saber explicar por que razo um vulco de to grandes propores e aparentemente extinto no tinha sido detectado pelo Geosat. Mas agora, depois de ter feito quatro mergulhos no submersvel, ela 38

estava igualmente fascinada pelas formaes geolgicas no seu cume plano, especialmente porque s tinha tido a oportunidade de explorar as proximidades da entrada da cratera. Mas o facto mais interessante dera-se quando ela resolvera datar a rocha que tinha sido trazida para cima juntamente com a broca partida. Para Suzanne os resultados eram espantosos, e ainda mais interessantes do que a aparente dureza da rocha. Pela posio da montanha perto da crista do Atlntico-Mdio, seria de esperar que a idade da rocha rondasse os setecentos mil anos. Em vez disso, o resultado dos testes apontara para os quatro mil milhes de anos! Sabendo que as rochas mais antigas encontradas na superfcie da terra ou no solo do oceano eram significativamente menos antigas, Suzanne pensou que, ou o instrumento de datao no estava a funcionar bem, ou ela tinha cometido algum erro estpido nos seus procedimentos. No desejando parecer ridcula, decidira guardar os resultados s para si. Ela passou horas a recalibrar o equipamento com mil cuidados, e depois a testar outras amostras uma e outra vez. Inacreditavelmente, ela constatou que os resultados apresentavam datas que distavam trezentos ou quatrocentos milhes de anos umas das outras. Continuando a acreditar que tinha de haver um mau funcionamento do instrumento de datao, Suzanne pedira a Tad Messenger, o director tcnico do laboratrio, para o recalibrar. Quando testou de novo a amostra, o resultado distava alguns milhes de anos do primeiro. Ainda com dvidas, Suzanne decidiu que tinha de esperar at regressar a L.A. e poder utilizar o equipamento do laboratrio universitrio. Entretanto, os resultados foram escondidos no seu cacifo do navio. Ela tentava no pensar no assunto, mas o seu interesse na Sea Motint Olympus estava sempre presente. - H caf quente num termo na popa, se lhe apetecer - disse Suzanne. - Posso ir busc-lo para si. - Acho que prefiro que fique ao comando - disse Perry. - Donald, e se acendssemos as luzes do exterior por um momento? - sugeriu Suzanne. - Estamos s a passar pelos cento e cinquenta e cinco metros - disse Donald. - No h nada para ver. - o primeiro mergulho do Sr. Bergman em pleno oceano disse Suzanne. - Ele deveria gostar de ver o plncton. - Trate-me por Perry - disse ele. - Quer dizer, no h razo Para sermos to formais se estamos aqui enfiados todos juntos como sardinhas em lata. 39

Suzanne aceitou a sugesto de Perry para se tratarem informalmente com um sorriso. Ela s tinha pena que ele, claramente, no estivesse a apreciar a viagem. - Donald, como favor especial, acende as luzes - pediu Suzanne. Donald concordou, no fazendo mais comentrios. Inclinou-se para a frente e, com um toque, acendeu as lmpadas exteriores de halogneo ao lado da entrada. Perry virou a cabea e olhou l para fora. - Parece neve - disse ele. - So bilies de organismos individuais de plncton - explicou Suzanne. - Uma vez que ainda estamos numa zona epipelgica, provavelmente fitoplncton, ou plncton vegetal, com capacidade de realizar a fotossntese. Juntamente com as algas verde-azuladas, so estes seres que esto na base da cadeia alimentar de todo o oceano. - Que bom - disse Perry. Donald desligou as luzes. - No vale a pena gastar energia preciosa com este tipo de reaco - explicou ele a Suzanne sotto voce. Quando a escurido voltou, Perry conseguiu ver pequenas exploses brilhantes, de centelhas non verde-claro e amarelo. Perguntou a Suzanne o que era aquilo. - Chama-se bioluminescncia - disse Suzanne. - o plncton? - perguntou Perry. - Pode ser - disse Suzanne. - Se for, so provavelmente dinoflagelados. Claro que tambm podem ser pequenos crustceos, ou at mesmo peixes. Eu coloquei um marcador no livro sobre a vida marinha a indicar a seco de bioluminescncia. Perry acenou, mas no fez qualquer tentativa para procurar a pgina. Boa tentativa pensou Suzanne taciturnamente. o seu optimismo quanto possibilidade de proporcionar algo de agradvel a Perry diminuiu apreciavelmente. - Oceanus, daqui fala o Benthic Explorer - a voz de Larry soou no altifalante telefnico acstico. - Sugiro uma rota a duzentos e setenta graus, a cinquenta amperes por dois minutos. - Entendido - disse Donald. Rapidamente procedeu ao ajustamento da rota com os manpulos e alterou a potncia do motor para os cinquenta amperes sugeridos. Seguidamente, anotou as alteraes no seu bloco. - o Larry decidiu a nossa posio procurando o nosso eco e relacionando-o com os hidrofones de fundo explicou Suzanne. - Ao darmos mais potncia para a frente enquanto descemos, chegaremos 40

ao fundo directamente sobre a entrada da cratera. como se nos dirigssemos para um alvo. - o que que vamos fazer at os mergulhadores chegarem? perguntou Perry. - Ficamos sentados a rodar os polegares? - No me parece - disse Suzanne. Ela fez um novo sorriso forado, enquanto dava uma ligeira gargalhada. Temos que descarregar a broca, juntamente com as ferramentas que trouxemos. Depois temos que nos afastar. Nessa altura teremos mais ou menos vinte ou trinta minutos para explorar o local. essa parte que eu acho que voc ir realmente apreciar. - Mal posso esperar - disse Perry, com o tipo de sarcasmo que Suzanne j comeava a recear. - Mas no quero que faam nada que no seja habitual s por minha causa. Quer dizer, no necessrio que me tentem impressionar. J estou suficientemente impressionado. Subitamente, o zumbido montono do sonar alterou-se. o submarino estava a aproximar-se do fundo, e o sonar de curto-alcance, orientado na direco da frente, dava sinais de estar a estabelecer contacto. o minsculo ecr mostrava a entrada do poo e o cabo que pendia l de cima. Donald lanou gua vrios pesos de descida e o mergulho gradual da nave abrandou. Comeou ento a ajustar cuidadosamente o sistema varivel de lastro para conseguir que o submarino comeasse a boiar. Enquanto Donald estava ocupado a bombear leo, Suzanne virou-se para trs e ligou um pequeno leitor de CD. Fazia parte do seu plano. Logo a seguir, o som da Sagrao da Primavera de Igor Stravinsky encheu o interior do submarino. Tomando a msica como uma deixa, Donald inclinou-se para a frente e acendeu as luzes exteriores. Os olhos de Perry abriram-se de espanto quando olhou pela janela de observao. A neve de plncton tinha desaparecido e a claridade da gua gelada era maior do que ele imaginara. Conseguia ver at vrias dezenas de metros de distncia, e o que viu deixou-o absolutamente deslumbrado. Ele tinha esperado encontrar um solo plano, sem nenhum pormenor interessante, semelhante quilo que vira quando mergulhara perto da ilha de Santa Catalina. Pensou que, no mximo, iria ver uns pepinos do mar. Em vez disso estava diante de uma cena que nunca poderia ter imaginado: enormes figuras de um cinzento-escuro, em forma de coluna, espalhavam-se pela paisagem, umas maiores do que as outras, ordenadas como degraus de uma escada, como se fossem pistes gelados de um enorme motor. As fantasmagricas formas continuavam at onde a vista de Perry conseguia alcanar. Alguns peixes de barbatanas longas e longos Olhos, nadavam preguiosamente entre elas. Em algumas das salincias
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das rochas, gorgnias e outros animais marinhos balanavam sinuosamente na corrente. - Meu Deus! - exclamou Perry Estava impressionado, e a dramtica msica de fundo aumentava o sentimento. - Bastante fora do vulgar, no ? - disse Suzanne. Sentia-se mais encorajada. A resposta de Perry ao que estava a ver era a primeira reaco positiva que ele mostrava. -Parece um templo da antiguidade - exclamou Perry. - Parece a Atlntida - sugeriu Suzanne. Estava decidida a tirar o mximo da situao. - Pois ! - disse Perry com entusiasmo. - Parece a Atlntida! Meu Deus! J pensou no que seria se trouxssemos turistas aqui abaixo e lhes dissssemos que era a Atlntida? Isto podia ser uma fantstica mina de ouro. Suzanne aclarou a garganta. Trazer turistas at sua preciosa montanha era a ltima coisa que ela queria ver acontecer, mas gostou do entusiasmo de Perry. Ao menos estava a envolver-se. - A corrente est a menos de um oitavo de n - disse Donald. - Estamos a chegar entrada do poo. Preparar para descarregar a broca. Suzanne apressou-se a desempenhar as suas funes de co-piloto e accionou o comando auxiliar dos braos manipuladores. Enquanto isso, Donald assentou habilmente o Oceanus no solo rochoso. Ao mesmo tempo que Suzanne se preparava para levantar a broca e as ferramentas do tabuleiro de transporte, Donald estava a utilizar o telefone UQC. - Estamos no fundo - disse Donald. - A descarregar a carga. - Recebido - disse Larry em resposta, atravs do altifalante. - Percebi que j deviam ter chegado quando ouvi a msica de Suzanne. Esse o nico raio de CD que ela tem? - o mais adequado para o cenrio c de baixo - interveio Suzanne. - Se fizermos mais operaes destas, eu empresto-lhe alguns CDs de NewAge - respondeu Larry. - No suporto msica clssica. - Estes que so os files de basalto? - interrogou Perry. - o que eu acho - disse Suzanne. - Alguma vez ouviu falar na Calada dos Gigantes? - No me parece - disse Perry. - uma formao rochosa natural, na costa norte da Irlanda - disse Suzanne. - Parece-se com o que est a ver aqui. - De que tamanho o topo desta montanha? - perguntou Perry. - Calculo que seja do tamanho de quatro campos de futebol disse Suzanne. - Mas, infelizmente, apenas uma estimativa. o
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problema que ainda no estivemos aqui no fundo tempo suficiente para explorar toda a zona. - Bem, acho que o devamos fazer - disse Perry. - Boa! - Disse Suzanne para si prpria. Teve que resistir tentao de gritar a Larry e a Mark para saber se eles tinham ouvido o comentrio de Perry atravs do UQC. - Ser que toda a rea do topo da montanha tem o mesmo aspecto do que estamos a ver aqui? - quis saber Perry - No, nem toda - disse Suzanne. - Na pequena parte que j vimos, h reas que tm formaes de lava mais tpicas. No ltimo mergulho, contudo, conseguimos avistar aquilo que pode ser uma falha transversal, mas mandaram-nos regressar antes que pudsse mos verificar. A montanha permanece, na sua maior parte, inexplorada. - Onde fica a falha em relao entrada do poo? - perguntou Perry. - Fica exactamente a Oeste daqui - disse Suzanne. - Mesmo na direco para onde est a olhar agora. Consegue ver uma fila de colunas particularmente alta? - Acho que sim - disse Perry. Encostou a cara ao vidro para tentar olhar para trs do submarino. Havia uma fila de colunas mesmo no limite da sua visibilidade. - Seria muito significativo se encontrssemos uma falha transversal? - perguntou ele. - Seria absolutamente extraordinrio - respondeu Suzanne. - Elas ocorrem acima e abaixo da crista do Atlntico-Mdio, mas encontrar uma a esta distncia da crista e ao longo da parte central do que parece ser um antigo vulco seria algo de invulgar. - Vamos dar uma olhadela - sugeriu Perry. Este local fascinante. Suzanne fez um sorriso de triunfo. Deitou uma olhadela a Donald. Tambm este no conseguia disfarar um sorriso. Ele tinha concordado com o plano de Suzanne, mas no se sentira optimista. Suzanne demorou apenas alguns minutos a descarregar tudo o que Mark tinha colocado no tabuleiro de transporte do submersvel. Depois de o material estar alinhado ao p da entrada do poo, ela dobrou os braos manipuladores e recolocou-os na sua posio retrada. - Isto j est feito - disse Suzanne. Desligou as ligaes do comando auxiliar. - Oceanus chama controle de superfcie, - disse Donald atravs do microfone do UQC. - o material foi descarregado. Qual a situao dos mergulhadores? - A compresso est quase completa - transmitiu a voz de 43

Larry atravs do altifalante. - A cpsula dever comear a descida em breve. - Altura estimada da chegada ao fundo: trinta minutos, mais cinco, menos cinco. - Entendido - disse Donald. - Mantenham-nos informados. Vamo-nos dirigir para Oeste para investigar uma escarpa em que reparmos durante o ltimo mergulho. - Okay - disse Larry. - Ns avisamos assim que a cpsula for separada do CCD. Tambm vos informaremos quando ela estiver a passar os cento e cinquenta e cinco metros, para que possam estar na posio adequada. - Entendido! - repetiu Donald. Voltou a colocar o microfone do UQC no seu lugar. Com as mos gentilmente pousadas nos manpulos, aumentou a potncia do sistema de propulso para cinquenta amperes. Com percia, conduziu o submersvel para longe da entrada do poo, com muito cuidado para no colidir com o cabo vertical. Uns momentos depois, o Oceanus movimentava-se lentamente sobre a estranha topografia do cimo da montanha, - o que me parece que estamos a ver uma seco intacta da crosta do manto - disse Suzanne. - Mas no fao ideia de como e por que que a lava arrefeceu e originou estas formas de polgonos. quase como se fossem cristais gigantescos. - Gosto da ideia de isto poder ser a Atlntida - disse Perry. A sua cara continuava colada janela de observao. - Estamos a chegar ao local onde vimos a tal falha - disse Donald. - Acho que atrs daquela crista de colunas que est agora a aparecer - disse Suzanne para orientar Perry. Donald diminuiu a potncia. o submersvel abrandou ao passar pela crista. - Uau! - exclamou Perry. - Desce mesmo repentinamente. - Bem, no uma falha transversal - disse Suzanne enquanto observava toda a formao. - Se fosse realmente uma falha, teria de ser uma graben. o outro lado igualmente ngreme. - que diabo uma graben? - perguntou Perry. quando um bloco em falha descai em relao s rochas de cada um dos lados - explicou Suzanne. - Mas isso algo que no acontece no cimo de uma montanha submarina. - A mim parece-me um enorme buraco rectangular disse Perry - Que acha? Mais ou menos quarenta e cinco metros de comprimento e quinze de largura? - Acho que deve ser isso mesmo - disse Suzanne. - incrvel! - comentou Perry. - como se um gigante tivesse
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pegado numa faca e cortado um pedao de rocha, tal como se tira uma talhada a uma melancia. Donald encaminhou o Oceanus para a entrada da falha e todos eles olharam para baixo. - No consigo ver o fundo - disse Perry. - Eu tambm no - disse Suzanne - o sonar tambm no - disse Donald. Apontou para o monitor. No estava a ser recebido nenhum sinal de retorno. Era como se o Oceanus estivesse colocado sobre um fosso sem fundo. - No acredito! - disse Suzanne. Estava pasmada. Donald deu uma ligeira pancada no monitor, mas continuou a no haver nenhuma indicao. - Isto muito estranho - disse Suzanne. - Achas que mau funcionamento? - No sei - disse Donald. Tentou ajustar o monitor. - Esperem a - a voz de Perry estava tensa. - Esto os dois a pregar-me uma partida? - Tenta o sonar lateral sugeriu Suzanne, ignorando o que Perry tinha dito.

- Tambm estranho disse Donald. - o sinal incompreensvel, a no ser que aceitemos que o fosso s tem um metro e oitenta ou dois metros de profundidade. isso que o monitor do sonar lateral est a sugerir. - o buraco claramente mais profundo do que um mero metro e oitenta, ou dois metros - disse Suzanne. - Obviamente - concordou Donald. - Ei, acabem com isso, vocs dois - disse Perry. - Esto a comear a assustar-me. Suzanne virou-se ligeiramente para encarar Perry. - No estamos a tentar assust-lo - disse ela. - S estamos intrigados com o que mostram os instrumentos. - Eu acho que deve haver o raio de uma termoclina mesmo beira da formao - disse Donald. - o sonar tem que estar a receber o ricochete de alguma coisa. - Importava-se de traduzir isso? - disse Perry. - As ondas sonoras recebem o ricochete de gradientes agudos de temperatura - disse Suzanne. - Parece que isso que est a acontecer aqui. - Para termos uma indicao da profundidade, temos de descer trs ou quatro metros dentro do fosso - disse Donald. - Posso fazer diminuir a nossa flutuao, mas primeiro vou mudar de direco. Produzindo pequenos solavancos, Donald utilizou o motor da
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frente a estibordo para virar o submersvel at este ficar paralelo ao longo do eixo do buraco. Depois, manipulou o sistema de lastro varivel para provocar no submarino uma flutuao negativa. Este comeou a descer gradualmente. - Talvez isto no seja uma ideia l muito boa - disse Perry. Ele olhava ansiosamente para trs e para a frente, para o monitor do sonar lateral e para a sua janela de observao. o altifalante do UQD deu sinais de vida: Controle de superfcie chama Oceanus. A cpsula est neste exacto momento a ser separada do CCD. Os mergulhadores estaro a passar os cento e cinquenta e cinco metros dentro de mais ou menos dez minutos.- Recebido, controle de superfcie - disse Donald atravs do microfone. - Estamos a cerca de trinta metros a oeste da entrada do poo. Vamos investigar uma aparente termoclina numa formao rochosa. As comunicaes podero ficar momentaneamente interrompidas, mas estaremos no local exacto espera dos mergulhadores. - OK - disse a voz de Larry. - Reparem no brilho das paredes - fez notar suzanne, enquanto o submersvel passava por baixo da extremidade do enorme buraco. - So completamente lisas. Quase que parece obsidiana! - Vamos regressar para a entrada do poo - sugeriu Perry. - possvel que isto seja uma abertura para um vulco extinto? - perguntou Donald. Um ligeiro sorriso iluminou a sua expresso, habitualmente sria. - uma possibilidade - disse Suzanne com uma gargalhada. - Apesar de eu ter que admitir que nunca vi uma caldeira perfeitamente rectilnea. - Riu-se novamente. Estarmos a descer por aqui faz-me lembrar a Viagem ao Centro da Terra, de Jlio Verne. - Em que sentido? - perguntou Donald. - Leste o livro? - No costumo ler romances - disse Donald. - verdade, tinha-me esquecido - disse suzanne. - Mas voltando ao que eu queria dizer, nessa histria os protagonistas entram numa espcie de mundo inferior, nunca antes explorado, atravs de um vulco extinto. Donald abanou a cabea. Os seus olhos continuavam colados aos valores do termistor. - Que desperdcio de tempo, ler esses disparates - disse ele. - por isso que eu no leio romances. H tantos livros tcnicos que no tenho tempo para ler. Suzanne ia responder, mas mudou de ideias. Ela nunca conseguira alterar as rgidas opinies de Donald sobre a fico em particular e a arte em geral.
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- No quero ser aborrecido - disse Perry - mas... Perry no chegou a acabar a frase. De repente, o submersvel comeou a descer com maior acelerao, e Donald gritou: - Deus Todo Poderoso! Perry agarrou-se com fora aos lados do seu assento at os ns dos dedos ficarem brancos. o rpido aumento da velocidade da queda tinha-o assustado, mas no tanto como o pouco habitual grito de Donald. Se o imperturbvel Donald Fuller estava preocupado, a situao devia ser crtica. - Lanar pesos! - ordenou Donald. A descida diminuiu imediatamente, em seguida parou. Donald libertou mais peso e o submarino comeou a subir. Depois utilizou o propulsor lateral para manter a orientao em relao ao longo eixo do fosso, A ltima coisa que ele queria era chocar com as paredes. - Que diabo aconteceu? - interrogou Perry, quando voltou a ter voz. - Perdemos a flutuao - disse-lhe Suzanne. - Tornmo-nos de repente mais pesados, ou a gua mais leve - disse Donald enquanto verificava os instrumentos. - o que que quer dizer? - perguntou Perry. - Uma vez que obviamente no ficmos mais pesados, s pode ter sido a gua que ficou, de facto, mais leve disse Donald. Apontou para o indicador de temperatura. - Passmos pelo gradiente de temperatura que suspeitvamos existir aqui, e muito maior do que espervamos - mas na direco oposta. A temperatura exterior subiu quase 381 C! Vamos mas sair daqui! - gritou Perry. o que estamos a fazer - disse Donald, num tom sbrio. Tirou o microfone UQC do descanso e tentou contactar com o Benthic Explorer. Quando percebeu que no o conseguia fazer, colocou de novo o microfone no seu lugar. - As ondas sonoras no chegam at aqui, e tambm no conseguem sair. - Mas o que isto, uma espcie de buraco negro no sonar? perguntou Perry irritado. - A sonda sonora est a captar qualquer coisa, agora, - disse Suzanne. - Mas impossvel! Est a transmitir que este fosso tem mais de nove mil e duzentos metros de profundidade! - E ainda h dvidas de que um mau funcionamento! - disse Donald para si prprio. Deu uma pancada ainda mais forte no instrumento, com os ns dos dedos. A leitura digital continuava a ser de 9268. - Esqueam a sonda - disse Perry. - No podemos sair daqui mais depressa? - o Oceanus estava a subir, mas muito devagar.
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- Nunca tinha tido problemas com esta sonda - disse Donald. - Talvez este fosso tenha sido uma espcie de poo de magma. - disse Suzanne. - obviamente muito profundo, apesar de no sabermos quanto, e a gua quente. Isso sugere contacto com lava. - Ela inclinou-se para a frente para olhar pela janela de observao. - Podemos ao menos desligar a msica? - pediu Perry A msica estava a aproximar-se de um crescendo que s aumentava a sua ansiedade. - Caramba! - exclamou Suzanne. - Reparem nas paredes! o basalto est na transversal. Nunca ouvi falar num dique transversal. E olhem! Tem um tom esverdeado. Talvez seja gabro e no basalto. - Acho que vou ter que me impor - disse Perry, sem esconder a sua exasperao. J estava farto de ser ignorado. - Quero ser levado para a superfcie, pronto! Suzanne virou-se para responder, mas s conseguiu abrir a boca. Antes de ela poder dizer o que quer que fosse, uma vibrao poderosa, de baixa-frequncia, abanou o submersvel. Ela teve de se agarrar ao assento para no cair. o sbito tremor fez com que alguns objectos soltos rolassem pelo cho. Uma chvena de caf caiu e partiu-se; os cacos tremeram no cho juntamente com as canetas que tambm tinham cado. Ao mesmo tempo ouviu-se um som baixo, que parecia uma trovoada ao longe. Isto durou quase um minuto. Ningum falou, apesar de um grito involuntrio ter escapado da boca de Perry, enquanto a sua face se tornava branca. - o que ter sido isto? - Perguntou Donald. Verificou rapidamente os instrumentos. - No tenho a certeza, - disse Suzanne - mas se tivesse que adivinhar, diria que foi um tremor de terra. Acontece muitas vezes, acima e abaixo da Crista do Atlntico-Mdio. - Um tremor de terra! - exclamou Perry. - Talvez este velho vulco esteja a acordar - disse Suzanne. - Seria o mximo se consegussemos observar algo assim! - Ateno! - disse Donald. - H algo que no est bem! - Qual o problema? - perguntou Suzanne. Tal como Donald, ela deu uma rpida vista de olhos aos mostradores, marcadores e ecrs que estavam no seu campo de viso. Eram esses os instrumentos fundamentais para o funcionamento do submersvel. Tudo parecia estar em ordem. - A sonda! - disse Donald num tom de urgncia pouco habitual nele.
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Os olhos de Suzanne desviaram-se rapidamente para baixo, para o indicador digital colocado perto do cho, entre os dois assentos dos pilotos. A leitura estava a diminuir a uma velocidade alarmante. - o que que est a acontecer? - perguntou ela. - Achas que lava a subir pelo poo? - No! - gritou Donald. - Somos ns. Estamos a afundar e eu j lancei todos os pesos de descida. Perdemos a flutuao! - Mas, e o indicador de presso?! - disse Suzanne quase a gritar. - No est a subir. Como que nos podemos estar a afundar? - No deve estar a funcionar. - disse Donald, freneticamente. - No h dvida que estamos a afundar. s olhar pelo raio da janela! Os olhos de Suzanne desviaram-se para a janela. Era verdade. Estavam a afundar-se. A lisa parede da rocha estava a mover-se rapidamente para cima. - Vou abrir os tanques de lastro - gritou Donald furiosamente. - A esta profundidade no deve fazer muito efeito, mas a nica hiptese. o som do ar comprimido a ser liberto, sobreps-se Sagrao da Primavera de Stravinsky, mas s por vinte segundos. Com aquele tipo de presso, os tanques de ar comprimido esvaziaram-se rapidamente. A descida manteve-se. - Faa qualquer coisa! - gritou Perry, quando teve foras para isso. - No posso - gritou Donald. - Os comandos no respondem. No h mais nada que possa ser feito. 49

CAPITULO 5 Mark Davidson daria tudo por um cigarro. Ele era profundamente viciado, e contudo, achava que seria possvel deixar de fumar, uma vez que fazia isso uma vez por semana. o pior era quando estava a tentar descansar, a trabalhar ou se sentia ansioso, e, nesse momento, ele estava de facto bastante ansioso. Para ele, operaes de mergulho a grandes profundidades eram sempre algo de bastante arriscado; ele sabia, por experincia prpria, que de um momento para o outro as coisas podiam correr horrivelmente mal. Olhou para cima, para o enorme relgio institucional na parede da sala de controle das operaes de mergulho, observando o monstruoso ritmo do ponteiro dos segundos. A sua presena intimidante fazia com que fosse difcil no dar pelo tempo a passar. J tinham passado doze minutos desde a ltima vez que se estabelecera contacto com o Oceanus. Apesar de Donald ter avisado que poderia haver uma pequena interrupo nas comunicaes, j tinha passado mais tempo do que seria razovel, nomeadamente porque o submersvel no tinha respondido ltima mensagem de Larry Nelson. Isso acontecera quando Larry tentara dizer-lhes que os mergulhadores estavam a passar pelos cento e cinquenta e cinco metros Os olhos de Mark desviaram-se na direco do mao de Marlboros, que ele tinha, despreocupadamente, atirado para cima do tampo da secretria. Era uma agonia no poder pegar nele, tirar um cigarro e acend-lo. Infelizmente, havia a proibio, recentemente instituda, de fumar nas reas comuns do navio, e o capito Jameson era uma pessoa rigorosa quanto s regras e regulamentos. Com alguma dificuldade, Mark desviou o olhar dos cigarros e observou o interior da sala. As restantes pessoas presentes pareciam calmas, o que s fez com que Mark se sentisse ainda mais tenso. Larry Nelson estava sentado, muito quieto, frente ao sistema de monitorizao das operaes de mergulho, ao lado de Peter Rosenthal, o operador do sonar. Mesmo ao lado deles estavam os dois vigias, em frente consola de operaes do sistema de mergulho. Apesar dos seus olhos estarem constantemente a observar os indicadores de presso dos dois CCDs pressurizados e da cpsula de mergulho,
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o resto dos seus corpos no se movia. Em frente aos vigias estava o operador do guincho. Estava sentado num banco alto, em frente janela que dava para o poo central. A sua mo pousava no manpulo de mudanas do guincho. L fora, o cabo ligado ao aro do topo da cpsula de mergulho estava a ser movido com a mxima velocidade permitida. De um tambor ao lado saa um segundo cabo, passivo, que continha o tubo de gs comprimido, a mangueira da gua quente e os cabos de comunicao. No lado oposto da sala estava o Capito Jameson, mordendo um palito com um ar ausente. sua frente estavam os comandos, que ocupavam uma grande extenso da ponte. Apesar dos motores e propulsores do navio estarem a ser controlados por computador para o manter imvel sobre a entrada do fosso, o Capito Jameson podia assumir o comando, se isso fosse necessrio durante as operaes de mergulho. - Raios me partam! - disse Mark num tom zangado. Bateu com um lpis, que tinha estado inconscientemente a torturar, no tampo da secretria e levantou-se. - Qual a profundidade dos mergulhadores? - Esto a passar os cento e oitenta e cinco metros senhor informou o operador do guincho. - Tenta o Oceanus novamente! - rosnou Mark para Larry. Comeou a andar para trs e para a frente. Tinha um mau pressentimento que lhe provocava um aperto no estmago e que estava a ficar pior. Comeou a arrepender-se amargamente de ter encorajado Perry Bergman a ir naquele mergulho. Estando pessoalmente a par do interesse que a Dr. Newell tinha pela montanha submarina e o desejo dela de fazer mergulhos exploratrios, ele estava preocupado com o facto de ela poder tentar impressionar o presidente para alcanar os seus objectivos. Isso podia significar que ela tivesse pressionado Donald a fazer coisas que ele normalmente no faria, e Mark estava consciente de que a Dr. Newell era a nica pessoa a bordo do navio que conseguia ter esse tipo de influncia sobre o absolutamente rigoroso ex-oficial naval. Mark estremeceu. Seria uma tragdia enorme se o submersvel ficasse entalado numa fissura ou numa cavidade pela qual tivesse descido para examinar de perto algum pormenor geolgico. Isso quase tinha sucedido ao submersvel Alvin porcausa do Poo de Woods, e essa quase tragdia tinha acontecido na Crista do Atlntico-Mdio, no muito longe da localizao que tinham agora. - Continua a no haver resposta - disse Larry, aps vrias tentativas sem sucesso para comunicar com o Oceanus atravs do UQC.
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- Algum sinal do submersvel no sonar lateral? - perguntou Mark ao operador do sonar. - Negativo - disse Peter. - E os hidrofones de fundo no tm qualquer contacto com o localizador deles. A termoclina que eles encontraram deve ser impressionante. como se eles tivessem cado para dentro do solo do oceano. Mark parou de andar de um lado para o outro e olhou de novo para o relgio. - H quanto tempo foi aquele tremor? - perguntou ele. - Aquilo foi mais que um tremor - disse Larry. - o Tad Messenger disse que alcanou os 4.4 na escala de Richter. - No me surpreende, deitou abaixo aquela pilha de tubos no convs - disse Mark. - E por muito que o tenhamos sentido aqui, deve ter sido bem pior l no fundo. H quanto tempo que foi? Larry olhou para a sua caderneta de bordo. - J foi h quase quatro minutos. Achas que tem alguma coisa a ver com o facto de no conseguirmos contactar o Oceanus? Mark sentiu relutncia em dar uma resposta. No era supersticioso, mas no gostava nada de contar as suas preocupaes, com medo que o simples facto de as pr em palavras pudesse aumentar a sua possibilidade de virem a acontecer. Mas ele estava receoso que o tremor de terra de 4.4 tivesse provocado um deslizamento de rochas que pudesse ter encarcerado o Oceanus. Uma catstrofe assim no estava, de modo algum, fora de questo, se Donald tivesse, de facto, descido por uma depresso estreita por insistncia de Suzanne. - Deixa-me falar com os mergulhadores - disse Mark. Foi at junto de Larry e pegou no microfone. Enquanto pensava no que queria dizer, deu uma olhadela ao monitor no qual podia observar a imagem reduzida do cimo das cabeas e os corpos dos trs homens. - Merda, p! - queixou-se Michael. - Deste-me um pontap nos tomates! - A voz dele soou como uma srie de chios e guinchos que teriam sido, na sua maior parte, ininteligveis para seres humanos normais. A distoro devia-se ao hlio que ele respirava em vez de nitrognio. Na presso equivalente a trezentos metros de gua do mar, o nitrogneo actuava como um anestsico. Substituir o nitrognio por hlio resolvia o problema, mas causava grandes alteraes na voz. Os mergulhadores estavam habituados a isso. Apesar de soarem como o Pato Donald da Walt Disney, conseguiam entender-se perfeitamente uns aos outros.
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- Ento tira-os da minha frente - disse Richard. - No estou a conseguir pr estas barbatanas esquisitas. Os trs mergulhadores estavam dentro da cpsula de mergulho, cujo casco de presso era uma esfera com um dimetro de apenas dois metros e quarenta. Enfiado juntamente com eles estava todo o equipamento de mergulho, vrias dezenas de metros de mangueira enrolada, e todos os instrumentos necessrios. - Tira-os da frente, diz ele - disse Michael em tom irnico. o que que queres que eu faa, queres que salte l para fora? Um altifalante deu sinais de vida. Estava colocado mesmo no topo da esfera, ao lado de uma cmara de filmar com uma lente que parecia um olho de peixe. Apesar dos mergulhadores saberem que estavam constantemente a ser observados, mantinham-se totalmente indiferentes a essa vigilncia. - Dem-me um minuto de ateno, rapazes! - ordenou Mark. Em contraste com a voz dos mergulhadores, a sua soava relativamente normal. - Fala-vos o comandante de operaes. - Que raio! - queixou-se Richard, enquanto olhava para a barbatana que lhe estava a dar tanto trabalho. - No admira que eu no consiga enfiar esta coisa. Isto no meu, teu, Donaghue. Sem um aviso, Richard bateu na cabea de Michael com a barbatana. Michael s se preocupou com a pancada porque ela fez cair o seu adorado bon dos Red Sox. o bon escorregou-lhe pelo corpo e foi poisar em cima da escotilha trancada. - Ei, ningum se mexa! - disse Michael. - Mazzola apanha a o meu bon! No quero que ele se molhe. Michael j estava totalmente equipado para o mergulho, dentro do seu fato prova de gua, com o colete de controle da flutuao e os pesos. Era impossvel ele conseguir dobrar-se para apanhar o bon. - Meus senhores! - a voz de Mark estava mais alta e mais insistente. - Vai-te lixar - disse Louis. - Posso ser o mergulhador de cpsula, mas no sou teu escravo. - Ei, prestem ateno, seus animais! - a voz de Larry gritou atravs do pequeno altifalante. o som ecoou pela esfera apertada, num tom que quase provocou dor. - Sr. Davidson quer dizer-vos uma coisa, portanto calem-se! Richard atirou a barbatana e o seu par para as mos de Michael, e depois olhou para a cmara. - Est bem, est bem - disse ele. - Estamos a ouvir. - Aguardem um momento - disse a voz de Larry. - No tnhamos percebido que o descodificador de hlio no estava ligado.
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- D-me l as minhas barbatanas - disse Richard a Michael enquanto esperavam. - Quer dizer que as que eu tenho no so as minhas? - Seu anormal! - disse Richard num tom de gozo. - Se ests com as tuas na mo, no podem estar nos ps, estpido! Michael acocorou-se de uma maneira estranha, e pondo as suas barbatanas debaixo do brao, conseguiu tirar as que tinha nos ps. Richard pegou nelas com desdm. Em seguida, os dois mergulhadores chocavam um com o outro, enquanto se esforavam por enfiar, ao mesmo tempo, as respectivas barbatanas. - OK, rapazes - disse a voz de Larry. - Estamos ligados ao codificador e por isso parem e ouam! Vai falar o Sr. Davidson. Os mergulhadores no se deram ao trabalho de olhar para cima. Encostaram-se estrutura da CTP e fizeram uma expresso de aborrecimento. - No estamos a conseguir contactar com o Oceanus atravs do UQC, nem o encontramos com o sonar disse a voz de Mark. Precisamos que vocs estabeleam contacto visual. Se no os virem quando chegarem entrada do poo, digam-nos e ns transmitiremos mais instrues. Compreenderam? - Afirmativo - disse Richard. - Agora j podemos continuar a preparao para o mergulho? - Afirmativo - disse Mark. Richard e Michael movimentaram-se e, dando um ao outro um nfimo espao de manobra, conseguiram pr as barbatanas nos ps. Michael tentou mesmo apanhar o seu bon enquanto Richard colocava o seu colete de flutuao e os pesos, mas, tal como ele previra, no conseguiu dobrar-se. Cinco minutos depois, a voz do operador do guincho disse-lhes que estavam a passar os duzentos e setenta metros. Depois dessa informao, a descida passou a fazer-se bastante mais lentamente. Enquanto Richard e Michael tentavam atrapalhar o mnimo possvel, Louis ia preparando as mangueiras. Enquanto mergulhador de cpsula, era a ele que competia manobrar os cabos. - Luzes exteriores acesas - anunciou Larry Richard e Michael torceram-se o suficiente para espreitar pelas duas minsculas janelas de observao, uma de cada lado da cpsula. Louis estava demasiado ocupado para olhar para qualquer uma das outras duas janelas. - Vejo o fundo - disse Richard. - Eu tambm - disse Michael. Apenas com um cabo principal de suporte, a cpsula de mergulho fazia uma ligeira rotao, apesar de esta ser limitada pelos cabos
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do sistema de apoio vida. A cpsula girava numa direco vrias vezes, e em seguida virava e girava para o outro lado. Quando a cpsula chegou aos trezentos metros e parou, a rotao tornou-se mais lenta e acabou tambm por parar, no antes de cada mergulhador poder ter uma vista de 360 graus. Uma vez que a cpsula estava suspensa quatro metros acima da superficie da rocha de uma das seces mais altas do topo da montanha, os mergulhadores podiam observar uma vasta rea definida pela iluminao das luzes exteriores de halogneo. Avista s estava limitada a oeste, estando nessa direco obstruda por uma crista rochosa. A Richard e Michael, a crista aparecia como uma srie de colunas ligadas umas s outras, cujo topo era ligeiramente mais alto do que o seu campo de viso. Mas mesmo essa formao estava na periferia da esfera de luz. - Consegues ver o submarino? - perguntou Richard a Michael. - N! - disse Michael. - Mas estou a ver as peas e as ferramentas ao p da entrada do poo. Est tudo ali, muito bem empilhado. Richard desviou-se da janela de observao e virou-se para a cmara. - Negativo, em relao ao Oceanus - disse ele. - Mas j esteve aqui. - Ento vai haver alterao ao plano do mergulho - respondeu a voz de Larry. - o Sr. Davidson quer que os mergulhadores vermelho e verde prossigam precisamente para oeste. Conseguem ver uma escarpa nessa direco? - que diabo uma escarpa? - perguntou Richard. - uma parede, ou uma arriba - disse Mark rapidamente. Sim, acho que sim - disse Richard. Olhou para trs para a crista de colunas. - o Sr. Davidson quer que vocs se dirijam para cima da crista - disse Larry - A que altura est a crista, em relao cpsula? - Muito perto - disse Richard. - Okay, nadem por cima da crista e vejam se conseguem estabelecer contacto visual com o submersvel. o Sr. Davidson pensa que talvez haja a alguma cavidade. E tomem ateno temperatura. Parece que existe um gradiente nessa rea. - Entendido - disse Richard. - E no se esqueam - acrescentou Larry - esto limitados a Um mergulho de quarenta e cinco metros. No se elevem mais do que trs metros acima da cpsula. No queremos deitar tudo a Perder. Percebido?
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- Percebido - repetiu Richard. As recomendaes de Larry eram as normais para um mergulho de saturao. - Mergulhador de cpsula - disse Larry - o composto de respirao tem de ficar com um e meio por cento de oxignio e noventa e oito e meio por cento de hlio. Entendido? - Entendido - disse Louis. - Uma ltima coisa - disse Larry. - Mergulhadores vermelho e verde, no quero que se armem em maches nem que corram qualquer risco, portanto tenham cuidado. - Certo! - disse Richard. Fez um sinal com o polegar para cima, virado para a cmara, enquanto fazia uma careta para Michael dizendo: - Dizerem-nos para termos cuidado aqui em baixo como dizer a um filho para ter cuidado antes de o mandarmos ir brincar para o meio da auto-estrada. Michael acenou afirmativamente com a cabea, mas no estava a ouvir. Esta fase do mergulho era para ser levada a srio. Concentrou-se apenas no que estava a fazer, enquanto ligava o seu cordo umbilical e a restante parafernlia. Quando ficou pronto, Louis entregou-lhe a mscara, que lhe cobria toda a face e que estava montada dentro de um capacete em fibra de vidro, de um cor de laranja vivo. Michael colocou-a debaixo do brao e esperou por Richard. Apesar da sua larga experincia, ficava sempre arrepiado antes do momento de entrar na gua. Em breve, Richard estava tambm totalmente equipado. Pegou em seguida em duas lanternas subaquticas, verificou se funcionavam, e passou uma a Michael. Quando ficou pronto, acenou para Michael e ambos colocaram os capacetes precisamente ao mesmo tempo. A primeira coisa que verificaram depois de Louis abrir o tubo de ventilao foi o fluxo de gs. Em seguida, a gua quente, uma medida necessria uma vez que a temperatura exterior da gua era de apenas 20 C; era difcil, para um mergulhador, trabalhar, se sentisse frio. Por fim, verificaram o sistema de comunicao e os fios do sistema de apoio vida. Quando tudo estava em ordem, Louis informou a superfcie e pediu autorizao para os mergulhadores entrarem na gua. - Autorizao concedida - respondeu a voz de Larry. - Abram a escotilha! Com alguma dificuldade e muitos grunhidos, Louis conseguiu empurrar a sua estrutura volumosa pela sada da cpsula. - o meu bon! - gritou Michael, apesar da sua voz ser abafada pelo som do fluxo do gs de respirao.
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Louis agarrou no bon de basebol e entregou-o a Michael. Este, com todo o cuidado, pendurou-o numa das vrias protuberncias existentes na cpsula. Tratava-o como se fosse o objecto mais valioso que possua. Mas o que ele no queria admitir, era que considerava o bon o seu amuleto da sorte. Louis destrancou a escotilha de presso e, com alguma dificuldade, levantou-a. Encostou-a parede. L em baixo, a luminosa gua azul-marinho, elevou-se ameaadoramente em direco entrada da cpsula. Cada um dos trs mergulhadores suspirou silenciosamente de alvio quando, tal como seria de prever, a gua parou mesmo antes de tocar a borda da escotilha. Todos eles sabiam que ela pararia a, mas tambm sabiam que se no parasse no haveria nenhum stio para onde pudessem fugir. Richard fez um sinal de okay com o polegar. Michael respondeu com o mesmo gesto. Ento, Richard desceu cuidadosamente pela abertura e saltou do fundo da cpsula. Para Richard, sair da apertada cpsula era um alvio que ele comparava ao nascimento. A sbita sensao de liberdade era estonteante. A nica parte do seu corpo que podia sentir o frio da gua, eram as mos enluvadas. Ele observou a rea que o rodeava, enquanto ajustava a sua flutuao. S demorou um momento at ver a sombra escura que passava mesmo na periferia da luz. No era o submersvel. Era um tubaro com os olhos luminosos. o comprimento do enorme peixe era mais do dobro do dimetro da cpsula de mergulho. - Temos companhia - disse Richard calmamente. - melhor atirares o meu basto e dizeres ao Michael para trazer o dele, no v isto dar para o torto. - De toda a parafernlia antitubaro que existia no mercado, Richard preferia um simples basto de metal com pouco mais de um metro. J tinha tido a experincia de como os tubares fugiam do basto como da peste se este estivesse apontado na direco deles. No tinha tanta certeza que o basto funcionasse durante o frenesim existente no meio de uma refeio de tubares, mas numa situao dessas nada resultava a cem por cento. Uns segundos depois, o basto caiu e bateu na rocha sem qualquer rudo. Um instante mais tarde apareceram as pernas de Michael, enquanto este se esforava por sair atravs da abertura. Depois de ele estar c fora, os dois mergulhadores estabeleceram contacto visual. Richard fez um gesto na direco do tubaro, que estava agora a dirigir-se para a luz. - Ah, s um tubaro Greenland - disse Richard a Louis, o qual se assegurou de que Michael tambm tinha ouvido. Agora, Louis
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estava ainda menos preocupado. Era um tubaro grande, mas no perigoso. Ele sabia que o outro nome daquele tubaro era tubaro sonolento, devido aos seus hbitos indolentes. Depois de Michael ter feito todos os seus ajustamentos, Richard apontou na direco da crista. Michael acenou, e os dois comearam a dirigir-se para l. Ambos seguravam as suas lanternas na mo esquerda e os bastes na direita. Sendo ptimos nadadores, eles chegaram ao destino em pouco tempo sem terem nadado pressa. Numa presso de quase trinta atmosferas, o mero trabalho de respirar o viscoso ar comprimido, tirava-lhes as energias. Dentro da cpsula de mergulho, Louis atarefava-se freneticamente com a manipulao de ambos os pares de correntes. No queria restringir os mergulhadores, mas tambm no queria dar-lhes demasiada extenso, para que eles no corressem o risco de ficar entrelaados. At os mergulhadores comearem a trabalhar, o mergulhador de cpsula tinha bastante que fazer. o seu trabalho requeria concentrao e reflexos rpidos. Ao mesmo tempo que manipulava as correntes, Louis tinha que verificar os indicadores de presso e os leitores digitais da percentagem do oxignio. Para alm disso, ele mantinha-se em permanente comunicao com cada um dos mergulhadores e com a sala de controle de mergulho superfcie. Para poder ter as mos livres, tinha um pequeno fone no ouvido e um microfone posicionado em frente da boca. L fora, na gua, os dois mergulhadores nadaram para o topo da crista e pararam. distncia que estavam da cpsula de mergulho, a qualidade de iluminao era muito precria. Richard apontou para a sua lanterna e ambos ligaram os aparelhos. Por trs deles, a cpsula emitia um brilho soturno, como um satlite repousando numa rochosa paisagem aliengena. Uma corrente de bolhas saa dela e dirigia-se para a superfcie distante. sua frente, os mergulhadores tinham apenas escurido indelvel e cada vez mais densa, tendo apenas um nfimo sinal de claridade quando olhavam na direco da superfcie, quase mais de trezentos metros acima. Algures na sua mente, permanecia a certeza da presena do tubaro, em algum stio que eles no podiam ver. A luz das lanternas, dirigida para a frente, proporcionava pequenos cones de luz que penetravam apenas doze ou quinze metros, na escurido glida. - H uma espcie de descida do outro lado da crista - informou Richard. - Deve ser a tal escarpa. Louis transmitiu a informao para o controle de mergulho na superfcie. Apesar do controle de superfcie conseguir ouvir os mergulhadores e falar com eles, Larry preferia usar a cpsula como intermedirio. A combinao da distoro de voz provocada pelo 58

hlio e do barulho do fluxo de gs respiratrio tornava extremamente difficil a compreenso para quem estava na sala de controle, mesmo usando o descodificador. Era muito mais eficiente usar o mergulhador de cpsula, uma vez que este estava mais acostumado s distores do discurso. - Mergulhador vermelho - chamou Louis. - o controle quer saber se h algum sinal do Oceanus. - Negativo - disse Richard. - E vm alguma cavidade, ou um buraco? - quis saber Louis. - Neste momento no - informou Richard. - Mas vamos comear a descer a parede rochosa. Richard e Michael nadaram por cima da colina e desceram pela parede. - A rocha to lisa como se fosse de vidro - comentou Richard. Michael acenou com a cabea, concordando. Ele j tinha passado a mo pela parede. - Esto a chegar aos ltimos trinta metros de mangueira disse Louis. Tirou rapidamente os ltimos metros que estavam enrolados e pendurados em ganchos, enquanto praguejava baixinho. Em breve teria que recolher de novo toda a mangueira. Era raro que os mergulhadores se afastassem tanto da cpsula de mergulho, e tinha sido pouca sorte sua, ser nomeado mergulhador de cpsula quando isso acontecera. Richard parou de descer. Agarrou Michael para que este parasse tambm e apontou para o seu termmetro de pulso. Michael tambm olhou para o seu, e voltou a olhar uma segunda vez, incrdulo. - A temperatura da gua mudou mesmo agora - informou Richard. - Subiu quase 8 c.Corta o fluxo de gua quente! - Ests a gozar comigo, mergulhador vermelho? - perguntou Louis. - o termmetro do Michael faz a mesma leitura - disse Richard. - como se tivssemos entrado numa banheira de gua quente. Richard tinha estado a apontar a luz da sua lanterna, enquanto desciam, tentando ver a base da escarpa. Agora fazia-a incidir sua volta. Mesmo na periferia da luz ele conseguiu distinguir uma Parede situada no lado oposto quele por onde eles desciam. - Ei! Parece que estamos numa espcie de cavidade enorme disse ele. - Consigo ver o outro lado, mas com muita dificuldade. Deve ter uns quinze metros de largura. Michael deu uma ligeira pancada no ombro de Richard e apontou para o lado esquerdo. - Tambm h uma parede aqui deste lado - disse ele.
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- o Michael tem razo - disse Richard depois de olhar. Deu uma volta e apontou a luz na direco oposta. Acho que uma espcie de desfiladeiro fechado, porque no consigo ver um quarto lado, pelo menos no daqui. - Ei - disse Michael. - Estamo-nos a afundar! Richard olhou para a rocha por detrs de si. Era verdade, estavam a afundar-se, e mais depressa do que ele alguma vez pensara ser possvel. No sentiam grande resistncia contra a fora da gua. Richard e Michael deram alguns impulsos violentos para cima. Para grande espanto deles, isso no produziu grande efeito. Continuavam a afundar-se. Com um misto de confuso e susto, ambos reagiram por reflexo e insuflaram os seus coletes de flutuao. Quando verificaram que tambm isso no resultava, lanaram os seus cintos de pesos. Sentindo-se ainda a descer, atiraram os bastes. Finalmente, e aps uma outra srie de impulsos, a descida tornou-se mais lenta e acabou por parar. Richard apontou para cima, e ambos comearam a nadar. Apesar do grande esforo que faziam para respirar, conseguiram nadar vigorosamente. o estranho episdio tinha-os deixado nervosos, e para piorar ainda mais as coisas, comeavam a sentir o calor atravs dos fatos. Estavam quase a chegar ao cimo da colina, quando uma sbita e contnua vibrao, se elevou das profundezas, como uma onda de choque. Por alguns instantes, os dois homens ficaram ligeiramente desorientados. Estava a ser-lhes difcil respirar e nadar ao mesmo tempo. o tremor era semelhante ao que eles tinham sentido dentro da cpsula de mergulho durante a descida, s que muito pior. Eles perceberam que se tratava de um tremor de terra subaqutico e sentiram, intuitivamente, que estavam perto, ou mesmo no prprio, epicentro. Para Louis, o tremor foi ainda mais violento. No momento do impacto ele estava freneticamente a puxar as correntes, que de repente tinham ficado mais soltas. Tinha sido forado a largar os cabos para no ficar espetado numa das salincias montadas na parede. Richard recuperou o suficiente para respirar fundo, apesar de isso lhe ser muito doloroso. A onda de presso tinha-o magoado no peito. Sendo um mergulhador experiente, a sua primeira reaco fora verificar a situao do seu companheiro, e procurou-o freneticamente, virando-se para todos os lados. Por um segundo, pensou que no conseguia encontrar Michael, e o seu corao quase parou. Depois olhou para baixo. Michael parecia estar a tentar agarrar a gua com as mos, tentando subir. Richard inclinou-se para baixo
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para lhe estender a mo. Quando o fez, apercebeu-se de que se estaVam ambos a afundar - e muito rapidamente. Sem ter outro modo de diminuir o seu peso, Richardjuntou-se a Michael na sua tentativa de nadar para cima. Em desespero, livraram-se das lanternas para terem as mos livres. Mas no saam do mesmo stio. Se algum movimento havia, era para baixo. Ento caram rapidamente, resvalando pela parede da rocha, enquanto eram inexoravelmente puxados para o abismo. No interior da cpsula, Louis tinha recuperado suficientemente o equilbrio para agarrar as correntes, que estavam ainda soltas. Rapidamente, ele enrolou-as, mas antes de as conseguir pendurar, sentiu um sbito puxo na direco contrria. Primeiro tentou segurar as correntes para evitar que sassem, mas era impossvel. Se as tivesse segurado, teria sido puxado tambm para fora da cpsula. Louis praguejou enquanto saa furiosamente do caminho das mangueiras, que estavam agora a escorregar para fora da cpsula, a uma velocidade estonteante. Era como se Rchard e Michael fossem iscos que tivessem sido apanhados por um peixe gigante. - Mergulhador de cpsula, est tudo bem por a? - perguntou a voz de Larry. - Sim, eu estou bem! - gritou Louis. - Mas algo de estranho se est a passar! As mangueiras esto a sair a cem quilmetros hora! - Ns estamos a ver aqui no monitor - disse Larry apressadamente. - No se podem parar? - Como? - implorou Louis, berrando. Olhou para a extenso de mangueira que restava. J no era muita. Sentiu-se gelar. No sabia o que havia de pensar. As ltimas voltas escorregaram para fora da cpsula e, por um breve instante, ficaram esticadas. Ento, para grande horror de Louis, elas foram arrancadas dos seus suPortes, desapareceram pelo poo que dava para a sada da cpsula e saram para o mar impedoso. - oh, meu Deus! - gritou Louis, enquanto se esforava por desligar o tubo de distribuio do gs. - o que que est a acontecer a em baixo? - quis saber Larry. - No sei - gritou Louis. Ento, para aumentar ainda mais o seu terror, a vibrao e os abanes comearam de novo. Em pnico, ele tentou agarrar-se a alguma coisa enquanto a cpsula de mergulho abanava como se fosse um saleiro nas mos de um gigante. Ele gritou e, como em resposta a uma orao, os abanes diminuram de intensidade, transformando-se num ligeiro estremecimento. Ao
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mesmo tempo, apercebeu-se de um som sibilante e de um brilho vermelho que entrava atravs das janelas de observao. Tentando recuperar do susto de morte que sentira durante o tremor, Louis virou-se para olhar atravs de uma dasjanelas de observao. o que viu deixou-o de novo petrificado. Por cima da crista que os mergulhadores tinham escalado havia to pouco tempo, elevava-se uma surreal cascata de lava quente, vermelha e brilhante. o ponto mais alto do jacto expelia a lava explosivamente, borbulhava e fumegava enquanto transformava a gua gelada, em vapor. Quando Louis recuperou o suficiente para poder falar, atirou a cabea para trs para olhar para a lente da cmara de televiso. - Tirem-me daqui! - gritou ele. - Estou no meio de um vulco em erupo! Tinha-se feito silncio no interior da sala de controle. Uma sensao de choque espalhava-se pelo compartimento. o nico rudo provinha dos motores montados no convs, puxando os ganchos que iavam a cpsula de mergulho e os cabos do sistema de suporte vida. Uns momentos antes tinha-se gerado um pandemnio, quando se tornara claro que tinham perdido dois mergulhadores numa espcie de tragdia piroclstica. o nico consolo era que o terceiro mergulhador estava bem, e j vinha a caminho da superficie. Mark inspirou longa e nervosamente o fumo do seu Marlboro. Esquecido das novas regras, ele tinha pegado nos cigarros, por reflexo, aos primeiros sinais de problema, e agora que a verdadeira extenso da tragdia se revelava, ele fumava cigarro atrs de cigarro, devido ansiedade que sentia. No s tinha conseguido perder um submersvel que valia cem milhes de dlares, com dois operadores experientes, e mais dois experientes mergulhadores de saturao; tambm tinha perdido o presidente da Benthic Marine. Se ao menos ele no tivesse insistido com Perry Bergman para que este participasse no mergulho. Era ele o nico responsvel por isso. - Que raio vamos fazer? - perguntou Larry manifestando o espanto e confuso que sentia. At ele estava a fumar, apesar de supostamente ter desistido h seis meses atrs. Como supervisor de mergulho, tambm ele se sentia responsvel pelo desastroso acontecimento. Mark deu um grande suspiro. Sentia-se fraco. Nunca, em toda a sua carreira, lhe tinha acontecido perder uma vida sua responsabilidade, e isso inclua complicadssimas operaes de mergulho em locais arriscados como o Golfo Prsico durante a Tempestade do 62

Deserto. E agora tinha perdido cinco pessoas. Era demasiado para ele conseguir, sequer, pensar. - A cpsula est a passar os cento e cinquenta e cinco metros disse o operador do guincho em voz alta, para ningum em particular. - E a operao de perfurao? - perguntou Larry a si prprio, em voz alta. Mark deu novamente um longo trago no seu cigarro e quase queimou os dedos. Deitou-o fora furiosamente e acendeu outro. - Preparar para lanar o suporte mvel da cmara - disse Mark. - Temos que ver o que se est a passar l em baixo. - o Mazzola foi muito claro - disse Larry, em voz arrastada. - Enquanto o puxvamos para cima, ele disse que todo o cimo da montanha submarina era lava fundida, borbulhando por detrs da crista. E estamos a gravar tremores contnuos. Estamos em cima de um vulco activo, que diabo. Tens a certeza que queres a cmara mvel l em baixo, naquele inferno? - Quero ver o que se passa - disse Mark devagar -, e quero gravar tudo. Tenho a certeza que vai haver a porcaria de um inqurito por causa desta confuso. E quero ver o desfiladeiro ou o buraco pelo qual o Oceanus desapareceu. Tenho que ter a certeza que no h hiptese nenhuma... Mark no terminou a frase. Sabia, l no fundo, que no adiantava nada; Donald Fuller tinha conduzido o submersvel para dentro da caldeira de um vulco, momentos antes da sua erupo. - Compreendo - concedeu Larry. - Vou providenciar para que a tripulao prepare a cmara mvel. Mas... e a broca? Espero que no estejas a pensar em mandar para baixo outra equipa quando, ou se, o vulco acalmar. - No, que diabo! - disse Mark, emotivamente. - Perdi o interesse em perfurar esta montanha esquisita, especialmente agora que Perry Bergman j no est connosco. A obsesso era dele, no minha. Se a cmara mvel confirmar que a caldeira, ou l o que aquilo , est cheia de lava recente, e se no encontrarmos nenhum sinal do Oceanus, samos logo daqui. - Parece-me bem! - disse Larry, levantando-se. - Vou mandar Preparar o suporte mvel e estar na gua o mais depressa possvel. - Obrigado - disse Mark. Inclinou-se para a frente e pousou a cabea nas mos. Nunca se tinha sentido to mal em toda a sua vida. 63

CAPTULO 6 Suzanne foi a primeira a recuperar o suficiente da terrvel descida precipitada para conseguir falar. Com uma voz hesitante disse: - Acho que parmos, graas a Deus! Durante o que parecera uma eternidade aos seus trs aterrorizados ocupantes, o submersvel tinha cado como uma pedra, pelo misterioso fosso abaixo. Era como se tivessem sido engolidos por um enorme cano, no fundo do oceano. Enquanto se afundava, o Oceanus no respondera a nenhum dos comandos que Donald Fuller manipulara. Apesar de inicialmente o barco descer em linha recta, acabou por descer em espiral e fazer mesmo ricochete nas paredes. Uma das primeiras colises destruiu as luzes de halogneo exteriores. Outra arrancou o manipulador de estibordo com um choque estridente. Perry fora o nico que gritara enquanto tudo se estava a passar, mas mesmo ele ficara silencioso ao tomar conscincia do desespero da sua situao. A nica coisa que podia fazer era olhar com impotncia para o gravador digital de profundidade, enquanto este ia avanando s centenas. Os nmeros tinham passado to rapidamente, que no se conseguiam ler. E quando se estavam a aproximar dos seis mil e duzentos metros, tudo o que ele conseguira pensar fora na terrvel expresso que tinha ouvido: a profundidade de choque! - De facto, penso que no nos estamos a mover - acrescentou Suzanne. Estava a falar muito baixo. - o que poder ter acontecido? Ser que estamos no fundo? No senti qualquer impacte. Ningum moveu um nico msculo, com receio que isso pudesse perturbar a sbita e bem-vinda tranquilidade. Respiravam con, dificuldade, fazendo pequenas inspiraes, e gotas de transpirao brilhavam nas suas testas. Ainda estavam os trs agarrados aos seus assentos, com medo de que o mergulho pudesse recomear. - Parece que parmos, mas olhem para o indicador de profundidade - conseguiu Donald dizer. A sua voz estava spera, devido secura da sua garganta.
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Todos os olhos se voltaram, de novo, para o leitor de profundidade que at h poucos minutos atrs prendera todas as atenes. Estava de novo em movimento, lentamente ao princpio, mas ganhando rapidamente velocidade. A diferena era que estava a andar na direco oposta. - Mas eu no sinto qualquer movimento - disse Suzanne. Ela expirou profundamente e tentou relaxar os msculos. Os outros imitaram-na. - Nem eu - admitiu Donald. - Mas olhem para o indicador! Est a ficar maluco. o leitor de profundidade tinha voltado anterior velocidade frentica. Suzanne inclinou-se, devagar, para a frente, como se pensasse que o submersvel estava em equilbrio precrio e o seu movimento o pudesse fazer cair. Espreitou pela janela de observao, mas tudo o que conseguiu ver foi a sua prpria imagem. Com as luzes exteriores arrancadas pelas colises com a rocha, a janela estava to opaca como um espelho, reflectindo a luz interior. - Que est a acontecer agora? - perguntou Perry, com uma voz estranha. - Sabemos tanto como voc - respondeu Suzanne. Respirou fundo. Estava a comear a sentir-se melhor. - o indicador de profundidade diz que estamos a subir - disse Donald. Deu uma olhadela aos outros instrumentos, incluindo os monitores do sonar. Os seus sinais errticos sugeriam que existiam muitas interferncias na gua, afectando particularmente o sonar de curto-alcance. o sonar lateral estava um pouco melhor, com menos rudo electrnico, mas era difcil de interpretar. A imagem pouco distinta, indiciava que o submarino estava completamente imvel, numa superfcie vasta e perfeitamente plana. Os olhos de Donald dirigiram-se de novo para o indicador de profundidade. Sentia-se intrigado; em contraste com o que o sonar sugeria, estavam ainda a subir, e mais depressa do que h uns momentos atrs. Ele reabriu rapidamente os tanques de lastro, mas isso no produziu qualquer efeito. Em seguida, virou os planadores para baixo e acrescentou Potncia ao sistema de propulso. Os comandos no responderam. Continuavam a subir, apesar de tudo. - Estamos a acelerar - avisou Suzanne. - A subir a esta velocidade, estaremos na superfcie dentro de dois minutos! - Mal posso esperar - disse Perry, obviamente aliviado. - Espero que no estejamos a subir por baixo do Benthic Explorer - disse Suzanne. - Seria um grave problema.
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Todos os olhares estavam voltados para o indicador de profundidade. Passou os trezentos metros e no mostrou sinais de abrandamento. Os 155 metros passaram. Quando passavam os trinta metros Donald disse em tom de alarme: - Segurem-se! Vamos subir em flecha. - Que quer dizer com isso de subir em flecha? - gritou Perry. Ele tinha ouvido o desespero na voz de Donald, e isso provocara-lhe um novo arrepio. - Quer dizer que vamos saltar para fora da gua! - gritou Suzanne, repetindo em seguida o aviso de Donald. - Segurem-se! Enquanto a velocidade frentica do indicador de profundidade chegava a um crescendo, Perry, Donald e Suzanne seguraram-se de novo aos assentos, agarrando-os com fora. Sustendo a resprao, prepararam-se para o impacte. o indicador de profundidade chegou ao zero e parou. Imediatamente a seguir ao clique final do indicador, fez-se ouvir um enorme barulho de suco, vindo de um lado qualquer do exterior da nave. Depois disso, um silncio relativo espalhou-se pelo interior do submarino. o nico rudo era agora o da ventoinha de ventilao e o zumbido electrnico do sistema propulsor, maior do que o normal, mas, ainda assim, abafado. Passou quase um minuto, sem a mnima sensao de movimento. Finalmente, Perry deixou sair o ar que estivera a conter. - Bem - disse ele. - Que aconteceu? - No podemos estar a pairar durante este tempo todo - admitiu Suzanne. Todos tentaram relaxar do pnico que tinham sentido e olharam atravs das respectivas janelas de observao. Estava tudo negro como breu. - Mas que diabo? - interrogou Donald. Olhou de novo para os instrumentos. Os monitores do sonar estavam agora repletos de rudos electrnicos sem sentido. Ele desligou-os. Desligou tambm o sistema de propulso e o zumbido deste parou. Depois olhou para Suzanne. - No me perguntes - disse Suzanne quando os seus olhares se cruzaram. - No fao a mais pequena ideia do que que se est a passar. - Como que pode estar escuro l fora, se estamos na superfcie? - perguntou Perry. - Isto no faz sentido nenhum - disse Donald. Olhou mais uma vez para os seus instrumentos. Inclinando-se para a frente, ligou de novo o sistema de propulso. o zumbido recomeou, mas no houve qualquer movimento. A nave permanecia perfeitamente imvel.
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- Algum me pode dizer o que se est a passar? - pediu Perry. A euforia que sentira h alguns minutos atrs tinha-se dissipado. Eles no estavam, obviamente, na superficie. - Ns no sabemos o que se est a passar - admitiu Suzanne. - No h qualquer resistncia ao propulsor - informou Donald. Desligou o sistema propulsor. o zumbido extinguiu-se pela segunda vez. o nico som era agora o da ventoinha de ventilao. - Acho que estamos ao ar livre - Como que podemos estar ao ar livre? - disse Suzanne. Est tudo escuro e no h actividade de ondas. - Mas a nica explicao para o facto de o sonar no estar a funcionar e para a falta de resistncia ao propulsor - disse Donald. - E repara. A temperatura exterior subiu para os 210 C. Temos de estar ao ar livre. - Se isto a nossa outra vida, ainda no estou preparado para ela - disse Perry. - Queres dizer que estamos completamente fora da gua? Suzanne sentia ainda dificuldade em acreditar. - Eu sei que parece muito estranho - admitiu Donald. - Mas a nica maneira que tenho para explicar tudo, incluindo o facto do telefone subaqutico no estar a funcionar. - Em seguida, Donald experimentou a rdio, e tambm no aconteceu nada. - Se estamos em terra firme - disse Suzanne - como que ainda no nos desequilibrmos? Quer dizer, o casco cilndrico. Se estivssemos em terra firme, j teramos, com certeza, rolado para o lado. - Tens razo! - admitiu Donald. - No sei como explicar isso. Suzanne abriu o cacifo de emergncia, entre os assentos dos dois pilotos, e tirou uma lanterna. Ligando-a, apontou-a para fora atravs da sua janela de observao. L fora, comprimido contra a janela, via-se uma espcie de sedimento de cor creme e de textura grosseira. - Ao menos j sabemos por que que no nos desequilibrmos - disse Suzanne. - Estamos em cima duma camada de vasa de globigerina. - o que isso? - perguntou Perry. Ele tinha-se inclinado para a frente para conseguir ver. - A vasa de globigerina o sedimento mais comum que se encontra no solo do oceano - disse Suzanne. - composto principalmente por carcaas de um tipo de plncton chamado foraminfero. - Como que podemos estar sobre sedimento do oceano e ao ar livre? - perguntou Perry. - Essa que a questo - concordou Donald. - No podemos, pelo menos eu no vejo como que isso seria possvel.
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- Tambm impossvel existir vasa de globigerina to perto da crista do Atlntico-Mdio - disse Suzanne. Esse tipo de sedimento encontra-se em plancies do fundo do oceano. Nada disto faz sentido. - Isto absurdo! - disse Donald em tom zangado. - No estou a gostar mesmo nada do que se est a passar. Seja l onde for que ns estamos, estamos presos! - Ser que estamos completamente enterrados em vasa? perguntou Perry, hesitante. Se tivesse razo, no ia gostar de o saber, - No! Nem pensar - disse Donald. Se assim fosse haveria maior resistncia ao propulsor, no menor. Durante alguns minutos ningum disse nada. - H alguma hiptese de estarmos dentro da montanha? - perguntou Perry, quebrando finalmente o silncio. Donald e Suzanne viraram-se para ele. - Como que podamos estar dentro de uma montanha? - perguntou Donald, realmente zangado. - Ei, s uma ideia - disse Perry. - o Mark disse-me, ainda esta manh, que tinha alguns dados do radar que sugeriam que a montanha podia conter gs, em vez de lava fundida. - Ele nunca me falou sobre isso - disse Suzanne. - Ele no falou nisso a ningum - disse Perry. - Ele no estava muito seguro acerca das informaes, uma vez que provinham de um estudo superficial da camada que estamos a tentar perfurar. Era uma especulao, e s me falou no assunto de passagem. - Que tipo de gs? - perguntou suzanne, enquanto na sua mente tentava imaginar como que, dentro de um vulco submerso podia no existir gua nenhuma. Geofisicamente falando, parecia ser algo impossvel, apesar de ela saber que, em terra, alguns vulces ruam para o seu interior, formando assim caldeiras. - Ele no fazia a mnima ideia - disse Perry - Acho que estava convencido de que era vapor, preso l dentro pela camada dura que nos estava a dar tanto trabalho. - Bem, vapor no pode ser - disse Donald. - No com uma temperatura de quase 211 C. - Pode ser gs natural? - sugeriu Perry. - No me parece - disse Suzanne. - Estando to perto da Crista do Atlntico-Mdio, esta rea geologicamente recente. No pode existir aqui petrleo ou gs natural. - Ento talvez seja ar - disse Perry. - E como que poderia ter chegado at aqui? - perguntou Suzanne. 68

- Voc que poder saber - disse Perry. - Voc que a oceangrafa geofisica, no sou eu. - Se de facto ar, no h nenhuma explicao natural que eu conhea - disse Suzanne. - to simples quanto isso. Olharam os trs uns para os outros, durante algum tempo. - Parece-me que o que temos a fazer abrir a escotilha e ver disse Suzanne. - Abrir a escotilha? - perguntou Donald. - E se o gs no for respirvel, ou se for txico? - Acho que no temos escolha - disse Suzanne. - No temos maneira de comunicar. Estamos como peixes fora de gua. Temos material de sobrevivncia que d para dez dias, mas o que que acontece a seguir a isso? - No vamos sequer pr essa questo. - disse Perry, nervoso. - Eu acho que devamos abrir a escotilha. - Est bem! - disse Donald com resignao. - Enquanto capito a mim que compete faz-lo. - Ele ergueu-se do seu assento de piloto e deu um passo de gigante contornando a consola central. Perry afastou-se para que Donald pudesse passar. Donald subiu pelo poo que conduzia abertura. Fez uma pausa enquanto Suzanne e Perry se posicionavam por baixo dele. - Por que que no experimentas destranc-la sem a abrir props Suzanne. coisa. Para ver se cheira a alguma

- Boa ideia disse Donald. Seguiu a sugesto de Suzanne, agarrando o volante central e rodando-o. Os ferrolhos que selavam a abertura retraram-se em direco estrutura da escotilha. - E ento? - perguntou Suzanne em voz alta, depois de terem passado alguns momentos. - Cheira-te a alguma coisa? - S a humidade - disse Donald. - Acho que vou prosseguir. Donald abriu a escotilha por um breve momento e tentou identificar algum cheiro. - o que que te parece? - perguntou Suzanne. - Parece-me tudo okay - disse Donald com alvio. Abriu um pouco mais a escotilha e cheirou o ar hmido que entrou pela abertura. Quando chegou concluso que, tanto quanto podia avaliar, o ar era seguro, abriu totalmente a escotilha e ps a cabea de fora. o ar cheirava humidade salgada prpria de uma praia quando a mar est baixa. Donald rodou a cabea lentamente, em 360 graus, tentando habituar os olhos escurido. No conseguiu ver absolutamente nada, mas sabia intuitivamente que se tratava de um espao amplo. Estava diante de uma escurido estranha e silenciosa, que tinha tanto de vasta como de assustadora. 69

Baixando a cabea de novo para o interior do submersvel, pediu que lhe passassem a lanterna. Suzanne foi busc-la e, enquanto lha entregava, perguntou-lhe o que tinha visto. - Absolutamente nada - respondeu ele. Emergindo de novo pela escotilha, Donald apontou a luz da lanterna para longe. A lama espalhava-se em todas as direces, tanto quanto a luz permitia ver. Algumas poas de gua isoladas reflectiam a luz como espelhos. - Ol! - disse Donald depois de ter colocado as mos em concha volta da boca. Esperou um pouco. Fez-se ouvir um ligeiro eco, vindo da direco da popa do Oceanus. Donald gritou de novo; ouviu-se distintivamente um eco aps quatro ou cinco segundos, segundo o que pareceu a Donald. Donald voltou a descer para o interior do submersvel fechando a escotilha atrs de si. Os outros olharam para ele, em expectativa. - Isto a coisa mais lixada que eu j vi - disse ele. - Estamos numa espcie de caverna que at h pouco tempo estava cheia de gua. - Mas agora est cheia de ar - disse Suzanne. - E, definitivamente, ar - disse Donald. - Para alm disso, no sei o que que hei-de pensar. Talvez o Sr. Bergman tenha razo. Talvez tenhamos sido, de algum modo, puxados para dentro da montanha submarina. - Chame-me Perry, por amor de Deus - disse Perry. - D-me a luz! Vou dar uma olhadela. - Tirou a lanterna da mo de Donald e subiu desajeitadamente a escada do poo da abertura do submarino. Teve que se segurar com o brao volta do ltimo degrau e enfiar a lanterna no bolso para conseguir levantar a pesada escotilha cuneiforme. - Meu Deus! - exclamou Perry, depois de ter imitado o que Donald tinha feito, incluindo as experincias com o eco. Voltou a descer mas deixou a escotilha aberta. Entregou a lanterna a Suzanne e foi a vez desta subir. Quando Suzanne voltou, olharam uns para os outros, abanando negativamente a cabea. Nenhum deles tinha uma explicao para os factos, mas cada um esperava que um dos outros a pudesse ter. - Acho que evidente - comeou Donald, quebrando o silncio desconfortvel - que estamos, no mnimo, numa situao difcil. No podemos esperar qualquer tipo de ajuda do Benthic Explorer. Depois da srie de tremores de terra, eles devem estar convencidos de que fomos vtimas de algum desastre. Talvez mandem para baixo um dos suportes mveis, mas a cmara nunca nos encontrar aqui,
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onde quer que seja que isto fica. Em resumo, estamos por nossa conta, sem comunicaes e com pouca comida e gua. Portanto... Donald fez uma pausa, pensativamente. - Portanto, que sugeres? - perguntou Suzanne. - Eu sugiro que vamos l para fora e que faamos o reconhecimento do local - disse Donald. - E se esta caverna, ou o que quer que isto seja, ficar de novo inundada? - interrogou Perry. - Parece-me que temos de correr o risco - disse Donald. No me importo de ir sozinho. Se quiserem vir tambm, convosco. - Eu vou - disse Suzanne. - melhor do que ficar simplesmente aqui sentada sem fazer nada. - Eu no fico aqui sozinho - declarou Perry. - OK - disse Donald. - Temos mais duas lanternas. Vamos lev-las, mas melhor usarmos s uma para pouparmos energia. - Vou busc-las - disse Suzanne. Donald foi o primeiro a sair. Ele utilizou os degraus da escada, montada ao longo do poo de entrada e do casco, para se descer. Os degraus existiam para dar acesso ao submersvel quando este estava suportado pelos cunhos do Benthic Explorer. Chegado ao ltimo degrau, Donald apontou a luz para o solo. Verificando a profundidade a que o Oceanus ficou enterrado na lama, estimou que esta devia ter cinquenta a sessenta centmetros. - H algum problema? - perguntou Suzanne. Ela foi a segunda a sair e viu que Donald estava hesitante. - Estou a tentar perceber qual a profundidade deste sedimento - disse ele. Ainda agarrado a um dos degraus, baixou o p direito. o p desapareceu pela vasa. S quando a lama lhe estava a chegar ao joelho que sentiu terra firme. - Isto no vai ser nada agradvel - informou ele. - A lama d-me pelo joelho. - Esperemos que seja esse o nico problema - disse Suzanne. Alguns minutos mais tarde, estavam os trs em p no meio da lama. excepo de um ligeiro brilho que emanava da escotilha aberta do submersvel, a nica luz provinha da lanterna de Donald. Esta espalhava um pequeno cone de luz na escurido cerrada. Suzanne e Perry tambm seguravam lanternas, mas, tal como Donald sugerira, no estavam acesas. No se ouvia qualquer som em toda aquela escura vastido. Para poupar a energia do submersvel, Donald tinha desligado quase todos os instrumentos, at mesmo a ventoinha de ventilao. Tinha deixado uma luz acesa para servir de farol e ajud-los a encontrar o submarino, caso se afastassem demasiado.
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- Isto intimida - disse Suzanne com um estremecimento. - Acho que usaria uma palavra mais forte - disse Perry. Qual o nosso plano de ataque? - Isso deve ser discutido - disse Donald. - Eu sugiro que sigamos a direco que o Oceanus est a apontar. Parece-me ser essa a parede mais prxima, pelo menos pela experincia que fiz com o eco. - Olhou para a sua bssola. - para Oeste. - Parece-me um plano sensato - disse Suzanne. - Vamos, ento - disse Perry. o grupo comeou a movimentar-se, com Donald frente logo seguido por Suzanne. Perry deixou-se ficar atrs dos outros. Era difcil caminhar na lama profunda e o cheiro que dela emanava era um pouco desagradvel. Ningum falava. Cada um deles estava perfeitamente consciente da precariedade da situao, conscincia essa que aumentava medida que se afastavam do submersvel. Quando tinham passado dez minutos, Perry insistiu para que se fizesse uma pausa. Ainda no tinham chegado a qualquer parede e a sua coragem comeava a enfraquecer. - Andar nesta porcaria no fcil - disse Perry, evitando assim referir-se verdadeira questo. - E ainda por cima cheira mal. - Que distncia que achas que j percorremos? - perguntou Suzanne. Tal como os outros, ela estava exausta e com dificuldade em respirar. Donald virou-se e olhou para o submersvel, que no era agora mais do que um ponto de luz na negra escurido. - No andmos muito - disse ele. - Talvez uns cem metros. - Eu diria mil metros, pelo modo como sinto as minhas pernas - comentou Suzanne. - Quanto que ainda faltar para essa suposta parede? perguntou Perry. Donald gritou de novo, na direco pela qual seguiam. o eco fez-se ouvir aps dois segundos. - Acho que devem faltar mais ou menos trezentos metros. Um sbito movimento e uma srie de sons de algo a sacudir-se na escurido fez com que todos eles dessem um salto. Donald apontou a luz na direco do barulho. Um peixe aflito fez mais alguns movimentos agonizantes contra a lama molhada. - Oh, meu Deus, assustei-me tanto - admitiu Suzanne. A sua mo estava colocada no peito. o seu corao batia descontroladamente. - No foi a nica - confessou Perry. - Estamos todos compreensivelmente bastante nervosos - disse
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Donald- - Se vocs quiserem voltar para trs, eu continuo o reconhecimento sozinho. - No, eu quero ficar - disse Suzanne. - Eu tambm - disse Perry. A ideia de voltar sozinho para o submersvel era pior que a de continuar a caminhar pelo lamaal. - Ento vamos l - disse Donald. Comeou de novo a andar e os outros seguiram atrs dele. o grupo seguiu em frente, em silncio. Cada passo que davam no escuro aumentava o medo e a ansiedade que sentiam. Atrs deles, o submersvel era engolido pela escurido. Depois de passados mais dez minutos, todos se sentiam to tensos como uma corda de piano que estivesse prestes a saltar, e foi ento que se ouviu o alarme. o som, que durou pouco tempo, quebrou o silncio como se fosse uma bala a sair de um canho. A primeira reaco deles foi ficarem petrificados nos stios onde se encontravam, tentando desesperadamente perceber de que direco tinha vindo o barulho. Mas com a multiplicidade de ecos que se lhe seguiram, era uma tarefa impossvel. No instante seguinte, comearam a avanar, o mais depressa que conseguiam, de volta para o submersvel. Movimentavam-se totalmente em pnico; uma investida louca em direco suposta segurana. Infelizmente, a lama no cooperou. Todos eles tropearam quase imediatamente e caram de cabea na odiosa vasa. Depois de se terem levantado, tentaram novamente correr, mas o resultado foi o mesmo. Sem sequer tentarem falar para chegar a um consenso, resignaram-se com o facto de terem que avanar mais lentamente. Depois de alguns minutos, ao verificarem que no tinham avanado quase nada, perceberam a inutilidade da tentativa de fuga. Uma vez que a caverna no se tinha novamente enchido de gua, pararam perto uns dos outros, completamente exaustos. Os mltiplos ecos do horrendo alarme extinguiram-se deixando que a anterior tranquilidade sobrenatural regressasse. o silncio instalou-se mais uma vez, cobrindo a escurido profunda como o cobertor asfixiante no pesadelo de Perry. Suzanne levantou as mos. o lodo, que ela sabia ser uma mistura de carcaas de plncton e de fezes de inmeros vermes, pingou-lhe dos dedos. Ela queria desesperadamente passar as mos pelos olhos, mas no se atrevia. Donald, que estava ligeiramente mais frente, virou-se e olhou para Suzanne e Perry. O vidro da sua lanterna estava sujo de lama, o que reduzia o seu efeito e o tornava quase invisvel Para os outros. Eles s conseguiam distinguir o branco dos seus olhos. - Que alarme foi aquele? - conseguiu Suzanne dizer. Ela cuspiu
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alguns fragmentos granulosos que estavam na sua boca. No quis pensar qual poderia ser a sua origem. - Eu tive medo que fosse para avisar que a gua ia regressar admitiu Perry. - Tenha l o sentido que tiver - disse Donald - para ns tem um significado tremendo. - De que que ele est a falar? - perguntou Perry. - Eu sei o que ele quer dizer - disse Suzanne. - Quer dizer que isto no uma formao geolgica natural. - Exactamente! - disse Donald. - Deve ser algo do tempo da Guerra Fria. E uma vez que eu estava a par de tudo o que se passava no servio submarino dos Estados Unidos, posso garantir-vos que no uma instalao nossa. Tem de ser russa! - Quer dizer que uma espcie de base secreta? - perguntou Perry. Olhou volta para o espao vazio e escuro, agora mais espantado do que assustado. - a nica coisa que me ocorre - disse Donald. - Uma espcie de instalao nuclear submarina. - possvel - disse Suzanne. - E se assim for, o nosso futuro ficou subitamente bem mais brilhante. - Talvez sim, talvez no - disse Donald. - Em primeiro lugar, s significativo se estiver ainda algum a tomar conta das instalaes. E se houver algum, a nossa preocupao seguinte vai ser a de saber at que ponto que eles querem manter isto secreto. - No tinha pensado nisso - admitiu Suzanne. - Mas a Guerra Fria j acabou - disse Perry. - Certamente no vamos ter que nos preocupar com essas histrias de capa e espada. - H pessoas nas foras militares russas que no pensam assim - disse Donald. - Eu sei porque as conheci. - Ento o que que achas que devemos fazer agora? - perguntou Suzanne. - Acho que algum j respondeu por ns a essa pergunta disse Donald. Levantou a mo que tinha livre e apontou por cima dos ombros dos outros. - Olhem para ali, na direco do caminho que ns estvamos a seguir antes do alarme tocar! Suzanne e Perry deram meia volta. Acerca de um quarto de milha dali, abria-se lentamente uma porta para o interior da caverna. Uma luz brilhante e artificial entrou na caverna escura, vinda do compartimento que ficava para alm da porta, formando uma linha que se reflectia at junto dos ps deles. Estavam os trs demasiado afastados para conseguirem distinguir qualquer pormenor do interior, mas perceberam que a luz era intensa.
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- Eis a resposta para a questo das instalaes estarem ou no a ser vigiadas - disse Donald. - bvio que no estamos sozinhos. Agora a questo saber at que ponto eles estaro contentes por nos ver. - Acha que devemos ir at l? - perguntou Perry. - No temos escolha - disse Donald. - Em algum momento teremos que ir. - Por que que eles no vieram at aqui falar connosco? - perguntou Suzanne. - uma boa pergunta - disse Donald. - Talvez tenha a ver com o tipo de recepo de boas vindas que nos esto a preparar. - Estou novamente a ficar com medo - disse Suzanne. - Isto tudo to estranho. - Eu nunca deixei de ter medo - admitiu Perry. - Vamos l conhecer ento os nossos captores - disse Donald. - E esperemos que eles no nos considerem espies - e que estejam a par dos termos da Conveno de Genebra. Endireitando as costas, Donald comeou a andar, parecendo no se dar conta da lama volta dos seus ps. Passou pelos dois companheiros, que tiveram de admirar a sua coragem e capacidade de liderana. Perry e Suzanne hesitaram um momento antes de seguirem o comandante naval reformado. Nenhum dos dois falou enquanto, resignadamente, lhe seguiram os passos em direco porta que parecia chamar por eles. No faziam a mnima ideia se iriam encontrar a liberdade ou mais provaes, mas tal como Donald dissera, no tinham escolha.
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CAPITULO 7 Avanavam lentamente. A certa altura, Perry escorregou e caiu de novo no lamaal. Ficou coberto de vasa. - A primeira coisa que eu vou fazer pedir para tomar um duche - gracejou Perry, tentando levantar a moral do grupo. No foi, no entanto, bem sucedido. Ningum lhe respondeu. Enquanto se aproximavam da porta, esperavam ver as suas desconfianas apaziguadas. Mas no apareceu ningum entrada para lhes desejar as boas vindas, e a luz que se espalhava pela escurido era to brilhante que no conseguiam ver nada para o interior. Era, inclusivamente, difcil fitar a entrada sem proteger os olhos. Quando se aproximaram o suficiente, conseguiram observar que a porta tinha quase sessenta centmetros de espessura e uma fileira de enormes ferrolhos embutidos na periferia. Parecia a porta de um cofre. Os cantos do enorme porto eram revirados para dentro. Estava obviamente construdo para suportar a enorme presso da gua do mar quando esta inundava a caverna. Quando estavam a uns sete metros da parede, Suzanne e Perry pararam. Sentiam-se relutantes em continuar sem terem uma ideia mais clara sobre o stio para onde se estavam a dirigir. Olharam na direco da porta com ateno, tentando encontrar algo que lhes pudesse dar uma pista. Do pouco que lhes era possvel ver, pareceu-lhes que as paredes, cho e tecto do interior eram construdos em ao inoxidvel, e brilhavam como espelhos. Donald tinha continuado em frente, caminhando sozinho, e apesar de no ter passado pelo umbral inclinou-se para dentro. Com o brao a servir-lhe de proteco contra a luz brilhante, observou o compartimento. - Ento? - questionou Suzanne. - o que que ests a ver? - um compartimento grande e quadrado, feito de metal gritou Donald, por cima do ombro. - Vejo duas esferas enormes e brilhantes, mas mais nada para alm disso. No me parece que haja outra porta para alm desta entrada. E no consigo perceber de onde que vem a luz. 76

- H algum sinal de que possa estar a algum? - Negativo - disse Donald. - Eia, acho que as esferas so feitas de vidro. E devem ter um metro e vinte, um metro e meio de dimetro. Venham ver! Perry olhou para Suzanne e encolheu os ombros. - Para qu adiar o inevitvel? Suzanne tinha os braos volta do corpo, tentando aconchegar-se a si prpria. Estava a tremer. - Eu pensei que quando chegasse aqui iria sentir-me melhor em relao a isto tudo, mas no sinto. Isto no pode ser uma base submarina. Estamos perante uma obra de engenharia que faria a construo da Grande Pirmide assemelhar-se a um passeio pelo parque. - Ento o que que pensa que ? - perguntou Perry. Suzanne voltou-se para olhar de novo para o submersvel. A luz que vinha da porta aberta iluminava-o, apesar da distncia. Mais para trs s havia escurido. - No fao ideia. Quando Donald reparou que tanto Suzanne como Perry estavam a olhar para o submersvel, seguiu em frente, passando o umbral e entrando no compartimento. Assim que o fez abriu os braos para se equilibrar e evitar cair. A combinao da lama molhada nos seus sapatos e do metal polido tornava o cho to escorregadio como gelo. Depois de ter recuperado o equilbrio, Donald olhou de novo sua volta. Agora que os seus olhos j se tinham adaptado luz, conseguia ver muito melhor, e viu centenas de reflexos de si prprio em todas as direces. As paredes, cho e tecto no tinham qualquer separao entre si. A nica porta que parecia existir era aquela por onde ele tinha entrado. Procurou a fonte de onde provinha a luz brilhante, mas, misteriosamente, no encontrou nada. Quando as duas enormes bolas de vidro entraram no seu campo de viso, ele olhou-as com ateno. Conseguiu perceber que o vidro no era totalmente opaco. Eram suficientemente transparentes para se conseguir ver o que havia no interior. - Suzanne, Perry! - gritou Donald. - Afinal esto aqui duas pessoas. Mas esto fechadas dentro das esferas de vidro. Venham c! No instante seguinte, Suzanne e Perry apareceram porta. - Cuidado com o cho! - avisou Donald. - Est escorregadio como se fosse gelo. Fazendo deslizar os ps em movimentos curtos, como se estivessem a patinar sem patins, Suzanne e Perry aproximaram-se de Donald, ansiosos por ver o que estava nas esferas de vidro.
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- incrvel! - exclamou Suzanne. - Esto a flutuar numa espcie de fluido. - Ests a reconhec-los? - perguntou Donald. - Devia estar? - respondeu Suzanne. - Eu acho que os conheo - disse Donald. - Penso que so dois dos nossos mergulhadores. Suzanne olhou incredulamente para Donald. Em seguida, para tentar ver melhor, ps as mos em concha volta dos olhos e inclinou-se para uma das esferas, cuja superfcie era de tal modo opalescente que reflectia a brilhante iluminao do compartimento. - Acho que tens razo - disse Suzanne. - Consigo distinguir o logotipo do Benthic Explorer no fato prova de gua e num dos lados do capacete. Perry imitou Suzanne, protegendo os olhos com as mos e encostando-se mesma esfera pela qual Suzanne estava a olhar. Donald fez o mesmo, num outro ngulo da esfera. - Ele est a respirar! - disse Perry. - Ainda est vivo. - Estou a ver uma coisa que parece um cordo umbilical, que sai de um dispositivo colocado frente do seu abdmen - disse Suzanne. - Algum consegue ver onde que vai dar? - Passa por baixo dele - disse Donald. - Vai para a base do contentor. Suzanne afastou-se o suficiente para se poder baixar. A esfera tinha uma rea plana, sobre a qual assentava. No conseguiu ver nada que penetrasse na esfera, e se existisse alguma coisa devia vir directamente atravs do cho. - Isto to estranho como a caverna - disse Suzanne enquanto se punha de p. Esticou a mo e tocou na esfera com a ponta do seu dedo indicador. o material parecia vidro, mas ela no tinha a certeza do que poderia ser. Os outros endireitaram-se. - Como que eles teriam vindo aqui parar? - perguntou Perry. - Muitas perguntas - disse Donald - e poucas respostas. - Ainda te parece que isto alguma espcie de instalao militar? - perguntou Suzanne a Donald. - o que mais poderia ser? - perguntou Donald na defensiva. - Se os mergulhadores esto mesmo vivos dentro das esferas, no consigo imaginar que tecnologia esta, que permite tal coisa. - disse Suzanne. - Parecem dois embries gigantes. Tambm no tenho uma explicao para a caverna. At este compartimento estranho. - Estranho porqu? - perguntou Donald - A porta! - gritou Perry.
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Todos os olhares se voltaram rapidamente para a entrada. A enorme porta estava a fechar-se silenciosamente. Desesperadamente, eles tentaram correr para impedir que a porta se fechasse, mas o cho escorregadio no lhes permitiu avanar to rapidamente quanto desejavam. Quando chegaram ao p da porta, esta estava praticamente fechada. Todos juntos tentaram for-la a abrir-se de novo, mas com o peso que ela tinha e com o cho escorregadio era uma tarefa intil. Com um som poderoso, a porta fechou-se. Em seguida ouviram o som dos ferrolhos a voltarem ao lugar. Novamente em pnico, afastaram-se os trs da porta. - Algum est a controlar isto tudo - disse Suzanne com ar srio. o seu olhar preocupado vagueou pelas faces contnuas do compartimento. - E agora estamos presos. - So mesmo os russos - disse Donald. - Acaba com essa histria dos russos! - gritou Suzanne. - Foste militar durante demasiado tempo. Encaras tudo do ponto de vista das antigas hostilidades. Isto no tem nada a ver com os russos. - Como que sabes? - perguntou Donald tambm a gritar. - E no te atrevas a denegrir os meus servios em prole da nao. - oh, por favor! - disse Suzanne em tom irnico. - Eu no estou a desprestigiar o teu servio. Mas olha tua volta, Donald! Isto no deste planeta. Repara na luz, por amor de Deus. - Suzanne ps uma mo no ar. No se v a fonte de luz, mas a iluminao totalmente uniforme. E no h sombra. Perry ps as mos no ar e tentou provocar sombras, mas era impossvel. Donald observou-o mas no tentou fazer o mesmo. - um fluxo uniforme de fotes que deve, de algum modo, passar atravs das paredes - disse Suzanne. - E aposto que possui um componente de ultravioletas bastante significativo. - Como que sabe? - disse Perry. - De facto no posso saber - admitiu Suzanne. - No posso ter a certeza absoluta, uma vez que a viso humana no capta os ultravioletas, mas parece-me que h, definitivamente, uma distoro do azul dos nossos macaces e do castanho do seu fato de treino. Perry olhou para baixo para a sua roupa. A cor parecia-lhe exactamente igual ao que sempre fora. - As esferas! - gritou Donald. Todos os olhares se desviaram para as bolas de vidro. A sua opalescncia tinha sbita e dramaticamente aumentado e o seu brilho era agora muito maior, Um instante depois, ouviu-se o som de algo a partir e as esferas abriram-se ao mesmo tempo como flores
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enormes que estivessem a perder as suas ptalas. Juntamente com algum fludo os mergulhadores deslizaram para o cho. Donald foi o primeiro a recuperar do choque. Correu o mais rapidamente que pde para o lado de Richard. Apercebendo-se de que o mergulhador inconsciente tentava respirar, Donald tirou-lhe o capacete e atirou-o para o lado. Richard teve um violento ataque de tosse. Perry dirigiu-se rapidamente para perto de Michael. Enquanto lhe tirava o capacete ouvia a tosse de Richard. Michael, contudo, no estava sequer a respirar. Tentou recordar-se do seu curso de primeiros socorros, e depressa soube o que tinha de fazer. Comeou por retirar Michael de cima dos fragmentos da esfera estilhaada, trazendo tambm o umbilical que ainda estava preso a ele. Depois de rapidamente se ter assegurado que o mergulhador no tinha nada na boca, apertou-lhe as narinas, inspirou profundamente e deu a Michael uma golfada de ar. Virando a cabea para o lado, Perry inspirou novamente. Estava prestes a repetir o ciclo quando reparou que os olhos de Michael estavam abertos. - o que diabo ests a fazer, p! - perguntou Michael. Afastou a cara de Perry que estava a escassos centmetros da sua. - Estava a fazer respirao boca a boca - disse Perry levantando-se. - Pareceu-me que no estava a respirar. - Eu estou a respirar! - insistiu Michael. Fez uma cara de enojado e limpou a boca com as costas da mo. Acredite em mim, eu estou a respirar. o ataque de tosse de Richard parou abruptamente, e ele pestanejou para limpar as lgrimas que a tosse tinha provocado. o seu primeiro pensamento foi para Michael. Quando viu que o seu companheiro estava so e salvo, olhou volta do compartimento antes de levantar o olhar para os outros. - o que que se passa? - perguntou ele. - o que que aconteceu? - Essa a grande questo - respondeu Perry - Onde raio que ns estamos? - perguntou Michael. Os seus olhos desviaram-se de novo para dar uma olhadela rpida pelo compartimento. Uma expresso de perplexidade ensombrou-lhe a face. uma questo igualmente interessante - disse Perry. Andaram nossa procura, durante o vosso mergulho? perguntou Donald a Richard. Por um momento, a expresso na face de Richard foi de pura confuso. Em seguida, a pergunta de Donald ajudou-o a lembrar-se. - Oh, meu Deus! - gritou ele. - Ns estvamos num mergulho a mais de trezentos metros! E no fomos descompresso! Richard 80

ps-se em p com alguma dificuldade. Sentia as pernas a tremer, e o cho escorregadio s piorava a situao, - Michael, temos que ir para o CM - Calma! - disse Donald. Agarrou o brao de Richard numa tentativa de o acalmar e de evitar que ele casse. - Aqui no h nenhum CCI). E para mais, vocs esto bem. bvio que no esto com dores. A confuso de Richard aumentou. Esticou as pernas e os braos para verificar as articulaes. Piscando repetidamente os olhos, olhou novamente volta do compartimento e, enquanto o fazia, reparou no umbilical que o ligava base da esfera quebrada. - Que diabo isto? - perguntou ele. Agarrou o grupo de cabos e fios e largou-os logo de seguida. Fez uma expresso enojada. Bolas, isto mole; como se estivesse a segurar os intestinos de algum. - , de certeza, uma espcie de sistema de apoio vida - disse Suzanne, falando pela primeira vez desde que os mergulhadores tinham sado das esferas. - o facto de estarem em boa forma mesmo sem descompresso deve ter alguma relao com esse umbilical. Richard tocou cuidadosamente no dispositivo preso sua barriga. Era do tamanho e da forma da cabea de um desentupidor de sanita. Assim que ele lhe tocou, o dispositivo desprendeu-se. Segurando-o na mo, ele observou-o. Para seu grande horror, uma srie de apndices parecendo pequenos vermes saam pelo dispositivo com as cabeas contorcidas encharcadas de sangue - o seu sangue. - Ah! - gritou Richard. Deixou cair o dispositivo que se retraiu rapidamente para a base plana da esfera, como se fosse o fio de um aspirador a desaparecer. Em pnico, Richard desabotoou o fecho do seu fato prova de gua, at zona do pbis. Quando olhou para a barriga, gritou de novo. Tinha seis pequenas feridas formando um crculo volta do umbigo. Depois de ver o que se passava com Richard, Michael ps-se em p e olhou, hesitante, para o seu prprio ventre. Assustou-se ao ver que possua um dispositivo semelhante. Com uma expresso idntica de Richard, tocou relutantemente nele com o dedo indicador. Com enorme alvio, verificou que o dispositivo se desprendeu e retraiu imediatamente. Abrindo o seu fato de mergulho, viu que tinha tambm as mesmas feridas, ainda hmidas, rodeando o seu umbigo exactamente da mesma maneira. - Que raio! - disse Michael. - Parece que fomos furados um monte de vezes com um picador de gelo. Estremeceu. - No suporto ver sangue. 81

Richard correu de novo o fecho do fato para cima e em seguida tentou dar alguns passos com as suas pernas bambas. Aproximou-se da parede e encostou-se a ela. - Sinto-me como se tivessse sido drogado, p. - Eu sinto-me como se um camio me tivesse passado por cima - disse Michael. - Onde est Mazzola? - perguntou Richard. - No fazemos a mnima ideia - disse Donald. - Que aconteceu durante o mergulho? Richard coou a nuca. Ao princpio s se conseguiu lembrar de ter entrado no CCD para fazer a compresso, mas depois, com a ajuda de Michael, conseguiram lembrar-se dos pormenores da descida dentro da cpsula e da entrada na gua. - s isso? - perguntou Donald. No se lembram de nada aps terem deixado a cpsula? Richard abanou a cabea. Michael fez o mesmo. - Por que que vocs parecem ter sado duma pocilga? perguntou Richard. No esperou pela resposta. Em vez disso, olhou com mais ateno para as paredes. - Que stio este, uma espcie de hospital ou algo do gnero? - No um hospital - disse Donald. - A nica coisa que vos podemos explicar como que viemos aqui parar, e isso inclui a explicao de como que nos sujmos. - J alguma coisa - disse Richard. - Podem comear! Donald foi-lhes explicando tudo enquanto os mergulhadores se encostavam parede. Era uma histria difcil de engolir e os olhos deles manifestavam a incredulidade que sentiam. - Parem l com isso! - escarneceu Richard. - o que isto? alguma partida que nos querem pregar? - Olhou com um ar de suspeita para o trio. Aquilo tinha que ser uma brincadeira. Michael acenou, concordando. - No uma partida - assegurou-lhe Donald. - Reparem s neste compartimento - disse Suzanne. - Ouam! - disse Donald, tentando ser paciente. - Nenhum de vocs se consegue lembrar de como chegou at aqui? No viram ningum? Richard abanou a cabea. Empurrou com o p os fragmentos da esfera. o material estava agora amolecido em vez de rgido e quebradio. - Esto a falar a srio? Ns estvamos mesmo dentro destas coisas? Disseram que pareciam feitas de vidro, mas agora parecem tudo menos isso. - At h pouco tempo pareciam - assegurou-lhe Suzanne.
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- Ns pensamos que isto uma base submarina russa continuou Donald. - Correco! - interrompeu Suzanne. - Isso o que tu pensas. - Russos? - a voz de Richard ecoou pelo compartimento. Que merda! - Ps-se mais direito. Olhou volta do compartimento, desta vez com mais interesse, e Michael imitou-o. Pousaram ambos as mos nas paredes perfeitamente polidas. Richard bateu com os ns dos dedos na superfcie brilhante. - Isto feito de qu, titnio? Suzanne comeou a responder, mas foi interrompida por um silvo. Todos olharam para os locais onde as esferas tinham estado. Atravs dos buracos abertos estava a sair vapor. Um cheiro acre espalhou-se rapidamente pelo compartimento fechado, e todos os olhos se encheram de lgrimas. - Esto a deitar-nos gs! - gritou Suzanne antes de ser acometida por um violento ataque de tosse. Todos eles se encolheram, em pnico, encostando-se fria parede de metal numa v tentativa para fugir ao gs. Mas dentro de pouco tempo estavam todos a tossir e a fechar com fora os olhos devido ao ardor que sentiam. - Deitem-se no cho! - gritou Donald. Todos, excepto Perry, se estenderam no cho enquanto tentavam, em vo, tapar a boca e o nariz com as mos. Perry dirigiu-se aos tropees para a porta que dava para a caverna e comeou a dar-lhe murros, enquanto gritava para que ela se abrisse. A porta no se moveu, mas Perry teve a presena de esprito para reparar em algo, apesar do seu pnico e tormento fsico. Ele no se sentia a desmaiar, nem sequer um pouco tonto. o gs parecia no estar a ter os efeitos letais que ele receara. Com alguma fora de vontade, Perry conseguiu parar de tossir e abrir os olhos por um instante, apesar do desconforto que isso lhe provocava. o compartimento estava cheio de um vapor que se assemelhava a nevoeiro. Perry no conseguiu ver grande coisa, mas reparou que os seus braos tinham ficado subitamente nus. Curioso em saber o que podia ter acontecido s mangas do seu fato de treino, Perry olhou com os olhos semicerrados. Viu que as suas mangas tinham cado aos bocados. Pendiam em farrapos como se ele tivesse mergulhado os braos em cido. Sentindo que todo o seu corpo estava agora frio, Perry passou as mos ao longo do peito. o seu fato de treino alis todas as suas peas de roupa - seguiam o mesmo caminho que as mangas. o tecido estava progressivamente a perder a sua integridade estrutural. No passado, em fases da sua vida nas quais ele se sentira sob grande stress, tinha tido pesadelos em que se via nu em pblico.
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Subitamente, ao sentir as suas roupas a carem aos bocados, era como se tudo se estivesse a tornar real. Agarrou as roupas e sentiu-as desintegrarem-se nas suas mos. - So as nossas roupas! - gritou Perry para os outros. - o gs est a dissolver as nossas roupas! Ningum respondeu devido ao medo que sentiam. Perry gritou de novo a sua mensagem e avanou aos tropees pelo nevoeiro, quase caindo em cima de Donald. - o gs est a dissolver as nossas roupas - repetiu ele. - E no estou a sentir qualquer espcie de efeito a nvel mental. Donald conseguiu sentar-se. o seu macaco estava nas mesmas condies do fato de treino de Perry. Passou rapidamente as mos ao longo do corpo para verificar se estava de facto a ficar despido. Mas no conseguiu abrir os olhos; o gs fazia-lhe arder demasiado os olhos. Mas mesmo sem a confirmao visual, ele ficou convencido. Dirigiu-se aos outros: - o Perry tem razo! Suzanne, tal como Perry, conseguiu abrir os olhos intermitentemente. viu que era verdade o que lhe estavam a dizer acerca das roupas. o seu macaco estava, literalmente, a abrir-se ao meio. Reparou tambm que no havia qualquer alterao no seu estado psquico, apesar do desconforto que sentia na garganta e no peito. Sentindo-se aliviada, ela ps-se de p. Richard e Michael sentaram-se. Como ainda se sentiam um pouco atordoados, no tinham a certeza se o gs os afectara ou no, mas ambos tossiam violentamente. o efeito a nvel da respirao, era-lhes mais difcil de suportar do que aos outros. --- o meu fato de mergulho est normal - conseguiu ele dizer entre dois ataques de tosse. Mas em seguida cometeu o erro de passar a mo pelo ombro. Quando o fez, o fato desintegrou-se desfazendo-se em pequenas esferas. Pestanejando vrias vezes, Michael conseguiu vislumbrar o que acontecera ao fato de Richard. Foi olhando intermitentemente para o seu prprio fato, no querendo tocar-lhe nem sequer mexer-se, mas Richard esticou a mo e deu-lhe uma pancada no ombro. o efeito foi instantneo. Num momento o fato de mergulho tinha um aspecto normal, e no momento seguinte estava a escorregar de Michael como se se tivesse transformado em inmeras gotas de gua. Subitamente, ouviu-se o som de um alarme e uma luz vermelha comeou a apagar e a acender na parede oposta porta da caverna. Alguns momentos antes, essa mesma parede parecera ser uma superfcie totalmente lisa. Atravs do vapor custico, os cinco
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comearam a distinguir os contornos de uma porta aberta mesmo por baixo da luz. Depois de alguns minutos, o alarme parou, mas a luz continuou a piscar. Ouviram ento um som de assobio bastante agudo. Estava a entrar ar atravs de uma abertura estreita. Perry avanou lentamente na direco da luz que piscava. Quando alcanou a parede, viu que os contornos da porta estavam mais distintos. Passou a mo ao longo das suas extremidades. Enquanto o fazia sentiu uma forte corrente de ar que o empurrava. o assobio estava explicado. Com o p, verificou se o cho estava nivelado com o solo para l do umbral da porta. Em seguida, entrou. Perry sentiu um alvio imediato. A cortina de ar que se movimentava rapidamente no permitia que o gs acre penetrasse no corredor para onde ele entrara. As paredes, cho e tecto eram construdos com o mesmo metal polido usado no compartimento que estava agora cheio de gs, mas o nvel de iluminao era significativamente mais baixo. Perry conseguiu ver que seis metros mais frente o corredor dava para um outro compartimento. Perry passou novamente a cabea pela cortina de ar. - H outro compartimento - gritou ele. - E no tem gs. Venham depressa! Os outros quatro puseram-se em p com dificuldade e dirigiram-se para a luz intermitente. Suzanne teve que guiar Donald; ele no suportava ter os olhos abertos. Em menos de um minuto, todos eles se dirigiram para o novo compartimento. o gs extinguiu-se rapidamente. Sentiam-se to aliviados que no estavam preocupados com a completa desintegrao das suas roupas. Estavam os cinco completamente despidos, mas tinham mais com que se preocupar. frente deles, surgia o segundo compartimento. - Despachem-se - disse Donald. Fez um sinal a Perry para os preceder, uma vez que ele j estava frente. Perry encostou-se parede, abrindo caminho para que Donald pudesse passar. - Acho que deve ir voc frente. Ainda o capito do navio. Donald acenou com a cabea e passou para a frente. Perry foi atrs dele e Suzanne seguiu-o. Os dois mergulhadores foram os ltimos. - bastante evidente o que est a acontecer agora - disse Donald. - Fico contente por ser evidente para si - disse Perry. - Que queres dizer? - perguntou Suzanne. - Estamos a ser preparados para um interrogatrio - disse Donald. - uma tcnica bem conhecida, despir uma pessoa do
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seu sentimento de identidade como forma de evitar qualquer tipo de resistncia. As nossas roupas fazem claramente parte da nossa identidade. - Eu no tenho qualquer tipo de resistncia - disse Perry. Eu direi a quem quer que seja, o que quer que seja que eles queiram saber. - Donald, isso quer dizer que tu sabes que gs era aquele? perguntou Suzanne. - Negativo - disse Donald. Donald parou entrada do segundo compartimento e espreitou l para dentro. Era consideravelmente mais pequeno que o primeiro, apesar de tambm ser feito com o mesmo misterioso material metlico. Do stio onde se encontrava, ele conseguiu distinguir uma sada com uma porta de vidro e parte de um hall com o que pareciam ser quadros emoldurados nas paredes. Reparou ainda que o cho do compartimento se inclinava em direco ao centro, onde havia uma grade, e que o tecto se elevava para um ponto central onde estava uma segunda grade. - E ento? - perguntou Suzanne. Do local onde estava, ela no conseguia ver nada do que existia l frente. - Tem um aspecto encorajador - disse Donald. - Estou a ver um corredor com um aspecto relativamente normal, que fica para l de uma porta de vidro. - Ento vamos - disse Richard com impacincia, por trs de Suzanne. Com ambas as mos apoiadas no umbral da porta, Donald moveu primeiro um p at ao cho inclinado e depois o outro. Tal como ele tinha previsto, comeou a escorregar assim que tirou as mos do seu apoio. Deslizou uns noventa centmetros com os braos esticados para os lados para no cair. Chegou assim a um ponto em que o cho formava um ngulo e se tornava quase plano. Virou-se e avisou os outros. Todos foram cuidadosos, excepto Michael. Fora criado em Chelsea, Massachusetts, onde jogara hquei desde os cinco anos de idade, e no iria agora ficar preocupado com o facto do piso ser escorregadio. Mas a inclinao do piso apanhou-o de surpresa. Assim que deu o primeiro passo, o cho fugiu-lhe debaixo dos ps e ele chocou com os outros como se fosse uma bola de bowling. De repente o grupo transformou-se numa amlgama de membros nus. - Por amor de Deus! - disse Donald zangado. Conseguiu libertar-se a si prprio e ajudou Suzanne a levantar-se. Os outros levantaram-se com bastante dificuldade. Michael no parecia sentir grandes remorsos. Agora que tinha os olhos abertos, estava bastante
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mais interessado em admirar o corpo de Suzanne. Richard praguejou e deu uma pancada no cimo da cabea do companheiro. Michael reagiu empurrando Richard, o que fez com que ambos fossem de novo parar ao cho. - Acabem com isso! - gritou Donald. Com cuidado para no cair, ele separou os dois mergulhadores. Richard e Michael obedeceram, mas no desviaram os olhos um do outro. - Meu Deus! - soou a voz de Suzanne. - Olhem! - Ela apontou para a porta pela qual tinham acabado de passar. Todos abriram a boca de espanto. A entrada estava a fechar-se silenciosamente, como se os dois lados da parede de metal se fundissem um no outro. Uns minutos depois, a entrada tinha desaparecido sem deixar qualquer vestgio. A superfcie da parede era agora perfeitamente contnua. - Se eu no tivesse visto isto com os meus prprios olhos, nunca iria acreditar - disse Perry. - sobrenatural; parece um filme com efeitos especiais. - Nunca vou conseguir compreender esta tecnologia - disse Suzanne. - Acho que pe os russos a um canto. Um profundo som gorgolejante fez-se ouvir vindo da grade central. Todos os olhares se viraram para a. - Oh, no! - disse Suzanne. - o que que ir acontecer agora? Antes de algum ter a oportunidade de responder, um lquido claro que parecia gua comeou a jorrar atravs da grade central do cho. Todos recuaram e comearam a fugir para a porta de vidro. A inclinao do piso e o facto da superfcie ser escorregadia forou-os a movimentar-se com os joelhos e as mos no cho. o primeiro a chegar porta comeou a bater desesperadamente no vidro, tentando encontrar uma forma de a abrir. Atrs deles, a gua tinha-se transformado num giser, e o seu nvel subia rapidamente. Passados alguns minutos a gua chegava-lhes cintura. Uns momentos mais tarde estavam completamente dentro de gua, olhando em pnico para o tecto que estava cada vez mais perto. Mesmo que eles conseguissem ficar a boiar indefinidamente, em breve no haveria espao para respirar. Rapidamente, todos os elementos do grupo foram forados a juntar-se por baixo do ponto mais alto do tecto, lutando pelas ltimas golfadas de ar. Uma vez que os melhores nadadores, Richard e Michael estavam no centro, directamente por baixo da grade, enfiaram os dedos atravs dos buracos e tentaram tirar a grade do stio numa tentativa desesperada de encontrar mais ar. Mas os seus esforos foram em vo. A grade no se mexeu e a gua continuou a subir at o compartimento ficar cheio at ao tecto. Assim que todos ficaram submersos, o compartimento comeou a 87

esvaziar, a um ritmo extraordinrio. Dentro de alguns segundos j conseguiam ter novamente a cabea fora de gua; passados alguns minutos, Donald e Richard, os mais altos do grupo, sentiram os ps a tocar no cho. Em breve se fez ouvir o som da gua a desaparecer pelo cano e os cinco foram deixados nus e a pingar deitados na bacia central do cho cncavo. Durante algum tempo ningum se mexeu. Um misto de terror, pnico e o facto de terem inadvertidamente engolido uma grande quantidade de goles do lquido, deixara-os fsica e emocionalmente exaustos. Por fim, Donald conseguiu sentar-se. Sentia-se tonto. Tinha a estranha sensao de que tinha passado mais tempo do que aquele que ele se lembrava. Ocorreu-lhe que talvez tivessem sido drogados atravs da gua que tinha inundado o compartimento. Fechou os olhos durante um instante e massajou as tmporas. Quando voltou a abrir os olhos, olhou para os outros. Pareciam estar todos a dormir. Dirigiu o olhar para a porta de vidro quando algo o fez virar-se de novo para Suzanne. - Deus do Cu! - murmurou Donald. No podia acreditar no que estava a ver. Suzanne estava careca! Donald passou a mo pelo cimo da sua cabea, mas lembrou-se que a mantinha rapada j h bastantes anos. Apalpou o stio do bigode. Tinha desaparecido! Levantou o brao e viu que tambm no tinha qualquer plo. Olhou para o peito; no se via um nico cabelo. Donald abanou Perry e em seguida acotovelou Suzanne. Quando ambos estavam suficientemente despertos para entenderem o que lhes queria dizer, explicou-lhes o que se estava a passar. - Oh, no! - lamentou-se Perry. Sentou-se muito direito. Com ambas as mos erguidas tocou cautelosamente no cimo da sua cabea. No tinha cabelo, s a sua pele macia. Afastou as mos rapidamente como se tivesse tocado em algo muito quente. Estava horrorizado. Suzanne sentia-se mais curiosa do que aflita. Algo os deixara sem um nico cabelo. Como que isso tinha acontecido - e porqu? - Que se passa? - perguntou Richard. Falava de um modo ininteligvel. Sentou-se e teve que se equilibrar. Ai_ sinto-me como se tivesse bebido. - Eu tambm me sinto um pouco tonto - admitiu Perry. Devem ter posto alguma coisa na gua. Eu sei que engoli alguma. - Acho que estamos sob o efeito de uma droga - disse Donald. - Engolimos todos bastante gua - disse Richard. - Era difcil isso no acontecer, numa situao daquelas. Foi pior do que os treinos de fuga submarina.
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- Penso que sei o que que se est a passar - disse Suzanne. - Pois, eu tambm - disse Perry. - Estamos a ser torturados e humilhados. - So tcnicas usadas nos interrogatrios - acrescentou Donald. - No me parece que tenha alguma coisa a ver com interrogatrios - disse Suzanne. - A estranha luz intensa, o gs acre e agora a depilao sugerem outra coisa. - que depilao? - perguntou Richard. - o que aconteceu sua cabea - disse Perry. Richard pestanejou, olhou para Perry e em seguida tocou o cimo da sua cabea. - Meu Deus, estou careca. - Olhou para Michael que estava ainda a dormitar. Aproximou-se dele e deu-lhe um abano. - Ei, minha beleza careca. Acorda! Michael sentiu dificuldade em abrir os olhos. - Penso que estamos a ser descontaminados - disse Suzanne. - Acho que isso que nos est a acontecer: esto a limpar-nos de todos os microrganismos, como bactrias e vrus. Estivemos a ser esterilizados. Ningum disse nada. Perry acenou, concordando com o que Suzanne dissera. Parecia-lhe bastante possvel. - Eu continuo a achar que tudo isto faz parte da nossa preparao para o interrogatrio - disse Donald. No faz nenhum sentido para mim, essa ideia de esterilizao. No sei se so ou no os russos que esto por trs disto, mas algum quer alguma coisa de ns. - Talvez estejamos prestes a saber - disse Perry. Fez um gesto com a cabea na direco da porta vidrada, que estava agora entreaberta. - Acho que a prxima etapa est nossa espera. Apesar de no sentir grande estabilidade, Donald conseguiu pr-se de p. - Havia de certeza uma droga qualquer na gua - disse ele. Fez uma pausa, esperando que mais uma tontura passasse e em seguida comeou a dirigir-se para a porta aberta. Quando o piso escorregadio comeou a inclinar teve que avanar de gatas. Assim que chegou porta, levantou-se e deparou-se com um corredor branco, com cinquenta metros de comprimento. - Sinto-me drogada, mas tambm me sinto estranhamente esfomeada - disse Suzanne. - Estava a pensar exactamente a mesma coisa - admitiu Perry. - Ouam - chamou Donald. - As coisas esto a melhorar. Estou a ver camaratas ao fundo do hall. Vamos at l! 89

Suzanne e Perry apoiaram-se nos ps e levantaram-se, sentindo as mesmas tonturas passageiras que Donald tinha sentido. - Acho que camarata sinnimo de cama - disse Suzanne. E isso soa-me bastante bem. Para alm disso quero sair daqui, no v a gua voltar. - exactamente o que eu estava a pensar - disse Perry. Richard e Michael tinham voltado a adormecer. Suzanne deu uma pancada em cada um, mas nenhum deles se mexeu. Perry imitou-a. - o que quer que fosse que estava na gua, afectou-os mais a eles do que a ns - disse Suzanne, ao mesmo tempo que abanava Richard para que este abrisse os olhos. - Eles j se sentiam drogados pelo facto de terem estado nas esferas, mesmo antes da gua - disse Perry. Ele conseguiu sentar Michael, que resmungou para que o deixassem em paz. - Despachem-se! - chamou Donald. - no quero que a porta se feche antes de estarem todos c fora. Apesar do sono que sentiam, o aviso de que a porta se podia fechar, penetrou nas suas letargias, e eles levantaram-se. medida que se iam movimentando, o seu estado melhorou. Quando o grupo se juntou a Donald, os mergulhadores j conversavam. - Isto no mau de todo - disse Richard enquanto inspeccionava o corredor com olhos entreabertos. As paredes e o tecto eram de um branco laminado e brilhante, em vez do metal espelhado que ficara para trs. Gravuras tridimensionais e emolduradas alinhavam-se ao longo das paredes. o cho estava coberto por uma carpete branca, sem plo. - Estes quadros so bestiais - comentou Michael. - So to reais. Parece que consigo ver at vinte milhas de distncia, ao olhar para eles. - So hologramas - informou Suzanne. - Mas eu nunca tinha visto hologramas com cores to vivas e naturais. So espantosos, principalmente por estarem neste ambiente todo branco. - Parecem ter todos cenas da Grcia antiga - disse Perry. Pelo menos podemos dizer que os nossos torturadores, quem quer que sejam, so civilizados. - Vamos l pessoal! - disse Donald em voz alta. Ele esperava impacientemente junto da passagem seguinte. - Temos algumas decises tcticas para tomar. - Decises tcticas - imitou-o Perry em voz baixa, virando-se para Suzanne. - Ser que ele nunca pe de lado esta postura militar? - Raramente - admitiu Suzanne. 90

o grupo percorreu o corredor at ao fim e em seguida todos eles pararam, impressionados pela cena que viam diante dos seus olhos. Depois de todos os compartimentos desolados e de aspecto industrial por onde tinham passado, no estavam preparados para a sumptuosidade deste novo espao. A decorao era futurista, com bastantes espelhos e mrmores brancos, tendo, contudo, um aspecto calmo, arejado e acolhedor. Encostadas a duas paredes, viam-se doze camas de dossel cobertas com colchas de caxemira branca. Cinco dessas camas estavam convidativamente abertas, e em cima de cada almofada viam-se roupas lavadas e dobradas. Uma suave msica instrumental completava a atmosfera. No centro do quarto estava uma comprida mesa baixa, rodeada por cadeiras, de tipo espreguiadeira. A mesa estava posta para uma refeio, vendo-se vrias travessas cobertas e jarros com bebidas geladas. Os pratos eram brancos, a toalha de mesa era branca e o faqueiro era dourado. - Se isto o Paraso, eu ainda no me sinto preparado - disse Perry quando conseguiu finalmente recuperar a voz. - No me parece que a comida cheire assim to bem no Paraso - disse Richard. - E acabei de verificar que estou mais esfomeado do que cansado. - Comeou a andar, sendo de imediato seguido por Michael. - Esperem a! - disse Donald. - No sei se devemos comer alguma dessas coisas. provvel que a comida tenha droga ou algo pior. - Acha mesmo? - disse Richard, obviamente desapontado. Ele olhou hesitante de Donald para a mesa e desta novamente para Donald. - E aqueles espelhos - disse Donald, apontando para as paredes espelhadas ao fundo do quarto. - Eu diria que estamos a ser vigiados. - E o que que isso interessa, se nos tratarem assim - disse Michael. - Eu acho que devemos comer. Os olhos de Suzanne dirigiram-se para as roupas dobradas que estavam em cima das camas. Ainda no tinha reparado nelas porque eram brancas, como quase tudo o resto, e dificilmente se conseguiam distinguir dos lenis. Foi at cama mais prxima, pegou nas roupas e desdobrou-as. Eram duas peas de roupa simples: uma tnica de mangas compridas, aberta frente, e um par de cales. Eram ambos de cetim branco e no se viam quaisquer costuras. - Vejam s! um pijama! - exclamou Suzanne. - Muito bem Pensado. - Sem hesitar um instante, Suzanne enfiou os cales. A tnica tinha propores generosas e chegava-lhe aosjoelhos, tapando 91

os cales. Tinha um cordo com enfeites dourados para apertar e vrios bolsos em ambos os lados. o facto de Suzanne se estar a vestir, recordou a todos que estavam nus. Os quatro homens retiraram das camas as peas de roupa e vestiram-nas. Michael olhou para a sua imagem reflectida no espelho do fundo do quarto. - No so grande coisa - disse ele. - Mas pelo menos so confortveis. Richard riu-se dele. - Pareces um maricas. - Como se tu tambm no parecesses, parvo - disse Michael prontamente. - J chega! - interrompeu Donald asperamente. - No quero que haja qualquer espcie de luta entre ns. Guardem essas manifestaes para quem estiver por trs disto tudo. E por falar nisso, temos que combinar os turnos de vigia. - Que raio est a dizer? - perguntou Richard. - Isto no um exerccio militar. Vou mas comer e depois vou para a cama. No vou fazer nenhum turno de vigia. - Estamos todos cansados - disse Donald. - Mas no temos controle nenhum sobre aquela porta e no nos podemos esquecer disso. Todos olharam para a porta que ficava na parede oposta aos espelhos. Era branca, como tudo o resto, no tinha maaneta nem fechadura, nem dobradias. - Temos que ficar de vigia - acrescentou Donald. - Eu no quero que os Russos, ou seja l quem forem, entrem por aqui dentro e faam de ns o que lhes apetecer. - Ajulgar pelo esmero com que prepararam estes aposentos, no me parece que essa parania se justifique disse Suzanne. E pensei que j tnhamos chegado concluso de que isto no tem nada a ver com essa histria dos russos. - Bem, vocs podem continuar a discutir sobre isso - disse Richard antes de se encaminhar para a mesa e levantar a tampa de uma das travessas. Um delicioso aroma espalhou-se pelo quarto. - o que ? - perguntou Michael, inclinando-se para espreitar. - No fao ideia - disse Richard. Pegou na colher. A comida fumegante era de cor creme e tinha uma consistncia pastosa, como se fossem cereais quentes. - Parece uma papa de cereais e cheira muito bem. - Levou a colher boca e provou o seu contedo. - Diabos me levem! Como que eles adivinharam? Sabe ao meu prato favorito: costeletas.
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Michael provou um pouco. - Costeletas? Ests doido, ou qu? Sabe a batata doce. - Que disparate! - disse Richard. - Tu e as tuas batatas doces. Ele sentou-se numa das cadeiras e serviu-se de uma grande quantidade de comida. - Ests sempre a falar em batatas doces. Suzanne e Perry aproximaram-se da mesa, sentindo-se curiosos aps esta troca de palavras. Sentiam uma fome irresistvel. A prxima a provar a comida foi Suzanne. - Isto incrvel - disse ela. - Sabe a manga. - No sei se consigo acreditar nisso - disse Perry. - Porque a mim, sabe-me a milho acabado de sair da maaroca. Suzanne provou mais um pouco. - A mim sabe-me a manga, sem dvida nenhuma. Talvez a comida provoque no nosso crebro algo que faz com que interpretemos o sabor consoante as nossas preferncias. At Donald se sentiu intrigado. Foi at mesa e provou uma quantidade mnima de comida. Abanou a cabea, incrdulo. - Sabe-me a bolachas: bolachas de manteiga e leite. - Sentou-se numa das cadeiras. - Tenho tanta fome como vocs. Todos se foram servindo, vrias vezes, do curioso alimento. Era difcil resistir tentao de repetir. Descobriram tambm que a bebida gelada provocava o mesmo efeito. Tinha sabores diferentes para cada pessoa, de acordo com as suas preferncias. Assim que todos ficaram saciados, as sensaes de exausto e sono regressaram, e desta vez ainda com mais fora. Tentando manter abertos os olhos que teimavam em fechar-se, levantaram-se da mesa e cada um deles se deitou numa cama. Assim que se taparam, todos, excepo de Donald, caram num sono profundo, como se estivessem num ciclo de hibernao. Donald esforou-se por se manter acordado, mas era impossvel. Dentro de poucos minutos, tambm ele dormitava. Assim que os olhos de Donald se fecharam, apareceram umas minsculas luzes vermelhas nos dossis de cada uma das camas. Precisamente ao mesmo tempo, surgiu um brilho vindo dos dossis, que envolveu cada um dos indivduos adormecidos num halo de cor violeta.
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CAPITULO 8 As minsculas luzes vermelhas por cima das camas dos aposentos ficaram momentaneamente verdes e o brilho violeta extinguiu-se. Uns instantes mais tarde as luzes verdes apagaram-se. Perry foi o primeiro a acordar. No foi uma transio gradual mas antes uma mudana sbita de um estado de sono profundo para a plena conscincia. Durante alguns segundos, ele fitou o dossel por cima de si, tentando identificar o que estava a ver e perceber onde que se encontrava. Mas no conseguiu. o que encontrou ao acordar no tinha nada a ver com o que ele esperava ver, mais precisamente, o tecto branco da suposta suite VIP do Benthic Explorer. Perry sentia-se confuso, mas assim que virou a cabea lembrou-se de tudo. No tinha sido um sonho. A horrvel queda do Oceanus para as insondveis profundidades tinha sido real. Viu que, perto da sua cama, estava um cabide preto. Um conjunto de cales e tnica em cetim branco, semelhante ao que ele julgava ter vestido, estava a pendurado. Perry apercebeu-se de que se sentia completamente despido debaixo das cobertas. Levantou uma ponta da coberta de caxemira e olhou para o seu corpo. No s estava, de facto, nu, como verificou que volta do seu umbigo tinha o mesmo anel de pequenas feridas que vira em Richard e Michael quando estes tinham sado das esferas. Perry deu um pequeno grito e depois saltou da cama para examinar as suas feridas com mais cuidado. Esticou a pele macia da sua barriga. As feridas no eram profundas e no lhe doam, para seu enorme alvio. Mas mais importante do que isso era o facto de estarem cicatrizadas. Enquanto ia tomando conscincia da sua descoberta, Perry teve outro choque. As suas pernas e virilhas tinham novamente plos! Olhou para um brao e viu que tambm a voltara a haver cabelo. Passou uma mo pelo cimo da cabea e sorriu. Perry tirou as roupas do cabide cor de bano e vestiu-as enquanto percorria o quarto. o reflexo da sua imagem no espelho quase que o fez ter uma sncope. o cimo da sua cabea estava completamente coberto de
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cabelo. Tinha poucos centmetros de comprimento, mas era to grosso e escuro como tinha sido nos seus tempos de liceu. Sentiu-se como se tivesse encontrado a fonte da juventude. Perry ouviu barulho atrs de si. Voltou-se ainda a tempo de ver Donald e Suzanne a vestirem as suas roupas. Richard e Michael estavam sentados nas bordas das suas camas, olhando em volta, embasbacados. Tinham as roupas no colo. - Tal como eu previ - disse Donald, para ningum em particular. - Eu sabia que aqueles filhos da me viriam para aqui fazer o que lhes apetecesse assim que estivssemos a dormir. Era por isso que eu queria organizar turnos de vigia. - No assim to mau - disse Perry ao aproximar-se. - Temos cabelo! J viu bem? o meu est mais forte do que estava quando eu o perdi. - Tambm j reparei no meu cabelo - disse Suzanne com pouco entusiasmo. - No est contente? - perguntou Perry. - Eu preferia que ele tivesse o comprimento que tinha ontem - disse Suzanne. - Ou melhor, o comprimento que tinha h trs dias. - o que quer dizer com isso de h trs dias? - interrogou Perry - Ontem foi dia vinte e um de Julho - disse Suzanne. - Certo? - Acho que sim - disse Perry. Ele no tinha a certeza, devido ao voo nocturno at aos Aores. - Bem, o meu relgio, que algum tirou do meu pulso mas foi suficientemente amvel para no levar, diz que hoje dia vinte e quatro. o relgio de Suzanne fora o nico a resistir ao gs. A sua bracelete de ouro no se tinha dissolvido. - Talvez quem o tirou lhe tivesse alterado a data - sugeriu Perry. A ideia de ter estado a dormir durante trs dias era, no mnimo, preocupante. - possvel - disse Suzanne. - Mas no creio. Quer dizer, para o nosso cabelo ter crescido desta maneira foram precisos mais do que trs dias. Talvez tivssemos estado a dormir durante um ms e trs dias. Perry estremeceu. - Um ms? - disse ele a custo. - No consigo imaginar como que isso possvel. o crescimento do cabelo deve ser resultado de algum tratamento fantstico. o meu cabelo est igual ao que era quando eu tinha catorze anos. Vou dizer-lhe uma coisa: como homem de negcios, eu daria tudo para saber qual o segredo. J pensou bem? Que produto!
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- A mim no me fizeram favor nenhum - disse Donald. - Eu no queria ter cabelo. - Repararam nas feridas que tm na barriga? - perguntou suzanne a Perry e a Donald. Ambos acenaram afirmativamente. - Isso significa que estivemos ligados a algum dispositivo de apoio vida - disse Suzanne. - Talvez igual ao dos nossos mergulhadores quando estavam nas esferas. - Foi isso que eu pensei - disse Perry - Devem ter-nos ligado alguma coisa, se realmente verdade que passmos tanto tempo a dormir. - Ei, est tudo bem convosco? - perguntou Suzanne, levantando a voz na direco de Richard e Michael, que estavam a acabar de se vestir. - Tudo bem - disse Richard. - o nico problema que eu acordei com a esperana de que tudo isto fosse apenas um pesadelo. E afinal... - Se eles nos drogaram, violaram a Conveno de Genebra resmungou Donald. - Ns somos civis! Sabe-se l o que que estas feridas podem querer dizer. Eles podem ter-nos injectado com tudo o que lhes apeteceu... SIDA, ou soros da verdade. - A verdade que eu me sinto ptimo - admitiu Perry Flectiu os braos e esticou as pernas. Era como se, para alm do seu novo cabelo, o seu corpo tambm tivesse rejuvenescido. - Eu tambm - disse Michael. Esticou os braos at tocar nos dedos dos ps e comeou a correr no mesmo stio. - Sinto que conseguiria nadar umas vinte milhas. - Fiquei outra vez com cabelo, mas a minha barba desapareceu - disse Richard. - Quem que me explica isto? Por reflexo, os outros trs homens passaram a mo pelo queixo. Era verdade. No tinham nenhum vestgio de barba. - Isto est a ficar cada vez mais interessante - disse Perry- A mim parece-me que est a ficar cada vez mais irreal disse Suzanne. Olhou mais de perto para as bochechas de PerryAt h pouco tempo ele tivera uma leve penugem, agora a sua pele estava totalmente lisa. - Esperem a, malta! - exclamou Richard. Apontou para a porta que ficava na parede oposta aos espelhos. Parece que nos vo deixar sair da jaula. Todos se viraram e viram a porta a abrir-se silenciosamente. Do outro lado podia ver-se um novo corredor longo e branco com hologramas emoldurados. A luz que vinha do outro extremo era brilhante e natural. 96

- Parece a luz do Sol - disse Suzanne. - No pode ser a luz do Sol - disse Donald. - Ano ser que, de algum modo, nos tivssemos movimentado. Perry sentiu um arrepio percorrer-lhe a espinha. Ele sabia, intuitivamente, que tudo o que tinha acontecido at agora era apenas um prembulo do que ia acontecer nos prximos minutos. o problema era que ele no tinha a mais pequena ideia do que seria. Richard deu uns passos at porta para tentar ver melhor. Teve que proteger os olhos da claridade reflectida pela superfcie brilhante das paredes brancas. - Consegue ver alguma coisa? - perguntou Suzanne. - No muito bem - admitiu Richard. - H uma passagem ao fundo e uma parede do lado oposto. Deve ser uma passagem l para fora. Vamos! - Espere s um momento - disse suzanne, olhando em seguida para Donald. - o que que te parece? Vamos? Parece-me evidente que o que os nossos anfitries esperam que ns faamos. - Penso que devemos ir, mas formando um grupo - disse Donald. - Devemos manter-nos todos juntos sempre que pudermos, mas talvez fosse boa ideia escolhermos algum para ser o porta-voz, para o caso de encontrarmos os nossos captores. - Muito bem - disse Suzanne. - Eu nomeio o Perry - Eu? - guinchou Perry. Aclarou a garganta. - Porqu eu? o Donald ainda o capito. - verdade - disse Suzanne. - Mas voc o presidente da Benthic Marine. Quem nos est a manter aqui ir apreciar o facto de falar com algum com autoridade, principalmente se o assunto for a operao de perfurao. - Acha que esse o motivo por que estamos aqui? Por causa da perfurao? - Passou-me essa ideia pela cabea, sim - disse Suzanne. - Mas apesar de tudo, o Donald j foi militar - disse Perry em tom queixoso. - Eu nunca fui. E se isto for, de facto, uma base militar russa? - Acho que podemos dizer com toda a segurana que isto no uma base russa - replicou Suzanne. - No est totalmente fora de questo - disse Donald. - Mas eu acho que o Perry uma boa escolha, mesmo assim. Isso dar-me- hiptese de avaliar melhor a situao, principalmente no caso de as coisas se tornarem mais srias. - Richard e Michael! - chamou Suzanne. - Algum de vocs tem opinio sobre quem deve ser o nosso porta-voz? - Eu acho que deve ser o chefo - disse Michael. 97

Richard limitou-se a acenar afirmativamente. Sentia-se impaciente por continuar. - Ento est decidido - disse Suzanne. Fez um sinal a Perry para que este fosse o primeiro a encaminhar-se para o corredor. - Okay - disse Perry com mais entusiasmo do que aquele que realmente sentia. Apertou melhor o cordo dourado volta da sua tnica, endireitou os ombros e dirigiu-se para o corredor. Richard deitou-lhe um olhar desdenhoso quando ele passou e depois seguiu atrs dele. Os outros seguiram em fila indiana. Ao aproximar-se do fim do corredor, os passos de Perry tornaram-se mais lentos. Ao sentir um calor radiante, ficou com a certeza de que a luz que se espalhava pelo corredor era, de facto, a luz do sol. Calculou que o recinto sua frente devia ter uns seis metros quadrados e que em cima tinha uma abertura para o ar livre. Uns dois metros mais frente, Perry parou e Richard chocou contra ele. - Qual o problema - quis saber Suzanne. Empurrou ligeiramente Richard para passar por ele. Perry no respondeu, porque ele prprio no sabia exactamente por que que tinha parado. Inclinou-se lentamente para a frente para, progressivamente, conseguir ver melhor a parede sua frente. Estava a tentar ver o seu topo, mas no conseguia. Depois de dar mais um passo, tentou outra vez. Desta vez conseguiu ver a parede at ao cimo, que calculou estar a uns quatro metros e meio do cho. Por cima da parede ele viu ps, tornozelos, plantas dos ps e bainhas de roupas iguais s que ele vestia. Perry voltou a endireitar-se e virou-se para os outros. - Esto pessoas por cima daquela parede ali frente - disse ele num murmrio. - Esto vestidas como ns. - A srio? - perguntou Suzanne. Inclinou-se para a frente, tentando ver por ela prpria, mas estava muito para trs. - No tenho a certeza - disse Perry. - Mas parece-me que esto vestidos com roupas leves de cetim, iguais s nossas. - Ele, tal como os outros, tinha assumido que as estranhas roupas de cetim, tipo lingerie, faziam parte do seu uniforme de prisioneiros. - V l - disse Richard cada vez mais impaciente - tenho de ver isso. Vamos embora! - Por que que andaro vestidos moda da Grcia antiga? perguntou Suzanne a Donald. Donald encolheu os ombros. - No sei responder a isso. Vamos mas avanar e ver com os nossos prprios olhos.
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Perry foi frente. Com uma mo a proteger os olhos da intensa luminosidade vinda do quadrado de cu por cima dele, olhou para cima. o que viu, deixou-o de tal maneira impressionado que parou abruptamente no stio onde estava e a sua boca abriu-se de espanto. Suzanne foi de encontro a ele e o resto do grupo chocou com ela, ficando todos igualmente perplexos. Encontravam-se numa espcie de jaula. Quatro metros e meio acima via-se uma galeria vidrada, rodeada por uma balaustrada de mrmore e apoiada em colunas estriadas cujos capitis estavam adornados com criaturas marinhas douradas. Em frente galeria estavam vrias pessoas, imveis e silenciosas, encostadas ao vidro e olhando para baixo com um ar de intensa curiosidade. Tal como Perry tinha vislumbrado antes, todos estavam vestidos com os mesmos amplos conjuntos de tnica e calo em cetim branco. Perry no tinha tido qualquer imagem mental especfica de como seriam as caras das pessoas que estavam prestes a conhecer, mas o que ele viu estava totalmente para alm da sua imaginao. o que ele inconscientemente esperava eram expresses impiedosas dos seus captores. Antes de ter visto as roupas de cetim ele tinha esperado ver uniformes, e imaginara que se iria deparar com expresses fechadas, ou at mesmo hostis. Em vez de tudo isto, ele deu por si a olhar para o mais belo grupo de pessoas que ele jamais vira, cujas faces reflectiam uma serenidade quase divina. Apesar das idades variarem desde crianas pequeninas a adultos vigorosos, a maioria devia ter vinte e poucos anos. Com os seus corpos graciosos, olhos muito vivos, cabelo reluzente e uns dentes to brancos que fizeram Perry achar que os dele eram amarelos, todos eles irradiavam sade. - No acredito! - disse Richard efusivamente ao observar a cena. - Quem esta gente? - murmurou Suzanne, num tom perplexo. - Nunca vi um grupo de pessoas to bonitas - conseguiu Perry dizer. - Todos eles. No h um nico que tenha um aspecto mais vulgar. - Sinto-me como se fssemos cobaias de alguma experincia disse Donald, muito baixinho. - Vejam como eles olham para ns! E lembrem-se que as aparncias enganam! No se esqueam que eles fizeram de ns o que quiseram. Tudo isto pode ser uma espcie de armadilha. - Mas eles so to belos - comentou Suzanne, enquanto se virava para ver melhor - especialmente as crianas, mas os mais velhos tambm. Como que isto pode ser uma armadilha? Posso dizer-te uma coisa, ao ver estas pessoas acho que podemos pr definitivamente de lado a ideia de isto ser uma base submarina russa.
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- Bem, americanos que eles no so - disse Perry - No h uma nica pessoa com excesso de peso no grupo. - Estamos no Paraso - sussurrou Michael extasiado. - A mim parece-me mais um jardim zoolgico - disse Donald. - A nica diferena que os animais somos ns. - Tenta ter um pensamento mais positivo - sugeriu Suzanne. - Eu tenho de admitir que me sinto aliviada. - Bem, h uma coisa boa - comentou Donald. - Pelo menos no vejo nenhuma arma. - Tem razo! - disse Perry. - E isso bastante encorajador. - lgico que eles no precisam de armas, se nos mantm aqui fechados e permanecem l em cima acrescentou Donald. - Isso verdade - disse Perry. - Que acha, Suzanne? - No acho nada - disse Suzanne. - Tudo isto me continua a parecer irreal. o que estamos a ver, ali em cima, ser mesmo o cu? - o que parece - disse Perry - Achas possvel que tivssemos sido levados para Este quando o Oceanus caiu pelo poo? - perguntou Suzanne. - Isto , achas possvel que isto seja uma das ilhas aoreanas? - S podemos descobrir isso se eles decidirem dizer-nos - disse Donald. - Que importncia tem o stio onde estamos? - exclamou Michael. - Olhem s para aquelas mulheres! Que corpinhos! Sero mesmo reais ou estamos a imaginar isto tudo? - uma ideia interessante, essa - disse Suzanne. - Ontem noite - ou no ms passado - a comida tinha o sabor que ns desejVamos; poder estar a acontecer o mesmo agora, com a nossa viso? uma outra maneira de ver a questo. Talvez estejamos a ver aquilo que queremos ver. - Parece-me uma teoria demasiado elaborada - disse Perry. - Nunca acreditei muito nessas coisas sobrenaturais. - Mas o que que isso interessa - disse Richard. - Olhem s para o borrachinho de cabelo castanho comprido. Que formas! Ei, ela est a olhar para mim. Richard fez um enorme sorriso, levantou a mo e acenou com entusiasmo. A mulher respondeu-lhe com um novo sorriso e encostando a palma da mo ao vidro. - Ei! - disse Richard, com orgulho. - Ela gosta de mim! Richard atirou-lhe alguns beijos, o que fez com que a mulher sorrisse ainda mais. Encorajado pelo sucesso de Richard, Michael olhou directamente para uma mulher com um brilhante cabelo preto azeviche. Ela mostrou que tinha reparado nele, colocando a palma da sua mo 100

encostada ao vidro, tal como a outra tinha feito. Michael comeou a saltar, como um louco, e a acenar vigorosamente com as duas mos. A mulher respondeu com uma gargalhada, apesar do vidro no permitir ouvir o som. Suzanne deixou de olhar para cima e tentou chamar a ateno de Donald. - No vejo nada que me sugira hostilidade - disse ela. - Tm todos um ar to pacfico. - Provavelmente, um estratagema - disse Donald. - Uma maneira de nos tirarem da defensiva. Relutantemente, Perry desviou o olhar das pessoas maravilhosas, para olhar para Suzanne e Donald. Richard e Michael continuaram a trocar olhares com as duas mulheres. Estavam a tentar comunicar atravs de sinais. - Que fazemos agora? - perguntou Perry. - Eu, pessoalmente, no gosto de estar aqui a servir de espectculo - disse Donald. - Sugiro que voltemos para os nossos aposentos e que esperemos para ver o que que acontece. No se esqueam que eles esto a jogar em casa. Vamos deixar que sejam eles a vir ter connosco. - Mas quem ser esta gente? - perguntou Suzanne. - Isto estranhssimo; parece um filme de fico cientfica. Perry ia responder quando sentiu que as palavras lhe ficaram presas na garganta. Apontou para algo por cima dos ombros de Suzanne e Donald. Uma das paredes do recinto estava misteriosamente a abrir-se, mostrando uma escada que conduzia at galeria. - Bem - exclamou Suzanne. - Tal como disseste, Donald, eles esto a jogar em casa, e penso que estamos a ser convidados para um frente-a-frente. - Que fazemos? - perguntou Perry, sentindo-se nervoso. - Acho que devamos subir a escada - disse Donald. - Mas todos juntos e devagar. E, Perry, ser voc a falar, tal como combinmos. Richard e Michael no tinham ainda reparado no silencioso aparecimento da escada por estarem empenhados na comunicao gestual, que se tornara absolutamente disparatada. L em cima, as pessoas correspondiam alegremente mmica deles, o que s os encorajava a tentar novos sinais. Mas assim que viram as escadas, correram para elas. Estavam ambos ansiosos por estabelecer um contacto mais ntimo com as suas novas amigas. - Esperem! - ordenou Donald. Pusera-se de modo a impedir a louca correria dos mergulhadores. - Ponham-se na fila! Ns vamos em grupo e o Sr Bergman ser o porta-voz. 101

- Eu quero ser apresentado quela morenaa - disse Richard, entusiasmado. - E eu quero conhecer aquela brasa de cabelo negro - acrescentou Michael, quase sem flego. Os dois mergulhadores tentaram passar por Donald, mas este segurou-os com fora pelos braos. Ambos protestaram, mas depressa mudaram de ideias, quando viram a cara de Donald. As narinas do ex-oficial estavam distendidas e a sua boca fechada tinha uma expresso determinada. - Bem, suponho que posso esperar alguns minutos - conseguiu Richard dizer. - Claro que sim - disse Michael. - Temos tempo. Donald largou os braos dos mergulhadores, e em seguida fez um sinal a Perry para que ele passasse para a frente. Perry sentia-se muito mais confiante agora, enquanto subia as escadas, do que se sentira antes no corredor. Ficar frente a frente com um grupo de pessoas to bonitas, vestindo peas de lingerie semelhantes s suas, parecia-lhe bem menos intimidante do que aquilo que a sua imaginao tinha anteriormente previsto. Apesar disso, essa confiana foi diminuindo medida que ia avanando e que ia tomando conscincia das circunstncias invulgares em que o grupo se encontrava. Deu por si a pensar se Michael teria razo ao sugerir que tudo isto podia ser uma alucinao colectiva e, por consequncia, uma armadilha, como dissera Donald. Mas o temperamento naturalmente optimista de Perry teve dificuldade em imaginar uma razo para tudo aquilo ser uma armadilha, principalmente porque estas pessoas, fossem quem fossem, j possuam o controle da situao e no precisavam de montar nenhuma armadilha. As pessoas bonitas, tal como Perry lhes chamava quando pensava nelas, tinham-se juntado inicialmente ao p das escadas, como um grupo de adolescentes esperando por uma estrela de msica. Mas medida que Perry e os outros se aproximavam do cimo, elas afastaram-se. Isto deixou Perry confuso, uma vez que a multido se tinha afastado como se estivessem com medo ou, pelo menos, com respeito, como se se aproximasse um animal domesticado mas potencialmente feroz. Perry subiu o ltimo degrau e parou. Trs metros frente, o grupo de pessoas bonitas formava um semicrculo. Ningum se mexia. Ningum falava. Ningum sorria. Perry presumira que os captores seriam os primeiros a falar. No pensara que seria ele a dizer as primeiras palavras, mas por fim decidiu quebrar o silncio desconfortvel, com um experimental Ol. 102

o seu cumprimento provocou alguns risinhos nas pessoas bonitas, mas pouco mais. Perry virou-se para ver se os seus companheiros tinham alguma sugesto a fazer. Suzanne encolheu os ombros. Donald no disse nada. Sentia-se muito mais desconfiado do que Perry. Perry voltou-se de novo para a multido. - Algum fala ingls? - perguntou ele, no sabendo o que dizer mais. - Um pouco de ingls, ou talvez espanhol? - Perry sabia alguma coisa de espanhol. Um casal deu alguns passos para a frente. Ambos aparentavam ter vinte e poucos anos e, tal como todos os outros, eram extraordinariamente belos. Tinham traos clssicos e perfeitos, que lembraram a Perry imagens que ele tinha visto em camafeus antigos. o homem tinha cabelos louros, pelos ombros. Os olhos eram de um intenso azul cu. A mulher tinha o cabelo de um ruivo bastante vivo, apanhado num proeminente bico-de-viva. Os seus olhos verdes eram to brilhantes como esmeraldas. Ambos tinham uma pele rosada e radiosa, sem quaisquer vestgios de imperfeies. Se estivesse em L.A., no haveria qualquer dvida: eles eram estrelas de cinema. - Ol amigos, como esto? - disse o homem com uma perfeita pronncia americana. - Por favor, no tenham medo. Ningum vos far mal. o meu nome Arak e esta a Sufa. - o homem fez um gesto em direco mulher que se encontrava ao seu lado. - Tambm gostava de os cumprimentar - disse Sufa. - Como que cada um de vocs gostaria de ser chamado? Perry ficou pasmado ao ouvi-los falar ingls de um modo to correcto. Era estranhamente reconfortante ouvir algo que soava to familiar, comparado com todas as coisas extraordinrias que tinham visto desde que o Oceanus se tinha afundado. - Quem so vocs? - conseguiu ele dizer. - Somos habitantes da Interterra - disse Arak. A sua poderosa voz de bartono no era muito diferente da de Donald. - E onde diabo fica a Interterra? - perguntou Perry. A sua voz soou um pouco rspida, sem que ele tivesse essa inteno. Subitamente tinha-lhe ocorrido que tudo isto podia ser uma piada bem elaborada, em vez da armadilha que Donald temia. - Por favor! - disse Arak solicitamente. - Eu sei que vocs esto confusos e exaustos, e tm todo o direito a estar, depois de tudo o que vos aconteceu. Ns temos plena conscincia do quanto pode ser difcil a sequncia da descontaminao, por isso tentem relaxar. Tm de estar preparados para as emoes que temos planeadas para vocs, - Vocs so americanos expatriados? - interrogou Perry. 103

Tanto Arak como Sufa taparam a boca com as mos, numa v tentativa de conter o riso. Todas as pessoas bonitas que estavam suficientemente perto para terem ouvido a pergunta de Perry, fizeram o mesmo. - Desculpem o nosso riso, por favor - disse Arak. - No temos a inteno de ser indelicados. No, no somos americanos. Ns, os Interterrestres, conhecemos bem as vossas lnguas. o ingls, com todas as suas variantes, a minha especialidade e a de Sufa. Suzanne inclinou-se e sussurrou orelha de Perry: - Pergunte-lhes novamente onde que fica a Interterra. Perry fez o que ela pediu. - A Interterra fica debaixo dos oceanos - respondeu Arak. Situa-se numa falha entre o que vocs chamam a crosta terrestre e o manto. a rea a que os vossos cientistas chamam a descontinuidade de Mohorovicic. - Isto um mundo subterrneo? - explodiu Suzanne. Olhou para cima, para o que parecia ser o cu cheio de sol. Estava estupefacta. - Submarino o termo correcto - interveio Sufa. - Mas, por favor.. ns sabemos que devem ter imensas questes. Todas elas sero respondidas quando chegar a altura certa. Por agora, pedimos gentilmente que tenham um pouco de resignao. - o que resignao? - perguntou Richard. - Significa pacincia - disse Sufa, sorrindo graciosamente. - Gostvamos mesmo de saber como que devemos tratar cada um de vocs - disse Arak. - Eu sou o Perry, presidente da Benthic Marine - disse Perry, tocando com a mo no peito. Em seguida apresentou os outros, dizendo os seus nomes completos. Arak deu mais um passo em frente e apresentou-se directamente a Suzanne. Era bastante mais alto do que ela. Ele estendeu o brao direito com a palma da mo virada para ela. Apontou com a outra mo. - Talvez me conceda a honra de um cumprimento interterrestre - disse ele. - Encoste a sua palma minha. Suzanne hesitou e olhou furtivamente para Perry e Donald, antes de fazer o que lhe tinha sido pedido. A sua mo era muito mais pequena do que a de Arak. - Seja bem-vinda Dra. Newell - disse Arak, depois das suas palmas se terem tocado. - Temos muito gosto em que nos tenha vindo visitar. - Fez uma vnia e retirou a mo. - Bem, obrigada - disse Suzanne. Sentia-se confusa, e contudo lisonjeada, por ter sido escolhida para uma saudao individual. 104

Arak afastou-se um pouco. - E agora, excelentssimos convidados - disse ele -, sero acompanhados at aos vossos aposentos, os quais acharo por certo agradveis. - Espere a, Arak! - chamou Richard, pondo-se em bicos de p. - Est por a uma morenaa fantstica que me quer conhecer. - E h um borracho de cabelo negro a quem eu quero ser apresentado - disse Michael. Desde que tinham subido as escadas, os dois mergulhadores tinham estado a observar a multido com ateno, tentando encontrar as duas mulheres. Para seu grande desgosto no tinham conseguido ver nenhuma delas. - Haver muito tempo para convivermos - disse Arak -, mas agora importante que vo para os vossos aposentos, uma vez que tm de comer e de se lavar convenientemente. Mais tarde haver uma festa de gala para celebrarmos a vossa presena. Por isso, sigam-me por favor. - Eu no demoro muito - disse Richard. Comeou a andar, com o objectivo de passar porArak e Sufa e misturar-se com as pessoas. Mas Donald agarrou-o com tanta fora como tinha feito antes de terem subido as escadas. - Pare com isso, marinheiro! - disse-lhe Donald em voz baixa. - Ns ficamos sempre juntos! No se esquea disso! Richard olhou para trs durante um momento, contendo-se para no dizer a Donald que se fosse lixar. Estava to perto de conhecer aquela mulher linda, que lhe era difcil controlar-se. o autocontrole nunca tinha sido o seu forte. Mas a intensidade do olhar de Donald fez com que ele se rendesse. - Uma comidita at no era m ideia - disse ele, para no parecer que se estava a submeter. - melhor que no pise o risco, companheiro - disse-lhe Donald. - Ou, ento, as coisas no vo correr nada bem entre ns os dois. - S para que conste - disse Richard - eu no tenho medo de si.
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CAPITULO 9 Enquanto seguia Arak e Sufa, Suzanne ia pondo um p frente do outro, mas sentia os seus movimentos como se fossem desconexos, como se os seus ps no estivessem solidamente assentes no cho. No estava exactamente tonta, mas era uma sensao muito semelhante. Ela conhecia o termo psiquitrico despersonalizao e interrogou-se se no estaria a sofrer alguma variao desse fenmeno. Tudo sua volta lhe parecia to irreal. Era como se estivesse a sonhar, apesar dos sentidos lhe fornecerem sensaes bem vivas. Conseguia ver, cheirar e ouvir normalmente. Mas para alm disso nada mais fazia sentido. Como que era possvel que eles estivessem debaixo do oceano?! Sendo uma oceangrafa geofsica, Suzanne sabia que a descontinuidade de Mohorovicic era o nome dado a uma especfica camada da terra que marcava uma mudana brusca na velocidade do som e das ondas ssmicas. A sua localizao aproximada era de quatro a seis mil metros abaixo do fundo do oceano, e cerca de trinta e oito mil metros abaixo dos continentes. Tambm sabia que o seu nome eponmo provinha do sismlogo srvio que a tinha descoberto. Mas para alm do facto de ter um nome, ningum fazia ideia do que era essa camada na realidade. Tanto quanto Suzanne podia saber, nem ela nem qualquer outro gelogo ou sismlogo tinha alguma vez considerado a possibilidade da camada ser uma enorme caverna cheia de ar. A ideia era demasiado absurda para poder ser seriamente considerada. - Por favor, dem aos nossos humanos secundrios a honra que eles merecem - disse Arak em voz alta, aos seus companheiros Interterrestres enquanto ia avanando pelo meio deles. - Recuen, e dem-nos passagem! Fez sinal para que as pessoas se afastassem, o que elas fizeram silenciosamente. - Faam favor! - disse Arak gentilmente para Suzanne e para os outros, apontando para um caminho que conduzia para fora da galeria. Ele avanou e fez um gesto para que os outros o seguissem. - Assim que deixarmos o hall de chegada dos visitantes, depressa chegaremos s vossas acomodaes. 106

Como se estivesse a ver-se a si prpria num filme, Suzanne foi caminhando por entre a multido de Interterrestres, Sentia Perry imediatamente atrs de si e calculou que Donald e os mergulhadores estivessem logo a seguir. A situao j no era assustadora. As pessoas bonitas sorriam para eles e cumprimentavam-nos de um modo tmido e envergonhado. Suzanne no conseguiu deixar de lhes sorrir em resposta. Isto estar realmente a acontecer?, era a pergunta que colocava continuamente a si prpria enquanto caminhava atrs de Arak. Estarei a sonhar? Parecia tudo to irreal e, contudo, era indubitvel que ela estava a sentir o mrmore frio por debaixo dos seus ps descalos, e a carcia que a brisa suave fazia na sua face. Nunca tinha tido sensaes to pormenorizadas num sonho, por mais realista que ele tivesse sido. Sufa virou-se para Suzanne. - Como pode constatar vocs so verdadeiras celebridades. Os humanos da segunda gerao so mesmo populares. Vocs so extremamente estimulantes. melhor estarem preparados pois iro ser muito solicitados. - o que que quer dizer com humanos de segunda gerao? - perguntou Suzanne. - Ento, Sufa - interrompeu Arak gentilmente. - Lembra-te do que ficou combinado! Estes hspedes sero elucidados acerca do nosso mundo a um ritmo mais lento do que aconteceu com outros no passado. - Eu no me esqueci - respondeu Sufa, e em seguida acrescentou: - Quando for a altura apropriada, ns discutiremos todos esses assuntos, e todas as vossas questes sero respondidas. Prometo-vos. Em breve, o grupo chegou a um espaoso terrao que se abria para uma extraordinria e colossal caverna subterrnea, to imensa que dava a impresso de no ser um espao fechado. A iluminao era semelhante luz do dia, apesar de no haver sol. o tecto era em abbada e de um azul plido como a cor do cu num dia de vero nublado. Algumas nuvens ligeiras flutuavam vagarosamente com a brisa. o terrao ficava num dos lados de um edifcio localizado na ponta mais distante de uma cidade. A partir da balaustrada estendia-se uma paisagem buclica de montes suaves, vegetao luxuriante e lagos, distinguindo-se, no muito longe, algumas aldeias. Os edifcios eram construdos em basalto negro, bastante polido e trabalhado sob a forma de linhas curvas, abbadas, torres e prticos com colunas clssicas. Ao longe erguia-se uma srie de montanhas com largos
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sops e que subiam em direco abbada, formando gigantescas colunas de suporte. - Se tiverem a bondade de esperar s um instante - disse Arak. Em seguida comeou a falar em voz baixa atravs de um microfone que fazia parte de um instrumento que ele tinha volta do pulso. Os cinco humanos de segunda gerao estavam enfeitiados pela inesperada beleza e pelas dimenses de cortar a respirao daquele paraso subterrneo. Estava muito para alm daquilo que a imaginao deles podia ter concebido. At os mergulhadores estavam boquiabertos. - Estamos espera do transporte - explicou Sufa. - Isto a Atlntida? - perguntou Perry, com a boca aberta de espanto. - No! - disse Sufa, num tom ligeiramente ofendido. - Isto no a Atlntida. Esta a cidade de Saranta. AAtlntida fica exactamente a leste daqui. Mas no a conseguem ver. Fica atrs daquelas colunas que suportam aquelas protuberncias superfcie a que vocs chamam Aores. - Ento a Atlntida existe mesmo? - disse Perry - Claro que existe - disse Sufa. - Mas, pessoalmente, no acho que seja to agradvel como Saranta. uma cidade recente, s agora que est a comear a evoluir, e est cheia de gente convencida, se querem saber a minha opinio. Mas tero oportunidade de julgar por vocs mesmos. - Ah, aqui vamos ns - exclamou Arak, enquanto uma nave em forma de disco com o cimo em cpula se materializava silenciosamente junto aos degraus. Aproximou-se to rapidamente que s quem estava a olhar na direco certa a conseguiu ver chegar. - Desculpem a demora - disse Arak. - Deve estar a haver uma grande procura, por qualquer razo. Mas entrem, por favor. - Apontou para baixo, para uma entrada que tinha miraculosamente aparecido num dos lados do disco. o grupo desceu os degraus e entrou na nave, que planava silenciosamente a poucos metros do cho. Tinha nove metros de dimetro e era encimada por uma abbada semelhante dos presumveis OVNIS que por vezes inundavam as pginas de alguns jornais, No seu interior, via-se um banco circular, com estofos brancos, tendo ao centro uma mesa redonda de cor preta. No se viam quaisquer comandos. Arak foi o ltimo a entrar a bordo da nave e, assim que o fez, a porta desapareceu, to silenciosa e misteriosamente como tinha aparecido. - Ah, sempre a mesma coisa - queixou-se Arak, depois de ter olhado sua volta. - Agora que tentamos impressionar algum, 108

calha-nos uma destas naves antigas. Esta est a dar as suas ltimas voltas. - Pra com isso - disse Sufa. - Este veculo bastante eficiente. Suzanne olhou para Donald e este arqueou ligeiramente as sobrancelhas. Ela observou o interior da nave. Tinha tantas perguntas a fazer que no sabia por onde comear. Arak colocou a palma da sua mo no centro da mesa preta e inclinou-se para a frente. - Para o palcio dos visitantes - disse ele. Encostou-se novamente para trs e sorriu. Pouco depois, a paisagem l fora comeou a mover-se. o reflexo imediato de Suzanne foi agarrar-se borda da mesa para se equilibrar, mas tal no era necessrio. No havia qualquer sensao de movimento, nem to pouco qualquer rudo. Quando se elevaram trinta metros e comearam a acelerar na horizontal, foi como se a nave permanecesse imvel e a cidade se estivesse a mover. - Muito em breve, sabero como chamar e usar estes txis areos - disse Arak. - Tero muito tempo para fazer exploraes. Vrias cabeas acenaram. A equipa do Benthic Explorer estava fascinada com tudo o que via sua volta. Pareciam estar a passar pelo centro de uma movimentada metrpole, onde inmeras pessoas andavam de um lado para o outro, e milhares de outros txis areos se cruzavam em todas as direces. Para Suzanne, este mundo era cheio de contradies. A cidade e a tecnologia avanada pareciam to futuristas, e no entanto as rvores e a vegetao tinham um aspecto pr-histrico, um pouco assustador. A flora lembrava a do perodo carbonfero de h trezentos milhes de anos atrs. Um pouco mais frente, os brilhantes edifcios de basalto negro, com vrios andares, foram substitudos por aquilo que aparentava ser uma zona residencial, relvada, com rvores e piscinas. o nmero de pessoas diminuiu e o bulcio de txis tambm. o que viam agora eram pessoas isoladas ou pequenos grupos caminhando pelos parques. Grande parte dessas pessoas faziam-se acompanhar por animais de estimao de aspecto bastante curioso, que pareceram a Suzanne uma combinao fantstica de co, gato e macaco. A paisagem foi passando mais lentamente medida que se aproximavam de um magnfico palcio rodeado por muralhas. o conjunto era dominado por uma enorme estrutura central, de tecto abobadado, suportado por colunas dricas, negras e estriadas. sua volta viam-se outros edifcios ovais construdos com o j familiar basalto negro e polido. Vrios caminhos serpenteavam por entre lagos cristalinos, zonas de relva e fetos de aspecto luxuriante.
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o txi areo deixou de se mover na horizontal e iniciou um movimento descendente. Pouco depois, a porta abriu-se do mesmo modo silencioso e misterioso. - Dra. Newell - disse Sufa. - Esta ser a sua casa. Pode desembarcar se no se importa. Eu irei acompanh-la, para me certificar de que fica confortvel. - Fez um gesto, apontando para a porta, Sentindo-se atrapalhada, Suzanne olhou para Sufa e para Donald. Ela no esperara ser separada do grupo e sabia que Donald pensava que todos se deviam manter juntos. - E os outros? - perguntou Suzanne. Tentou interpretar a expresso na cara de Donald, mas no conseguiu perceber o que que ele esperava que ela fizesse. - o Arak ir acompanh-los aos seus alojamentos - disse Sufa. - Cada um deles ficar instalado numa casa. - Ns gostvamos de ficar todos juntos - disse Suzanne. - E vo ficar - disse Arak. - Este palcio e os terrenos volta so s para os visitantes. Tomaro as refeies em conjunto e se quiserem partilhar as casas esto vontade para o fazer. Os olhares de Suzanne e de Donald encontraram-se. Donald encolheu os ombros. Interpretando esse gesto como uma maneira de dizer que a deciso era dela, Suzanne desceu da nave. Sufa foi atrs dela. Um momento depois, o disco moveu-se silenciosamente atravs do relvado e parou numa casa vizinha. - Venha! - encorajou Sufa. Ela j tinha comeado a caminhar em direco casa, mas olhou para trs, quando percebeu que Suzanne no a seguira. Suzanne desviou o olhar da nave e apressou o passo para se juntar sua anfitri. - Daqui a pouco ir encontrar-se com os seus amigos, para tomarem juntos uma refeio - disse Sufa. - Eu s quero verificar se os seus aposentos so aceitveis. E para alm disso, pensei que gostaria de nadar um pouco e refrescar-se antes de comer. Foi esse o meu primeiro desejo depois de ter sado da descontaminao. - Voc fez o mesmo que ns? - perguntou Suzanne. - Fiz - disse Sufa. - Mas foi h muito, muito tempo atrs. H vrias vidas atrs, na verdade. - Como disse? - perguntou Suzanne. Pensou que no tinha ouvido bem. A expresso h vrias vidas no fazia sentido. - Venha! - disse Sufa. - Temos de a instalar. As perguntas podem esperar. - Ela pegou no brao de Suzanne. Lado a lado subiram os degraus e entraram na casa. Suzanne parou entrada da porta, pasmada com a decorao do interior. Contrastando com o preto das paredes exteriores, o

interior era quase exclusivamente branco: mrmore branco, caxemira branca e vrias superfcies espelhadas. Fazia lembrar os aposentos onde Suzanne dormira recentemente, mas a uma escala bastante mais profusa. Suzanne viu uma piscina, com fundo azul celeste, que se prolongava do interior do compartimento para o exterior. A gua provinha de uma cascata que saa da parede. - o quarto no lhe agrada? - perguntou Sufa, preocupada. Tinha reparado na expresso de Suzanne, e interpretara o seu espanto como sendo desagrado. - A questo no se me agrada ou no - respondeu Suzanne. - Isto inacreditvel. - Mas ns queremos que se sinta confortvel - insistiu Sufa. - E os outros? - quis saber Suzanne. - Os aposentos deles tambm so assim? - So idnticos - disse Sufa. - Todas as casas dos visitantes so iguais. Mas se achar que precisa de mais alguma coisa, diga-me. Tenho a certeza de que poderemos fornec-la. o olhar de Suzanne dirigiu-se para a enorme cama circular que estava sobre um estrado de mrmore, mesmo no centro do aposento. Um enorme dossel estendia-se sobre ela. Do seu suporte em forma de circunferncia pendiam panos de fino tecido branco. - Talvez me pudesse dizer o que que falta - insistiu Sufa. - No falta nada - disse Suzanne. - o quarto espectacular. - quer dizer que lhe agrada - disse Sufa aliviada. - formidvel - disse Suzanne. Esticou o brao e tocou na parede de mrmore. A sua superfcie estava polida como se fosse um espelho, e estava quente, como se estivesse a ser aquecida por um radiador no seu interior. Sufa dirigiu-se a um armrio encastrado ao longo da parede do lado direito. Apontou para ele. - Aqui dentro esto consolas de comunicao, peas de roupa, material de leitura na sua lngua, um frigorfico grande com uma seleco de comida e bebida, artigos de higiene pessoal que facilmente reconhecer, e tudo o mais que possa vir a precisar. - Como que se abre? - perguntou Suzanne. - S precisa de utilizar a voz - disse Sufa. Depois apontou para uma das duas portas da parede oposta do armrio. - As casas de banho so ali. Suzanne dirigiu-se para o lado de Sufa e olhou para o armrio. - o que que eu tenho que dizer, exactamente? - Diga o nome daquilo que deseja - explicou Sufa. - E em seguida exclame por favor ou agora. - Comida, por favor! - disse Suzanne, compenetradamente. 111

Assim que proferiu as Palavras, uma das portas do armrio abriu-se e revelou um frigorfico de grande capacidade, recheado de recipientes contendo lquidos frescos e comida slida de vrias cores e consistncias. Sufa inclinou-se e olhou para o interior do armrio. Mexeu em alguns recipientes. - J devia ter calculado - disse ela, endireitando-se. - Receio que s esteja aqui a seleco standard, apesar de eu ter encomendado algumas especialidades. Mas no tem importncia. Um clone-empregado poder trazer-lhe aquilo que desejar. - o que quer dizer com clone-empregado? - perguntou Suzanne. A expresso parecia-lhe sinistra. - Os clone-empregados so os empregados - disse Sufa. - So eles que fazem todo o trabalho manual aqui na Interterra. - J vimos algum? - quis saber Suzanne. - Ainda no - disse Sufa. - Eles preferem no se mostrar at serem chamados. Eles gostam de estar uns com os outros, nas suas prprias instalaes. Suzanne acenou com a cabea, como se estivesse a compreender, e compreendia de facto, mas no do modo que Sufa supunha. Suzanne acenou porque sabia que na maior parte dos casos de intolerncia, o grupo dominante atribua determinadas atitudes aos oprimidos que faziam com que os opressores no se sentissem to mal em relao opresso. - E esses clones-empregados so mesmo clones? - perguntou Suzanne. - Exactamente - disse Sufa. - Tm vindo a ser clonados desde h muito tempo. A sua origem remonta aos homindeos primitivos, ou o que o vosso povo chama homem de Neandertal. - o que quer dizer com o vosso povo? - perguntou Suzanne. - Em que que ns somos diferentes de vocs, a no ser no facto de vocs serem to belos? - Por favor... - implorou Sufa. - J sei, j sei - repetiu suzanne com frustrao. - No posso fazer perguntas, mas as respostas que d s minhas questes precisam sempre de uma explicao. Sufa deu uma pequena gargalhada. - Eu percebo que se esteja a sentir confusa. - disse ela. - Mas s lhe peo um pouco mais de pacincia. Como estvamos a dizer h pouco, sabemos por experincia que melhor fazer a introduo no nosso mundo de uma forma progressiva. - Isso quer dizer que j foram visitados no passado por pessoas como ns - disse Suzanne.
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- Claro que sim - confessou Sufa. - Tivemos muitos visitantes ao longo dos ltimos dez mil anos. A boca de Suzanne abriu-se de espanto. - Disse dez mil anos? - Disse - respondeu Sufa. - Antes disso no estvamos interessados na vossa cultura. - Est a sugerir que? - Por favor - disse Sufa, suspirando. - No faa mais perguntas, a no ser que tenham a ver com os seus aposentos. Lamento ter que insistir. - Est bem - concordou Suzanne. - Voltemos ao assunto dos clones-empregados. Como que eu os chamo, se precisar? - s dar a ordem oralmente - disse Sufa. - Quase tudo funciona desse modo, aqui na Interterra. - Ento s tenho que dizer clone-empregado? - perguntou Suzanne. - Clone-empregado ou apenas empregado - disse Sufa. E claro, a seguir tem de dizer por favor ou j. Mas a frase tem de ser dita em tom de exclamao. - Posso tentar agora? - perguntou Suzanne. - Claro - respondeu Sufa. - Empregado, por favor - disse Suzanne, no desviando o olhar de Sufa. Mas nada aconteceu. - o tom de exclamao no foi suficiente - explicou Sufa. Tente outra vez. - Empregado, por favor! - gritou Suzanne. - Muito melhor - disse Sufa - Mas no preciso falar to alto. No o volume que importa. o sentido que se d. Os humanides tm que perceber claramente que ns desejamos que eles apaream. Em caso de dvida, eles no aparecem, para no se tornarem maadores. - Queria mesmo dizer humanides? - perguntou Suzanne. - Claro que sim - disse Sufa. Os clones-empregados tm um aspecto bastante semelhante ao dos humanos, apesar de serem uma fuso de elementos andrides, engenhos biomecnicos e partes de homindeos. Eles so metade mquina e metade organismos vivos, capazes de cuidarem de si prprios e at de se reproduzirem. Suzanne olhou para Sufa, com uma expresso que combinava desagrado e incredulidade. Sufa interpretou-a como sendo medo. - No se preocupe - disse Sufa. - muito fcil lidar com eles e esto sempre prontos para ajudar. Na verdade, so criaturas maravilhosas, como ir por certo descobrir. A nica desvantagem 113

o facto de, tal como os seus antepassados homindeos, eles no falarem - mas percebero perfeitamente tudo o que lhes disser. Suzanne continuou a fitar Sufa. Antes de poder colocar outra questo, uma das portas da parede oposta ao armrio, abriu-se e uma mulher escultural entrou no quarto. suzanne apercebeu-se que tinha estado espera de ver um autmato grotesco, mas a mulher que tinha diante de si era assombrosamente bela, com traos clssicos, cabelo dourado, pele de alabastro e uns olhos escuros e penetrantes. Vestia um macaco de cetim preto, com mangas compridas. - Aqui est um bom exemplo de uma clone-empregada, - disse Sufa. - Repare que ela usa um brinco em argola. Todos eles os usam por qualquer razo que eu nunca consegui perceber, apesar de achar que tem a ver com orgulho ou linhagem. Como tambm est a ver, ela bastante atraente tal como as verses masculinas o so. Mas o mais importante que ela agir sempre de acordo com os seus desejos. o que quer que seja que lhe pea, ela tentar faz-lo, excepo de provocar ferimentos em si prpria. Suzanne olhou para os olhos da mulher que pareciam dois lagos negros. Os seus traos faciais eram to perfeitos e atraentes como os de Sufa, mas no tinham qualquer expresso. - Ela tem nome? - perguntou Suzanne. - Meu Deus, claro que no - disse Sufa com um risinho. - Isso seria complicar demasiado as coisas. No queremos personalizar as nossas relaes com os trabalhadores. Em parte, foi essa a razo pela qual eles nunca foram preparados para falar. - Mas ela far o que eu lhe pedir? - Sem dvida - disse Sufa. - Far o que quer que seja. Ela pode vir buscar as suas roupas, lav-las, preparar o seu banho, encher o frigorfico, fazer-lhe uma massagem, ou at alterar a temperatura da gua da piscina. Tudo o que quiser ou precisar. - Acho que, por agora, seria melhor ela retirar-se - disse Suzanne. Estremeceu ligeiramente. A ideia de algum ser metade ser vivo e metade mquina era inquietante. - Saia, por favor! - disse Sufa. A mulher virou-se e saiu, to silenciosamente como entrara. Sufa virou-se novamente para Suzanne. - Claro que quando chamar novamente um clone-empregado, o mais provvel que aparea um diferente. o que estiver disponvel, vir. Suzanne acenou como se entendesse, mas de facto no compreendia. - De onde que eles vm? - Dos subterrneos - disse Sufa.
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- Das cavernas? - insistiu Suzanne. - Suponho que sim - disse Sufa vagamente. - Nunca fui at l, nem conheo algum que tenha ido. Mas no falemos mais de clones-empregados! Temos que a preparar para ir at sala de refeies. No quer nadar um pouco, ou tomar um banho? Voc que decide, mas j no temos muito tempo. Suzanne engoliu em seco. A sua garganta estava spera. Depois de tudo com que se deparara era-lhe difcl tomar uma simples deciso. Deu uma olhadela piscina. A sua cor, agora mais azul-marinho do que azul-celeste, era to convidativa como a sua superfcie ligeiramente ondulante. - Talvez fosse boa ideia nadar um pouco - disse Suzanne. - Muito bem - respondeu Sufa. - Esto roupas lavadas no armrio. E sapatos tambm. Suzanne acenou com a cabea. - Esperarei por si l fora - disse Sufa. - Penso que seria bom para si ficar um pouco sozinha por alguns minutos, para pr as ideias em ordem. - Acho que tem razo - afirmou Suzanne.
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CAPTULO 10 A sala de refeies ficava situada num edifcio de propores e formas semelhantes s das casas, mas no tinha cama. Tambm abria para o exterior, mas estava virada para o imponente pavilho central em vez de dar para os relvados ou para as sebes de fetos. A sua comprida mesa central era igual que tinham visto nos aposentos da rea de descontaminao. As cadeiras estofadas tambm eram idnticas. o grupo tinha aparecido ao mesmo tempo, vindo cada um dos seus aposentos individuais e apresentando cada um deles um modo distinto de reagir s circunstncias. Richard e Michael recusavam-se a admitir a existncia de qualquer facto que pudesse provocar-lhes desconfiana. Estavam completamente histricos, como se fossem duas crianas deixadas vontade no parque temtico dos seus sonhos, e tencionando aproveitar todos os divertimentos disponveis. Perry tambm se sentia excitado ao pensar nas potencialidades inerentes a este mundo novo, mas conseguia manter uma aparncia mais calma do que os tontos mergulhadores. Suzanne estava mais confusa do que excitada. Continuava a lidar com a impresso de que eles estariam a experimentar uma espcie de alucinao colectiva de acordo com as suas prprias predileces. Ao contrrio de todos os outros, Donald permanecia mal-humorado, convencido de que tudo o que os rodeava era uma iluso bem elaborada, com o objectivo de os conduzir at um final nefasto. A conversa andou volta da viagem a bordo da nave em forma de disco e das maravilhas dos aposentos. Richard e Michael eram os mais animados, especialmente depois de saberem que o clone-empregado de Suzanne tinha sido feminino. Richard referiu-se aos desejos que poderiam ser satisfeitos por to servil criatura. Suzanne ficou chocada e dirigiu-se a Rchard sem meias palavras - Tente agir como se fosse uma pessoa civilizada! A comida era semelhante que fora servida nos aposentos da rea de descontaminao, com a mesma curiosa variao de gostos, apesar de ser apresentada em sofisticadas travessas. Foi trazida at eles por dois homens extraordinariamente bem-parecidos,
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vestindo macaces de cetim preto, com mangas compridas e um fecho frente. Cada um deles usava uma argola na orelha. De sbito, Donald atirou com fora o seu garfo de ouro para o prato dourado. o rudo que se espalhou pela sala de mrmore foi surpreendentemente alto, ecoando pelas paredes de pedra. Richard, com a boca cheia daquilo que ele insistia ser sorvete com calda quente de chocolate, viu interrompida a sua descrio do mergulho que tinha dado na piscina. Suzanne deu um salto, assustada, deixando cair o seu prprio garfo, com muito menos barulho, manifestando assim a tenso que se apoderara dela. Michael engasgou-se com a sua comida que sabia a tarte de batata doce. - Como que vocs conseguem comer numa situao destas! gritou Donald. - Que situao? - perguntou Richard, com a boca ainda cheia de comida. o seu olhar percorreu a sala, receoso de que o compartimento estivesse a ser invadido. Donald inclinou-se para Richard. - Que situao? - repetiu ele, escarnecendo, enquanto abanava a cabea, com ar de gozo. - H uma coisa que eu nunca consegui perceber em relao aos mergulhadores de saturao; no sei se eles tm de ser suficientemente estpidos para aceitar mergulhar, ou se a presso e o gs inerte destroem a meia dzia de clulas cerebrais que eles tinham antes de comear. - Que raio que est para a a dizer? - perguntou Michael, sentindo-se ofendido. - Eu explico-lhe - disse Donald, zangado. - Olhe sua volta! Onde diabo que ns estamos? o que que estamos aqui a fazer? Quem esta gente, vestida como se fosse para o baile de finalistas da universidade? Durante alguns minutos fez-se silncio. Todos desviaram o olhar de Donald. Eles tinham estado a evitar este tipo de questes. - Eu sei onde que estamos - disse Richard, por fim. - Estamos na Interterra. - Oh, Deus do cu - exclamou Donald, pondo as mos no ar, com frustrao. - Estamos na Interterra - repetiu ele. - Isso explica tudo. Deixe-me dizer-lhe que isso no explica absolutamente nada. No nos diz onde que estamos, nem o que estamos aqui a fazer, nem quem so estas pessoas. E agora estamos convenientemente separados uns dos outros, cada um na sua casa. - Eles disseram que nos explicariam tudo o que ns quisssemos - disse Suzanne. - Pediram que fssemos pacientes. - Pacientes! - ironizou Donald. - Eu digo-vos o que que estamos a fazer aqui... Estamos prisioneiros! 117

- E depois?! - disse Richard. Reinou novamente o silncio. Michael pousou o garfo, aborrecido com a exploso de Donald. Richard voltou sua deliciosa sobremesa, olhando Donald com ar pedante. Suzanne e Perry deixaram-se ficar a observar os outros, tal como faziam os silenciosos clones-empregados. Richard comeu mais uma colherada da sua sobremesa. Com a boca ainda cheia disse: - Se ns somos prisioneiros, gostaria de ver como que eles tratam os amigos. Olhem s para isto tudo. fantstico. Fuller, se no quiser comer, no coma! A mim, sabe-me muito bem, portanto v-se lixar! Donald ps-se em p com a inteno de chegar at Richard, do outro lado da mesa. Perry interveio, antes deles comearem aos murros um ao outro. - Muito bem, vocs dois - gritou Perry. - Parem de implicar um com o outro! No queremos violncia no interior do grupo. At porque ambos tm razo. No sabemos onde estamos, nem por que que aqui estamos, mas estamos a ser bem tratados. Talvez at bem tratados de mais. Perry largou o brao de Donald quando sentiu que este se acalmara, e olhou depois para os imveis clones-empregados tentando perceber se a cena os tinha afectado. Mas no tinha. As suas caras permaneciam com a mesma expresso ausente que tinham tido ao longo da refeio. Donald seguiu o olhar de Perry, enquanto endireitava a sua tnica. - Esto a ver o que eu quero dizer - resmungou ele. - At enquanto comemos h carcereiros para nos controlar. - No me parece que a inteno seja essa - disse Suzanne. Em seguida, disse em voz alta: -Trabalhadores, saiam, por favor! Sem darem qualquer outro sinal de terem ouvido a ordem de Suzanne, os clones-empregados desapareceram atravs de uma das trs portas existentes na sala de refeies. - Est resolvido o problema - disse Suzanne. - Ah, isso no quer dizer nada - disse Donald. o seu olhar passeou-se pelo compartimento. - Esto, de certeza, microfones e cmaras escondidos por toda a sala. - Ei - disse Michael. - Estive aqui a olhar para o prato e para o garfo. So mesmo de ouro, ou qu? Suzanne pegou no seu garfo, tentando tomar-lhe o peso. - J pensei nisso antes - disse ela. - Por muito surpreendente que possa parecer, acho que mesmo ouro.
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- No pode ser! - disse Michael. Pegou no seu prato e levantou os dois objectos. - Est aqui uma pequena fortuna. - Temos sido bem tratados, at agora - disse Donald, retomando o tpico da discusso. - Acha que isso vai mudar? - perguntou Perry. - Pode mudar num segundo - disse Donald, estalando os dedos. - Assim que eles tiverem aquilo que querem, sabe-se l o que pode acontecer. A nossa situao de total vulnerabilidade. - verdade que tudo pode mudar, mas no me parece que isso v acontecer - disse Suzanne. - Como que podes ter assim tanta certeza? - quis saber Donald. - No posso ter a certeza absoluta - admitiu Suzanne. - Mas no faz sentido ser de outra maneira. Olha tua volta. Eles so to evoludos. o que que podem querer de ns? Na verdade, penso que ns que poderemos aprender coisas extraordinrias com eles. - Eu sei que este um assunto que temos estado a evitar disse Perry. - Mas quando diz que eles so muito avanados, est a sugerir que so aliengenas? A questo colocada por Perry provocou um novo perodo de silncio. Ningum sabia o que pensar, e muito menos o que dizer. - Est a querer dizer que eles so de outro planeta? - perguntou Michael, por fim. - Eu no sei o que que estou a sugerir - disse Suzanne. Mas todos experimentmos a incrvel viagem na nave. Deve pertencer a uma tecnologia de levitao magntica que ns desconhecemos por completo. E dizem que estamos por baixo do oceano, o que me custa muito a aceitar. Mas h uma coisa que vos quero dizer. A descontinuidade de Mohorovicic existe realmente, e ningum, at hoje, a conseguiu explicar. Richard fez um gesto com a mo mostrando o seu desacordo. Estas pessoas no so extraterrestres. Por amor de Deus, viram bem aquelas raparigas?! Que diabo, j vi muitos filmes sobre extraterrestres, e de certeza que no se parecem nada com esta gente. - Eles podem ter transformado o seu aspecto, de acordo com os nossos gostos - disse Suzanne. - Pois - concordou Michael. - Foi a primeira coisa que eu pensei. Estamos a sonhar que eles so muito belos. - por isso mesmo que eu no estou nada preocupado - disse Richard. - o que conta o que est na minha mente. Se eu penso que elas so giras, ento elas so giras. - A verdadeira questo saber quais so os motivos deles disse Donald. - o que nos trouxe at aqui no foi um acidente. Parece-me bastante evidente que ns fomos literalmente puxados
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por aquele poo abaixo. Eles querem algo de ns, ou j no estaramos vivos. - Acho que tens razo quando dizes que nos trouxeram para aqui de propsito - disse Suzanne. - A Sufa confirmou-me uma srie de coisas. Em primeiro lugar, ela admitiu que ns estivemos a ser descontaminados. - Mas por que que fomos descontaminados? - perguntou Perry. - Isso ela no disse - respondeu Suzanne. - Mas admitiu que, no passado, j tiveram visitantes como ns. - Isso interessante - disse Donald. - Ela disse-te o que que lhes aconteceu? - No, no disse - respondeu Suzanne. - Bem, podem continuar com as vossas preocupaes doentias - comentou Richard. Em seguida, ps a cabea para trs e gritou. - Clones-empregados, apaream! No mesmo instante, surgiram dois humanides, um masculino e outro feminino. Richard observou a mulher e deitou um olhar cmplice a Michael. - Temos festa! - disse ele em voz baixa, com incontida excitao. - Richard - avisou Suzanne. - Quero que me prometa que no far nada que nos possa embaraar ou que nos ponha em causa como grupo. - Quem que voc pensa que , a minha me? - perguntou ele. Olhou novamente para o clone feminino e disse: - E que tal mais um pouco daquela sobremesa, querida? - Para mim tambm - disse Richard. Bateu com o garfo dourado no seu prato de ouro. Donald ia levantar-se de novo, mas Perry impediu-o. - Nada de violncia - disse Perry. - intil. Richard dirigiu um sorriso de provocao a Donald, aumentando a frustrao e raiva deste ltimo. o toque suave de uma campainha interrompeu a msica de fundo ecoou pelo compartimento. Um instante depois, um enrgico Arak surgiu frente deles. Estava vestido como habitualmente, mas com uma novidade. volta do seu pescoo, via-se uma fita de veludo azul, que condizia na perfeio com o invulgar tom de azul dos seus olhos. Estava atada com um lao simples. - Ol, meus amigos - disse ele com exuberncia. - Espero que a refeio vos tenha agradado. - Estava ptima - respondeu Richard. - Mas feita de qu? No se parece nada com aquilo a que sabe.
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- feito basicamente a partir de protenas de plncton e de carbo-hidratos vegetais - respondeu Arak. Esfregou as mos com entusiasmo. - Vamos l ao que interessa! Lembram-se da cerimnia de que vos falei h pouco? No fazem ideia da quantidade de pessoas que, aqui em Saranta, esto encantadas por vocs terem chegado nossa cidade. Tivemos que mandar pessoas embora. A nossa cidade no recebe assim tantos visitantes do vosso mundo: pelo menos no tantos como a Atlntida, a leste, ou Barsama, a oeste. Toda a gente est ansiosa por vos conhecer. Isto leva-nos questo principal: vocs esto dispostos a vir at ao pavilho, ou esto demasiado cansados devido descontaminao? - Onde o pavilho? - perguntou Michael. - Ali - disse Arak, apontando em direco parte da sala que dava para o exterior. - A cerimnia ter lugar no pavilho da zona dos visitantes. Assim fica tudo mais fcil. Fica a menos de um quilmetro, por isso at podemos ir a p. o que que vos parece? - Contem comigo - disse Richard. - Eu nunca perco uma festa. - Eu tambm vou - disse Michael. - Esplndido! - disse Arak. - E os restantes? Fez-se um silncio pouco confortvel. Por fim, Perry pigarreou. - Arak, para ser sincero, estamos um pouco nervosos. - Eu no diria s nervosos - disse Donald. - Para falar com toda a clareza, ns sabemos que fomos raptados. - Compreendo a vossa preocupao e curiosidade - disse Arak. Fez um gesto conciliatrio com as mos. Mas por favor, s por esta noite permitam que seja eu a orient-los. No a primeira vez que lido com aqueles que nos vm visitar, e embora tenha que admitir que no foram tantos como isso, nem num grupo to grande, deram-me experincia suficiente para eu saber o que que melhor. Amanh responderei a todas as vossas questes. - Por que que temos que esperar? - perguntou Donald. - Por que que no nos responde j? - Vocs no tm conscincia do stress que o processo de descontaminao provoca - disse Arak. - Pode ao menos dizer-nos quanto tempo durou o processo? perguntou suzanne. - Um pouco mais do que aquilo a que vocs chamam um ms disse Arak. - Estivemos a dormir durante um ms? - perguntou Michael, incrdulo. - Durante a maior parte do tempo, sim - confirmou Arak. - E to stressante para o crebro como para o corpo. Amanh tero de lidar com mais informaes surpreendentes. J aprendemos que 121

mais fcil para os visitantes apreenderem as novidades quando esto relaxados. Uma s noite faz toda a diferena. Portanto, peo-vos que relaxem esta noite, aqui todos juntos, sozinhos nos vossos aposentos ou, e essa era a melhor ideia, connosco na cerimnia em honra da vossa chegada. Perry tentou interpretar a expresso da cara de Arak. Este no desviou o olhar e os seus olhos azuis transmitiam uma sinceridade de que Perry no pde duvidar. - OK - disse ele. - De qualquer maneira, acho que no conseguiria dormir. Eu vou, mas amanh no o deixarei sossegado at que cumpra a sua palavra. - Parece-me justo - disse Arak, olhando em seguida para Suzanne. - E a Dr. Newell, j decidiu? - Eu vou - respondeu Suzanne. - ptimo - disse Arak. - E o Sr. Fuller? Qual a sua deciso? - A minha resposta no - disse Donald. - No vejo qualquer motivo para celebrar. - Muito bem - disse Arak, esfregando as mos, obviamente deleitado. - Estou mesmo muito contente. Ainda bem que a maior parte das pessoas decidiu vir. Ficaria muita gente desapontada se me vissem aparecer sozinho, Sr. Fuller, eu compreendo como se sente e estou solidrio consigo. Espero que o seu descanso seja o mais agradvel possvel. Os clones-empregados estaro sua inteira disposio. Donald acenou taciturnamente. - Vamos ento? - disse Arak para os outros. Comeou a dirigir-se para o lado do compartimento aberto para o exterior. - Essa festa vai ter alguma coisa que se coma? - perguntou Richard. - Sem dvida - disse Arak. - Os melhores pratos de Saranta. - Ento no vou repetir a sobremesa - disse Richard. Atirou com a colher para a mesa, levantou-se, espreguiou-se e deu um sonoro arroto. Suzanne deitou-lhe um olhar reprovador. - Richard, tenha algum respeito pelas outras pessoas, j que no o tem por si prprio. - Mas eu tenho todo o respeito - disse Richard com um sorriso amarelo. - Estou a controlar-me para no dar um peido frente de toda esta gente. Arak riu-se. - Richard, voc vai ser um grande sucesso. to encantadoramente primitivo. - Est a gozar comigo? - perguntou Richard.
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- De modo algum - disse Arak. - A sua presena ser muito solicitada, posso garantir-lhe. Venham. Vamos exibi-los! - Dando uma volta, Arak aproximou-se da sada para o exterior. - Fixe! - disse Richard, virando-se para Michael fazendo um entusistico sinal de okay com o polegar. Michael retribuiu o gesto com igual exuberncia. - Vamos para a festa! - gritou Michael. Os dois mergulhadores seguiram alegremente atrs de Arak. Suzanne olhou para Perry, que encolheu os ombros e disse: - uma loucura ir para uma celebrao numa situao destas, mas o melhor que temos a fazer enfrentar o que por a vier. - Olhou em seguida para Donald. - Tens a certeza de que no queres vir? - Sim, tenho a certeza - disse Donald, num tom sombrio. Mas se vocs querem confraternizar, estejam vontade. - Eu vou para ver se fico a saber mais alguma coisa - disse Suzanne. - No para confraternizar, como disseste. - Venha! - chamou Perry da outra ponta da sala. - At j - disse Suzanne. Apressou-se ajuntar-se a Perry e aos outros, que estavam j a atravessar o relvado. Donald comeou a matutar nas palavras de Arak. A nica coisa que sabia era que no confiava nele. Arak parecia-lhe demasiado atencioso. Toda esta fantstica hospitalidade era decerto uma espcie de armadilha. Donald no sabia, contudo, qual poderia ser o seu objectivo, a no ser fazer com que eles se sentissem mais confiantes. Donald virou-se e olhou para o fundo do compartimento. o grupo ia a meio do caminho em direco ao pavilho de colunas, e as silhuetas recortavam-se contra o seu exterior iluminado. Dirigindo o olhar para o outro lado, Donald observou os dois clones-empregados que permaneciam imveis, perto da parede. Tinham uma aparncia to humana que Donald tinha dificuldade em acreditar que, tal como Arak afirmara, eles eram, em parte, mquinas. Talvez seja mais uma mentira, pensou ele. - Empregado, quero um pouco mais de bebida - disse Donald. o clone-empregado feminino pegou imediatamente no jarro que se encontrava sobre o aparador e dirigiu-se para a mesa. o seu cabelo, que lhe caa at aos ombros, era cor de canela. Tinha uma pele plida e translcida. Inclinando-se, comeou a servir a bebida a Donald. Donald agarrou-lhe subitamente no pulso, sem um aviso. Sentiu a pele fria sob os seus dedos. Ela no se assustou, nem teve qualquer outra reaco. Continuou apenas a servir a bebida.
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Donald apertou com mais fora, tentando obter uma reaco, mas em vo. A mulher acabou de encher o copo e endireitou o jarro, apesar de Donald a continuar a agarrar. Donald sentia-se estupefacto. A mulher tinha uma fora impressionante. Inclinando a cabea para trs, Donald ergueu os olhos para a face inexpressiva da mulher. Ela no tentou libertar o pulso, mas devolveu-lhe o olhar, fitando-o vagamente. Donald soltou-lhe o brao. - Como que se chama? - perguntou ele. Ela no deu qualquer tipo de resposta. o nico movimento do corpo dela, era o ritmo da sua respirao. Fora isso, nem sequer pestanejava. - Clone-empregada, fale! - ordenou Donald. o silncio persistiu. Donald olhou para o clone-empregado masculino, mas tambm ele no emitiu qualquer resposta. - Por que que vocs tm que trabalhar e os outros no? perguntou Donald. Nenhum dos clones deu qualquer resposta. - Muito bem - disse Donald. - Empregados, saiam! Os dois empregados saram imediatamente pela porta por onde tinham entrado e desapareceram. Donald levantou-se e abriu a porta. Viu uma escada que desaparecia na escurido. Fechando a porta, Donald dirigiu-se para a porta da sala que abria para o exterior. Observou a cena diante de si. A luz, que anteriormente fora to brilhante, tinha enfraquecido como se o sol no existente estivesse perto do ocaso. Donald conseguiu distinguir Arak e os outros j muito perto do pavilho. Abanou a cabea. Perguntou novamente a si prprio se estaria a sonhar. Parecia tudo to estranho e, contudo, to perturbadoramente real. Apalpou os seus braos e a sua cara. Sentia-se absolutamente normal. Donald inspirou profundamente. Sabia, intuitivamente, que estava perante a misso mais exigente de toda a sua carreira. Esperava que a sua experincia no o deixasse ficar mal, especialmente a sua experincia enquanto prisioneiro de guerra.
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CAPITULO 11 No seu prprio vernculo escatolgico, Richard e Michael estavam borrados de medo, mas tentavam mostrar exactamente o contrrio. Tal como acontecia em relao aos perigos do mergulho de saturao, eles reagiam exibindo uma espcie de fanfarronada machista, tentando assim esconder os seus verdadeiros sentimentos. - Achas que aquelas raparigas que vimos estaro na festa? perguntou Richard a Michael. Tinham-se deixado ficar um pouco para trs, a caminho da cerimnia no pavilho. - Esperemos que sim - respondeu Michael. Em silncio, avanaram mais um pouco. Ouviam a voz de Arak a falar com Suzanne e Perry, mas no se deram ao trabalho de escutar o que ele dizia. - Acreditas que estivemos mesmo a dormir durante um ms? - perguntou Michael. Richard parou. - Achas-me com cara de parvo, ou qu? - No! - disse Michael. - S estava a perguntar. - Para Michael, o sono no era um momento de descanso. Enquanto criana, fora constantemente vtima de pesadelos. Depois de ele adormecer, o seu pai chegava a casa, bbedo, e espancava a me. Quando ele acordava, devido ao barulho, tentava intervir, mas o resultado era sempre o mesmo: tambm ele era espancado. Infelizmente, o processo de adormecer ficara para sempre associado a este episdio, e portanto, para Michael, a ideia de ter estado a dormir durante um ms provocava-lhe uma enorme ansiedade. - Ol! - disse Richard, dando a Michael uma srie de pancadinhas na cara. - Est algum em casa? Michael desviou-se dos irritantes golpes de Richard. - Pra com isso! - No te esqueas que decidimos no nos preocupar com isto tudo - disse Richard. - H aqui qualquer coisa que no me cheira nada bem, mas que se lixe. Vamos mas divertir-nos, no vamos ficar como aquele idiota do Fuller. Deus do cu! S o facto de o ouvir falar faz-me sentir feliz por termos sido expulsos da porcaria da
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Marinha. Se no, ainda agora estaramos a receber ordens de tipos como ele. - Claro que nos vamos divertir - insistiu Michael. - Mas eu estava s a pensar que um ms muito tempo para ficar a chonar. - Ento no penses! - disse Richard. - S serve para ficares ainda mais baralhado. - Est bem! - disse Michael. Suzanne chamou-os em voz alta; ela e os outros estavam espera. - E como se no bastasse, ainda temos de aturar uma me-galinha - acrescentou Richard. Os dois mergulhadores alcanaram o resto do grupo, que tinha parado no primeiro degrau da escada que conduzia entrada do pavilho. - Est tudo bem? - perguntou-lhes Suzanne. - Ouro sobre azul - disse Richard, forando um sorriso. - o Arak acabou de nos dizer algo que capaz de vos interessar - disse Suzanne. - No sei se repararam que j est a escurecer, como se o Sol se tivesse posto. - Reparmos - disse Richard, irritadamente. - Aqui tambm h noite e dia - disse Suzanne. - E ficmos a saber que a luz vem da bioluminescncia. Os dois mergulhadores inclinaram as cabeas para trs e olharam para cima. - Estou a ver estrelas - disse Michael. - So pequenos pontos azuis e brancos de bioluminescncia disse Arak. - A nossa inteno foi recriar o mundo tal como ns o conhecamos, o que, obviamente, inclua o ciclo do dia e da noite. A diferena que, no nosso mundo, os dias e as noites so mais longos e tm a mesma durao ao longo de todo o ano. Claro que os nossos anos tambm so mais longos. - Ento viveram no mundo exterior, antes de mudar para aqui - disse Suzanne. - Claro - respondeu Arak. - Quando que foi a mudana? - perguntou Suzanne. Arak fez um gesto defensivo, com as mos erguidas. Deu uma gargalhada. - Estamos a ir depressa de mais. No era suposto que eu vos encorajasse a colocar mais questes durante esta noite. Lembrem-se, combinmos que faramos isso amanh. - S mais uma coisa - insistiu Perry. - uma pergunta simples, creio eu. De onde que vem a energia que vocs gastam aqui? Arak suspirou com exasperao.
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- a ltima pergunta, prometo - disse Perry - Pelo menos, por hoje. - E voc um homem de palavra? -perguntou Arak. - Claro que sim - disse Perry. - A nossa energia vem de duas fontes principais - disse Arak. - Primeiro, temos a energia geotrmica que extrada do ncleo terrestre. Mas isso coloca-nos o problema do aquecimento excessivo do qual temos que nos libertar. Fazemo-lo de dois modos. Por um lado, permitindo que o magma suba por aquilo a que vocs chamam a crista do oceano-mdio, e por outro, atravs da circulao da gua do mar. Necessitamos de um enorme volume de gua para esse processo, o que nos proporciona uma boa oportunidade para filtrar o plncton. o nico aspecto negativo, que tudo isto provoca correntes ocenicas, mas vocs j se habituaram a viver com elas, especialmente aquela a que chamam a Corrente do Golfo. A segunda fonte de energia vem de um processo de fuso. Isolamos as partculas de oxignio da gua, as quais respiramos, e as de hidrognio, que fundimos. Mas amanh discutiremos tudo isto com mais cuidado. Esta noite, quero que vivam o momento e que se divirtam, principalmente que se divirtam. - E isso que ns pretendemos fazer - disse Richard. - Diga-me, vai ser uma festa seca ou molhada? - Receio que sejam expresses com as quais no estou familiarizado - disse Arak. - Tem a ver com bebidas alcolicas - disse Richard. - H por a algumas? - Mas claro que sim - disse Arak. - Vinho, cerveja e uma bebida espirituosa muito especial, a que chamamos cristal. o vinho e a cerveja so semelhantes aos que vocs esto habituados a beber. o cristal diferente, aconselho-os a beberem com calma at estarem acostumados. - No tem que se preocupar, companheiro - disse Richard. o Michael e eu somos profissionais. - Vamos para a festa! - disse Michael, com entusiasmo. Perry e Suzanne foram empurrados para a frente. Tinham ficado ambos impressionados com as explicaes de Arak, mas especialmente Suzanne. De um momento para o outro, vira solucionados dois mistrios da oceanografia, nomeadamente, por que que havia magma nas cristas do oceano-mdio e por que que existiam correntes ocenicas, especialmente a Corrente do Golfo. Nenhum cientista tinha encontrado resposta para estas questes. o grupo subiu os degraus, com Arak frente. Ao passarem por entre duas das portentosas colunas que suportavam a cpula do
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tecto, Suzanne apercebeu-se da excitao que marcava a expresso da cara de Richard. Preocupada com a conduta que ele poderia ter se estivesse sob a influncia do lcool, inclinou-se para ele e murmurou: - Veja l como que se comporta. Richard olhou para ela de soslaio, com uma expresso que era um misto de gozo e de incredulidade. - Estou a falar a srio, Richard - prosseguiu Suzanne. - No fazemos ideia do que que ainda vamos ter de enfrentar, e no devemos correr mais riscos do que aqueles que estamos presentemente a correr. Se necessita mesmo de beber, faa-o com conteno. - V morrer longe! - disse Richard. Apressou o passo para se juntar a Arak, mesmo no momento em que duas enormes portas de bronze se abriam de par em par. A primeira coisa com que os visitantes se depararam, foi com o barulho de milhares de vozes excitadas a ecoar pelo vasto interior de mrmore branco do pavilho. o andar por onde eles tinham entrado formava uma galeria com balaustrada que contornava todo o salo circular. Todos juntos, dirigiram-se para o cimo de uma enorme escadaria e olharam para baixo. - Isto que uma festa! - gritou Richard. - Meu Deus! Devem estar aqui umas mil pessoas. - Poderiam estar dez mil, se houvesse espao - disse-lhes Arak. No centro do enorme salo, via-se uma piscina circular, iluminada de modo a parecer uma gigantesca gua-marinha. volta da piscina havia um rebordo com trinta centmetros de altura e trs metros de largura. Vrias escadas ligavam a galeria ao andar inferior. o recinto do pavilho estava cheio de pessoas. Todos vestiam as mesmas roupas simples, de cetim branco, excepo de um ou outro clone-empregado vestindo de preto, como habitualmente. Os clones-empregados seguravam enormes tabuleiros carregados de copos dourados e de comida. Cada um dos convidados usava uma fita de veludo atada volta do pescoo, igual de Arak. As fitas s variavam na cor; o tamanho, a forma e o modo como estavam atadas era o mesmo. E tal como anteriormente, as pessoas eram todas espantosamente belas ou atraentes. A notcia da chegada dos visitantes espalhou-se como fogo pela multido. As conversas foram interrompidas e as cabeas inclinaram-se para cima. Era impressionante olhar para baixo e ver tantas pessoas silenciosas e expectantes. Arak ergueu as mos acima da cabea, com as palmas viradas para a audincia. 128

- Saudaes para todos! Tenho o prazer de vos anunciar que todos os nossos visitantes, com uma excepo, aceitaram gentilmente estar presentes nesta celebrao da sua chegada a Saranta. Toda a gente levantou os braos, imitando o gesto de Arak, em sinal de saudao. - Venham! - disse Arak. Fez um sinal para que o grupo o seguisse e comeou a descer pela larga escadaria. Richard e Michael avanaram com entusiasmo, seguidos de Suzanne e Perry, mais hesitantes. - Isto demais! - sussurrou Richard, excitado. - Olhem s para as mulheres! Parece que estou no meio duma festa da Victorias Secret. - Todas elas podiam aparecer emposters de revistas - comentou Michael. - difcil no nos deixarmos impressionar - disse Suzanne em voz baixa para Perry. - Sinto-me como se estivesse numa grande produo de Cecil B. De Mille dos anos 50. - Percebo o que quer dizer - respondeu Perry. - Tambm me d uma ideia de como deve ser a vida de uma estrela de rock. Esta gente est mesmo feliz por nos ver. E repare como so todos to novos..A maior parte deles aparenta vinte e poucos anos. - verdade, mas h tambm um nmero bastante significativo de crianas - disse Suzanne. - Vejo algumas que no podem ter mais do que trs ou quatro anos. - No se v muita gente idosa - comentou Perry. Ao fundo das escadas, as pessoas iam recuando medida que eles desciam, mas assim que chegaram ao fim, a multido avanou at eles, com as mos erguidas e as palmas para fora. Suzanne e Perry recuaram instintivamente alguns passos, apesar da atitude acolhedora de toda aquela gente. Pelo contrrio, Richard e Michael deixaram-se envolver. Os mergulhadores perceberam rapidamente que a multido queria estabelecer contacto fsico com as mos, e estenderam alegremente os braos para tocar nas palmas que procuravam as suas. Era uma saudao semelhante que Arak usara quando dera anteriormente as boas-vindas a Suzanne. - Adoro-vos a todos - disse Richard em voz alta, para alegria dos Interterrestres que estavam mais perto de si, mas foi escolhendo as palmas das mulheres mais novas e mais bonitas, enquanto ia avanando por entre a multido. Estava to entusiasmado que no se conteve e beijou algumas delas - o que fez com que todas as saudaes parassem subitamente. Richard olhou para as mulheres que tinha beijado e, por alguns instantes, considerou a hiptese de voltar a subir as escadas. As
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mulheres, estupefactas, tocaram nos lbios e em seguida examinaram os dedos como se estivessem espera de ver sangue. Beijar no fazia, claramente, parte do repertrio normal de saudaes dos Interterrestres. Sentindo-se culpado, Richard olhou para Michael, que ficara igualmente tenso ao sentir a repentina mudana de humor da multido. - No consegui conter-me - explicou Richard. Trs das mulheres a quem ele beijara olharam umas para as outras e desataram s gargalhadas. Em seguida, dirigiram-se ao mesmo tempo a Richard, devolvendo-lhe o gesto. A multido ficou encantada e chegou-se ainda mais para os mergulhadores. Depois de vrias tentativas de beijo bastante desajeitadas, as trs mulheres afastaram-se com elegncia, dando o lugar a outros. Um sorriso matreiro espalhou-se pela cara de Richard. - Parece que vamos ter que ensinar uma ou duas coisinhas, a estas midas - disse ele alegremente. Sentia-se suficientemente encorajado para fazer mais algumas demonstraes. Ao observar o sucesso de Richard, Michael apressou-se a imit-lo. Mas em breve foram interrompidos por um clone-empregado que, respondendo sugesto de Arak, oferecia bebida aos visitantes. Os clones aproximaram-se e colocaram-lhes os copos dourados nas mos. At Suzanne e Perry se comearam a sentir mais vontade, em face de to contagiante animao. Estavam rodeados de pessoas calorosas e atraentes, ansiosas por tocarem nas palmas das suas mos. Algumas das boas-vindas eram dadas pelas criancinhas em que Suzanne reparara assim que chegara. Suzanne dirigiu-se a uma delas, perguntando-lhe a idade, depois de ter ficado impressionada com o seu correctssimo ingls e aparente inteligncia. - Quantos anos tens tu? - perguntou a criana, sem responder questo de Suzanne. Suzanne estava prestes a responder quando um homem que poderia ter feito o papel de um deus grego no tal filme de Cecil B. DeMille se aproximou dela e lhe perguntou se tinha um companheiro. Antes de Suzanne poder responder curiosa questo, um homem mais velho perguntou-lhe se ela conhecia os seus pais. - S um momento, por favor - disse Arak, pondo-se entre Suzanne e os seus admiradores. - Como todos sabem, dissemos aos nossos convidados que as perguntas deles devem esperar at amanh. mais do que justo que as nossas tambm esperem. Esta noite vamos comemorar este acontecimento maravilhoso para Saranta e divertir-nos.
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- Ei, Arak! - chamou Richard, que se encontrava no centro de um grupo de fs. Tinha um copo dourado na mo. - Este que o tal cristal, de que falava? esse mesmo - respondeu Arak. fantstico! - gritou-lhe Richard. - Estou mesmo a curtir. Ainda bem que gosta - disse Arak. S mais uma coisa - gritou novamente Richard. - Vocs no tm msica? Como que se faz uma festa sem msica? - Concordo - bradou Michael. - Empregados, msica! - ordenou Arak, sobrepondo-se algazarra geral. Uns momentos depois, como por milagre, comeou a ouvir-se uma msica de fundo que envolveu todas as conversas. Era to suave como a que tinham ouvido no alojamento da zona de descontaminao. Michael deixou escapar uma gargalhada desdenhosa. - No estava a pensar em msica de elevador - exclamou Richard, dirigindo-se a Arak. - No tm qualquer coisa com mais ritmo e mais mexida. Uma coisa que d para danar. Arak deu uma nova ordem aos clones-empregados e, em breve, a msica tinha mudado. Richard e Michael trocaram olhares, manifestando o seu espanto. A msica tinha ritmo e era mexida, mas sincopada de uma forma diferente de qualquer outra msica. - Que coisa esta? - perguntou Michael. Inclinou um pouco a cabea para o lado, tentando ouvir melhor. - Sei l - disse Richard. Fechou os olhos e movimentou a cabea, num movimento ondulante. Ao mesmo tempo, deu alguns passos pouco seguros e abanou as ancas. Os seus movimentos provocaram alguns risinhos nas raparigas que se tinham juntado sua volta. - Esto a gostar disto, no esto? - perguntou-lhes Richard. As mulheres acenaram afirmativamente. Richard levou o copo aos lbios e bebeu o seu contedo de um s trago, para grande surpresa de todos os que o rodeavam. Pousando o copo no cho, pegou na mo da mulher que estava mais perto de si e dirigiu-se para a plataforma elevada volta da piscina, no centro do salo. No meio de vrias gargalhadas, a multido abriu espao para eles passarem, gritando palavras de encorajamento ao par. Chegando plataforma, Richard saltou l para cima, arrastando a mulher consigo. Virou-se para ela e, por instantes, sentiu-se ofuscado pela sua beleza. Depois de ter visto tanta gente bonita j comeava a achar que isso era o normal, mas ficou particularmente impressionado com o aspecto da rapariga que tinha sua frente. 131

- Tu s lindssima! - murmurou ele, mastigando um pouco as palavras. - Obrigada - disse ela. - Tu tambm s atraente. - Achas? - perguntou Richard. - E muito divertido - disse a mulher. - Ainda bem que pensas assim - disse Richard. Nessa altura teve que dar um passo para o lado, para no perder o equilbrio. Por alguns instantes, a imagem da mulher saiu do seu campo de viso. Sentia-se tonto. - Sentes-te bem? - perguntou a mulher. - Sim, est tudo bem - assegurou-lhe Richard. Comeava a sentir as pontas dos dedos a latejar. - Aquele licor bate bem. o meu preferido - afirmou a mulher. Ento tambm o meu - disse Richard. - Ei, queres aprender a danar? - o que que isso quer dizer, exactamente? - perguntou a mulher. - Era o que eu estava a fazer h pouco - disse Richard. - S que agora vamos faz-lo os dois juntos. Rchard fechou os olhos e repetiu os movimentos que tinha feito anteriormente. S conseguiu faz-lo durante alguns segundos, pois teve rapidamente que abrir os olhos para no perder o equilbrio pela segunda vez. A multido reagiu, aplaudindo e pedindo mais. Richard virou-se para eles e fez uma vnia exagerada. Ouviram-se mais aplausos. Voltando-se de novo para a mulher, Richard comeou a empertigar-se, a dobrar-se e a abanar-se o melhor que podia, ao som da msica. A mulher olhou-o, com bastante interesse e sentindo-se divertida, mas teve dificuldade em imit-lo. A nica coisa que ela conseguia fazer razoavelmente bem era pr as mos no ar e fazer os gestos que Rchard fazia. - Eu ajudo-te - disse Richard. Dirigiu-se mulher e ps as mos nas ancas dela, tentando faz-la movimentar-se ao ritmo da msica. Ela no conseguiu acertar, mas as desajeitadas tentativas que fez deram-lhe vontade de rir. E multido tambm. suzanne e Perry observavam a cena, com compreensvel desconfiana. Suzanne disse a Perry que estava preocupada com o facto de Richard poder estar bbedo, e Perry concordou. No puderam, contudo, deixar de reparar no quanto a multido parecia estar a gostar das brincadeiras dele. - o seu amigo muito divertido - disse uma voz por trs de Perry Ele virou-se e deparou-se com uma mulher muito jovem, que ele pensou que devia ter mais ou menos dezoito anos. Tinha olhos azuis claros, muito vivos, que lhe fizeram lembrar os de Suzanne, e um sorriso contagiante. Ela ergueu a palma da mo. Perry encostou 132

cuidadosamente a sua mo dela; sentiu-se corar. A mulher era extraordinariamente atraente, e alguns centmetros mais alta que ele. - Chamo-me Luna - disse a rapariga, num tom de voz que fez com que os joelhos de Perry fraquejassem, - Eu sou o Perry. - Eu sei - disse Luna. - E muito atraente. J reparei que os seus dentes so mais brancos do que os de Richard. Perry ficou ainda mais corado. Acenou com a cabea. - Obrigado - conseguiu ele dizer. Os olhos de Luna desviaram-se para o centro do salo. - Sabe danar como o Richard? Perry olhou novamente para o mergulhador, que fazia agora movimentos de break dance. Estava deitado com as costas no cho, girando com as pernas erguidas no ar. - Acho que sim - disse Perry, no muito convictamente. Talvez no to bem como Richard. Ele mais extrovertido do que eu. Mas para ser franco, h j alguns anos que no dano. - o Richard to bom como qualquer clone entertainer - disse Luna. Ela parecia estar bastante impressionada com Richard, que estava agora a fazer uns passos de moon walking, provocando grande satisfao na multido. - um elogio que Richard nunca deve ter ouvido - disse Perry. Agindo, como sempre, por imitao, Michael pegou na mo de uma das mulheres que estavam sua volta, e juntou-se a Richard em cima do rebordo da piscina. Assim que ele comeou a danar, uma dzia de outras mulheres subiram para a plataforma, juntando-se ao grupo. Um bando de mulheres bonitas rodeava agora Richard e Michael, tentando mexer os braos e movimentar as ancas de uma forma idntica dos tontos mergulhadores. Mas no era uma tarefa fcil. Os prprios mergulhadores tinham dificuldade em coordenar os seus movimentos com a estranha batida da msica. Alguns dos jovens Interterrestres do sexo masculino mais aventureiros saltaram para cima da plataforma e experimentaram alguns passos da estranha dana. Richard no achou muita graa. Sem parar de danar, foi-se aproximando de cada um dos homens. Com bruscos e exagerados movimentos das ancas, empurrou cada um deles para fora da plataforma. Toda a gente, incluindo os prprios homens, achou graa, pensando que fazia parte da coreografia. Depois de meia hora em que danaram ininterruptamente, comearam a sentir-se bastante cansados. Richard, fazendo como sempre o papel de lder, esticou os braos e agarrou-se a todas as 133

mulheres que conseguiu, antes de cair para o cho, dando pequenas gargalhadas. Michael imitou a manobra de Richard, juntando-se pilha de pernas, braos e troncos parcialmente cobertos e transpirados. Os mergulhadores, reclinados, no se importavam nada de continuar com o ritual das saudaes com as palmas das mos, e as mulheres retribuam prontamente com beijos. Seguindo a sugesto de Arak, os clones-empregados apressaram-se a servir mais bebidas. - Este stio um sonho que se tornou realidade - exclamou Michael, depois de ter bebido um gole do seu copo, novamente cheio. - Coitado do Mazzola - disse Richard. - Mais uma vez se confirma que o desgraado do mergulhador de cpsula perde sempre a melhor parte. - Este licor cristal ser feito de qu? - perguntou Michael. Olhou com ateno para dentro do copo. o lquido era completamente transparente. - o que que isso interessa? - disse Richard, ao mesmo tempo que puxava para si e abraava, com um s brao, uma das mulheres que estava ao seu lado. Ao faz-lo, entornou a bebida, que caiu sobre o seu peito, o que divertiu imenso todos os que repararam. - Michael, tenho uma coisa para si - disse uma morena de olhos azuis. - o que , minha linda? - perguntou Michael. Ele estava deitado de costas, a olhar para a mulher que se encontrava em p, junto plataforma. Ela sorriu e mostrou-lhe um pequeno frasco. - Gostava que experimentasse um pouco de caldorfina - disse ela, enquanto tirava a tampa ao frasco. Aproximou o frasco de Michael, que usou a mo que tinha livre para retirar um pouco do seu contedo cremoso. - No vai precisar de tanto - disse ela - mas no faz mal. - Desculpe - disse Michael. - Que fao com isto? - Aproximou o creme do nariz e cheirou-o. No tinha qualquer odor. - Esfregue-o na sua mo - disse ela. - Eu fao o mesmo, e depois juntamos as nossas palmas da mo. - Ei, Richie - disse Michael, enquanto rolava sobre si prprio e se sentava. - Est aqui uma novidade. Richard no respondeu. Estava a ver o seu copo a encher-se novamente de cristal. Michael passou o creme pela palma da sua mo e em seguida olhou para a atraente mulher que lho tinha dado. Ela parecia estar a sonhar acordada, com os olhos meio fechados. A mulher ergueu a mo, lentamente, e Michael pressionou a sua palma contra a dela. A reaco foi, para Michael, imediata e poderosssima. Os seus olhos abriram-se, e depois fecharam-se, com a fantstica sensao de prazer. Durante alguns minutos, ele no conseguiu mexer-se,
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devido ao xtase que sentia. Quando finalmente pde movimentar-se, agarrou no frasco e afastou-o da mulher. Aproximou-se de Richard, e pendurou-se no seu brao. - Richie! - gritou Michael. - Tens de experimentar isto. Richard tentou libertar-se do aperto de Michael, mas este no o largou. - Ei, no ests a ver que estou ocupado - disse Richard. Estava a tentar beijar duas mulheres ao mesmo tempo. - Richie, tens de experimentar isto - repetiu Michael, mostrando-lhe o frasco. - Que porcaria essa? - disse Richard. Ergueu-se um pouco, apoiando-se num cotovelo. - creme para as mos - disse Michael. - Ests a interromper-me por causa de creme para as mos? Richard no queria acreditar. - o que que se passa contigo? - Experimenta - disse Michael. - Nunca experimentei um creme assim. melhor do que cocana. dinamite! Com um suspiro, Richard tirou um pouco de creme do frasco, e esfregou-o nas mos. Olhou para Michael. - E ento, o que que acontece agora? - Junta a tua palma de uma das raparigas - disse Michael. Richard acenou a uma das duas raparigas que tinha estado a beijar, mas ela fez-lhe sinal para que esperasse. A rapariga tirou tambm um pouco de creme, passou-o pela palma da sua mo e pressionou-a contra a de Richard. o resultado foi o mesmo que tinha sido para Michael. Richard precisou de um minuto inteiro para se refazer, aps o fantstico delrio que se tinha apoderado dele. - oh, meu Deus - gritou Richard. - Foi como ter um orgasmo. D-me mais creme! Michael afastou o frasco, da mo estendida de Richard. - Arranja um para ti - disse ele. Richard fez outra tentativa para se apoderar do frasco, mas Michael deu-lhe uma pancada na mo, para o afastar. Perry estava a explicar a Luna o que que significava ser o presidente da Benthic Marine, quando sentiu algum tocar-lhe no ombro. Era Suzanne, e tinha um ar preocupado. - o Richard e o Michael esto a comear uma briga - disse Suzanne. - Estou a ficar preocupada. o Arak no deixa que os copos deles fiquem vazios, e eles j esto bastante bbedos. - Pois ! - disse Perry. - Se calhar vamos ter problemas. Olhou na direco dos mergulhadores e viu-os aos empurres e repeles um ao outro.
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- melhor irmos at l e vermos se os conseguimos controlar - disse Suzanne. - Tem razo - disse Perry, apesar de no lhe apetecer separar-se de Luna. - Vamos deixar que eles se divirtam - disse uma voz atrs de Suzanne. - Esto a fazer tanto sucesso. Eles so muito animados. - Ela virou-se e deparou-se com o mesmo homem que lhe tinha perguntado se vivia com algum. - Ns estamos com receio que o comportamento deles se torne inconveniente - disse Suzanne. - No queremos abusar da vossa hospitalidade. - Deixe essas preocupaes para Arak - disse o homem. Como j deve ter reparado, ele tem estado a encoraj-los a beber. - J reparei, sim - disse Suzanne. - E acho que no boa ideia. - Deixe isso com Arak - disse o homem. - a ele que compete tomar conta deles, no a si. Para alm disso, eu gostaria de falar consigo em particular, s por um instante. - Ah, sim? - perguntou Suzanne, sentindo-se intrigada com o pedido. Olhou outra vez para os mergulhadores, e ficou aliviada ao verificar que eles tinham parado com a disputa e estavam novamente entretidos com as mulheres reclinadas sua volta. Suzanne olhou para Perry, para ver se ele tinha ouvido o pedido do homem. E tinha. Perry sorriu maliciosamente e fez-lhe um sinal, encorajando-a. - Por que no? - murmurou Perry, inclinando-se para ela. Estamos aqui para nos divertirmos, e a crise dos mergulhadores acalmou, por agora. - S demoraremos um instante - disse o homem. - o que que quer dizer com em particular? - perguntou Suzanne. Ela observou as feies perfeitas e os olhos lmpidos do estranho, e sentiu o corao parar por um segundo. Nunca tinha visto um homem com uma tal beleza clssica, e muito menos tinha falado com algum. - Bem, no ser propriamente em particular - disse o homem, com um sorriso cativante. - Pensei que nos pudssemos afastar alguns metros, ou talvez subir para a galeria. S pretendo falar consigo, sem ningum por perto, por alguns momentos. - Bem, suponho que no far mal - disse Suzanne. Olhou mais uma vez para Perry. - Eu estarei por aqui - disse Perry, - com a Luna. Suzanne deixou-se conduzir pelas escadas. - o meu nome Garona - disse o homem, enquanto subiam. 136

- Eu chamo-me Suzanne Newell - respondeu Suzanne. a - Isso eu j sei - disse Garona. - Dr. Suzanne Newell, para ser mais preciso. Quando chegaram ao cimo da escada, encostaram-se balaustrada. L em baixo, a festa parecia estar a ser um enorme sucesso: de todos os lados chegavam sons de gargalhadas e de conversas animadas. A maior parte das pessoas estava reunida volta da zona da piscina central, onde os mergulhadores e o seu harm eram o centro das atenes. A multido era ordeira, gentil e respeitadora. Aqueles que se encontravam mais perto de quem estava a danar, estavam constantemente a ceder os seus lugares aos que estavam mais longe, para que estes pudessem ver melhor. - Obrigado por me ter concedido este momento - disse Garona. - injusto da minha parte estar a monopolizar o seu tempo. - No tem importncia - disse Suzanne. - agradvel poder retirar-me e ver as coisas aqui de cima. - Eu tinha que falar consigo para lhe dizer que a acho irresistvel - disse Garona. Suzanne olhou de soslaio para o lindo rosto de Garona. Ela esperava ver, pelo menos, os vestgios de um sorriso maroto. Em vez disso, ele olhava-a sorrindo intensa e calorosamente, deixando transparecer uma enorme sinceridade. - Diga-me l isso outra vez ---disse Suzanne. - Acho que voc absolutamente irresistvel - repetiu Garona. - Acha mesmo? - perguntou Suzanne, rindo nervosamente. - Juro - disse Garona. Suzanne desviou o olhar para a multido, tentando processar aquele encontro inesperado. Hesitou um pouco, antes de se voltar novamente para ele. - muito simptico, Garona - disse ela. - Pelo menos, isso que me parece. Por isso, desculpe-me se eu pareo um pouco cptica, mas, com todas estas mulheres magnficas e perfeitas, custa-me um bocado a acreditar que voc esteja interessado em mim. Quero dizer, eu tenho conscincia das minhas limitaes. No que diz respeito a ser irresistvel, eu no posso competir com nenhuma destas mulheres. Garona no parou de sorrir. - Talvez seja difcil, para si, acreditar - disse ele. - Mas inteiramente verdade. - Bem, ento sinto-me bastante lisonjeada - disse Suzanne. - Mas talvez me possa dizer por que que me acha assim to irresistvel. - difcil de pr em palavras - disse Garona.
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- Pode tentar, pelo menos - disse Suzanne. - Suponho que ter a ver com a sua frescura ou com a sua inocncia. Ou talvez seja a sua encantadora primitividade. - Primitividade? - repetiu Suzanne. - Foi assim que Arak caracterizou Richard. - Bem, verdade que tambm se aplica a ele - disse Garona. - E suposto isso ser um elogio? - perguntou Suzanne. - Aqui, na Interterra, - disse Garona. - o que , exactamente, a Interterra? - perguntou Suzanne. - E h quanto tempo que existe? Garona fez um sorriso paternal e abanou a cabea. - Fui avisado de que no devia responder a qualquer pergunta que no fosse estritamente pessoal. Suzanne revirou os olhos. - Desculpe - disse ela, num tom ligeiramente sarcstico. Saiu-me. - No tem importncia. - Ento tenho de pensar em perguntas pessoais? - Se assim o desejar - disse Garona. - Bem... - disse Suzanne, tentando pensar em alguma coisa. - Viveu sempre aqui? Garona deu uma grande gargalhada, suficientemente alta para atrair as atenes de dois homens l em baixo. Eles olharam para cima, acenaram ao reconhecer Garona, comeando em seguida a caminhar em direco escada. - Peo desculpa por me ter rido - disse ele. - Mas a sua pergunta mostra bem como maravilhosamente inocente. to diferente do habitual. Adoraria conhec-la melhor. Quando estiver farta da festa e quiser sair, diga-me. Adoraria acompanh-la at ao seu quarto. Poderamos passar um tempo juntos e contactar mais intimamente, juntando as palmas das nossas mos, s ns os dois. o que que lhe parece? Suzanne abriu a boca, sentindo-se espantada, ao aperceber-se do verdadeiro significado da proposta de Garona. Ela deu uma gargalhada, divertida. - Garona, no acredito nisto - disse ela. - H bem pouco tempo atrs eu pensava que ia morrer. Agora, estou na terra da fantasia, com um homem espectacular a atirar-se a mim e a querer vir at ao meu quarto. o que que eu posso dizer? - Diga que sim - disse Garona. - Receio que esteja demasiado espantada para poder dizer simplesmente isso.
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- Eu compreendo - disse Garona. - Mas posso tentar confort-la e faz-la relaxar. Suzanne abanou a cabea. - No me parece que esteja a compreender. Eu no estou sequer a conseguir pensar como deve ser. - A Suzanne excita-me - disse Garona. - Enfeitia-me. Quero estar consigo. - No se pode dizer que no seja persistente - disse Suzanne. - Voltaremos a falar mais tarde - disse Garona. - Vm a dois amigos meus. Suzanne voltou-se e viu que os dois homens que tinham reparado na gargalhada de Garona haviam chegado ao cimo das escadas e se estavam a aproximar. No pde evitar reparar que eles eram to atraentes como Garona. Caminhavam de brao dado, como dois amantes. - Como esto, Tarla e Reesta - cumprimentou Garona. - J conhecem a nossa distinta convidada, a Dr. Suzanne Newell? - Ainda no - disseram os dois homens em unssono. - Mas estvamos ansiosos por ter essa honra. - Fizeram ambos uma vnia elegante. Suzanne forou um sorriso. Era tudo to encantadoramente estranho. Era, com certeza, um sonho. Richard tinha conscincia de que estava bbedo, mas de certeza que no era a maior bebedeira que j tinha apanhado. A sua embriaguez no parecia intimidar as mulheres, que continuavam a aproximar-se dele. Ele reparava que as faces das mulheres se iam alterando enquanto ele danava, o que significava que elas se iam revezando, mas isso no importava, uma vez que eram lindssimas. Sem querer, ele deu um forte encontro a Michael, e ambos perderam o equilbrio. Caram no cho, mas estavam demasiado moles para se magoarem. Quando perceberam o que tinha acontecido, desataram a rir ao ponto das lgrimas lhes virem aos olhos. - Que festa! - exclamou Michael, quando recuperou o suficiente para conseguir falar. Limpou os olhos com as costas da mo. - Ningum vai acreditar em ns, quando regressarmos a casa - disse Richard. - Especialmente quando lhes dissermos que todas as midas esto disponveis. como andar caa do peru. Nem parece real. - E os homens nem se incomodam - disse Michael. - Ei, olha para aquela ali. 139

- Qual delas? - perguntou Richard. Virou-se para o outro lado, tentando seguir o olhar de Michael atravs da multido. Por fim, os seus olhos pousaram numa ruiva escultural, que caminhava de brao dado com um rapazinho. - Uau! - exclamou. - Eu vi-a primeiro - disse Michael. - Pois foi, mas eu vou agarr-la primeiro. - Nem penses. - Vai-te lixar - disse Richard, enquanto se punha em p. Michael inclinou-se para a frente e agarrou uma das pernas de Richard, pregando-lhe uma rasteira. Ele caiu de cabea, escorregando da plataforma e batendo com a testa no cho. No se aleijou, mas ficou muito zangado, especialmente quando Michael tentou passar por ele para alcanar a rapariga. Richard conseguiu esticar um p, fazendo Michael tropear. Enquanto este se tentava levantar, Richard atirou-se para cima dele. Em seguida, agarrou na parte da frente da sua tnica e deu-lhe um murro no nariz. A sbita cena de violncia alarmou toda a gente, e as pessoas comearam a afastar-se deles. Quando o nariz de Michael comeou a sangrar, ouviu-se um oh colectivo. Michael conseguiu tirar Richard de cima de si e prendeu as pernas dele debaixo do seu corpo. Richard tentou fazer o mesmo, mas Michael atingiu-o num dos lados da cabea com tanta fora que ele ficou estendido no cho. - Vamos l, filho da me - espicaou Michael. - Levanta-te e luta. - o sangue escorria-lhe pelo queixo e pingava para o cho. o seu corpo balanava, instvel. Richard ps-se de gatas e olhou para Michael. - Ests feito - disse ele num grunhido. - Vamos l, seu atrasado! - foi a resposta de Michael. Richard levantou-se com bastante esforo, mas tambm ele sentiu dificuldade em se equilibrar. Arak, que se encontrava a relativa distncia dos mergulhadores quando a briga comeou, aproximou-se, abrindo caminho atravs da multido silenciosa. Colocou-se entre os dois mergulhadores bbedos. - Por favor - disse ele. - Qualquer que seja o problema, ns vamos resolv-lo. - Sai da minha frente - disse Richard, em tom rspido. Empurrou Arak para o lado e preparou-se para dar um soco na cabea de Michael. Michael agachou-se, mas ao faz-lo desequilibrou-se e 140

tombou para o cho. Richard tambm perdeu o equilbrio, quando o seu golpe falhou o alvo. - Clones-empregados, sustenham os convidados! - ordenou Arak. Tanto Richard como Michael conseguiram levantar-se e trocar mais alguns murros antes de dois enormes clones-empregados terem tempo de intervir. Cada um dos clones agarrou com fora um mergulhador. Richard e Michael continuaram a tentar bater um no outro at serem afastados. Nessa altura, Perry apareceu, vindo do meio da multido. - Seus idiotas, j se esqueceram onde que estamos? - gritou Perry. - Por amor de Deus, parem de lutar! So doidos ou qu? - Foi ele que comeou - disse Richard. - Foi ele que comeou - disse Michael. - No, foi ele. - No, ele que comeou. Antes de Perry poder interromper este dilogo infantil, os mergulhadores desataram a rir. De cada vez que tentavam olhar um para o outro, riam-se ainda mais. Em breve, toda a gente, excepto Perry e os clones-empregados, estava tambm a rir. Obedecendo a uma ordem de Arak, os clones largaram os mergulhadores que imediatamente bateram com as mos um no outro, amigavelmente. - Qual foi a razo desta briga? - perguntou Arak a Perry - Exageraram no cristal - disse Perry - Talvez fosse boa ideia passarem para uma bebida mais fraca - disse Arak. - Ou isso, ou cortar-lhes de vez com a bebida - disse Perry. - Mas eu no queria estragar a festa - disse Arak_ - Est toda a gente a gostar tanto deles. - Bom, a festa sua - disse Perry. Richard e Michael comearam a dirigir-se novamente para a plataforma. - J sei o que vamos fazer - disse Richard, em voz baixa, para Michael. - Vamos tirar sorte para ver quem fica com a ruiva. - Okay - disse Michael. - Comeas tu - disse Richard. - Par ou mpar. - Par - disse Michael. Os mergulhadores contaram at trs e em seguida cada um deles esticou apenas um dedo. Michael sorriu, satisfeito. - Justia foi feita! - exclamou ele. - Bolas! - disse Richard. - Onde que ela se meteu? - perguntou Michael. Os dois mergulhadores olharam sua volta. 141

- L est ela - disse Richard, apontando. - E ainda est com o mido. - Eu volto j - disse Michael, Foi direito mulher, e reparou que ela o observava com interesse medida que ele se aproximava. - Ol, boneca - disse Michael, evitando olhar para o jovem ao lado dela. - Eu sou o Michael. - Eu sou a Mura. Est ferido? - Claro que no - disse Michael. - Uma pancadita no nariz no chega para deitar abaixo o velho Michael. Nem pense nisso. - Ns no estamos habituados a ver sangue - disse Mura. - Oua! - disse Michael - E se juntssemos as palmas das nossas mos? Venha comigo at borda da piscina, temos l a nossa prpria festa. - Adoraria tocar nas palmas das suas mos - disse Mura. Mas, primeiro, deixe-me apresent-lo ao Sart. - Ah sim, ol Sart - disse Michael, apressadamente. - Tens aqui uma me toda gira, mas agora podias ir brincar um pouco com os teus amiguinhos. Mura e Sart comearam s gargalhadinhas. Michael no achou graa. - Teve graa, no teve? - perguntou ele, irritado. - Digamos que foi inesperado - disse Mura, por fim. Michael aproximou-se mais um pouco, e pegou no brao de Mura. - Venha, querida. - E virando-se para o jovem, acrescentou, - At j, Sart. De brao dado com Mura, Michael pavoneou-se, com algumas oscilaes no planeadas, at junto de Richard e do resto do grupo. Richard tinha escolhido duas mulheres que eram particularmente demonstrativas da afeio que sentiam por ele. Apresentou-as como Meeta e Palenque. Uma era loura e a outra morena, e eram ambas incrivelmente voluptuosas. - Richie, esta a Mura - disse Michael, com orgulho. Richard fingiu no ter reparado na espantosa ruiva. Em vez disso, apontou por cima do ombro de Michael e perguntou quem era o mido. Michael virou-se e sentiu-se irritado ao ver que o rapaz tinha vindo atrs deles. - Desaparece, mido - disse Michael, rispidamente. Mura ignorou as palavras de Michael e encorajou Sart a vir para junto deles. Em seguida, apresentou-o a Richard. - Prazer em conhecer-te, Sart - disse Richard. - A si tambm, Mura. No se querem sentar um pouco? - Gostaramos muito - disse Mura. - Bastante - acrescentou Sart.
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Os olhos de Michael mostravam a sua irritao e frustrao perante o triunfo de Richard. Por alguns instantes, considerou a hiptese de o esmurrar, - Ei, tu tambm, Mikey - incitou Richard. - V l, companheiro, senta-te e tenta relaxar um pouco! Vai fazer-te bem. Afinal, somos todos uma enorme famlia feliz. o comentrio provocou o riso a todos os Interterrestres que o ouviram, e isso s fez com que Michael se sentisse pior. Despeitado, acabou por se sentar. - Ouve l, Mikey - prosseguiu Richard. - A minha lourinha bombstica, a Meeta, acabou de me dizer uma coisa interessante. Toda a gente, aqui na Interterra, adora nadar. - A srio? - disse Michael, um pouco mais bem-humorado. Disseste que ns ramos profissionais? - Claro - disse Richard. - Mas acho que eles no perceberam bem o que eu estava a dizer. Parece-me que eles no compreendem a ideia de trabalho. - Se o vosso trabalho nadar, isso significa que vocs gostam de nadar? - perguntou Meeta. - Claro que gostamos de nadar - afirmou Richard. - Ento, por que que no vamos todos dar um mergulho? sugeriu Meeta. - Sim, boa ideia - concordou Mura. - Vocs precisam de refrescar um pouco. - uma ptima ideia - disse Sart, Richard olhou para a convidativa piscina, que parecia uma gua-marinha. - Esto a sugerir que nademos agora? - perguntou ele. - uma boa altura. - disse Palenque. - Estamos todos to quentes e suados. - Mas, as nossas roupas - disse Richard. - Ficaro encharcadas. - Ns no nadamos vestidos - disse Meeta. Richard olhou para Michael. - Isto est cada vez melhor - disse ele. - E ento? - insistiu Meeta. - o que que,os nadadores profissionais tm a dizer? Richard engoliu em seco. Tinha medo que as suas palavras o fizessem acordar daquele sonho maravilhoso. - Eu digo que para j - gritou Michael. - ptimo! - disse Meeta. Levantou-se com um salto, e ajudou Palenque a pr-se de p. Sart ergueu-se e estendeu a mo a Mura. Num piscar de olhos, os Interterrestres libertaram-se despudoradamente das suas tnicas e despiram os cales.
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Exibindo a sua esplendorosa nudez, eles atiraram-se graciosamente para a gua e nadaram at ao centro da piscina com poderosas e eficientes braadas. Richard e Michael ficaram, momentaneamente, demasiado pasmados para os imitar. Em vez disso, olharam sua volta, observando as pessoas que os rodeavam. Ficaram ainda mais surpreendidos quando perceberam que ningum prestava ateno, excepto Perry. Richard e Michael trocaram olhares. - De que que estamos espera? - perguntou Richard, fazendo um sorriso embriagado. Apressadamente, e com alguma atrapalhao, os mergulhadores comearam a despir as suas roupas, ao mesmo tempo que se dirigiam para a piscina. Michael no conseguiu tirar os cales e acabou por tropear neles. Richard teve mais sorte e entrou rapidamente na gua, nadando at zona pouco profunda, no centro da piscina, Assim que chegou, Richard foi literalmente assaltado por Meeta e Palenque que, na brincadeira, o mergulharam repetidamente. Richard reagiu animadamente s brincadeiras das duas beldades nuas, mas comeou a sentir-se sem flego. Quando Michael chegou e se envolveu em actividades semelhantes com Mura, uma vez que Sart e Palenque tinham nadado para a outra parte da piscina, Richard ficou aliviado por ter a oportunidade de descansar num local onde ele e Meeta se puderam sentar, com as cabeas fora da gua. - Richard, Richard, Richard - disse Meeta alegremente, ao mesmo tempo que comprimia a palma da sua mo contra a de Richard e lhe acariciava a cabea. - Voc o visitante mais atraente e primitivo que ns j tivemos em Saranta - talvez mesmo em toda a Interterra - desde h vrios milhares de anos. - E eu que pensava que s a minha me que gostava de mim - disse Richard, com ironia. - Conheceu a sua me? - perguntou Meeta. - Que curioso. - Claro que conheci a minha me - disse Richard. - Voc no conhece a sua? - No - disse Meeta, ao mesmo tempo que dava uma gargalhada. - Aqui, na Interterra, ningum conhece. Mas no vamos falar sobre isso. No gostaria de me levar para o seu quarto? - Ora a est uma ptima ideia - disse Richard. - E a sua amiga Palenque? o que que lhe dizemos? - o que quiser - disse Meeta despreocupadamente. - Mas o mais fcil perguntar-lhe directamente. Tenho a certeza de que ela tambm vir. E a Karena tambm. Eu sei que ela quer vir. Richard tentou mostrar o ar mais normal do mundo, mas receou que a sua surpresa, perante esta inesperada boa notcia, fosse
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demasiado evidente. Desejou ainda no ter bebido tanto, tendo em conta a auspiciosa reviravolta dos acontecimentos. Era um grupo animado, o que saiu do pavilho, em direco sala de refeies. Suzanne, Perry e os mergulhadores, cantavam canes antigas dos Beatles, a plenos pulmes, fazendo as delcias dos restantes que, surpreendentemente, conheciam as letras. Suzanne caminhava junto a Garona, Perry com Luna, Richard com Meeta, Palenque e Karena, e Michael com Mura e Sart. Apesar de Suzanne e Perry no terem bebido muito, o que haviam bebido subira-lhes cabea. No estavam, de maneira nenhuma, to bbedos como Richard e Michael, mas ambos reconheceram que estavam um pouco tocados. Estavam, tambm eles, imensamente divertidos. Arak tinha-se despedido deles quando a festa comeara a esmorecer, prometendo estar com eles de manh. Ele desejara-lhes um bom descanso e tinha-lhes agradecido a sua presena na cerimnia. - Ei - disse Richard, quando acabaram de interpretar o Come Together. - No conhecem nenhumas canes vossas? - Claro - disse Meeta. Os Interterrestres comearam imediatamente a cantar uma cano e, apesar das palavras serem inglesas, o ritmo era to irregular como tinha sido o da msica da festa. - Corta! - gritou Richard - Isso tem um som muito estranho. Vamos voltar aos Beatles. - Richard, isso no justo - disse Suzanne. - No faz mal - disse Meeta. - Ns tambm preferimos as vossas canes. - Michael? o que que ests a fazer com os copos? - perguntou Richard, ao reparar que o seu colega trazia inmeros copos vazios. - Eu pedi ao Arak - disse Michael. - Ele disse-me que eu os podia trazer. So de ouro. Aposto que tenho aqui o dinheiro suficiente para a entrada de uma carrinha nova. Richard aproximou-se dele e agarrou um dos copos. - Ei, d c isso - pediu Michael. Richard riu-se. - Vamos fazer uns passes. Eu atiro-to! Michael passou os outros copos a Mura e em seguida afastou-se e preparou-se para receber o copo. Richard atirou o copo como se fosse uma bola de futebol e ele foi parar s mos de Michael. Todos aplaudiram. Michael fez uma vnia, desequilibrou-se e caiu. Todos riram e aplaudiram com mais fora.
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- Temos animais de estimao que jogam esse jogo - disse Mura. - Eu vi alguns deles, quando vovamos para c - disse Suzanne. - Pareciam criaturas compostas. - E so - disse Mura. - Vocs costumam fazer competies desportivas? - quis saber Richard. Michael regressou e pegou nos restantes copos. - No, no temos desportos - disse Meeta. - Ano ser que se estejam a referir a jogos psicolgicos, ou coisas desse tipo. - No, no! - disse Richard. - Eu estou a falar de hquei e de futebol. - No - disse Meeta. - No temos competies fsicas. - Porqu? - perguntou Richard. - No necessrio - disse Meeta. - E no saudvel. Richard olhou para Mchael. - No admira que os homens sejam uns mariconos - disse ele. Michael acenou, concordando. - E se cantssemos Lucy in the Sky with Diamonds - sugeriu Suzanne. - Parece-me bastante apropriado. Uns momentos mais tarde, entoando ainda o refro, o grupo chegou sala de refeies. A sala estava escura, mas os Interterrestres fizeram com que ficasse iluminada. Perry estava prestes a perguntar como que eles tinham feito aquilo, quando reparou na presena de Donald. o ex-oficial tinha estado sentado na escurido. A sua expresso era to mal-humorada como fora na altura em que eles tinham sado para a cerimnia. - Meu Deus - disse Richard. - o Grande Chefe est exactamente onde o deixmos. Orgulhosamente, Michael pousou o conjunto de copos dourados na mesa, fazendo grande alarido. Richard dirigiu-se para a mesa, colocando-se em frente a Donald. Arrastou as trs mulheres com ele, como se fossem trofus. - E ento, Almirante Fuller - disse ele com ironia e fazendo uma saudao cmica. - Como pode ver pela presente companhia e pelos prmios, voc perdeu muito em no ter ido festa. - Tenho a certeza que sim - disse Donald, com sarcasmo. - Voc nem imagina como foi fantstico, seu espertinho - disse Richard. - Voc est bbedo, marinheiro - disse Donald, em tom de gozo. - Felizmente, alguns de ns tm autocontrole suficiente para no fazer figuras tristes.
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- Pois , mas deixe-me dizer-lhe qual o seu problema - disse Richard, apontando um dedo trmulo cara de Donald. - Voc pensa que ainda est na porcaria da Marinha. Pois deixe-me dizer-lhe uma coisa. Isto no a Marinha. - Voc no apenas estpido - disse Donald. - E nojento. Algo saltou no crebro de Richard. Empurrou as mulheres para um lado e, passando por cima da mesa de mrmore, atirou-se a Donald, apanhando-o de surpresa. Apesar da sua embriaguez, conseguiu pr-se em cima do homem e dar-lhe alguns murros pouco eficazes num dos lados da cabea. A reaco de Donald foi agarrar Richard, no o deixando movimentar os braos. Agarrados num violento abrao, os dois homens caram da cadeira onde Donald tinha estado sentado. Nenhum deles conseguiu magoar verdadeiramente o outro, mas foram-se atacando com pequenos socos. Conseguiram, no entanto, chocar contra a mesa e provocar a queda da coleco de copos dourados de Michael, que bateram no cho com grande alarido. Os Interterrestres recuaram, um pouco alarmados, enquanto Suzanne e Perry se dirigiram para os dois homens. No foi fcil, mas por fim conseguiram separ-los. Desta vez, foi Richard que ficou com o nariz a sangrar. - Seu filho da me - tartamudeou Richard enquanto tocava no nariz e observava o sangue. - Tens sorte em ter aqui os teus amigos - disse-lhe Donald. Podia ter dado cabo de ti. - Basta - disse Perry. - Chega de insultos e de lutas. Isto ridculo. Parecem duas crianas. - Idiota - disse Donald. Com um safano, libertou-se dos braos de Perry, e endireitou a tnica de cetim. - Palhao! - respondeu Richard. Afastou-se de Suzanne e virou-se para as suas trs amigas. - Venham, meninas! - disse ele. - Vamos para o meu quarto, para eu no ter de olhar para a tromba deste sujeito. Richard deu alguns passos instveis na direco das mulheres, mas elas recuaram. Em seguida, sem uma nica palavra, saram pelo lado do compartimento que abria para o exterior, desaparecendo na noite. Richard correu atrs delas, mas parou ao chegar ao relvado. As mulheres j estavam a meio caminho do pavilho. - Ei! - gritou Richard, pondo as mos volta da boca. - Venham c! Meeta... - Acho que melhor ir deitar-se - disse-lhe Suzanne. - J arranjou problemas suficientes para uma s noite.
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Richard voltou-se e entrou no compartimento, desapontado e zangado. Bateu com a mo aberta na mesa, com tanta fora que todos se assustaram. - Merda! - exclamou ele, dirigindo-se a ningum em particular. Perry abriu a porta da sua casa, tentando esconder as mos trmulas, e deixou que Luna fosse a primeira a entrar. Havia j muito tempo que ele no estava sozinho com uma mulher como aquela. No sabia se a ansiedade que sentia se devia ao sentimento de culpa em relao ao seu casamento, ou ao reconhecimento da pouca idade de Luna. Para alm disso, sentia-se tonto devido bebida, mas ainda mais inebriante do que o cristal era o facto de uma mulher absolutamente espectacular o achar atraente. Enquanto se esforava por esconder os nervos, Perry foi suficientemente sensvel para perceber que Luna tambm estava um pouco agitada. - Precisa de alguma coisa? - perguntou Perry - Suponho que deve haver por a comida e bebida. - Olhou para a rapariga que se aproximara da piscina e estava debruada a verificar a temperatura da gua. - No, obrigada - disse Luna, comeando a andar volta do quarto. - Parece preocupada - disse Perry. No tendo mais nada para fazer, ele foi sentar-se na cama. - E estou - admitiu Luna. - Nunca tinha visto algum agir como Richard agiu. - Ele no o nosso melhor embaixador - disse Perry - H muitas pessoas como ele, l de onde vocs vm? - perguntou Luna. - Infelizmente, o seu tipo bastante comum - disse Perry o que normalmente acontece que h um ciclo de violncia que se vai transmitindo de gerao em gerao. Luna abanou a cabea. - Mas qual o estmulo que leva a esse tipo de violncia? Perry coou o cimo da sua cabea. No pretendera entrar numa anlise sociolgica, nem se sentia capaz disso, naquele momento. Mas ao mesmo tempo, sentiu que tinha que dizer alguma coisa. Luna olhava para ele, interessada. - Bem, vejamos - disse ele. - Nunca pensei muito nisso, mas h, na nossa sociedade, muita insatisfao que resulta de uma grande ambio e de um elevado sentido de posse. Poucas so as pessoas que se dizem, realmente, satisfeitas.
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- No compreendo - disse Luna. - Deixe-me dar-lhe um exemplo - disse Perry - Se uma pessoa compra um Ford Explorer e depois v um anncio a um Lincoln Navigator, acha logo que o Explorer no presta. - Eu no conheo esses nomes - disse Luna. - So apenas coisas - disse Perry. - E a publicidade constante condiciona-nos a achar que as nossas coisas nunca so boas. - No compreendo esse tipo de ganncia - disse Luna. - Aqui na Interterra no temos nada disso. - Bem, ento difcil de explicar - disse Perry. - Mas o que interessa que existe muita insatisfao, especialmente nas familias mais pobres, que tm muito menos coisas do que as outras pessoas; e dentro dessas famlias as pessoas tendem a agredir-se umas s outras. - Isso muito triste - disse Luna. - E assustador. - Pode ser, de facto, - concordou Perry. - Mas ns somos mais ou menos condicionados para no pensarmos no assunto, uma vez que isso que comanda a nossa economia. - estranho que exista uma sociedade que encoraja a violncia - disse Luna. - A violncia algo de chocante para ns, uma vez que na Interterra ela no existe. - No existe qualquer tipo de violncia? - perguntou Perry. - No, nenhum - disse Luna. - Eu nunca vi uma pessoa agredir outra. Pensar nisso faz-me sentir mal. - Ento por que que no se senta? - disse Perry. Deu umas pancadinhas na cama, sentindo-se transparente enquanto o fazia. Luna, contudo, caminhou at cama e sentou-se ao lado dele. - No se est a sentir tonta, pois no? - perguntou Perry, esforando-se por manter a conversa, agora que ela estava to perto dele. - Quer dizer, no vai desmaiar, pois no? - No, est tudo bem. Perry olhou para os plidos olhos azuis de Luna. Durante um momento no conseguiu falar. Quando recuperou, disse: - Voc muito nova, no ? - Nova? o que que isso tem a ver? - Bem... - disse Perry, procurando as palavras indicadas. Ele mesmo no sabia se se estava a referir reaco dela perante o comportamento de Richard, ou sua prpria reaco a ela. - Uma pessoa nova, no tem tanta experincia como aquela que se possui quando se mais velho. Talvez voc ainda no tenha vivido o suficiente para saber o que a violncia. - Oua, aqui no h violncia - disse Luna. - Foi totalmente banida. Para alm disso, eu no sou to nova como provavelmente est a pensar. Que idade que imagina que eu tenho?
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- No sei - disse Perry, acabrunhado. - Talvez vinte anos. - Agora est a ficar com um ar preocupado. - Um pouco - admitiu Perry. - Voc podia ser minha filha. Luna sorriu. - Garanto-lhe que tenho mais de vinte anos. Isso f-lo sentir melhor? - Sim - admitiu Perry. - Na verdade, no sei por que que estou to nervoso. to agradvel, este stio, mas ao mesmo tempo enervante. - Eu compreendo - disse Luna. Sorriu novamente e ergueu as palmas das suas mos, em direco a Perry. Cuidadosamente, Perry colocou as suas, junto s dela. - Por que que se faz isto com as mos? - inquiriu ele. - a nossa maneira de mostrarmos amor e respeito. No gosta? - Quando se trata de demonstrar amor, eu prefiro um beijo disse Perry. - Como o Richard fez, esta noite? - Um pouco mais intimamente do que Richard - disse Perry. - Mostre-me - disse Luna. Perry respirou fundo, inclinou-se e, gentilmente, beijou os lbios de Luna. Quando ele se afastou, a reaco de Luna foi tocar suavemente nos lbios com as pontas dos dedos, como se estivesse espantada com a sensao. - No gosta? - perguntou Perry. Luna abanou a cabea. - No isso, mas os meus dedos e as palmas das minhas mos so mais sensveis que os meus lbios. Mas mostre-me mais. Perry engoliu, nervosamente, em seco. - Est a falar a srio? - Sim - disse Luna. Aproximou-se mais dele e olhou-o com os seus olhos sonhadores. - Eu acho-o muito tentador, Sr. Presidente da Benthic Marine. Perry abraou-a e deitou-a na colcha de caxemira. Michael estava no stimo cu. Mura era a mulher dos seus sonhos. No poderia ter arranjado melhor. J nem se importava com a contnua presena de Sart. o rapaz estava na piscina, deixando-o vontade para desfrutar Mura. No preciso momento em que Michael estava quase a perder a cabea de tanta felicidade, o seu prazer foi interrompido por uma pancada na porta. Ele tentou ignorar o som, mas acabou por se dirigir para a porta, completamente nu. Quando se levantou, sentiu-se ainda mais bbedo. - Quem ? - perguntou ele.
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- Sou eu, o teu amigo Richard. Michael abriu a porta. - Qual o problema? - No h problema - disse Richard, tentando olhar para dentro do quarto. - Eu pensei que talvez pudesses precisar de ajuda, ests a perceber o que eu quero dizer, no ests? o crebro drogado de Michael demorou alguns segundos a captar o sentido das palavras de Richard. Olhou para Mura, deitada na cama circular, e de novo para Richard. - Ests a gozar comigo? - perguntou Michael. - No - disse Richard, fazendo um sorriso desonesto. - Mura - chamou Michael. - Importa-se que o Richard se venha juntar a ns? - S se ele prometer que se porta bem - respondeu Mura. Michael olhou novamente para Richard, com uma exagerada expresso de surpresa. - Bem, ouviste o que a senhora disse - disse ele, com um sorriso matreiro. Abriu mais a porta e deixou Richard entrar no quarto. Enquanto os dois homens se aproximavam da cama, Mura ergueu as duas mos. - Venham c, seus primitivos! - disse ela. - Eu adorariajuntar as palmas das minhas mos s vossas. Os dois mergulhadores trocaram um olhar de incredulidade e, em seguida, Michael subiu para a cama, enquanto Richard tirava as suas roupas de cetim. Ao juntar-se a Mura, Richard disse: - Vocs so muito liberais em relao ao amor. - verdade - disse Mura. - Ns temos muito amor. a nossa maior riqueza. Pouco tempo depois, os dois mergulhadores embriagados desfaleciam de prazer nos braos de Mura. No era exactamente sexo, uma vez que, no estado em que estavam, nenhum deles era capaz de consumar o acto, mas apesar disso eles no se podiam sentir mais felizes. Sart, que se encontrava na ponta mais afastada da piscina, tinha visto Richard chegar. Ele sentia, ao mesmo tempo, atraco e repulsa por Richard. E sentia curiosidade, principalmente. Depois de se ter cansado de nadar, saiu da gua, secou-se e aproximou-se do trio. Mura sorriu-lhe. Ela tinha os braos volta dos dois mergulhadores, que tinham adormecido. Mura fez sinal a Sart, para que este se sentasse na cama. Ela tinha estado a acariciar gentilmente as costas dos mergulhadores, mas de boa vontade deixou que Sart se ocupasse de Richard. Isso dava-lhe a oportunidade para se concentrar em Michael. 151

Sart comeou por acariciar as costas de Richard, tal como Mura tinha estado a fazer, mas, cansando-se disso, comeou a improvisar. Primeiro esfregou-lhe o brao e o ombro. A pele de Richard era bastante intrigante para Sart. No era to firme como a dos Interterrestres e tinha pequenas imperfeies bastante curiosas. Sart transferiu a sua ateno para a cabea de Richard, na qual ele tinha observado uma pequena e mal definida descolorao vermelho-azulada, por baixo do cabelo, sobre a orelha. Enquanto Sart se dobrava para examinar a imperfeio de mais perto, tocando-a suavemente com a ponta do dedo, os olhos de Richard abriram-se. Sart sorriu, de um modo sonhador, e voltou a acarici-lo. - Mas que diabo...? - gritou Richard. Empurrou a mo de Sart para o lado. Saltou da cama, atabalhoadamente, devido ao seu estado. Sart tambm se levantou, pensando que a marca acima da orelha de Richard devia ser extremamente sensvel. A sbita movimentao de Richard foi suficiente para despertar Michael. Tonto e ensonado, ele sentou-se, apesar do brao de Mura continuar sua volta. Ele viu Richard, vacilante, em p ao lado da cama, a olhar para Sart, que tinha uma expresso de culpa. - o que foi Richie? - perguntou Michael, com uma voz grave e pouco inteligvel. Richard no respondeu. Em vez disso, passou a mo pela cabea, enquanto continuava a fitar Sart. - o que aconteceu, Sart? - perguntou Mura. - Eu toquei na mancha de Richard - explicou Sart. - Aquela que ele tem sobre a orelha. Peo desculpa. - Michael, chega aqui! - ordenou Richard. Fez sinal para que Michael sasse da cama, enquanto se dirigia, um pouco oscilante, para a piscina. Michael levantou-se, sentindo-se atordoado pelo curto sono. Seguiu os passos de Richard. Os dois homens afastaram-se para um local onde no podiam ser ouvidos. Michael percebeu que Richard estava extremamente perturbado. - o que que se passa? - perguntou Michael, num murmrio. Richard passou as costas da mo, pela sua boca. Ainda estava a olhar para Sart. - Acho que j percebi por que que estes tipos no se importam que ns nos deitemos com as mulheres deles - disse Richard, tambm em voz muito baixa. - Porqu? - perguntou Michael. - Acho que so todos maricas.
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-A srio? - Michael olhou para Sart. Essa possibilidade j lhe tinha passado pela cabea quando, na festa, vira tantos homens a passearem-se de brao dado, mas, com toda a excitao, tinha-se esquecido disso. - Sim, e digo-te mais uma coisa - disse Richard. - Aquele anormaleco ali estava-me a esfregar as costas e a cabea. E eu a pensar que era a rapariga! Michael riu-se, apesar do evidente rancor de Richard. - No tem graa nenhuma - disse Richard, rispidamente. - Aposto que o Mazzola iria achar graa - disse Michael. - Se contares ao Mazzola, mato-te - ameaou Richard. - Tu e mais outras dez pessoas - escarneceu Michael. - Mas at l, o que que vamos fazer? - Acho que devamos mostrar a esta aberrao o que que ns pensamos de tipos como ele - disse Richard. Por amor de Deus, o tipo fartou-se de me tocar. No posso deixar passar uma coisa dessas sem fazer nada. Acho que no devemos deix-los com uma ideia errada a nosso respeito. - Est bem - disse Michael. - Estou contigo. Em que que ests a pensar? - Primeiro, temos de nos livrar da rapariga! - disse Richard. - Oh, no! Temos mesmo? - perguntou Michael. - Tem de ser - disse Richard, impacientemente. - Tens de a pr a andar. Podes dizer-lhe para voltar amanh. importante dar uma lio a este tipo, e no queremos pblico a assistir. Ela comearia a gritar e, quando menos esperasses, apareciam dois desses clones-empregados. - Okay - disse Michael. Respirou fundo para se sentir mais forte e encaminhou-se para a cama. - Est tudo bem com o Richard? - perguntou Mura. - Sim - disse Michael. - mas sente-se cansado. A verdade que estamos os dois cansados. Talvez exaustos seja a palavra certa. E, ainda por cima, estamos bbedos, como j deve ter reparado. - Isso no me incomoda - disse Mura. - Eu diverti-me imenso. - Ainda bem - disse Richard. - Mas ns estvamos a pensar se no se importaria se continussemos amanh. o que eu estou a tentar dizer-lhe que talvez fosse melhor ir-se embora. - Claro - disse Mura, sem qualquer hesitao. Ela saiu rapidamente da cama e comeou a vestir-se. Sart imitou-a. - Eu no quero que me interprete mal - disse Michael. Gostava de voltar a estar consigo, amanh. 153

- Eu compreendo que voc esteja cansado - disse Mura gentilmente. - No se preocupe. Vocs so nossos convidados, e eu voltarei amanh, se isso que desejam. Sart apertou o seu robe debruado volta da cintura e olhou de novo para Richard, que ainda no se tinha movido do stio onde estava a meio caminho da borda da piscina. - Sart - disse Michael, seguindo a direco do olhar do rapaz. - Por que que no ficas mais um pouco? o Richard quer pedir-te desculpa por te ter assustado, quando se levantou da cama. Sart olhou para Mura. Esta encolheu os ombros. - contigo, meu amigo. Sart olhou novamente para Michael, que sorriu e lhe piscou o olho. - Se os convidados desejam que eu fique, eu fico - disse Sart. Dirigiu-se de novo para a cama, com um andar um pouco presunoso, e sentou-se. - ptimo, ptimo - disse Michael. Mura acabou de se vestir e dirigiu-se primeiro a Michael e depois a Richard para juntar as palmas das suas mos s deles, uma ltima vez. Disse a ambos que lhe tinham dado muito prazer ao terem estado com ela, e que estava ansiosa por voltar a v-los no dia seguinte. Antes de fechar a porta atrs de si, desejou-lhes boa noite. Depois do som da porta a fechar-se se ter extinguido, fez-se um curto e desconfortvel silncio. Richard e Michael fitaram Sart, e este olhou de um para o outro. Sart comeou a sentir-se irrequieto e levantou-se. - Talvez fosse boa ideia pedir mais bebida - disse Sart, para fazer conversa. Richard fez um sorriso forado e abanou a cabea. Em seguida, aproximou-se de Sart com um modo de andar que sugeria que ele no sabia muito bem onde que punha os ps. - E mais comida? - disse Sart. Richard abanou de novo a cabea. Estava j muito perto do rapaz. Sart recuou um passo. - Eu e o meu companheiro temos uma coisa importante para lhe dizer - disse Richard. - verdade - disse Michael. Ele caminhou, com idntica instabilidade, volta da cama, aproximando-se de Richard e encurralando Sart numa esquina entre a cama e a parede. - Para falar claramente e para no haver nenhum mal-entendido - continuou Richard - ns no suportamos maricas como voc. - A verdade que nos deixam de cabea perdida - disse Michael. o olhar de Sart saltava de uma cara sarcstica e embriagada para outra.
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- Talvez seja melhor eu ir-me embora - disse Sart, nervosamente. - Mas no antes de ns nos certificarmos de que percebeu exactamente o que ns dissemos - disse Richard. - Eu no sei o que quer dizer maricas - admitiu Sart. - Homossexual, gay, paneleiro, larilas - disse Richard zombeteiro. - No a palavra que interessa. A questo que ns no gostamos de tipos que gostam de homens. E temos uma pequena suspeita de que voc pertence a essa categoria. - Claro que gosto de homens - disse Sart. - Eu gosto de todas as pessoas. Richard olhou para Michael, e depois para Sart. - Tambm no gostamos de bissexuais. Sart movimentou-se em direco porta, mas no conseguiu alcan-la. Richard agarrou-lhe um brao e Michael uma mo-cheia de cabelo. Rapidamente, Richard segurou tambm no outro brao de Sart e, com um riso triunfante, prendeu-lhos ambos atrs das costas. Sart lutou para se libertar, mas em vo, especialmente com Michael ainda a puxar-lhe o cabelo. Assim que o rapaz ficou imobilizado, Mchael socou-o no estmago, fazendo com que ele se dobrasse. Os mergulhadores largaram o rapaz e riram-se, enquanto o observavam a dar alguns passos inseguros. Sart estava, desesperadamente, a tentar recuperar o flego. A sua face estava prpura. - OK, florzinha - disse Richard, atabalhoadamente. - Aqui vai mais uma por teres posto as tuas patas nojentas em cima de mim. Rchard levantou a cara de Sart com a mo esquerda e, com a direita, deu-lhe um murro. No foi apenas um murro, mas um golpe selvagem no qual ele aplicou toda a sua fora e todo o seu peso. Este segundo golpe apanhou em cheio a cara do rapaz, partindo-lhe o nariz e fazendo com que ele se desequilibrasse e casse para trs, indo bater com a cabea na esquina aguada do tampo de mrmore da mesa de cabeceira. Infelizmente, a pedra fria penetrou vrios centmetros na parte de trs da cabea do jovem. Inicialmente, Richard no se apercebeu das consequncias fatais do seu poderoso ataque. Estava demasiado preocupado com a intensa dor que sentia nos ns dos dedos magoados. Encolhendo-se, ele esfregou a sua mo doi ida com a outra mo e praguejou em voz alta. Michael viu, aterrorizado, o corpo flcido de Sart a imobilizar-se. Da horrvel ferida, saam pedaos de tecido cerebral. Sentindo-se subitamente sbrio, Michael dobrou-se sobre o rapaz ferido, que emitia sons balbuciantes. 155

- Richard! - chamou Michael, sussurrando, mas no muito baixo. - Temos aqui um problema! Richard no respondeu. Ainda estava com dores, dando voltas pelo quarto e sacudindo a mo no ar, com os dedos bem abertos. Michael ergueu-se. - Richard! Meu Deus! o tipo est morto. - Morto? - ecoou a voz de Richard. o significado da palavra quebrou o autismo de Richard. - Quase morto. A cabea dele tem um buraco. Ele bateu na porcaria da mesa. Richard encaminhou-se parajunto de Michael e olhou para a figura imvel de Sart. - Merda! - disse ele. - E agora, o que que vamos fazer? - perguntou Michael. Por que que lhe bateste com tanta fora? - No foi de propsito, est bem?! - gritou Richard. - Bem, e o que que vamos fazer? - repetiu Michael. - Sei l - disse Richard. Nesse preciso momento, o corpo desfalecido de Sart deixou escapar um ltimo suspiro e os sons balbuciantes extinguiram-se. - J est - disse Michael, estremecendo. - Est morto! Temos que fazer qualquer coisa, e depressa. - E se sassemos daqui? - disse Richard. - No podemos sair daqui - queixou-se Michael. - Para onde que iramos? Nem sequer sabemos onde que estamos, que diabo. - Est bem, ento deixa-me pensar - disse Richard. - Merda, eu no o queria magoar. - Oh, claro que no - disse Michael, sarcasticamente. - Bem, no a este ponto - disse Richard. - E se algum entra aqui? perguntou Michael. -Tens razo - disse Richard. - Temos de esconder o corpo. - Mas onde? - perguntou Michael, com ansiedade. - No sei! - gritou Richard. Olhou sua volta freneticamente. Em seguida, olhou outra vez para Michael. Tive uma ideia que capaz de resultar. - ptimo - disse Michael. - Onde? - Primeiro ajuda-me a pegar nele - disse Richard. Passou por cima do corpo, f-lo rolar sobre si prprio e ps as mos por baixo dos braos de Sart. Michael agarrou nos ps de Sart e, em conjunto, ergueram o rapaz do cho
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CAPTULO 12 o novo dia amanheceu gradualmente, tal como aconteceria se estivessem na superfcie da terra. A luz aumentou lentamente de intensidade, fazendo com que o tecto escurecido e arqueado perdesse as suas estrelas. A sua cor foi passando do azul ndigo profundo ao rosa, e finalmente ao puro azul celeste. Saranta comeava a acordar. Suzanne foi a primeira, dos visitantes da superficie, a acordar com a chegada da aurora artificial. Enquanto olhava sua volta, examinando o quarto e observando o mrmore branco, os espelhos e a piscina, ela apercebeu-se, com um pequeno susto, que a surrealista experincia interterrestre no tinha sido um sonho. Lentamente, virou-se para o lado e olhou para a figura adormecida de Garona. Ele estava deitado de lado, virado para ela. Estava surpreendida consigo prpria por ter permitido que o homem dormisse ali. No era assim que ela costumava agir. o nico ponto em que ela mostrara alguma firmeza, fora ao insistir em manter a tnica e os cales. Ela tinha dormido vestida, tal e qual como se encontrava agora. Suzanne no tinha a certeza se devia culpar o cristal que bebera ou o ptimo aspecto de Garona e os seus galanteios pela sua deciso de deixar o homem ficar. Por muito que lhe custasse admitir, no que dizia respeito ao sexo masculino, a atraco fsica era importante para ela. Na verdade, tinha sido em parte por esta razo que ela se mantivera presa a uma relao voltil com um actor em L. A., mesmo depois do relacionamento ter deixado de ser saudvel. Como se tivesse pressentido o olhar dela, Garona abriu os seus olhos escuros e brilhantes e fez um sorriso sonhador. Era difcil para Suzanne sentir-se arrependida. - Desculpe t-lo acordado - disse ela, aps alguns instantes. Ele era to belo luz do dia como tinha sido na noite anterior. - No precisa de se desculpar - disse Garona. - Agrada-me estar acordado e ver que ainda estou consigo. - Como que consegue dizer sempre as palavras certas? disse Suzanne. Estava a ser sincera e no sarcstica. - Digo o que gostaria que me dissessem - disse Garona. 157

Suzanne acenou com a cabea. Era uma variante sensata da regra de ouro do Evangelho. Garona rolou at ela e tentou envolv-la com os braos. Suzanne escapou-se ao abrao e saiu da cama. - Por favor, Garona, no vamos repetir a noite passada. Agora no. Garona deixou-se cair na cama e fitou Suzanne. - No compreendo a sua relutncia - disse ele. - Ser que no gosta de mim? Suzanne deixou escapar um resmungo, bastante audvel. - oh, Garona, sendo voc to sofisticado e sensvel, no percebo como que no compreende isto. Como lhe disse ontem noite, preciso de um certo tempo at conhecer uma pessoa. - Que quer saber? - perguntou Garona. - Pode fazer todas as perguntas pessoais que lhe apetecer. - Oua - disse Suzanne. - Pode estar certo de que gosto de si. S o facto de o ter deixado ficar j prova disso. No o costumo fazer com pessoas que acabei de conhecer. Deixei-o ficar e estou contente por t-lo feito. Mas no pode ter demasiadas expectativas em relao a mim. Pense em tudo o que ainda estou a tentar compreender. - Mas no natural - disse Garona. - As suas emoes no devem ser to contingentes. - No concordo! o nome que se d a isso autoproteco. No posso andar por a e permitir que os meus desejos espordicos orientem o meu comportamento. E voc devia fazer o mesmo. Afinal no sabe de nada acerca de mim. Talvez tenha um marido, ou um amante. - Mas eu assumo que tem - replicou Garona. - De facto, ficaria muito surpreendido se no tivesse. Mas, de qualquer maneira, isso no me interessa. - Muito bem. - Suzanne ps as mos nas ancas, num gesto de desafio. - Talvez no importe para si, mas importa para mim. Obrigou-se a parar de falar. Esfregou os olhos ensonados. S tinha acordado h pouco e j estava a ficar enervadssima. - No vamos discutir agora o assunto - disse Suzanne. - o dia j promete muitos desafios. Arak prometeu responder s nossas perguntas e eu tenho imensas, pode acreditar. - Dirigiu-se a um dos espelhos e, cautelosamente, ps-se frente a ele. Fez uma careta imagem reflectida no espelho. A sua mente podia estar muito confusa, mas havia uma coisa acerca da qual ela tinha a certeza: o seu aspecto, com o cabelo assim to curto, no era dos melhores. Pondo as pernas para fora da cama, Garona sentou-se e espreguiou-se. - Vocs, os humanos da segunda gerao, so to srios.
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- No sei o que quer dizer com isso de segunda gerao disse Suzanne. - Mas acho que tenho motivos para estar sria. Afinal, eu no vim para aqui de livre e espontnea vontade. Tal como o Donald disse, ns fomos raptados. E no preciso de lhe explicar que isso significa ser levado fora. Tal como tinha prometido, Arak apareceu logo aps o grupo ter terminado o pequeno-almoo e quis saber se estavam preparados para a sesso didctica. Perry e Suzanne mostraram entusiasmo, Donald nem por isso e Richard e Michael estavam completamente desinteressados. Estes ltimos estavam bastante tensos e apagados, muito diferentes dos habituais mergulhadores vivaos. Perry concluiu que deviam estar com uma ressaca e disse-o a Suzanne. - No duvido. Bbedos como eles estavam, natural. E voc, como se sente? - ptimo - disse Perry. - Tendo em conta tudo o que aconteceu. Foi um sero interessante. E o seu amigo Garona? Demorou-se muito? - Um pouco - disse Suzanne, evasivamente. - E a Luna? - Tambm. - Nenhum deles olhou directamente para o outro. Assim que todos ficaram prontos, Arak conduziu-os atravs do relvado at uma estrutura hemisfrica, semelhante ao pavilho, mas a uma escala bastante menor. Perry e Suzanne seguiam ao lado de Arak. Donald caminhava alguns passos atrs e Richard e Michael estavam ainda mais atrs. - Continuo a achar que devias contar ao Donald - insistiu Michael, falando muito baixo. - Pode ser que ele tenha alguma ideia sobre o que devemos fazer. - o que que esse filho-da-me pode fazer? - foi a resposta de Rchard. - o mido est morto. o Fuller no o consegue pr vivo outra vez. - Talvez ele tenha alguma ideia sobre o melhor stio para esconder o corpo. Tenho medo que encontrem o mido. Nem quero imaginar o que que eles costumam fazer aos assassinos. Richard deteve-se. - Ou seja, a mim? - Bem, tu mataste-o - disse Michael. - Tu tambm lhe bateste. - Mas no o matei. E a ideia foi tua. Richard olhou, com os olhos bem abertos, para o amigo. - Estamos juntos nisto, meu monte de porcaria. Era o teu quarto. o que me acontecer a mim, tambm te acontecer a ti. to simples quanto isto.
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- Ei, vocs os dois, despachem-se - chamou Arak. Ele segurava a porta que levava pequena estrutura hemisfrica sem janelas. Os outros elementos do grupo estavam ao lado da porta, a olhar na direco dos mergulhadores. - Mas, para alm disso tudo - murmurou Michael, nervoso a grande questo que o corpo no est muito bem escondido. Tens de perguntar a Donald se ele consegue sugerir um stio melhor. Ele pode ser o filho-da-me de um ex-oficial, mas esperto. - Okay - disse Richard, relutantemente. Os dois mergulhadores apressaram o passo e juntaram-se aos outros. Arak sorriu agradavelmente e, em seguida, entrou no edifcio, seguido por Suzanne e Perry, Quando Donald passava pela porta, Richard deu-lhe um puxo na manga. Donald afastou bruscamente o brao, olhou para Richard e continuou a andar. - Ei, comandante Fuller! - sussurrou Richard. - Espere um segundo. Donald virou-se para trs, olhou Richard com desdm e continuou a andar. Arak estava a lev-los atravs de um longo corredor, sem janelas. - Queria pedir-lhe desculpa por ontem noite - disse Richard, alcanando Donald e caminhando mesmo atrs dele. - Desculpa por qu? - perguntou Donald, sarcasticamente. Por ser estpido, por estar bbedo, ou por se ter deixado enganar por esta gente? Richard mordeu o lbio inferior antes de responder. - Talvez pelas trs coisas. Estvamos completamente pedrados. Mas no por isso que eu quero falar consigo. Donald parou de andar. Richard quase chocou com ele. Mchael acabou por bater em Richard. - Que se passa, marinheiro? - disse Donald, em tom impaciente. - Mas seja breve. No quero perder a interessante conversa que nos espera. - Bem, que... - comeou Richard, mas atrapalhou-se e no soube como continuar. Sentia-se intimidado por Donald, contrariamente fanfarronice que mostrara anteriormente. - Vamos l, marinheiro - disse Donald rispidamente. - Diga o que tem a dizer. - o Michael e eu pensmos que seria melhor sairmos da Interterra - disse Richard. - Oh, isso muito inteligente da vossa parte - disse Donald. - Suponho que essa sbita revelao s vos ocorreu hoje de manh. Bem, talvez eu deva recordar-lhes que ns no sabemos onde estamos at que o Arak decida dizer-nos. Portanto, assim que possuirmos 160

essa informao, podemos continuar a nossa conversa. - Donald preparou-se para recomear a andar. Desesperado, Richard agarrou-lhe o brao. Donald olhou para a mo de Richard. - Largue-me antes que eu perca completamente o controle. - Mas... - disse Richard. - Deixe-se disso, marinheiro! - rosnou Donald, acabando com a conversa e afastando o brao de Richard. Comeou a andar rapidamente, tentando apanhar os outros, e encolheu-se um pouco para conseguir passar por uma porta no fim do corredor. - Por que diabo que no lhe disseste? - perguntou Michael, num murmrio, irritado. - Tu tambm no lhe disseste - defendeu-se Richard. - Pois no, porque disseste que querias ser tu a falar - disse Michael, pondo as mos no ar num gesto de frustrao. - Isso que foi falar! A minha av teria feito melhor. Voltmos estaca zero. E tens de admitir que o corpo no est propriamente no melhor stio do mundo. E se o encontraram? Richard encolheu os ombros.- No quero pensar nisso. Mas, naquelas circunstncias, fizemos o melhor que podamos. - Talvez fosse melhor no sairmos do quarto - sugeriu Michael, - Isso no ia resolver nada - disse Richard. - Anda, vamos ver se pelo menos descobrimos onde que estamos, para tentarmos perceber como que se sai daqui. Os dois homens seguiram os passos de Donald e foram ter a um compartimento circular, de aspecto futurista, com novecentos metros de dimetro e um tecto em abbada. No tinha janelas. volta da rea central, escura e ligeiramente convexa, via-se uma fileira de doze assentos moldados. Arak e Sufa estavam sentados de frente para a porta, em assentos que tinham consolas embutidas nos braos. Imediatamente sua direita, estavam duas pessoas que os mergulhadores nunca tinham visto. Apesar de estarem vestidos com as habituais vestes brancas, eles no eram to atraentes como os outros Interterrestres. Suzanne e Perry estavam sentados esquerda de Arak e Sufa. Donald estava numa ponta, do lado direito, sozinho e com vrios lugares de intervalo entre ele e os restantes. - Por favor, Richard, Michael - chamou Arak. - Sentem-se onde quiserem. Em seguida podemos comear. Richard fez questo de passar por vrios lugares vazios e ir sentar-se ao lado de Donald. Richard fez-lhe um sinal, mas Donald reagiu encolhendo-se e afastando-se o mais possvel do mergulhador. Michael sentou-se ao lado de Richard.
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- Mais uma vez, sejam bem-vindos Interterra. - disse Arak. - Hoje vamos desafiar a vossa inteligncia de um modo bastante positivo. Durante esse processo, vocs iro perceber a sorte que tm. - E se comeassem por nos dizer quando que podemos ir embora? - disse Richard. - Cale a boca! - rosnou Donald. Arak riu-se. - Richard, eu aprecio a sua espontaneidade e impulsividade, mas tenha um pouco de pacincia. - Em primeiro lugar, gostaria de vos apresentar dois dos nossos mais distintos cidados - disse Sufa. - Estou certa de que acharo extremamente til falar com eles, pois, tal como vocs, vm do mundo superfcie. Apresento-vos o Ismael e a Mary Black. o casal ps-se em p e inclinou-se para a frente. Michael aplaudiu, por reflexo, mas parou imediatamente ao perceber que era o nico a faz-lo. Suzanne e Perry observavam o par com grande curiosidade. - A Mary e eu, tambm vos damos as boas-vindas - disse Ismael. Era um homem bastante alto, de rosto fino e comprido e olhos encovados. - Ns estamos aqui porque j passmos pela experincia por que vocs vo passar agora, e porque poderemos ajud-los. A minha sugesto que no tentem absorver demasiado ao mesmo tempo. Michael inclinou-se para Richard e murmurou: - Achas que ele se est a referir quele creme fabuloso que usmos ontem noite? - Cale-se! - repreendeu Donald, enfatizando cada slaba. Se vocs os dois continuarem a interromper, quero que se afastem de mim. - Est bem, est bem - disse Michael. - Obrigado, Ismael - disse Arak. Em seguida, olhando para cada um dos visitantes, ele acrescentou: - Espero que aproveitem a ajuda dos Black. Ns pensamos que o melhor ser dividirmos tarefas. Eu e Sufa estaremos disponveis para os assuntos que tenham a ver com as informaes; o Ismael e a Mary trataro das questes de acomodao. Suzanne inclinou-se para Perry. Na sua face, via-se uma nova expresso de preocupao. - o que que ele querer dizer com questes de acomodao? Quanto tempo que eles nos iro manter aqui? - No sei - respondeu Perry em voz baixa. Tambm ele estava preocupado. - Antes de comearmos, gostaria de vos fornecer um telecomunicador e um dispositivo ocular - disse Sufa. Abriu uma caixa que
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tinha trazido para a reunio e retirou cinco pequenos volumes, cada um deles com um nome gravado em maisculas. Segurando-os nos braos, ela foi andando volta da sala, distribuindo-os a cada um dos visitantes. Richard e Michael rasgaram os deles como se fossem midos a atacar os presentes de Natal. Suzanne e Perry abriram os deles com cuidado. Donald deixou o seu por abrir, pousado sobre as pernas. - Parece um par de culos e um relgio de pulso, sem mostrador - disse Michael. Estavam desapontados. Colocou os culos. Tinham uma forma aerodinmica e umas lentes claras. - um sistema telecomunicador - disse Sufa. - Os aparelhos so activados pela voz, e cada um deles est programado para receber a vossa voz individual; no so transmissveis, portanto. Daqui a pouco, mostro-vos como que se utilizam. - Para que que servem? - perguntou Richard. Colocou tambm os seus culos. - Para quase tudo - disse Sufa. - Esto ligados s fontes centrais, cuja informao ser virtualmente transmitida atravs dos culos. Tambm so utilizados para comunicar com qualquer outra pessoa na Interterra, visualmente ou atravs da voz. At servem para fazer coisas to comuns como chamar txis areos, mas mais tarde voltaremos a falar sobre isso. - Vamos comear - disse Arak. Ele tocou no tabuleiro da consola que estava sua frente, e a rea central, escura e convexa, tornou-se azul-fluorescente. - A primeira coisa sobre a qual vamos falar o conceito de tempo - disse Arak. - Este talvez seja o assunto mais difcil de compreender, uma vez que aqui, na Interterra, o tempo no a construo imutvel que aparenta ser na superficie da Terra. o vosso cientista, o Sr. Einstein, reconheceu a relatividade do tempo, no sentido em que ele depende do ponto de vista do observador. o exemplo mais simples o da idade da nossa civilizao. Na perspectiva das referncias da superfcie da Terra, a nossa civilizao incrivelmente antiga, enquanto que pelos nossos pontos de referncia, e pelo resto do sistema solar, no . A vossa civilizao medida em milnios, a nossa em milhes de anos, e o sistema solar em mil milhes de anos. - oh, por amor de Deus - queixou-se Richard. - Temos que ficar aqui sentados a ouvir isto? Pensei que nos iam dizer onde que estamos. - Se no compreenderem estas noes bsicas - disse Arak aquilo que eu vos vou dizer ser inacreditvel e sem sentido. - Por que que no comeamos pelo fim? - disse Richard Diga-nos primeiro onde estamos e depois as outras coisas.
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- Richard! - interrompeu Suzanne, rispidamente. - Esteja calado! Virando-se para Michael, Richard olhou para cima, em sinal de enfado. Michael manifestava a sua impacincia descruzando e voltando a cruzar as pernas. - o tempo no uma constante - continuou Arak. - Como eu estava a dizer, o vosso brilhante cientista Sr. Einstein reconheceu isto, mas o erro dele foi pensar que a velocidade da luz era o limite mximo do movimento. No bem assim, embora seja necessria uma enorme quantidade de energia concentrada para quebrar a barreira. Uma boa analogia que vem da vida quotidiana a da quantidade extra de energia necessria para se passar da fase slida fase lquida, ou da lquida gasosa. Colocar um objecto a uma velocidade superior da luz como a passagem para uma outra dimenso, onde o tempo plstico e relacionado apenas com o espao. - Deus do cu - interrompeu Richard. - Isso alguma anedota? Donald levantou-se e sentou-se longe dos mergulhadores. - Tente ter um pouco de pacincia - disse Arak. - E tente concentrar-se no facto do tempo no ser uma constante. Pense nisso! Se, de facto, o tempo relativo, ento ele pode ser controlado, manipulado e alterado. o que nos leva at ao conceito de morte. Ouam com ateno! Na superficie da Terra, a morte tem sido algo necessrio evoluo, e a evoluo a nica justificao da morte. Mas a partir do momento em que a evoluo cria um ser sensato e conhecedor, a morte no s deixa de ser intil, como se torna desnecessria. Quando ouviram a palavra morte, Richard e Michael encolheram-se mais nos seus lugares. Perry ps a mo no ar. Arak virou-se imediatamente para ele. - permitido fazer perguntas? - quis saber Perry. - Claro que sim - disse Arak, com uma voz simptica. - Isto pretende ser mais um seminrio do que uma conferncia. S lhe peo que me faa perguntas sobre aquilo que j foi dito e no sobre aquilo que pensa que ir ser dito a seguir. - Falou na medio do tempo - disse Perry. - Estava a sugerir que a vossa civilizao anterior nossa? - verdade - disse Arak. - E por uma quantidade de tempo quase incompreensvel para vocs. A histria dos Interterrestres data de h seiscentos milhes de anos. - No me venha com tretas! - escarneceu Richard. - Isso impossvel. Isto um disparate. Est a falar de uma data anterior aos dinossauros. - Muito anterior aos vossos dinossauros - concordou Arak. E a vossa incredulidade perfeitamente compreensvel. a razo 164

pela qual temos de avanar lentamente nesta introduo Interterra. No quero estar sempre a repetir o mesmo, mas a vossa adaptao presente realidade ser mais fcil se ocorrer por etapas. - Isso muito bonito - afirmou Richard. - Mas onde que esto as provas de todas essas balelas? Comeo a acreditar que tudo isto uma brincadeira muito bem planeada e, para ser franco, no estou interessado em ficar aqui sentado a perder tempo. Nem Donald nem Suzanne se queixaram da nova interrupo de Richard. Partilhavam, de algum modo, desses pensamentos, apesar de Suzanne no concordar com a maneira rude de Richard expressar o seu cepticismo. Arak, contudo, estava imperturbvel. - Est bem - disse Arak, pacientemente. - Apresentaremos algumas provas que podero relacionar com a histria da vossa civilizao. A nossa civilizao tem vindo a observar e a registar o progresso da vossa civilizao de humanos de segunda-gerao desde o tempo da sua evoluo. - o que que quer dizer exactamente com humanos de segunda-gerao? - perguntou Suzanne. - Em breve compreendero - disse Arak. - Primeiro, deixem-me mostrar-vos algumas imagens interessantes. Tal como eu disse, temos observado o progresso da vossa civilizao, e, at h cinquenta anos atrs, podamos faz-lo vontade. A partir dessa altura, a crescente sofisticao da vossa tecnologia tem limitado a nossa observao, uma vez que queramos evitar ser detectados. Na verdade, deixmos de utilizar a maior parte das nossas antiquadas sadas, tais como aquela que foi usada para chegarem Interterra ou a de Barsama, a nossa cidade vizinha a oeste. Demos ordem para serem seladas com magma, mas a inpcia burocrtica dos clones-empregados tem protelado a execuo do decreto. - Meu Deus, voc nunca mais se cala - disse Richard. - Onde que est a tal prova? - Refere-se caverna aonde o nosso submersvel foi parar? perguntou Suzanne. - Foi a isso que chamou sada? - Exactamente - disse Arak. - A caverna costuma estar cheia de gua? - perguntou Suzanne. - Acertou novamente - disse Arak. Suzanne virou-se para Perry. - No admira que a Sea Mount Olympus nunca tenha sido descoberta pelo Geosat. A montanha submarina no possui a massa suficiente para ser detectada pelo gravmetro. - Vamos l! - resmungou Richard. - J esto a adiar demasiado. Vamos l a essa prova!
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- Okay, Richard - disse Arak, pacientemente. - Por que que no sugere um perodo da vossa histria que gostasse de observar atravs dos nossos arquivos de referncia? Quanto mais antigo melhor, para compreenderem bem o que vos quero dizer. Richard olhou para Michael, pedindo-lhe ajuda. - Gladiadores - disse Michael. - Quero ver alguns gladiadores romanos. - Podemos mostrar-lhes combates de gladiadores - disse Arak com relutncia. - Mas esse tipo de registos violentos so reservados. Para os ver, teramos de obter uma licena especial do Conclio dos Ancios Talvez fosse melhor escolher outra era. - Isto ridculo! - disse Richard. - Tente controlar-se, marinheiro - disse Donald, rispidamente. - Deixe-me ver se compreendo o que est a dizer - disse Suzanne. - Est a sugerir que possuem registos de toda a histria humana e pede-nos para escolhermos uma determinada poca histrica para que possamos ver algumas imagens desse tempo? - Precisamente - respondeu Arak. - Pode ser a Idade Mdia? - disse Suzanne. - uma poca muito vasta - disse Arak. - No pode ser mais especfica? - Est bem - disse Suzanne. - Pode ser a Frana do sculo catorze. -Isso durante a Guerra dos Cem Anos - disse Arak, sem entusiasmo. - curioso que at a Dr. Newell escolha imagens de um perodo to violento. Mas tambm verdade que vocs, humanos de segunda-gerao, tm tido uma histria marcada pela violncia. - Ento mostre-me pessoas a divertirem-se, e no na guerra disse Suzanne. Arak tocou no teclado da sua consola e, em seguida, inclinou-se para a frente para falar atravs de um pequeno microfone central. Quase instantaneamente, a iluminao do quarto tornou-se mais sombria e o ecr que se encontrava no solo encheu-se de imagens indistintas passando a uma velocidade incrvel. Sentindo-se cativados, todos se inclinaram por cima de uma pequena parede e olharam para o ecr. As imagens estavam agora a passar mais lentamente e depois pararam. Acena projectada era de uma clareza cristalina, com cores naturais e perfeitamente tridimensional. Era um pequeno campo de milho, no fim do Vero, visto a uma altitude de cento e vinte cinco ou cento e cinquenta metros. Um grupo de pessoas fazia uma pausa nas suas actividades de colheita. As foices estavam casualmente cadas no cho, volta de vrios cobertores nos quais estava disposta 166

uma refeio modesta. o som era o zumbido intermitente de cigarras. - Isto no tem interesse - disse Arak, aps ter dado uma olhadela. - No far prova de nada. A no ser o facto das pessoas usarem roupas to pobres, no h qualquer outra indicao da poca histrica. Vamos continuar a procurar. Antes de algum poder dizer o que quer que fosse, milhares de imagens voltaram a passar rapidamente, tornando o ecr novamente indistinto. Era estonteante olhar para a rpida sucesso de imagens, mas, em breve, comearam a passar mais lentamente e depois pararam. - Ah, isto j melhor - disse Arak. Via-se um castelo erguendo-se numa elevao rochosa onde decorria uma espcie de torneio. o ponto de observao era significativamente mais elevado do que o da cena anterior. A colorao da vegetao volta das paredes do castelo sugeria que estavam a meio do Outono. o terreiro estava cheio de pessoas barulhentas, cujas vozes formavam um som abafado. Todos vestiam peas de roupa coloridas e tipicamente medievais. Galhardetes herldicos esvoaavam com a brisa. Em cada uma das pontas de uma longa e baixa cerca de madeira que atravessava o centro do terreiro, dois cavaleiros ocupavam-se com as preparaes finais para um combate. Os respectivos cavalos, ataviados em cores alegres, estavam virados um para o outro, levantando as patas, com excitao. - Como que estas imagens so captadas? - perguntou Perry. Estava deslumbrado com a imagem. um dispositivo de gravao normal - disse Arak. No. Eu refiro-me ao stio a partir do qual foram registadas - continuou Perry - Foi de um helicptero? Arak e Sufa riram-se. - Desculpem-nos por nos estarmos a rir - disse Arak. - Os helicpteros fazem parte da vossa tecnologia. No da nossa. Para alm disso, um veculo desses seria facilmente notado. Estas imagens foram captadas por uma pequena e silenciosa aeronave antigravidade, no tripulada, a passar a cerca de seis mil e duzentos metros. - Ei, Hollywood faz isto todos os dias - disse Richard. - Grande coisa! Isto no prova de nada. - Se isto um cenrio, o mais realista que euj vi - disse Suzanne. Inclinou-se mais um pouco. Do seu ponto de vista, os detalhes iam muito para alm do que Hollywood conseguia fazer. Enquanto eles observavam, os pagens de cada um dos cavaleiros com armadura recuaram e os homens armados baixaram as suas 167

lanas. Ao som agudo de uma fanfarra, os dois cavalos avanaram, cada um num lado da cerca de madeira. Quando eles avanaram um para o outro, a algazarra da multido aumentou. Em seguida, mesmo antes dos cavaleiros se tocarem, a imagem desapareceu. Um momento mais tarde, o ecr voltou ao seu azul-fluorescente inicial. Apareceu um rectngulo onde se podia ler: Cena censurada. Dirija-se ao Conclio dos Ancios. - Bolas! - exclamou Michael. - Logo agora que eu estava a gostar. Quem que ganhou: o tipo de verde ou o tipo de vermelho? - o Richard tem razo - disse Donald de sbito, ignorando Michael. - Estas cenas podem ser facilmente montadas. - Talvez - disse Arak sem se mostrar minimamente ofendido. - Mas eu posso mostrar-lhes aquilo que quiserem. No seria possvel que tivssemos montado tudo o que se passou na histria da primeira-gerao s para que agora vocs pudessem escolher o que desejam. - E se fosse algo mais antigo? - sugeriu Perry. - Por exemplo, a poca do Neoltico precisamente no mesmo stio onde se encontrava o castelo. - uma ideia interessante! - disse Arak. - Vou introduzir as coordenadas sem uma referncia temporal especfica, a no ser, digamos, mais de dez mil anos atrs e veremos se o mecanismo de busca encontra alguma imagem. o ecr iluminou-se de novo. Mais uma vez, as imagens sucediam-se a grande velocidade. Desta vez, o processo foi muito mais demorado. Suzanne tocou no brao de Perry e inclinou-se para ele, quando ele se virou. - Eu acho que as imagens so reais - disse ela. - Eu tambm - disse Perry. - J pensou na tecnologia que isto envolve?! - Mais importante do que a tecnologia, a possibilidade deste lugar ser real - murmurou Suzanne. - Afinal, no estamos apenas a sonhar. - Ah! - exclamou Arak. - Parece que a busca deu resultado. E a poca h vinte e cinco mil anos. - Enquanto ele falava, as imagens comearam a passar mais lentamente, at que pararam. A cena passava-se na mesma elevao rochosa sem, contudo, existir um castelo. Em seu lugar, o topo do monte era dominado por uma pequena escarpa, escavada no centro para formar uma estreita caverna. Agrupados volta da entrada da caverna, estavam Neandertais cobertos com peles e trabalhando com utenslios tacanhos. - Parece, de facto, ser o mesmo local - comentou Perry. 168

Enquanto todos eles observavam, a cmara aproximou-se mais da cena domstica. - E as imagens so muito mais ntidas - acrescentou Perry. - Nesta altura no nos importvamos com o facto de as aeronaves poderem ser vistas - explicou Arak -, portanto sentamo-nos vontade para descer at uns meros trinta metros, ou coisa parecida, para estudarmos os comportamentos. Enquanto eles olhavam, um dos Neandertais endireitou-se para alisar uma pele. Enquanto o fazia, olhou directamente para cima, e a sua face abrutalhada ficou subitamente lvida e a sua boca abriu-se num misto de surpresa e terror. A imagem no ecr era suficientemente prxima e ntida para revelar os seus enormes dentes quadrados. - Bem - comentou Arak - aqui est um exemplo de algum que detectou a nossa nave antigravidade. o pobre diabo deve pensar que est a receber uma visita dos deuses. - Meu Deus - disse Suzanne. - Ele est a fazer com que os outros olhem para cima! - A linguagem deles era muito limitada - disse Arak. - Mas sei que existiam outras subespcies nesta mesma poca e nesta mesma rea, s quais vocs chamam Cro-Magnon. As suas capacidades, em termos de linguagem, eram muito melhores. o Neandertal grunhiu e saltou para cima e para baixo, enquanto apontava para a cmara. Em breve, todo o grupo olhava para o cu. Vrias mulheres, com crianas pequeninas, abraaram imediatamente os seus bebs e desapareceram para o interior da caverna, enquanto outras se comeavam a levantar. Um homem mais expedito dobrou-se, apanhou uma pedra do tamanho de um ovo e atirou-a em direco ao cu. o mssil aproximou-se e depois desapareceu por um dos lados. - Nada mau - disse Michael. - Os Red Sox podiam p-lo a jogar ao centro. Arak tocou na sua consola e a imagem desapareceu. Ao mesmo tempo, as luzes do compartimento acenderam-se. Todos voltaram para os seus lugares. Arak e Sufa olharam volta do compartimento. Os visitantes permaneciam, por enquanto, em silncio, at mesmo Richard. - Qual , supostamente, a data dessa gravao? - perguntou Perry, por fim. Arak consultou a sua consola. - Segundo o vosso calendrio, teria sido dia catorze de Julho do ano vinte e trs mil, trezentos e quarenta e dois a.C.
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- No ficaram preocupados com o facto da vossa plataforma de cmara ter sido vista? - perguntou Suzanne. A imagem da cara do Neandertal perseguia-a. - Estvamos a comear a ficar preocupados com a deteco concordou Arak. - Na altura, as alas mais conservadoras chegaram a falar na hiptese da eliminao dos seres cognitivos da superfcie da terra. - Por que que se preocupavam com esta gente primitiva? perguntou Perry. - S pelo facto de podermos vir a ser detectados - disse Arak. - bvio que h vinte e cinco mil anos atrs, a vossa civilizao era to primitiva que isso no importava. Mas sabamos que acabaria por importar. Temos conhecimento de que as nossas aeronaves tm sido, ocasionalmente, avistadas, mesmo nos tempos modernos, e isso preocupa-nos. Por sorte, a maior parte dos avistamentos tm sido acolhidos com incredulidade, ou ento com a ideia de que as nossas naves interplanetrias vieram de qualquer outro local do universo, e no do interior da prpria terra. - Espere um momento - disse Donald, de sbito. - No quero ser desmancha-prazeres, mas no me parece que este espectaculozinho que voc tem estado a montar aqui prove o que quer que seja. Seria faclimo construir tudo isto atravs de imagens produzidas por computador. Por que que no acaba com esse palavreado e nos diz quem que voc representa e o que que quer de ns. Durante alguns momentos, ningum disse nada. Arak e Sufa inclinaram-se um para o outro e trocaram algumas palavras em sotto voce. Depois, falaram com Ismael e Mary. Aps uma pequena conferncia em voz baixa, os anfitries voltaram a encostar-se nas suas cadeiras. Arak olhou directamente para Donald. - Sr. Fuller, o seu cepticismo compreensvel - disse Arak. No sabemos se as suas suspeitas so partilhadas pelos outros. Talvez mais tarde eles consigam influenciar a sua opinio. Claro que apresentaremos mais provas medida que a introduo for prosseguindo, e estou confiante de que voc ser conquistado. At l, gostaramos de implorar a sua pacincia por mais algum tempo. Donald no respondeu. Olhou simplesmente para Arak. - Vamos continuar - disse Arak. - Permitam-me que vos fale sucintamente da histria da Interterra. Para isso, temos que comear nos vossos domnios, ou seja, na superfcie da Terra. A vida comeou a cerca de quinhentos milhes de anos depois da formao da Terra, e demorou vrios outros mil milhes a evoluir. Os vossos cientistas sabem-no muito bem. Aquilo que eles no sabem que ns, os humanos da primeira-gerao, evolumos h cerca de quinhentos e cinquenta
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milhes de anos atrs, durante a primeira fase da evoluo. A razo pela qual os vossos cientistas desconhecem esta primeira fase porque a quase totalidade dos seus registos fossilizados desapareceram durante um perodo a que ns chamamos o Perodo Negro. Mais tarde voltaremos a falar disso. Para j, temos algumas imagens destes primeiros tempos da nossa civilizao, mas a qualidade no muito boa. A luz diminuiu progressivamente. Suzanne e Perry trocaram olhares na escurido envolvente, mas no disseram nada. A ateno de ambos foi, em breve, dirigida para o ecr no solo. Aps uma nova rpida sucesso de imagens, apareceu uma cena, captada dentro do ngulo normal de viso, mostrando um ambiente semelhante ao que os visitantes tinham visto na Interterra. A principal diferena era que os edifcios eram brancos em vez de pretos, apesar das formas serem idnticas. E as pessoas tinham um aspecto de seres humanos normais - no eram todas belas, e estavam ocupadas com vrias tarefas quotidianas. - Ver estas cenas faz-nos sorrir do nosso prprio primitivismo - disse Sufa. - verdade - concordou Arak. - No tnhamos clones-empregados, neste tempo to antigo. Suzanne pigarreou. Estava a tentar compreender tudo o que Arak estivera a dizer. o discurso dele colidia com tudo o que ela, enquanto cientista, sabia sobre a evoluo em geral e a evoluo humana em particular. - Est a sugerir que estas imagens que estamos a ver datam de h quinhentos e cinquenta milhes de anos atrs? - isso mesmo - respondeu Arak. Teve vontade de rir, mas conseguiu evit-lo. Ele e Sufa pareciam estar divertidos com os esforos feitos por um indivduo que tentava levantar um bloco de pedra. - Desculpem-nos por acharmos isto to engraado - disse ele. - H j muito tempo que no vamos estas sequncias. Isto passa-se na altura em que ns tnhamos algo de semelhante s vossas nacionalidades, mas elas desapareceram aps os primeiros cinquenta mil anos da nossa histria. Foi nessa altura que as guerras tambm desapareceram, como podem imaginar. Como esto a ver, a superfcie da Terra era muito diferente daquilo que agora, e foi esse aspecto que recrimos aqui na Interterra. Nessa altura s existia um supercontinente e um superoceano. - E o que que aconteceu? - perguntou Suzanne. - Por que que a vossa civilizao optou por vir c para baixo?
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- Devido ao Perodo Negro - disse Arak. - A nossa civilizao tinha quase um milho de anos de um progresso pacfico, quando tivemos conhecimento de que algo de nefasto estava a acontecer numa galxia prxima da nossa. Em relativamente pouco tempo, ocorreu uma srie cataclsmica de exploses de supernovas que bombardearam a Terra com a radiao suficiente para destruir a camada do ozono. Poderamos ter tentado arranjar uma soluo para isso, mas os nossos cientistas consideraram que estes acontecimentos galcticos tambm influenciariam o delicado equilbrio da populao de asterides do sistema solar. Tornou-se evidente que a Terra seria vtima de colises escala planetria, tal como acontecera nos seus primrdios. - Pela vossa sade! - resmungou Richard. - No aguento ficar muito mais tempo a ouvir isto. - Silncio, Richard! - disse Suzanne, rispidamente, sem afastar os olhos de Arak. - Ento a Interterra foi obrigada a tornar-se subterrnea. - Exactamente - disse Arak. - Sabamos que a superficie terrestre se tornaria inabitvel. Foram tempos de desespero. Procurmos um novo lar por todo o sistema solar, mas no tivemos sorte, e ainda no tnhamos desenvolvido a tecnologia do tempo para podermos ir at outras galxias. Foi ento sugerido que a nossa nica hiptese de sobrevivncia seria mudarmo-nos para debaixo da terra, ou melhor, para debaixo do oceano. Tnhamos a tecnologia necessria, e conseguimos faz-lo num espao de tempo miraculosamente curto. Pouco tempo depois de nos termos mudado, o mundo, tal como ns o conhecamos, foi consumido por uma radiao mortal, por um bombardeamento de asterides e por uma sublevao geolgica. Foi por pouco que no fomos destrudos, mesmo estando por baixo da camada protectora do oceano, porque a certa altura o oceano esteve prestes a evaporar-se devido ao calor intenso. Todas as formas de vida da Terra foram destrudas, excepto algumas bactrias primitivas, alguns vrus e algumas algas verde-azuladas. Subitamente, a imagem desapareceu e a iluminao voltou. Ficaram todos em silncio. - Bem, a tm - disse Arak. - Uma breve histria da Interterra e alguns factos cientficos. Agora, decerto, tero perguntas a fazer. - Quanto tempo durou o Perodo Negro? - perguntou Suzanne. - Um pouco mais de vinte e cinco mil anos - respondeu Arak. Suzanne abanou a cabea, perplexa e incrdula, pensando que, no entanto, tudo o que ouvira fazia um certo sentido, do ponto de vista cientfico. Mas o mais importante era que ficava explicada a situao em que ela presentemente se encontrava.
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- Mas vocs permaneceram debaixo do oceano - disse Perry. - Por que que no voltaram para a superfcie? - Por duas razes - disse Arak. - Primeiro, porque tnhamos tudo o que precisvamos e j estvamos habituados ao ambiente. Em segundo lugar, quando a vida superficie voltou a evoluir, as bactrias e os vrus que se desenvolveram eram organismos aos quais nunca framos expostos. Por outras palavras, na altura em que o clima permitiria o nosso regresso, a biosfera era antigenicamente nossa inimiga. Ou talvez fatal seja a palavra exacta, a no ser que estivssemos dispostos a passar por uma adaptao extenuante. E assim ficmos, muito felizes e satisfeitos, especialmente porque aqui, debaixo do oceano, no estamos sujeitos aos caprichos da natureza. De todo o universo que j visitmos, este pequeno planeta o mais adequado ao organismo humano. - Agora compreendo por que que tivemos que passar por todo aquele processo de descontaminao - disse Suzanne. - Tnhamos de nos libertar de todos os microrganismos. - Precisamente - disse Arak. - E ao mesmo tempo tiveram de se adaptar aos nossos organismos. - Por outras palavras - continuou Suzanne. - A evoluo ocorreu duas vezes na Terra, praticamente com os mesmos resultados. - Com resultados semelhantes - disse Arak. - Existiam algumas diferenas em certas espcies. De incio, ficmos surpreendidos com isso, mas depois comeou a fazer sentido, porque o ADN de origem o mesmo. A vida multicelular evoluiu, nos dois casos, do mesmo tipo de algas e tendo, aproximadamente, as mesmas condies climticas. - Ento por isso que vocs se intitulam humanos de primeira-gerao - disse Suzanne - e se referem a ns como humanos de segunda-gerao. Arak sorriu com satisfao. - Espervamos que compreendesse tudo to rapidamente como compreendeu, Dr. Newell - disse ele. Suzanne virou-se para Perry e para Donald. - Os estudos cientficos confirmam algumas destas coisas disse ela - tanto as provas geolgicas como as oceanogrficas, sugerem que existiu um nico continente antigo na terra, chamado Pangeia. - Peo desculpa - disse Arak. - No queria interromper, mas esse no o nosso continente original. Pangeia formou-se de novo durante a ltima parte das sublevaes geolgicas do Perodo Negro. o nosso continente foi completamente suprimido pela astenosfera antes disso.
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Suzanne acenou com a cabea. - Muito interessante - disse ela. - E deve ser por isso que no existem fsseis da primeira evoluo. Arak fez novamente um sorriso de satisfao. - A sua capacidade de compreenso destes assuntos impressionante, Dr. Newell. Mas no nada que no tivssemos antecipado, mesmo antes da sua chegada. - Antes da minha chegada? - admirou-se suzanne. - o que que isso quer dizer? - Nada - apressou-se Arak a acrescentar. - Talvez fosse boa ideia lembrarmos os seus companheiros de que foi a partir da separao da Pangeia que se formou a presente configurao continental. - verdade - concordou Suzanne, enquanto olhava de modo inquisidor para Arak. Tinha a desconfortvel sensao de que ele lhe estava a esconder algo. Olhou para Donald e para Perry e tentou imaginar o que que eles estavam a conseguir captar. o discurso de Arak estava claramente para alm das capacidades de Richard e de Michael. Eles tinham o ar de midos de escola aborrecidos. - Muito bem - disse Arak, manifestando algum entusiasmo, esfregando as mos uma na outra. - Imagino o quanto todas estas informaes os afectam. uma experincia algo assustadora, a de ver as nossas noes preconcebidas e as nossas convices postas em causa. por isso que temos insistido para que a introduo ao nosso mundo se faa lentamente. Atrevo-me a pensar que j ouviram muita coisa por hoje, talvez demasiadas coisas. Penso que, por agora, o melhor seria mostrar-vos directamente algumas coisas acerca do nosso modo de vida. - Quer dizer que vamos at cidade? - perguntou Richard. - Se todos estiverem nessa disposio. - disse Arak. - Eu vou - disse Richard, cheio de entusiasmo. - Eu tambm - afirmou Michael. - E os restantes? - perguntou Arak. - Eu quero ir - disse Suzanne. - E eu tambm, claro - disse Perry quando Arak olhou para ele. Chegada a vez de Donald, este acenou, simplesmente. - ptimo - disse Arak, erguendo-se. - E agora, se nos derem licena, eu e a Sufa vamos tratar de tudo enquanto vocs ficam mais uns minutos nos vossos lugares. - Ele estendeu a mo a Sufa e ela levantou-se. Juntos, saram da pequena sala de conferncias. Perry abanou a cabea. - Sinto-me abalado. Isto est a tornar-se cada vez mais inacreditvel.
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- Eu no sei se acredito no que quer que seja - disse Donald. - Ironicamente, a mim parece-me que fantstico de mais para no ser verdadeiro - disse Suzanne. - E tudo acaba por fazer um certo sentido, do ponto de vista cientfico. Ela olhou para Ismael e Mary Black, que tinham estado pacientemente sentados. - Podem contar-nos a vossa histria, por favor? verdade que vm do mundo da superfcie? , sim - disse Ismael. De onde vm? - perguntou Perry - De Gloucester, Massachusetts - disse Mary. - A srio? - comentou Michael, pondo-se em p. - Ei, eu tambm sou de Massachusetts: de Cheisea. Conhecem? - J ouvi falar - disse Ismael. - Mas nunca l estive. - Toda a gente de North Shore j esteve em Chelsea - disse Michael com um riso abafado. - Porque um dos lados da Ponte Tobin termina a. - Nunca ouvi falar da Ponte Tobn - disse Ismael. Os olhos de Michael manifestaram a sua incredulidade. - Como que vieram parar aqui Interterra? - perguntou Richard. - Tivemos muita sorte - disse Mary. - Muita sorte, mesmo. Tal como vocs. - Estavam a mergulhar? - perguntou Perry. - No - disse Ismael. - Fomos apanhados no meio de uma terrvel tempestade, quando viajvamos dos Aores para a Amrica. Devamos ter-nos afundado, tal como as outras pessoas do navio. Mas, tal como a Mary disse, tivemos sorte, e fomos salvos inadvertidamente por um veculo interplanetrio da Interterra. Fomos literalmente engolidos pelo mesmo poo por onde vocs entraram e, em seguida, fomos reanimados pelos Interterrestres. - Como se chamava o vosso navio? - perguntou Donald. - Chamava-se Tempestade - disse Ismael - o que acabou por ser bastante apropriado, tendo em conta o seu destino. Era uma escuna de Gloucester. - Uma escuna? - perguntou Donald, em tom de suspeita. Em que ano que isso aconteceu? - Deixe-me pensar - disse Mary. - Eu tinha dezasseis anos. Foi em mil oitocentos e um. - Oh, por favor - murmurou Donald. Fechou os olhos e passou a mo pela cabea calva. Tinha-a rapado essa manh. - E vocs ainda se admiram do meu cepticismo? - Mary, isso foi h duzentos anos - disse Suzanne. 175

- Eu sei - disse Mary. - difcil de acreditar, mas no maravilhoso? J viu como parecemos to jovens? - Esperam que ns acreditemos que vocs tm mais de duzentos anos? - perguntou Perry. - Vai levar algum tempo at que compreendam o mundo em que esto agora - disse Mary. - Tudo o que vos posso dizer que tentem no formar opinies antes de ver e ouvir mais coisas. Ns lembramo-nos daquilo que sentimos quando fomos sujeitos s mesmas informaes. E no se esqueam, para ns foi tudo muito mais surpreendente, uma vez que a vossa tecnologia evoluiu bastante nos ltimos duzentos anos. - Fao minhas as palavras de Mary - disse Ismael. - Tentem no esquecer o que Arak disse, logo no incio da sesso. o tempo tem um significado diferente, aqui na Interterra. Na verdade, os Interterrestres no morrem da mesma maneira que as pessoas morrem na superficie. - No que no morrem - sussurrou Michael. - Cala-te! - respondeu Richard, com os dentes cerrados.
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CAPITULO 13 Para Perry, e para os outros, o txi areo parecia exactamente igual quele em que tinham viajado no dia anterior, mas Arak disse-lhes que era um modelo mais moderno e bastante superior. De qualquer maneira, a nave transportou-os do mesmo modo fcil e silencioso, desde o palcio dos visitantes at cidade movimentada. - Os imigrantes costumam passar uma semana inteira na sala de conferncias, antes de se aventurarem deste modo - disse Sufa. - Pode ser complicado para o intelecto e tambm para as emoes. Esperamos no estar a exigir muito de vocs. - Tm alguma coisa a dizer em relao a isto? - disse Arak. Estamos abertos a sugestes. Os elementos do grupo entreolharam-se, cada um deles esperando que fosse outro a responder. Tal como Sufa dera a entender, tudo o que os rodeava era extraordinrio, especialmente a nuvem de txis areos que cruzavam o ar em todas as direces possveis. o facto de eles no colidirem uns com os outros era, s por si, algo que provocava perplexidade. Ningum quer dizer nada? - persistiu Arak. tudo to esmagador - admitiu Perry. - difcil ter alguma opinio. Mas, do meu ponto de vista, parece-me que quanto mais eu puder ver, melhor. o simples facto de tomar conhecimento com a vossa tecnologia, como por exemplo este txi areo, torna tudo o que disse bastante mais credvel. - o que que nos vo mostrar? - perguntou Suzanne. - Essa foi uma deciso difcil - disse Arak. - Foi por isso que a Sufa e eu demormos tanto a tratar das coisas. Foi difcil decidir por onde comear. Antes de Arak poder terminar, a nave parou subitamente e, em seguida, comeou a descer rapidamente. Um instante depois, a porta de sada apareceu no local onde anteriormente no estava nada, a no ser a parede lisa. - Como que a porta se abre assim? - perguntou Perry. - uma transformao molecular que se opera no material composto - disse Arak. Fez sinal a todos para que desembarcassem.
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Enquanto se levantava, Perry inclinou-se para Suzanne, - como se isso explicasse alguma coisa - queixou-se ele. o txi areo tinha-os deixado em frente a uma estrutura relativamente baixa, sem janelas, revestida com o mesmo basalto negro que se via nos outros edifcios. As suas paredes tinham trinta metros de comprimento e seis de altura, e estavam inclinadas para dentro, num ngulo de sessenta graus, formando uma pirmide atarracada e truncada. No se viam muitos pedestres por ali. Apesar disso, no momento em que os humanos de segunda-gerao apareceram, comeou ajuntar-se uma multido. - Espero que vocs no se incomodem com o facto de serem celebridades - disse Arak. - Como j se devem ter apercebido pelo que aconteceu ontem noite, toda a cidade de Saranta est encantada com a vossa chegada. A multido que se formava era ruidosa mas educada. Os que estavam mais perto dos visitantes erguiam as palmas das suas mos, com entusiasmo, tentando tocar as palmas das mos dos elementos do grupo. Richard e Michael prontificaram-se de imediato, virando-se principalmente para as mulheres. Arak teve que actuar como um guarda-costas, para conseguir que o grupo chegasse porta, especialmente os dois mergulhadores. A multido manteve-se, respeitadoramente, do lado de fora. - Cada vez gosto mais disto - disse Richard. - Fico contente - disse Arak. - So todos to simpticos - disse Suzanne. - Claro - disse Sufa. - Est na nossa natureza. E para mais, vocs so to extraordinariamente interessantes. Suzanne olhou para Donald, para ver a reaco dele. Tudo o que ele fez foi acenar com a cabea, quase imperceptivelmente, como se estivesse a dizer que as suas suspeitas se tinham confirmado. L dentro, o grupo viu que se encontrava num enorme compartimento quadrado cujo interior era negro, em vez do branco habitual. Era um compartimento simples, no decorado, sem mobilirio e sem portas, exceptuando aquela por onde tinham entrado. Alguns Interterrestres estavam em p, fitando as paredes vazias. Quando repararam em quem tinha entrado ficaram bastante animados. Arak conduziu o grupo por entre as pessoas que lhes iam dando as boas-vindas, at a uma parte da parede que no tinha ninguem por perto, e murmurou algo para o seu comunicador de pulso. Para grande espanto do grupo, a parede frente deles abriu-se do mesmo modo que os txis areos. Arak guiou-os at um pequeno cubculo que estava por trs. 178

- Quando puder, h-de explicar-me como que funciona este abrir e fechar - disse Perry a Arak. Perry tocou na parede, depois de ter entrado para o compartimento mais pequeno mas igualmente vazio. A textura do material e a conduo de calor sugeriu-lhe algo semelhante a fibra de vidro. - Certamente - disse Arak, mas desviou a ateno, falando pelo comunicador. Pouco depois, a parede fechou-se e o compartimento comeou a afundar. Cada um se agarrou instintivamente a quem estava mais perto, enquanto se sentiam a ficar praticamente sem peso. - Meu Deus! - exclamou Michael. -Isto vai cair. - apenas um elevador - disse Arak. Todos os humanos de segunda-gerao se riram deles prprios. - Ei, como que eu podia adivinhar? - disse Michael, em tom queixoso. Ele pensou que se estavam a rir dele. - Voltando a falar daquilo que vos queria mostrar em primeiro lugar - disse Arak -, eu e a Sufa decidimos fazer o contrrio daquilo que fariam na superfcie. Em vez de vos mostrarmos a vida desde o nascimento at morte, vamos mostrar-vos a vida da morte at ao nascimento. - Arak riu-se da aparente inverso sem lgica, e Sufa imitou-o. - Devemos estar a descer at grande profundidade - disse Suzanne. Estava demasiado preocupada com o que estava a acontecer para responder ao comentrio de Arak. Apesar de no se ouvir nenhum rudo, nem se notar qualquer movimento, o facto de estarem a perder peso, dava-lhes uma indicao sobre a velocidade da descida. - verdade que estamos a descer bastante - disse Arak. Isto aqui dentro vai tornar-se um pouco mais quente, em consequncia disso. Por fim, a descida parou, e todos se abraaram a si prprios, instintivamente. Perry voltou a tocar na parede e sentiu uma onda de calor antes de ela se abrir. Arak e Sufa foram os primeiros a sair. sua frente viam-se corredores bastante iluminados estendendo-se em trs direces: em frente e para cada um dos lados. Cada um deles proporcionava uma viso em perspectiva. Podiam distinguir-se vrios outros corredores que formavam ngulos rectos com os primeiros. Perto do elevador encontrava-se um pequeno veculo de caixa aberta. Parecia ostentar uma tecnologia semelhante dos txis areos, uma vez que estava suspenso a vrios centmetros do cho. Arak fez-lhes sinal para que entrassem. Perry e Suzanne subiram para o veculo, seguidos de Sufa, mas Donald hesitou e acabou por
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impedir a passagem de Richard e de Michael. Ele observou os corredores, aparentemente infindveis. Tal como Arak os tinha avisado, o ar era quente. o cimo da cabea de Donald luzia de suor. - Entre, por favor - disse Arak, apontando para um lugar do pequeno autocarro antigravidade - Isto parece uma priso - disse Donald, em tom de suspeita. - No uma priso - assegurou-lhe Arak. - Na Interterra no existem prises. Michael olhou para Richard e fez-lhe um sinal de okay, com o polegar para cima. - Se no uma priso, o que , ento? - perguntou Donald. - So catacumbas - disse Arak. - No h razo para preocupaes. o lugar absolutamente seguro, e s nos demoraremos o tempo necessrio para uma visita curta e elucidativa. Relutantemente, Donald subiu para o autocarro. Era evidente que o entusiasmo que ele sentia por estar numa espcie de cemitrio era idntico ao que sentiria se estivesse numa priso. Rchard e Michael seguiram-no. Assim que se sentou, Arak falou atravs do microfone da consola. Alguns segundos depois, eles percorriam o corredor como se estivessem num combio rpido, sendo o som do vento a nica diferena. A razo pela qual fora necessrio um veculo tornou-se evidente depois de alguns minutos de caminho. Na grelha que era o enorme labirinto subterrneo onde se encontravam, estavam a cobrir grandes distncias a uma velocidade vertiginosa, que a proximidade com as paredes parecia fazer aumentar. Depois de um quarto de hora e de meia dzia de estonteantes mudanas de direco, o veculo comeou a mover-se mais lentamente, acabando por parar. Cada um dos corredores tinha inmeros pequenos compartimentos, e foi para um deles que Arak dirigiu o grupo. Donald, deixando bem claro que no apreciava aquele isolamento, permaneceu entrada. As paredes do pequeno compartimento estavam cheias de nichos. Arak dirigiu-se para um deles em particular, que lhe ficava altura do peito, e retirou uma caixa e um livro. - H j muito tempo que no vinha aqui - disse ele. Sacudiu o p que cobria ambos os objectos. - Esta a minha urna. - Ergueu a caixa, que era preta e tinha o tamanho aproximado de uma caixa de sapatos. - E este livro contm uma lista das datas de todas as minhas mortes anteriores. - Realmente! - explodiu Richard. - Agora quer que ns acreditemos que ressuscitou dos mortos! E ainda por cima no foi apenas uma vez, mas uma srie de vezes. Deixe-se disso, homem! 180

Suzanne deu por si a acenar com a cabea, enquanto Richard punha em palavras a reaco que ela prpria sentia. Logo agora que ela estava a comear a acreditar em tudo o que lhe tinham dito, Arak afirmava algo que desafiava totalmente a sua credulidade. Olhou para Perry, tentando perceber se ele estava a reagir da mesma forma. Mas Perry estava deslumbrado com o livro que Arak depositara nas suas mos. Arak tirou cuidadosamente a tampa da caixa, olhou para o seu interior e, em seguida, passou-a aos outros para que eles a examinassem. Suzanne olhou, relutantemente, sem saber o que devia esperar ver. E o que viu foi apenas uma madeixa de cabelo. Arak e Sufa sorriram. Era como se eles se estivessem a divertir com a confuso sentida pelos visitantes. - Deixem-me explicar - disse Arak. - Dentro da caixa est uma madeixa de cabelo de cada um dos meus corpos anteriores. Os corpos regressaram astenosfera fundida, que no fica muito longe do stio onde nos encontramos. Como devem calcular, na Interterra tudo reciclado. - No compreendo este livro - disse Perry. Virou algumas pginas, olhando para as colunas de algarismos escritos mo, parecendo-lhe que as datas no faziam sentido como datas dum calendrio Gregoriano. Para complicar ainda mais as coisas, viam-se centenas delas. - No suposto que compreenda - disse Arak com um sorriso divertido. - Pelo menos, por agora. Tem de esperar at nos dirigirmos para a galeria central. - Ele retirou o livro das mos de Perry e voltou a coloc-lo no nicho, juntamente com a caixa. Confundidos, os elementos do grupo seguiram Arak, saindo do pequeno compartimento e voltando a entrar no veculo antigravidade. A viagem de volta pareceu ser mais rpida do que a de ida, e em breve estavam novamente no elevador. - Se era suposto que ns assimilssemos alguma coisa com esta pequena visita, no resultou - disse Suzanne enquanto entravam para o elevador. - Mas vai resultar - assegurou-lhe Arak. - Tenha um pouco de pacincia. sada do elevador, encontraram-se num piso bastante agitado, onde se viam vrios humanos de primeira-gerao e alguns clones-empregados. Estava to cheio de gente que foi difcil para eles manterem-se todos juntos, especialmente quando alguns indivduos os reconheceram, por terem estado na festa da noite anterior, e os cercaram, tentando tocar nas palmas das mos dos humanos de segunda-gerao. Richard e Michael eram os mais procurados. 181

Apesar do congestionamento, Arak e Sufa conseguiram, por fim, conduzir o grupo at um enorme ecr. A viam-se centenas de nomes de indivduos, seguidos de nmeros e de datas. Arak examinou-os at encontrar um nome que lhe fosse familiar. Ora vejam s - disse Arak para Sufa, apontando para um dos nomes. - o Reesta decidiu ir desta para melhor. Que conveniente. E reservou o quarto trinta e sete. No podia ser melhor. um dos quartos mais modernos, em que o aparelho fica a descoberto. J no era sem tempo - comentou Sufa. - H anos que ele se queixava daquele corpo. - perfeito para os nossos planos - disse Arak. - Uma vez que est decidido, talvez seja melhor eu ir at ao centro de desova - disse Sufa. - Assim posso preparar as coisas e avisaros clones de que o grupo em breve estar l. - uma ptima ideia - disse Arak. - Dentro de uma hora, estaremos l. V se consegues arranjar uma emergncia mais ou menos para essa altura. - Vou tentar - disse Sufa. - E a seguir?. Levamo-los para os nossos aposentos? Era essa a minha ideia - disse Arak. - Espero ter tempo para isso tudo. Ento, at j - disse Sufa, enquanto tocava nas palmas das mos de Arak, afastando-se em seguida. Muito bem, amigos - disse Arak, dirigindo-se ao grupo. - Vamos tentar ficar todos juntos. Se algum se perder, s perguntar onde o quarto trinta e sete. - Arak comeou a andar, abrindo caminho por entre a multido que consultava o ecr. Suzanne esforou-se por ficar o mais perto possvel de Arak. Ir desta para melhor tem o mesmo sentido eufemstico, que tem no nosso mundo? - perguntou Suzanne. Eu diria que tem um sentido semelhante - disse Arak. Estava atento aos dois mergulhadores que estavam ocupados a tocar nas palmas de todas as mulheres que encontravam. - Richard e Michael - chamou ele. - Por favor, no se deixem ficar para trs! Tero muito tempo para isso, esta noite. Ficaro por vossa conta. Aquilo que vamos ver uma espcie de eutansia? - perguntou Suzanne, desconfiada. Deus do cu, claro que no! - exclamou Arak. - o Ismael e a Mary disseram que vocs no morrem do mesmo modo que ns - disse Suzanne. Isso verdade - disse Arak. Nessa altura, ele teve que parar e voltar para junto de Richard e de Michael, que estavam rodeados
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de mulheres. Enquanto ele libertava os mergulhadores, Suzanne inclinou-se para Perry. - No estou preparada para assistir a uma cena mrbida - disse ela. - Nem eu - concordou Perry. - Talvez tivesse sido melhor termos optado por mais tempo de seminrio antes de fazermos estas visitas de campo - disse Suzanne, tentando aparentar algum bom humor. Perry riu-se surdamente. Arak conseguiu que Richard e Michael comeassem a andar e deixou-se ficar ao lado deles para controlar as investidas dos fs entusiasmados. Suzanne e Perry continuaram frente, com Donald logo atrs. Dessa maneira, conseguiram chegar at porta do quarto trinta e sete. Perry observou os relevos da enorme porta de bronze. Reconheceu Cerberu, o co com trs cabeas, que era o guardio do mundo subterrneo, na mitologia grega. Surpreendido, mencionou-o a Arak. - No o fomos buscar aos gregos - disse Arak, sorrindo. - Foi exactamente o oposto. - Quer dizer que foram os gregos que os copiaram? - perguntou Perry. - Exactamente - disse Arak. - Como que isso aconteceu? - perguntou Perry - Foi uma experincia falhada - disse Arak. - H milhares de anos atrs, um contingente de indivduos liberais, provenientes da Atlntida, persistiram na adaptao da superfcie com planos grandiosos para modificar o desenvolvimento sociolgico da superfcie da Terra. Infelizmente, tudo acabou por ser um fiasco. Depois de vrias centenas de anos de uma persistncia infrutfera, tornou-se dolorosamente evidente que no havia forma de alterar a tendncia que os humanos de segunda-gerao tm para a violncia. Toda a experincia acabou por ser abandonada. Apesar disso, os Interterrestres deixaram algumas heranas, depois de terem afundado a ilha que tinham erigido. Por exemplo, as formas arquitecturais, o conceito de democracia e uma srie de coisas relacionadas com a nossa mitologia primitiva, incluindo o Cerberu. - Ento existiu uma base factual para a lenda da Atlntida interrompeu Suzanne. - Claro que sim - disse Arak. - A Atlntda elevou uma das suas montanhas submarinas usadas como sada, para formar uma ilha, mesmo junto entrada para o mar Mediterrneo. 183

- Ei, despachem-se! - resmungou Richard. - Parem l de dar lngua! Ou entramos aqui, ou ento o Mike e eu voltamos para a sala principal, que bem animada. - Est bem, desculpe - respondeu Arak, acrescentando em seguida para Suzanne - Poderemos voltar a falar sobre a experincia da Atlntida noutra altura, se assim o desejar. - Gostaria muito - disse Suzanne. Depois, enquanto Arak abria a porta, ela inclinou-se para Perry. - Plato, nos seus dilogos, situou a Atlntida perto do Estreito de Gibraltar. - A srio? - perguntou Perry. Mas desviou a sua ateno para o que conseguia ver e ouvir da cena para alm da porta de bronze. Dificilmente se poderia considerar uma cena mrbida, tal como Suzanne temera. Em vez disso, era uma festa animada, semelhante quela que tinham presenciado na noite anterior, apesar de a uma escala menor. o quarto tinha as dimenses de uma sala de estar grande. As cento e tal pessoas ali reunidas estavam vestidas com as habituais peas de roupa, excepo de um indivduo que se destacava dos restantes. Estava vestido de vermelho, e no de branco. Ao fundo do quarto, na parede oposta da porta, via-se um aparelho em forma de donut, que lembrou a Perry uma mquina MRI. Ao lado, estava uma caixa e um livro semelhantes aos que Perry mostrara ao grupo nas catacumbas. - Arak! - exclamou o homem vestido de vermelho quando reparou nos recm-chegados. - Que surpresa to agradvel! - Pediu licena s pessoas com quem estivera a conversar e dirigiu-se para a porta. - E trouxeste os teus protegidos. Sejam bem-vindos! - Meu Deus - murmurou Suzanne para Perry, enquanto o homem de vermelho se aproximava. - Eu conheci-o ontem noite. - Suzanne lembrava-se claramente que ele fora um dos dois homens que se tinham juntado a ela e a Garona. No est nada mal, para algum que est prestes a ir desta para melhor. - Aos olhos dela, ele era a sade em pessoa e um arqutipo da beleza masculina, com o seu forte cabelo negro, pele perfeita e olhos brilhantes. Ela calculou que ele devia estar na casa dos trinta. - Isto tudo menos uma despedida dolorosa - comentou Perry. - Obrigado, Reesta - disse Arak. - Pensei que no te importarias que os nossos visitantes viessem ver a tua festa. Chegaste a conhec-los na festa de ontem noite? - Tive o prazer de conhecer a Dra. Newell - disse Reesta. Fez uma vnia a Suzanne e estendeu a palma da sua mo direita. Cuidadosamente, suzanne tocou com a sua mo na dele. Ele sorriu. - Deixa-me apresentar-te a Perry, Donald, Richard e Michael - disse Arak. Foi apontando para cada um dos homens, enquanto 184

falava. Reesta inclinou-se para cada um deles. Richard e Michael no estavam a prestar muita ateno. Estavam mais interessados nas convidadas, muitas das quais eles tinham visto na noite anterior. - Eu e a Sufa decidimos mostrar aos nossos visitantes alguns aspectos da nossa cultura - prosseguiu Arak. Estamos a mostrar-lhes as coisas antes de darmos grandes explicaes. Pensmos que isso poderia reduzir a incredulidade habitual. - uma boa ideia - comentou Reesta. - Entrem, por favor! - Afastou-se da porta e fez-lhes gentilmente sinal para que entrassem. - Ento eles no sabem para que serve esta cerimnia? - perguntou Reesta, enquanto os humanos de segunda-gerao entravam no quarto. - No - disse Arak. - Ah, que inocncia maravilhosa - comentou Reesta. - to refrescante. - Acabmos de chegar de uma visita ao meu nicho - acrescentou Arak. - Mas, propositadamente, no lhes expliquei tudo. - Foi um golpe de mestre - comentou Reesta, enquanto piscava o olho a Arak e lhe dava uma cotovelada. Em seguida, olhou para o grupo, antes de fixar o olhar em Suzanne. - Hoje um dia importante para mim. Hoje, este meu corpo vai morrer. Suzanne no conseguiu deixar de recuar ao ouvir isto. No s porque o homem parecia perfeitamente saudvel, mas tambm porque agia como tal. As palavras de Reesta tambm chamaram a ateno de Richard e de Michael. - Ah, mas no vale a pena ficar assim - disse Reesta, sorrindo ao notar o pouco vontade de Suzanne. - Aqui na Interterra uma ocasio razoavelmente alegre, embora talvez um pouco aborrecida e enfadonha. E para mim, j no era sem tempo. Desde o princpio que nunca gostei muito deste corpo. Tive que substituir vrios rgos e os joelhos por duas vezes. A cada dia que passa surge uma nova complicao. Tem sido uma luta sem trguas. E ouvi dizer que, agora, o tempo de espera s de quatro anos, porque no tem havido muita procura. Parece que ultimamente ningum quer morrer. - S quatro anos! - exclamou Arak. - Isso magnfico! Andava a pensar o que que te teria feito tomar a deciso to repentinamente. Ainda a semana passada dizias que estavas a considerar a hiptese de fazer alguma coisa dentro de dois anos. - daquelas coisas que vamos sempre adiando - disse Reesta. - Tenho estado a tentar evit-lo, admito. Mas agora no posso deixar passar esta hiptese de um tempo de espera to curto. - Desculpe - disse Perry. - Mas estou um pouco confuso, quanto tempo que vocs costumam viver, aqui na Interterra? 185

- Depende daquilo a que se est a referir - disse Reesta, piscando-lhe o olho. - H uma grande diferena entre o corpo e a essncia, em termos de durao da vida. - Um corpo dura, habitualmente, duzentos ou trezentos anos - disse Arak. - Mas existem excepes. - E eu sou um exemplo disso - acrescentou Reesta. - Este s durou cento e oitenta. Foi o pior que eu j tive. - Quer dizer que o dualismo corpo-alma um facto, na Interterra? - disse Suzanne. - verdade - disse Arak, sorrindo como um pai orgulhoso. Em seguida, acrescentou para Reesta: - A Dra. Newell capta tudo muito rapidamente. - J percebi que sim - disse Reesta. - o que que vocs esto para a a dizer? - perguntou Richard. - Se em vez de estar a olhar no sei para onde, estivesse com ateno, talvez conseguisse perceber alguma coisa - disse Suzanne. - Queira desculpar! - disse Richard, imitando um sotaque ingls. - o que que querem dizer com essncia? - perguntou Perry - Queremos dizer a alma, a personalidade, o conjunto da nossa parte espiritual e mental - disse Arak. Aquilo que faz com que voc seja voc. E aqui, na Interterra, as essncias so eternas. Permanecem intactas e so transferidas do corpo antigo para o novo. Tanto Suzanne quanto Perry comearam a fazer uma srie de questes, e Perry calou-se para que Suzanne pudesse continuar. Arak, contudo, fez-lhes sinal com as mos para que se calassem. - Lembrem-se que somos intrusos nesta festa - disse ele. Tm por certo muitas perguntas a fazer. E esse o objectivo desta visita. Mas indelicado interromper este momento to ntimo; mais tarde eu explicarei tudo com todos os detalhes. - Em seguida, virou-se para Reesta. - Obrigado, meu amigo. No vamos incomodar mais. Parabns e espero que tenhas um bom descanso. - No preciso agradecer - disse Reesta. - Foi uma honra para mim teres trazido estes convidados. A presena deles torna esta ocasio ainda mais especial. - Mais tarde voltaremos a comunicar - disse Arak. - Quando que vais morrer? - Ele comeou a conduzir o grupo para a porta. - Um pouco mais tarde - disse Reesta, despreocupadamente. - Ainda temos o quarto por mais algumas horas. Mas espera! Arak deteve-se e virou-se para o amigo. - Acabei de ter uma ideia - disse Reesta, bastante excitado. Talvez os nossos convidados de segunda-gerao gostassem de me ver morrer. 186

uma proposta muito generosa - disse Arak. - No queremos incomodar, mas seria bastante didctico.

- No incomodam nada - disse Reesta, entusiasmado com a ideia. - J estou farto da festa, e eles podem continuar mesmo sem a minha presena fsica. - Ento aceitamos a proposta - disse Arak. Fez sinal a Richard e a Michael para que voltassem, uma vez que os mergulhadores, aborrecidos, j estavam l fora. - Espero que isto no seja mrbido - murmurou Suzanne para Arak. - Claro que no, sobretudo se o compararmos com o que vocs costumam ver como distraco, l no vosso mundo da superfcie disse Arak. Reesta utilizou o seu comunicador de pulso antes de dar uma volta pelo quarto e tocar as palmas das mos de todos os presentes. Isto provocou um crescente sentimento de excitao. Em seguida, aproximou-se da mesa onde se encontravam a caixa e o livro. Enquanto o fazia, as pessoas comearam a aplaudir. Primeiro, cortou uma madeixa de cabelo e colocou-a dentro da caixa. Depois, assinalou uma data no livro e os aplausos aumentaram. Apareceu uma porta ao p do aparelho parecido com a maquina MRI e dois clones-empregados entraram no quarto. Traziam ambos copos dourados, que entregaram a Reesta. Este ergueu os copos e todos ficaram em silncio. Em seguida, Reesta esvaziou-os, um a seguir ao outro. Quando ele terminou, as pessoas aplaudiram. Reesta fez uma vnia para os seus convidados e tambm para os humanos de segunda-gerao. Depois, com a ajuda dos dois clones, passou atravs da abertura, de noventa centmetros de largura, do aparelho. Enfiou primeiro os ps e depois deslizou at a sua cabea ficar totalmente dentro da estrutura. Nessa altura, apareceu um espelho que permitia a Reesta olhar para os seus convidados e, a estes, observarem o seu rosto. Depois de ter acenado uma ltima vez, Reesta fechou os olhos e pareceu adormecer. Um dos clones-empregados dirigiu-se para um dos lados dos aparelhos e ps a palma da sua mo num quadrado branco. Logo a seguir, ouviu-se um zumbido e uma luz avermelhada espalhou-se pela abertura do aparelho. Uns momentos depois, o corpo de Reesta tornou-se rgido e os seus olhos abriram-se. Este estado tetnico manteve-se durante vrios minutos, aps os quais o corpo de Reesta se tornou flcido, os seus olhos afundaram-se nas rbitas, e a sua boca descaiu. Estava morto.
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Todos os murmrios cessaram. o brilho vermelho que iluminava a abertura da mquina foi diminuindo, e o zumbido dissipou-se. Em seguida, ouviu-se o som de algo a ser sugado, depois o rudo de uma enorme vlvula a fechar-se, e o corpo de Reesta desapareceu. Num minuto estava perfeitamente visvel, e no minuto seguinte tinha desaparecido. Todos se mantiveram em silncio, e ningum se mexeu. Os segundos foram passando. Suzanne sentia-se emocional e intelectualmente confusa. Fosse em que forma fosse, a morte era algo que a perturbava. Olhou para Perry. Este encolheu os ombros, sentindo-se tambm ele bastante perturbado. - Ento, j acabou? - perguntou Richard. Arak fez-lhe sinal para que se calasse e esperasse. Michael mexeu-se um pouco e bocejou. Logo a seguir, todos os comunicadores de pulso se activaram em simultneo, incluindo os dos humanos de segunda-gerao. Apesar do Ismael e da Mary Black lhes terem dado algumas instrues bsicas sobre o funcionamento dos dispositivos - que, no fundo, se resumiam ao facto de as ordens terem de ser dadas em tom de exclamao - nenhum dos elementos do grupo os tinha ainda experimentado. Quando ouviram a voz de Reesta atravs do comunicador, todos ficaram perplexos. - Ol, amigos - disse a voz de Reesta. - Est tudo bem. A morte correu bem, no houve qualquer complicao. Vejo-os a todos daqui a quatro anos, mas no se esqueam de comunicar. Todos os humanos da primeira-gerao manifestaram a sua alegria, e tocaram as palmas das mos uns dos outros numa celebrao bastante entusiasmada. - Parece que por aqui a morte no um grande problema disse Michael, em voz baixa, para Richard. - Pois, mas acho que tem de ser feita desta forma especial respondeu Richard, falando tambm em voz baixa. - uma boa altura para nos retirarmos - disse Arak. Tentando ser o mais discreto possvel, ele conduziu os humanos de segunda-gerao at ao corredor e guiou-os novamente at aos elevadores. Suzanne e Perry tinham muitas perguntas, mas Arak pediu-lhes silncio. Estava demasiado ocupado tentando fazer com que Richard e Michael no parassem de andar. Donald, como habitualmente, estava srio e silencioso. S quando se encontravam de novo no txi areo que foi possvel conversar. Ainda antes de a entrada na nave se ter fechado, Perry disse: 188

- Receio que esta visita tenha proporcionado mais perguntas do que respostas. Arak acenou com a cabea. - Ento foi bem sucedido - disse ele. Colocou a palma da mo na mesa circular preta, no centro da nave, e disse - Para o Centro de Desova, por favor! - Quase imediatamente, a nave fechou-se, levantou e comeou a movimentar-se na horizontal. - o que que ns presencimos, realmente? - perguntou Suzanne. - Assistiram morte do mais recente corpo de Reesta - disse Arak, sentando-se e comeando a relaxar. No estava acostumado presso resultante do facto de andar em pblico com um grupo to numeroso e inexperiente de humanos de segunda-gerao. - Para onde que foi o corpo? - perguntou Richard. - Voltou para a astenosfera fundida - disse Arak. - E a essncia? - perguntou Perry. Arak no respondeu logo, parecendo estar procura das palavras certas. - No fcil explicar estas coisas, mas podero ficar com uma ideia se vos disser que as suas memrias e personalidade foram transferidas para o nosso centro informtico integrado. - Vejam - exclamou Michael. - Olhem para ali, frente daquele edifcio! um Vette! Apesar de todos estarem bastante interessados nas explicaes de Arak, no puderam evitar reagir s exclamaes do Michael, e seguiram com o olhar a direco apontada pelo seu dedo. Viram um Chevrolet Corvette dos anos vinte, decorado com incrustaes, que estava numa plataforma de basalto, em frente a um edifcio que parecia uma construo infantil feita de legos. - o que que est aqui a fazer um Vette? - perguntou Michael, enquanto se afastavam. - um sessenta e dois acrescentou. J tive um assim, mas era verde. - Aquele edifcio o Museu da Superficie da Terra - explicou Arak. - o automvel o objecto que melhor representa a vossa cultura. - No est em muito bom estado - disse Michael, voltando a sentar-se. - Claro - disse Arak. - Passou muito tempo debaixo de gua, antes de ter sido resgatado. Mas voltando pergunta de Perry: quando o clone-empregado iniciou a sequncia da morte, a totalidade da mente de Reesta, ou seja, a sua memria, personalidade, emoes, conscincia e at o seu modo de pensar nico, foram extrados e guardados, permanecendo disponveis e contactveis. 189

Os humanos de segunda-gerao fitaram Arak, sem proferir qualquer palavra. - A essncia de Reesta no est apenas guardada - continuou Arak. - Ele pode ser contactado e podemos conversar com ele atravs do comunicador de pulso, antes de ele voltar a ter um corpo. E mais, para alm de estar comunicvel, ele tambm pode ser visto, com a configurao do seu ltimo corpo, atravs da consola de comunicao em cada um dos vossos aposentos. A Central de Informao cria uma imagem virtual que combina com a conversa que se esteja a ter. - E se algum morrer antes de chegar quela mquina? perguntou Richard. - Isso nunca acontece - disse Arak. - A morte um exerccio planeado, aqui na Interterra. - Isto demasiado - disse Perry. - o que nos est a dizer to pouco plausvel que nem sei o que hei-de perguntar. - Isso no me surpreende - disse Arak. -Foi exactamente por essa razo que eu e a Sufa decidimos que vos mostraramos tudo isto, em vez de simplesmente vos falarmos no assunto. - No sei se consigo acreditar que a mente pode ser transferida - disse Suzanne. - A inteligncia, a memria e a personalidade esto associadas s conexes dendrticas do crebro humano. o seu nmero quase infinito. Estamos a falar de bilies de neurnios com cerca de mil conexes em cada um deles. - , de facto, muita informao - concordou Arak. - Mas no assim tanta, do ponto de vista csmico. E tem razo quando afirma que as conexes dendrticas so importantes. o que o nosso centro de informao faz reproduzir essas conexes a nvel molecular, usando tomos de carbono. Funciona como uma impresso digital; chamamos-lhe impresso mental. - Estou cada vez mais confuso - disse Perry. - No desespere - encorajou-oArak. - Lembre-se de que ainda s estamos no princpio. Haver tempo suficiente para conseguir assimilar tudo isto. Para alm disso, a nossa prxima visita ao centro de desova vai mostrar-lhe tudo o que fazemos com as impresses mentais. - Que tipo de coisas que esto no tal Museu da Superfcie da Terra? - perguntou Donald. Arak hesitou. A questo de Donald tinha interrompido o fio do seu pensamento. - o que que est l exposto? - insistiu Donald. - Sem ser o Corvette danificado pela gua. 190

- Uma srie de objectos variados - disse Arak vagamente. Uma variedade de coisas que so representativas da histria e da cultura da segunda gerao de humanos. - De onde vieram essas coisas? - perguntou Donald. - A maior parte delas, do fundo do oceano - disse Arak. Para alm das tragdias martimas e das guerras, vocs comearam, progressiva e inconscientemente, a usar o oceano como se fosse um caixote do lixo. Ficariam surpreendidos se soubessem a quantidade de informao que se pode obter acerca de uma cultura atravs do lixo. - Gostaria de ir at ao museu - disse Donald. Arak encolheu os ombros. - Como quiser - disse ele. - o primeiro visitante a manifestar esse desejo. Tendo em conta as maravilhas disponveis na Interterra, surpreendo-me com o seu interesse. No h, certamente, nada no museu com o qual voc no esteja familiarizado. - As pessoas so diferentes - disse Donald, laconicamente. Alguns minutos mais tarde, o txi areo deixou-os nos degraus que conduziam ao centro de desova. o edifcio assemelhava-se ao Prtenon, mas era preto. Quando Perry se referiu semelhana, Arak disse-lhe novamente que o processo de imitao tinha sido exactamente o oposto, tal como no caso da adaptao do Cerberu feita pelos Gregos, uma vez que o centro de desova tinha muitos milhes de anos. Tal como o Centro de Morte, a estrutura estava situada numa zona menos movimentada da cidade. Apesar disso, assim que os humanos da segunda-gerao apareceram, atraram novamente uma pequena multido, forando Arak a ocupar-se mais uma vez de Richard e Michael e a gui-los atravs da porta, evitando assim a presso feita pelos humanos da primeira-gerao, que os rodearam com as palmas das mos erguidas. o interior do edifcio era a anttese do interior do centro da morte. Era bem iluminado e branco, semelhana dos edifcios que compunham o palcio dos visitantes. Outro aspecto diferente era o facto de existirem vrios clones-empregados, atarefando-se de um lado para o outro. Arak conduziu o grupo at um compartimento lateral, onde se viam inmeros pequenos tanques de ao inoxidvel que lembravam a Suzanne bioreactores em miniatura. Estavam ligados uns aos Outros por uma complicada rede de tubos, formando o que parecia ser uma linha de montagem de alta tecnologia. A atmosfera era quente e hmida. Alguns clones-empregados controlavam vrios indicadores e botes. 191

- Esta no a parte mais interessante - disse Arak. - Mas, j que aqui estamos, podemos comear pelo princpio. Dentro destes tanques esto culturas de tecido dos ovrios e dos testculos. Os vulos e os espermatozides so seleccionados ao acaso, os seus cromossomas so analisados para verificar se existe alguma imperfeio molecular e, em seguida, so misturados. As clulas embrionrias assim formadas so verificadas antes do processo de fertilizao. Se algum quiser espreitar, h uma pequena janela de observao. - Arak apontou para uma estrutura binocular, em vidro. Suzanne foi a nica a aceitar a sugesto. Inclinou-se e espreitou atravs dos vidros. Dentro de um minsculo compartimento, situado abaixo da objectiva do microscpio, ela viu um ovcito a ser penetrado por um espermatozide activo. o processo deu-se muito rapidamente. Uns segundos depois, o zigoto tinha desaparecido e dois novos gmetas foram injectados para o compartimento. - Mais algum quer ver? - inquiriu Arak, depois de Suzanne se ter endireitado. Ningum se mexeu. - OK - disse Arak. - Vamos at sala de gestao, que uma fase mais interessante. - Ele conduziu-os atravs da sala de gmetas, at uma sala do tamanho de vrios campos de futebol ligados uns aos outros. Dentro da sala viam-se inmeras filas de prateleiras que serviam de suporte a uma infinidade de esferas transparentes. Centenas de clones-empregados circulavam por entre as filas, verificando cada uma das esferas. - Meu Deus! - murmurou Suzanne ao aperceber-se do que estava a ver. - Os zigotos replicativos que vm do processo de fertilizao so novamente analisados para prevenir qualquer anormalidade molecular a nvel dos cromossomas - explicou Arak. - Uma vez que se tenha a certeza de que esto livres de qualquer tipo de imperfeio, e de que atingiram o nmero desejado de clulas, so implantados nas esferas para que se desenvolvam. - Podemos passar por entre as esferas? - perguntou Suzanne. - Claro - disse Arak. - para isso que estamos aqui, para que possam ver com os vossos prprios olhos. o grupo caminhou lentamente ao longo de uma fila com vrias centenas de metros de comprimento, e com prateleiras de esferas de ambos os lados. Suzanne sentia-se, ao mesmo tempo, fascinada e espantada. Cada esfera continha um embrio flutuante, e viam-se vrios embries de vrios tamanhos e idades. Acoplada base de cada esfera estava uma placenta amorfa, de um tom prpura escuro. - Isto to artificial - disse Suzanne. 192

- De facto, - disse Arak. - Na Interterra, a reproduo sempre feita por meio de ectognese? - perguntou suzanne. - Sempre - afirmou Arak. - Uma coisa assim to importante no deve ser deixada ao acaso. Suzanne parou e olhou para um embrio que no tinha mais do que quinze centmetros de comprimento. Ela abanou a cabea. Os minsculos braos e pernas do embrio estavam a mover-se, como se ele estivesse a nadar. - Este processo incomoda-a? - perguntou Arak. Suzanne acenou afirmativamente com a cabea. - Esto a mecanizar um processo que faz parte da natureza. - A natureza nem sempre cuidadosa - disse Arak. - Podemos fazer o mesmo que ela, mas com mais cuidado. Suzanne encolheu os ombros. No lhe apetecia discutir. Continuou a caminhar. - Estas esferas so como aquelas em que vocs estiveram disse Perry a Richard e Michael. - Estivemos nesta porcaria?! - disse Richard. - Por favor! - disse Suzanne, irritada, dirigindo-se a Richard. - Estou a ficar farta da vossa linguagem. - Desculpe t-la ofendido, sua majestade - respondeu Richard. - As esferas so de facto idnticas, mas no so as mesmas disse Arak rapidamente. A ltima coisa que ele queria era que comeassem a discutir em pleno centro de desova. Suzanne parou abruptamente e espreitou para o interior de uma das esferas. Ficou perplexa com o que viu. L dentro estava uma criana que parecia ter, pelo menos, dois anos de idade. - Por que que esta criana ainda est dentro da esfera? perguntou ela. perfeitamente normal - assegurou-lhe Arak. Normal? - admirou-se Suzanne. - A que idade que eles so... - Ela hesitou, tentando encontrar o termo certo. - decantados? - Ns dizemos nascer - disse Arak. - Ou, se quiser o termo tcnico, dizemos emergir. - Seja o que for - disse Suzanne. o facto de ver a criana dentro da esfera cheia de lquido f-la estremecer de nusea. Parecia tudo to frio, calculado e cruel. - Com que idade que as crianas so libertadas? - De preferncia, no antes dos quatro anos - disse Arak. Esperamos at que o crebro esteja suficientemente amadurecido para receber a impresso mental. Tambm no queremos que o 193

crebro fique desorganizadamente cheio de informaes naturais que no sejam estritamente necessrias. Suzanne e Perry trocaram olhares. - Venham! - chamou Sufa, fazendo-lhes sinal para que se aproximassem. - Vai haver agora uma emerso. Tentei atras-la ao mximo; tm de vir depressa. - Sufa voltou-se e dirigiu-se apressadamente para o stio de onde tinha vindo. Arak disse-lhes que seguissem Sufa, passando por uma sala a que ele chamou a sala das impresses, que levava at sala de emerso. Mas Suzanne ficou para trs, parada entrada da sala de impresses, sentindo-se perplexa com o espectculo que tinha perante si. A sala tinha um quarto do tamanho da sala de gestao. Em vez das esferas de embries, o que enchia aquele espao eram tanques transparentes que continham crianas com um ar anglico e aparentando quatro anos de idade. Cada criana estava suspensa no lquido, mas mantendo uma posio fixa. Ainda se viam os cordes umbilicais e as placentas, apesar das idades relativamente avanadas das crianas. - Eu no sei se quero ver isto - disse Suzanne, enquanto era gentilmente conduzida por Arak. o resto do grupo j estava reunido volta do primeiro tanque, com as bocas abertas de espanto. A cabea da criana estava imobilizada como se estivesse preparada para uma cirurgia cerebral. Os olhos do rapazinho mantinham-se abertos pela aco de retractores de plpebras, e os prprios olhos estavam fixos por suturas. De um aparelho semelhante a uma pistola, saam raios de luz que atravessavam o tanque transparente e se dirigiam para cada uma das pupilas da criana. Os raios oscilavam com uma frequncia rpida e alternada. - Que est a acontecer? - perguntou Perry. Parecia uma espcie de tortura. - um procedimento perfeitamente seguro e indolor - disse Arak, juntando-se ao grupo e fazendo sinal a Suzanne para o imitar. - Parece que esto a atingir o mido com uma pistola - disse Michael. - Tendo em conta a violncia da vossa cultura, percebo a comparao - disse Arak. - Mas no nada disso. Voltando quilo de que vos falei no Centro de Morte, esta criana est simplesmente a receber a transferncia da impresso mental de um indivduo cuja essncia foi guardada na Central de Informao. o que est a ver aqui esse processo de transferncia. 194

suzanne aproximou-se lentamente com uma mo frente da boca. Sentia-se como uma criana perante um

filme de terror: com medo de olhar, mas no conseguindo desviar os olhos do ecr. Olhou para o rapazinho imobilizado e estremeceu. Para ela, a imagem era a encarnao dos avanos cegos da biotecnologia. - Tal como viram no centro da morte - continuou Arak - a extraco da impresso mental s demora alguns segundos. Mas a sua implantao j diferente. Temos que utilizar a tcnica primitiva do laser, uma vez que ainda no foi descoberto outro acesso para alm da retina. Claro que o acesso retinal faz todo o sentido, uma vez que a retina est embrionicamente ligada ao crebro. o processo resulta, mas no muito rpido. Chega a demorar trinta dias. - Bolas! - comentou Richard. - o pobre do mido tem que ficar assim durante um ms? - Mas podem acreditar, no causa qualquer tipo de sofrimento - disse Arak. - E o que que acontece essncia da prpria criana? perguntou Suzanne. - Estamos a dar-lhe a sua essncia neste preciso momento disse Arak - para alm de uma quantidade extraordinria de conhecimento e experincia. - Arak sorriu orgulhosamente. Suzanne acenou com a cabea, mas no concordou com Arak. Para ela, o processo era pura explorao. Transferir uma alma velha para uma criana acabada de nascer, parecia-lhe uma espcie de parasitismo. A impresso mental apoderava-se do corpo da criana duma maneira que no lhe parecia correcta. - Arak! Depressa! - chamou Sufa insistentemente, falando da outra ponta da sala, perto de uma porta. - Esto a perder a melhor parte! - Venham! - disse Arak para o grupo. - importante que vejam isto. o produto final. Suzanne sentiu-se aliviada por se poder afastar da inquietante imagem da criana imvel. Seguiu rapidamente atrs de Arak, tendo o cuidado de no olhar para qualquer um dos outros tanques. Donald, Richard e Michael no se mexeram, impressionados com o que viam. Michael levantou um dedo e esticou-o com a inteno de interromper o raio laser. Donald afastou-o com uma pancada. - Pare com isso, marinheiro! - disse Donald. - Pois - disse Richard - o mido pode perder as lies de piano. - Riu-se das suas prprias palavras. - Isto muito esquisito - disse Michael. Comeou a andar volta do tanque, tentando ver melhor o cano da pistola de laser.
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- Tem algumas vantagens - disse Richard. - mais fcil do que ir escola. Se, como o Arak diz, no di absolutamente nada, eu sou a favor. Odiei a escola. Donald olhou para Richard com um olhar escarninho. - Ningum diria. - Venham! - disse Arak para os trs homens, da outra ponta da sala. - Tm de ver isto. Os trs homens atravessaram rapidamente a sala. No compartimento contguo viram Arak, Sufa, Suzanne e Perry, parados volta de uma rea forrada a cetim, que ficava na base de um escorrega em ao inoxidvel. o escorrega saa da parede; a sua parte superior estava fechada com portas duplas. Sentada, no meio da depresso almofadada, estava uma adorvel rapariguinha de quatro anos, completamente vestida maneira tpica dos Interterrestres. Era evidente que ela tinha acabado de chegar pelo escorrega. Vrios clones-empregados aguardavam que lhes fosse dirigida qualquer ordem. - Bem-vindos, cavalheiros - disse Arak a Donald e aos mergulhadores. Apontando para a rapariguinha, disse: - Esta a Barlot. - Ol, docinho - disse Richard com uma voz aguda, imitando a voz dos bbs. Inclinou-se para lhe fazer uma festinha na bochecha. - Por favor - disse Barlot, baixando-se para se desviar da mo de Richard. - Durante os prximos quinze ou vinte minutos melhor ningum me tocar, porque acabei de sair do secador. Os nervos do meu revestimento precisam de tempo para fazer a adaptao ao ambiente gasoso. Richard encolheu-se e recuou. - Estes trs senhores so visitantes acabados de chegar da superfcie da Terra - disse Arak, apontando para Donald, Richard e Michael. - A srio? - disse Barlot. - Que maravilha! Cinco visitantes da superficie, e todos ao mesmo tempo. Fico feliz por ter esta honra no dia da minha emerso. - Viemos dar as boas-vindas a Barlot, que acaba de regressar ao mundo fsico - explicou Arak. Barlot acenou. - ptimo estar de volta. - Ela examinou as suas pequenas mos, virando-as de um lado para o outro e esfregando-as. Depois, olhou para as pernas e para os ps. Mexeu os dedos dos ps e disse: - Parece um bom corpo.- Deu uma risadinha e acrescentou: - Pelo menos por enquanto. - Parece-me um corpo magnfico - disse Sufa. - E com uns olhos azuis to bonitos. o corpo anterior tambm tinha olhos azuis? 196

- No, mas a anterior a esse tinha - disse Barlot. - Gosto de variar. s vezes, permito que a cor dos olhos seja seleccionada ao acaso. - Como que se sente? - perguntou Suzanne. Sabia que era uma pergunta parva, mas naquele momento no conseguiu pensar em mais nada para perguntar. Estava impressionada com o ntido contraste entre a voz infantil e a construo de frases to adulta. - Estou cheia de fome - disse Barlot. - E um pouco impaciente. Estou ansiosa por chegar a casa. - Quanto tempo que esteve armazenada? - perguntou Perry. - No sei se esse o termo indicado... - Ns dizemos estar em memria - disse Barlot. - Penso que foram mais ou menos seis anos. Era esse o tempo de espera anunciado, quando eu fui extrada. Mas a mim, parece-me que foi de um dia para o outro. Quando estamos em memria, as nossas essncias no esto programadas para medir o tempo. - No lhe doem os olhos? - perguntou suzanne. - Nem um bocadinho - disse Barlot. - Suponho que se est a referir s hemorragias e s inflamaes esclerticas. - Sim - admitiu Suzanne. o branco de ambos os olhos de Barlot estava injectado de vermelho. - Elas devem-se s suturas de fixao - disse Barlot. - Devem ter sido removidas h pouco tempo. - Lembra-se de ter estado no aqurio? - perguntou Michael. Barlot riu-se. - Nunca ouvi ningum referir-se ao tanque de implante como aqurio. Mas a resposta sua pergunta no! A minha primeira memria consciente neste corpo, e em todos os corpos se passou o mesmo, foi acordar dentro do secador presa ao cinto transmissor. - A experincia de extraco, memorizao e transferncia muito difcil? - perguntou Suzanne. Barlot pensou um pouco antes de responder. - No - disse ela por fim. - A nica parte difcil que agora tenho que esperar at puberdade para comear a divertir-me. Ela riu-se, e Arak, Richard e Michael imitaram-na. - Esta a nossa casa - disse Sufa, ainda dentro de um txi areo, quando a porta de sada se materializou. Ela apontou para uma estrutura semelhante s casas do palcio dos visitantes, apesar de no existirem grandes relvados. Era uma das centenas de casas gerninadas, todas exactamente iguais, que se viam na zona. - Arak pensou que seria instrutivo se vissem como e que nos vivemos, e 197

talvez pudssemos tambm comer alguma coisa. Esto demasiado cansados ou gostariam de entrar para uma pequena visita? - No me importava de comer - disse Richard, com entusiasmo, - Adoraria ver a vossa casa - disse Suzanne. - muito simptico da vossa parte. - Teria muito prazer - disse Perry. Donald limitou-se a acenar com a cabea. - Eu estou cheio de fome - disse Michael. - Ento est decidido - disse Sufa. Ela e Arak desceram da nave e fizeram sinal aos outros para que os seguissem. o interior da casa, tal como o interior dos alojamentos de visitantes, era uniformemente branco - mrmore branco, tecido branco e vrios espelhos. A sala principal tambm tinha uma abertura para o ar livre, e uma piscina estendia-se do interior para o exterior. A casa estava discretamente mobilada. A nica decorao consistia de vrios hologramas idnticos aos que o grupo tinha observado nas instalaes de descontaminao. - Entrem, por favor - disse Sufa. o grupo entrou, observando tudo o que os rodeava. - Parece o meu apartamento em Ocean Beach - disse Michael. - Pois sim! - escarneceu Richard, enquanto Michael lhe dava uma palmada no cimo da cabea. - Todas as casas da Interterra abrem para o exterior? - perguntou Perry - Sim - disse Arak. - Por muito irnico que parea, ns, que vivemos dentro da terra, preferimos o exterior. - Assim difcil fechar a casa - disse Richard. - No fechamos nada, por aqui - disse Sufa. - E nunca so roubados? - perguntou Michael. Arak e Sufa riram-se. Em seguida, pediram desculpa. - No nos queramos rir - disse Arak. - Mas vocs so to divertidos. Nunca conseguimos prever o que vo dizer a seguir. muito engraado. - Suponho que seja devido ao nosso encantador primitivismo - disse Donald. - Exactamente - concordou Arak. - Aqui no existem furtos - disse Sufa. - No so necessrios porque as coisas chegam para toda a gente. Para alm disso, as coisas no pertencem a ningum. o conceito de propriedade privada desapareceu bem cedo, na nossa histria. S usamos o que precisamos. o grupo sentou-se. Sufa chamou os clones-empregados e estes apareceram imediatamente. Juntamente com eles, apareceu um 198

dos animais de estimao que os humanos de segunda-gerao tinham visto dos txis areos. Visto assim de perto, o animal parecia ainda mais bizarro, com a sua curiosa mistura de co, gato e macaco. o animal atravessou o quarto e dirigiu-se em linha recta, para os visitantes. - Sark! - ordenou Arak. - Porta-te bem! o animal parou obedientemente e, com os seus olhos de gato, olhou para os humanos secundrios com enorme curiosidade. Quando ele se apoiou nas patas traseiras, que eram idnticas s dos macacos, com cinco dedos de cada lado, verificaram que tinha perto de noventa centmetros de altura. o animal franziu o seu nariz de co, enquanto explorava os cheiros sua volta. um animal muito estranho - disse Richard. um homid - disse Sufa. - Um belo exemplar. No adorvel? - Vem c, Sark! - chamou Arak. - No quero que incomodes os convidados. Sark ps-se imediatamente atrs de Arak e, apoiando-se nas patas traseiras, passou as patas pela cabea de Arak. - Lindo menino - disse Arak com uma voz suave. - Comida para os convidados - ordenou Sufa aos clones-empregados, que desapareceram rapidamente. - o Sark parece ser uma mistura de vrios animais - disse Michael. - mais ou menos isso - disse Arak. - o Sark um produto quimrico desenvolvido h eras atrs e clonado a partir da. um excelente animal de estimao. Querem ver algumas das suas melhores habilidades? - Claro - disse Richard. o animal parecia-lhe uma experincia biolgica que tinha corrido mal. - Eu tambm quero ver - disse Michael. Arak levantou-se e fez um gesto, indicando ao animal a sada da sala. Enquanto seguia o animal, pediu a Richard e a Michael que se juntassem a ele l fora. Os mergulhadores levantaram-se obedientemente e foram para o jardim, onde encontraram Arak ocupado a procurar algo perto da cerca. - Okay, aqui est - disse Arak. Endireitou-se, trazendo na no um pequeno basto de borracha. Dirigiu-se para a relva. Vocs no vo acreditar nisto. muito engraado. - Mostre l! - disse Richard, em tom de dvida. Arak inclinou-se e estendeu o basto na direco de Sark. Sark agarrou no basto, com grande excitao, chiando como um macaco. 199

Em seguida, depois de um movimento circular, lanou o basto para a ponta mais afastada do terreno. Arak no desviou o olhar do pau at ele parar. Depois, virou-se para os mergulhadores. - Um belo lance, no acham? - No foi mau - concordou Michael. - Pelo menos para um homid. Os cantos da boca de Richard curvaram-se, num sorriso trocista. Esperem s at ver o resto - disse Arak. - s um segundo. Arak correu at onde o basto tinha cado, apanhou-o, e trouxe-o de volta. Em seguida devolveu-o a Sark. o animal rodou sobre si prprio e atirou o basto, que foi cair mais ou menos no mesmo local. Arak foi busc-lo e apanhou-o pela segunda vez. Quando regressou estava ligeiramente ofegante. J viram isto? - perguntou ele. - Este diabinho podia continuar nisto o dia inteiro. Sempre que eu apanhasse o basto, ele atir-lo-ia. Os mergulhadores olharam um para o outro. Michael tinha um ar de gozo e Richard engoliu uma gargalhada. A comida chegou! - chamou Sufa, do interior da casa. Arak estendeu o basto a Richard. - Quer experimentar? - Desta vez no - disse Richard. - Para alm disso, estou cheio de fome. Ento vamos comer - disse Arak, em tom amigvel. Atirou o basto para ao p da cerca e dirigiu-se para dentro. Sark foi atrs dele. Este lugar est cada vez mais estranho - disse Richard em voz baixa para Michael, enquanto contornavam a piscina. Bem podes diz-lo - disse Michael. - Agora j percebo por que que eles no se importaram que eu tirasse os copos de ouro, ontem noite. Nada pertence a ningum. Ouve o que eu te digo, podamos fazer uma fortuna com tudo isto, que eles no se importariam. Para alm da comida, os clones-empregados tinham trazido uma mesa desmontvel, que colocaram no centro de um crculo de sete cadeiras. Arak e os mergulhadores juntaram-se aos outros. Sark empoleirou-se nas costas da cadeira de Arak e comeou a passar-lhe as patas pelas orelhas. Todos se serviram e comearam a comer. Bem, aqui que ns passamos a maior parte do nosso tempo disse Arak, quebrando um curto perodo de silncio desconfortvel. Pressentia que os humanos secundrios estavam um pouco

baralhados com todos os acontecimentos daquele dia. - Algum quer perguntar alguma coisa? - Como que costumam passar o tempo? - perguntou Suzanne, s para fazer conversa. Sentia que era prefervel conversar sobre assuntos banais, em vez de se debruar sobre as grandes questes que lhe fervilhavam na cabea. - Tiramos partido dos nossos corpos e das nossas mentes explicou Arak. - Lemos bastante e divertimo-nos a ver hologramas. - No trabalham? - perguntou Perry. - Algumas pessoas trabalham - disse Arak. - Mas no necessrio, e os que trabalham s fazem o que querem fazer. o trabalho manual mais pesado, e a maior parte assim, feito pelos clones-empregados. Todo o trabalho de monitorizao e regularizao feito pela Central de Informao. Deste modo, as pessoas ficam livres para se dedicarem aos seus interesses. - E os clones no se importam? - perguntou Donald. - Nunca se revoltam, nem fazem greve? - Deus do cu, claro que no - disse Arak com um sorriso. Os clones so como bem, como os vossos animais de estimao. Foram feitos com aspecto humano por razes estticas, mas os crebros deles so menores. Tm pouca actividade no crebro anterior e, portanto, as suas necessidades e interesses so diferentes. Eles gostam de trabalhar e de nos servir. - Isso soa-me a explorao - disse Perry. - Suponho que seja - disse Arak. - Mas para isso que servem as mquinas, tal como os automveis na vossa cultura, e no acredito que vocs sintam que os esto a explorar. A analogia seria melhor se os vossos automveis tivessem partes vivas, para alm das mecnicas. E os carros tm que ser usados, seno deterioram-se. Passa-se o mesmo com os clones-empregados, s que, no caso deles, no toleram o lazer. Tornam-se melanclicos e comeam a regredir quando no trabalham ou no recebem orientaes. - um pouco desagradvel para ns - disse Suzanne. - Eles parecem to humanos. - Mas no se podem esquecer que no so - disse Sufa. - Existem diferentes tipos de clones? - perguntou Perry. - Tm todos praticamente o mesmo aspecto - disse Arak. Mas existem os criados, os operrios, e os clones de entretenimento; h clones masculinos e femininos. Variam de acordo com a prograMao. - Com a tecnologia que possuem, por que que no usam robs? - perguntou Donald.
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- uma boa pergunta - disse Arak. - H muito tempo atrs, tnhamos andrides e, de facto, faziam-nos tudo. Mas as mquinas puras tm tendncia para avariar e tm de ser arranjadas. Tnhamos de ter andrides que arranjassem andrides, e assim por diante at ao infinito. Era bastante inconveniente, e at mesmo ridculo. S quando aprendemos a combinar o biolgico com o mecnico que resolvemos o problema. o resultado final das investigaes e dos desenvolvimentos foram os clones-empregados, e eles so, de longe, superiores a qualquer andride. So eles que tm todos os cuidados com a sua prpria manuteno, so eles que fazem todas as reparaes de que necessitam e que se reproduzem para assegurar o crescimento da sua populao. - Espantoso - disse Perry, simplesmente. Suzanne acenou. o grupo ficou em silncio. Quando acabaram de comer, Sufa disse: - Talvez agora fosse melhor regressarem aos vossos aposentos, no palcio dos visitantes. Precisam de tempo para pensar em tudo o que viram e ouviram. E tambm no queremos sobrecarreg-los no vosso primeiro dia. Amanh outro dia. - Dirigiu-lhes um sorriso agradvel enquanto se levantava. - verdade que precisamos de tempo - disse Suzanne, enquanto tambm se levantava. - Penso que j me estou a sentir sobrecarregada. Este foi o dia mais assombroso, mais estranho e mais desconcertante da minha vida, sem dvida nenhuma. Michael hesitou antes de abrir a porta da sua casa. Richard estava atrs de si. Arak e Sufa tinham acabado de os deixar ali. - o que que achas que vamos encontrar? - perguntou Michael. - Por amor de Deus! - resmungou Richard. - Como que eu posso saber, se ainda no abriste a porcaria da porta? Michael agarrou no puxador e rodou-o. Os dois mergulhadores entraram e olharam em redor. - Achas que esteve c algum? - perguntou Michael, nervoso. Richard revirou os olhos. - Que que te parece, cabea de burro? - disse ele. - A cama est feita e est tudo limpo. Olha, at arrumaram os pratos e os copos que trouxeste da festa. - Se calhar foram s os clones - disse Michael. - possvel - disse Richard. - Achas que o corpo ainda est onde o deixmos? - Bem, s podemos saber se formos l ver - disse Richard. - Est bem, eu vou ver.
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- Espera a! - disse Richard, agarrando Michael pelo brao. Deixa-me ver se a costa est livre. Richard olhou volta, para alm da piscina, e depressa se sentiu satisfeito. No se via ningum por perto, e ele juntou-se ao seu companheiro. - Okay, vai l ver o corpo. Rapidamente, Michael colocou-se em frente ao armrio no lado oposto ao da cama. - Bebidas, por favor! - ordenou ele. A porta do frigorfico abriu-se. Estava cheio de recipientes contendo bebidas e alimentos. - Parece que est como o deixmos - disse Michael. - bom sinal - disse Richard. Michael inclinou-se e retirou vrios recipientes, revelando assim o rosto plido de Sart. Os seus olhos sem vida estavam fixos em Michael, com um ar acusador. Michael apressou-se a colocar os recipientes no stio para esconder a imagem horrenda. o corpo de Sart era o primeiro cadver que Michael vira, excepo do corpo do seu av. Mas o seu av estava deitado num caixo, vestindo um fato de cerimnia. E, para alm disso, j tinha noventa e quatro anos. - Que alvio - disse Richard. - Por agora - disse Michael. - Mas isto no quer dizer que eles no o encontrem hoje noite, ou amanh. Talvez o devssemos levar l para fora e enterr-lo numa daquelas moitas de fetos. - E vamos cavar com o qu, com colheres de ch? - perguntou Richard. - Ento, vamos lev-lo para a tua casa e p-lo no teu frigorfico. Faz-me impresso t-lo aqui. - No podemos correr o risco de andar com ele s voltas por a - disse Richard. - Ele fica onde est. - Ento vamos trocar de quartos - sugeriu Michael. - No te esqueas que foste tu que o mataste, e no eu. Richard semicerrou os olhos, fazendo um olhar ameaador. - J falmos sobre isso - disse ele pausadamente. - E j decidimos: estamos juntos nisto. Agora pra de falar na porcaria do corpo. - E quando que contas ao Fuller? - disse Michael. - No vou contar - disse Richard. - Mudei de ideias. - Ento porqu? - Porque aquele palhao no vai ter uma ideia melhor sobre o que fazer com o corpo. E tambm acho que no nos devemos Preocupar tanto. Afinal, ningum sequer perguntou por ele durante o dia inteiro. E o Arak disse que no existem prises. 203

- Mas isso porque ningum rouba nada - respondeu Michael, - o Arak no disse nada em relao aos assassinos, e depois de tudo o que vimos sobre a extraco da mente, tenho o pressentimento de que eles no vo gostar nada disto. Ainda acabamos por ser reciclados, como o Reesta. - Ei, tem calma! - disse Richard. - Como que eu posso ter calma se est um morto no meu frigorfico? - gritou Michael. - Cala-me essa boca - disse Richard, tambm a gritar. Depois, em voz baixa acrescentou - Bolas, toda a gente aqui volta te vai ouvir. Controla-te. o mais importante agora pirarmo-nos daqui o mais depressa possvel. Por enquanto, o Sart est no frigorfico, o que vai impedir que comece a cheirar mal. Se algum comear a tentar meter o nariz, ou a perguntar por ele, pensaremos num outro esconderijo. Okay? - Sim - disse Michael, sem grande entusiasmo.

CAPITULO 14 o tecto da caverna subterrnea foi escurecendo gradualmente, numa rplica dum anoitecer normal, tal como tinha acontecido na noite anterior. Suzanne e Perry, impressionados com as semelhanas entre o tecto abobado e o cu, observavam espantados as pseudo-estrelas que comeavam a brilhar luz prpura do entardecer. Pelo contrrio, o sempre circunspecto Donald olhava, taciturnamente, para as sombras escuras por baixo dos arbustos. Estavam os trs em p, no relvado, a uns doze metros da sada da sala de estar. L dentro, alguns clones-empregados estavam atarefados a preparar o jantar. Richard e Michael j estavam nas suas cadeiras, esperando pela comida. - Isto realmente espantoso - disse Suzanne, inclinando o pescoo para trs para olhar para cima. - Refere-se s estrelas de bioluminescncia? - perguntou Perry. - Tudo isto - disse Suzanne. - Incluindo as estrelas. - Tinha acabado de se juntar a eles, vinda dos seus aposentos, onde estivera a nadar, a tomar banho e at a tentar dormir um pouco. Mas tinha sido impossvel adormecer. A sua mente estava demasiado cheia. - Algumas coisas so, de facto, fantsticas - admitiu Donald. - Ainda no vi nada que no fosse - disse Suzanne, olhando atravs do relvado, para a sala escura do pavilho onde tivera lugar a festa da noite anterior. - Comeando pelo facto de este paraso espaoso estar enterrado debaixo do oceano. Foi curioso eu ter mencionado a Viagem ao Centro da Terra, de Jlio Verne, no incio do mergulho, uma vez que agora estamos mesmo l. Perry deu um risinho. - Foi uma grande coincidncia. - Uma coincidncia um pouco assustadora - acrescentou Suzanne. - Especialmente agora, quando tudo o que Sufa e Arak nos disseram parece ser, de facto, verdadeiro, apesar de soar a pura fantasia. - difcil negar toda a tecnologia que temos observado - disse Perry, animadamente. - Estou ansioso por conhecer mais detalhes - como a biomecnica dos clones-empregados ou os segredos dos 205

txis areos. As Patentes de qualquer uma destas coisas podem fazer de ns milionrios. Ento e o turismo? J imaginaram a quantidade de pessoas que estaro interessadas em vir at aqui? Vai bater todos os recordes. - Perry riu-se novamente. - De uma forma ou de outra, a Benthic Marine vai tornar-se a Microsoft do novo sculo. As revelaes do Arak so extraordinrias - concedeu Donald, de m-vontade. - Mas vocs esto de tal forma enfeitiados que se esqueceram de vrios pontos importantes. - De que que est a falar? - perguntou Perry. - Tirem os culos de lentes cor-de-rosa - disse Donald. - Do meu ponto de vista, a grande questo ainda no foi abordada: o que que ns estamos aqui a fazer? No fomos salvos de um naufrgio como os Black. Fomos propositada e deliberadamente puxados at ao que eles chamam porto de sada, e eu gostaria de saber porqu. - o Donald tem razo - disse Suzanne, ficando subitamente pensativa. - Com toda esta excitao, eu esqueo-me que, apesar de tudo, ns somos vtimas de um rapto. E isso significa que precisamos de saber a razo de ns estarmos aqui. - Temos sido bem tratados - disse Perry. - At agora - disse Donald. - Mas como eu j disse, isso pode mudar de um momento para o outro. Acho que ainda no se aperceberam do quanto ns somos vulnerveis. Eu sei que estamos vulnerveis - disse Perry, com um toque de irritao. - Mas que diabo, eles so to avanados que podiam dar cabo de ns num instante. o Arak falou em viagens interplanetrias, at falou em viagens galcticas e tecnologia do tempo. Mas eles gostam de ns. Isso para mim evidente, mesmo que no o seja para si. Acho que lhes devamos estar mais agradecidos, e ser menos paranicos. Gostam de ns! - cuspiu Donald. - Divertem-se connosco. Quantas vezes que j nos disseram isso? Acham o nosso primitivismo engraado ou divertido, como se fssemos uma espcie de animais domsticos. Pois olhe, eu estou farto de que se riam minha custa. Eles no nos tratariam assim to bem se no gostassem de ns - persistiu Perry. - to ingnuo - disse Donald. - Esquece-se de que, para todos os efeitos, somos prisioneiros, e que fomos raptados fora e manipulados no centro de descontaminao. Trouxeram-nos para aqui por uma razo que ainda no foi revelada. Suzanne acenou, concordando. As palavras de Donald fizeram-na lembrar-se de um comentrio que Arak deixara escapar, e 1 206

que lhe dera a impresso de que ele estivera a antecipar a sua chegada. Na altura, tinha achado o comentrio um pouco perturbador, mas entretanto ele fora esquecido no meio de tantas revelaes assombrosas. - Talvez nos estejam a recrutar - disse Perry, subitamente. - Para qu? - perguntou Donald, em tom de dvida. - Talvez estejam a fazer este esforo todo com o objectivo de nos prepararem para sermos os representantes deles - disse Perry, ficando mais entusiasmado com a ideia medida que ia falando. Talvez eles tenham finalmente decidido que altura de se relacionarem com o nosso mundo, e queiram que ns sejamos os seus embaixadores. E, para ser sincero, acho que poderamos fazer um ptimo trabalho, especialmente se as coisas forem tratadas atravs da Benthic Marine. - Embaixadores! - repetiu Suzanne. - uma ideia interessante! Eles no gostam da ideia de terem de se adaptar nossa atmosfera devido falta de imunidade em relao s nossas bactrias e vrus, e tambm no apreciam o processo de descontaminao necessrio para regressar Interterra. - Exactamente - disse Perry. - Se ns fssemos os seus representantes, no teriam de passar por nada disso. - Embaixadores? Deus do cu! - resmungou Donald, levantando as mos e abanando a cabea com frustrao. - Qual o problema, agora? - perguntou Perry, sentindo-se novamente irritado. Donald comeava a enerv-lo. - J sabia que vocs eram optimistas - resmungou Donald mas esta ideia de embaixadores ganha o primeiro prmio. - Acho que uma possibilidade perfeitamente razovel - disse Perry - Oua, Sr. Presidente da Benthic Marine! - cuspiu Donald como se o que Perry acabara de dizer fosse depreciativo. - Os Interterrestres no nos vo deixar ir embora. Se no fossem uns optimistas inveterados, compreenderiam isso, Suzanne e Perry ficaram em silncio enquanto pensavam no comentrio de Donald. Nenhum deles tinha querido pensar sobre esse assunto, e muito menos discuti-lo. - Achas que eles querem que ns fiquemos aqui para sempre? - perguntou Suzanne, por fim. Ela tinha que admitir que Arak e Sufa no tinham dito nada que indicasse um plano para eles regressarem superfice, no submarino. - Eu acho que isso que eles querem, se no nos deixarem ir disse Donald, com sarcasmo.
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- Mas porqu? - perguntou Perry. A irritao tinha desaparecido da sua voz. - mais do que evidente - disse Donald. - Durante milhares de anos esta gente tem evitado que a Interterra seja detectada. Como que poderiam agora permitir o nosso regresso superficie, sabendo ns tudo o que sabemos? - oh, Deus! - murmurou Suzanne. - Acha que o Donald tem razo? - perguntou Perry. - Acho que sim - disse Suzanne. - No h nenhuma razo para eles estarem menos preocupados com a contaminao agora do que no passado. E estando a nossa tecnologia cada vez mais avanada, natural que a preocupao deles seja maior. Eles podem achar o nosso primitivismo divertido, mas suspeito que esto aterrorizados com a violncia da nossa cultura. - Mas eles continuam a referir-se a ns como visitantes contraps Perry. - E este local chama-se palcio dos visitantes. Os visitantes no ficam para sempre. - Em seguida, acrescentou irracionalmente - Para alm disso, eu no posso ficar aqui para sempre. Tenho uma famlia. Quero dizer, j estou at preocupado com o facto de no lhes poder dizer que estou bem. - Isso outra coisa interessante - disse Donald. - Eles sabem imenso a nosso respeito. Sabem que temos famlia. Com toda a tecnologa que possuem, podiam ter-nos dado a oportunidade de comunicar com os que nos so mais chegados para eles saberem que no morremos. o facto de no o terem feito , no meu ponto de vista, mais uma prova de que nos tencionam manter aqui. - Faz sentido - disse Suzanne, suspirando. - H meia hora atrs, quando estava no meu quarto, desejei ter ali um antiquado telefone para poder falar com o meu irmo. Ele a nica pessoa que sentir a minha falta. - No tens mais ningum? - perguntou Donald. - No - disse Suzanne. - uma parte da minha vida que no resultou muito bem, e perdi os meus pais h alguns anos. - Eu tenho mulher e trs filhos - disse Donald. - Claro que isso no deve significar nada para os Interterrestres. Os conceitos de paternidade e maternidade devem parecer-lhes bastante antiquados. - Meu Deus! - disse Perry. - o que que vamos fazer? Temos de sair daqui. Tem de haver uma maneira. - Ei, pessoal! - chamou Michael da sala. - A comida est na mesa. Venham comer! - Infelizmente, eles tm o jogo na mo - disse Donald, ignorando Michael que desapareceu para o interior da casa. - Neste

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momento no h nada que possamos fazer a no ser manter os olhos bem abertos. - o que significa aproveitarmos a hospitalidade deles - disse suzanne. - At certo ponto, sim - disse Donald. - Mas no me peam para confraternizar com o inimigo. - isso que me parece confuso - disse Suzanne. - Eles no agem como inimigos. So to gentis e pacficos. difcil imagin-los a fazerem mal a algum. - Manter-me afastado da minha famlia bastante mau - disse Perry. - Mas no do ponto de vista deles - disse Donald. - Sendo a reproduo um processo mecnico, e sendo os recm-nascidos de quatro anos de idade imbudos com a mente e a personalidade de um adulto, no existem esse tipo de laos. - Que diabo que vocs esto a fazer a fora, ao escuro? - gritou Michael. Tinha voltado para a entrada da sala. - Os clones-empregados esto vossa espera. No vo comer? - Acho que sim - disse Suzanne. - Tenho fome. - Eu j no sei se tenho, depois desta discusso - disse Perry Comearam a andar em direco luz que se espalhava pela relva escura. - Tem de haver alguma coisa que ns possamos fazer - disse Perry. - Podemos tentar no os ofender - disse Donald. - Isso seria muito perigoso. - o que que ns podemos fazer que os ofenda? - perguntou Perry. - No connosco que eu estou preocupado - disse Donald. com os idiotas dos mergulhadores. - E se fssemos directos ao assunto? - sugeriu Perry. - Por que que amanh, quando nos encontrarmos com o Arak, no lhe perguntamos se podemos ir embora? Assim j ficaramos a saber. - Isso arriscado - disse Donald. - Acho que no deveramos dar nfase ao nosso interesse em partir. Se o fizermos, eles podem limitar a nossa liberdade. Tal como as coisas esto agora, ainda Podemos, pelo menos teoricamente, chamar txis areos com os nossos comunicadores de pulso e andar mais ou menos nossa vontade. No quero perder esse privilgio. Podemos precisar disso, se existir alguma hiptese de fugirmos daqui. - Bem pensado - concordou Suzanne. - Mas no vejo porque no havemos de perguntar por que que estamos aqui. Talvez a 209

resposta a essa pergunta nos diga se eles esperam ou no que ns fiquemos aqui para sempre. - No m ideia - disse Donald. - No me importo de tentar, desde que perguntemos sem fazer grande alarido volta do assunto. E se eu fizer a pergunta amanh de manh, durante a sesso que Arak mencionou que teramos? - Parece-me bem - disse Suzanne. - o que acha, Perry? - Neste momento, no sei o que pensar - disse Perry - V l, despachem-se! - disse Michael, enquanto os outros entravam na sala. - o parvo deste clone-empregado no nos deixa tocar nas travessas at que todos estejam aqui, e ele mais forte que um touro. Em p, ao lado da mesa central, estava um clone-empregado com as mos pousadas nos pratos cobertos. - Como que sabe que ele est nossa espera? - perguntou Suzanne, enquanto se sentava. - Bem, no tnhamos a certeza, porque este pateta no fala admitiu Michael. - Mas pensmos que podia ser isso. Estamos esfomeados. Perry e Donald sentaram-se. Quase de imediato, o clone-empregado tirou as tampas das travessas. - Bingo! - disse Richard. Dentro de alguns minutos, a comida estava servida. Durante algum tempo, no houve qualquer conversa. Richard e Michael estavam demasiado ocupados a mastigar; os restantes estavam a pensar na conversa que tinham tido l fora no relvado. - o que que estavam a fazer l fora, no escuro? - perguntou Richard, dando em seguida um grande arroto. Morreu algum? Esto todos to srios. Ningum respondeu. - Que animao - murmurou Richard. - Pelo menos, temos maneiras mesa - disse Donald, rispidamente. - V-se lixar! - respondeu Richard. - Sabem, estou a comear a achar isto tudo estranhamente irnico - disse Suzanne. - o qu? As maneiras de Richard mesa? - perguntou Michael, dando uma sonora gargalhada. - No, a nossa reaco Interterra - disse Suzanne. - Que quer dizer com isso? - perguntou Perry. - Pensem no que encontrmos aqui - disse Suzanne. - um paraso, apesar de no ser l em cima no cu, como habitualmente imaginamos. Mas apesar disso, est aqui tudo o que ns, consciente 210

e inconscientemente, desejamos: juventude, beleza, imortalidade e abundncia. o paraso autntico. - Concordamos com a parte da beleza, no , Mikey? - disse Richard. - Por que que isso lhe parece irnico? - perguntou Perry, ignorando Richard. - Porque estamos preocupados com o facto de sermos forados a permanecer aqui - disse Suzanne. - Todas as pessoas sonham com a vida no paraso, e ns estamos preocupados porque no podemos sair de c. - Forados a ficar aqui? - questionou Richard. - No acho que seja irnico - disse Donald. - Se a minha famlia estivesse aqui comigo talvez pensasse assim. Mas no nesta situao. Para alm disso, no gosto de ser obrigado a fazer o que quer que seja. Pode parecer que no, mas dou muito valor minha liberdade. - Ns vamos sair daqui, no vamos? - perguntou Richard, insistentemente. - o Donald pensa que no - disse Perry. - Mas temos que sair - explodiu Richard. - Porqu, marinheiro? - perguntou Donald. - Por que que est to desejoso de sair do paraso da Suzanne? - Estou a falar em geral, no em meu nome pessoal - interrompeu Suzanne. - Para ser franca, a maneira como eles conseguem a imortalidade, deixou-me um pouco indisposta. - No percebo o que que esto a dizer - disse Richard. Mas quero sair daqui o mais depressa possvel. - Eu tambm - apoiou Michael. Subitamente, ouviu-se o som suave de uma campainha, que nunca tinham ouvido antes. Olharam uns para os outros com ar intrigado, mas antes que algum pudesse falar, a porta abriu-se e Mura, Meeta, Palenque e Karena entraram na sala. As belas mulheres estavam bastante bem-humoradas. Mura dirigiu-se directamente para Michael e estendeu a palma da sua mo, para o habitual cumprimento dos Interterrestres. Aps um rpido toque com as palmas das mos, ela sentou-se na beira da cadeira de Michael. Meeta, Palenque e Karena aproximaram-se de Richard, que se levantou. - Esto de volta, minhas lindas! - exclamou Richard. Ele tocou nas palmas das mos das trs mulheres e abraou-as com entusiasmo. Elas dirigiram uma rpida saudao a Suzanne, Perry e Donald, mas dedicaram toda a sua ateno a Richard que estava deleitado. Quando ele tentou voltar a sentar-se, elas impediram-no. Disseram-lhe que queriam ir para o quarto dele, para nadarem um pouco. 211

- Bem, se isso que querem, vamos l - balbuciou ele. Antes de se afastar com o seu min-harm, fez um gesto de despedida dirigido a Donald. - Vamos! - disse Mura a Michael. - Vamos tambm embora, Trouxe-lhe um presente. - o que ? - perguntou Michael, enquanto se deixava conduzir para orta. - um frasco de caldorfina! - disse Mura. - Ouvi dizer que gostava muito. - No gosto, adoro - exclamou Michael. E, dizendo isto, saram ambos de casa. Antes que os restantes elementos do grupo pudessem dizer qualquer coisa, a campainha fez-se ouvir de novo. Desta vez anunciou a chegada de Luna e de Garona. Os Interterrestres pareciam estar a visitar os companheiros da noite anterior. - Oh, Suzanne! - disse Garona, enquanto tocava nas palmas das mos dela. - Tenho estado ansiosamente espera do anoitecer para poder estar de novo consigo. - Perry, meu amor - disse Luna. - Foi um dia demasiado longo. Espero que no tenha sido muito complicado para si. Suzanne e Perry no sabiam se haviam de ficar embaraados ou encantados ao ouvir as sentimentais palavras que lhes eram dirigidas. Balbuciaram ambos respostas ininteligveis enquanto se deixavam cumprimentar e eram obrigados a levantar-se pelos Interterrestres, - Bem, parece que me vou embora - disse Suzanne a Donald, enquanto Garona a empurrava, na brincadeira, em direco abertura para o exterior. - E ns tambm - disse Perry puxado por Luna. Donald fez um ligeiro aceno com a mo mas no disse nada. No momento seguinte, encontrava-se sozinho com os dois clones-empregados silenciosos. Michael no se lembrava de alguma vez se ter sentido to excitado. Nunca antes lhe acontecera ter uma mulher to bela e desejvel interessada em si. Por insistncia dela, comearam a rodar enquanto avanavam atravs do relvado, em plena escurido, at ao seu quarto. Com os seus longos cabelos a flutuar ao sabor do vento, ela era uma imagem intoxicante para Mchael, e ele teria continuado assim durante horas, se no fosse pelo seu ouvido interno Sentindo-se tonto, Michael parou de andar roda, mas as coisas sua volta no pararam. Inclinou-se para o lado direito, tentando 212

em vo manter o equilbrio. Foi incapaz de manter as pernas debaixo de si e acabou por cair desajeitadamente no cho. Mura tambm caiu. Comearam a rir de um modo incontrolvel. Levantaram-se sem muita segurana e comearam a correr para o quarto dele. Uma vez l dentro, estavam os dois sem flego. - Bem - disse Michael, respirando fundo duas ou trs vezes, mas sentindo-se ainda um pouco tonto. S o facto de olhar para Mura, vestida com roupas que pareciam querer escapulir-se, fazia-o tremer de desejo. - o que que quer fazer primeiro? Nadar? Mura olhou para Michael de um modo provocante. Abanou a cabea e disse: - No, agora o que eu quero no nadar - disse ela com uma voz rouca. - Ontem noite voc estava demasiado cansado para uma relao mais ntima. Mandou-me embora antes de eu o poder fazer feliz. - Isso no verdade - protestou Michael. - Eu estava feliz. - Ento foi o Sart que o fez feliz? - Claro que no! - rosnou Michael, ficando imediatamente na defensiva. - Que raio de pergunta essa? - No fique assim - disse Mura, espantada com a reaco de Michael. - No estou a sugerir nada. Acho que perfeitamente normal ter prazer com ambos os sexos. - Para mim no nada normal - respondeu Michael, apressadamente. - Nem pensar! - Michael, por favor, acalme-se - implorou Mura. - Por que que est a ficar to agitado? - Eu no estou agitado! - respondeu Michael. - o Sart fez alguma coisa que o aborrecesse? - No, foi muito simptico - disse Michael, nervoso. - Alguma coisa aconteceu que o deixou nesse estado - disse Mura. - o Sart passou aqui a noite? Ainda no o vi hoje. - No! No! - balbuciou Michael. - Ele saiu logo a seguir a si. o Richard limitou-se a pedir-lhe desculpa por se ter zangado com ele. Ele saiu logo. um mido porreiro. - Por que que o Richard se zangou com ele? - No sei - disse Michael, irritado. - Temos de ficar a noite toda a falar do Sart? Pensei que tivesse vindo para me ver. - E vim - disse Mura, pondo-se ao lado de Michael e massajando-lhe o peito. Por baixo dos seus dedos conseguiu sentir o corao dele a bater descontroladamente. - Deve ter tido um dia difcil. Vamos tentar acalm-lo, e eu sei o que fazer. - o qu?
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- Deite-se na cama - explicou Mura - Vou esfregar-lhe o corpo e massajar os seus msculos. - Isso j me agrada mais. - E assim que estiver tranquilo, juntaremos as palmas das mos usando a caldorfina. - Parece-me uma ptima ideia, querida - disse Michael, recuperando a compostura. - Vamos a isso. - Est bem, espere s um momento - disse Mura, empurrando ligeiramente Michael em direco cama. Obedientemente, Michael subiu para o leito e deitou-se sobre a colcha suave. Mura dirigiu-se ao frigorfico para ir buscar uma bebida fresca. Deu a ordem directamente atravs do receptor, para fazer o menos barulho possvel e no incomodar Michael. Depois da exploso deste, Mura sentiu que ele devia estar tenso e necessitado de cuidados. Ela sabia, por experincia, o quanto os humanos de segunda-gerao podiam ficar transtornados com as coisas mais estranhas. Mura foi surpreendida pela quantidade de coisas que estavam no interior do aparelho. - Olhem para isto - disse ela. - Como que pode ter aqui tanta coisa? Depois de Mura lhe ter falado em Sart, o desejo de Michael tinha diminudo significativamente. Enquanto estava estendido de barriga para baixo na cama espera de Mura, em vez de se perder em fantasas, deu por si a pensar na discusso que tinham tido volta da mesa de jantar, acerca de estarem presos na Interterra. Em consequncia disso, o comentrio acerca do frigorfico estar cheio no chegou a penetrar na sua conscincia, at que ouviu o som dos recipientes da bebida e da comida a cair ao cho, seguido de uma exclamao. S ento que se lembrou do corpo de Sart, e nessa altura era j demasiado tarde... - Merda! - murmurou Michael, enquanto saltava da cama. Tal como ele temera, Mura estava em frente ao frigorfico aberto com uma mo frente da boca. A sua expresso era de puro horror. No interior do frigorfico, o rosto plido e gelado de Sart estava emoldurado por pilhas de recipientes. Michael correu para Mura e envolveu-a com os braos. Ela abateu-se sobre os seus braos e teria cado se ele no estivesse a segur-la. - Oua! Oua! - exclamou Michael, num murmrio forado. - Eu posso explicar. Mura recuperou o equilbrio e afastou-se dos braos de Michael. A tremer, ela esticou a mo para o interior do frigorfico e tocou na face de Sart. Estava to firme como um pedao de madeira e to fria como gelo.
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- oh, no! - gemeu ela, Pondo as mos volta do seu prprio rosto desolado, comeou a tremer como se uma lufada de vento gelado tivesse subitamente penetrado no quarto. Quando Michael tentou novamente pr os braos volta dela, ela empurrou-o para o lado para poder continuar a olhar para Sart. Por muito assustadora que fosse a imagem, ela no conseguia desviar o olhar. Em pnico, Michael abaixou-se, apanhou os objectos cados no cho e voltou a coloc-los no frigorfico para ocultar a imagem do rapaz morto. - Tem de se acalmar - disse ele, nervoso. - o que que aconteceu essncia dele? - perguntou Mura, o sangue tinha voltado ao seu rosto, tornando-o escarlate. o choque e a aflio estavam a transformar-se em raiva. - Foi um acidente - disse Michael. - Ele caiu e bateu com a cabea. - Michael tentou mais uma vez aproximar-se dela, mas ela recuou mantendo-se distncia. - Mas onde est a essncia dele? - perguntou Mura novamente, embora no fundo j conhecesse a horrvel verdade. - Oua, ele est morto, por amor de Deus - disse Michael. - A essncia dele est perdida! - disse Mura, mal conseguindo falar. A sua raiva estava a transformar-se em dor. Os seus olhos verde-esmeralda estavam marejados de lgrimas, - Escute, querida - disse Michael, meio solcito, meio irritado. - Infelizmente o mido est morto. Foi um acidente. Tente recompr-se. As lgrimas passaram a soluos quando Mura se apercebeu da realidade da tragdia. - Tenho de ir dizer aos Ancios - disse ela. Virou-se e comeou a dirigir-se para a porta. - No, espere! - disse Michael, desesperado. Correu atrs dela tentando demov-la. - Escute! - Ele agarrou-a com ambas as mos. - Largue-me! - gritou Mura, tentando libertar-se dele. - Tenho que anunciar esta calamidade. - No, temos de falar - insistiu Michael. Comeou a pux-la enquanto ela se tentava libertar. - Deixe-me! - gritou Mura, fazendo a sua voz sobrepr-se aos soluos. Conseguiu soltar um brao. - Cale-se! - gritou Michael. Deu-lhe uma bofetada com a mo bem aberta, tentando faz-la parar com toda aquela histeria. Em vez disso, ela abriu a boca e deu um grito muito agudo. Temendo as consequncias, Michael tapou-lhe a boca com uma mo, Mas isso no foi suficiente, Mura era uma mulher alta e forte e afastou-se dele, dando outro grito.
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Com alguma dificuldade, Michael voltou a pr a mo frente da boca dela, mas, apesar disso, no conseguiu faz-la calar. Num impulso, ele arrastou-a at parte mais funda da piscina e caram ambos l dentro. Mas nem o mergulho inesperado conteve os gritos de Mura, at Michael lhe empurrar a cabea para baixo de gua. Ela continuou a debater-se, e quando ele a deixou vir superfcie para respirar, ela gritou de novo. Michael voltou a empurr-la para baixo e, desta vez, segurou-a nessa posio at que os seus movimentos violentos se tornaram mais fracos, acabando por cessar. Lentamente, afrouxou o abrao que a envolvia, mas com receio de a ouvir gritar novamente. Mas o corpo mole de Mura veio lentamente superfcie, ficando a cabea submersa. Ele puxou o corpo para a berma e p-lo em cima do rebordo de mrmore da piscina. Uma mistura espumosa de muco e saliva saa-lhe do nariz e da boca. Quando olhou para ela e percebeu que estava morta, sentiu um arrepio a percorrer-lhe a espinha. Os seus dentes comearam a bater uns nos outros, descontroladamente. Tinha assassinado uma pessoa - uma pessoa de quem ele gostava. Durante um momento, permaneceu absolutamente imvel, pensando se algum teria ouvido os guinchos de Mura. Felizmente, tudo parecia estar sossegado. Em pnico, carregou-a at a cama, deitou-a e cobriu-a com a colcha. Em seguida, passou pela piscina e correu para a escurido. A casa de Richard ficava a menos de cinquenta metros de distncia, e Michael percorreu-os em poucos segundos. Bateu porta. - Quem quer que seja, v-se embora! - ordenou a voz de Richard, do interior da casa. - Richard, sou eu! - berrou Michael. - No quero saber! - gritou Richard, em resposta. - Estamos ocupados. - Richie, isto no pode esperar - insistiu Michael. - Tenho de falar contigo. Uma torrente de interjeies precedeu um curto silncio. Por fim, a porta abriu-se. - bom que seja importante - grunhiu Richard. Estava completamente nu. - Temos um problema - anunciou Michael. - E tu ests a habilitar-te a ter outro - avisou Richard. Depois reparou que Michael estava ensopado. - Por que que foste tomar banho com a roupa vestida? - perguntou ele. - Tens de vir comigo at minha casa - disse Michael, gaguejando ligeiramente.
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Richard notou que o seu amigo estava extremamente ansioso. Olhou para trs para ver se nenhuma das mulheres os podia ouvir. - Tem alguma coisa a ver com o corpo do Sart? - perguntou ele muito baixo. - Infelizmente, sim - disse Michael. - Onde est a Mura? - esse o problema - disse Michael. - Ela viu o corpo. - Oh, Deus! - resmungou Richard. - Ficou perturbada? - Caiu-me em cima - disse Michael. - Tens de vir j! - Est bem! Acalma-te. Ento ela ficou maluca? - J te disse, ficou completamente doida. Tens de vir comigo. - OK, vou j - disse Richard. - No grites! D-me s uns minutos. Vou pr as meninas a andar. Michael acenou enquanto Richard lhe fechava a porta na cara. Voltou-se e correu para os seus aposentos. Depois de verificar que o corpo de Mura estava onde o tinha deixado, vestiu umas peas de roupa secas. Em seguida, comeou a andar para a frente e para trs espera de Richard. Tal como tinha prometido, Richard apareceu quando ainda no tinham passado cinco minutos. Assim que entrou, olhou sua volta. Tudo parecia estar calmo. Estava mais ou menos espera de ver Mura, na cama, a soluar incontroladamente, mas ela no estava visvel. - Ento, onde que ela est? - perguntou ele. - Est na casa de banho? Michael no respondeu. Fez sinal para Richard o seguir e caminhou at aos ps da cama. Com a mo a tremer, agarrou uma ponta da colcha e puxou-a para o lado expondo o corpo. A pele de Mura, anteriormente translcida e branca como alabastro, estava agora azulada, e a espuma que flua da sua boca e nariz estava tingida de vermelho. - Mas que diabo? - disse Richard, a custo. Ajoelhou-se e pegou nO Pulso de Mura. Voltou a erguer-se. As suas feies estavam descadas devido ao choque. - Est morta! - Ela abriu o frigorfico - explicou Michael. - Ela viu o corpo de Sart. - Est bem, j percebi isso - disse Richard, olhando fixamente para o amigo. - Mas por que que a mataste? - J te disse, ela ficou doida - disse Michael. - Desatou para aqui aos gritos. Tive medo que ela acordasse a cidade inteira. - Mas por que que a deixaste abrir a merda do frigorfico? Perguntou Richard, zangado.
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- Deixei de olhar para ela durante dois segundos... - disse Michael. - Pois , devias ter sido mais cuidadoso - disse Richard. - Para ti fcil dizer isso - disse Michael. - Tinha-te dito que no queria aqui o corpo. Ele devia estar no teu frigorfico, e no no meu. - OK, acalma-te l - disse Richard. - Temos de pensar no que havemos de fazer. - J no h espao no meu frigorfico - disse Michael. - Ela tem de ir para o teu. Richard no gostava muito da ideia de ter de arrastar o corpo at sua casa, mas no conseguia pensar numa alternativa, e sabia que tinham de agir com rapidez. Se Mura fosse encontrada, Sart tambm o seria. De uma maneira ou de outra, ele estaria envolvido. - Est bem - disse Richard, relutantemente. - Vamos acabar depressa com isto. Com movimentos rpidos, enrolaram o corpo de Mura na colcha. Em seguida, com Richard a segurar a cabea e Michael os ps, carregaram o corpo atravs do relvado at casa de Richard. Tiveram alguma dificuldade em faz-lo passar pela porta, uma vez que esta era relativamente estreita. - Bolas - queixou-se Michael. - Transportar um corpo parecido com transportar um colcho. mais difcil do que parece. - porque um peso morto - disse Richard, fazendo um sorriso amarelo devido ao duplo sentido das suas palavras. Deixaram o corpo tombar no meio do cho. Enquanto Michael desenrolava a colcha, Richard foi at ao frigorfico e comeou a esvaz-lo. Uma vez que era a segunda vez que punha um corpo no frigorfico, sabia exactamente o que fazer, ou seja, sabia que para pr Mura l dentro era necessrio colocar todos os recipientes de uma determinada maneira. - Pronto - disse Richard. - Ajuda-me. Num esforo conjunto, conseguiram encaixar Mura no interior do frigorfico. Ela era mais alta e pesada do que Sart, por isso coube mesmo justa. Quando acabaram, tinham deixado alguns recipientes de fora. Richard endireitou-se depois de ter, finalmente, conseguido fechar a porta. - Isto tem de acabar - disse ele. - o qu? - perguntou Michael. - Este abate de Interterrestres - disse Richard. - J no temos mais frigorficos. - Que gracinha - disse Michael. - Porque ser que no me estou a rir? 218

- No me obrigues a responder, cabea de alfinete - disse Richard. - Eu digo-te o que que isto quer dizer - disse Michael. Temos de nos pirar da Interterra! Com dois corpos escondidos, as possibilidades de algum descobrir o que se passa so a dobrar. - Devias ter pensado nisso antes de dares cabo dela - disse Richard. - J te disse que no tive escolha! - gritou Michael. - Eu no queria fazer isto, mas ela no se calava. - No grites! - disse Richard. - Tens razo. Temos de sair daqui. A nica coisa boa que o excelentssimo almirante parece pensar como ns. suzanne no se lembrava da ltima vez que tinha nadado nua, e ficou agradavelmente surpreendida pela sensao que isso lhe provocava, enquanto atravessava a piscina. E apesar de se sentir ligeiramente constrangida por estar sem roupa, principalmente porque tinha reparado na excelente forma fsica de Garona, no estava to embaraada como tinha imaginado que iria ficar. Isso devia-se, provavelmente, ao facto de Garona a fazer sentir desejvel apesar das suas imperfeies fsicas. Quando chegou ponta da piscina, Suzanne virou-se e, com movimentos rpidos, nadou at onde Garona se encontrava calmamente sentado na borda, com os ps dentro de gua. Ela agarrou num dos calcanhares dele e conseguiu pux-lo para a gua. Depois, puseram-se debaixo de gua e abraaram-se. Quando finalmente se cansaram das brincadeiras debaixo de gua, nadaram para um dos lados da piscina e saltaram para fora. Corria uma ligeira brisa, vinda da abertura para o exterior, e Suzanne ficou com pele-de-galinha na parte de trs dos braos e ao longo das coxas. - Ainda bem que voltou esta noite - disse ela. Tinha ficado genuinamente feliz com a presena dele. - Eu tambm estou feliz por ter vindo - disse Garona. - Pensei nisso o dia todo. - No tinha a certeza se voc voltaria - disse Suzanne. Para ser franca, receei que no viesse. Acho que a noite passada fui UM pouco imatura. - o que que quer dizer? - Devia ter feito uma escolha mais clara - disse Suzanne. J que o deixei ficar, devia ter agido nessa conformidade, ou ento 219

teria sido melhor t-lo mandado sair. Assim, nem fiz uma coisa nem outra. - Adorei estar consigo - disse Garona. - A nossa interaco no estava orientada para um objectivo. A ideia era simplesmente passarmos algum tempo juntos, e foi o que fizemos. Suzanne olhou fixamente para Garona com um ar apreciativo, lamentando-se silenciosamente pelo facto de ser necessrio fazer uma viagem at a um mundo surreal e mtico para encontrar um homem to atraente, sensvel e generoso. Enquanto a sua mente brincava com a ideia de o levar consigo para a superfcie, surgiu-lhe de novo o pensamento acerca da possibilidade desse regresso. Lembrou-se tambm da outra questo, ainda mais importante e ainda sem resposta. - Garona, pode dizer-me por que que nos trouxeram para a Interterra? - perguntou suzanne subitamente. Garona suspirou. - Lamento - disse ele. - No posso interferir com o Arak. Voc e o seu grupo esto a cargo dele. - Se me dissesse apenas por que que estamos aqui, estaria a interferir? - Sim - disse Garona sem hesitar. - Por favor, no me ponha nessa posio. Quero ser aberto e honesto consigo, mas no posso falar sobre esse assunto, e fico aborrecido por ter de lhe negar alguma coisa. Suzanne olhou para a face do seu novo amigo e pde constatar a sua sinceridade. - Desculpe ter-lhe pedido - disse ela. Levantou uma mo e ele imitou-a. Lentamente, tocaram na palma da mo um do outro. Suzanne sorriu satisfeita; estava a comear a gostar do cumprimento dos Interterrestres. - Talvez devesse perguntar-lhe como que o Arak se est a sair com o processo de orientao? - disse Garona, - Muito bem - comentou Suzanne. - Ele e Sufa so muito hospitaleiros. - Claro que sim - disse Garona. - Eles tiveram sorte em lhes ter calhado um grupo to interessante. Ouvi dizer que j vos levaram cidade. Gostaram da visita? - Foi fascinante - disse Suzanne. - Visitmos o centro da morte e o centro de desova, para alm de termos ido at casa de Sufa e Arak. - Foi um progresso muito rpido - comentou Garona. - Estou bastante impressionado. Nunca vi humanos de segunda-gerao a progredir to rapidamente. Como que est a reagir a tudo o que 220

tem visto e ouvido? Posso imaginar como tudo vos deve parecer extraordinrio. - Nunca usei a palavra inacreditvel com tanta propriedade. - Ficou perturbada com alguma coisa? Suzanne tentou perceber se Garona lhe estava a pedir a verdade ou se estava a falar por falar. - Houve uma coisa que me perturbou - disse Suzanne, decidindo ser sincera com Garona. Em seguida explicou a sua reaco negativa ao processo de implante. Garona acenou, concordando. - Percebo o seu ponto de vista - disse ele. - uma consequncia natural das suas razes judaico-crists, que do tanto valor ao indivduo. Mas asseguro-lhe que ns tambm damos. A essncia da criana no ignorada, mas sim acrescentada essncia que implantada. um processo de beneficiao mtua, uma verdadeira simbiose. - Mas como que uma essncia que ainda no nasceu, pode competir com a de um adulto experiente? - No uma competio - disse Garona. - As duas essncias beneficiam, apesar da criana beneficiar ainda mais, evidentemente. Tendo j passado pelo processo inmeras vezes, posso dizer-lhe que fui fortemente influenciado pela essncia de cada um dos corpos que j tive. , definitivamente, um processo de adio. - Parece-me que esto a racionalizar a questo - disse Suzanne. - Mas vou tentar manter um esprito aberto. - Espero que sim - disse Garona. - Tenho a certeza de que o Arak est a pensar em voltar a falar do assunto nas sesses didcticas. No se esqueam de que as visitas que fizeram hoje no pretendiam ser uma explicao exaustiva dos factos, mas uma maneira de ultrapassar a incredulidade que os nossos visitantes costuMam sentir no incio. - Estou consciente disso - disse Suzanne. - Mas verdade que s vezes me esqueo. Obrigada por me lembrar. - Tive muito gosto - disse Garona. - E um homem muito bonito e sensvel, Garona - disse Suzanne com sinceridade. - muito agradvel estar na sua companhia. Deu por si a pensar como que se sentiria ao caminhar pela praia de Malibu, ou a conduzir com ele ao lado, volta do Big Sur. Uma das coisas que no existiam na Interterra era um oceano e, sendo ela oceangrafa, o mar era central no seu universo. - Voc uma mulher linda. extraordinariamente divertida. - Graas ao meu primitivismo encantador - disse Suzanne. EIa calculava que Garona devia pensar que a estava a elogiar, mas 221

teria preferido outra palavra em vez de divertida, especialmente depois do que Donald dissera. - o seu primitivismo atrai-me muito - concordou Garona. Durante alguns instantes, Suzanne considerou a hiptese de dizer a Garona como que se sentia quando lhe chamavam primitiva, mas acabou por no o fazer. Queria ter uma atitude positiva em relao ao seu relacionamento com Garona. Em vez disso disse: - Garona, quero que saiba uma coisa a meu respeito. Garona fez um ar atento. - Quero que saiba que eu no tenho outro amante. J tive, mas acabou. - Isso no importa - disse Garona. - A nica coisa que importa que est aqui neste momento. - Para mim importa - disse Suzanne, ligeiramente magoada. - Para mim importa mesmo muito. 222

CAPTULO 15 A manh do segundo dia que os humanos de segunda-gerao passaram na Interterra, comeou de um modo semelhante do primeiro. Suzanne e Perry falaram um com o outro acerca das suas experincias da noite anterior e esperavam ansiosos os acontecimentos que o novo dia lhes ia trazer. Donald estava menos entusistico e um pouco sombrio. Richard e Michael estavam tensos e silenciosos, e sempre que falavam, o assunto era o regresso superfcie. Donald teve de lhes pedir que se calassem quando Arak apareceu. Depois de terem levado o grupo de volta para a mesma sala de conferncias que tinham usado no dia anterior, Arak e Sufa lanaram-se numa sesso educativa que se arrastou durante vrias horas. Tratou-se principalmente de uma discusso cientfica que incluiu o modo como a Interterra extraa a energia geotrmica da terra; como que era mantido o clima da Interterra, incluindo a explicao do mecanismo que provocava a chuva nocturna; o modo como a tecnologia da bioluminescncia era usada para gerar a iluminao interior e exterior; como que se lidava com a gua, o oxignio e o dixido de carbono; e como que as plantas fotossintticas e quimiossintticas eram cultivadas na gua. Quando a imagem do ecr do cho desapareceu e a iluminao comeou a voltar, os nicos humanos de segunda-gerao que estavam atentos eram Suzanne e Perry. Donald olhava para um local indefinido, obviamente perdido nos seus prprios pensamentos. Richard e Michael tinham adormecido. Quando a luz ficou na potncia mxima, os dois mergulhadores acordaram e, tal como Donald, , tentaram aparentar que tinham estado a escutar tudo o que fora dito. - Como concluso da sesso desta manh - disse Arak, parecendo no se importar com a falta de ateno Penso que ficaram COM uma ideia mais clara das razes que nos levaram a permanecer no nosso mundo subterrneo, quero dizer, para alm do problema dos micrbios. Ao contrrio do que acontece superfcie da Terra, conseguimos criar um ambiente perfeitamente estvel, sem 223

flutuaes climticas tais como os perodos glaciares e outros desastres relacionados com o clima; conseguimos produzir a energia de que precisamos sem provocar qualquer tipo de poluio; e produzimos alimentos a partir de uma fonte absolutamente adequada e abundante. - A vossa fonte de protenas exclusivamente o planctn? perguntou Suzanne. Ela e Perry continuavam fascinados com as revelaes cientficas. - a nossa principal fonte - disse Arak. - A outra a protena vegetal. Costumvamos utilizar algumas espcies de peixe, mas parmos quando ficmos preocupados com a habilidade que os animais marinhos de maiores propores tinham para se conseguirem reabastecer a eles prprios. Infelizmente, esta uma lio que os humanos de segunda-gerao no parecem querer aceitar. - Principalmente em relao s baleias e ao bacalhau - disse Suzanne. - Exactamente - disse Arak. Olhou em redor, para os restantes, - Mais alguma pergunta, antes de partirmos para mais umas visitas? - Arak, eu gostaria de fazer uma pergunta - disse Donald. - Faa favor - disse Arak, com satisfao. At aquela altura, Donald no tinha mostrado grande interesse em participar. - Gostava de saber por que que nos trouxeram para aqui disse Donald. - Pensava que a sua questo era sobre o que temos estado a discutir - disse Arak. - difcil concentrar-me em assuntos tcnicos quando no sei a razo da minha presena aqui. - Estou a perceber - disse Arak, inclinando-se e falando em voz baixa com Sufa e com os Black. Em seguida, voltou a endireitar-se e acrescentou: - Infelizmente, no posso dar-lhe uma resposta completa, uma vez que fomos proibidos de vos revelar a principal razo da vossa presena aqui. Mas posso dizer-lhe o seguinte: uma das razes foi para pr fim vossa tentativa de perfurao da porta de sada de Saranta, o que, felizmente, foi conseguido. Posso tambm assegurar-lhe que vo conhecer a razo principal, ainda hoje. Parece-lhe suficiente? - Sim - disse Donald. - Mas se vamos acabar por saber no vejo por que que no nos podem dizer j. - Devido ao protocolo - disse Arak. Donald acenou com a cabea, relutantemente. - Enquanto oficial da Marinha, parece-me que devo aceitar a sua resposta. 224

- H mais alguma questo acerca da apresentao de hoje? perguntou Arak. - Ainda me sinto demasiado impressionado - admitiu Perry. Mas tenho a certeza de que medida que o dia for passando, terei perguntas para lhe fazer. - Muito bem - disse Arak. - Vamos comeara nossa excurso. Depois de tudo o que estiveram a ouvir, onde que gostariam de ir em primeiro lugar? - E se fssemos ao Museu da Superfcie da Terra? - sugeriu Donald antes de algum poder responder. - Pois ! - exclamou Michael, com entusiasmo. - o que tem o Vette porta. - Gostariam de ver o Museu da Superfcie da Terra? - perguntou Arak obviamente intrigado. Olhou para Sufa, que aparentava a mesma reaco. - Acho que deve ser interessante - disse Donald. - Eu tambm - disse Michael. - Mas porqu? - perguntou Arak. - Perdoem a nossa surpresa, mas depois de todas as coisas que vos estivemos a dizer, achamos estranho que prefiram ver o que j conhecem e no as novidades. Donald encolheu os ombros. - Talvez seja uma ponta de nostalgia. - Talvez possamos compreender melhor o que pensam do nosso mundo se virmos o que que escolheram para a exposio esclareceu Suzanne. Ela no estava to interessada no museu como estaria em visitar tudo o que Arak estivera a descrever, mas no se importou de apoiar o pedido de Donald. - Muito bem - disse Arak, com uma voz simptica. - o Museu da Superfcie da Terra ser o local da nossa primeira visita do dia. Todos se levantaram. Pela primeira vez, Donald manifestou entusiasmo, principalmente depois de estarem no exterior. Ele pediu a Arak para lhe mostrar como que se chamava um txi areo, e Arak apressou-se a satisfaz-lo. Arak foi um pouco mais longe, e permitiu que Donald colocasse a palma da sua mo na mesa preta ao centro do txi e que desse a indicao do destino. - Foi fcil - disse Donald, enquanto a nave comeava a subir sem esforo e em silncio, partindo em seguida para a direco desejada, - Claro - disse Arak. - esse o objectivo. Todos os visitantes gostavam de viajar nos txis areos. No se cansavam de olhar para a cidade e para os seus arredores. Com os pescoos esticados, tentavam ver tudo o que havia para ver, mas era Uma misso difcil; havia muita coisa para ver, e o veculo movia-se 225

a uma velocidade espantosa. Dentro de alguns minutos, encontravam-se a pairar entrada do museu, a meia dzia de metros do Chevrolet Coruette com incrustaes. - Adorava aquele carro - disse Michael suspirando, enquanto descia do txi areo. Deteve-se para olhar fixamente para o monumento. - Nessa altura namorava com a Dorothy DrexIer. No sei qual deles que tinha formas melhores. - Precisavam os dois de uma chave de ignio para comearem a trabalhar? - perguntou Richard no gozo. Michael preparou-se para dar uma pancada no companheiro, com a mo aberta, mas Richard conseguiu desviar-se. Em seguida, comeou a movimentar-se como se fosse um jogador de boxe prestes a atacar. - Nada de lutas - disse Donald rispidamente, pondo-se entre os dois mergulhadores. - o seu Corvette pode ter sido ptimo para si e para a Dorothy - disse Suzanne, - mas sinto-me pouco vontade com o facto dos Interterrestres acharem que simboliza a nossa cultura. - De facto, isso sugere que ns somos muito superficiais concordou Perry. - Para alm do facto de estar todo ferrugento e em pssimo estado. - Superficiais e materialistas - disse Suzanne - o que, pensando bem, provavelmente verdade. - Esto a dar demasiadas interpretaes ao simbolismo - disse Arak. - A razo pela qual o carro est em frente ao museu bem mais simples. Uma vez que agora s podemos observ-los distncia para no sermos detectados pela vossa tecnologia cada vez mais avanada, o automvel , de facto, o objecto mais observado. A uma grande distncia, quase parece que os automveis so a forma de vida dominante superfcie da terra, e que os humanos de segunda-gerao so uma espcie de robs que cuidam deles. Suzanne mal conseguiu disfarar uma gargalhada quando ouviu a absurda sugesto, mas depois de pensar um pouco, percebeu que, distncia, a imagem que passava podia ser essa. - o aspecto mais simblico o design do prprio museu - disse Arak. - Todos os olhares se voltaram para o edifcio. Vista de perto, a estrutura possua uma poderosa aura sepulcral. Tinha cinco pisos, e era composto de segmentos rectilneos uns sobre os outros ou formando ngulos rectos, criando uma complicada e rgida estrutura geomtrica. A maior parte dos segmentos estavam cobertos de orifcios quadrados.
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- o edifcio simboliza a vossa arquitectura urbana - explicou Arak bastante feio e parece um caixote - disse Suzanne. No agradvel vista - admitiu Arak. - A maior parte das vossas cidades tambm no o so; o que se v so essencialmente arranha-cus que parecem caixotes construdos em grelha. - Existem algumas excepes - disse Suzanne. - Algumas - concordou Arak. - Mas, infelizmente, a maior parte das lies que o povo da Atlntida deixou aos vossos antepassados foram perdidas ou no foram nunca tidas em conta. - um edifcio enorme - comentou Perry. o museu ocupava o espao equivalente ao quarteiro de uma cidade moderna. - Tem de ser assim - disse Arak. - Temos uma coleco muito extensa de artigos da superfcie da Terra. Lembrem-se de que estamos a falar de um perodo de tempo que cobre milhes e milhes de anos. - Ento o museu no apenas referente cultura da segunda gerao de humanos? - perguntou Suzanne. - De maneira nenhuma - disse Arak. - Contm uma panplia de toda a evoluo superfcie da Terra. Claro que nos interessamos mais pelos ltimos dez mil anos, por razes bvias. Apesar de essa fraco de tempo representar apenas uma pequenssima parte de todo o perodo, concentrmos nela a nossa coleco. - E os dinossauros? - quis saber Perry. - Temos uma pequena, mas representativa, exposio de espcimes preservados - disse Arak. Depois acrescentou, como num aparte: - Eram criaturas terrivelmente violentas! - Ele abanou a cabea como se tivesse sentido uma nusea. - Quero ver essa exposio - disse Perry entusiasmado. Sempre quis saber de que cor que eram os dinossauros. - A maior parte deles eram de um indefinido verde-acinzentado - disse Arak. - Eram bastante feios, se quer saber a minha opinio. - Vamos entrar - sugeriu Sufa. o grupo caminhou at ao hall de entrada. Era uma sala enorme, forrada com o mesmo basalto preto que se via no exterior. Das aberturas do tecto, que era bastante alto, saam raios de uma luz Muito brilhante. Cruzavam-se na semiescurido como se fossem focos de luz em miniatura, colocados estrategicamente para iluminar, de um modo atraente, os objectos expostos. Inmeros corredores nasciam deste compartimento central. - Por que que no est aqui ningum? - perguntou Suzanne. sua volta s se viam corredores de mrmore vazios. A voz dela ecoou repetidamente no silncio sepulcral.
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- sempre assim - explicou Arak. - Por muito importante que seja este museu, no particularmente popular. A maior parte das pessoas prefere no ter de se lembrar da ameaa que o vosso mundo constitui para ns. - Est a referir-se ameaa de deteco - completou Suzanne. - Precisamente - disse Sufa. - Este parece ser um local onde uma pessoa se pode facilmente perder - disse Perry, espreitando para alguns dos compridos corredores, silenciosos e pouco iluminados. - No bem assim - disse Arak, apontando para a sua esquerda. - Se comearem por ali, onde esto as algas azul-esverdeadas, as exposies da evoluo esto ordenadas cronologicamente. - Apontou depois para a direita. - E deste lado temos a cultura da segunda gerao de humanos, comeando com os primeiros homindeos e estendendo-se at ao presente. Em qualquer local do museu, possvel encontrar o caminho de regresso para o hall de entrada seguindo a direco dos espcimes progressivamente mais antigos. - Gostava de ver a exposio relacionada com os tempos modernos - disse Donald. - para j - disse Arak. - Siga-me. Deixaremos para trs os primeiros cinco ou seis milhes de anos. o grupo seguiu Arak e Sufa como se fossem crianas em visita de estudo ao museu. Para Suzanne e Perry era difcil no parar para observar tudo o que estava exposto, principalmente quando chegaram s salas dedicadas aos artefactos egpcios, gregos e romanos. Nenhum deles vira nada assim anteriormente. Era como se algum tivesse voltado atrs no tempo e tivesse tido a oportunidade de escolher os melhores objectos. Suzanne ficou particularmente entusiasmada com a exposio de vesturio de poca, que era exibido com extremo bom gosto em manequins de tamanho real. - Decerto j repararam que h uma diferena acentuada de quantidade nas nossas coleces - explicou Arak, que tinha ficado junto de Suzanne e Perry enquanto os outros tinham continuado. - Temos, comparativamente, pouco material moderno. Quanto mais regredirmos na histria, mais extensas so as exposies. H muito tempo atrs costumvamos viajar, usando fatos de isolamento, para recolher objectos para o museu. Por fim, fomos obrigados a parar, com receio de nos estarmos a expr, quando os vossos antepassados desenvolveram a escrita. - Arak! - chamou Sufa, que estava a vrias galerias de distncia. - o Donald, o Richard e o Michael esto a andar mais rapidamente, e eu vou acompanh-los! 228

- Est bem - respondeu Arak. - Encontramo-nos no hall de entrada, dentro de uma hora. Sufa acenou afirmativamente e fez um gesto de despedida com a mo. - Por que que se preocupavam com o facto de se exporem perante os povos mais antigos? - perguntou Suzanne. - Eles no tinham, certamente, tecnologia que vos pudesse causar problemas. - verdade - admitiu Arak. - Mas sabamos que um dia iriam t-la, e no queramos nenhum registo das nossas visitas. o problema da experincia falhada da Atlntida era suficiente, apesar de ser menos preocupante, uma vez que os humanos primrios que estiveram envolvidos nela se fizeram passar por humanos de segunda-gerao. Suzanne acenou, mas a sua ateno tinha sido desviada para um antigo e elaborado vestido minico que deixaria os seios completamente expostos. - H um perodo da vossa histria moderna do qual possumos muitos objectos - disse Arak. - Querem ver? Suzanne olhou para Perry, que encolheu os ombros. - Claro que sim - disse ela. Arak virou esquerda e caminhou atravs de uma galeria lateral recheada de belssima cermica proveniente da Grcia. Com Suzanne e Perry sempre atrs de si, ele contornou outra esquina e subiu um pequeno lano de escadas. No piso superior encontraram uma enorme galeria repleta de material da Segunda Guerra Mundial. Os objectos iam desde as pequenas placas de co e insgnias de uniforme, at a um enorme tanque Sherman, um avio Liberator B-24 e um submarino perfeitamente intacto, com uma imensa variedade de outros objectos pelo meio. Era evidente que tudo o que estava na galeria tinha estado anteriormente submerso no oceano. - Deus do cu - exclamou Perry enquanto passeava por entre o material exposto. - Isto parece mais um ferro-velho do que uma exposio museolgica. - Parece que a nossa ltima guerra mundial contribuiu substancialmente para a coleco do museu - disse Suzanne. Ela e Arak ainda estavam no cimo das escadas. No estava minimamente interessada nesta exposio. - Uma grande contribuio, sim - concordou Arak. - Durante Cinco anos, objectos como os que v aqui, no paravam de chegar ao fundo do oceano. Durante estas ltimas centenas de anos da vossa histria, explorar o fundo do oceano tem sido a nossa nica fonte de antiguidades. Suzanne deu uma olhadela ao submarino. 229

- Esto preocupados com o tremendo avano da tecnologia e das operaes submarinas? - S no que diz respeito s potencialidades do sonar - disse Arak. - Principalmente quando a tecnologia de sonar foi combinada com a elaborao de mapas de contornos batipelgicos. Essa foi uma das razes que nos levaram a fechar as portas de entrada, tal como aquela por onde vocs entraram. Enquanto Arak e Suzanne continuavam a discutir a tecnologia de sonar e a ameaa que ela constitua para a segurana da Interterra, Perry chegou ao fundo da galeria da Segunda Guerra Mundial. Alguma da parafernlia parecia estar em perfeitas condies. Outros tinham incrustraes como o Corvette que estava frente do museu. No fim do corredor, ele espreitou atravs de uma janela virada a leste e pde observar as enormes espirais que serviam de suporte aos Aores. Perry olhou depois para baixo e viu algo que lhe captou a ateno. o Oceanus, o submersvel da Benthic Marine, estava em cima daquilo que parecia um atrelado acoplado a um enorme txi areo. - Ei, Suzanne! - chamou Perry. - Venha c ver isto! Suzanne apressou-se ajuntar-se a ele. Arak seguiu-a. Ambos se inclinaram atravs da janela e seguiram com o olhar a direco apontada pelo dedo de Perry. - Meu Deus! - disse Suzanne. - o nosso submersvel! o que que ele est a fazer aqui? - Ah, sim - disse Arak. - Esqueci-me de vos dizer o interesse que a vossa embarcao provocou nos conservadores do museu. Penso que, se o permitirem, eles pensam p-lo em exposio. - No estava danificado? - perguntou Perry. - Ligeiramente - disse Arak. - Alguns clones-empregados qualificados repararam as luzes exteriores e o brao manipulador. Est familiarizado com os componentes do submarino? - Mais ou menos - disse Perry. - Mas no de uma perspectiva operacional. A Suzanne est mais dentro do assunto. S estive no submersvel duas vezes. - o Donald que o especialista - disse Suzanne. - Conhece a nave como a palma da sua mo. - ptimo - disse Arak. - Temos algumas dvidas sobre o sonar, que at mais sofisticado do que ns pensvamos. - com ele que deve falar - disse Suzanne. - o submersvel est em cima de qu? - perguntou Perry. - Aquilo um txi areo de mercadoria - disse Arak.
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Michael fez questo de caminhar ao lado de Donald enquanto este passava pelos corredores do museu como se estivesse a fazer um circuito de manuteno, em vez de estar a contemplar a exposio. De vez em quando, Michael tinha que correr para se manter ao lado dele. Havia j algum tempo que Sufa e Richard tinham ficado para trs. - Por que que est a andar to depressa? - perguntou Michael. Pensa que est numa corrida? - Ningum lhe disse para andar ao p de mim - respondeu Donald, contornando uma esquina e continuando a andar. Estavam numa galeria que continha esculturas e pinturas renascentistas. - o Richard e eu achamos que devamos sair da Interterra o mais depressa possvel - disse Michael, quase sem flego. - J ouvi isso ao pequeno-almoo - disse Donald escarnecendo. Contornou outra esquina e entrou numa sala onde se viam carpetes penduradas. - Estamos a ficar um bocado preocupados - prosseguiu Michael, tentando manter-se ao lado do ex-oficial que se movia rapidamente. - Preocupados com qu, marinheiro? - perguntou Donald. - Porque... bem... ns temos um problema - disse Michael, hesitante. - Tem a ver com um par de Interterrestres. - No estou interessado nos vossos problemas pessoais - respondeu Donald bruscamente. - Mas houve um acidente - disse Michael. - Ou melhor, dois acidentes. Donald parou e Michael fez o mesmo. Donald moveu uma mo frente da cara de Michael. A sua boca tinha uma expresso de desprezo. - Oua, seu idiota! Vocs decidiram confraternizar com os Interterrestres. Eu no quero saber das dificuldades de relacionamento que esto a ter. Entendido? - Mas... - No h mas, nem meio mas, marinheiro! - cuspiu Donald. - Estou a tentar arranjar maneira de sairmos daqui e no quero ser distrado por si ou pelo idiota do seu companheiro. - OK, OK - disse Michael, levantando as mos na defensiva. - Ainda bem que est a tratar desse assunto. A nica coisa que me interessa sair daqui o mais depressa possvel. Quer dizer, estou Pronto a ajudar no que for preciso. - Vou tentar no me esquecer disso - disse Donald com ironia. - Tem alguma ideia de como o vamos conseguir? - Vai ser difcil - admitiu Donald. - Vamos ter que falar com algum acima do Arak para obtermos algumas respostas. A chave 231

est na informao. o melhor seria encontrar algum que no seja feliz aqui, mas que no entanto esteja c h tempo suficiente para saber como que se sai. - No h ningum que me parea infeliz - comentou Michael. - como se estivessem sempre em festa. - No me estou a referir aos Interterrestres - disse Donald. o Arak deixou implcito que vrias pessoas do nosso mundo vieram parar aqui. Algumas delas devem estar com saudades e no to ligados aos Interterrestres como o Ismael e a Mary Black parecem estar. Faz parte da natureza humana, ou pelo menos da natureza da segunda gerao de humanos resistir opresso. Era uma pessoa assim que eu gostava de encontrar. - Como que pensa fazer isso? - No sei - admitiu Donald. - Temos de nos manter de olhos bem abertos para sabermos aproveitar a oportunidade quando ela aparecer. Gosto de andar pela cidade. Enquanto estivermos naquela maldita sala de conferncias no conseguiremos encontrar ningum. - Mas isto aqui est deserto - queixou-se Michael. Os seus olhos percorreram momentaneamente os corredores. - Eu no vim aqui para conhecer pessoas - disse Donald. Vim a este maldito museu na esperana de encontrar algumas armas. Pensei que existissem algumas, mas ainda no vi nada. ridculo fazer um museu sobre a histria humana e no ter nenhuma arma. o pacifismo destes Interterrestres est a pr-me doido. - Armas! - exclamou Michael, acenando com a cabea. No tinha pensado nisso, mas mostrou-se imediatamente interessado. - uma rica ideia! Para ser franco, no tinha percebido por que que queria vir at aqui. - Bem, agora j sabe, marinheiro - disse Donald. - E talvez me possa ajudar, j que isto enorme. Se nos separarmos, podemos cobrir uma rea maior. Mal tinha acabado de fazer a sugesto quando os seus olhos se depararam com algo que no tinha visto em qualquer outra sala de exposio: uma porta fechada com as palavras ENTRADA RESTRITA escritas no painel superior. Sentindo-se curioso em relao ao que poderia estar para trs dela, Donald aproximou-se, seguido de perto por Michael. Quando Donald se aproximou pde ver que existiam outras palavras, escritas em letra mais pequena: PARA ENTRAR, DIRIJA-SE AO CONSELHO DOS ANCIOS. - Que diabo o Conselho dos Ancios? - perguntou Michael, falando sobre o ombro de Donald. 232

- Deve ser uma espcie de corpo governativo - disse Donald, pondo a mo na porta e empurrando. Tal como todas as portas da interterra, esta no estava trancada. - Eureka! - disse Donald quando teve um vislumbre de alguns dos objectos que estavam dispostos na sala sua frente. Abriu completamente a porta e entrou. Michael entrou atrs dele e assobiou. - No admira que no tenhamos visto qualquer arma - disse Donald. - Parece que tm aqui uma galeria secreta. - A sala era estreita, mas extremamente longa. De ambos os lados viam-se prateleiras cheias de armas. Os dois homens tinham entrado na sala mais ou menos a meio da sua extenso. Na prateleira que ficava em frente porta, viram um arco medieval ao lado de um conjunto de setas afiadas. Michael inclinou-se e tirou o arco da prateleira, assobiando novamente. Nunca tinha pegado numa arma assim. - Bolas! - exclamou ele. - o ar ameaador que isto tem. Deu uma pancada no arco com os ns dos dedos, provocando um som bastante slido. Depois, fez vibrar a corda. Ainda estava em ptimo estado. Ergueu o arco e colocou-o em posio, fazendo pontaria. Aposto que ainda funciona. Donald tinha comeado a avanar para a direita, mas percebeu rapidamente que seguia na ordem cronolgica errada. As armas eram cada vez mais antigas. sua frente estava uma coleco de pequenas espadas, lanas e arcos gregos e romanos. Deu a volta e passou por Michael, que estava a tentar dobrar o arco e colocar a corda no stio certo. - o arco ainda tem bastante fora - disse Michael quando finalmente conseguiu. Colocou uma das flechas na guia e ergueu a arma para Donald. - o que que acha? - uma hiptese - disse Donald evasivamente, enquanto se dirigia para o outro lado. Sentiu-se encorajado quando viu os primeiros exemplares dos arcabuzes mais antigos. - Mas espero encontrar algo um pouco mais definitivo do que uma besta. - Pensava que isto se chamava um arco - disse Michael. - a mesma coisa - disse Donald sem se virar. Michael ps o dedo na alavanca de lanamento e, sem querer, disparou a arma. A flecha voou da sua posio na guia, fez ricochete na parede de basalto provocando um som agudo, passou rente orelha direita de Donald, e foi cravar-se numa das prateleiras de madeira. Donald sentiu o vento provocado pela deslocao do ar quando o mssil passou por ele. - Minha me do cu! - rugiu Donald. - Quase que me furou com essa maldita coisa!
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- Desculpe - disse Michael. - Quase que no toquei no gatilho. - Arrume isso antes que algum de ns se aleije - gritou Donald, - Ao menos j sabemos que funciona - disse Michael. Donald sacudiu a cabea enquanto levava a mo orelha para ver se estava tudo bem. Felizmente no havia sangue, mas devia ter sido por pouco. Amaldioando a sorte que o tinha colocado junto de dois palhaos, continuou a percorrer a sala. Em breve, encontrou uma coleco de carabinas e pistolas da Segunda Guerra Mundial. Infelizmente estavam todas em mau estado, tendo sofrido os efeitos da gua salgada. Sentiu-se desencorajado at que viu uma Luger alem, mais para o fim da sala. primeira vista, parecia estar em perfeitas condies. Retendo inconscientemente a respirao, Donald dirigiu-se para a pistola e levantou-a. Para seu grande prazer, a arma parecia estar intacta, mesmo aps um exame mais minucioso. Com grande ansiedade, abriu o depsito de cartuchos. Um sorriso iluminou-lhe o rosto. Estava carregada! - Encontrou alguma coisa de jeito? - perguntou Michael, aproximando-se de Donald. Donald fechou o depsito da pistola. Ouviu-se um reconfortante slido som mecnico. Donald ergueu a arma no ar. - Era disto que eu andava procura. - Fixe! - disse Michael. Com mil cuidados, Donald voltou a colocar a Luger no stio onde a encontrara. - o que que est a fazer? - perguntou Michael. - No vai lev-la? - Ainda no - disse Donald. - S quando eu souber o que vou fazer com ela. Richard parou petrificado. No queria acreditar no que os seus olhos viam. Estava diante de uma sala a abarrotar de preciosidades que, na sua maioria, eram de tempos antigos. Viam-se inmeras chvenas, taas, e at enormes esttuas feitas de ouro macio, muito bem iluminadas por focos de luz. Numa esquina, viam-se vrias arcas cheias de dobres. A exposio era estonteante. o que deixara Richard ainda mais assombrado fora o facto de toda a coleco, cujo valor era inestimvel, estar ao seu alcance, uma vez que no estava fechada nem protegida por vidros, como era usual em todos os museus que ele j visitara. E, ainda por cima, a porta da frente do museu no era guardada.
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- inacreditvel - disse Richard, gaguejando um pouco. Nunca vi nada assim. o que eu no faria por um carrinho de mo destas coisas. - Gosta destes objectos? - perguntou Sufa. - Se gosto? Adoro! - tartamudeou Richard. - Duvido que haja assim. tanto ouro no Forte Knox. - Temos armazns cheios destas coisas - disse Sufa. - Houve uma poca em que no paravam de se afundar navios carregados de ouro. Se quiser posso mandar alguns objectos semelhantes a estes para o seu quarto, para que os possa contemplar. - Coisas iguais a estas? - Claro - disse Sufa. - Prefere as esttuas grandes ou objectos mais pequenos? - No sou esquisito - disse Richard. - E jias? o museu tambm tem jias? - Claro que sim - disse Sufa. - Mas a maior parte delas vem dos tempos antigos. Quer v-las? - Por que no? - respondeu Richard. Enquanto caminhava em direco sala das jias antigas, Richard reparou num objecto que fazia parte de uma exposio de artigos do sculo vinte, e no pde deixar de sorrir. Sobre um alto pedestal, estava um disco de plstico cuidadosamente iluminado por um foco de luz, como se fosse to valioso como o ouro. - Ora, vejam s! - disse Richard para si prprio, quando parou em frente ao disco verde-amarelado. Reparou que volta do disco se viam vrias marcas de mordidelas caninas. - Por que diabo que isto est aqui? perguntou ele a Sufa, que estava j mais frente. Sufa voltou para onde Richard estava para ver a que que ele se estava a referir. - No sabemos exactamente o que isso - admitiu ela. - Mas foi sugerido que poderia ser um modelo dos nossos veculos antigravidade, como os txis areos ou os cruzeiros interplanetrios. Durante algum tempo, tememos que nos tivessem avistado directamente. Richard atirou a cabea para trs e deu uma gargalhada. - Est a brincar comigo - disse ele. - No, no estou a brincar - disse Sufa. - A forma muito Sugestiva, e pode ser atirado para apanhar uma almofada de ar que imita uma nave antigravidade. - No um modelo - disse Richard. - um simples disco de Plstico. - Para que que serve? - perguntou Sufa.
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um brinquedo - disse Richard. - Atira-se, tal como voc disse, e outra pessoa vai apanh-lo. Vou mostrar-lhe. - Richard pegou no disco e lanou-o ao ar. o disco descreveu um ngulo e depois voltou. Ele apanhou-o com a palma da mo, segurando-o entre o polegar e os restantes dedos. - para isto que serve - disse ele. - fcil, no acha? - Acho - disse Sufa. Vou atir-lo na sua direco e voc apanha-o como eu fiz agora - disse Richard. Correu pela galeria, afastando-se cerca de quinze metros. Virou-se e lanou o disco para Sufa. Ela movimentou-se como se o fosse apanhar, mas foi desastrada. Apesar de o disco lhe ter tocado na mo, ela no o agarrou; o disco caiu no cho. Depois de deitar um olhar impaciente a Sufa, Richard afastou-se de novo e mostrou-lhe outra vez como que devia fazer. Mas os seus esforos foram em vo. Da segunda vez ela atrapalhou-se ainda mais. - Vocs no so muito dados a actividades fsicas, pois no? disse Richard, zombeteiramente. - Nunca conheci uma pessoa que no conseguisse agarrar um disco. - Qual o objectivo? - No h objectivo - disse Richard. - uma diverso. E um desporto. Atirar isto de um lado para o outro, faz-nos correr. - Parece-me algo sem sentido - disse Sufa. - Aqui na Interterra nunca se pratica exerccio fsico? - Claro que sim - disse Sufa. - Gostamos principalmente de nadar, mas tambm de andar e de jogar com os homids. E, claro, h o sexo, como calculo que Meeta, Palenque e Karena lhes devem ter mostrado. Estou a falar de desporto! - disse Richard. - o sexo no um desporto. - Para ns, - disse Sufa. - E envolve bastante exerccio. - E tm algum desporto em que se tente ganhar? - quis saber Richard. - Ganhar? - perguntou Sufa. - Sim, estou a falar de competio! - disse Richard, em tom de aborrecimento. - No tm desporto de competio? - Claro que no! - disse Sufa. - Acabmos com esse disparate h eras atrs, quando eliminmos as guerras e a violncia. - Oh, por amor de Deus - explodiu Richard. - No tm desportos! Isso quer dizer que no tm hquei no gelo, futebol, nem sequer golfe! Bolas! E a Suzanne ainda pensa que isto aqui o paraso! Por favor, acalme-se - implorou Sufa. - Por que que est to agitado?
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- Acha que estou agitado? - perguntou Richard, inocentemente. - Acho, sim - disse Sufa. - Preciso de fazer exerccio - justificou-se Richard. Tinha o disco debaixo do brao e estalou nervosamente os ns dos dedos. Sabia que estava com os nervos em franja, e sabia porqu: a sua imaginao no parava de lhe mostrar a cena em que um cloneempregado se deparava com o corpo de Mura entalado no frigorfico. - Por que que no leva o disco? - sugeriu Sufa. - Talvez o Michael ou um dos outros queira jogar consigo. - Por que no? - disse Richard, mas sem muito entusiasmo. - Peo a vossa ateno! - disse Arak. o grupo estava reunido no ptio em frente ao museu, depois de terem estado mais de uma hora l dentro. Estavam a discutir o que tinham visto, excepo de Richard, que se tinha afastado e se entretia a lanar o disco ao ar e a apanh-lo. Ao fundo das escadas esperavam trs txis areos. - Vamos combinar o que que se vai fazer durante o resto da manh - disse Arak. - A Sufa ir acompanhar Perry at ao centro de construo e reparao de txis areos. Penso que esse o seu desejo, Perry. - sim - concordou Perry. - o Ismael e a Mary iro com Donald e Michael at Central de Informao - continuou Arak. Donald acenou. - E voc, Richard? - perguntou Arak. - A qual destes dois stios prefere ir? - Tanto me faz - disse Richard, continuando a atirar o disco para o ar. - Tem de escolher um dos dois - disse Arak. - Okay, ento vou fbrica de txis areos - disse Richard, permanecendo impassvel. - E a Suzanne? - perguntou Perry. - A Dra. Newell ir comigo a uma reunio do Conselho dos Ancios disse Arak. - Sozinha? - Perry deitou a Suzanne um olhar protector. - No h problema - assegurou-lhe Suzanne. - Enquanto esteve dentro do submarino, na Sala da Segunda Guerra Mundial, Arak explicou-me que os Ancios queriam conversar comigo profissionalmente, enquanto oceangrafa. - Mas por que que vai sozinha? - insistiu Perry. - E por que que no falam comigo? Afinal, eu dirijo uma companhia oceanogrfica. 237

- Acho que o que lhes interessa no a questo do negcio disse suzanne. - No se preocupe. - Tem a certeza? - persistiu Perry. - Absoluta - disse Suzanne, dando uma palmadinha no ombro de Perry - Ento vamos - chamou Arak. - Encontramo-nos todos no palcio dos visitantes no final do dia. - Fazendo sinal para que os outros o seguissem, contornou o pedestal do Corvette antigo e comeou a descer a escada em direco aos txis areos. Enquanto o txi areo os levava at ao destino, Suzanne sentiu-se um pouco estranha por estar sozinha com Arak. Nunca tinha estado longe dos outros, excepto quando se retirava para passar a noite nos seus aposentos. Ela olhou para Arak e ele sorriu-lhe. Estar a ss com ele f-la aperceber-se de novo do quanto ele era atraente. - Est a gostar da orientao? - perguntou Arak. - Ou sente-se frusttrada porque acha que estamos a ir ou depressa ou devagar demais? - Impressionada a palavra que melhor descreve o que eu sinto - disse Suzanne. - No a velocidade da apresentao que est em questo, e no me sinto nada frustrada. - o vosso grupo um grande desafio para ns; no tem sido fcil planear as melhores estratgias a seguir. So todos muito diferentes, um facto que nos deixa fascinados, mas tambm um pouco assustados. Como deve compreender, devido aos processos de seleco e adaptao, ns somos todos muito parecidos, mas j deve ter constatado isso, - So todos muito simpticos - disse Suzanne, acenando com a cabea e estremecendo um pouco ao proferir tal cumprimento. Apercebeu-se que, at Arak ter falado, no tinha pensado muito acerca do assunto. E, agora que pensava, percebeu que era verdade. No s pelo facto de possurem todos uma beleza clssica muito atraente, mas tambm porque eram todos igualmente elegantes, inteligentes e compreensivos. Havia pouca variedade de temperamentos, se que existia alguma. - Simpticos uma palavra pouco significativa - disse Arak. - Espero que no nos ache enfadonhos. Suzanne riu-se, percebendo onde Arak queria chegar. - difcil sentirmo-nos aborrecidos ao lado do vosso entusiasmo - disse ela. - Garanto-lhe que no me sinto enfadada. - Os olhos dela afastaram-se para a incrvel vista sobre a cidade, e para os txis areos que cruzavam o ar. A ltima coisa que ela se sentia era
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aborrecida e, no entanto, percebia a que que Arak se estava a referir. Depois de algum tempo, a Interterra podia tornar-se cansativa, devido homogeneidade. Os aspectos que a tornavam paradsaca eram os mesmos que lhe tiravam parte do interesse. Suzanne fixou a ateno numa estrutura imponente, que se destacava dos restantes edifcios da cidade, e cuja viso a fez abstrair-se dos seus pensamentos, enquanto o txi areo se aproximava a grande velocidade. Era uma enorme pirmide negra com o topo dourado e brilhante. Enquanto o txi areo parava e comeava a descer para um caminho elevado que levava at entrada da pirmide, Suzanne sentu-se impressionada com a semelhana que a estrutura tinha com a Grande Pirmide do Egipto, em Giz. Tendo j visitado Giz, ela constatou que a verso da Interterra tinha, nclusvamente, dimenses aproximadas. Quando mencionou o facto a Arak ele sorriu paternalmente. - Esse design foi uma das nossas ofertas a essa cultura - disse Arak. - Depositmos grandes esperanas neles, uma vez que, no incio, constituiam uma civilizao bastante pacfica. Envimos uma delegao para viver entre eles, logo no princpio da sua histria, com o objectivo de os dar a conhecer a outros povos mais violentos que existiam. A experincia no foi to abrangente como as movimentaes da Atlntida, e empenhmo-nos nela, s que no correu bem. - Ensinaram-lhes como haviam de a construir, para alm de a terem desenhado? - perguntou Suzanne. Para ela, o enigma da Grande Pirmide era um dos mais fascinantes do mundo antigo. - Evidentemente - respondeu Arak. - Tivemos de o fazer. Tambm lhes ensinmos o conceito de arco, mas eles recusaram-se peremptoriamente a acreditar que resultava, e nunca o tentaram concretizar. o txi areo parou e surgiu uma abertura lateral. - Faa favor - disse Arak, com delicadeza. Uma vez dentro da pirmide, Suzanne percebeu que, no que dizia respeito ao interior, as semelhanas entre as duas estruturas deixavam de existir. o interior da pirmide Interterrestre era em mrmore e o espao era amplo, em vez de claustrofbico. Enquanto caminhava ao lado de Arak atravs de um corredor que levava ao centro do edifcio, Suzanne teve outra surpresa. Garona apareceu, vindo de uma passagem lateral sua frente, e envolveu-a num caloroso abrao. - Garona! - murmurou Suzanne, obviamente encantada e abraando-o tambm. - Que ptima surpresa! S esperava v-lo logo noite. Ou pelo menos tinha essa esperana.
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- Claro que me iria ver logo noite - disse Garona. - Mas no pude esperar. - Olhou-a nos olhos e disse: Sabia que hoje viria at ao Conselho dos Ancios, por isso vim at c ter consigo. Fico muito contente - disse Suzanne. melhor continuarmos - disse Arak. - o Conselho est espera. - Certamente - disse Garona. Libertou suzanne do abrao e agarrou na sua mo. Os trs caminharam atravs do corredor. - Como foi a sua manh? - perguntou Garona. - Esclarecedora - disse suzanne. - A vossa tecnologia impressionante. - Tivemos uma sesso cientfica - explicou Arak. - Fizeram alguma visita? - perguntou Garona. - Visitmos o Museu da Superfce da Terra - disse suzanne, - A srio? - Garona parecia surpreendido. - Foi um desejo do Sr. Donald Fuller - explicou Arak. - E foi instrutivo? - perguntou Garona. - Foi interessante - disse Suzanne. - Mas teria gostado mais de visitar outros locais, depois do que aprendemos na sesso didctica. Tinham-se aproximado de duas impressionantes portas de bronze. Em cada um dos painis via-se uma figura em relevo que suzanne reconheceu como sendo uma cruz ansada, smbolo da vida do antigo Egipto. A figura f-la recordar-se do que Arak lhe contara acerca da troca de informaes que os Interterrestres tinham efectuado com a antiga civilizao de humanos de segunda-gerao. Tentou imaginar o que mais teria vindo desta cultura avanada. Quando se aproximaram um pouco mais, as portas abriram silenciosamente para o interior. Surgiu um compartimento circular, com um tecto em abbada suportado por colunas. Tal como os restantes espaos do interior da pirmide, a sala era construda em mrmore branco, apesar dos captis das colunas serem dourados. A pedido de Arak, suzanne passou atravs da entrada de mrmore, dando alguns passos hesitantes e acabando por parar. Olhou volta da sala. Viu doze cadeiras com um ar imperial, arrumadas em crculo volta do compartimento. Cada uma estava situada entre um par de colunas. Todas as cadeiras estavam ocupadas, presumivelmente por membros do Conselho, cuja idade variava entre os cinco e os vinte e cinco anos. o inesperado desta situao deixou suzanne ligeiramente confusa. Algumas das pessoas eram to novas que os seus ps no chegavam ao cho. - Entre, Dra. Suzanne Newell - disse um dos Ancios, numa voz clara de pr-adolescente. Era uma rapariga que parecia ter dez 240

anos. - o meu nome Ala, e a minha vez de ser a porta-voz do conselho. Por favor, no tenha medo! Eu sei que todo o ambiente mponente e intimidante, mas ns s desejamos falar consigo, e, se vier at ao centro da sala, poderemos ouvi-la claramente. - Estou mais surpreendida do que assustada - disse Suzanne enquanto se dirigia para um stio que ficava directamente sob o ponto mais alto da abbada. - Disseram-me que viria at ao Conselho dos Ancios. - E veio - disse Ala. - o factor determinante para ter lugar no Conselho o nmero de vidas corporais pelas quais j se passou e no a idade do corpo actual. - Compreendo - disse Suzanne, apesar de ainda se sentir um pouco desconfortvel por estar perante um corpo governamental parcialmente composto por crianas. - o Conselho dos Ancios d-lhe formalmente as boas-vindas - disse Ala. - Obrigada - respondeu Suzanne, no sabendo o que dizer a seguir - Trouxemo-la para a Interterra na esperana de que nos pudesse fornecer informaes que no conseguimos obter atravs da monitorizao das comunicaes superfcie da Terra. - Que tipo de informaes? - perguntou Suzanne, na defensiva. Lembrou-se da voz de Donald a dizer que os Interterrestres deviam querer alguma coisa deles e que, quando tivessem o que queriam, comeariam a trat-los de modo diferente. - No se alarme - disse Ala, com uma voz suave. - difcil - disse Suzanne. - Principalmente porque me faz recordar que eu e os meus colegas fomos raptados e trazidos para o vosso mundo, e que isso foi uma experincia aterradora. - Pedimos desculpa pelo sucedido - disse Ala. - E deve compreender que nossa inteno recompensar o vosso sacrifcio. Mas ns que estamos receosos. A integridade e a segurana da Interterra so da nossa responsabilidade. Sabemos que uma ptima oceangrafa no seu mundo. - muita generosidade - disse Suzanne. - Na realidade, sou relativamente nova na profisso. - Peo desculpa - disse um dos Ancios. Era um rapaz no incio da adolescncia. - Chamo-me Ponu. e sou, presentemente, o vice-porta-voz. Dra. Newell, ns temos plena conscincia da estima com que tratada pelos seus colegas de profisso. Consideramos que o respeito com que tratada um sinal seguro das suas capacidades. - Se isso que pensa - disse Suzanne. No era um assunto que quisesse discutir nas circunstncias actuais. o que que me querem perguntar?
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- Em primeiro lugar - disse Ala - gostaria de ter a certeza de que foi informada do facto do nosso ambiente no possuir nenhuma das vossas bactrias e vrus mais comuns. - o Arak j esclareceu esse assunto - disse Suzanne. - E presumo que compreenda que a deteco da nossa civilizao por uma civilizao como a vossa seria algo de desastroso. - Compreendo que estejam preocupados com a contaminao - disse Suzanne. - Mas no me parece que fosse necessariamente desastroso, principalmente se se tomassem as devidas salvaguardas. - Dra. Newell, isto no pretende ser um debate - disse Ala. Mas tenho a certeza de que compreende que a vossa civilizao ainda est numa fase inicial de desenvolvimento social. A vossa principal motivao o interesse pessoal e a violncia recorrente. Na verdade, o seu pas em particular de tal modo primitivo que permite que qualquer pessoa tenha uma arma. - Deixe-me pr as coisas de outra maneira - disse Ponu. - o que a minha estimada colega de Conselho pretende dizer que a ganncia que o vosso mundo teria em relao nossa tecnologia seria tal que as nossas necessidades especiais seriam esquecidas. - Exactamente - disse Ala. - E no podemos correr esse risco. No durante os prximos cinquenta mil anos, aproximadamente, para dar aos humanos de segunda-gerao a oportunidade de se tornarem mais civilizados. Desde que, evidentemente, no se destruam a eles mesmos durante esse perodo. - Okay - disse Suzanne. - Tal como disse, isto no um debate, e fiquei a perceber que vocs acreditam que a nossa cultura um risco para a vossa. Assumindo que esse , realmente, o caso, o que que pretendem de mim? Houve uma pausa. Suzanne olhou para Ala e para Ponu. Quando viu que nenhum deles respondia, olhou para os outros rostos. Ningum disse nada. Ningum se mexeu. Suzanne virou-se para Arak e Garona. Garona fez um sorriso encorajador. Suzanne olhou de novo para Ala. - Ento...? - perguntou ela. Ala suspirou. - Gostaria de lhe fazer uma pergunta directa - disse ela. Uma pergunta cuja resposta temos receio de ouvir. Ao longo dos ltimos anos, o seu mundo tem levado a cabo uma srie de operaes de perfurao no fundo do oceano, feitas, aparentemente, ao acaso. Temos observado esses episdios com crescente preocupao, uma vez que no estamos seguros em relao aos objectivos que pretendem atingir. Sabemos que as perfuraes no so para encontrar petrleo, nem gs natural, porque no existe nenhuma dessas coisas
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nos locais onde tm sido levadas a cabo as perfuraes. Temos monitorizado as comunicaes, tal como sempre fizemos, mas ainda no conseguimos perceber os motivos das operaes de perfurao. - Est interessada em saber por que que o Benthic Explorer tem estado a fazer perfuraes na montanha submarina? - perguntou Suzanne. - Estou muito interessada - disse Ala. - Estavam a conduzir a operao directamente por cima de uma das nossas mais antigas sadas. As probabilidades de isso ter acontecido por acaso so extremamente reduzidas. - No foi por acaso - admitiu Suzanne. Assim que ela proferiu estas palavras, ouviu-se um burburinho entre os Ancios. - Deixem-me acabar - pediu ela. - Estvamos a escavar a montanha submarina para tentar chegar directamente astenosfera. o nosso sonar sugeriu que a montanha era um vulco inerte com um compartimento de magma cheio de lava de baixa densidade. - A deciso de perfurar naquele stio em particular no teve nada a ver com o facto de existirem suspeitas acerca da existncia da Interterra? - quis saber Ala. - Como acabei de dizer, estvamos a perfurar por razes puramente geolgicas - disse Suzanne. Os Ancios conferenciavam novamente uns com os outros. Suzanne virou-se e olhou paraArak e Garona. Ambos a encorajaram com um sorriso. - Dr aNewell - disse Ala, para voltar a chamar a ateno de Suzanne - alguma vez lhe sucedeu, ao desempenhar a sua actividade profissional, ouvir qualquer referncia que lhe pudesse sugerir que algum suspeitava da existncia da Interterra? - No, nunca ouvi tal coisa nos crculos cientficos que frequento - disse Suzanne. - Mas foram escritos alguns romances acerca de um mundo no centro da Terra. - Conhecemos os trabalhos do Sr. Verne e do Sr. Doyle - disse Ala. - Mas trata-se de fico, de puro entretenimento. - verdade - disse Suzanne. - Trata-se de fantasia. Ningum pensou em atribuir qualquer base factual s histrias, apesar da ideia original ter vindo de um homem chamado John Cleves Symmes, que acreditava que o centro da terra era oco. Os Ancios comearam de novo a trocar, ansiosamente, impresses entre si. - As crenas do Sr. Symes chegaram a influenciar a comunidade cientfica? - perguntou Ala. - At certo ponto, sim - disse Suzanne. - Mas no me parece que isso seja motivo para preocupaes, uma vez que estamos a
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falar de algo que aconteceu no incio do sculo dezanove. Em mil oitocentos e trinta e oito, a teoria despoletou, de facto, uma das primeiras expedies cientficas dos Estados Unidos. Foi dirigida pelo Tenente Charles Wilkes, e o seu objectivo inicial era encontrar a entrada para o interior oco da Terra, que Symmes acreditava ser sob o Plo Sul. o burburinho ecoou mais uma vez pela sala. - E qual foi o resultado dessa expedio? - perguntou Ala. - Nada que possa ter a ver com a Interterra - disse Suzanne. - Na verdade, o objectivo da expedio foi alterado mesmo antes dela comear. Em vez de uma tentativa de encontrar a entrada para o interior da terra, no momento da partida a tarefa era encontrar novos dados sobre as baleias e as focas. - Ento a teoria do Sr. Symmes foi ignorada? - perguntou Al a. - Completamente - disse Suzanne. - E a ideia nunca foi retomada. - Ficamos agradecidos - disse Ala. - Principalmente porque o Sr. Symmes tinha razo em muitos aspectos. o Plo Sul foi e ainda a nossa principal sada nterplanetria e intergalctica. - Que curioso - disse Suzanne. - Infelizmente tarde demais para o Sr. Symmes. Seja como for, deduzo pelas suas perguntas, que querem saber se o vosso segredo est seguro, e a resposta sim, pelo menos que eu saiba. Mas j que estamos a falar nesse assunto, talvez fosse melhor eu dizer que apesar de ningum acreditar que a terra seja oca, existiram sempre grupos de pessoas que falam da existncia de aliengenas vindos de culturas mais avanadas que nos visitaram ou que habitam entre ns. Houve, inclusive, um programa de televiso, que foi um sucesso, e que tratava exactamente desse tema. Mas esta ideia de aliengenas que nos visitam est mais relacionada com visitantes de outros planetas e no do interior da Terra. - Temos conhecimento disso - disse Ala. - E sentimo-nos satisfeitos com essa associao. Veio a revelar-se bastante til, nas poucas ocasies em que uma das nossas naves interplanetrias fo observada pela segunda gerao de humanos. - A nica coisa que posso acrescentar - continuou Suzanne, que a nossa cultura tem criado mitos sobre a Atlntida, que chegaram at ns vindos da Grcia antiga. Mas posso garantir-lhe que a comunidade cientfica considera-os ou puramente mitolgicos, ou o resultado da destruio de uma antiga cultura da segunda gerao de humanos, pela erupo violenta de um vulco. Nunca existiu nenhuma teoria sobre a existncia de uma primeira cultura humana que vivesse debaixo do oceano.
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os Ancios voltaram a conferenciar ruidosamente. Suzanne apoiou-se num p e no outro, com desconforto, enquanto eles chegavam a uma deliberao. Ala deu por concludo o debate, acenando com a cabea para os colegas e, em seguida, voltou a dirigir a sua ateno para Suzanne. - Gostaramos de pr algumas questes sobre as operaes de perfurao no fundo do oceano que tm sido levadas a cabo na rea de Saranta, durante os ltimos anos. Nenhuma delas foi efectuada na crista de uma montanha submarina. - Penso que se est a referir s perfuraes que tm sido feitas para confirmar as ltimas teorias acerca da evoluo do solo ocenico - disse Suzanne. - Foram feitas tendo como nico objectivo a obteno de amostras de rochas para serem posteriormente datadas. o Conselho voltou de novo a conversar. Quando acabaram, Ala perguntou: - Alguma vez foi sugerido que o compartimento de magma que estavam a perfurar continha ar em vez de lava de baixa densidade? - Que eu tenha conhecimento, no - disse Suzanne. - E fui eu que coordenei cientificamente o projecto. - As portas de sada deviam ter sido seladas h vrios anos disse um dos Ancios, com alguma veemncia. - No esta a altura apropriada para recriminaes - aconselhou Ala com diplomacia. - o que nos importa agora o presente. - Em seguida, olhou de novo para Suzanne. - Resumindo, ao longo da sua vida profissional nunca ouviu qualquer sugesto acerca da existncia de uma civilizao que vivesse debaixo do oceano, nem teve conhecimento de qualquer teoria a esse respeito? - S sob a forma de mito, como j referi - disse Suzanne. - Vamos ento ltima questo que lhe queremos dirigir directamente - disse Ala. - Estamos cada vez mais apreensivos ein relao falta de respeito que a vossa civilizao tem vindo, progressivamente, a demonstrar pelo oceano. Apesar de termos visto este problema mencionado algumas vezes nos media, o grau de poluio e de pescas abusivas tem aumentado. Uma vez que, at certo ponto, estamos dependentes da integridade do oceano, gostaramos de saber se esto realmente preocupados com esta situao ou se tudo no passa de conversa? Suzanne suspirou. Este assunto era-lhe muito prximo. Ela sabia que a verdade era, no mnimo, pouco encorajadora. - Existem algumas pessoas que esto a tentar mudar a situao - disse Suzanne. - A sua resposta sugere que a maioria das pessoas no est Preocupada - disse Ala.
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- Talvez no estejam, mas os que esto preocupados levam o assunto muito a srio. Mas talvez o pblico em geral no esteja consciente do papel crucial que o oceano desempenha na estrutura do ambiente da superficie da Terra, por exemplo, o facto do plancton modular tanto o oxignio como o dixido de carbono superfcie da Terra. suzanne sentiu-se corar, como se, de algum modo, fosse responsvel pelo modo como os humanos de segunda-gerao tratavam o oceano. Receio que a maior parte das pessoas e a maioria dos pases encarem o oceano como uma fonte inesgotvel de comida e como uma fossa sem fundo para lanar lixo e excedentes. Isso , de facto, bastante triste - disse Ala. - E preocupante. - Revela egosmo e falta de viso - disse Ponu. - Concordo inteiramente - admitiu suzanne. - Eu e os meus colegas temos trabalhado nisso. uma grande batalha. Muito bem - disse Ala, levantando-se da cadeira. Assim que ficou de p, dirigiu-se directamente para Suzanne com a mo estendida e com a palma para fora. Suzanne levantou a sua mo e tocou na palma da mo de Ala. A cabea desta s lhe chegava ao queixo. Obrigada pelas suas palavras - disse Ala, com sinceridade. Pelo menos em relao segurana da Interterra, aliviou os nossos receios. Como recompensa, oferecemos-lhe a variedade dos frutos da nossa civilizao. Ainda tem muito que ver, e muitas experincias a passar. A sua educao e cultura fazem com que seja privilegiada, mais do que qualquer outro visitante da superfcie da Terra. V e divrta-se! De sbito, os restantes elementos do Conselho comearam a aplaudir, deixando suzanne momentaneamente embaraada. Reagiu aos aplausos com um movimento da cabea, antes da sua voz se elevar acima das palmas que persistiam. Agradeo a todos a oportunidade que me foi dada de visitar a Interterra. Sinto-me muito honrada. A honra toda nossa - disse Ala. Fez um gesto na direco..! de Arak e Garona, indicando a Suzanne que se fosse juntar a eles. Momentos mais tarde, quando saam os trs da enorme pirmide, Suzanne deteve-se para dar uma ltima olhadela estrutura imponente. Estava a pensar se devia ter perguntado ao Conselho se ela e os outros eram visitantes temporrios da Interterra ou residentes permanentes e cativos. Uma das razes por que no colocara a questo fora o facto de temer ouvir a resposta. Mas agora desejava t-lo feito.
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- Sente-se bem? - perguntou Garona, interrompendo o fio do seu pensamento. - Estou ptima - respondeu Suzanne. Recomeou a andar, continuando as suas reflexes. Um dos resultados positivos da visita fora o facto de ter ficado esclarecida acerca das razes pelas quais eles tinham sido trazidos para a Interterra. Os Ancios pretendiam interrogar uma oceangrafa profissional acerca da possibilidade de existirem suspeitas da existncia da Interterra. No lhe parecia que o tratamento que ela e os restantes tinham recebido se fosse alterar, agora que os Interterrestres tinham atingido o seu objectivo. Por outro lado, sentia-se a nica responsvel pela situao em que se encontravam. Se no tivesse sido por ela, no teriam sido raptados. - Tem a certeza de que est tudo bem consigo? - perguntou Garona. - Parece to pensativa. Suzanne obrigou-se a sorrir. - difcil no pensar - disse ela. - H tanta coisa para assimilar. - A Suzanne prestou-nos um grande servio - comentou Arak. - Como Ala disse, estamos-lhe imensamente gratos. - Fico contente - disse Suzanne, enquanto se esforava por manter o sorriso. Mas era complicado. Tendo o pressentimento de que Donald tinha razo e de que estavam na Interterra para ficar, a sua intuio dizia-lhe que a confrontao seria inevitvel, o que, tendo em conta as personalidades de alguns dos seus colegas, podia significar que, em breve, a situao se poderia tornar violenta e negativa.
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CAPTULO 16 - Este lugar causa-me arrepios - disse Michael. - estranho que esteja to deserto - disse Donald. - Tambm esquisito o facto de eles nos deixarem andar por aqui vontade. - Tm confiana em ns - disse Michael. - Isso temos de admitir. - No muito inteligente da parte deles - disse Donald. Os dois humanos de segunda-gerao estavam a andar de um lado para o outro no interior da Central de Informao. Ismael e Mary Black tinham-nos acompanhado at entrada do edifcio espaoso, mas tinham preferido ficar l fora enquanto Donald e Michael faziam a visita. L dentro, os dois homens encontraram-se num enorme labirinto no qual se cruzavam corredores e passagens. o espao era composto por inmeros compartimentos repletos daquilo que pareciam ser as drives de um colossal sistema informtico. No tinham encontrado ningum, excepto dois clones-empregados que estavam numa sala perto da entrada. - No nos vamos perder aqui dentro, pois no? - perguntou Mchael, pouco vontade. Virou-se para trs, para o caminho que tinham percorrido. Os corredores pareciam todos iguais. - Tenho estado a tomar ateno ao caminho - disse Donald. - Tem a certeza? - disse Michael. - J mudmos tantas vezes de direco. Donald parou. - Oua, seu idiota - disse ele. - Se est preocupado, por que que no volta para a porcaria da entrada e fica espera? - No preciso - disse Michael. - No estou preocupado. - No que no est - disse Donald, comeando de novo a andar. - Afinal, para que que quis vir aqui? - perguntou Michael alguns minutos mais tarde. - Digamos que estava curioso - respondeu Donald. - Parece um pesadelo - disse Michael. - Ou um daqueles filmes de terror onde a tecnologia enlouquece. - Ao dizer isto, estremeceu. - Pelo menos desta vez estou de acordo consigo, marinheiro disse Donald. - Parece que as mquinas detm o controlo da situao.
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- Para que que servir todo este equipamento? - Arak disse que aqui que so dirigidas todas as operaes disse Donald. - Esto aqui todas as informaes e as essncias das pessoas. S Deus sabe a quantidade de pessoas que esto guardadas dentro desta coisa, neste preciso momento. Michael teve um novo estremecimento. - Acha que eles sabem que estamos aqui? - No lhe sei responder, marinheiro - disse Donald. Durante alguns minutos caminharam em silncio. - Ainda no viu tudo o que queria ver? - perguntou Michael. - Acho que sim - disse Donald. - Mas vou ficar mais algum tempo. - Ser que esta coisa se arranja a ela prpria? - Se o faz - disse Donald -, ento devamos perguntar-nos quem que tem mais vida, a mquina ou as pessoas que parecem no ter quase nada para fazer. Subitamente, Donald esticou a mo, fazendo sinal a Michael para que parasse. - o que foi? - perguntou Michael, em voz alta. Donald levou um dedo aos lbios pedindo silncio. - No est a ouvir? - murmurou Donald. Michael inclinou a cabea e ps-se escuta. Conseguiu ouvir alguns sons abafados, muito distncia: pequenas gargalhadas que se destacavam no silncio quase absoluto. - Consegue ouvir? - perguntou Donald. Michael acenou com a cabea. - Parecem gargalhadas. Donald acenou, concordando. - E muito curiosas - disse ele. - Vm em intervalos regulares. - Faz-me lembrar aquele riso enlatado que aparece nos programas de televiso. Donald estalou os dedos. - Tem razo! Bem me parecia que o som era familiar. - Mas no faz sentido - disse Michael. - Vamos investigar - disse Donald. - Vamos seguir os sons! Cada vez mais curiosos, os dois homens prosseguiram, tentando encontrar a origem do som que ouviam. A cada interseco de corredores, tinham que parar e escutar antes de decidir qual a direco a seguir. Os sons foram-se tornando progressivamente mais altos, fazendo com que fosse mais fcil encontrar o caminho certo. Quando mudaram mais uma vez de direco, perceberam que o rudo vinha de um compartimento esquerda. Nesse momento compreenderam que estavam, de facto, a ouvir um programa televisivo; conseguiam at ouvir os dilogos.
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- Parece um episdio do Seinfeld - murmurou Michael. - Esteja calado! - disse Donald, movimentando os lbios e emitindo o mnimo som possvel. Encostou-se parede ao lado da entrada do compartimento e fez sinal a Michael para que o imitasse. Lentamente, Donald foi avanando em direco entrada. com grande surpresa, constatou que o compartimento parecia a sala de realizao de uma estao televisiva. A parede do fundo estava coberta com mais de uma centena de monitores. Estavam todos ligados e a maior parte sintonizava diversos programas, embora alguns s mostrassem testes de imagem. Inclinando-se um pouco mais, Donald reparou num homem sentado numa cadeira branca, no centro da sala, virado para os monitores. o indivduo no era um representante do Interterrestre tpico; estava a ficar calvo, possuindo ainda alguns tufos de cabelo grisalho. E no restavam dvidas de que, no ecr sua frente, estavam Elaine, George, Kramer e Jerry. Donald voltou a encostar-se parede do corredor, afastando-se da porta aberta. Olhou para Michael e murmurou: - Tinha razo! um episdio antigo do Seinfeld. - Reconheceria estas vozes em qualquer lugar - disse Michael. Donald levou novamente o dedo aos lbios, - Est um velhote l dentro a ver televiso - disse ele em voz muito baixa. - E no parece ser um Interterrestre. - A srio? - perguntou Michael, baixinho. - No estava espera disto - disse Donald. Mordeu o lbio inferior, enquanto avaliava a situao. - Nem eu - disse Michael. - o que que fazemos? - Vamos entrar e travar conhecimento com o tipo - disse Donald. - Pode ser que tenhamos sorte. Mas oua! Eu que falo, est bem? - vontade - disse Michael. - Muito bem, ento vamos - disse Donald. Afastou-se da parede e entrou na sala. Michael seguiu-o. Movimentaram-se em silncio, apesar do som da TV estar to alto que o homem nunca os ouviria a aproximar. Indeciso sobre o que fazer para no assustar o homem mas conseguir chamar a sua ateno, Donald dirigiu-se para o que considerou ser o campo de viso do indivduo, posicionando-se lateralmente. o truque no resultou. o homem estava enfeitiado pelo programa; o seu rosto parecia ter paralisado numa expresso vazia e parada, e os seus olhos estavam semicerrados e fixos no ecr. - Desculpe - disse Donald, mas a sua voz confundiu-se com o som de mais risos enlatados. 250

Donald inclinou-se e abanou cuidadosamente o brao do homem. Este saltou da cadeira ao ver os dois intrusos, mas logo pareceu recompr-se. - Esperem a! Estou a reconhec-los! - disse ele. - Vocs so duas das pessoas da superficie que se juntaram a ns. - Juntar no a palavra certa - disse Donald. - Ningum nos consultou acerca do assunto. Fomos raptados. Olhou para o homem, que no devia ter mais do que um metro e sessenta de altura e uma estrutura ossuda e curvada. Tinha olhos encovados e remelosos, feies descadas e as faces bastante enrugadas. Era o homem com o aspecto mais envelhecido, que Donald vira na Interterra. - No foram salvos de um naufrgio? - perguntou o homem. - No me parece - disse Donald. Apresentou-se e em seguida apresentou Michael. - Muito prazer - disse o homem alegremente. - Tinha esperana de vos chegar a conhecer. - Aproximou-se para lhes dar um aperto de mo. - Assim que as pessoas se deviam cumprimentar - acrescentou ele. - Estou farto daquele disparate com as palmas das mos. - Como o seu nome? - perguntou Donald. - Harvey Goldfarb! Mas pode tratar-me por Ham - Est aqui sozinho? - Pode crer. Estou sempre aqui sozinho. - E o que que faz? - Pouca coisa - disse Harvey, dando uma olhadela aos vrios monitores. - Vejo programas de TV, especialmente aqueles que so passados em Nova Iorque. - o seu trabalho? - Mais ou menos, acho eu, mas mais uma espcie de voluntariado. Fao isto principalmente porque gosto de ver partes de Nova lorque. Gosto bastante de Qem sai aos seus, mas hoje em dia difcil captar algum episdio. uma pena. o Seinfeld engraado, mas no consigo perceber a maior parte das piadas. - Para que que serve esta sala? - perguntou Donald. - apenas para divertimento? Harvey riu-se zombeteiramente enquanto abanava a cabea. Os Interterrestres no esto interessados em televiso, e no vm quase nunca. A Central de Informaes que est interessada. A Central de Informao de Saranta um dos principais pontos de recepo de media da Interterra. Monitorza todos os meios de comunicao superfice para verficar se no feita qualquer referncia existncia da Interterra. - Harvey fez um gesto com as mos em direco aos monitores. - Isto est ligado vinte e quatro
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horas por dia, sete dias por semana. - Ei, isso faz-me lembrar uma coisa. A CNN e as outras cadeias de TV falaram imenso de vocs. Nas notcias, disseram que vocs foram vtimas da erupo de um vulco submarino. - Ento ningum suspeita que possa ter acontecido algo de estranho? - perguntou Donald. - No - disse Harvey. - Tm falado muito sobre geologia, e assim. Mas voltando a falar sobre mim, ofereci-me voluntariamente para vir para aqui e monitorizar os programas de televiso, seleccion-los para os ficheiros e censurar tudo o que tenha a ver com violncia. - No deve restar grande coisa, depois dessa censura - disse Donald, dando uma gargalhada cnica. - Para qu tanto trabalho? - Eu sei que no faz muito sentido - concordou Harvey. Mas se eles quiserem ver os programas, no pode haver violncia nenhuma. No sei se sabem, mas eles, os verdadeiros Interterrestres, no suportam a violncia. Faz-lhes muito mal. Literalmente! - Quer dizer que no um verdadeiro Interterrestre. Harvey deu outra pequena gargalhada. - Eu? o Harvey Goldflarb, um Interterrestre? Acha que pareo um Interterrestre? Com esta careca? - Realmente, parece mais velho do que os outros. - Mais velho e mais feio - troou Harvey. - Mas sou eu mesmo. Eles tm tentado convencer-me a deix-los fazer uma srie de coisas na minha pessoa, at me quiseram fazer crescer o cabelo, mas eu recusei sempre. No entanto, tenho de admitir que me mantiveram saudvel. No tenho dvidas sobre isso. Ir a um hospital aqui na Interterra como levar o carro oficina. Pem-nos uma pea nova e l vamos ns. Pois , mas no sou um Interterrestre. Sou de Nova lorque. Tenho uma casa maravilhosa na melhor zona de Harlem. - o Harlem sofreu algumas alteraes - disse Donald. - H quanto tempo que no vai l? - Vim para a Interterra em mil novecentos e doze. - Como que veio c parar? - Com um pouco de sorte e a ajuda dos Interterrestres. Salvaram-me de morrer afogado, a mim e a algumas centenas de pessoas que seguiam num navio que chocou com um iceberg. - o TYtanic? - perguntou Donald. - Esse mesmo - disse Harvey. - Era a minha viagem de regresso a Nova lorque. - Quer dizer que existem bastantes passageiros do Tytanic aqui na Interterra? - perguntou Donald. - Vrias centenas - disse Harvey. - Mas no esto todos em Saranta. Muitos deles foram para a Atlntida e para outras cidades.
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Pediram-lhes para ir para l. Os Interterrestres acham-nos divertidos, sabe? - J tinha percebido - disse Donald. - Tire proveito disso enquanto puder - aconselhou Harvey. Depois de o conhecerem bem, j no lhe vo achar tanta piada. Acredite em mim. - Deve ter sido uma experincia horrvel - disse Donald. - No, at tenho sido bastante feliz aqui - disse Harvey na defensiva. - Tenho tido fases melhores e fases piores. - Referia-me noite do naufrgio do Titanic. - Ah, sim! verdade. Foi uma noite horrvel. Horrvel! - Tem saudades de Nova lorque? - De certo modo - disse Harvey, com um olhar distante. - Na realidade, engraado, mas aquilo de que sinto mais falta do mercado de aces. Eu sei que parece estranho, mas fui um homem que subiu na vida a pulso... era corretor e adoro negcios. Trabalhei muito, mas adorava toda aquela excitao. - Harvey respirou fundo e, em seguida, deixou sair o ar de uma s vez, suspirando. Olhou de novo para Donald. - E pronto, esta a minha histria. E vocs? Foram mesmo raptados? Se verdade, ento devem ter sido os primeiros. Pensava que tinham sido salvos do vulco submarino, como disseram na CNN. - Houve uma espcie de erupo, naquele momento - disse Donald. - Mas acho que isso serviu para mascarar o facto de termos sido puxados para uma das portas da Interterra. Seja como for, a nossa chegada Interterra no foi o resultado de um fenmeno da natureza. Fomos trazidos para aqui fora, com um objectivo que ainda desconhecemos. Harvey olhou de Donald para Michael e depois novamente para Donald. - Vocs no me parecem l muito encantados com a Interterra. - Fiquei impressionado - disse Donald. - Seria difcil no ficar, mas no estou encantado. - Estou a ver - disse Harvey. - Isso faz com que pertena a uma categoria especial. Todas as pessoas que vm para c ficam a adorar isto de um dia para o outro. E aqui o seu amigo? - o Michael da mesma opinio - disse Donald. Michael acenou afirmativamente. - No gostamos de ser forados a fazer seja o que for, percebe? - continuou Donald - por muito boas que as coisas possam parecer. E voc, Harv? Harvey observou o rosto de Donald, e olhou rapidamente para Michael que, nesse momento, se estava a rir em simultneo com as gargalhadas do programa.
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- Esto mesmo a falar a srio, no esto a gostar disto aqui, com estas pessoas to bonitas e com as festas? - J lhe disse, no gostamos de ser forados. - E est mesmo interessado na minha opinio? Donald acenou afirmativamente. - Okay - disse Harvey, aproximando-se e baixando o tom de voz. - Vamos pr as coisas desta maneira: se me pudesse ir embora para Nova Iorque ainda esta noite, no pensaria duas vezes. Isto pacfico de mais e perfeito de mais. de loucos. Donald no pde deixar de sorrir. o tonto do velhote era um homem a srio. - o que lhe digo, aqui nunca acontece nada - continuou Harvey. - Os dias so todos iguais. As coisas nunca correm mal. Daria tudo por um dia na Bolsa de Nova lorque. Preciso de um pouco de stress para me sentir vivo, ou, pelo menos, uma m notcia ou um aborrecimento de vez em quando, para me fazer apreciar o lado bom da vida. Michael dirigiu a Donald um sinal com o polegar virado para cima. Donald, no entanto, ignorou-o. Em vez disso, perguntou a Harvey se algum alguma vez sara da Interterra. - Est a brincar? Estamos debaixo do raio do oceano! Mesmo debaixo. o que que pensa, que pode simplesmente caminhar para a sada? Se fosse assim, o Harvey Goldfarb no estaria aqui sentado a tentar ver algumas cenas da sua cidade. Estaria l, dando pulos de alegria. - Mas os Interterrestres conseguem sair - disse Donald. - Claro que conseguem. Mas as sadas e entradas so todas controladas pela Central de Informao. E quando os Interterrestres saem, esto protegidos no interior da nave espacial. Para alm disso, costumam mandar os clones-empregados em vez deles. Eles so muito cuidadosos no que diz respeito s ligaes entre este mundo e o nosso. No se esquea que um estreptococo causaria o pnico aqui em baixo. - Parece que j pensou bastante no assunto. - Pois j - disse Harvey. - Mas s em sonhos. Donald dirigiu a sua ateno para os monitores de TV. - Ao menos nesta sala conseguimos sentir-nos ligados ao mundo da superficie. - por isso que eu c estou - disse Harvey, falando como um proprietrio. - Isto fantstico. Estou quase sempre aqui. Consigo captar quase todos os canais de TV mais importantes da superfcie. - Para alm de receber, tambm pode transmitir? - perguntou Donald.
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- No, um sistema passivo - disse Harvey. - Isto , a energia ilimitada e existem antenas em praticamente todas as cadeias montanhosas superfcie do globo, mas no existem cmaras. As telecomunicaes da Interterra so totalmente diferentes e muito mais sofisticadas, como calculo que j tenha percebido. - Se lhe fornecssemos uma cmara gravadora, acha que conseguia lig-la ao equipamento que tem aqui, sem ningum dar por isso, e que conseguia fazer uma transmisso? Harvey acariciava o queixo, enquanto ponderava na questo de Donald. - Talvez conseguisse, se um dos clones-empregados electrnicos ajudasse - disse ele. - Mas onde que vai arranjar uma cmara de TV? - J sei no que que est a pensar - disse Michael, ao mesmo tempo que um sorriso manhoso se lhe espalhava no rosto. - Est a pensar nas cmaras do submersvel. - Quando o grupo se juntara em frente ao museu, depois da visita, Perry e Suzanne tinham-lhes contado que tinham descoberto o Oceanus no terreno adjacente ao museu. Donald olhou fixamente para Michael, mais uma vez. Michael percebeu e calou-se. - Mas no estou a perceber - disse Harvey. - Por que que desejam fazer isso? - Oua, Harv - disse Donald, recuperando a compostura. Eu e os meus companheiros no estamos a gostar nada de sermos forados a permanecer aqui e a servir de divertimento para estes Interterrestres. Ns queremos ir embora. - Espere a - disse Harvey. - Deve-me estar a escapar qualquer coisa. Acham que se montarmos uma cmara de TV, conseguem sair da Interterra? - possvel - disse Donald. - Neste momento, apenas uma ideia: uma pea de um quebra-cabeas que ainda est inacabado, mas seja ele qual for, no conseguimos resolv-lo sozinhos. Precisaremos da sua ajuda, uma vez que j est aqui h tempo suficiente para conhecer os cantos casa. A questo : voc estaria disposto a ajudar? - Desculpe - disse Harvey, abanando a cabea. - Tem de compreender que os Interterrestres no reagiriam nada bem. Se eu vos ajudasse, seria uma das pessoas menos populares aqui. Eles entregar-me-iam aos clones-empregados. Os Interterrestres no gostam de fazer coisas ms, mas os clones no se importam. Fazem o que lhes mandam.
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- Mas o que que isso lhe interessa? - perguntou Donald. Voc viria connosco. Como recompensa da sua ajuda, lev-lo-amos at Nova lorque. - A srio? - perguntou Harvey. Os seus olhos luziram. - No esto a brincar? Levavam-me para Nova lorque? - Seria o mnimo que podamos fazer - disse Donald. o disco de plstico fluorescente voou atravs do relvado. Richard tinha feito um ptimo lanamento, e o disco abrandou e comeou a descer muito perto do clone-empregado que Richard tinha mandado vir para jogar com ele. Mas, em vez de agarrar no disco, o clone-empregado deixou-o passar por cima da sua mo estendida. o disco bateu-lhe na testa, provocando um som profundo. Richard bateu com a mo na sua prpria testa, completamente frustrado e praguejando como bom marinheiro que era. - Grande lanamento, Richard - disse Perry, engolindo uma gargalhada. Perry estava sentado perto da piscina da sala, juntamente com Luna, Meeta, Palenque e Karena. Sufa tinha-os trazido de volta para o palcio dos visitantes depois da visita fbrica de txis areos, e tinham chegado antes do regresso dos outros, das suas respectivas visitas. Ao princpio, Richard tinha ficado contente quando vira chegar, quase simultaneamente, as suas trs amigas e Luna, mas a sua euforia esmorecera quando percebeu que nenhuma delas conseguia jogar ao disco. - Isto ridculo - resmungou Richard, enquanto se dirigia ao clone-empregado para apanhar o disco que ele tinha aos ps. No h aqui ningum que consiga apanhar a porcaria do disco, quanto mais atir-lo. - o Richard parece estar novamente bastante nervoso - disse Luna. Perry concordou. - Tem estado todo o dia assim, acho eu. - Ontem noite tambm estava estranho - disse Meeta. Mandou-nos muito cedo para casa. - Isso que realmente muito estranho - disse Perry. - No h nada que se possa fazer? - perguntou Luna. - Duvido - disse Perry. - A no ser que v at l fora e jogue um bocado com aquele pedao de plstico. - Era to bom que ele se acalmasse - disse Luna. Perry ps as mos em concha volta da boca. - Richard! - chamou ele. - Por que que no vem para aqui e tenta relaxar um pouco? Est a cansar-se sem razo nenhuma.
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Richard fez um sinal negativo a Perry. Perry encolheu os ombros, dirigindo-se a Luna. - Parece-me bvio que ele no est com uma disposio muito amigvel. - Por que que no vai at l falar com ele? - sugeriu Luna. Resmungando, Perry ps-se em p. - Temos uma surpresa para ele, quando regressarmos ao quarto - disse Meeta. - Tente convenc-lo a vir. - J lhe perguntaram se ele queria ir? - perguntou Perry. - J, mas ele disse que queria jogar ao disco. - Que chato! - disse Perry, abanando a cabea. - Bem, vou ver o que posso fazer. - No lhe fale na surpresa - disse Meeta. - Seno deixa de ter graa. No queremos que ele adivinhe o que . - Est bem - disse Perry. Irritado por ter de se afastar de Luna, dirigiu-se para Richard, que estava impacientemente a dar instrues ao clone-empregado. - Est a perder tempo - disse Perry. - Eles no jogam como ns, Richard. No esto mentalmente preparados. No esto interessados em proezas fsicas. Richard endireitou-se. - Isso bvio. - Suspirou e amaldioou a sua sorte. - um bocado frustrante porque eles tm uns corpos ptimos. o problema que no tm a mnima noo de competio, e eu preciso dela. Que diabo, at as raparigas so demasiado fceis. No preciso andar atrs delas nem tentar conquist-las. Parece que esto todos mortos. Daria tudo por um bom jogo de basquetebol ou de hquei em patins. - Tenho uma ideia - disse Perry - Vamos fazer uma corrida na piscina grande do pavilho. Que acha? Richard olhou para Perry durante alguns instantes, antes de atirar o disco com fora para longe. Em seguida, disse ao clone-empregado que o fosse buscar. o clone dirigiu-se obedientemente para l, a passo de corrida. Richard seguiu-o com o olhar durante algum tempo, antes de se virar de novo para Perry. - Obrigado, mas no quero - disse Richard. - Nadar mais depressa do que voc no me vai fazer sentir melhor. o que me faria mesmo sentir melhor, era ir-me embora daqui. Estou com os nervos em franja. - Todos ns estamos preocupados com esse assunto - disse Perry, baixando a voz. - natural que nos sintamos um pouco nervosos. 257

- Pois eu no estou apenas um pouco nervoso - disse Richard. - o que que acha que eles faro aqui s pessoas que cometem um crime grave? - No fao a mnima ideia - disse Perry. - Acho que esses crimes no so cometidos por aqui. o Arak disse que no existiam prises. Por que que pergunta? Richard bateu na relva com a ponta do p e, em seguida, olhou para longe. Ia comear a falar mas interrompeu-se. - Est preocupado com o que eles nos podem fazer se tentarmos fugir e formos apanhados? - Sim, isso - disse Richard, aproveitando a sugesto. - Bem, isso algo que devemos ter em conta - disse Perry. Mas at l no adianta nada estarmos preocupados com o assunto. - Acho que tem razo - disse Richard. - Por que que no tenta divertir-se um pouco com aquelas trs maravilhosas senhoras? - disse Perry, acenando com a cabea na direco de Meeta, Palenque e Karena. - Por que que no canalza alguma dessa sua energia selvagem levando-as para o seu quarto? No consigo perceber porqu, mas elas parecem estar doidas por si. - Se calhar no as devia levar para o meu quarto - disse Richard. - Porque no? - perguntou Perry - No acha que uma espcie de sonho que se torna realidade? Olhe s para aquelas trs raparigas. Parecem modelos de lingerie. - difcil de explicar - disse Richard. - Seja qual for o seu problema, no deve ser mais importante do que satisfazer aquelas trs sereias insaciveis. - Pois , talvez tenha razo - disse Richard sem grande entusiasmo. Tirou o disco de plstico das mos do clone-empregado que o tinha ido buscar, tal como lhe fora pedido. Regressou sala com Perry Meeta, Palenque e Karena levantaram-se e deram-lhe as boas vindas com as palmas das mos esticadas. Richard reagiu superficialmente. - Est pronto para se retirar para o quarto? - perguntou Meeta. - Vamos - concordou Richard. - Mas com uma condio. Ningum pode comer nem beber as coisas que esto no meu frigorfico. Pode ser? - Claro - disse Meeta. - Nem nos ir apetecer tal coisa. No em comida que estamos a pensar. - Riu-se em conjunto com as outras raparigas enquanto se penduravam nos ombros de Richard. o grupo caminhou atravs do relvado. - Estou a falar a srio - disse Richard. - Ns tambm - respondeu Meeta. 258

Perry observou-os durante um bocado antes de se voltar de novo para Luna.

- o Richard assim to agressivo devido ao facto de ser muito novo? - perguntou ela. Perry foi sentar-se ao lado dela. - No. Ele mesmo assim. Daqui a dez anos vai ser igual, e daqui a vinte tambm. - E isso deve-se famlia disfuncional que ele deve ter tido disse Luna. - Calculo que sim - disse Perry vagamente. No queria entrar noutra discusso sociolgica. No se sentia vontade para tratar esse tipo de assuntos, como ficara claro aps a ltima discusso que tinham tido. - algo que me custa a compreender, uma vez que ns no temos famlias - disse Luna. - E os amigos, os conhecidos e a escola que os humanos de segunda-gerao frequentam? No so factores que podem ajudar a equilibrar a influncia familiar? , Perry fez um olhar longnquo enquanto tentava organizar os seus pensamentos. A escola e os amigos podem ajudar - disse ele -, mas os amigos tambm podem ter uma influncia negativa. Em algumas comunidades, a presso social impede os midos de aproveitarem a educao que lhes oferecida, e so as lacunas na educao que muitas vezes impedem que os seus horizontes se abram. - Quer dizer que o Richard, sendo to novo, ainda pode melhorar. - J lhe expliquei, o Richard no vai mudar! - disse Perry, num tom prximo da irritao. - Oua, eu no sou socilogo, portanto talvez seja melhor falar com outras pessoas. Para alm disso, ele no assim to novo. Tem quase trinta anos. - E isso no ser novo? - interrogou Luna. - Olha quem fala - retorquiu Perry. Luna riu-se e piscou os seus olhos azuis-claros. - Meu querido Perry, que idade pensa que eu tenho? - Disse que tinha mais de vinte anos - disse Perry, nervoso. Quantos tem? Vinte e um? Luna sorriu e abanou a cabea. - No, tenho noventa e quatro, isto se contarmos apenas com este corpo. Lentamente, a boca de Perry abriu-se de espanto, enquanto deixava escapar um dos seus caractersticos guinchos agudos.
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Depois de ter insistido mais algumas vezes para que no mexessem no seu frigorfico, Richard permitiu que as trs mulheres o deitassem na cama, com os braos abertos e esticados. Assim que o puseram nessa posio, comearam a fazer-lhe massagens com um leo que provocou um formigueiro na sua pele e que relaxou os seus msculos tensos. - Uau! - Richard fechou os olhos e ronronando com prazer. Vocs so boas nisto! Sinto-me mole como um esparguete cozido, - E isto s o incio - arrulhou Meeta. As trs mulheres olharam umas para as outras, por cima do corpo reclinado de Richard, e tentaram conter o riso. Se Richard estivesse mais atento teria notado que elas estavam a preparar algo. Depois de uma sesso de massagens intensas, que durou cerca de um quarto de hora, Palenque afastou-se do grupo, sem que Richard se apercebesse, e caminhou em silncio em redor da piscina at chegar borda do relvado. Em seguida, acenou silenciosamente, fazendo sinal Para que outras pessoas se viessem juntar ao grupo. Alguns minutos depois, apareceram dois homens, que tambm tentavam conter o riso, e aproximaram-se da cama em bicos de ps. Comearam a massajar Richard, substituindo Karena, e ficando juntamente com Meeta a tratar do corpo de Richard. Palenque e Karena dirigiram a sua ateno para os corpos dos dois homens. o objectivo era fazer uma orgia, semelhante dos antigos romanos. - Sabem, meninas - disse Richard, numa voz arrastada e abafada pela colcha - se no fosse por vocs, este lugar j teria de certeza dado comigo em doido. Imaginem, nunca ningum me tinha feito uma massagem. No sabia o que estava a perder! Os homens e as mulheres trocavam olhares escaldantes entre si, Estavam a provocar sensaes cada vez mais fortes uns nos outros. - No consigo deixar de ser activo - prosseguiu Richard, sem ter conscincia do que se estava a passar sua volta. - A competio faz-me falta. to simples quanto isto. Um dos homens passou as suas enormes mos masculinas pelos braos de Richard, e em seguida comeou a fazer-lhe massagens nas palmas das mos. Notando que a sensao era discrepante com o que ele esperava, os olhos de Richard pestanejaram e abriram-se. Para sua consternao, as mos que o acariciavam eram to grandes como as suas. - Mas que diabo? - explodiu Richard. Movimentando-se to rapidamente que apanhou toda a gente de surpresa, Richard rolou sobre si prprio e deu por si a olhar para cinco caras afogueadas, em vez de trs e, pior do que isso, duas delas pertenciam a homens.
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- Mas que raio isto? - berrou ele, saltando da cama e, inadvertdamente, fazendo com que Palenque casse no cho. Os outros, que estavam de joelhos, puseram-se rapidamente de p. - Est tudo bem, Richard - disse Meeta apressadamente, vendo uma sbita raiva reflectida no rosto de Richard. - uma orgia surpresa, preparada especialmente para o seu prazer. - Prazer? - gritou Richard. - Quem so estes homens? Como que eles vieram para aqui? - So nossos amigos - disse Meeta. - o Cuseh. e o Uruh. Fomos ns que os convidmos. - o que que pensam que eu sou? - berrou Richard. - S o queramos fazer feliz - disse o homem que estava mais perto de Richard. Aproximou-se e estendeu a palma da sua mo. Richard reagiu dando um murro violento na queixada do homem e fazendo-o ir de encontro parede. Todos se assustaram com a inesperada violncia. - Desapaream daqui! - gritou Richard. Para marcar bem a sua posio, atirou para o cho os copos de ouro que coleccionara e que estavam em cima da mesa de cabeceira. Os copos provocaram um enorme barulho ao cair. Enquanto os seus convidados saam pelo lado aberto da sala, ele olhou sua volta desesperadamente, tentando encontrar algo que pudesse partir aos bocados. Suzanne deixou escapar um grito de alegria enquanto ela e Garona corriam de mo dada por um caminho frondoso, no meio de uma floresta de fetos. Ao chegarem beira de um lago claro como cristal, detiveram-se subitamente. Suzanne, encantada com a paisagem sublime, e cansada da corrida, deixou-se ficar a contemplar a cena. - Isto magnfico! - disse ela por fim. Garona, que estava ainda mais cansado do que Suzanne, teve que descansar um pouco antes de poder falar. - o meu local preferido - disse ele. - Venho aqui muitas vezes. Achei sempre que era um stio muito romntico. - Tem razo - comentou Suzanne. A alguma distncia, viam-se vrios outros lagos, aninhados no meio da vegetao luxuriante. Mais ao longe, recortavam-se altas montanhas que tocavam no tecto arqueado. - Para que direco que estamos a olhar? - Oeste - disse Garona, entre duas respiraes. - Aquelas montanhas so as bases daquilo a que vocs chamam Falha do Atlntico-Mdio. Suzanne abanou a cabea, espantada. 261

- to bonito. Obrigada por partilhar isto comigo. - o prazer todo meu - disse Garona. - Gosto de a ver mais relaxada. - Acho que estou, sim - disse Suzanne. - Pelo menos agora j sei por que que nos trouxeram para a Interterra. - Foi uma grande ajuda para ns. - No fiz assim tanta coisa. - Fez sim! Aliviou a nossa ansiedade em relao s perfuraes no fundo do mar. - Mas h j tanto tempo que se fazem perfuraes - disse Suzanne. - Por que que s agora que esto preocupados? - Sim, mas eram para procurar petrleo - disse Garona. Com isso no nos preocupamos. Na verdade, at uma ajuda para ns, porque o petrleo um problema. Pode penetrar nas nossas construes mais profundas e causar danos. As perfuraes feitas ao acaso que nos deixaram preocupados. - Bem, ainda bem que os pude ajudar. - Devamos celebrar - disse Garona. - No quer vir para a minha casa durante algumas horas? Sinto-me muito prximo de si. Podemos absorver caldorfina, para o nosso prazer mtuo, e depois jantamos. - A meio do dia? - perguntou Suzanne. Tendo sido sempre uma trabalhadora motivada e incansvel, e tendo, nos seus tempos de estudante, pouco tempo para dedicar aos seus prazeres pessoais, a ideia de um encontro destes tarde, parecia-lhe estranhamente decadente. E, no entanto, excitantemente ertico. - Porque no? - perguntou Garona, em tom sedutor. - A sua essncia vai transbordar de xtase. - Est a tornar a ideia deliciosamente sensual - brincou Suzanne. - E vai ser - disse Garona. - Venha. - Pegou-lhe na mo e conduziu-a atravs do caminho por onde tinham vindo. Uma viagem de cinco minutos, dentro de um txi areo, deixou-os na casa de Garona. Ao descerem da nave, Suzanne referiu-se ao facto de a casa ser semelhante de Arak e Sufa, apesar do local parecer menos congestionado. - A estrutura exactamente igual - disse Garona. - Mas h mais espao, uma vez que estamos mais afastados do centro da cidade. - Voltou a pegar-lhe na mo e os dois correram pelo caminho que levava at casa. J l dentro, pareciam dois adolescentes impacientes, tirando apressadamente as roupas de cetim e caindo na piscina. Com exuberncia, Suzanne dirigiu-se para a ponta mais afastada. Nadou com braadas fortes, excitada por sentir que Garona seguia mesmo atrs 262

, de si. Depois de suzanne ter dado uma volta, ficaram frente a frente e abraaram-se dentro da gua. Garona tocou com as palmas das suas mos nas de Suzanne e estremeceu de prazer. Suzanne riu-se alegremente. - Isto o paraso - afirmou Suzanne. Ela ps a cabea debaixo de gua, puxando o seu cabelo curto para trs. - Vai muito para alm da minha imaginao. - Tenho tanta coisa para lhe mostrar - disse-lhe Garona. Milhes de anos de progresso. Vou lev-la at s estrelas... at a outras galxias. - J levou - disse suzanne na brincadeira. - Venha - disse Garona. - Vamos partilhar um pouco de caldorfina. Nadaram novamente para a outra ponta da piscina. Garona ajudou-a a sair da gua. Reparou, mais uma vez, o quanto se sentia confortvel na presena dele, mesmo estando nua, - Venha! - disse Garona, apontando para um div de cetim. - Estou a pingar - disse Suzanne. - No tem importncia - disse Garona. Inclinou-se e pegou num pequeno frasco que destapou em seguida. - Tem a certeza? - insistiu suzanne. Os estofos do sof estavam imaculados. - Absoluta - disse Garona, segurando o frasco para que suzanne colocasse um pouco do produto na palma da sua mo. Ele imitou-a e, enquanto se deitavam, juntaram as palmas das suas mos. Suzanne gemeu, sentindo o prazer invadi-la at ao mais profundo do seu ser. Durante a meia hora que se seguiu, ela e Garona fizeram amor e entregaram-se um ao outro alcanando um clmax apaixonado antes de atingirem uma paz ntima e sublime. Suzanne nunca se sentira to prxima de algum. Era a primeira vez na sua vida que agira com tanto abandono e, no entanto, no se sentia culpada. Neste utpico mundo subterrneo, no havia lugar para esse tipo de constrangimentos. o tempo parecia no passar, enquanto Suzanne se deliciava com as sensaes que permaneciam aps o encontro ntimo, que fora diferente de tudo quanto ela j experimentara. Mas em seguida, e subitamente, tudo mudou. Uma suave voz feminina, vinda de muito prximo, quebrou a sua paz fsica e mental: - Se j terminaram as vossas ternas relaes amorosas, a que eu, devo acrescentar, adorei assistir, tenho aqui uma ptima refeio. Suzanne abriu os olhos. Em choque, viu que tinha diante de si o rosto sorridente de uma mulher extremamente atraente, com umas feies lindssimas, olhos de um azul gelado e cabelos cor de linho. 263

A expresso no rosto da mulher era a de um progenitor orgulhoso das suas adorveis crianas. Suzanne sentou-se muito direita e puxou a colcha para si. Os seus movimentos sbitos perturbaram Garona, que rolou sobre si prprio e abriu os olhos. o que que disseste Alita? - perguntou ele. tempo de comerem qualquer coisa - disse ela, apontando para uma mesa junto piscina, que estava a ser posta por um clone-empregado. - Obrigado, querida - disse Garona, sentando-se. - Acho que estamos com fome. - A comida estar pronta num instante - disse Alita. Virou-se, dirigiu-se para perto do clone-empregado e ajudou-o nas preparaes, colocando trs cadeiras de repouso volta da mesa. Garona esticou-se, bocejou e em seguida inclinou-se para pegar na sua roupa. Suzanne correu directamente para as suas roupas. Apesar de at h pouco tempo atrs se sentir vontade, j no se sentia. Vestiu a tnica e enfiou os cales. - Quem esta mulher? - sussurrou. - a Alita - disse Garona. - Venha, vamos comer. Ainda confusa, Suzanne deixou-se conduzir at mesa. Sentou-se na cadeira que Garona lhe indicou e deixou que o clone-empregado lhe servisse alguma comida. Enquanto Garona e Alita comiam com gosto, Suzanne brincava com os alimentos que tinha no prato. Fora apanhada em flagrante delito e sentia-se tremendamente embaraada e emocionalmente frgil. - A Suzanne teve hoje uma reunio com o Conselho dos Ancios - disse Garona a Alita entre duas colheradas de comida. - Foi muito prestvel e trouxe-nos boas notcias. - ptimo - disse Alita. Garona inclinou-se e apertou ternamente o ombro de Suzanne- Ela assegurou-nos que o segredo da Interterra ainda est seguro. - Que alvio - disse Alita, com sinceridade. - Estvamos a precisar dessa garantia. Suzanne s conseguiu acenar com a cabea. Garona e Alita embrenharam-se numa discusso acerca das necessidades de segurana da Interterra em relao ao mundo da superfcie. Suzanne no os ouvia; em vez disso estava a olhar para Alita, que dedicava toda a sua ateno a Garona. Suzanne estava espantada com a calma que a mulher aparentava. Suzanne ainda se sentia pouco vontade para comer ou falar. 264

Suzanne foi-se acalmando gradualmente e comeou a tentar pr as ideias em ordem. Aquilo que mais a perturbava era a aparente familiaridade com que Garona e Alita se tratavam um ao outro. Por fim, a sua curiosidade foi mais forte do que ela. - Desculpe, Alita - disse ela, aproveitando uma pausa entre a conversa dos seus companheiros. - Voc e Garona conhecem-se h muito tempo? Garona e Alita riram-se com vontade. - Desculpe - disse Alita, lutando para se conter. - uma pergunta perfeitamente razovel, mas muito pouco usual aqui na Interterra. Eu e o Garona conhecemo-nos h muito, muito tempo, - H muitos anos, no ? - sugeriu Suzanne secamente. Apesar de Alita ter pedido desculpa, ela ficara ofendida com as gargalhadas, Garona desatou novamente a rir e teve que esconder a cara com as mos. - Sim, h anos - disse Alita. - Muitos e muitos anos. - AAlita e eu j passmos muitas vidas em conjunto - explicou Garona, enquanto limpava as lgrimas que tinha nos olhos. - Ah, estou a perceber - disse Suzanne, tentando manter-se calma. - Isso maravilhoso. - Pois - disse Garona. - AAlita ... bem, acho que posso dizer que a minha mulher permanente. - Tambm podemos dizer que o Garona o meu homem permanente - disse Alita. a mesma coisa - concordou Garona. ptimo que seja mtuo - comentou Suzanne sarcasticamente. - Agora, talvez me possam explicar o que significa permanente na sociedade da Interterra. - semelhante vossa instituio do casamento - disse Alita. - S que transcende a vida de um corpo, e passa para os outros. Suzanne mordeu o lbio inferior para conter as lgrimas que os seus pensamentos lhe provocavam. Depois de se ter entregue incondicionalmente a Garona, em consequncia da sua persistncia e do seu charme, sentia-se violada, agora que sabia que ele j tinha uma relao de longa durao, em moldes que ela no conseguia compreender. Tambm se sentia estpida e espantada com a sua prpria intuio, que a deixara ficar mal duma maneira to dramtica, e por no ter sequer perguntado qual era a situao dele. - Bom, isso muito interessante - conseguiu Suzanne dizer, por fim. Pousou os talheres e o guardanapo e levantou-se. - Obrigada pela refeio e por esta tarde to esclarecedora. Acho que est na altura de voltar para o palcio dos visitantes. Garona ps-se em p.
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- Tem a certeza que se quer ir j embora? - Absoluta - disse Suzanne. Em seguida, virou-se para Alita e acrescentou - Foi um prazer. - Igualmente - disse Alita. - o Garona tem falado to bem de si. - A srio? - perguntou Suzanne. - Que simptico da parte dele. - Espero que volte mais vezes - disse Alita. - possvel - disse Suzanne vagamente. Disse adeus a Garona e comeou a dirigir-se para a porta. Garona seguiu-a imediatamente. - Vou acompanh-la at a um txi areo - disse Garona. - A no ser que prefira que eu a acompanhe at ao palcio dos visitantes. - No necessrio - disse suzanne enquanto saa para o exterior. - Voc e a Alita devem ter assuntos para discutir um com o outro. - Suzanne, est um pouco estranha - disse Garona. Ele correu um pouco para a alcanar, enquanto usava o seu comunicador de pulso para chamar um txi areo. - Acha? - perguntou Suzanne. - Foi muito simptico da sua parte em ter reparado. - o que que se passa, Suzanne? - Garona tentou pegar-lhe no brao, mas ela afastou-se e continuou a andar. - s um pequeno pormenor cultural - disse ela, por cima do ombro. - V l - disse Garona. Pondo-se ao seu lado, ele agarrou-lhe novamente no brao e desta vez conseguiu faz-la parar. - Seja sincera comigo. No queria ter de me pr a adivinhar o que pode ter acontecido. - Mas olhe que seria interessante. E, do meu ponto de vista, no me parece ser muito difcil. - Suponho que tenha a ver com a Alita. - Bem pensado - disse Suzanne. - E agora, se me largar, vou-me embora para o palcio dos visitantes. - Suzanne, voc est na Interterra. Os nossos hbitos so diferentes. Tem de se adaptar. suzanne olhou para os olhos escuros de Garona. Por um lado, queria que ele a deixasse em paz; por outro, queria dar-lhe o benefcio da dvida. Afinal, estavam na Interterra, no em L.A. - Os nossos hbitos so to diferentes... - disse ela. - Eu sei - disse Garona. - Mas peo-lhe que no nos julgue pelos hbitos da superfcie. Tente no ser egosta. o sentimento de posse no necessrio quando se gosta de algo ou de algum. Ns
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partilhamo-nos com aqueles que amamos, e o amor um sentimento infinito. - Fico feliz por si - disse Suzanne. - Ainda bem que tm todo esse amor para dar. Infelizmente, eu estou habituada a partilhar o amor s com uma pessoa. - No pode encarar o assunto do ponto de vista Interterrestre? - Neste momento, duvido que consiga. - Lembre-se, grande parte da vossa moralidade superfcie tem tendncia para ser comodista, egosta e, como consequncia, destrutiva. - o seu ponto de vista - disse Suzanne. - Para ns, ptima para educar as crianas. possvel - disse Garona. - Mas aqui, isso no importante. Oua, Garona - disse Suzanne, pondo uma mo no ombro dele. - Voc , provavelmente, um maravilhoso homem Interterrestre. E como estamos na Interterra, admito que este um problema meu, e no seu. Vou tentar resolv-lo. o txi areo surgiu subitamente, parecendo vir do nada, e num dos seus lados surgiu uma abertura. - Quer que eu dirija o txi? - perguntou Garona. - Prefiro ser eu a faz-lo - disse Suzanne. - Ento vou ter consigo, logo noite - disse Garona. - Pode ser? - Como os humanos de segunda-gerao costumam dizer, preciso de um pouco de tempo - disse Suzanne. Vamos deixar passar um ou dois dias. - Subiu para o txi areo e sentou-se. - Mas eu quero ir - insistiu Garona. - Faa como quiser - disse Suzanne. Sentia-se demasiado frgil para iniciar uma discusso. Em vez disso, colocou a palma da mo na mesa central e disse: - Palcio dos Visitantes. - DesPediu-se de Garona com um aceno, enquanto a estrutura da nave se fechava. 267

CAPITULO 17 - Imagino que estejam todos um pouco cansados - disse Arak. - Posso v-]o nas vossas caras. No fim da tarde, Arak e Sufa tinham acompanhado o grupo novamente at sala de conferncias circular, para uma breve reunio. Os Interterrestres estavam na rea central a olhar para os rostos dos visitantes, cujas disposies eram bastante diferentes umas das outras, mas no pelos motivos que Arak supunha, Perry sentia-se irritado com Richard. Na altura em que ele e Luna se estavam a deitar, Meeta e as outras raparigas tinham aparecido em pnico, dizendo que Richard estava louco. Preocupado com o que o comportamento violento de Richard pudesse vir a originar, Perry tinha corrido para l e estivera durante uma hora a tentar acalm-lo - sem, no entanto, o ter conseguido. Richard estava mal-humorado e silencioso, olhando para Arak e Sufa como se fossem eles os causadores dos seus problemas. Suzanne estava sentada ao lado de Perry, ponderando nos seus problemas emocionais. Sentia-se ainda responsvel pela situao em que se encontravam. Assim que regressara, explicara-lhes que fora ela a razo de terem sido raptados. Tinha pedido desculpa, e todos lhe tinham garantido que no a culpavam de nada, mas, mesmo assim, ela sentia-se mal. Apenas Donald e Michael pareciam inalterados. Arak interpretou o facto como sendo reflexo de que a visita Central de Informao correra bem. Olhando para Donald, Arak falou dirigindo-se especialmente a ele: - Antes de encerrarmos a sesso, gostaria de saber se h mais alguma questo ou comentrio acerca das visitas que efectuaram. Talvez fosse til se cada um partilhasse com os restantes as experincas que tiveram. - Eu tenho uma questo, em relao qual penso que esto todos interessados - disse Donald. - Ento tenha a bondade de a colocar - disse Arak. - Vamos ficar aqui presos para sempre?
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Foram todos apanhados de surpresa, especialmente Suzanne e perry que esqueceram, por instantes, as suas prprias preocupaes. A questo deixara-os perplexos porque fora apenas na noite anterior que Donald tinha pedido para que no tocassem no assunto, com medo de isso lhes vir a limitar a liberdade. Arak sentiu-se mais desapontado do que chocado. Precisou de alguns momentos, antes de responder. - Presos no a palavra mais correcta - disse ele por fim. Gostaramos antes de dizer que no vo ser forados a sair da Interterra. Muito pelo contrrio. So muito bem-vindos ao nosso mundo e tm toda a liberdade para desfrutar de todos os nossos avanos, em relao aos quais ainda s conhecem uma pequena parte. - Mas no fomos convidados... - disse Perry. - Espere a! - ordenou Donald, interrompendo Perry - Deixe-me acabar! Arak, vamos esclarecer as coisas, o que voc est a dizer que no podemos sair da Interterra, mesmo que essa seja a nossa vontade. Arak ficou embaraado. Sufa veio em seu auxlio. - Habitualmente, evitamos discutir um assunto to delicado na primeira fase da introduo Interterra. Sabemos, por experincia, que os visitantes esto em melhores condies para pensar sobre essa questo depois de se terem adaptado aos benefcios da Interterra. - Por favor, responda minha pergunta - disse Donald, friamente. - Basta responder sim ou no - acrescentou Mchael. Arak e Sufa conferenciaram em voz baixa. Donald reclinou-se e cruzou os braos com arrogncia, enquanto os outros visitantes, bastante nervosos, observavam a cena muito quietos e silenciosos. Era o seu destino que estava em jogo. Por fim, Arak acenou com a cabea. Ele e Sufa tinham chegado a acordo. Olhou para o grupo e fixou o olhar em Donald. - Muito bem - disse ele. - Vamos falar com franqueza. A resposta vossa pergunta no. No vo poder sair da Interterra. - Nunca? - perguntou Perry, quase sem voz. - Podemos ao menos comunicar com as nossas famlias? perguntou Suzanne. - Temos de lhes dizer que estamos vivos. - Porqu? - perguntou Arak. - Seria uma notcia cruel, para quem nunca mais vos pode ver e j se comeou a adaptar vossa ausncia. - Mas ns temos filhos - gritou Perry. - Como que nos podem pedir para no os contactarmos?
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- Est fora de questo - disse Arak, firmemente. - Lamento, mas a segurana da Interterra sobrepe-se aos interesses pessoais. - Mas ns no pedimos para vir para c - exclamou Perry, quase a chorar. - Trouxeram-nos para aqui para vos ajudarmos, e a Suzanne ajudou-os. Eu tenho uma famlia! - No podemos ficar aqui - tartamudeou Richard. - Nem pensar - apoiou-o Michael. - Todos ns estamos emocionalmente ligados ao nosso mundo - acrescentou Suzanne. - Vocs so tambm humanos e sensveis, no podem pensar que vamos conseguir esquecer. - Percebemos que seja difcil - disse Arak. - E compreendemos a vossa situao, mas lembrem-se que as recompensas so infinitas. Estou sinceramente surpreendido com o facto de nenhum de vocs se ter ainda sentido tentado. Mas isso vai mudar. o que acontece sempre. No se esqueam que temos milhares de anos de experincia com visitantes da superficie da Terra. - A questo no se nos sentimos ou no tentados - disse Donald, com arrogncia. - No nosso sistema de valores ticos, os fins no justificam os meios. o problema que estamos aqui contra a nossa vontade e, tendo em conta que somos americanos, isso difcil de suportar. - oh, por favor! - gritou Perry a Donald, bastante zangado. No venha com essas patetices patriticas. Isto no tem nada a ver com o facto de sermos americanos. Tem a ver com o facto de sermos humanos. - Acalmem-se! - ordenou Arak. Respirou fundo e continuou: - verdade que, num certo sentido, podemos dizer que esto a ser obrigados a permanecer aqui devido s necessidades de segurana da Interterra, mas talvez fosse mais correcto dizermos que esto a ser orientados nesse sentido, porque neste caso podemos aplicar a analogia da relao entre pais e filhos. Esto a confundir interesses passageiros com benefcios a longo prazo, devido vossa inocncia primitiva. Ns, que vivemos vidas aps outras vidas, estamos em melhores condies de tomar uma deciso racional. Lembrem-se do que vos estamos a tentar explicar: tem a ver com o objectivo de todas as vossas religies. Esto num verdadeiro paraso. - Paraso ou no - disse Richard atabalhoadamente - no vamos ficar aqui. - Lamento - disse Arak com sinceridade. - Esto aqui e aqui que vo ficar. Suzanne, Perry, Richard e Michael olharam uns para os outros, manifestando agitaes, perplexidade e tristeza. Donald, por seu turno, ainda tinha os braos cruzados numa atitude altiva e desdenhosa. 270

- Bem - disse Arak, suspirando - isto no est a correr como eu tinha planeado. Tenho pena que tenham insistido em discutir este assunto num momento to inicial da vossa orientao. Mas peo-vos que confiem em mim; vo acabar por mudar de opinio, medida que o tempo for passando. - Quais so os planos que tm para ns? - perguntou Suzanne. - o perodo de orientao dura, aproximadamente, um ms disse Arak - dependendo das necessidades individuais de cada visitante. Durante esse perodo tero oportunidade de viajar at outras cidades. Depois da orientao estar completa, sero colocados numa cidade vossa escolha. - Pode dizer-nos onde que se localizam essas cidades? - perguntou Donald. - Claro - disse Arak, sentindo-se satisfeito por poder desviar a conversa para outros assuntos menos polmicos. Fazendo erguer o seu assento com a consola, Arak diminuiu a intensidade da luz e ligou o ecr do solo. Logo a seguir, apareceu um enorme mapa da rea Atlntica da Interterra, incluindo os oceanos e as margens continentais. As cidades estavam assinaladas a laranja, azul ou verde. Sufa afastou-se um pouco para no tapar a vista a ningum. - Tenho a certeza de que todos reconhecem Saranta - disse Arak. Tocou na consola e o nome da cidade comeou a piscar, com uma luz cor de laranja. Depois, a imagem foi substituda pela rea da Interterra correspondente ao Pacfico. - Agora podem observar as cidades mais antigas que esto sob o oceano Pacfico. Iro visitar algumas delas. Todas tm as suas caractersticas prprias, e podero viver naquela que escolherem. - o facto de algumas estarem representadas a laranja, significa alguma coisa? - perguntou Donald. - So as cidades que possuem as sadas interplanetrias disse Arak. - Tal como aquela por onde vocs entraram. Mas a maior parte delas tornaram-se obsoletas e j no so usadas. Aqui podem ver Calistral, a sul do oceano Indico. Deve ser a nica que continua operacional, apesar de raramente ser usada. Hoje em dia, utilizamos quase exclusivamente as sadas intergalcticas sob o Plo Sul. - Podemos ver outra vez o outro mapa? - perguntou Donald, inclinando-se para a frente. - Certamente - disse Arak. A imagem da rea Atlntica da Interterra voltou a aparecer. - A cidade de Barsama, a leste de Bston, tem uma sada nterplanetra? - perguntou Donald. 271

- Tem - disse Arak. - Mas j no usada h centenas de anos. A cidade de Barsama muito agradvel, apesar de ser pequena. - Quando diz que no usada - continuou Donald -, quer dizer que est fechada, como a sada de Saranta? - Ainda no - disse Arak. - Mas em breve estar. Todas essas sadas que esto em desuso j deviam ter sido fechadas h muito tempo, como eu disse ontem. Hoje mesmo, o Conselho dos Ancios aprovou um novo decreto para apressar o processo. Donald acenou. Voltou a encostar-se para trs e a cruzar os braos. - Mais alguma questo? - perguntou Arak. Ningum se mexeu. - Penso que estamos demasiado perplexos para colocar questes - disse Perry - Seria bom que passassem algum tempo juntos, para se ajudarem uns aos outros na adaptao - disse Sufa. E seria til procurarem conversar com o Ismael e a Mary. Tenho a certeza de que podem beneficiar com a sabedoria e a experincia deles. Ningum respondeu. - Muito bem - disse Arak. - Continuaremos com a sesso de orientao amanh de manh, depois de um descanso bem merecido. Lembrem-se de que, ajuntar a tudo o resto, ainda esto a recuperar do processo de descontaminao. Sabemos que o stress provocado por essa situao aumenta a fragilidade emocional. Um quarto de hora mais tarde o grupo encontrava-se sozinho, regressando sala de refeies, depois da sada de Arak e Sufa. A noite tinha comeado a cair. Nenhum deles falava, enquanto caminhavam pela relva. Cada um estava perdido nos seus prprios pensamentos. - Precisamos de falar - disse Donald. - Mas vamos esperar at chegarmos sala de refeies, para deixarmos l dentro os nossos comunicadores de pulso. No me admirava nada que eles tivessem um dispositivo de vigilncia, para alm das outras funes. - Boa ideia - disse Perry. Tinha recuperado o suficiente para se sentir zangado. - Eu queria pedir-vos desculpa, outra vez - disse Suzanne. Sinto-me terrivelmente por ter sido responsvel por vocs estarem aqui. - Voc no responsvel - disse Perry irritado. - Ningum a est a culpar - disse Michael. - A culpa destes malditos Interterrestres. - Vamos falar o mnimo possvel, at nos livrarmos dos comunicadores - sugeriu Donald.
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o resto do caminho foi percorrido em silncio. Quando chegaram sala de refeies, tiraram os aparelhos do pulso e voltaram l para fora. - At onde que vamos? - perguntou Perry, olhando por cima do seu ombro. J estavam a uns trinta metros da borda da piscina da sala de refeies. A luz vinda do interior espalhava-se pelo relvado. - Aqui est bem - disse Donald. Ele parou e os outros juntaram-se volta dele. - Portanto, agora j sabemos - disse ele. No queria dizer que j vos tinha avisado. - Ento no diga - resmungou Perry. - Ao menos j sabemos com o que podemos contar - disse Donald. - um grande consolo - disse Perry, sarcasticamente. - Fiquei surpreendida quando colocaste a questo - disse Suzanne. - Por que que mudaste de ideia em relao a fazermos a pergunta directamente? - Porque achei que quanto mais depressa soubssemos, melhor - disse Donald. - Se tivermos de fugir daqui, e agora j sabemos que vamos ter de o fazer, temos de agir o mais depressa possvel. - Achas que vamos conseguir? - perguntou Suzanne. - Acho que possvel - disse Donald. - Tivemos uma boa notcia quando vimos o Oceanus e percebemos que estava intacto. Se conseguirmos chegar at aquela sada de Barsama e descobrir como que se inunda o compartimento e como que se abre o poo, teremos energia e condies suficientes para ir at Boston. - No vai resultar - disse Suzanne. - Os Interterrestres so paranicos demais para no terem as sadas totalmente vigiadas e monitorizadas. Mesmo que soubssemos como que tudo funciona, no conseguiramos fugir. - A Suzanne tem razo - disse Richard. - De certeza que devem ter posto imensos clones-empregados a guardar esses locais. - Concordo - disse Donald. - No vamos conseguir passar deSpercebidos nem arrombar as portas. Eles vo ter de nos deixar sair. - Ora! - exclamou Perry. - Eles no nos vo deixar sair. o Arak deixou isso bem claro. - De livre vontade no deixam - disse Donald. - Teremos de os obrigar. - E como que vamos conseguir fazer isso? - perguntou Suzanne. - No nos podemos esquecer que estamos a falar de uma civilizao extremamente avanada, com capacidades e tecnologia que no podemos sequer imaginar. - Chantagem - disse Donald. - Temos de os convencer que ser mais seguro deixarem-nos ir, do que tentarem deter-nos.
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- Continue - disse Perry, em tom de dvida. - Eles esto aterrorizados com a ideia de virem a ser descobertos - disse Donald. - A minha ideia amea-los com uma transmisso para a televiso da superficie e com a exposio do mundo deles. - Ser que as pessoas da superficie acreditariam? - perguntou Suzanne. - o que interessa que os Interterrestres acreditem - disse Donald. - E existem meios para transmitir sinais de TV? - perguntou Perry. - No, mas existem meios para os receber. o Michael e eu encontrmos um homem que nos pode ajudar. - verdade - disse Michael. - um velhote de Nova Iorque chamado Harvey Goldfarb. Est c h muitos anos, mas passa os dias escondido na Central de Informao a ver sries na televiso. Ele tambm se quer ir embora. - o mais importante que ele conhece bem o equipamento de TV - disse Donald. - Temos duas cmaras gravadoras no Oceanus que podem ser temporariamente accionadas para transmitir. o Goldfarb diz que h energia suficiente. - Hum. Sabe - disse Perry -, isso parece-me interessante. - A mim, no - disse Suzanne, abanando a cabea. - No vejo como que isso pode dar resultado. Percebo a ideia da ameaa, mas no percebo como que a podemos usar para obrigar os Interterrestres a fazer uma coisa que eles, obviamente, no querem fazer. - Tambm no sei exactamente como que vamos fazer admitiu Donald. - Temos de pensar em conjunto e tentar elaborar um plano. At j consigo ver o Goldfarb com o dedo no boto, preparado para iniciar a transmisso. - s isso? - perguntou Perry, desapontado. - Se o seu plano esse, ento a Suzanne tem razo. No vai resultar. Quer dizer, eles podem simplesmente mandar um clone-empregado para apagar o Goldfarb ou, ainda mais fcil, podem cortar a energia. Para a chantagem resultar, tm de estar mais coisas envolvidas para a ameaa ser credvel. - um comeo - disse Donald. - Como j disse, temos de pensar nisto a srio. Suzanne olhou para Perry. - Que que quer dizer com mais coisas envolvidas? - perguntou ela. - Devamos ter duas ameaas em simultneo - disse Perry. Assim, se uma delas no resultar, temos a outra. Esto a ver o que 274

que eu quero dizer? Se eles quiserem neutralizar as ameaas tm de atacar dos dois lados. - A ideia no m - disse Donald. - Algum consegue pensar noutra ameaa? Ningum disse nada. - Assim, de repente, no consigo pensar em nada - disse Perry. - Nem eu - disse Suzanne. - Ento comeamos com a ideia da cmara gravadora - disse Donald. - Enquanto estivermos a tratar desse assunto, alguma coisa nos h-de ocorrer. - Ento e as armas do museu? - perguntou Michael. - Encontraram armas? - perguntou Perry. - Uma sala cheia - disse Donald. - Mas infelizmente, a maior parte delas so objectos velhos, ultrapassados e estragados, que foram resgatados do fundo do mar, desde os tempos da Grcia antiga at Segunda Guerra Mundial. A pea mais promissora que vimos foi uma Luger alem. -Acha que ainda dispara? - perguntou Perry - possvel - disse Donald. - Est carregada e o mecanismo parece estar em boas condies. - Bem, j alguma coisa - disse Perry. - Especialmente se funcionar. - De uma coisa podemos ter a certeza - disse Donald. - No vamos conseguir avanar com isto se formos separados, indo cada um para uma cidade diferente. - Isso verdade - disse Perry. - Portanto, temos menos de um ms. - Podemos ter muito menos do que um ms - disse Richard. - Por que que diz isso? - perguntou Suzanne, - Eu e o Michael tivemos um pequeno problema - disse Richard. - E imagino que o cu cair sobre ns, quando algum descobrir. - Richard, no, no digas nada! - gritou Michael. - o que ? - perguntou Perry - Que que fizeram agora? - Houve um acidente - disse Richard. - Que tipo de acidente? - quis saber Donald. - Talvez fosse melhor mostrar-lhe - disse Richard. - Talvez tenha uma ideia sobre o que que devemos fazer. - Onde ? - rosnou Donald. - No meu quarto ou no quarto do Mickey - disse Richard. - indiferente. - V frente, marinheiro - disse Donald. Ningum disse nada enquanto avanavam atravs do relvado, at abertura para o exterior da casa de Richard, Seguiram em
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fila, contornando a piscina. Richard dirigiu-se at ao armrio que continha o frigorfico e deu ordem para que ele se abrisse. Assim que isso aconteceu, ele baixou-se e retirou vrios dos recipientes que estavam apertados no interior, e que acabaram por cair no cho de mrmore. Emoldurado pelos restantes recipientes, colocados uns sobre os outros, estava o rosto plido e congelado de Mura. Tinha o cabelo todo embaraado junto testa, e a espuma ensanguentada tinha-lhe cado para as faces, formando uma mancha acastanhada. Suzanne tapou imediatamente os olhos. - Isto foi um acidente, est bem? - explicou Richard. - o Michael no queria realmente mat-la. Ele estava s a tentar impedi-la de gritar, pondo-lhe a cabea debaixo de gua. - Ela estava doida - explodiu Michael. - Ela viu o corpo do tipo que o Richard matou. - Que tipo? - perguntou Perry. - Era um rapazola que conhecemos na festa - disse Michael. - Um que andava sempre pendurado na Mura. - Onde que est o corpo dele? - perguntou Donald. - Enfiado no meu frigorfico - disse Michael. - Seus idiotas! - gritou Perry. - Como que o rapaz morreu? - Isso no interessa - disse Donald em voz baixa. - o que est feito, est feito e o Richard tem razo: assim que estes corpos forem descobertos vo cair em cima de ns. - Claro que interessa - disse Suzanne, enquanto afastava as mos da cara para olhar para os mergulhadores. - Eu no acredito nisto! Vocs mataram duas destas pessoas to pacficas e simpticas, e tudo isso para qu? - Ele estava a atirar-se a mim - explicou Richard. - Dei-lhe um murro e ele caiu e bateu com a cabea. Fiquei surpreendido. Eu no queria mat-lo. - Seus filhos-da-me, idiotas, fanticos! - escandalizou-se Suzanne. - Okay, okay - interveio Perry. - Vamos com calma. Temos de trabalhar em conjunto, se queremos sair daqui. - o Perry tem razo - disse Donald. - Se vamos fazer uma tentativa de fuga, tem de ser o mais depressa possvel. Acho que devamos comear hoje noite. - Concordo - disse Richard, enquanto se inclinava para voltar a colocar as caixas no frigorfico, cobrindo novamente o rosto sem vida de Mura. 276

- Que que podemos fazer hoje noite? - perguntou Perry - Muita coisa, penso eu - disse Donald. - Bem, voc que o militar - disse Perry - Por que que no assume o comando? - Que que as outras pessoas acham disso? - perguntou Donald. Richard endireitou-se e conseguiu fechar a porta do frigorfico, movimentando uma anca. - Por mim, esteja vontade - disse ele. - Quanto mais depressa sairmos daqui, melhor. - Eu tambm acho - disse Michael. - E tu, Suzanne? - perguntou Donald. - No acredito que isto tenha acontecido - disse Suzanne em voz baixa fixando o olhar num ponto indefinido. - Eles passaram um ms a descontaminar-nos, mas mesmo assim conseguimos trazer o mal. - o que que est para a a resmungar? - perguntou Perry Suzanne suspirou tristemente. - como se fssemos os ajudantes de Satans a invadir o paraso. - Sente-se bem, Suzanne? - perguntou Perry, agarrando-a pelos ombros e olhando-a nos olhos. Estes estavam marejados de gua. - Di-me o corao - disse ela. - Acho que trs votos em quatro pessoas so suficientes para um mandato - disse Donald, ignorando Suzanne. - A minha proposta a seguinte: vamos buscar os nossos comunicadores de pulso, chamamos um txi areo e dirigimo-nos para o Museu da Superfcie da Terra. Eu e o Richard vamos at ao submersvel para ver se est tudo operacional. Ele ajuda-me a trazer uma das cmaras de TV, Perry, voc e o Michael entram no museu e trazem as armas. Michael mostra-lhe onde que elas esto. Traga tudo o que lhe parecer apropriado, mas no se esquea da Luger. - Parece-me bem - disse Perry - E voc, Suzanne? No quer vir? Suzanne no respondeu. Em vez disso, tapou novamente a cara com as mos e esfregou os olhos cheios de lgrimas. No conseguia ultrapassar o facto de eles serem responsveis pela morte de dois Interterrestres. Tentou imaginar o tipo de reaco que um crime assim poderia originar em Saranta. Duas essncias que 277

tinham sobrevivido durante vrias eras tinham-se perdido para sempre. - Okay - disse Perry, com uma voz suave. - Voc fica aqui. Ns no nos demoramos. suzanne acenou com a cabea, mas nem sequer olhou quando eles saram da sala atravs da parte da casa aberta para o exterior. Em vez disso, olhou para o armrio que escondia o frigorfico e comeou a chorar. A violenta e terrvel confrontao que ela temera ia comear.
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CAPTULO 18 Donald encarava a operao como um exerccio militar, e Richard e Michael, que tinham ainda mais experincia em operaes secretas, tambm. Entrando no esprito da situao, os dois mergulhadores escureceram os rostos e as roupas com terra. Perry no estava assim to entusiasmado, mas sentia-se aliviado por poder fazer alguma coisa em relao situao em que se encontravam. - Isso mesmo necessrio? - perguntou Perry quando viu o que Richard e Michael tinham feito com a lama. - Era o que fazamos em qualquer operao nocturna, na Marinha - respondeu Richard. A viagem no txi areo era, em certos aspectos, ainda mais excitante noite do que durante o dia. Havia bastante menos trfego, mas o que havia surgia inesperadamente das sombras. - Isto parece uma viagem num parque de diverses - disse Richard, quando um txi passou mesmo ao lado deles. - Gostava de descobrir como que estas coisas funcionam comentou Perry. - Na fbrica que eu e o Richard visitmos esta manh, s vi clones-empregados. - Foi uma perda de tempo - disse Richard. - o que que pensa da Suzanne? - perguntou Donald a Perry - o que quer dizer? - interrogou Perry. - Acha que temos de nos preocupar com ela? - perguntou Donald. - Ela pode deitar tudo a perder. - Pensa que ela vai avisar os Interterrestres? - perguntou Perry. - Algo desse estilo - disse Donald. - Ela pareceu ficar bastante perturbada com as duas mortes. - Ela ficou perturbada, mas no foi s por causa das mortes disse Perry - Ela contou-me que Garona a tinha desapontado em alguma coisa. E, como ela j disse, sente-se responsvel por ns estarmos aqui. Seja como for, no me parece que v causar problemas. Ela vai ficar bem. - Espero que sim - disse Donald. A nave abrandou, pairou durante alguns momentos e depois desceu rapidamente. 279

- Preparem-se - disse Donald. Tal como Donald ordenara, o txi areo aterrou no ptio do museu. Olhando para fora, podiam ver a silhueta sombria do Oceanus, recortada contra o basalto negro do museu. - Eis o nosso alvo - disse Donald. - Assim que o txi areo abrir, quero que se encostem todos parede do museu. Entendido? - Afirmativo - disse Richard. Logo que a abertura surgiu, os homens saram para o exterior, correram para a parede e encostaram-se a ela, olhando volta. J estava escuro, principalmente nas sombras, e tudo estava sossegado, no se vendo quaisquer sinais de vida. Atrs deles, a forma geomtrica do museu erguia-se na escurido. A nica luminosidade vinha das milhares de pseudo-estrelas de bioluminescncia por cima deles, e de uma luz fraca que emanava das janelas do museu. o casco escuro do submersvel estava a uns quinze metros de distncia, assente em cunhos, sobre o atrelado de um txi antigravidade. A abertura lateral do txi areo desapareceu, sem deixar vestgios, e a nave elevou-se silenciosamente, desaparecendo na escurido. - No se v ningum - murmurou Richard. - Parece-me que este local no muito frequentado noite respondeu Michael, falando igualmente baixo. - Falem o menos possvel - ordenou Donald. - Isto est deserto - disse Perry, relaxando um pouco. - Assim vai ser mais fcil. - Esperemos que se mantenha assim - disse Donald. Em seguida, apontou para uma janela sua esquerda. Perry, voc e o Michael sobem por ali e voltam pelo mesmo stio. Ns estaremos a trabalhar no Oceanus ou aqui espera, nas sombras. - Acha que haver um sistema de alarme no museu? - perguntou Perry - No me parece! - disse Richard. - No devem ter fechaduras, nem alarmes, nem nenhuma dessas coisas. Acho que ningum rouba nada por aqui. - Muito bem - disse Perry. - Vamos embora. - Boa caa - disse Donald, acenando, enquanto Perry e Michael corriam, inclinados, at ficarem por baixo da janela. Resmungando, Perry ergueu Michael para que este se pudesse agarrar ao parapeito. Depois de ter entrado, Michael inclinou-se e puxou Perry l para dentro. Alguns instantes depois, desapareceram os dois no interior do edifcio. Donald voltou a olhar para o submersvel. - Ento, vamos ou no vamos? - perguntou Richard. 280

- Vamos l! - disse Donald. Correram para o mini-submarino, procurando manter-se o mais inclinados possvel. Donald deu umas pancadinhas carinhosas no casco de ao do seu BY-140. A sua cor escarlate parecia cinzenta, no meio da escurido, mas as palavras a branco escritas no topo, distinguiam-se perfeitamente. Donald inspeccionou a nave cuidadosamente, sempre com Richard ao seu lado. Sentiu-se impressionado com as reparaes feitas pelos Interterrestres; as luzes exteriores e o brao manipulador, que tinham sido destrudos durante a queda pelo poo, pareciam perfeitamente normais. - Est ptimo - disse Donald. - S precisamos de chegar at ao oceano e o resto ser fcil. - E quanto mais depressa, melhor - disse Richard. Donald dirigiu-se para uma caixa de ferramentas no exterior do submersvel, abriu-a e tirou vrias chaves de porcas, entregando-as a Richard. - Pode comear pela cmara lateral a estibordo - disse ele. S tem de desaparafus-la. Eu vou l acima verificar a bateria. Sem energia, no iremos a lado nenhum. - Entendido - disse Richard. Donald subiu os degraus que lhe eram to familiares, chegando rapidamente escotilha da embarcao. Ficou um pouco surpreendido ao ver que estava destrancada e ligeiramente encostada. Segurando-a com as duas mos, abriu-a completamente. Depois de uma ltima olhadela sua volta, baixou-se atravs da abertura e desceu, totalmente s escuras. Assim que chegou ao convs, foi avanando s apalpadelas. o espao era-lhe to familiar que conseguia orientar-se literalmente com os olhos fechados, ou pelo menos era isso que pensava at tropear nos dois livros que Suzanne trouxera para impressionar Perry. Donald praguejou, no tanto por ter tropeado, mas mais por ter batido com uma mo nas costas de um dos assentos dos passageiros, ao tentar manter o equilbrio. Conseguiu evitar a queda, que poderia ser grave, num espao to reduzido. Depois de esfregar a mo para aliviar a dor, continuou a andar. Ao aproximar-se da estao de mergulho, viu que as quatro janelas de observao deixavam passar alguma luz, o que lhe facilitava os movimentos. Donald sentou-se no lugar do piloto, com cuidado para no bater com a cabea em qualquer dos instrumentos salientes. Conseguia ouvir Richard l fora, a manejar a chave de porcas contra o casco. A primeira coisa que Donald fez foi ligar as luzes dos instrumentos. Em seguida, com alguma ansiedade, deixou que o seu olhar 281

se dirigisse at ao indicador do nvel da bateria. Suspirou de alvio. Havia energia suficiente. Ento, quando se preparava para verificar a presso do gs, ficou petrificado. Um rudo atrs de si disse-lhe que no estava sozinho. Algum, para alm dele prprio, estava no interior do submersvel. A primeira reaco de Donald foi suster a respirao e pr-se escuta. Algumas gotas de suor frio apareceram-lhe na testa. Passaram-se alguns segundos, que pareceram horas, mas o rudo no se repetiu. Ento, quando Donald comeou a pensar que talvez a sua imaginao tivesse interpretado mal o barulho que Richard fazia ao remover a cmara, ouviu-se uma voz, vinda da escurido. - voc, Sr. Fuller? Donald virou-se. Os seus olhos tentaram, em vo, penetrar no escuro. - Sim - respondeu ele com uma voz sonante. - Quem est a? - Sou eu, o Harv Goldfarb. Lembra-se de mim, da Central de Informao? Donald acalmou-se e respirou fundo. - Claro que sim - disse ele em tom de irritao. - Que diabo que voc est aqui a fazer? Harvey aproximou-se. As luzes dos instrumentos iluminaram a sua cara enrugada. - A sua conversa fez-me pensar - disse Harvey. - Voc a nica esperana que eu tenho de sair daqui. Tive medo que se esquecesse de mim, por isso decidi vir para aqui dormir. - Sr. Goldfarb, no podemos esquec-lo - disse Donald. - Precisamos de si. Viu as cmaras de TV l fora? - Vi - disse Harvey. - Acho que no vo dar problemas. o que que est a pensar transmitir? - Ainda no temos bem a certeza - disse Donald. - Talvez a sua imagem, ou a nossa, ou mesmo ns todos. - A minha imagem? - perguntou Harvey. - Na verdade, o que ns queremos poder fazer a transmisso - disse Donald. - o importante a ameaa. - Estou a ver - disse Harvey, - Eles deixam-vos sair porque tm medo que eu exponha a Interterra atravs das ondas de TV. - mais ou menos isso - disse Donald. - No vai resultar - disse Harvey convictamente. - Porque no? - Por duas razes - disse Harvey. - Em primeiro lugar, porque eles cortariam a energia antes de vocs poderem sair. E em segundo, porque eu no o farei. - Mas voc disse que ajudava.
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- Pois foi, e voc disse que me levava para Nova lorque. - verdade - admitiu Donald. - o facto que ainda no planemos todos os pormenores. - Pormenores, pormenores! - escarneceu Harvey. - Mas oua. Eu vivo aqui. Posso dizer-vos como que se sai. Sonhei muitas noites que conseguia fugir da monotonia destes dias interminveis. - Estamos abertos a sugestes - disse Donald. - Mas tenho de ter a certeza que me levam tambm - disse Harvey. - Teremos muito gosto que venha - disse Donald. - Qual a sua ideia? Este submarino funciona? - perguntou Harvey. isso que estou a verificar - disse Donald. - Temos energia suficiente, portanto, se o conseguirmos pr na gua, vai funcionar. - Okay, ento oua - disse Harvey. - Na vossa orientao j se falou no facto de os Interterrestres viverem para sempre? No no mesmo corpo, mas em mltiplos corpos? - Sim - disse Donald. - J visitmos o Centro de Morte e vimos uma extraco. - Sim, senhor - disse Harvey. - Esto a andar bem. Quer dizer que compreendem que o processo s resulta se a extraco for feita antes da morte. Por outras palavras, tudo tem de ser planeado. Est a ver onde que eu quero chegar? - No tenho bem a certeza - admitiu Donald. - Eles tm de estar vivos quando a memria extrada - disse Harvey. - Ou mais precisamente, os crebros deles tm de estar a funcionar normalmente. Se tiverem uma morte violenta, o fim de tudo. por isso que eles tm tanto medo da violncia, e por isso que no h violncia na Interterra h milhes e milhes de anos. So incapazes de a praticar. - Ento podemos amea-los com a violncia - disse Donald. - J tnhamos pensado nisso. - Estou a falar de algo mais especfico que a violncia - disse Harvey. - Tm que amea-los com a morte. Uma morte sem aquela patetice da extraco, a no ser que eles faam o que vocs querem. - Ah! - exclamou Donald. - J estou a perceber. Est a dizer para fazermos refns. - isso mesmo! - disse Harvey. - Dois, quatro, aqueles que conseguirem, e no podem ser clones, esses no contam. E mais uma coisa: os clones no se perturbam com a violncia. Fazem aquilo que lhes for ordenado. - ptimo! - foi o comentrio de Donald. - So vrias ameaas dentro de uma s.
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- Correcto - disse Harvey orgulhosamente, - E escusam de continuar com esta trapalhada das cmaras de TV. - Estou a gostar da ideia - disse Donald. - E se fosse at l fora dizer ao Rchard para no continuar a remover a cmara? Vou s verificar a presso do gs e saio j. - Promete que me leva? - perguntou Harvey. - Voc tambm vai - disse Donald. - No se preocupe. - Muito bem, espere a! - ordenou Perry - Ou sabe o caminho, ou no sabe. H vinte minutos que andamos s voltas como dois palermas. Onde que esto as malditas armas? Michael abanou a cabea. - Desculpe, mas eu perco-me sempre dentro dos museus, at durante o dia. - Tente lembrar-se de algum pormenor da galeria - disse Perry. - Lembro-me que era comprida e estreita - disse Mchael. - E ficava perto de qu? Consegue lembrar-se? - Espere a - disse Michael. - J me lembro. Havia uma porta que dizia que para entrar tnhamos de ter a autorizao do Conselho dos Ancios. - Ainda no vi muitas portas - disse Perry, olhando sua volta. - E aqui no h nenhuma, por isso no estamos no stio certo. - Tambm me estou a lembrar que estvamos numa sala cheia de tapetes persas - disse Michael. - Estou a lembrar-me de tudo. Os tapetes estavam a seguir sala que tinha as coisas da Renascena. - J alguma coisa - disse Perry. - Eu sei onde essa galeria. Venha! a sua vez de me seguir! Alguns minutos mais tarde, os dois homens estavam diante da porta de admisso restrita. Era perto da janela pela qual tinham entrado. - aqui? - perguntou Perry. - Se , estivemos a andar em crculo. - Acho que . - Passou por Perry, abriu a porta e olhou l para dentro. - Nem mais! - exclamou ele. - J no era sem tempo - resmungou Perry enquanto entrava. - Os outros j devem estar a pensar que nos perdemos, por isso melhor despacharmo-nos. - o que que vamos levar? - perguntou Michael. Os dois homens pararam junto porta, enquanto Perry olhava para um lado e para o outro do compartimento pouco iluminado. Estava impressionado com o comprimento do quarto e a consequente
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extenso ocupada pelas prateleiras. - Isto mais do que eu esperava! - exclamou ele. - Temos aqui uma bela seleco. - As coisas mais antigas esto direita e as mais recentes esquerda - disse Michael. - Acho que podemos levar qualquer coisa, desde que funcione - disse Perry - e desde que eu encontre a Luger. - H uma coisa que eu quero - disse Michael, inclinando-se e pegando no arco e nas flechas. Ao faz-lo magoou-se num dedo. Bolas, as pontas das setas so to afiadas como lminas. - Chamam-se quadrelos ou flechas, e no setas - disse Perry. - Seja l o que for - disse Michael. - So muito afiadas. - Lembra-se em que direco que estava a Luger? - esquerda, seu tot - disse Michael. - No me chame tot - avisou Perry. - Acabei de lhe dizer que as coisas mais recentes estavam esquerda. Perry comeou a andar sem responder ao ltimo comentrio de Michael. Sentia-se irritado por ter de aturar os mergulhadores, Nunca, em toda a sua vida, se vira obrigado a passar tanto tempo com dois tipos to idiotas e infantis. Michael virou-se e seguiu na outra direco. J que todo o material estava danificado pela gua e com incrustaes, ele pensou que as armas mais antigas deviam estar em melhor estado, uma vez que, por serem mais simples, teriam menos peas estragadas pela gua salgada. Em breve, estava numa rea que continha uma coleco soberba de armas da antiga Grcia. Pegou numa srie de pequenas espadas, punhais e escudos, trazendo tambm vrios elmos, grevas e um par de proteces para o peito. o que mais o impressionara fora o ouro trabalhado e as jias incrustradas que conseguira distinguir, apesar da escurido. Carregado com os objectos, dirigiu-se para a porta por onde tinham entrado. - J encontrou alguma coisa de jeito? - perguntou Michael a Perry. - Ainda no - respondeu Perry. - S algumas pistolas enferrujadas. - Vou levar estas coisas at janela. - Est bem, eu irei assim que encontrar a Luger, Michael juntou o arco ao seu fardo e, em seguida, dirigiu-se com alguma dificuldade para a porta. Mal acabara de chegar ao corredor quando chocou com Richard. Michael gritou e largou tudo o que trazia nas mos, Os pesados objectos de ouro e bronze fizeram um barulho tremendo, ao carem no cho de mrmore. 285

- Faz pouco barulho, idiota! - disse Richard em voz baixa. o enorme rudo explodindo no meio do silncio e da escurido, assustara-o tanto como o encontro inesperado tinha assustado Michael. - Que que ests a fazer aqui? Pregaste-me um susto do caraas! - disse Michael, irritado. - Por que que esto a demorar tanto? - perguntou Richard. - Nunca mais dvamos com a sala. Qual o problema? Perry apareceu porta. - Meu Deus, o que que vocs esto a fazer? Esto a ver se acordam a cidade inteira? - A culpa no foi minha - disse Michael enquanto se inclinava para apanhar os objectos. - Encontraram a Luger? - perguntou Richard. - Ainda no - disse Perry - Onde que est o Donald? - J voltou para o palcio dos visitantes - disse Richard. Houve uma alterao nos planos. o velhote Harvey Goldfarb estava escondido no submersvel e teve uma ideia muito melhor para conseguirmos fugir. - A srio? - perguntou Perry. - Qual ? - Vamos fazer refns - disse Richard. - Ele diz que os Interterrestres tm tanto medo de uma morte violenta, que faro qualquer coisa, incluindo deixar-nos ir no submarino at ao oceano, se ns agarrarmos alguns deles e ameaarmos mat-los. - A ideia agrada-me - disse Perry. - Mas por que que o Donald se foi embora antes de ns? - Est preocupado com a Suzanne, especialmente agora que as coisas parecem estar a correr bem. Mas ele pediu-me para vos dizer que se despachassem; assim que estiverem prontos, eu chamo um txi areo para nos transportar. - Est bem - disse Perry - Venham c os dois. Se todos procurarmos o raio da pistola, vamos encontr-la mais rapidamente. o txi areo parou e abriu-se. Ficou a pairar mesmo em frente sala de refeies do palcio dos visitantes. Richard e Mchael saram com alguma dificuldade, carregados com todo o armamento antigo. Perry trazia apenas a Luger, que tinha, por fim, conseguido encontrar. Caminharam os trs pela rampa, em direco porta. Os mergulhadores tinham colocado as armaduras, os elmos e as grevas, evitando assim transport-los nos braos. J estavam suficientemente carregados com os escudos, espadas, punhais e o arco. Perry tentara persuadi-los a no levar a armadura, mas eles estavam convencidos 286

de que, de acordo com as suas prprias palavras, l em cima aquelas coisas iriam valer uma fortuna. Ficaram surpreendidos ao ver que a sala estava vazia. - Que estranho - disse Richard. - Ele disse-me para vir aqui ter com ele. - Achas que ele se vai embora sem ns? - perguntou Michael. - No sei - respondeu Richard. - Nunca pensei nisso. - Ele no vai sem ns - garantiu-lhes Perry. - Acabmos de ver o Oceanus parado onde sempre esteve, e o Donald no pode ir a lado nenhum sem ele. - Ser que est no quarto de Suzanne? - sugeriu Michael. - Acho que uma boa possibilidade - disse Perry A longa caminhada atravs do relvado foi bastante barulhenta devido aos rudos provocados pela armadura antiga. - Vocs esto ridculos - comentou Perry. - Ningum lhe pediu a opinio - disse Richard. Ao contornarem a entrada da casa de suzanne, viram Donald, Suzanne e Harvey sentados ao p da piscina. Era bvio que a atmosfera estava tensa. - Que que se passa? - perguntou Perry - Temos um problema - disse Donald. - A suzanne no sabe se estamos a agir correctamente. - Por que no, Suzanne? - perguntou Perry - Porque no se deve matar - disse Suzanne. - Se levarmos refns para o mundo da superficie, sem adaptao, eles morrem, to simples como isto. Ns trouxemos para c a violncia e a morte, e agora queremos us-las para podermos fugir. Parece-me eticamente indecente. - Pois , mas eu no pedi para vir para c - disse Perry, enervado. - Eu no queria estar sempre a repetir a mesma coisa, mas ns estamos aqui contra a nossa vontade. Eu penso que isso justifica a violncia. - Mas isso confundir os fins com os meios - disse Suzanne. - E ns, supostamente, somos contra isso. - Eu s sei que tenho uma famlia da qual sinto a falta - disse Perry - Quero voltar a v-la d l por onde der! - Eu compreendo-o - disse Suzanne. - A srio! E sinto-me responsvel por toda esta situao. E verdade que fomos raptados. Mas no quero mais mortes, nem quero ver a Interterra inadvertidamente destruda. Somos eticamente obrigados a negociar. Eles so to pacficos. - Pacficos? - comentou Richard. - Eu diria montonos! - Concordo plenamente - disse Harvey. 287

- Perry, este o Harvey Goldfarb - disse Donald. Perry e Harvey apertaram as mos. - Eu no vejo o que que temos que negociar - disse Donald. - o Arak deixou bem claro que ns ficaremos aqui para sempre, no disse mas, nem se, nem talvez. Uma afirmao assim, exclui qualquer negociao. - Acho que devamos deixar passar mais algum tempo - disse Suzanne. - Por que que no podemos fazer isso? Talvez mudemos de opinio, ou talvez consigamos fazer com que eles mudem a deles. No nos podemos esquecer que trouxemos para aqui as nossas personalidades e caractersticas psicolgicas que esto relacionadas com o mundo l de cima, e estamos to habituados a pensar que somos os bons da fita que nos custa admitir que estamos a ser monstruosos. - Eu no me sinto um monstro - disse Perry. - Simplesmente no perteno aqui. - Nem eu - disse Michael. - Deixem-me continuar - pediu Suzanne. - Vamos supor o seguinte: imaginem que conseguimos sair daqui. o que que acontece a seguir? Revelamos ou no a existncia da Interterra? - Seria difcil no o fazer - disse Donald. - Onde que diramos que estivemos durante um ms inteiro, ou seja l o tempo que for? - E eu? - disse Harvey. - H quase noventa anos que estou aqui. - Isso seria ainda mais difcil de explicar - concordou Donald. - Tambm teramos de arranjar uma explicao para o facto de termos encontrado todo o ouro e as armaduras - disse Richard. Sim, porque eu vou levar isto comigo. - E no nos podemos esquecer das possibilidades econmicas que podem advir do facto de nos tornarmos intermedirios - disse Perry. - Podamos ajudar os dois lados e ficar multimilionrios. Os comunicadores de pulso, s por si, causariam grande sensao. - Era a que eu queria chegar - disse Suzanne. - De uma maneira ou de outra, acabaramos por expor a Interterra. Parem um pouco e pensem na nossa civilizao e na sua tendncia para a explorao. No gostamos de admitir que somos assim, mas somos. Somos egostas, quer a nvel individual quer a nvel das naes. Haveria, sem dvida, um confronto, e sendo a civilizao Interterrestre to avanada, com poderes e armas que nem conseguimos imaginar, seria um desastre, talvez significasse mesmo o fim do mundo no que diz respeito aos humanos de segunda-gerao. Durante alguns minutos ningum disse nada.
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- Nada disso me interessa - disse Richard subitamente, quebrando o silncio. - Quero sair daqui. - Concordo - disse Perry. - Est tudo dito - disse Donald. - Depois de termos sado, podemos negociar com os Interterrestres. Assim, seria uma verdadeira negociao, sem estarmos a ser controlados por eles, - E voc, Harvey? o que que lhe parece? - perguntou Perry. - H anos que sonho poder ir-me embora - disse Harvey. - Ento, est decidido - disse Donald. - Vamos fugir! - Eu no vou - disse Suzanne. - No quero nem mais uma morte a pesar-me na conscincia. Talvez seja porque no tenho familiares muito chegados, mas estou disposta a tentar adaptar-me Interterra. Sei que tenho um longo caminho pela frente, mas gosto de estar no paraso. Acho que merece o exerccio de auto-exame. - Desculpa, Suzanne - disse Donald, olhando-a nos olhos. - Se ns formos, tu tambm vais. Os teus altos padres morais no vo dar cabo do nosso plano. - o que que vais fazer, obrigar-me? - perguntou Suzanne, irritada. - Sem dvida - disse Donald. - Deixa-me lembrar-te que j houve casos em que comandantes mataram os seus prprios homens quando acharam que os seus comportamentos poderiam comprometer uma operao. Suzanne no respondeu. Em vez disso, olhou para os restantes presentes na sala. A sua cara no tinha expresso. Ningum disse nada, ou fez qualquer sinal em sua defesa. - Vamos ao que interessa - disse Donald, por fim. - Encontraram a Luger? - Encontrmos - informou Perry. - Foi difcil, mas conseguimos. - Deixe-me v-la - disse Donald. Enquanto Perry tirava a pistola do bolso da tnica, Suzanne saiu disparada da sala. Richard foi o primeiro a reagir. Largando o que tinha nas mos e tirando a armadura que ainda tinha no corpo, correu atrs dela, desaparecendo na noite. Graas sua excelente forma fsica, conseguiu alcan-la rapidamente e agarrou-lhe o pulso, obrigando-a a parar. Estavam ambos sem flego. - Voc est nas mos do Donald - conseguiu Richard dizer entre duas respiraes. - Isso no me interessa - respondeu Suzanne. - Largue-me! - Ele d cabo de si - disse Richard. - Ele pensa que ainda um militar, Estou s a avis-la.
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Suzanne lutou durante alguns momentos, tentando libertar-se mas em breve percebeu que Richard no a iria largar. Os outros aproximaram-se e juntaram-se volta deles. Donald trazia a Luger. - Ests a obrigar-me a agir desta maneira - disse Donald, em tom ameaador. - Espero que tenhas conscincia disso. - Quem que est a obrigar quem? - perguntou Suzanne, em tom irnico. - Levem-na para dentro! - disse Donald. - Temos de acabar com isto de uma vez por todas. - Ele comeou a andar de volta para casa. Os outros seguiram-no, com Richard ainda agarrando no pulso de Suzanne. Ela lutou um pouco, mas depressa se resignou a ser arrastada em direco ao seu quarto. - Tragam-na para dentro e sentem-na - disse Donald por cima do ombro, enquanto o grupo contornava a piscina. Quando entraram na sala iluminada, Richard reparou que a mo de Suzanne estava a ficar azul. Preocupado com a circulao dela, deixou de a apertar com tanta fora. Assim que o fez, ela conseguiu libertar-se e deu-lhe um murro mesmo no centro do peito. Apanhado de surpresa, Richard tombou para a parte mais profunda da piscina. Suzanne voltou a desaparecer na noite. Com o peso da armadura a pux-lo para baixo, Richard atrapalhou-se, apesar de ser um poderoso e experiente nadador. Donald atirou a pistola para uma das cadeiras e lanou-se gua. Perry e Michael faziam o que podiam para ajudar na borda da piscina, at que repararam que Suzanne tinha escapado de novo. - V busc-la! - gritou Perry. - Eu fico aqui a ajudar. Michael saiu a correr e o esforo que teve de fazer, f-lo sentir um enorme respeito pelos idosos com dificuldades nos movimentos, e perguntou a si prprio como que os antigos guerreiros conseguiam lutar com o tremendo peso da armadura. A proteco do peito era particularmente incmoda, e tornava-se difcil correr com ela colocada, mas o pesado elmo e as grevas tambm no ajudavam nada. Fora do alcance da luz que emanava do interior da sala, Michael deteve-se. A sua vista no se tinha adaptado escurido e ele no via nada. No havia sinal de Suzanne, embora ela s tivesse cerca de um minuto de avano. Enquanto os minutos passavam e os seus olhos se iam adaptando, foi distinguindo alguns pormenores que sobressaam da escurido, mas continuou a no ver Suzanne. Ento, um movimento sbito e uma linha de luz brilhante sua direita, atraiu a sua ateno. Quando olhou nessa direco o seu corao disparou. Era um txi areo que tinha chegado, e se tinha aberto, a uns cinquenta metros de distncia, perto da sala de refeies.
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Michael comeou de novo a correr, sacudindo as suas pernas fortes. Aproximou-se rapidamente da nave mas apercebeu-se que a abertura ia desaparecer. Conseguiu ver Suzanne a entrar, a atirar-se para a banqueta e a colocar a palma da mo direita na mesa central. - No! - gritou Michael, ao mesmo tempo que se atirava contra a porta do txi. Mas era tarde demais. o que at h momentos atrs fora uma abertura era agora a capota do txi. Michael foi contra ela e fez ricochete, ouvindo-se o rudo de metal contra metal. A coliso atirou-o ao cho, fazendo tambm cair o elmo que tinha na cabea. No instante seguinte, o txi areo iniciou o seu movimento ascendente libertando um jacto de ar que levantou Michael. Ele flutuou a uns trinta centmetros do solo, como se fosse um balo de hlio, acabando por voltar a cair no cho como um peso morto. A segunda coliso deixou-o sem poder respirar, e a contorcer-se no cho. Quando conseguiu recuperar o flego, ps-se em p e comeou a dirigir-se para onde estavam os outros. Quando l chegou, j eles tinham colocado Richard, totalmente encharcado e a tossir violentamente, numa cadeira. Donald olhou na direco de Michael quando este entrou na sala. - Onde que ela est? - Fugiu num txi areo! - disse Michael, com dificuldade. - Deixou-a fugir! - gritou Donald, levantando-se e afastando-se de Richard. Estava fora de si. - No pude evit-lo - disse Michael. - Ela deve ter chamado o txi assim que saiu. - Deus do cu! - disse Donald. Levou uma mo testa e abanou a cabea. - Tanta incompetncia! No acredito nisto - Ei, eu fiz o que pude - defendeu-se Michael. - No discutam - interveio Perry. - Merda! - gritou Donald, enquanto caminhava em crculo pelo interior da sala. - Devia t-la segurado com mais fora - disse Richard, ainda um pouco engasgado. Donald interrompeu a sua caminhada furiosa. - Ainda mal comemos a operao e j estamos em crise. Nem quero pensar no que ela vai fazer. Temos de nos despachar, e depressa! Michael, v outra vez para o Oceanus e no deixe ningum aproximar-se! - Entendido! - disse Michael, agarrando na besta e nas flechas e desaparecendo na noite. - Precisamos de refns o mais rapidamente possvel - disse Donald. - E se fossem o Arak e a Sufa? - sugeriu Perry.

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- Seria perfeito - disse Donald. - Vamos pedir-lhes para vir at c e esperemos que a Suzanne no tenha j falado com eles. Vamos dizer-lhes para irem at sala de refeies. - E o Ismael e a Mary Black? - continuou Perry - quantos mais, melhor - disse Harvey. - ptimo - disse Donald. - Podemos cham-los tambm. Mas no h espao para mais ningum no Oceanus. o pulso de Suzanne estava bastante acelerado. Nunca se tinha sentido to ansiosa. Sabia que tinha tido muita sorte em conseguir fugir do grupo e no podia deixar de pensar no que podia ter acontecido, caso no tivesse conseguido. Estremeceu. Eles pareciam ter-se tornado estranhos, ou mesmo inimigos, desde que tinham ficado obcecados com a ideia da fuga, estando, inclusivamente, na disposio de matar. Apesar do que tinha dito na altura, ela no estava muito segura dos seus sentimentos, a no ser em relao abominvel ideia de causarem mais mortes. No entanto, e apesar de se sentir confusa, ela tivera de decidir rapidamente para onde que se queria dirigir no txi areo ou a nave no se fecharia. o primeiro local que lhe tinha ocorrido fora a pirmide negra e o Conselho dos Ancios. Quando o txi areo a deixou no destino, sentiu-se um pouco melhor. Durante a viagem, tivera oportunidade de pensar mais racionalmente. Chegara concluso que o Conselho dosAncios, melhor do que quaisquer outras pessoas, saberia como lidar com o problema de uma maneira rpida e sem prejudicar ningum. Enquanto subia os degraus que levavam pirmide, reparou que toda a zona estava deserta. Sendo aquele um dos mais importantes centros governamentais da Interterra, ela pensara que haveria gente disponvel vinte e quatro horas por dia. Mas no parecia ser esse o caso, e continuou a no parecer depois de ela ter entrado na estrutura gigantesca. Suzanne caminhou atravs do corredor de mrmore branco. No viu ningum. Ao aproximar-se das enormes portas com painis de bronze, comeou a pensar no que havia de fazer. Bater porta pareca-lhe ridculo, devido s enormes propores de tudo o que a rodeava. Mas no teria sido necessrio preocupar-se. As portas abriram-se automaticamente, tal como tinha acontecido nessa manh. Entrando na sala circular rodeada de colunas, Suzanne avanou at ao centro e parou no mesmo stio onde tinha ficado nessa manh. Olhou volta do compartimento deserto, pensando no que devia fazer a seguir.
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o silncio era absoluto. - Ol! - disse Suzanne. Quando viu que ningum lhe respondia, chamou mais uma vez, falando mais alto. Depois chamou novamente, desta vez a gritar. A abbada fez com que ouvisse nitidamente o eco da sua voz. - Posso ajud-la? - perguntou a voz calma de uma rapariguinha. Suzanne virou-se. Atrs de si, emoldurada pelo enorme umbral da porta, estava Ala. o seu belo cabelo louro estava despenteado, sugerindo que ela acabara de sair da cama. - Lamento estar a incomod-la - disse Suzanne. - Estou aqui devido a uma emergncia. Tem de deter os meus companheiros humanos secundrios. Eles esto prestes a fazer uma tentativa de fuga, e, se o conseguirem, o segredo da Interterra ser revelado. - difcil sair da Interterra - disse Ala, esfregando os olhos com as costas da mo. Era um gesto to infantil que Suzanne teve de recordar a si prpria que estava diante de um ser com uma inteligncia e uma experincia extraordinrias. - Eles esto a pensar usar o submersvel em que viemos - disse Suzanne. - Est no Museu da Superfcie da Terra. - Estou a ver - disse Ala. - Continua a ser difcil, mas talvez seja melhor enviar alguns clones-empregados para incapacitarem a embarcao. Vou tambm convocar o Conselho para uma sesso de emergncia. Suponho que no se importa de ficar a conversar connosco. - Claro que no - disse Suzanne. - Eu quero muito ajud-los. - Ela pensou referir as trgicas mortes j ocorridas, mas decidiu que mais tarde teria tempo para isso. - uma situao inesperada e perturbante - disse Ala. - Por que que os seus amigos decidiram fugir? - Eles dizem que por causa das famlias e porque no puderam escolher. Mas um grupo muito variado e existem outros motivos. - Parece que ainda no esto conscientes da sorte que tiveram. - Acho que tem razo - concordou Suzanne. Um txi areo aterrou e abriu-se no ptio escuro e cheio de sombras do museu. Dois musculados clones-empregados surgiram vindos do seu interior. Ambos traziam martelos, mas s um deles se dirigiu para o submersvel da Benthic Marine. o outro ficou a impedir que o txi se fechasse, mantendo uma mo num dos lados da abertura. o primeiro clone-empregado no perdeu tempo. Assim que chegou ao submersvel, dirigiu-se directamente para o compartimento 293

principal da bateria. Com as suas mos experientes, abriu o painel em fibra de vidro, deixando exposto o interruptor de energia, EM seguida, recuou e ergueu o martelo acima da sua cabea, preparando-se para deixar o dispositivo inoperante. Mas o pesado martelo no descreveu um movimento normal. Em vez disso, escapou das mos do clone e bateu no cho com um barulho abafado, ao mesmo tempo que uma flecha furava a garganta do clone. Com um som estrangulado, ele cambaleou para trs, agarrado ao mssil que o perfurava. Uma mistura de sangue e de um fluido claro semelhante a leo mineral esguichou para a frente, ensopando o seu fato-de-macaco preto. Depois de dar alguns passos desorientados, o clone caiu de costas no cho. Depois de alguns espasmos, ficou imvel. Michael voltou a colocar a corda do arco em posio e preparou outra flecha. Armado dessa maneira, ele saiu do local onde estivera escondido, perto da parede do museu, e aproximou-se cautelosamente do clone estendido no cho. Michael no tinha visto nem ouvido o txi areo: a nave tinha aterrado fora do seu campo de viso. Tivera a sorte de olhar para o submersvel naquele preciso momento, pois, de facto, tinha estado a passar pelas brasas, apesar dos esforos para se manter alerta. Continuando com o arco apontado para o clone, Michael moveu o p direito e deu um pontap no corpo. o clone no reagiu, mas houve um novo esguicho de sangue e de fluido que saiu da ferida do pescoo. Retirando uma das mos do elmo, para se equilibrar melhor, Michael deu um ltimo pontap no corpo, para no ter dvidas acerca do seu estado. Para seu grande susto, o arco foi-lhe arrancado da mo. Perplexo, Michael virou-se e viu que estava diante de um segundo clone, que tinha atirado o arco para o cho e erguia o martelo acima da cabea. Instintivamente, Michael levantou as mos, apesar de saber que no ia conseguir defender-se do golpe. Cambaleando, tropeou no clone estendido no cho e caiu sobre ele, ficando sem o elmo, no meio da confuso. Michael rolou desesperadamente para um lado, ao mesmo tempo que o martelo descia com toda a fora, despedaando o j incapacitado clone. Enquanto o segundo clone se equilibrava e retirava a arma para desferir outro golpe, Michael ergueu-se e apoiou-se num joelho, pegando na sua pequena espada grega. Ao mesmo tempo que o clone erguia o martelo acima da cabea, expondo o abdmn, Michael avanou para ele. Com todo o peso de Michael a impulsion-la, a espada enterrou-se no seu alvo. Uma mistura de sangue e de leo claro esguichou para o peito de Michael.
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Perplexo, o clone largou o martelo e agarrou a cabea de Michael com as duas mos. Michael sentiu que estava a ser levantado do cho, mas apenas por breves instantes. A poderosa fora do clone foi-se extinguindo e ele caiu, arrastando Michael consigo. Michael teve de esperar quase cinco minutos, at que a fora com que o clone lhe agarrava a cabea enfraqueceu o suficiente para que ele se conseguisse libertar. Enquanto se punha em p, ele estremeceu e sentiu nuseas devido ao cheiro do fluido que escorria dos dois clones abatidos. Era semelhante ao cheiro de um matadouro combinado com o de uma oficina. Michael pegou no arco. Ficara agora mais consciente do perigo que os clones representavam. Tinha ficado surpreendido quando o segundo clone o atacara, e pensou que eles deviam estar a obedecer a alguma ordem. o que acontecera tambm lhe mostrou que, tal como Harv tinha avisado, os clones no tinham problemas em usar a violncia. 295

CAPTULO 19 - Se calhar devamos ter adiado isto at depois do jantar - disse Rchard. - Estou cheio de fome. - No altura para gracinhas - disse Perry. - Quem que est a dizer gracinhas? - perguntou Richard. - Devem ser eles - disse Harvey. Ele estava ao p da porta, onde Donald lhe tinha ordenado que ficasse de vigia. - Acabou de chegar um txi areo. o grupo estava na sala de refeies espera de Arak, Sufa e os Black. - Muito bem, homens - disse Donald. - agora. Preparem-se. Richard pegou numa das espadas gregas. Depois da queda para a piscina tinha retirado a armadura. Donald removeu o compartimento da Luger pela vigsima vez, verificou-o e voltou a coloc-lo. Queria ter a certeza de que estava carregada. Arak, Sufa, os Black e quatro enormes clones-empregados entraram na sala. - OK - disse Arak, ligeiramente ofegante. - Vai tudo correr bem; por favor, relaxem. Conforme o planeado, Harvey fechou a porta com uma pancada. Arak ignorou o barulho. Harvey comeou a andar volta da sala e foi juntar-se a Perry e a Richard que estavam atrs de Donald. - Em primeiro lugar - disse Arak - queria dizer que no vo fugir. No podemos permitir isso. - As notcias correm depressa - disse Donald. - Quer dizer que a Suzanne j falou convosco. - Fomos informados pelo Conselho dos Ancios - disse Arak. - Falaram connosco logo depois de vocs terem requisitado a nossa presena. Agora que estamos aqui, queremos pedir-vos que regressem s vossas casas individuais. Repito: no vo fugir, - Veremos - disse Donald. - Desta vez, somos ns que damos as ordens. - Isso est fora de questo - afirmou Arak. Depois voltou-se para os clones e disse - Por favor, detenham estas pessoas, mas sem as magoar!
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Os clones avanaram obedientemente. Donald empunhou a pistola e recuou vrios passos. Os seus companheiros fizeram o mesmo. - No se aproximem! - ordenou Donald. - Acho que eles no sabem o que uma pistola - disse Perry, nervoso. - Vo ter oportunidade de aprender - disse Donald. Continuando a recuar, ergueu a arma e apontou-a cara do clone que se dirigia directamente para ele. - Arak! - gritou Ismael. - Ele est armado. Arak... - Parem, por favor! - ordenou Donald aos clones. Tendo recebido ordens de um interterrestre, os clones ignoraram Do-nald e continuaram a aproximar-se dos humanos secundrios. Donald puxou o gatilho da Luger e ela disparou com um estrondo. A bala atingiu na testa o clone da frente. Ele vacilou, acabando por cair no cho. Um fluido claro e viscoso escorreu da ferida para o mrmore. Estranhamente, as suas pernas continuaram a mover-se como se ele estivesse a andar. Arak e Sufa engoliram em seco. Nada intimidados, os outros clones continuaram a avanar. Donald apontou a arma para o que se aproximava de Perry e disparou de novo. Abala atingiu o segundo clone na tmpora. Ele tambm caiu, apesar de as suas pernas se continuarem a mover. - Parem, por favor - gritou Arak, com uma voz trmula aos dois clones que restavam. Os clones obedeceram instantaneamente. o rosto de Arak estava plido e ele estava a tremer. Entretanto, o movimento das pernas dos clones tinha-se tornado mais lento e acabara por parar. Donald segurava a pistola com as duas mos. Ele f-la girar e apontou-a a Arak. - Assim est melhor - disse ele, dirigindo-se ao aterrorizado interterrestre. - Se no nos entendermos, o prximo ser voc. - Por favor - gritou Sufa. - Mais violncia no. Por favor! - Teremos todo o prazer - disse Donald sem baixar a arma. S tm de fazer o que ns pedirmos e tudo correr bem. Arak, quero que faa alguns contactos com o seu dispositivo de pulso e depois sairemos daqui, Suzanne estava impressionada com a calma que os Ancios aparentavam, apesar da grave crise em que se encontravam. Ela, pelo contrrio, sentia-se cada vez mais ansiosa; as mensagens que
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chegavam ao Conselho sugeriam que os seus companheiros estavam a conseguir o que pretendiam. Enquanto o Conselho estivera reunido, tinham-lhe oferecido comida e, em seguida, ela regressara sala das colunas. Tal como acontecera de manh, pediram-lhe para permanecer no centro, mas desta vez deram-lhe uma cadeira parecida com a dos Ancios, apesar de ser um pouco mais pequena. Ficou virada para Ala, com as portas de bronze atrs de si. - A situao parece estar a complicar-se - disse Ala, depois de ter estado por momentos a escutar o seu comunicador de Pulso. A sua voz clara e aguda no soava preocupada ou aflitiva. - o grupo fugitivo, juntamente com quatro refns humanos, est a aproximar-se de Barsama, levando o submersvel. Arak est espera das nossas ordens. - Nunca tive de lidar com uma situao destas, em nenhuma das minhas muitas vidas - disse Ponu. - J foram abatidos quatro clones-empregados. , de facto, bastante preocupante. - Conseguem det-los, no conseguem? - explodiu suzanne. Comeava a ficar enervada com a calma do Conselho. - E podem faz-lo sem os ferir, no podem? Ala inclinou-se para a frente, em direco a Suzanne, ignorando as perguntas dela. - H uma coisa acerca da qual temos de estar absolutamente seguros - disse ela calmamente. - J constatmos que os seus companheiros no tm qualquer problema em abater os clones-empregados. E em relao aos humanos? Ser que seriam capazes de ferir um humano? - Receio bem que sim - disse Suzanne. - Eles esto desesperados. - difcil de acreditar que eles seriam capazes de fazer uma coisa dessas depois de terem tido a oportunidade de contactar com a nossa cultura - disse Ponu. - Todos os outros visitantes acabaram por se adaptar aos nossos costumes pacficos. - Talvez eles tambm se adaptassem, se tivessem mais oportunidades - disse Suzanne. - Mas nesta altura eles constituem um perigo para quem lhes dificultar o caminho. - No sei se devo acreditar nisso - disse um outro elemento do Conselho. - Nunca aconteceu nada assim, como o Ponu j disse. Suzanne sentiu-se frustrada e zangada. - Posso provar do que que eles so capazes - disse ela. Eles deixaram vestgios em duas das nossas casas. - De que que est a falar? - perguntou Ala, to serenamente como se estivesse a discutir um assunto de jardinagem.
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- Eles j causaram a morte de dois humanos primrios. As palavras de Suzanne gelaram o Conselho. - Tem a certeza do que est a dizer? - perguntou Ala. Pela primeira vez a sua voz soou perturbada. - Eu mesma vi os corpos, h algumas horas atrs - disse suzanne. - Um foi espancado e o outro afogado. - Receio que estas trgicas notcias nos faam encarar a presente situao de um outro ngulo - disse ela. Espero bem que sim, pensou Suzanne. - Recomendo que mandemos selar o poo de Barsama, imediatamente - disse Ponu. Um murmrio de assentimento espalhou-se pelo compartimento. Ala ergueu o comunicador de pulso, falou brevemente atravs dele e baixou o brao. - J est providenciado - disse ela. - Quanto tempo que demorar ligar o poo ao ncleo da Terra? - perguntou Ponu. - Algumas horas - disse Ala. As portas eram enormes, da altura de dois andares e com cerca de dois metros e meio de espessura. Comearam a abrir para o interior, sem qualquer rudo, Arak dirigia a operao com o seu comunicador de pulso. Estava em contacto directo com a Central de Informao. Donald encontrava-se atrs dele, com a pistola encostada s suas costas. Perry, Richard e Michael estavam de um dos lados, mantendo Sufa, Ismael e Mary sob vigilncia. Mchael ainda tinha a armadura grega colocada, recusando-se peremptoriamente a tir-la. Harvey estava na zona de passageiros do txi antigravidade que trazia o Oceanus a reboque. Estava preparado para manobrar a nave at ao compartimento de descontaminao que ficava para l das enormes portas. - Isto -me familiar - disse Donald quando se deparou com o interior em ao inoxidvel. - Faz-me lembrar a sala onde fomos obrigados a tomar banho quando chegmos Interterra, Subitamente, ouviu-se um estrondo que abanou o solo, fazendo com que todos perdessem o equilbrio. Durou uns quatro ou cinco segundos. - Que raio foi aquilo? - perguntou Perry, Harvey ps a cabea de fora. - Temos de nos despachar - avisou ele. - Eles devem estar a abrir um poo geotrmico. 299

- o que que isso provocaria? - perguntou Donald em voz alta, - o encerramento do poo de sada - gritou Harvey. - Vamos l, Arak! - ordenou Donald. - Despache-se com isso. - No posso fazer mais do que aquilo que estou a fazer - disse Arak. - E, para alm disso, Harvey tem razo, no vo ter tempo suficiente. A abertura vai ficar inacessvel. - J chegmos at aqui e no vamos desistir - avisou Donald. - Se dentro de quinze minutos no estivermos fora daqui, Sufa ser abatida. Uma nova vibrao, de menor durao, abanou o solo, sugerindo que as monstruosas portas de presso estavam completamente abertas. - Agora convosco - disse Arak, fazendo sinal a Harvey para que aproximasse o txi. - Quando a porta interior se abrir, avancem para o compartimento de lanamento e de resgate. Quando o compartimento ficar inundado e as portas de lanamento estiverem abertas, esto livres para subir pelo poo. - No assim que vai funcionar - disse Donald. - Voc vem connosco at ao fim, Arak. Voc e a Sufa. - No! - gritou Arak. - Por favor, no! No podemos. Fiz tudo o que me pediram, e ns no podemos ser expostos atmosfera sem um processo de adaptao. Morreremos. - Eu no fiz uma pergunta - disse Donald. - Dei uma ordem. Arak comeou a protestar. Donald reagiu apontando-lhe a pistola cara. Arak gritou e bateu no rosto com as mos. Comeou a escorrer-lhe sangue por entre os dedos. Donald empurrou-o para a sala de ao inoxidvel. o txi comeou a deslizar sem esforo para o interior do compartimento, obedecendo aos comandos de Harvey. - Venham - disse Donald, chamando Perry e Richard. - Tragam a Sufa, mas deixem ficar os outros. Depois de todos estarem dentro do compartimento, Donald puxou Arak para longe de Sufa, que estava a tentar confort-lo. o olho direito do homem estava roxo e inchado. - Feche a porta exterior e abra a interior, Arak - ordenou Donald. Arak murmurou qualquer coisa atravs do seu comunicador de pulso e as enormes portas comearam a fechar-se. Um novo estrondo, assinalando um segundo tremor de terra, ecoou pela sala; durou um pouco mais do que o primeiro. - V l, Arak - avisou Donald. - melhor andar com isso! - J lhe disse que no pode ser mais rpido do que isto - gritou Arak. 300

- Richard - chamou Donald. - Chegue aqui e traga uma das suas facas para cortar um dedo a Sufa. - No, espere! - soluou Arak. - Vou ver o que posso fazer. Arak falou atravs do seu dispositivo de pulso e o movimento das portas acelerou. - Assim est muito melhor - disse Donald. - Muito melhor, de facto. o compartimento inteiro estremeceu por alguns momentos, devido ao batimento das portas ao fechar. Quase em simultneo, as portas interiores, de dimenses idnticas, comearam a abrir. Surgiu uma caverna escura, semelhante aquela onde os humanos secundrios se tinham encontrado quando chegaram Interterra. Tinha o mesmo cheiro salobro, provavelmente porque estivera cheia de gua salgada. Logo que a porta interior ficou totalmente aberta, Harvey dirigiu o txi para que este transportasse o submersvel l para dentro. Os outros correram atrs dele, mas a lama no os deixou avanar to rpido quanto gostariam. - Bolas - disse Perry. - Tinha-me esquecido deste pormenor. - Mande fechar as portas interiores! - gritou Donald a Arak, quando por fim chegaram ao txi. A sua voz ecoou pela caverna. Ele entregou a arma a Perry. - Precisamos de luz. Vou para dentro do submersvel. - Okay - disse Perry, pondo o dedo volta do gatilho e sentindo-se um pouco estranho ao faz-lo. Nunca tinha segurado numa pistola e muito menos disparado. Enquanto Donald subia pelos degraus do submersvel, sentiu-se um novo tremor de terra. Ele teve de se agarrar para no cair. o som de algo a esguichar distncia, assinalou a presena de um giser de lava. - Merda! - exclamou Richard. - Estamos metidos no raio de um vulco. Assim que aquele tremor parou, Donald subiu o resto da escada e desapareceu no interior do Oceanus. Um momento mais tarde, as luzes exteriores acenderam. E foi na altura certa; as portas interiores estavam praticamente fechadas. Assim que elas se fechassem a nica iluminao viria do submersvel e da fonte de lava, ao longe, que aumentava a cada segundo que passava. Donald ps a cabea de fora. - Vamos embora, pessoal - disse ele. - A energia est ligada e o sistema de suporte vida est preparado. Estamos prontos para subir. 301

Arak e Sufa foram obrigados a subir para o submersvel. Atrs deles seguiram Harvey, Perry e Michael. Michael tivera, finalmente, de tirar a proteco peitoral para poder passar pela escotilha. Richard foi o ltimo a entrar. Quando fechou a escotilha, reparou que a caverna comeava a encher-se de gua. Tambm conseguiu ouvir o detonar provocado pela coliso da gua com a lava e pela consequente formao de vapor, Quando Richard acabou de descer a escada interior do submersvel, Donald disse-lhe para se sentar: no podiam prever a trepidao que iam sentir enquanto a caverna se estivesse a encher. Alguns minutos mais tarde, o Oceanus balanava como uma rolha de cortia. Todos se agarraram com fora. - o que que temos de fazer agora? - perguntou Donald em voz alta a Arak. - Nada - disse Arak. - A gua vai levar-nos pelo poo acima. - Quer dizer que conseguimos sair? - perguntou Donald. - Acho que sim - respondeu Arak, em tom desgostoso. Aproximou a sua mo da de Sufa e apertou-a. Ala baixou lentamente o brao. Tinha estado a escutar o seu comunicador de pulso. Apesar de ter ficado visivelmente preocupada com a notcia das mortes de Sart e de Mura, a sua expresso estava de novo tranquila. Com uma voz calma, afirmou: - o poo de Barsama no foi encerrado a tempo. o submersvel j passou a comporta e encontra-se agora em pleno oceano, dirigndo-se para oeste. - E os refns? - perguntou Ponu. - S esto dois refns a bordo - disse Ala. - Arak e Sufa ainda esto com os humanos secundrios. Ismael e Mary no foram com eles e esto em segurana. - Desculpe - disse Suzanne, tentando chamar a ateno de Ala. o que acabara de ouvir parecia-lhe impossvel. Aparentemente, os seus ex-companheiros tinham conseguido fugir, apesar de todos os poderes e de toda a tecnologia que ela imaginara que os nterterrestres tinham sua disposio! - Creio que agora temos de tratar directamente com eles disse Ala, continuando a ignorar Suzanne. - Est muita coisa em jogo. - Penso que os devamos fazer voltar para trs e acabar com o assunto - disse um dos membros do Conselho, que estava esquerda de Suzanne. Suzanne voltou-se para olhar para a mulher. Ao contrrio da porta-voz do Conselho, este membro aparentava vinte e poucos anos.
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- Que que quer dizer com isso? - perguntou Suzanne, incrdula. Se era possvel arranjar uma soluo assim to simples, no era de estranhar que nenhum dos membros do Conselho estivesse perturbado pelos acontecimentos. - Concordo com a ideia de os fazermos voltar para trs - disse um dos ancios, sentado na outra ponta da sala, continuando a gnorar Suzanne. Esta virou-se e viu que quem falara fora um rapazinho de cinco ou seis anos de idade. - Todos concordam? - perguntou Ala, Um murmrio de assentimento espalhou-se pela sala. - Ento, vamos a isso - disse Ala. - Vamos mandar um clone numa pequena nave intergalctica. - Digam-lhes que usem o mnimo de energia possvel - disse Ponu, enquanto Ala dava uma ordem rpida atravs do seu intercomunicador de pulso. - Que situao to aborrecida - disse um dos outros membros do Conselho. - , realmente, uma tragdia. - No vo mago-los, pois no? - perguntou Suzanne. Recusava-se a desistir e, para sua surpresa, Ala respondeu finalmente questo. - Est a referir-se aos seus amigos? - perguntou Ala. - Sim! - disse Suzanne, sentindo-se envergonhada. - No, ningum os vai magoar - disse Ala. - Vo ficar simplesmente surpreendidos, - Eu penso que o sacrifcio de Arak e de Sufa devia ser publicamente reconhecido - disse Ponu. - Com todas as honras - disse o rapazinho. Ouviu-se um novo murmrio de assentimento. - o Arak e a Sufa no vo voltar para trs? - perguntou Suzanne. - Claro que voltam - disse Ala. - Vo voltar todos. Suzanne olhou de um membro para outro. Sentia-se completamente baralhada. - Estou a ver luz pela janela de observao! - disse Perry, excitado. Havia j diversas horas que estavam a andar, sem que nenhum deles falasse, e tendo como nica iluminao as luzes dos instrumentos. Estavam todos exaustos. - Eu tambm - disse Richard, do lado oposto do Oceanus. - natural - disse Donald. - De acordo com o mostrador estamos a uma profundidade de trinta metros, e o Sol acabou de nascer superfcie. - ptimo - disse Perry. - Quanto tempo que falta ainda? 303

Donald olhou para o ecr do sonar. - Tenho estado a observar os contornos do fundo. Penso que dentro de duas horas, no mximo, teremos as ilhas porturias de Bston vista. - Viva! - gritaram Richard e Michael em simultneo. E bateram na mo um do outro, em sinal de vitria. - Quanto tempo de bateria que nos resta? - quis saber Perry, - Esse o nico problema - disse Donald. - Vai ser mesmo justa. Poderemos ter que percorrer a nado os ltimos metros. - Por mim, tudo bem - disse Harvey. - Nadaria at Nova lorque, se fosse preciso. - E a minha armadura? - perguntou Mchael, ficando subitamente preocupado com os seus trofus. - Esse um problema seu, marinheiro - disse Donald. - Voc que insistiu em trazer isso tudo. - Eu ajudo-te, se dividires as coisas comigo - ofereceu-se Richard. - Vai-te lixar - disse Michael. - No discutam! - disse Perry, enfaticamente. Viajaram em silncio durante vrios minutos at que Arak falou. - J conseguiram o que queriam. Por que que nos trouxeram, sabendo o que nos vai acontecer? - uma questo de segurana - disse Donald. - Quis ter a certeza de que o Conselho dos Ancios no iria interferir depois de termos passado pela porta de Barsama. - E tambm porque vocs sero muito teis, se algum se atrever a duvidar da nossa histria - disse Richard. Michael deu uma gargalhada. - Mas ns vamos sucumbir - disse Arak. - Podemos lev-los para o Hospital de Massachusetts - disse Donald, fazendo um sorriso amarelo. - Eles vo gostar do desafio. - No vai adiantar nada - disse Arak, sombriamente. - A vossa medicina demasiado primitiva para nos ajudar. - Bom, o melhor que podemos fazer - disse Donald. Ia continuar a falar, mas acabou por no o fazer. o seu sorriso desapareceu. - Qual o problema? - perguntou Perry. Sentia-se muito tenso e estava particularmente sensvel expresso no rosto de Donald. - H aqui qualquer coisa que no est bem - disse Donald, inclinando-se para ajustar a imagem do sonar. - o que ? - insistiu Perry. - Olhe para o sonar - disse Donald. - Parece que vem alguma coisa atrs de ns, e vem a grande velocidade. - A que velocidade? - perguntou Perry.
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- Isto no pode estar a acontecer - disse Donald, cada vez mais aflito. - Os instrumentos mostram que est a mover-se a cem ns, debaixo de gua! - Ele voltou-se para olhar para Arak. - Isto mesmo real? Que raio de coisa esta? - Provavelmente, uma nave nterplanetria da Interterra disse Arak, inclinando-se para a frente para ver a imagem, - Eles sabem que vocs ainda esto a bordo, no sabem? -perguntou Donald. - Claro - disse Arak. Donald virou-se de novo para os comandos. - No estou a gostar disto - disse ele. - Vou at superfcie. - Acho que no podemos - disse Perry. - Acabou de ficar tudo escuro, l fora. Devem estar mesmo por cima de ns. o submersvel comeou a estremecer com uma vibrao de baixa frequncia. - Arak, o que que eles esto a fazer? - No sei - disse Arak. - Talvez nos estejam a retirar pelo poo de ar. - Harvey, faz alguma ideia do que que se est a passar? - perguntou Donald. - No fao a mnima ideia - disse Harvey. Tal como os outros, ele estava agarrado aos lados da cadeira para no ser atirado para fora dela. A vibrao estava a aumentar. Donald pegou na Luger e apontou-a a Arak. - Entre em contacto com esses filhos-da-me e diga-lhes para pararem com isto! Seno, voc vai passar histria. - Vejam - exclamou Perry, apontando para a imagem do sonar lateral. - Consegue-se ver a imagem da nave. Parecem dois discos, um em cima do outro. - Oh, no! - exclamou Arak ao ver a imagem nova. - No uma nave nterplanetria! um cruzeiro intergalctico! - Que diferena que isso faz? - gritou Donald. A vibrao tinha aumentado a ponto de ser realmente difcil qualquer um deles permanecer no lugar. o pesado casco de ao do submersvel guinchava e gemia devido presso. - Eles vo fazer-nos voltar para trs! - gritou Arak. - Sufa, eles vo levar-nos para trs! - a nica coisa que podiam fazer - soluou Sufa. - a nica coisa que podiam fazer. Avibrao parou subitamente, mas antes de algum reagir, sentiram uma potentssima acelerao em direco ascendente. Os ocupantes do submersvel pareceram ficar colados aos seus assentos, com tanta fora que no se conseguiam mexer, nem to pouco
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respirar, ficando praticamente inconscientes. A fora de inrcia era acompanhada por uma luz estranha que envolvia o interior do submersvel. No instante seguinte, voltou tudo ao normal, excepo de um balanar, que no estava presente anteriormente, e que indicava a presena de ondulao. - Meu Deus! - gemeu Donald. - Que que aconteceu? Movimentou-se, mas os seus membros estavam pesados e moles, como se o ar se tivesse tornado viscoso. Mas o efeito desapareceu assim que ele flectiu algumas vezes as articulaes. Sentiu-se de novo normal. Instintivamente, os seus olhos verificaram os instrumentos. Ficou surpreendido ao ver que as leituras eram normais. Olhou em seguida para o nvel da bateria. Aflito, constatou que o indicador mostrava que as baterias tinham sido descarregadas, perdendo a energia que tinham e deixando o submersvel prestes a perder a potncia, Depois, reparou noutro facto surpreendente: parte do submersvel estava acima da linha de gua! Isso explicava por que que estavam a sentir a ondulao das ondas. Os olhos de Donald dirigiram-se para o ecr do sonar. A embarcao interterrestre, fosse ela qual fosse, tinha desaparecido. Em vez da sua imagem, Donald observou que o cho do oceano se inclinava para cima. Parecia que a terra firme estava a uns meros quatrocentos e cinquenta metros de distncia, Os restantes ocupantes do submersvel estavam a recuperar dos estranhos acontecimentos. - Ser que isto que os astronautas sentem quando so lanados para o espao? - resmungou Perry. - Se , no estou interessado na experincia - disse Richard. - idntico - disse Arak. - Mas no exactamente igual, mas claro que vocs no so suficientemente sofisticados para reconhecer a diferena. - Cale a boca, Arak - disse Donald. - Estou farto de o ouvir. - Pois est - disse Arak. - E merece ouvir ainda mais. - Preparem-se para chegar superficie - disse Donald. - Estamos a ficar sem energia, - Oh, no! - gritou Perry. - Vai correr tudo bem - garantiu Donald, ao mesmo tempo que usava gs comprimido para tentar estabilizar o submersvel. - A terra firme j ali frente. A oscilao do submersvel aumentou consideravelmente quando eles subiram superfcie e foram empurrados pelo vento e pelas ondas. Donald tentou desesperadamente determinar a posio, aproveitando a pouca energia que restava. Quando viu que no conseguia, tentou o Geosat, o que tambm no resultou.
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- No percebo isto - disse ele, coando a cabea. No fazia sentido. - Um de vocs v at l acima, abra a escotilha e tente ver onde que estamos. Devamos estar perto de Boston Harbor. - Eu vou - disse Michael. - Conheo esta zona como a palma da minha mo. - Tenha cuidado com a ondulao - avisou Donald. - At parece que nunca estive num barco - ironizou Michael. Enquanto Michael subia a escada que levava escotilha, Donald desligou todo o equipamento que no era essencial, para conservar a pouca energia que restava nas baterias. Mas foi em vo. As baterias no tinham carga, e um momento depois as luzes apagaram-se e o submarino deixou de avanar. Ouviam Michael l em cima a abrir a escotilha. A plida luz da manh alegrou o interior escuro do submersvel. Conseguiram sentir o ar hmido do mar e ouvir o som spero mas bem-vindo dos gritos das gaivotas. - Como bom ouvir isto - disse Richard. - Estamos perto de uma das ilhas porturias - disse Michael l de cima. - No sei muito bem qual. Nesse momento, o submersvel bateu no fundo arenoso e comeou a inclinar-se para um dos lados. - Temos que sair daqui! - gritou Donald. - Vamos afundar. Ao mesmo tempo que os humanos secundrios se levantavam dos seus lugares, Arak e Sufa erguiam as mos e juntavam as palmas amorosamente. - Pela Interterra - disse Arak. - Ei, vocs os dois, despachem-se - gritou Donald aos dois humanos primrios. - Isto est prestes a virar-se, e quando isso acontecer vai ficar inundado. Arak e Sufa ignoraram-no e continuaram com as palmas das mos juntas e um ar sonhador. - Faam como quiserem - disse Donald. - Tragam a minha armadura - gritou Michael atravs da escotilha. Todos se precipitaram ao mesmo tempo para a escada, especialmente depois do submersvel ter tombado e de a gua comear a entrar pela escotilha. No convs, todos, excepto Michael, saltaram para as ondas em direco ao cais que estava prximo. Michael tentou voltar a descer as escadas, mas mudou de ideias assim que o barco se virou completamente. Com alguma dificuldade, conseguiu nadar e libertar-se. Harvey teve de ser ajudado, pois no conseguia enfrentar a forte ondulao, mas todos, excepto os interterrestres, chegaram ao declive da praia e atiraram-se para a areia quente. Michael foi o ltimo
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a sair das ondas que recuavam. Richard meteu-se com ele devido a sua armadura grega que acabara por se afundar. o tempo estava esplndido. Era uma suave, e um pouco enevoada, manh de Vero. A luz quente do sol reflectia o seu brilho na gua, fazendo prever a intensidade que teria ao meio do dia. Depois do esforo que tinham feito nas ondas, sentiam-se contentes por poder descansar, respirar o ar fresco, observar o voo das gaivotas, e deixar que o sol secasse as finas peas de cetim que tinham coladas ao corpo. - Tenho pena de Arak e de Sufa - disse Perry, pensativamente. o Oceanus estava tombado de lado e a encher-se de gua. J estava mais afastado do cais do que quando eles tinham desembarcado. A ondulao empurrava-o para o mar alto. - Eu no tenho pena nenhuma - disse Richard. - Ainda bem que nos livrmos deles. - Tenho pena do submersvel - disse Donald. - No vai durar muito. Provavelmente, vai parar ao fundo dum banco de areia. Bolas! Tinha pensado lev-lo at Boston Harbour. Assim que Donald acabou de falar, surgiu uma sequncia de ondas de dimenses particularmente grandes. Depois da rebentao e da espuma ter desaparecido, o submersvel deixou de estar visvel. - Bem, j se foi - disse Perry. - Depois de a nossa histria se espalhar, no faltaro tentativas de resgate - disse Michael. - Ainda vai acabar no Museu Sethsonjan. - Onde que estamos? - perguntou Harvey. Apoiou-se num cotovelo e olhou para a pequena ilha assolada pelo vento. S viu areia, conchas e relva. - J lhe dissemos - respondeu Donald. - Estamos numa das ilhas de Boston Harbor. - Como que vamos conseguir ir at cidade? - perguntou Perry. - Daqui a poucas horas isto estar cheio de barcos de recreio disse Michael. - Assim que as pessoas ouvirem o que temos para contar vo todas querer dar-nos boleia. - Estou ansioso por uma bela refeio daquelas em que sei o que que estou a comer - disse Perry. - E por um telefone! Quero falar com a minha mulher e com as minhas filhas. E depois quero dormir durante dois dias. - Fao minhas as suas palavras - disse Donald. - Venham! Vamos caminhar um pouco. Mesmo que seja de longe, vou gostar de ver a cidade. - Boa ideia - disse Perry. Todos se levantaram, espreguiaram e comearam a caminhar pela praia, pisando a areia molhada. Apesar de exaustos, comearam
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a cantar. At mesmo Donald se deixou contagiar pelo ambiente de alegria. Ao contornarem a zona que formava uma das margens de uma pequenabaa, o grupo parou e ficou em silncio. A uns meros sessenta metros deles estava um velhote, de cabelo grisalho, a apanhar mexilhes na sombra. Um esquife de tamanho mdio estava encalhado ao lado. A sua vela latina estava esticada pela brisa. - Que feliz coincidncia - disse Perry. - J estou a sentir o cheiro a caf e a lenis lavados - disse Michael. - Venham, vamos tornar este tipo um heri. Ele vai aparecer na CNN. o grupo desatou a correr e a gritar. o pescador ficou em pnico ao ver o grupo de homens que corria pelas dunas na sua direco. Dirigiu-se para o seu barco, atirou l para dentro o balde e a rede, e tentou fugir. Richard foi o primeiro a chegar ao local e entrou na gua at cintura, tentando agarrar o gio do barco e impedir o seu progresso. - Ei, velhote, qual a pressa? - perguntou Richard. A resposta do pescador foi soltar as amarras. Com um remo tentou afastar Richard. Este agarrou o remo, arrancou-o ao homem e lanou-o para a gua. Os outros correram para a gua e agarraram-se ao barco. - No um tipo muito simptico - comentou Richard. o pescador estava em p, no meio do barco, a olhar para eles. Harvey apanhou o remo e trouxe-o de volta. - No me admira nada - disse Perry, olhando para si prprio e para os outros. - Olhem para a nossa figura! o que que vocs pensariam se vissem quatro tipos em lngerie a correr na vossa direco? Desataram todos a rir, no s pelo que Perry dissera mas tambm pela exausto e stress que sentiam. Foram precisos vrios minutos at se conseguirem controlar. - Desculpe l, velhote - disse Perry entre duas gargalhadas. - Perdoe-nos pela nossa aparncia e pelo nosso comportamento. Tivemos uma noite muito difcil. - Abusaram do grogue, no? - perguntou o pescador. As palavras do pescador provocaram um novo ataque de riso. Quando, por fim, recuperaram, conseguiram convencer o homem de que no eram perigosos e que ele seria recompensado generosamente se lhes desse boleia at Bston. Em seguida, subiram para o barco. Foi uma viagem agradvel, especialmente se comparada com as horas tensas que tinham passado apertados no submersvel claustrofbico. Embalados pelo calor do sol, pelo sopro suave da brisa e
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pelo doce balouar do barco, todos, excepto o pescador, adormeceram antes do esquife ter contornado a ilha. Ajudado pela brisa que soprava de uma forma constante, o pescador conduziu habilmente o barco, chegando rapidamente ao porto. No sabendo exactamente onde que os passageiros queriam ficar, ele abanou o ombro da pessoa que estava mais perto de si. Perry resmungou qualquer coisa, ainda ensonado, e no abriu logo os olhos. Quando o fez, o pescador explicou-lhe a sua dvida. - indiferente - disse Perry. Sentou-se com grande sacrifcio. A sua boca estava seca e spera. Piscando os olhos devido luz brilhante do sol, olhou sua volta. Em seguida, esfregou os olhos, pestanejou outra vez e olhou fixamente para o que o rodeava. - Mas onde que ns estamos? - perguntou ele, sentindo-se confuso. - Pensei que nos ia levar at Boston. - Estamos em Bston - disse o pescador, apontando para a sua direita. - Ali Long Wharf. Perry esfregou novamente os olhos. Durante alguns momentos pensou que estava a ter uma alucinao. Estava diante de vrias embarcaes de vela redonda, escunas e carroas puxadas por cavalos ao longo de um cais de granito. Os edifcios mais altos tinham estrutura de madeira e apenas quatro ou cinco andares. Lutando contra a onda de incredulidade que o invadia e que estava prestes a transformar-se em terror, Perry abanou Donald em pnico, tentando despert-lo e gritando que algo estava terrivelmente errado. Os outros tambm foram acordados pelo alarido. Quando observaram a cena que tinham diante dos olhos ficaram igualmente perplexos. Perry virou-se de novo para o pescador, que estava a baixar as velas. - Em que ano que estamos? - perguntou ele com uma voz hesitante. - Estamos no ano mil setecentos e noventa e um de Nosso Senhor - disse o pescador. A boca de Perry abriu-se de espanto. Olhou mais uma vez para os veleiros de pano redondo. - Meu Deus! Eles mandaram-nos de volta para o passado. - No pode ser! - queixou-se Richard. - Devem estar a brincar connosco. - Isto deve ser para fazer um filme - sugeriu Michael. - No me parece - disse Donald devagar. - Era isso que o Arak queria dizer quando referiu que nos iam fazer voltar para trs. Ele queria dizer voltar para o passado e no para a Interterra. - As naves intergalcticas devem implicar tecnologia de tempo - disse Perry. - Deve ser isso que torna possvel viajar at outras galxias. 310

GLOSSRIO Astenosfera - Uma zona do interior da Terra cuja profundidade varia entre os 50 kni e os 200 km; a parte superior do manto (ver abaixo), situada directamente sob a litosfera (ver abaixo). Pensa-se que composta por matria fundida e moldvel. Basalto - Uma rocha escura, quase negra, formada pelo arrefecimento e pela solidificao de minerais de silicato fundidos. Forma uma grande parte da crosta ocenica. Batipelgico - Um adjectivo relativo a profundidades ocenicas moderadas (620 m - 3700 in). Caldeira - Uma cratera formada pelo colapso do topo de um vulco. Dinoflagelados - Um tipo de plncton que inclui muitas variedades bioluminescentes. Os dinoflagelados tambm causam a mar vermelha. Dique - Uma formao rochosa tabular, proveniente de uma rocha fundida, que foi pressionada atravs de fissuras e que posteriormente solidificou. Discontinuidade de Mohorovicie - uma rea no interior da Terra na qual se verifica uma grande mudana na transmisso de ondas ssmicas. Fica a 5 ou 10 km do fundo do oceano e cerca de 35 kin abaixo dos continentes. Ectognese - Desenvolvimento de um embrio no exterior do tero. Eppelgico - Um adjectivo relativo parte da superfcie do oceano na qual penetra luz suficiente para a realizao da fotossntese. Falha - Um bloco rachado que se soltou da rocha que o rodeava. 312

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