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Codelco y el Medio Ambiente

FICHA

La lixiviacin
La gran mayora de los minerales se encuentran en la naturaleza mezclados con otros elementos como azufre, carbono y oxgeno formando sulfuros, carbonatos, xidos, etc. El cobre unido al azufre forma sulfuros de cobre, y con el oxgeno forma xidos de cobre. Para obtener cobre de alta pureza, se requiere de un proceso especfico que permita separar el mineral que nos interesa de los concentrados o depsitos naturales que lo contienen. En los xidos de cobre, el proceso que permite obtener el cobre del material oxidado es la lixiviacin. Para ello, las rocas fragmentadas del material que contiene cobre, se organizan en pilas, las que se riegan con una solucin de cido sulfrico. A medida que la solucin infiltra la pila, el cobre contenido en el material oxidado se disuelve y escurre como una solucin de sulfato de cobre cida. sta se recupera, concentra y refina para obtener ctodos de cobre alta pureza. En el caso de los sulfuros de cobre, para extraer el mineral se funde el concentrado de cobre a altas temperaturas, en hornos especiales, y se separa el cobre de la escoria.

capaces de liberar cobre en medios acuosos, en mayor cantidad que con mtodos tradicionales. La bacteria de este tipo ms conocida actualmente es laThiobacillus ferrooxidans. Estas bacterias , inofensivas para el ser humano, y se alimentan de minerales tales como fierro, arsnico y azufre, elementos que suelen estar presentes junto a los sulfuros de cobre y que deben separarse para poder recuperar el cobre. Al humedecerse la superficie de los minerales donde viven estas bacterias, ellas se activan y oxidan el azufre produciendo cido sulfrico, al tiempo que convierten al arsnico en una sustancia inofensiva para el ser humano. En forma natural y especialmente en lugares de sulfuros de baja ley, la lixiviacin bacteriana es bastante ms lenta que otros mtodos como la fundicin. Sin embargo, es un proceso que permite evitar las emisiones los gases de azufre y arsnico que se generan en los hornos de fundicin y que obliga a implementar sistemas tecnolgicos complejos capaces de evitar que lleguen a la atmsfera.

Que es la biotecnologia?

El principio bsico de la biotecnologa es aplicar y utilizar procesos biolgicos de organismos vivos en los procesos industriales. Hoy, la biotecnologa es considerada como una va eficiente y ambientalmente sustentable para el desarrollo productivo. Dentro de la biotecnologa se distinguen la biotecnologa tradicional vinculada a procesos naturales y mejoramiento gentico, y la biotecnologa moderna que se concentra en modificaciones genticas que no se dan sin intervencin humana.
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La biolixiviacin
Lixiviar con herramientas biolgicas es lo que se llama biolixiviacin. Es decir, en lugar de usar productos qumicos como el cido sulfrico, se recurre a organismos vivos en este caso bacterias que permiten separar el mineral que nos interesa de la roca que lo contiene. Incluso, hay bacterias

Cmo se produce la biolixiviacin de sulfuros de cobre? Las protagonistas de la biolixiviacin son bacterias, que se alimentan de minerales (quimiolittrofas). Para vivir, estas bacterias necesitan el anhdrido carbnico (CO2) de la atmsfera como fuente de carbono, y agua (H2O). Se alimentan de fierro, arsnico o azufre, elementos que suelen estar mezclados en las rocas que contienen cobre.

lo que desencadena el proceso de oxidacin qumica del cobre, del cual se obtienen sulfatos de cobre solubles. Al igual que en la lixiviacin de los xidos, en la biolixiviacin de los sulfuros la solucin cida de sulfato de cobre se recupera, se concentra y purifica. Luego se lleva al proceso de electroobtencin, del cual se obtienen ctodos de cobre de alta pureza.

el mundo se la juega por la bo minera


Desde fines del siglo XX, varios pases mineros estn avanzando para recuperar metales de inters comercial por va biotecnolgica. Actualmente, CODELCO a travs de Biosigmatrabaja aceleradamente para identificar las bacterias ms eficientes y las tecnologas ms adecuadas para hacer de la biolixiviacin de sulfuros una alternativa a la fundicin, con menores costos y menor impacto ambiental. Al mismo tiempo, a travs de Alliance Copper, ya ha instalado una planta piloto para biolixiviar concentrados de xido.

oxidacin del fierro


Las bacterias oxidan biolgicamente el fierro presente en los minerales sulfurados ya sea como sulfuro de fierro (FeS2) o sulfuro de cobre (CuS). convirtindo el frrico (Fe+2) a ferroso (Fe+3),

La biolixiviacin es una tecnologa limpia, que permite reducir costos de produccin, emanaciones de partculas, de azufre y arsnico, y emisiones de ruido. A su vez, los residuos generados son ricos en otros componentes que pueden reutilizarse para recuperar ms cobre en pilas o botaderos. Los procesos de biolixiviacin no requieren de grandes instalaciones ni equipos. Esto hace posible que esta tecnologa sea utilizada tambin en lugares apartados.
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