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Um Bom Homem Anne Ashley Escndalos da Sociedade 06

Depois de causar um grande impacto na temporada social Lady Sophia Cleeve surpreendeu a todos ao declarar que sua inteno era encontrar um homem honesto e decente de classe humilde, no se casar com qualquer almofadinha mimado da aristocracia. Em meio ao choque geral de sua apario enedict !isely, Duque de Sharn"roo#, se apai$onou perdidamente por ela. %ara conquist&'la, en decidiu ocultar seu t(tulo e rique)as e aceitar um emprego como criado pessoal de Sophia. Logo as rela*es entre am"os adquiriram um mati) muito mais (ntimo, mas + medida que seu amor florescia, aumentavam os temores de en pela reao de Sophia quando desco"risse que, assim como ela, ele tam",m pertencia + no"re)a-

!eviso .nicial/ 0na 1aria !eviso 2inal/ 2ernanda 3isto 2inal/ 45nia 4. %!67E46 !E3.S6!0S 4!0D89:ES

Captulo Um Maro, 1812

6 Conde de <ardley olhou frustrado aos cachos negros de sua filha. =ualquer um poderia pensar que a ca"ea encurvada e as mos entrelaadas e$pressavam uma atitude arrependida, mas seu pai no se dei$ava enganar. De >eito nenhum? 8m inconfund(vel vislum"re de mal(cia "rilhava nos preciosos olhos verdes de Sophia, enquanto se esforava por ocultar um provocador sorriso. @ 0ssim que se nega a pensar na proposta @ ele reiterou tentando controlar seu gAnio. =ualquer outra mulher estaria encantada em rece"er quatro propostas matrimoniais desde sua chegada + cidade, to somente duas semanas antes. Sua Sophia, entretanto, era muito especial a respeito. 3irou so"re seus calcanhares e atravessou a "i"lioteca para olhar pela >anela. @ %osso sa"er ao menos por que a desagrada tanto Lorde 3aleB @ 6h, no me desagrada, papai @ assegurou sua filha descontente. @ 0 verdade , que no o conheo o suficiente para formar uma opinio. @ Cesse caso, que dDvidas pode ter, al,m da necessidade de conhecA'lo melhorB Sophia levantou finalmente a ca"ea. Em seus olhos seguia "rilhando uma ponta de mal(cia. @ em, al,m de ter mais de quarenta anos, , o Dnico cavalheiro que conheo que poderia sentar'se em uma carruagem e olhar pelas duas >anelas ao mesmo tempo. 8m som suspeitosamente parecido a uma risadinha afogada alcanou seus ouvidos. 3irou'se para o "om homem e olhou as costas retas e o ca"elo cin)a de seu pai. %or haver completado setenta e um anos semanas antes, seu pai conservava uma e$celente condio f(sica. @ %apai, no pensar& a s,rio que vou considerar a proposta de Lorde 3ale, verdadeB Co, no o pensava, mas no estava disposto a admiti'lo. @ %arece se esquecer de que eu era mais velho que Lorde 3ale quando pedi a mo de sua me. @ Certo, mas vocA foi um cavalheiro "onito e distinto- E ainda segue sendo. @ Co tente me persuadir com adula*es, menina? @ ele admoestou, tentando que sua filha favorita no o desarmasse com seus ardis. 6 que, por desgraa, sempre conseguia. @ 1uito "em, entendo sua recusa de pensar na proposta de 3ale, mas o que me di) do >ovem 2arleyB Sophia arqueou suas finas so"rancelhas. @ Conhece "em Cedrid 2arleyB E um lun&tico? 8ma ve) mais, Sua Senhoria teve que fa)er um consider&vel esforo para ocultar seu rego)i>o diante da sinceridade "rutal de sua filha. @ E %elham e Ceu"ertB @ 8m par de fantoches sem c,re"ro? @ Deus, "endito? @ e$clamou Sua Senhoria. @ 6nde aprendeu a falar assimB 0 e$presso de Sophia evidenciava quo desnecess&ria lhe parecia aquela pergunta. @ Dos homens da casa, de quem maisB 6 Conde voltou para sua escrivaninha, nada agradado por se encontrar de repente em desvantagem. @ 2alarei com seu irmo quando o vir. 4em que aprender a frear sua l(ngua quando estiver perto de vocA.
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@ Disseram que 1arcus deve chegar a qualquer momento e que tem inteno de ficar na cidade uma semana ou duas. Creio que seria muito in>usto que o repreendesse, papai @ ela assinalou em defesa de seu meio'irmo. @ So"retudo quando vocA tampouco se preocupa em moderar sua linguagem quando est& em minha presena. 6 Conde esteve a ponto de lhe retrucar, mas pensou melhor e comeou a folhear as cartas que rece"era nas duas Dltimas semanas daqueles quatro desventurados pretendentes. @ Co pense que vou me esquecer do assunto, pequena trapaceira? @ 0quela advertAncia sG conseguiu com que sua teimosa filha sorrisse ainda mais. @ %arece ter uma opinio muito po"re do matrimHnio, Sophia @ disse seu pai. @ 1as , um assunto muito s,rio. 8ma m& escolha sG leva + desgraa de todos os implicados, e no vou consentir que se engane de pretendente se estiver em minha mo impedi'lo. %ortanto, tomei uma deciso. 2e) uma "reve pausa para assegurar'se de que tinha a ateno de sua filha. @ Co , nenhum segredo que quero entregar para vocA uma grande soma de dinheiro quando se casar. 1as h& uma condio. Se decidir se casar sem meu consentimento, ser& melhor que o faa com um homem que possa mantA'la, porque de mim no rece"er& nem um sG penny @ voltou a fa)er uma pausa e >ogou as cartas so"re a mesa. @ 1e e$pressei com clare)aB @ %erfeitamente papai. 6 que quer di)er , que posso me casar com quem quiser sempre e quando for um homem rico e de nossa mesma classe @ disse Sophia, levantando'se elegantemente da poltrona. 8m "rilho sinistro tinha so"reposto o "rilho )om"eteiro de seus olhos. @ %arece que estou destinada a uma vida de tra"alho duro, porque prefiro ser po"re e me casar com um homem que o merea antes que fa)A'lo com um almofadinha de ca"ea oca a quem sG preocupe em como atar a gravata @ acrescentou. Sua Senhoria podia ser to teimoso como sua filha, e se negou a se esquecer do assunto. @ Sugiro que su"a ao seu aposento e pense em tudo isto @ ordenou com atitude infle$(vel. Sophia se afastou o"ediente para a porta, mas antes de sair se voltou para acrescentar algo mais. Seus olhos pareciam "rilhar com uma mescla de fDria e maldade. @ 0catarei suas ordens, mas no por muito tempo. 1ame no gostaria nada que chegasse tarde ao meu prGprio "aile. Com aquele coment&rio deli"eradamente provocador saiu da "i"lioteca, dei$ando seu pai perguntando'se o que fi)era para que Deus o castigasse com uma filha to teimosa. 0 Condessa saiu do salo a tempo de ver sua filha su"indo as escadas, e pela e$presso de seus "onitos traos sou"e que a entrevista no sa(ra como seu marido esperava. @ Suponho que a oferta de 3ale se chocou com a mesma negativa que rece"eram as outras trAs @ comentou ao entrar na "i"lioteca e ver seu marido olhando pela >anela. @ Sua filha , imposs(vel @ ele assegurou, como resposta + insinuao de sua mulher.
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@ %or que , minha filha cada ve) que se op*e aos seus dese>os, e sua pequena Sophia o resto do tempoB @ perguntou ela, sentando'se na mesma poltrona que ocupara Sophia. %or mais irritado que estivesse, Sua Senhoria no pode evitar um sorriso pela sincera o"servao de sua esposa. 3irou'se para olhar para a mulher que enchia sua vida de pa) e satisfao, e uma ve) mais voltou a dar graas + Divina %rovidAncia por ter feito que seus caminhos se cru)assem na Jndia, muitos anos atr&s. 0 diferena de Danielle, sua primeira esposa, 1arissa nunca fora formosa, nem sequer em sua >uventude, mas suas muitas outras qualidades tinham resistido ao passar do tempo. Demonstrara ser uma esposa devota e uma me carinhosa, e em"ora no tivesse conseguido esta"elecer um v(nculo maternal com 1arcus, filho de seu primeiro matrimHnio com Danielle, seu filho mais velho tinha sua madrasta em muito alta estima. Soltou um suspiro, enquanto voltava ao presente e se acomodou na outra poltrona >unto + lareira. @ 4emo que fracassei estrondosamente. Sophia no quer nem ouvir falar de 3ale. 1arissa sorriu suavemente. @ E de verdade se surpreendeB 3ale , muito mais velho que ela. 0l,m de sua rique)a no tem nada a oferecer, e nossa filha no se interessa por sua fortuna. @ Dei$ou isso muito claro @ disse o Conde, fran)indo o cenho com irritao. @ Esse despre)o pela rique)a e o status social lhe foi inculcado naquela escola reformadora. Cunca dever(amos envi&'la ali 1arissa? 0 escola Kuarding em"ute em suas alunas ideias revolucion&ria e no*es a"surdas de igualdade. 0 Condessa voltou a sorrir. @ Se mal me recordo, 4homas, os dois estivemos de acordo que para Sophia viria muito "em passar um par de anos na escola. E foi vocA que no quis sa"er nada dos semin&rios de ath, alegando que mal a ver(amos. 0 escola Kuarding, estando to perto de casa e contando com uma reputao irrepreens(vel, foi a melhor escolha. E quanto ao que aprendeu ali- @ pegou seu tra"alho e comeou a tecer tranquilamente. @ Co aprendeu nada da Sra. Kuarding que vocA mesmo no tenha ensinado aos seus filhos. De uma idade muito nova os quatro foram ensinados a tratar com respeito e >ustia aos menos favorecidos. %or essa ra)o nenhum criado nunca quis partir. %ara 4homas resultou imposs(vel contradi)A'la. @ 4em ra)o querida @ admitiu. @ 0credito firmemente que tenha que se tratar "em aos criados "ons e leais, mas isso no significa que v& aceitar um lacaio como genro. Sua mulher elevou as so"rancelhas. @ E o que o fa) pensar que algo assim poderia ocorrerB @ %orque essa sua filha pode ser mais teimosa que uma mula @ replicou Sua Senhoria, voltando a se irritar. @ 1e disse que nada poderia convencA'la a se casar com um homem de sua mesma classe social, e que preferiria levar uma vida de po"re)a e penDria >unto a qualquer m(sero 7oo Cingu,m. %ode acreditar nissoB 0 Condessa olhou em silAncio para seu marido, e de repente se deu conta de que algo mais ocorrera entre pai e filha. @ %or que ela imagina que poderia ser po"reB E sua herdeira. Concordou em entregar parte de sua fortuna. %ela primeira ve), Sua Senhoria se mostrou claramente incHmodo.
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@ SG com a condio de que se case com meu consentimento @ murmurou, arrependendo'se de ter formulado aquela ameaa. Era lGgico que uma garota acostumada a fa)er as coisas a sua maneira se re"elaria contra a primeira ponta de autoridade. 1as que opo ficava a eleB SG queria o "em de Sophia. %or que sua teimosa filha no podia vA'loB Sentindo'se repentinamente d,"il e afligido, recostou'se na poltrona. @ 6h, 1arissa, no sei o que fa)er. 4enho setenta e um anos. Co vou viver para sempre. Sei que os meninos se arrumaro muito "em sem mim, mas quem cuidar& de minha pequena Sophia quando eu no estiverB 1arissa se negou a permitir que uma conversa to triste a deprimisse. @ 1arcus cuidar& dela, estou segura. 1as para isso falta muito @ afirmou, e rece"eu um sopro depreciativo como resposta. @ Estaria sendo muito in>usto com 1arcus se pensasse por um momento que descuidar& de suas responsa"ilidades. Cestes Dltimos anos se ocupou magnificamente de suas terras no norte. Sei que +s ve)es parece arisco e intrat&vel, mas de"ai$o dessa fachada se esconde um homem muito atento e respeitador, que ama muito aos seus dois irmos gAmeos, e tam",m, muito especialmente, + Sophia. Sua Senhoria nunca chegara a se dar "em com seu filho mais velho, mas seus ideais de >ustia e imparcialidade o o"rigavam a admitir que sua mulher tinha ra)o. @ 1as 1arcus se casar& algum dia e ter& sua prGpria fam(lia. E ento no querer& carregar a responsa"ilidade de sua meio'irm caprichosa e insolente. @ Sophia pode ser muito teimosa 4homas @ respondeu 1arissa. @ 1as no , nenhuma estDpida. E poss(vel que ainda a"rigue ideias rom5nticas, mas pensar& muito "em antes de se unir a qualquer homem. 6 Conde no pareceu convencido, mas 1arissa tinha muita mais f, em sua filha. @ Dei$e que eu me ocupe disso, querido @ disse em tom am&vel. @ 2alarei com ela.

Captulo Dois
6s preparativos finais para o "aile mantiveram a Condessa ocupada durante o resto da tarde, em"ora tivesse tido tempo livre no teria ido em "usca de sua filha para falar so"re matrimHnio, pois sa"ia que dessa maneira sG conseguiria piorar a situao. Sophia estava convencida de que seus pais estavam empenhados em encontrar um pretendente antes que aca"asse a temporada social. 1as a verdade no poderia ser mais diferente. Em"ora a Condessa pudesse entender as preocupa*es de seu marido pelo futuro de sua filha, e sa"ia que tentava manter afastado os caadores de fortuna, no via por que Sophia no podia rela$ar e desfrutar de sua primeira temporada em Londres. Se encontrasse algum cavalheiro decente com quem pudesse ser feli) o resto de sua vida tudo seria perfeito. E se no- em, poderia ocorrer no ano seguinte. %ortanto, adotou uma atitude magn5nima e compreensiva, e entrou no quarto de sua filha. Encontrou a >ovem criada tranando flores de seda entre os cachos negros de Sophia. 0 diferena de sua temperamental filha, 1arissa sempre retinha suas emo*es. 1as ao ver o impec&vel aspecto de Sophia no pode evitar uma e$presso de orgulho.
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@ Est& linda, querida @ disse tranquilamente enquanto indicava + criada para que sa(sse. 0 1e Cature)a a tinha a"enoado com um rosto formoso e uma figura es"elta, mas no tinha concedido a menor ponta de vaidade. @ E um vestido muito "onito, mame @ disse, olhando'se no espelho com pouco entusiasmo. @ 1e assenta muito "em, mas o teria preferido em a)ul escuro ou vermelho. 1adame 2elice disse que as cores intensas so as que mais favorecem a minha cDtis. @ E 1adame 2elice tem fama de no se enganar >amais @ respondeu a Condessa. @ Entretanto, sou muito antiquada e acredito firmemente que os tons past,is so os Dnicos apropriados para as >ovens. =uando se casar, poder& vestir cores mais vivas. Sorriu ao ver como sua filha se contemplava no espelho da penteadeira. Co havia nenhum pro"lema com Sophia, pensou. Co desonraria a si mesma casando' se com qualquer um. @ Co, querida, no vim para falar de matrimHnio @ assegurou, sa"endo o que estava pensando. @ 0credito que >& falou "astante do assunto por ho>e. Sophia quase suspirou de al(vio. Sua me, sempre to introvertida, no era indiferente aos sentimentos alheios. =uanto dese>ava ser como ela? 1as por desgraa herdara o temperamento dos Cleeve. @ Cunca vi papai to intransigente. Est& convencido de que sG um homem rico e no"re poder& ser um "om marido. 1arissa guardou silAncio. Conhecia muito "em o dilema de seu po"re marido. Como podia um pai e$plicar a sua amada filha sem ferir seus sentimentos que a fortuna era essencial no matrimHnioB @ E, entretanto, ensinou a todos seus filhos que um criado pode ser to no"re como um duque @ seguiu Sophia. @ %ossivelmente me ensinou muito "em, porque prefiro me casar com um homem "om e decente, sem me importar qual se>a sua posio social, antes que fa)A'lo com um cavalheiro sG para poder viver comodamente @ dirigiu um olhar suplicante para sua me. @ 3ocA entende, no , verdade mameB @ 1elhor do que acredita, querida. 6 que tenta me di)er , que dese>a se casar com um homem que possa amar e respeitar e rece"er em troca amor e respeito @ disse 1arissa sentando'se no sof& e estendendo a mo a sua filha para que se sentasse >unto a ela. @ E o mesmo que seu pai quer para vocA. 1as se preocupa com sua felicidade, Sophia, e faria o que fosse poss(vel para se assegurar de que no cometa o mesmo engano que ele cometeu uma ve). 6 primeiro matrimHnio do Conde era um assunto que rara ve) se mencionava e quase se convertera em um ta"u. Kraas aos criados mais velhos e a alguns amigos da fam(lia, Sophia sa"ia que seu pai estava profundamente arrependido por ter se casado com a formosa Danielle. @ Sim, entendo @ disse "randamente. @ 1as ainda no encontrei nenhum homem com quem queira passar o resto de minha vida, mame. 4emo que os lordes 3ale deste mundo no se>am do meu agrado. @ 6s d5ndis de idade amadurecida tampouco o foram do meu, pequena @ confessou a Condessa, dando um tapinha na mo. @ Co h& nenhuma ra)o para que aceite um pretendente se no o dese>ar. Cedo ou tarde encontrar& algum >ovem cavalheiro que rou"ar& seu corao, mas at, ento, no dA mais voltas a sua ca"ecinha.
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Era muito mais f&cil di)er do que fa)A'lo. Sophia ficou preocupada, apesar da compreenso mostrada por sua me. 6diava enfrentar seu pai, mas ao mesmo tempo guardava rancor por sua atitude to pouco ra)o&vel. 0caso era culpa dela que quatro cavalheiros tivessem proposto matrimHnio desde que chegara + cidadeB Ela no os incentivara a fa)A'lo, a menos que danar em uma festa fosse est(mulo suficiente para que um cavalheiro se declarasse. 4udo parecia a"surdo, pensou enquanto se levantava e sa(a do aposento >unto com sua me. 0penas trocara umas poucas palavras com qualquer um dos pretendentes recusados. 6 que os fi)era pensar que seria a esposa idealB Co era to curta de ideias para pensar que o amor + primeira vista no e$istisse, em"ora ela nunca o tivesse e$perimentado. 4am",m sa"ia que os homens perdiam a ca"ea por um rosto "onito. 1as se perguntava se o se$o oposto a acharia igualmente atraente sem as cinquenta mil li"ras que seu pai tinha prometido. 0o ver seu pai na porta do salo de "aile, disposto para rece"er aos convidados, um sorriso calculista curvou seus l&"ios. Esses l&"ios que um >ovem apai$onado tinha definido como os mais apetec(veis de toda Londres. Sua ameaa de deserd&'la se casasse sem seu consentimento poderia >ogar a favor de Sophia. Se todo mundo se inteirasse de que no ia herdar nem um penny, as propostas se redu)iriam consideravelmente, e com um pouco de sorte cessariam por completo. E ento seria livre para desfrutar de sua primeira temporada na cidade sem que houvesse atritos entre seu pai e ela. 0 ideia, uma ve) formada, comeou a crescer rapidamente, e Sophia no achou dif(cil por em marcha seu plano, dei$ando cair uma e outra insinuao aqui e ali. 0 temporada no tinha comeado oficialmente, mas em Londres no faltava companhia, e os convites do "aile dos <ardley tiveram uma entusiasta acolhida. Entre os quatrocentos convidados se contavam muitas mes esperanosas, cu>as filhas pouco agraciada no podiam aspirar muito. Era lGgico supor, portanto, que algumas damas estivessem encantadas de difundir os rumores desfavor&veis so"re uma perigosa rival, se daquela maneira aumentavam as possi"ilidades de encontrar um "om partido para suas filhas. O medida que avanava a noite, Sophia foi se sentindo cada ve) mais satisfeita pelos olhares pensativos que rece"ia. Co era to ingAnua para pensar que todos acreditariam nos rumores que circulavam so"re ela, nem para se convencer de que todos os poss(veis pretendentes se a"stiveram de se declarar, por isso procurou no ficar muito tempo >unto a um Dnico cavalheiro. Entretanto, em nenhum momento ficou so)inha, e a noite estava muito avanada quando finalmente pode sair da pista de dana e procurar sua "oa amiga !o"ina %erceval, que tam",m estava desfrutando de sua primeira temporada em Londres. @ E um "aile magn(fico @ disse !o"ina quando Sophia se dei$ou cair em uma cadeira ao seu lado, e$austa e ofegante. @ Cunca vi tantas pessoas reunidas em uma sala. 6s "ailes que tia Eleanor organi)a em 0ngel no tAm nada que ver com isto. Sophia no estava to impressionada. 0 diferena de !o"ina, que levava uma vida "astante tranquila na parGquia de 0""ot =uincey, uma pequena aldeia, situada a curta dist5ncia da casa de campo dos Cleeve, Sophia foi a muitas festas e "ailes glamorosos desde que tinha de)esseis anos.

@ Sim, no ca"e nem mais um alfinete, no , verdadeB 4er& que se acostumar a tantas pessoas, !o"in, porque uma festa no se considera um A$ito a menos que tenha que pisar nos p,s dos outros. %asseou o olhar pelo lotado salo de "aile, tentando encontrar algum rosto familiar. @ Sinto muito que sua prima Qester no tenha vindo, mas seu irmo Qugh est& aqui. Dancei antes com ele. @ 0credito que tia Eleanor e Qester no chegaro at, a"ril @ disse !o"ina sem poder evitar um sorriso. @ E se fosse por Qester no viriam nunca. Detesta a vida na cidade, e prefere encerrar'se em seu aposento na co"ertura. Em"ora ningu,m sai"a o que fa) ali durante tantas horas. Como pode ser to diferente de seu irmoB 6 sorriso se apagou de seu rosto ao olhar o "onito perfil de sua amiga. Conheciam'se desde meninas e sempre tinham mantido uma sGlida ami)ade. %or isso, !o"ina no teve o menor escrDpulo em falar sem rodeios. @ 0credito que deveria sa"er que corre um rumor "astante desagrad&vel so"re vocA @ disse, e ento se deu conta do delator sorriso de sua amiga. @ Co me diga que , coisa sua- Ser& que ficou loucaB Sophia no duvidou em contar'lhe, confiava plenamente na discrio da filha do p&roco. @ 0ssim pode compreender @ seguiu, depois de relatar a conversa que tinha mantido com seu pai horas antes. @ 1e vi o"rigada a fa)er algo para aca"ar com esses rid(culos pedidos de minha mo. E o rumor no , do todo falso. 1eu pai ameaou me deserdar se me casar contra sua vontade @ um "rilho desafiante cintilou em seus olhos. @ E se for sincera, nestes momentos me sinto tentada a fa)er isso mesmo. !o"ina assimilou em silAncio a informao. Ensinaram a ela que a inve>a era um pecado, mas no pode evitar certo ressentimento pela posio privilegiada de sua amiga. Suas circunst5ncias no podiam ser mais diferentes. Sophia podia recusar e aceitar pretendentes + vontade, enquanto que ela tinha que pensar com muito cuidado so"re qualquer proposta que lhe fi)essem. Co havia nada mau em sua linhagem. Seus pais procediam am"os de "ero no"re. 6 so"renome %erceval era antigo e respeitado, mas nada podia mudar o fato de que ela no era mais que a filha de um p&roco rural, com um dote deploravelmente pequeno. Seus pais viviam "em, mas no eram ricos e muito menos se podiam permitir uma segunda temporada em Londres para sua filha mais velha, quando tinham outras trAs filhas esperando para serem apresentadas + Sociedade. %or isso !o"ina se sentia impelida a aceitar qualquer pedido ra)o&vel. 1as quanto dese>ava poder se casar por amor? @ SG estou uns dias afastada da influAncia da parGquia @ comentou com um sorriso irHnico. @ 1as >& corro perigo de ser corrompida pelas tenta*es que oferece a cidade. Sophia se pHs a rir. @ 1inha s,ria e formal amiga se afastando do caminho corretoB %osso perguntar a quem se deve issoB @ Contarei em outro momento. 6u muito me equivoco, ou um cavalheiro est& se apro$imando com a inteno de tir&'la para danar. Lorde Cicholas !isely se dirigia para elas, com efeito. 0lto, magro e "onito, sua presena era muito solicitada nos "ailes e festas mais glamorosas da cidade, e sempre o convidavam para todas as partes. Seu tra>e era impec&vel e suas
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maneiras e$celentes e$atamente como correspondiam ao filho de um Duque. Era "astante >ovem, mas sua idade no era o"st&culo para que o considerasse um "om partido. Em circunst5ncias normais, Sophia teria acrescentado seu nome + lista de cavalheiros a evitar, mas em ve) disso permitiu que a tirasse para danar. Disseram que Lorde Cicholas !isely no estava procurando esposa. Seguiu'o alegremente + pista de dana e notou o estranho olhar que lanava a ela enquanto tomavam posi*es. @ %arece que algo o preocupa, milorde @ comentou. @ Co acredito que se>a a possi"ilidade de parecer um caipira. 3ocA , um "ailarino e$celente. 6s passos da dana no permitiram lorde Cicholas lhe dar uma resposta. 3ira Sophia Cleeve em duas ocasi*es e gostara dela. Era uma >ovem radiante e engenhosa, no como a maioria das senhoritas afetadas, que a"arrotavam o mercado matrimonial todos os anos. Se no estivesse to satisfeito se mantendo solteiro uns quantos anos mais, Sophia teria sido o tipo de mulher que mais o teria atra(do. 4inha um rosto lindo. %ossivelmente sua "ele)a no era muito cl&ssica, mas era "astante formosa para provocar as fofocas mais perversas entre as mes inve>osas. Em sua opinio, era uma artimanha muito in>usta e rasteira, e no tinha a menor inteno de a>udar a qualquer me casamenteira a repetir o que ouvira naquela noite. @ Cada me preocupa, milady @ assegurou enquanto voltavam a se >untar. @ Ca realidade, no poderia estar mais contente. E um "aile fant&stico, e tenho a honra de estar danando com a mais "ela. @ 3ocA , muito galante, lorde Cicholas. Se fosse qualquer outro cavalheiro que me dissesse isso, teria me colocado imediatamente em guarda. 1as com vocA sei que estou a salvo. 6 que pretendia dar a entenderB %erguntou'se ele enquanto se separavam, e no duvidou em pedir uma e$plicao quando voltaram a se unir. @ SG digo isso porque seu "om amigo 2reddy 2ortescue me assegurou que no estava disposto a a"andonar seu celi"ato e que, portanto, posso aceitar seus cumprimentos sem temor de que viro seguidos de uma proposta matrimonial. Cicholas piscou com assom"ro. 0quela mulher falava com uma franque)a inusitada, e ele no estava seguro de que gostava. 4alve) no tivesse inteno de se casar, mas no era agrad&vel ouvir que um poss(vel pedido de sua parte seria recusado. Sophia advertiu um "rilho de irritao em seu olhar. @ 6fendi'o, milorde, e no era minha inteno @ disse com um sorriso. @ 1as sa"e- Eu tampouco tenho nenhuma pressa por me casar, e quando o fi)er no ser& com um mem"ro da no"re)a. Cicholas pensou por um momento que no podia estar falando a s,rio. 1as ento recordou os rumores que ouvira naquela noite so"re a recusa a Lorde 3ale. 6 cavalheiro no fora para confirmar ou desmentir a not(cia, e ningu,m sa"ia se sua ausAncia se devia ao despre)o sofrido ou a outro compromisso. @ 6s homens ricos e no"res no tAm o menor atrativo para mim @ disse Sophia.@ 1eu marido ser& um homem respeit&vel, se>a qual for sua posio. @ 8m lacaio em ve) de um 1arquAs, um criado em ve) de um Duque @ ele sugeriu, meio em "rincadeira. @ 0credito que seu pai ter& alguma opinio a respeito, Srta. Sophia.
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@ 6h, certamente @ afirmou ela. @ 1as sua ameaa de me deserdar no conseguir& me dissuadir. Sem sa"er se acreditava nela ou no, Cicholas a devolveu >unto de sua amiga ao aca"ar a dana e se afastou para provar os deliciosos canap,s que serviam naquela noite. 0ca"ava de tomar uma taa de champanhe quando sentiu um golpe)inho no om"ro. @ E ento, !iselyB @ perguntou uma vo) impaciente @ E certo o que ouvi ou noB Cicholas se virou e se encontrou com a patrocinadora mais temida do prestigioso clu"e 0lmac#Ts, que o olhava com as so"rancelhas elevadas. Se tivesse sido qualquer outra pessoa, talve) houvesse se sentido tentado a no responder, mas ningu,m ignorava Sally 7ersey. @ Co estou seguro, senhora. 6 Conde de <ardley parece ter muito afeto por sua filha para deserd&'la. Ela fe) um gesto de despre)o com sua es"elta mo. @ Co me refiro a esses rumores. Co sei de onde tero sa(do, na verdade. Co, estou falando de Sharn"roo#. 6utro dia me encontrei com sua irm, em uma de suas muitas raras visitas + cidade, e me disse que no sa"ia nada do que seu irmo fa)ia h& meses. @ 0h, sim- E certo @ confirmou com o que alguns considerariam uma cruel falta de preocupao. @ !ece"emos sua carta fa) seis meses, quando se inteirou da morte de nosso pai, e manifestou inteno de voltar para o pa(s antes do final de ano. Suponho que algo o reteve na 7amaica. @ em, quando voltar pode di)er de minha parte que no se esconda em sua manso. Cecessitamos dele aqui, em Londres. 4odas as >ovens damas estaro ansiosas para chamar sua ateno. @ 6h, no- no todas @ murmurou Cicholas, vendo como uma "ele)a de ca"elos negros era condu)ida uma ve) mais + pista de dana.

Captulo Trs
Lorde Cicholas !isely foi um dos primeiros convidados a a"andonar o "aile. !ece"eu uns quantos olhares de assom"ro quando se despediu dos anfitri*es. Co em vo, ganhara uma reputao de >ovem af&vel e en,rgico desde que foi apresentado + Sociedade, dois anos antes. !aras ve)es se retirava para dormir antes das trAs da manh. Caquela noite, entretanto, parecia ter perdido o interesse muito cedo. Sem esperar que um criado "uscasse uma carruagem, saiu para o ar fresco da noite e se pHs a andar em direo a sua pequena e acolhedora casa de Londres, sem se preocupar com os ladr*es que pudessem estar pululando pelo "airro. 0 curta conversa com Lady 7ersey tinha renovado as sensa*es de inquietao por seu irmo. Em sua Dltima carta vinda da 7amaica, enedict dei$ara muito claro sua inteno de retornar a sua terra natal no outono. 7& passara seis meses e no havia sa"ido nada mais dele. Era muito poss(vel que ele se visse o"rigado a mudar os planos e atrasar sua volta. E era igualmente poss(vel que sua carta informando sua fam(lia das novidades se e$traviara. 1as, por mais que tentasse, Cicholas no podia dei$ar de pensar que algo poderia ter ocorrido ao s,timo Duque de Sharn"roo#.
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0s viagens por mar eram e$tremamente perigosas, e mais ainda durante os Dltimos anos. 0 0rmada rit5nica podia ser a propriet&ria dos mares, mas seus valentes marinheiros no podiam proteger cada palmo de &gua contra os ataques franceses. E ainda mais inquietantes eram as lem"ranas daquelas terr(veis tempestades, que provocavam estragos na costa durante o inverno, afundando mais de uma em"arcao. 6 0tl5ntico era um oceano vasto e traioeiro, qualquer navio que naufragasse em alto mar no seria dado por desaparecido at, passado muito tempo. 4entou no pensar naquela aterradora possi"ilidade enquanto voltava para casa. 4inha um profundo afeto por seu irmo que no via fa)ia mais de cinco anos, mas no queria se meter na vida de enedict como o chefe da fam(lia. Estava mais que contente com seu despreocupado celi"ato, e em"ora no considerava a si mesmo um inconsequente, estremecia sG de pensar na responsa"ilidade de dirigir a fa)enda familiar em Qampshire, para no mencionar as outras propriedades espalhadas pelo pa(s. 4irou a chave do "olso e entrou em casa. Cunca estava seguro da hora que voltaria, e no e$igia que seu mordomo o esperasse acordado. %or isso se surpreendeu ao encontr&'lo dormindo na poltrona do vest("ulo. @ 6 que , isto 2igginsB %or que no est& na camaB @ perguntou quando o criado despertou com um so"ressalto ao fechar a porta. 2iggins servira por quase toda sua vida, e estava acostumado com as maneiras da no"re)a, pelo que no se sentiu a"solutamente ofendido pelo tom impaciente de seu amo. Sempre considerara a si mesmo como um valete, mas no recusou o cargo de mordomo depois da morte de seu anterior amo. 4ra"alhava para Lorde Cicholas os dois Dltimos anos e nunca cometeu o m(nimo erro- 0t, aquela noite. 2icou em p, e olhou com inquietao para seu senhor. @ Dadas as circunst5ncias, senti que era meu dever esperar sua volta parainform&'lo, senhor. @ 1e informarB De quAB @ perguntou Cicholas vendo como seu mordomo olhava fuga)mente para a porta fechada do salo. @ De que h& algu,m o esperando, senhor. Cicholas tirou o chap,u e o casaco e lhe prestou toda sua ateno. Co era estranho voltar para casa de madrugada e encontrar algum de seus amigos dormindo no sof& do salo, logo no entendia o incHmodo que 2iggins sentia. @ =uem ,B Qarry QarmondB @ Co, senhor. E algu,m que nunca vi antes @respondeu 2iggins, permitindo'se um ligeiro sorriso de satisfao. @ Sempre me orgulhei de conhecer as pessoas e de adivinhar sua posio social, e reconheo um intruso quando o ve>o @ seu sorriso se apagou imediatamente. @ 1as tenho que admitir que a pessoa que apareceu pouco depois que o senhor partiu, e que agora descansa comodamente no salo, desconcertou'me por completo. Seu aspecto dei$a muito a dese>ar, mas suas maneiras e retGrica so os de um cavalheiro. Cheguei + concluso, senhor, em"ora se negue a dar seu nome, de que , um velho conhecido seu que certamente caiu em desgraa. Cicholas ficou "oquia"erto. @ E o dei$ou passarB %or Deus, ser& que ficou loucoB Co era um homem desalmado e a>udaria um amigo sem dDvida, mas se negava a que qualquer malandro se aproveitasse dele.
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@ Como pHde dei$&'lo entrarB Certamente >& saiu logo depois- com a minha melhor prata? @ 6h, no, senhor, nada disso @ respondeu 2iggins, imp&vido. @ E asseguro que no teria permitido sua entrada, e muito menos teria lhe servido vinho e >antar, se no fosse por ele me ter dito que tinha not(cias de seu irmo. @ 0h, simB @ perguntou Cicholas com cepticismo. @ em, ser& melhor que suas not(cias ha>am valido a comida e a "e"ida que consumiu as minhas custas. @ 0travessou o vest("ulo a grandes passadas e entrou no salo, onde viu um indiv(duo esfarrapado refestelado folgadamente na poltrona mais cHmoda da casa. @ Do contr&rio o >ogarei a chutes? 8m lento sorriso curvou os l&"ios do visitante, mas seus olhos permaneceram fechados. @ 4omarei a li"erdade de e$pressar meu desgosto por sua forma de saudar algu,m a quem no vA h& anos, meu querido irmo. Cicholas se deteve em seco e uma ve) mais ficou "oquia"erto. 6 visitante a"riu os olhos, de uma radiante cor a)ul, e ficou em p, com graa e eleg5ncia. @ enedictB @ murmurou, dando um passo duvidoso @ en- E vocA? Da porta, 2iggins e$perimentou um profundo sentimento de orgulho ao ver como os dois homens se a"raavam efusivamente. Era reconfortante sa"er que seu instinto no o enganara e que aquele visitante, mais alto e ro"usto que seu amo, era o que pensou a princ(pio, um cavalheiro da no"re)a. 4ossiu delicadamente para adverti'los de sua presena. @ Dese>a que lhes sirva um pouco de "randy, milordeB @ Sim, , claro @ respondeu Cicholas, sem poder sair de seu assom"ro pela inesperada apario de seu irmo. @ E que se>a do melhor, 2iggins. .sto merece cele"rao. 6 mordomo se retirou e Cicholas acendeu mais vela antes de voltar para >unto da lareira. Sorriu ao ver como enedict >ogava mais lenha a um fogo que >& ardia vivamente. 6 clima "rit5nico resultava muito duro, depois de ter passado tantos anos no estrangeiro. 1as aquela no era a mudana mais evidente. Cingu,m que visse enedict agora poderia suspeitar que um dia fosse um d5ndi que rivali)ava em eleg5ncia com o famoso eau rummell. Cicholas recordou as numerosas ocasi*es que vira seu irmo atando pacientemente uma gravata engomada em frente ao espelho. 0gora levava um leno vermelho vivo atado ao pescoo, cala simples e uma camisa su>a e enrugada, com seu comprido ca"elo loiro roando os om"ros e uma "ar"a de v&rias semanas pouco se diferenciava de um vaga"undo. @ Com essa e$presso d& a entender que no aprova meu aspecto @ comentou enedict, ao levantar a ca"ea e ver o cenho fran)ido de seu irmo. @ %or Deus, en? %arece um mendigo. @ 1enos mal que no est& aqui o po"re dia"o que me deu esta roupa @ respondeu enedict com ironia. @ 4eria se sentido muito ofendido. Estou seguro de que esta era sua melhor camisa. 0inda que no se possa di)er que me deu sua roupa @ corrigiu. @ 1as "em, trocou pela minha. E me alegro de tA'lo feito. Estava farto de meu tra>e depois de passar semanas no mar? @ =uer di)er que trocou sua roupa por esses... farraposB @ perguntou Cicholas, incr,dulo. @ 4oma'me por um idiotaB
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@ E certo, meu querido irmo @ assegurou enedict. @ SG tinha a roupa que usava. 6s piratas me despo>aram do resto. Cicholas afogou uma e$clamao de assom"ro. @ %iratasB =ue piratasB @ 6s piratas que nos a"ordaram dois dias depois de )arpar de %ort !oyal @ disse enedict com um sorriso. @ Cavegar pelo Cari"e no , o mesmo que passear de "arco pelo 4amisa, meu querido irmo. So &guas muito perigosas em que procuram refDgio os proscritos e condenados de diversas nacionalidades. 0 pirataria segue sendo uma pr&tica muito comum. @ 6 que aconteceuB @ perguntou Cicholas. @ 6 Capito do nosso navio no foi capa) de ignorar o que parecia ser um navio em apuros e deu ordem de manter'se prG$imo. 0ssim que o outro navio ficou de lado lanaram os ganchos com fulgurante rapide), e antes que a tripulao se desse conta do que estava passando, uma horda de impiedosos assassinos nos a"ordou. 6 Capito e a tripulao se comportaram de maneira elogi&vel, assim como dois passageiros, e os piratas retornaram logo para seu navio levando comida e v&rios o">etos de valor, inclusive meu "aD com minhas roupas e dinheiro. 2iquei to somente com a roupa que usava. Como poder& imaginar, ao chegar a Liverpool estava impaciente para tir&'la, em"ora sG fosse para troc&'la pela que visto agora. Cicholas es"oou um sorriso compreensivo, mas ento o assaltou uma dDvida. @ Como conseguiu chegar a Londres sem dinheiroB Co ter& sido a p, no , verdadeB @ %or sorte no me vi redu)ido a isso, em"ora no acredito que tivesse sido muito pior do que via>ar em uma carruagem comum. Ca 7amaica no desfrutava de muitas comodidades, mas ficar horas sentado em uma carruagem fedendo a suor e ce"ola , mais do que posso suportar. Cicholas quase se pHs a rir ao ver sua e$presso. @ Co. 0inda conservava meu relGgio de "olso e pude vendA'lo pela metade de seu valor. 6 velhaco que o comprou em Liverpool pensou que fosse rou"ado. @ Co me surpreende @ disse Cicholas. @ Cingu,m o tomaria por um mem"ro da no"re)a com essas roupas? @ .sso no , de todo certo @ o"servou enedict. @ Seu mordomo conseguiu ver al,m do meu disfarce @ seu rosto se iluminou ao ver a"rir a porta do salo. @ E aqui o temos- Com um pouco mais dessa deliciosa torta de ma. @ %ensei que possivelmente gostasse de outro pedao, E$celAncia @ disse 2iggins, dei$ando a "ande>a com a torta e o "randy em uma mesa >unto + poltrona de seu amo. @ Cecessita algo mais, senhorB @ Sim, prepare a cama no dormitGrio livre e pegue um de meus camisol*es @ ordenou Cicholas, e se voltou para seu irmo quando 2iggins saiu do salo. @ 0 criadagem foi redu)ida ao m(nimo necess&rio em Krosvenor Square. 0 casa no foi usada desde que papai morreu. %rocurou em vo algum sinal de remorso no atraente rosto de seu irmo, sa"endo o afeto que enedict tinha por seu pai. @ 1orreu tranquilamente em sua cama, sem sofrer @ lhe assegurou. @ 0legro'me @ respondeu enedict, e mudou rapidamente de assunto perguntando por sua irm. @ 6h, Connie est& muito "em. Engordou um pouco desde a Dltima ve) que a viu e volta a estar gr&vida. 4eve trAs filhos desde que se foi, o que eleva a cinco o nDmero de crianas. .sso di) muito a favor de LansdoUn. Kuardo muito respeito por
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nosso cunhado. 6 po"re deve ter a paciAncia de um santo para aguentar a nossa amalucada irm)inha. enedict sorriu enquanto aceitava um pedao de torta e uma taa de "randy. Co havia dDvida de que Constance seguia tratando Cicholas como um colegial re"elde, pelo que o ressentimento de seu irmo era "astante compreens(vel. @ %erce"o uma grande mudana em vocA, Cic# @ disse, e$aminando com ateno seu tra>e na moda. @ %arece que se converteu em um d5ndi. @ 4er& que cuidar da aparAncia irmo @ respondeu Cicholas. @ Co deveria dei$ar que as pessoas o vissem com esse aspecto. 4em que pensar no seu nome e todo o resto @ comentou com um marcado esno"ismo. @ 0manh, na primeira hora, iremos ao alfaiate- 3&rias ve)es, possivelmente. Cap(tulo =uatro Ca manh seguinte, enedict desco"riu que a ideia que seu irmo tinha de levantar cedo no era a mesma que a sua. Depois de tomar um esplAndido caf, da manh + "ase de ovos, presunto, po com manteiga e caf, rec,m'feito, e sem que ainda houvesse sinais de Cicholas, decidiu passar o tempo e$plorando a cidade para ver as mudanas que se produ)iram durante sua longa ausAncia. 0 manh estava seca e ensolarada, sem o menor rastro da asfi$iante n,voa que engolia a cidade nessa ,poca do ano. Caminhou energicamente at, o final da rua e saiu em uma via pD"lica, muito transitada pelas pessoas que se dirigiam aos seus tra"alhos. 0quela era a parte da cidade que melhor conhecia, onde formosas >ovens com sapatos "rancos e chap,us de tafet& negros desfilavam pelas ruas e praas distri"uindo leite dos "aldes que levavam. Seus gritos se mesclavam com os dos outros vendedores am"ulantes, ansiosos por vender seus produtos. 0li era onde enedict es"an>ara seu tempo e dinheiro, fa)endo visitas aos amigos e desfrutando das muitas divers*es, que a capital oferecia a qualquer >ovem no"re e rico. Qavia custado muito a"andonar aquela vida, cinco anos atr&s. !ecordava claramente a amargura que sentiu quando seu pai insistiu para que via>asse + 7amaica, para aprender a valori)ar o dinheiro administrando as planta*es familiares. Sua despedida fora muito desagrad&vel, com muitas recrimina*es por am"as as partes. 1as ao ca"o de poucos meses enedict se deu conta de que a deciso de seu pai estava mais que >ustificada, e a partir de ento agradeceu enormemente as cartas cheias de afeto e compreenso que trocaram ao longo dos anos. Do Dnico que se arrependia era de no ter voltado para a .nglaterra a tempo, para ver seu pai uma Dltima ve) antes de sua morte. Sim, aqueles anos na 7amaica o mudaram por completo. 7& no era aquele >ovem fr(volo e despreocupado cu>a Dnica am"io era se destacar na sociedade e que tinha es"an>ado grandes somas de dinheiro na "usca de pra)eres, sem a menor considerao por nada nem por ningu,m. 0gora estava mais velho e s&"io, e confiava em poder ocupar o lugar de seu pai como chefe da fam(lia e cumprir com suas o"riga*es de um modo respons&vel e diligente. 6 corte de um tra>e, o nG de uma gravata ou o "rilho de umas "otas >& no tinha import5ncia para ele, em"ora tivesse que seguir o conselho de seu irmo e vestir'se como correspondia a um cavalheiro de sua posio, antes de voltar para esse mundo ao que, na realidade, tinha poucos dese>os de retornar. 6 fedor de li$o podre invadiu seus orif(cios nasais, devolvendo'o + realidade. Sem se dar conta se dirigiu para o leste e entrara em um dos "airros onde rara ve) se aventurava as pessoas de sua classe. 0s diferenas entre ricos e po"res no
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poderiam estar mais marcadas. Caquela )ona no havia mans*es lu$uosas, nem varredores limpando as ruas, nem damas e cavalheiros tomando ar. Co era de estranhar, pensou enquanto protegia o nari) e a "oca com o leno vermelho. 6 ar estava viciado pela pestilAncia que emanava dos "arrac*es e a"rigos apinhados, e meninos desnutridos e esfarrapados, ou nus, escavavam na imund(cie. enedict no se atrevia a pensar como seria o cheiro quando fi)esse mais calor, mas sa"ia que o tifo era uma ameaa constante naqueles "airros. %ara os po"res desgraados que ali ha"itavam a enfermidade e a fome supunha um modo de vida que no havia esperana de escapar. 4am",m sa"ia que era uma loucura permanecer mais tempo nessas ruas fedorentas, onde o v(cio e a corrupo espreitavam em cada esquina. Entretanto, o deprimente lugar tinha captado por completo sua ateno. 4o a"sorto estava na dilaceradora imagem que o rodeava que no foi at, meio dia que retornou + parte rica da cidade. 6 rece"imento de seu irmo no foi precisamente caloroso quando voltou para casa. @ 6nde demHnios esteveB @ perguntou Cicholas. @ 2iggins me disse que saiu fa) horas. @ 0ssim , @ concordou enedict, se sentando + mesa e servindo uma taa de caf,. @ 2ui e$plorar um pouco enquanto o esperava. @4er& notado muitas mudanas, suponho. @ Co me fi$ei muito nos arredores. 1as Vhitechapel, ethnal Kreen, Shoreditch e Smilthfield me pareceram muito interessantes. @ %or todos os Santos, enedict? @ e$clamou Cicholas, que comeava a se perguntar se o sol do Cari"e no teria afetado o c,re"ro de seu irmo. @ Como pensou em andar por esses lugaresB So antros infectados onde vive toda classe de animais. Cem sequer as autoridades se atrevem a entrar em plena lu) do dia @ de repente o assaltou uma dDvida inquietante. @ 1eu Deus? Co ter& ido procurar uma mulher, no , verdadeB enedict arqueou uma so"rancelha. @ Eu gostaria que me concedesse um pouco mais de confiana. Co nego que rece"i v&rias propostas, mas valori)o muito minha saDde. @ em, graas a Deus @ disse seu irmo com um suspiro de al(vio. @ Em"ora me surpreenda que retornasse so e salvo. @ 4al e como vou vestido, pareo um deles a quem no vale a pena incomodar. 0 franca resposta de enedict fe) que Cicholas voltasse a pensar no pro"lema mais urgente, e depois de comer no perdeu tempo em tomar as primeiras medidas para melhorar a pat,tica imagem de seu irmo. 6s famosos alfaiates da ond Street no puderam ocultar uma e$presso de horror quando viram enedict entrar em seus seletos locais. enedict no pareceu se ofender pelo frio rece"imento que rece"ia onde fosse, e demonstrou uma admir&vel integridade quando tomaram medidas com mais "rutalidade que a necess&ria. Entretanto, Cicholas desco"riu que em"ai$o daquela fachada complacente pulsava uma vontade de ferro, pois nada pode convencer enedict para que usasse as >aquetas a>ustadas, como marcava a moda, nem para que escolhesse cores mais vistosas. @ =ue pouca imaginao? @ protestou Cicholas quando sa(ram + rua. @ 6s coletes de listas negras e amarelas so a Dltima moda nesta temporada. @ Co duvido irmo. 1as no tenho inteno alguma de passear pela cidade como se fosse uma a"elha.
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Cicholas se dispunha a seguir criticando sua falta de gosto quando viu um de seus amigos do outro lado da rua, o que o o"rigou a se esconder em uma porta. @ 4ampouco tenho inteno de usar umas >aquetas to apertadas que no me permitam respirar, nem calas to apertadas que possam rasgar cada ve) que me sento @ declarou enedict, antes de se dar conta de que estava falando com ar. 6lhou ao redor em "usca de seu irmo e se chocou com uma figura es"elta e feminina que sa(a naquele momento da livraria Qoo#hamTs. enedict no pode impedir que v&rios livros ca(ssem no cho, mas pHde impedir que a mulher sofresse o mesmo destino ao rodear'lhe a estreita cintura com um "rao. @ Sinto muito @ se desculpou, amaldioando'se em silAncio por sua estupide). Estava a ponto de solt&'la quando a ca"ea oculta so" o elegante gorro se elevou de repente. Durante uns segundos enedict ficou "oquia"erto como um idiota, com o olhar fi$o em uns "rilhantes olhos verdes de espessas pestanas e l&"ios estranhamente moldados e curvados em um sorriso encantador. Conhecera muitas mulheres "onitas, mas nunca se sentiu to cativado por um rosto formoso e pela es"elta figura. 2icou imGvel como que por um feitio, incapa) de mover'se e de pensar. 4udo o que o rodeava comeou a desvanecer'se lentamente, at, que sG ficou consciente dela- e de um dese>o crescente de no solt&'la >amais. Cicholas, pelo contr&rio, tinha sa(do de seu esconderi>o e em seguida advertiu os olhares de curiosidade que seu estDpido irmo estava provocando nos transeuntes. @ Co fique a( parado como um "oneco de pano? @ ordenou, ignorando o olhar de irritao que rece"eu de seu irmo. @ 0>ude a criada desta senhorita a recolher os livros? enedict o"edeceu + contra gosto e Cicholas acompanhou a >ovem dama at, sua carruagem. @ Co sei como me desculpar. Confio em que esse "ruto no lhe tenha feito mal. @ 0"solutamente, senhor @ ela assegurou, olhando fuga)mente o homem alto que estendia os livros a sua criada. @ E, por favor, no culpe seu criado. 2oi culpa dos dois. Eu tampouco estava prestando ateno ao sair. %ela e$tremidade do olho Cicholas viu que enedict se apro$imava e se apressou em a>udar a encantadora >ovem a su"ir na carruagem. @ 3ocA , muito am&vel, senhorita. @ disse, ficando de lado para permitir que a criada su"isse e fechando a porta depois. 0 carruagem se afastou e enedict encarou seu irmo com e$presso de ofensa. @ %or que no me apresentou a elaB @ ComoB @ respondeu Cicholas, cada ve) mais convencido de que seu irmo contra(ra alguma fe"re tropical. @ Estou fa)endo o humanamente poss(vel por manter sua identidade em segredo. %ode ser que no se importe com o nome, irmo, mas eu sim. 0credita que vou permitir que toda Londres o ve>a com este aspectoB Seria o "o"o dos clu"es de cavalheiros se sou"essem quem ,? 3iu que se apro$imava uma carruagem e colocou seu irmo no coche alugado antes que pudesse seguir chamando a ateno. @ Co entendo o que se passou com vocA en. 0ntes se orgulhava de seu aspecto, e agora parece que tanto fa) se assemelhar mais a um cigano do que a um Duque.
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enedict seguia fascinado com a lem"rana da mulher e apenas ouviu as recrimina*es de seu irmo. @ =uem era essa mulherB 0 conheceB Cicholas o olhou com impaciAncia. Cingu,m poderia acreditar que uma pessoa assim fora capa) de so"reviver a um ataque pirata. astavam uns olhos verdes para desarm&'lo por completo? @ E claro que a conheo. Estive danando com ela ontem + noite. E a Senhorita Sophia Cleeve, a filha do Conde de <ardley @ disse, e levantou a vista para o c,u quando a e$presso em"evecida de seu irmo no se alterou o m(nimo. @ =ualquer um diria que nunca viu antes um rosto "onito. @ onitaB @ repetiu com um sopro. @ E perfeita? Cicholas ficou pensativo uns instantes. @ Q& disparidade de opini*es. 1uitos a consideram uma "ele)a, mas so as loiras as que esto de moda nesta temporada. enedict no pareceu impressionado. 6"viamente, o ca"elo loiro no era de seu agrado. @ 6ra- %arece que essa mulher o impressionou @ comentou Cicholas. @ 1as deveria seguir meu conselho e procurar esposa em outra parte. 8ma dDvida dilaceradora assaltou enedict. @ Est& casadaB 6u comprometidaB @ Co, nem , prov&vel que v& a estar. @ %or quAB 6 que quer di)erB @ Co parece que este>a interessada em matrimHnio. 0o menos, no em um matrimHnio com um mem"ro da no"re)a. Se o que me contou , certo, prefere a companhia de cavalarios + de Duques. @ 6ra? Sem dDvida estava )om"ando de vocA @ mofou enedict, pensando que seu irmo era um ingAnuo. @ E poss(vel @ concedeu Cicholas. @ SG estou repetindo o que ela me disse. 0l,m disso, rece"eu quatro propostas matrimoniais desde que chegou + cidade e recusou todas, o que sugere que no anda atr&s de um marido, e muito menos de um t(tulo @ acrescentou com uma gargalhada. @ %restou mais ateno em vocA pensando que fosse um criado do que dedica aos cavalheiros de sua classe. Era evidente que seu irmo no compartilhava a "rincadeira, pois ficou em silAncio olhando pela >anela. @ Co se inquiete @ aconselhou Cicholas. @ Conhecer& muitas outras garotas "onitas quando iniciar a temporada. @ Suponho que tenha ra)o @ murmurou enedict com um "rilho calculador em seus olhos a)uis. @ 1as a Srta. Sophia Cleeve , a quem quero conhecer. 0ssim, vendo como est& a situao, o melhor ser& que permanea incGgnito um pouco mais. @ E isso por quAB @ perguntou Cicholas, desconcertado. enedict desviou o olhar para seu irmo. @ Disse'me que prefere a companhia de cavalarios. E se h& algo que sei fa)er- E tra"alhar nas cavalarias? Cap(tulo Cinco 6 Conde de <ardley era um homem de costumes, e a estadia na cidade mal alterara sua rotina, e CardeU sa"ia e$atamente onde poderia encontrar seu amo
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naquela hora do dia. Entrou na "i"lioteca e encontrou Sua Senhoria sentado >unto + escrivaninha, e$aminando a correspondAncia. @ Lamento interrompA'lo, senhor, @ disse quando o Conde o olhou com uma so"rancelha arqueada @ mas o chefe das cavalarias est& aqui para a entrevista. .gual aos outros criados, CardeU tinha seu amo em muito alta estima. Cos vinte anos que levava servindo como mordomo dos Cleeve, no se recordava nenhuma sG ocasio em que o Conde estivesse muito ocupado para dedicar um pouco de tempo a qualquer um de seus empregados. @ E claro @ respondeu o Conde. @ 6 verei em seguida. Convencido de que seu tra"alhador mais leal, que estava com ele durante sua longa estadia na Jndia, nunca o incomodaria por um assunto corriqueiro, o Conde dei$ou sua correspondAncia para mais tarde e um momento depois viu entrar seu chefe de cavalaria, com a "oina em uma mo e com uma e$presso de intimidao, como sempre que estava em um am"iente elegante. 4rapp se sentia muito incHmodo quando se afastava das cavalarias por muito tempo. 6s cavalos eram sua vida, e o Conde suspeitava que preferisse a companhia dos animais +s de muitas pessoas. @ Entre, 4rapp @ ordenou quando o criado parou na porta. @ 6 que posso fa)er por vocAB @ 3im pelo >ovem Clem, senhor @ disse em tom inseguro, enquanto se apro$imava com passo vacilante da escrivaninha. Co se parecia em nada com o homem que controlava suas cavalarias com mo de ferro e cu>as ordens mantinham os >ovens criados em permanente estado de terror. @ 0o que parece, rece"eu uma oferta para ser chefe de cavalaria em uma propriedade do sul, Senhor. Eu no gostaria de perdA'lo. E um "om criado e est& h& muito tempo conosco, mas admito que seria uma mudana muito positiva para ele @ as rugas de seu rosto se contra(ram em uma ponta de sorriso. @ 0inda no estou preparado para pendurar os arreios, assim no posso culpar Clem por no querer esperar. 6 Conde se mostrou de acordo assentindo com a ca"ea. @ Sa"e quem ofereceu o posto, 4rappB @ Co, senhor. E no acredito que Clem sai"a. 6u se sa"e, no o di). %elo visto, algu,m o a"ordou outra noite no !ed Lion e disse que se quisesse o posto teria que aceit&'lo em seguida. Deu o pra)o at, esta noite para tomar uma deciso. 6 Conde fran)iu o cenho em uma careta de desaprovao. 0queles m,todos to poucos limpos para recrutar pessoal pareciam'lhe inaceit&veis, mas ao mesmo tempo compreendia as am"i*es de Clem. Seria muito mesquinho de sua parte no permitir que o >ovem criado se fosse simplesmente porque 4rapp e ele teriam que procurar um su"stituto adequado. @ Se Clem quer partir, devemos aceitar sua deciso @ respondeu finalmente, e$pressando seus pensamentos em vo) alta. @ E muito improv&vel que encontremos um su"stituto to logo, assim arrumarei tudo para que venha um dos criados de 7affrey Qouse. @ %ode ser que no se>a necess&rio, senhor @ o surpreendeu 4rapp. @ 8m homem se apresentou esta manh no p&tio procurando tra"alho. %arece que esteve muitos anos no estrangeiro, e o "ron)eado de sua pele o confirma. Contou'me que tinha retornado depois da morte de seu velho amo. @ =uem era seu Dltimo chefeB @ perguntou o Conde com cepticismo @ 4em alguma referAnciaB
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@ Co, senhor. Contou'me que houve pro"lemas no navio que via>ava de retorno a casa e que perdeu todos seus pertences. @ 1mm @ murmurou o Conde, fran)indo outra ve) o cenho. @ 7& me conhece, 4rapp. Eu no gosto de contratar ningu,m que venha sem cartas de referAncia, e menos ainda se forem forasteiros. @ Sim, senhor. Eu sei @ disse 4rapp, arranhando as tAmporas. Sempre o fa)ia quando refletia so"re um assunto delicado. @ Cormalmente sou da mesma opinio, mas esta pessoa conhece "em os cavalos. 0 potranca da Srta. Sophia estava muito inquieta quando este homem entrou no p&tio. Conseguiu acalm&'la em questo de segundos. 6s cavalos tAm mais "om senso que muitas pessoas. E sempre digo que se um cavalo aceitar um homem, este no pode ser mau. 6 Conde decidiu que havia algo de verdade naquele simples coment&rio e pensou uns segundos para analisar a questo. @ 1uito "em 4rapp. Se estiver disposto a dar uma oportunidade a esse forasteiro, por mim Gtimo. Se resultar ser um inDtil, farei vir um su"stituto de 7affrey Qouse. Em"ora tivesse dado seu consentimento, o Conde no ficou de todo satisfeito quando 4rapp partiu. Seria uma mera coincidAncia que algu,m se apresentasse em "usca de tra"alho >usto quando seu criado conseguira um novo empregoB 8m sorriso irHnico curvou seus finos l&"ios. %ossivelmente estivesse ficando muito c(nico com os anos, pensou. Dei$ou de sorrir ao pensar em outro assunto que levava v&rios dias desconcertando'o. %or que os >ovens solteiros pareciam ter perdido o interesse em sua filhaB Desde a noite do "aile ningu,m pedira a mo da Sophia. Co era to ingAnuo para esperar rece"er um pedido de mo a cada semana. Cem tampouco era to alienado para imaginar que sua filha fosse do gosto de todos os homens. Co se podia negar que Sophia podia ser muito pro"lem&tica. =ualquer cavalheiro que dese>asse uma vida tranquila faria "em em pensar muito seriamente antes de pedir sua mo. SG um cavalheiro com uma personalidade mais forte que a de Sophia poderia aspirar domin&'la. 6 Conde esperava que em alguma parte do pa(s houvesse um cavalheiro no"re e decente capa) de domar a uma ,gua des"ocada- E tomara que cru)asse logo no caminho de sua filha. Cesse momento a porta se a"riu e entrou Sophia, linda com seu vestido de seda cor lavanda e com um chap,u com"inando. 0pro$imou'se da escrivaninha com aquele sorriso angelical que enganaria qualquer cavalheiro, fa)endo'o acreditar que era de nature)a su"missa e o"ediente. Cada mais longe da realidade, pensou com o cenho fran)ido. @ 6 que fi) para que me olhe assim, papaiB @ perguntou ela. Deu um "ei>o na suave ca"eleira de ca"elo cin)a e se sentou na "eirada da mesa. @ =ualquer um que o visse pensaria que fi) alguma travessura. @ E no , assim, queridaB @ perguntou ele secamente. Sua filha pHs'se a rir e ele foi incapa) de reprimir um sorriso. @ 0onde vai to elegante esta manhB @ 3ou com mame visitar 1adame 2elice. Espera'me dentro de uma hora para retocar minha roupa de montar e no devemos chegar tarde, se no teremos que voltar em outro momento. @ C,us, como mudaram as coisas? @ comentou o Conde. @ Em meus tempos nenhuma costureira se atreveria a marcar a hora de visita a um mem"ro da aristocracia.
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@ 0h, mas ela no , uma costureira qualquer, papai. 4oda a aristocracia dese>a ter os vestidos de 1adame 2elice. Co , algo que me preocupe muito, mas estou desesperada para ter meu novo con>unto. Co montei a cavalo desde que nGs viemos + cidade. 6 inocente coment&rio de sua filha recordou ao Conde a marcha iminente de seu cavalario, e no se surpreendeu ao ver a e$presso a"atida de Sophia quando o contou. @ Lamentarei muito que se v& papai. Eu sempre gostei de contar com a companhia de Clem quando sa(a a montar @ desceu com ligeire)a da mesa e se dirigiu + porta, mas deu a volta quando a assaltou uma terr(vel dDvida. @ .sto no significar& que vou ter que sair com 4rapp, enquanto este>amos na cidade, no , verdadeB Co poderei fa)er nada sem que o informe de minhas idas e vindas. @ .sso seria maravilhoso? @ replicou o Conde em tom )om"eteiro, e soltou uma gargalhada quando Sophia >ogou para tr&s a ca"ea e saiu muito digna do aposento. Sim, seria Gtimo que algu,m ficasse de olho em sua pequena re"elde, pensou enquanto revisava seus prGprios planos para as prG$imas semanas. Em"ora desfrutasse de "oa saDde >& no era um homem >ovem, e tinha decidido muito antes de vir + cidade dei$ar a vigil5ncia de sua filha nas mos de sua esposa. 0daptou'se relativamente "em ao hor&rio da cidade, mas >& no possu(a energia nem vontade para se lanar de ca"ea ao torvelinho social. 1esmo assim, no faria nenhum mal acompanhar de ve) em quando sua mulher e filha. Sua presena serviria para assegurar o "om comportamento de Sophia. 4am",m falaria com 4rapp para que desse ordens precisas ao novo cavalario. 4eria que manter sua filha so" uma severa vigil5ncia a partir de ento, pois se o tempo permitisse, seriam passeios di&rios a cavalo.

Captulo Seis
Sophia no disse nada ao se inteirar da ida de Clem, mas estava muito desgostosa pela inesperada not(cia. Clem foi seu criado pessoal durante mais de de) anos. 8m vigilante implac&vel e ao mesmo tempo condescendente, foi o perfeito guarda'costas e companheiro nos inumer&veis passeios a cavalo pelas terras de Corthamptonshire. 1uitos pensavam que suas maneiras com o >ovem criado eram muito permissivas, mas para ela Clem era mais um amigo que um criado, e seria muito dif(cil su"stitu('lo. =uando entrou no famoso local da costureira em ond Street sua mente seguia ancorada no passado. 4o a"sorta estava recordando como e$plorara >unto com seu amigo os campos mais long(nquos de Corthamptonshire, que no se deu conta de que a prGpria costureira a acompanhava ao provador, at, que uma vo) doce e suave a devolveu ao presente. @ Co gosta de seu novo tra>e, mademoiselleB 6u possivelmente seu mau humor se deve a outra coisaB Sophia se so"ressaltou ao ver que a costureira estava o"servando'a atentamente com seus preciosos olhos a)uis. @ 6h, no, madame. 6 vestido , perfeito. @ Co de todo @ replicou a costureira, advertindo um ligeiro defeito com seu "om olho profissional. @ Cecessita um pequeno retoque na saia. Espero que se
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sinta melhor quando us&'lo, petit. Do contr&rio, perderei minha "oa reputao, no acreditaB 0ssim que a famosa costureira tinha senso de humor, pensou Sophia, detectando o "rilho de mal(cia em seus olhos a)uis. Certamente madame 2elice se sentia mais alegre que satisfeita por sua meteGrica ascenso + fama, e Sophia e$perimentou uma repentina apro$imao com aquela mulher, que no devia ser muito mais velha que ela. @ 0sseguro que gosto muito do vestido, 1adame @ disse, tomando cuidado de no pisar nas do"ras de veludo enquanto se despo>ava da saia. @ Esta manh rece"i uma not(cia muito triste. 0lgu,m que tra"alhou para minha fam(lia durante muitos anos vai nos a"andonar. 8m sorriso c&lido e afetuoso curvou os carnudos l&"ios da costureira. @ E essa pessoa , algo mais que um criado para vocAB Sophia assentiu. @ E meu amigo. @ Co poderia convencA'lo para que ficasseB @ sugeriu 1adame 2elice, a>udando'a a colocar o vestido de passeio e o casaco que tinha confeccionado na semana anterior. @ Suponho que sim, mas no vou tent&'lo @ respondeu, e viu a e$presso de surpresa da costureira no espelho ovalado. @ 2oi meu criado pessoal durante muito tempo e acredito que foi feli) em seu tra"alho, mas agora quer melhorar de posio. 6fereceram um posto como chefe de cavalaria em um imGvel, mas no sei em qual @ moveu uma mo em um gesto de resignao. @ Seria muito ego(sta se tentasse. 0 e$presso que cru)ou os olhos de 1adame 2elice foi indecifr&vel, mas Sophia pareceu detectar uma ponta de respeito. @ Co acredito que tenha a menor dificuldade em encontrar um su"stituto, petit @ disse a >ovem costureira com vo) suave, enquanto retirava a cortina para que Sophia passasse + sala de espera. @ C,us Sophia? Causou um grande choque a( dentro @ )om"ou sua me quando entraram na carruagem de volta a er#ley Square. @ 0 Senhora Strattan ficou verde de inve>a quando 1adame 2elice dedicou sua ateno e$clusiva a vocA. Como se sente por ter eclipsado uma dama como a 1arquesa de StrattanB 0 po"re no poder& voltar a se apresentar em pD"lico com a ca"ea alta? @ 7& sa"e que no dou a menor import5ncia a essas coisas mame @ respondeu Sophia, rindo pelo malicioso senso de humor de sua me. @ 4eria ficado igualmente satisfeita se tivesse sido uma das a>udantes que me atendesse, em"ora tenha que admitir que a famosa costureira me pareceu uma mulher muito interessante... , mais >ovem do que pensava. E , muito formosa, em"ora dissimule muito sua "ele)a com um vestido ins(pido e com o ca"elo co"erto. @ 4alve) siga de luto, querida @ sugeriu sua me. @ 0credito que algu,m me disse que era viDva. @ 4alve) @ concedeu Sophia, duvidando. @ Em"ora no me surpreenderia sa"er que nunca se casou. Co seria a primeira mulher que fingisse ser uma mulher casada, como nossa governanta. @ Certo @ afirmou sua me. @ Suponho que as empregadas pensem que o status de mulher casada lhes concede mais respeita"ilidade. @ .gual a uma costureira pensa que fingindo ser francesa ter& o A$ito assegurado e a fama. @ Est& insinuando que 1adame 2elice no , francesa, queridaB
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Sophia inclinou ligeiramente a ca"ea, pensativa. @ Co estou segura. Em"ora seu "onito sotaque parea verdadeiro. @ em, teve uma magn(fica oportunidade para tirar suas prGprias conclus*es. %assou um "om momento com ela no provador @ comentou sua me. @ Espero que no tenha que fa)er muitos acertos em seu vestido. @ Co, sG um pequeno retoque + saia. 1adame 2elice me prometeu que enviaria a roupa para casa depois de amanh. @ 2icar& muito contente. Sei que est& impaciente por voltar a cavalgar. @ 0 possi"ilidade de fa)A'lo perdeu grande parte de seu atrativo @ admitiu Sophia. @ Clem vai partir. 6 que significa que terei que aguentar a presena de 4rapp at, que encontremos um su"stituto. E nGs duas sa"emos que 4rapp guarda uma lealdade inque"r&vel ao ca"ea da fam(lia. %apai ficar& informado de tudo o que eu diga ou faa. 0 Condessa no pode evitar um sorriso e virou a ca"ea para a >anela. 0ssim como seu marido notara que as visitas de cavalheiros respeit&veis a casa se redu)iram enormemente. Em"ora isso no a surpreendesse a"solutamente. Sa"ia quem estava por tr&s daqueles estDpidos rumores, que tinham circulado entre os convidados no "aile e que, por sorte, >& estavam sendo esquecidos. 4am",m notara que durante os dias seguintes os pares que sua filha escolhera para danar e$perimentaram certas mudanas. Seguia tendo uns quantos >ovens solteiros entre eles, mas a Condessa no acreditava que estivessem preparados para mudar o celi"ato pela "Ano matrimonial. 1ais divertida do que irritada por aqueles truques infantis, a Condessa decidiu guardar silAncio e no repreender sua filha, pelos estratagemas empregados para manter a dist5ncia qualquer pretendente. Co o"stante, naquele momento no pode evitar uma o"servao. @ Estou segura de que nunca diria nem faria nada que pudesse )angar seu pai @ disse, e custou reprimir uma gargalhada quando Sophia se virou para olhar pela >anela. 4rAs dias depois, 4rapp rece"eu uma mensagem para que tivesse selado e preparado o cavalo da Srta. Sophia. 6 chefe de quadras rece"eu as instru*es com uma mescla de sentimentos desencontrados, por um lado se alegrava de que a potranca fosse fa)er um pouco de e$erc(cio por fim, por outro, no o tranquili)ava a ideia de confiar o cuidado da filha do Conde a um desconhecido. 2ran)iu o cenho ao olhar as largas costas do novo criado, que se ocupava de cuidar de um dos magn(ficos cavalos do Conde, e se perguntou uma ve) mais que opinio merecia en>amim !udgely. 6 prGprio 4rapp teria sido o primeiro em admitir que pudesse ser um empregado dif(cil, merecedor de muitas recrimina*es e poucas adula*es. 6 pro"lema era que no podia encontrar nenhum defeito em seu novo su"ordinado. !udgely demonstrara uma diligAncia e ha"ilidade surpreendentes, e no tinha nenhuma dificuldade com os cavalos nem com a carruagem do amo. 4ampouco podia reprovar nada so"re seus costumes pessoais, o que foi um al(vio ao ter que compartilhar o aposento so"re as cavalarias. Ento, por que o seguia inquietando uma pequena dDvida so"re o >ovem enB Coou seu ca"elo grisalho, perguntando se no estaria sendo muito desconfiado. 0t, que o criado no tra(sse sua confiana, merecia o "enef(cio da dDvida.
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@ %ode dei$ar o que est& fa)endo e selar a potranca da Srta. Sophia. =uer sair para montar esta manh @ anunciou, sem ver o "rilho de e$pectativa nos olhos a)uis do criado. Se o tivesse visto, possivelmente no permitiria que aquele >ovem acompanhasse + Srta. em seu passeio. @ E agora quero que preste ateno ao que vou di)er @ seguiu, sentando'se em um tam"orete enquanto se perguntava como a"ordar o assunto do comportamento ocasionalmente caprichoso da Srta. Sophia. @ =uero que tenha muito cuidado com ela, tenha mo firme, por,m gentil. 6 amo a quer muito e no gostaria nada que sofresse o menor arranho, assim que no a perca de vista em nenhum momento, entendidoB %ode ser muito teimosa. 6 >ovem es"oou um ligeiro sorriso. @ Sei, Sr. 4rapp. 4ive o suficiente trato com ela durante os trAs dias que estou aqui. @ 0hhhB @ e$clamou 4rapp, perple$o @ Co estou falando da potranca, estDpido? 7& sei que a conhece "em. E a Srta. Sophia quem pode causar pro"lemas a vocA se sofrer uma de suas mudanas de humor. 6s largos om"ros do en estremeceram ao conter a risada, o que no a>udou a tranquili)ar 4rapp. @ 6lhe, menino, se no se sentir capa) de fa)A'lo ser& melhor que o diga agora. Eu acompanharei + Srta. Sophia. @ 6h, certamente me sinto capa) @ respondeu en rapidamente. @ 4ratei com muitas mulheres dif(ceis. @ Sim, no duvido @ murmurou 4rapp. 6correu outra inquietante possi"ilidade e contemplou em silAncio o atraente rosto semioculto pela "ar"a. @ !ecorda qual , sua posio social, menino. 0 Srta. Sophia , uma dama, e ser& melhor que no o esquea. Qouve um momento de silAncio, antes que o >ovem voltasse a falar. @ Dou minha palavra de honra de que no esquecerei qual , minha posio, Sr. 4rapp. 4ratarei + Srta. Sophia como se fosse... minha prGpria irm. 6 chefe de cavalaria no ficou totalmente satisfeito e e$pressou suas suspeitas fran)indo o cenho. @ Co recordo que dissesse que tem irms. @ E poss(vel que no disse antes, mas tenho uma irm. E tam",m um irmo. 1orava com ele aqui em Londres, antes de "uscar tra"alho. @ 6ra, >ovem en, parece que h& muito que no sei so"re vocA @ disse 4rapp, olhando'o seriamente. @ %or e$emplo, como meteu na ca"ea partir da 7amaica e retornar aquiB en no pareceu vacilar em sua resposta. @ Levava cinco anos ali e >& tinha tido suficiente. Suponho que seria a nostalgia- Sir Simon 2elloUs pode confirmar o que contei. %osso escrever e pedir que envie uma carta de referAncia a sua Senhoria. @ 6h, assim sa"e ler e escreverB @ perguntou 4rapp, tentando ocultar seu assom"ro enquanto gravava o nome de 2elloUs em sua memGria, caso Sua Senhoria decidisse comprovar a verso de !udgely. @ E posso perguntar como aprendeuB Dessa ve) a resposta no foi to r&pida. @ 1eu- 1eu velho amo me ensinou.

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%or estranha que parecesse, a e$plicao no surpreendeu 4rapp, pois o Conde o havia ensinado a ler e escrever quando estavam na Jndia. 1as havia algo que no encai$ava@ E suponho que tam",m foi seu amo quem o ensinou a falar como um no"re. 8ma ve) mais viu uma ponta de sorriso naqueles l&"ios perfeitamente esculpidos. @ 0gradeo o cumprimento, Sr. 4rapp, mas eu no falo como um no"re. Em"ora se>a certo que meu amo no tolerava linguagem vulgar em presena de mulheres, pelo que me acostumei a no di)er grosserias. @ em, isso est& "em @ disse 4rapp. @ 4er& que cuidar de seu voca"ul&rio com a Srta. Sophia, que, tem o mau costume de recordar palavras que nunca deveria escutar. Sentindo'se um pouco mais tranquilo depois da "reve conversa, ficou em p,. @ em, no podemos ficar de "ate papo todo o dia. Ser& melhor que se apresse em selar os cavalos, menino, se no quiser fa)er esperar + dama. 6 novo criado se apressou a o"edecer, e logo que chegou + fachada da casa, a porta se a"riu e apareceu Sophia. Desceu suavemente os degraus e se deteve em seco com uma e$presso de total desconcerto. @ Deus Santo? @ e$clamou @ 0ssim que vocA , meu novo cavalario...

Captulo Sete
%ela segunda ve) em sua vida, enedict !isely, s,timo Duque de Sharn"roo#, e$perimentou aquela estranha sensao agridoceW uma mescla em"riagadora de dese>o e ternura que "rotou em sua virilha para estender'se rapidamente pelo resto do corpo, acelerando os "atimentos do corao e turvando os sentidos. 6 Dnico que queria era tom&'la em seus "raos e a levar + cama para satisfa)er aquele dese>o ardente e desatado, mas o Dnico que pode fa)er foi levar a mo ao chap,u, em um gesto cortAs e a>ud&'la a su"ir + sela. Enquanto montava em seu cavalo todo castanho e se dispunha a segui'la a uma dist5ncia prudente, comeou a se perguntar, uma ve) mais, que classe de loucura o levara a interpretar aquela rid(cula farsa. Sendo cavalario, o Dnico contato que poderia ter com a mulher que o cativou como nenhuma outra seria muito escasso/ uma sG hora ao dia se tivesse sorte. Entretanto, se fosse certo o que seu irmo Cicholas dissera, duvidava que fosse mais f&cil sendo o Duque de Sharn"roo#. 0o menos como cavalario teria a oportunidade de conhecA'la um pouco melhor, sem as intromiss*es dos familiares e amigos... e tam",m de averiguar se o que tinha e$perimentado naqueles
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memor&veis segundos na ond Street, e outra ve) agora, era algo mais que uma simples atrao f(sica. !ecordava muito claramente que durante a comprida e tediosa viagem por mar tivera muito tempo para pensar no tipo de mulher que dese>ava para se casar. %or sorte, a fam(lia !isely era rica e influente, e sua am"io no era procurar uma herdeira. Em"ora sua fam(lia, como era natural, esperava que se casasse com uma mulher de alta linhagemW uma mulher que sou"esse o que se esperava dela como Duquesa de Sharn"roo# e que lhe desse filhos para perpetuar a linhagem. 6u, pelo contr&rio, procurava algo mais que uma paridora de no"re estirpe. =ueria que sua Duquesa fosse tam",m sua companheira e sua amiga, algu,m com quem compartilhar suas alegrias e suas triste)as, no um mero adorno "onito para honrar sua casa. 0 Srta. Sophia Cleeve poderia ser essa esposa perfeita, essa mulher ideal que temia no encontrar nuncaB Caquele momento, a propriet&ria de seus pensamentos olhou por cima do om"ro e levantou uma mo para cham&'lo. @ 3eem @ pediu, fa)endo que a ordem parecesse mais um convite. @ Se apro$ime e cavalgue ao meu lado. Eu gostaria de falar com vocA. enedict no necessitou que repetisse e estava >unto a ela em um a"rir e fechar de olhos, pensando em quo formosa estava com seu tra>e verde garrafa feito so" medida, com uma cascata de renda adornando o pescoo, e perguntando'se uma ve) mais se no seria um idiota por ficar encantado diante de um rosto formoso. @ Como se chamaB @ en, milady. en>amim !udgely @ respondeu, repetindo o nome que seu irmo inventou para ele. @ Como , que veio em "usca de tra"alho em minha casa, en>amim !udgelyB @perguntou com uma nota de desconfiana em sua doce vo). @ Lorde Cicholas !isely no o ter& despedido por aquele incidente sem import5ncia na ond Street, no , verdadeB enedict pensou rapidamente. Era claro que o tomava por criado de Cicholas. =uanto riria seu incorrig(vel irmo se sou"esse? @ Lorde Cicholas o queB @ perguntou, com uma e$presso de desconcerto prGpria de um ator do Drury Lane. @ 6h, entendo. Lorde Cicholas simplesmente passava por ali noB @ disse ela, satisfeita por ter esclarecido aquele ponto. 6 po"re Lorde Cicholas estava a ponto de desa"ar em sua escala de valores, sem ter culpa? 1as o sorriso se apagou de seus l&"ios ao pensar em outra questo. @ Como se inteirou to r&pido de que necessit&vamos a um cavalarioB 0o ideali)ar seu plano, enedict decidiu que quanto mais se ativesse + verdade, mais f&cil seria manter seu papel. 2ora muito simples convencer o mordomo de seu irmo para que a"ordasse o cavalario do Conde e o esperasse na ta"erna no dia seguinte. @ Estava tomando uma cerve>a em uma ta"erna no longe daqui, e ouvi por acaso uma conversa que mantinham na mesa ao lado seu cavalario e outro homem @ e$plicou, sentindo aqueles olhos verdes fi$o nele, enquanto seguia com a vista + frente. @ 3e>a, milady, aca"o de voltar para o pa(s e estava procurando tra"alho, sendo assim no pensei que fi)esse mal a ningu,m se me aproveitasse da situao e me apresentava nas cavalarias de seu pai, no caso do criado aceitar a oferta que tinham feito. Ela pareceu convencida e permaneceram alguns segundos em silAncio.
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@ Ento esteve no estrangeiro- 6 que o fe) voltarB @ 0 morte de meu velho amo, milady @ respondeu. Co se afastava muito da verdade, em"ora resultasse estranho referir'se daquele modo ao seu defunto pai. @ 0l,m disso, estava h& cinco anos na 7amaica e dese>ava voltar a ver minha fam(lia. @ Sua fam(lia reside em LondresB @ 1eu irmo vive aqui @ respondeu, decidido a aferrar'se + verdade at, onde fosse poss(vel. 6lhou de esguelha a sua companheira e perce"eu o "rilho de inteligAncia em seus olhos verdes. Seria uma estupide) su"estim&'la. 0t, esse momento se preocupou em dar consistAncia a sua histGria, mas no faria nenhum "em ter e$cessiva confiana em seu papel. 7& despertara as suspeitas do chefe de cavalaria ao admitir que sou"esse ler e escrever, e revelara "o"amente o nome de um sGcio na 7amaica. Era muito tarde para tentar retificar, mas no podia voltar a a"ai$ar a guarda, e menos ainda em companhia daquela mulher to especial. @ %ode aproveitar a oportunidade para visitar seu irmo, enquanto minha fam(lia estiver em Londres, en @ sugeriu Sophia, depois de tirar o chap,u diante dos ocupantes de uma carruagem que passou ao seu lado. @ Eu sairei para montar todos os dias, se o tempo permitir, mas estou segura de que poder& escapulir um par de horas de ve) em quando para visitar sua fam(lia. Sempre que 4rapp no se oponha, claro. 8ma ve) mais estava mostrando aquele lado doce e atencioso de seu car&ter. enedict manteve a vista + frente para ocultar o "rilho de admirao em seus olhos. Co esquecera como estava disposta a aceitar sua parte de culpa no encontro em ond Street. =uantas outras >ovens de sua classe teriam se preocupado pelo "em estar de um suposto criadoB Co muitas, certamente. @ Co deve consentir que nosso chefe de cavalaria o intimide, en @ continuou ela. @ %ode ser um velho o"stinado quando quer. 6s criados de 7affrey Qouse tAm um medo de morte dele. @ 7affrey QouseB @ repetiu ele. @ Essa , sua casa de campoB Sophia assentiu. @ 0 manso familiar em Corthamptonshire. 1eu pai a construiu pouco depois de voltar da Jndia. 1eus dois irmos menores e eu nascemos ali. E um lugar lindo @ disse com um sorriso melancGlico. @ E uma l&stima que no se>a a o solar original da fam(lia Cleeve, em"ora este>a situada em um terreno que formou parte dos dom(nios do Conde. enedict recordou vagamente que seu pai tinha mencionado algo so"re o defunto Conde. 0o que parecia, havia se suicidado depois de se arruinar nas mesas de >ogo. @ E quem , o propriet&rio atual do solarB @ perguntou, esperando no resultar muito curioso por ser um simples cavalario. %or sorte, a ela no pareceu, em"ora enedict no perce"esse sua e$presso de despre)o. @ 6 1arquAs de SyUell. 8m homem a"omin&vel cu>as pr&ticas licenciosas levaram a 0"adia SteepUood a um estado ruinoso. 1eu pai tentou compr&'la muitas ve)es durante os Dltimos vinte anos, mas sem A$ito. 0o menos conseguiu recuperar quase todas as demais propriedades que pertenciam + fam(lia Cleeve, inclusive a residAncia da cidade. 4inham chegado ao parque. Sophia deteve sua potranca e olhou ao seu redor sem muito entusiasmo. 0inda faltava mais de duas semanas para iniciar a temporada, mas as ruas e parques >& estavam lotados de ricos e famosos.
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@ 6lhe, en? Co parece fant&stico como desfila a no"re)a com seus melhores ornamentos para se e$i"ir diante do povoB @ disse com uma gargalhada seca. @ 6 1arques de SyUell , um refugo da raa humana, mas no , Dnico em sua esp,cie. 1uitos do que aqui vA so to a"orrecidos como ele. Cos prG$imos dias, terei que me lem"rar de sair mais cedo, quando o ar estiver menos polu(do. Ento Cicholas no tinha e$agerado, pensou enedict. 0 Senhorita Sophia Cleeve a"rigava um profundo despre)o por sua prGpria classe. %arecia que sua tarefa ia ser mais formid&vel do que tinha suposto no princ(pio-

Captulo Oito
Caquela noite, o Conde acompanhou sua esposa e filha ao "aile que cele"ravam os 1arqueses de Strattan. Se a imponente 1arquesa a"rigava algum ressentimento por ter sido ignorada pela costureira alguns dias antes, no dei$ou transparecer, enquanto dispensava uma cortAs "oa vinda + >ovem que rece"era o trato preferencial. 0 Condessa se apressou a comentar assim que seu marido se retirou para >ogar +s cartas. @ 1as no , mal visto que as damas demonstrem suas emo*es em pD"licoB @perguntou Sophia. @ Sei que algumas o fa)em, mas outras- @ desviou o olhar para uma >ovem cu>o marido mantivera uma aventura com uma prostituta. @ Conseguem as ocultar "astante "em. Sua me seguiu a direo do seu olhar. Ela tam",m ouvira os rumores so"re o tGrrido romance de Lorde !ochford e sentia compai$o por sua >ovem e "onita esposa, que demonstrava um comportamento impec&vel em pD"lico. @ Cem todos os matrimHnios aca"am to mal, Sophia. @ Co mame. Eu sei. 1as suspeito que muitas das damas aqui presente se viram o"rigadas a sofrer em silAncio os pecados de seus maridos. 4emo que, sendo como sou, no poderia ser to tolerante. 0 Condessa achou oportuno mudar de assunto e levou Sophia para sentar com sua vi)inha e amiga, a Sra. Eli)a"eth %erceval, que estava com sua filha. @ Estou muito contente por aceitar o convite @ disse !o"ina a Sophia quando as duas mes ficaram falando entre elas. @ %assou uma eternidade da Dltima ve) que a vi. 6 que fe) todo este tempoB @ 6h, nada de interessante @ respondeu Sophia, omitindo que no tinha passado uma sG noite em casa desde seu prGprio "aile. @ Co acredito @ replicou !o"ina, sentindo'se muito mais rela$ada, como sempre que Sophia estava perto. @ 0onde vamos minha me e eu, sG se menciona seu nome. 6utro dia, por e$emplo, ouvimos um rumor a"surdo so"re sua inteno de se casar com um dos lacaios de seu pai. 6 entusiasmo de !o"ina se desvaneceu assim que viu a e$presso de sua amiga. 8m "rilho em seus olhos verdes que conhecia muito "em. @ 6h, Sophia? Co ter& iniciado vocA esse rumor, verdadeB Seu pai ficaria muito furioso se sou"esse. @ Sim, suponho que sim @ concordou Sophia. 6 Conde sempre foi muito indulgente com ela, muito mais que com seus irmos, mas sa"ia que sua paciAncia tam",m tinha limites. @ %or desgraa !o"ina, diferente de vocA, eu nem sempre me comporto como deveria. Sei muito "em que nas aldeias da 0"adia se pensa que sou uma
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criatura mimada e indulgente. 6 que , verdade @ admitiu com uma franque)a inerente ao seu encanto pessoal. @ E um defeito que devo tentar superar. 1inha Dnica desculpa , que no disse e$atamente que queria me casar com um lacaio, sG que em geral prefiro a companhia dos criados a de no"res e aristocratas. Deteve'se um momento e contemplou as figuras pintadas no leque. @ E resultou ser certo. Esta tarde sa( para montar com meu cavalario, e posso di)er que, pela primeira ve) desde que cheguei + cidade, senti'me completamente satisfeita. !o"ina no se surpreendeu a"solutamente. @ 6h, "em @ disse, encolhendo os om"ros. @ E normal. 7& sei que Clem , para vocA um amigo mais que um criado. @ Co foi Clem quem me acompanhou @ disse Sophia, passeando o olhar pelo salo de "aile, enquanto sua mente evocava a imagem de um homem alto e ro"usto, com uma longa >u"a de ca"elos castanhos claros e olhos a)uis penetrantes. @ %or desgraa, Clem vai nos a"andonar para tra"alhar em umas cavalarias no sul. !o"ina ficou horrori)ada e no sou"e o que di)er. 6s aldeos da 0"adia se acostumaram a ver a filha do Conde cavalgando pela campina de Corthamptonshire em companhia de seu "om cavalario. Durante anos Clem fora o fiel companheiro da Sophia. Seria estranho no voltar a vA'los >untos. @ Deve ser terr(vel para vocA @ disse finalmente, com a vo) carregada de compai$o. @ 1uito @ afirmou Sophia com um triste sorriso. @ %or muito mimada que se>a, !o"in, no sou to ego(sta para impedir que algu,m procure o melhor para si mesmo. 0inda faltam anos para que nosso chefe de cavalaria se retire, e Clem est& mais que capacitado para dirigir uma estre"aria. Em"ora deva confessar que fiquei muito impressionada pelo su"stituto de Clem @ acrescentou depois de se fi$ar momentaneamente em dois cavalheiros que estavam sentados >untos no outro e$tremo da sala. @ E muito estranho- Co momento no me dei conta, mas quando cheguei em casa e pensei na conversa que t(nhamos mantido durante o passeio a cavalo, pareceu'me que no estava falando com um criado. 0quela confisso tampouco surpreendeu !o"ina. @ 3ocA sempre gostou de falar com Clem @ recordou. @ Certo. 1as com o novo criado foi diferente. Surpreendi'me concordando quase com tudo o que di)ia, especialmente os coment&rios que fe) so"re a aristocracia @ pHs'se a rir ao pensar em que a"surdo resultava rece"er li*es de comportamento por parte de um cavalario. @ 8ma tolice- 4alve) por isso me senti totalmente rela$ada em sua companhia. %ara !o"ina no parecia ser nenhuma tolice. @ Entendo. Q& pessoas, inclusive criados, com quem se sente uma afinidade imediata @ dei$ou escapar um suspiro. @ 1eus pais querem que encontre um "om pretendente. 1as preferiria me casar com algu,m com quem pudesse me sentir cHmoda, que no esperasse de mim um comportamento estranho em todo momento e que me aceitasse como sou. Sophia desviou o olhar para a dama que estava sentada + direita de sua amiga. Sa"ia que a inf5ncia de !o"ina na parGquia de 0""ot =uincey fora feli) e ditosa, mas no devia ser f&cil estar + altura das normas de comportamento de Eli)a"eth %erceval. 0 Senhora %erceval era muito respeitada nas quatro aldeias que rodeavam a 0"adia. 4inha demonstrado ser a companheira perfeita do a"negado p&roco de
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0""ot =uincey. .gual a seu marido, tra"alhava de maneira infatig&vel para a>udar os po"res e necessitados, e no duvidava em visitar as moradias mais humildes para oferecer consolo aos doentes e mori"undos. 1as, fi)esse o que fi)esse, nunca perdia essa aura de no"re)a inata, recordando a todos que estavam na presena da filha de um Duque. Eli)a"eth devia ter rece"ido uma educao muito restrita, pois lhes tinha inculcado uns r(gidos par5metros de comportamento e suas filhas, especialmente para !o"ina que, sendo a mais velha, tinha que dar e$emplo +s trAs irms menores. Co devia ser nada f&cil cumprir com uns ideais to elevados, pensou Sophia enquanto voltava a percorrer a sala de "aile com o olhar. %erguntava'se quanto teria tido que reprimir sua amiga ao longo dos anosB E que traos aflorariam se !o"ina se afastasse um tempo da influAncia de sua meB @ 1e diga !o"in, sa"e quem , o cavalheiro moreno que est& sentado >unto a Lord yronB %arece'me que no o vi nunca. !o"ina tinha uma memGria prodigiosa para os nomes e rostos e respondeu imediatamente. @ E Sir Lucius CraUley. 0ca"a de chegar + cidade, em"ora- @ acrescentou em vo) "ai$a @ %arece que h& algo turvo nele, porque minha me me disse depois de que eu estive falando com ele em uma festa, que so" nenhum conceito voltasse a me apro$imar. @ =ue interessante? @ e$clamou Sophia com um "rilho de mal(cia nos olhos @ Seguro que , um li"ertino. 0 risadinha espont5nea de !o"ina fe) ganhar um olhar de recriminao de sua cuidadosa me, mas nesse momento apareceu seu primo Qugo %erceval, igualmente meticuloso, que a reclamou para a seguinte dana. Enquanto via os primos danar, Sophia viu como o atraente Sir Lucius CraUley se levantava e cru)ava o salo para ela. Se sua inteno era convid&'la a danar ia ter uma decepo, porque Lorde Cicholas !isely apareceu de repente >unto dela e pediu que fosse seu par na seguinte dana. Sophia no vacilou em aceitar, >& que o >ovem Lorde seguia pertencendo ao grupo de admiradores XsegurosY. Sempre parecera um >ovem muito divertido e engenhoso, e seus agudos coment&rios supunham uma mudana muito agrad&vel, depois de suportar a r(gida cortesia que e$i"ia a maioria dos cavalheiros. Cicholas era uma fonte de sa"edoria, sempre capa) de surpreendA'la com as Dltimas fofocas, e o que ele no sou"esse so"re os famosos e os esc5ndalos da no"re)a no valia a pena sa"er. %ortanto, Sophia no teve o menor escrDpulo em perguntar pelo atraente cavalheiro que conseguira despertar seu interesse. @ CraUley chegou + cidadeB @ perguntou Cicholas, ligeiramente surpreso. 6lhou ao seu redor e encontrou rapidamente o aro de duvidosa reputao. @ 0h, sim? 0( est&. Cormalmente no aparece at, o in(cio da temporada. Suponho que estar& pensando em voltar a se casar. @ Em voltar a se casarB @ repetiu Sophia intrigada. Cicholas estava ansioso para averiguar os progressos de seu irmo, >& que no sou"e nada dele desde que adotou o papel de criado. 1as sa"ia que uma "rusca mudana de assunto pareceria muito estranha, e, como de todos os modos no ocorria maneira de tirar o assunto dos cavalarios, decidiu satisfa)er a curiosidade de Sophia Cleeve a respeito de Sir Lucius. @ Sim, casou'se com uma "onequinha de porcelana fa) alguns anos para salvar sua casa. Estava endividado at, as so"rancelhas, ou ao menos isso se
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acreditava. Esse homem , um caso perdido. 2aria o que fosse para no se privar de seus pra)eres. Sophia desco"rira ao longo dos anos que se podia aprender muito mais se no mostrasse muita curiosidade. 4am",m tinha desco"erto que os cavalheiros falavam com maior desini"io, se no lhes perguntasse continuamente o que queriam dar a entender. @ Suponho que sua primeira mulher morreuB @ insinuou Sophia. @ Se me recordo "em, morreu ao dar a lu) a um filho morto, um ano depois de se casar. Em minha opinio, foi o melhor que pode acontecer @ comentou, com uma falta de respeito total para a po"re mulher. @ 4odo mundo sa"ia que Lucius sG se casou por dinheiro. Demonstrou'o ao recuperar seus velhos h&"itos poucas semanas depois de ter se casado. Decepcionada, mas no surpreendida, Sophia comeou a perder o interesse. Se o que Lord Cicholas contava era certo, parecia que Sir Lucius, um es"an>ador ego(sta e avarento, representava o que ela mais despre)ava da no"re)a. Cormalmente no teria tornado a pensar no aro, mas quando a mDsica cessou e os casais comearam a a"andonar a pista de dana, desco"riu que Sir Lucius era um homem que no renunciava to facilmente aos seus o">etivos, pois o encontrou diante dela. Lorde Cicholas no teve mais o que fa)er seno as apresenta*es de rigor antes de se afastar, dei$ando Sophia com a vista fi$a em um par de olhos a)uis emoldurados em um rosto magro e varonil. Sophia no pode evitar fa)er uma comparao entre aqueles olhos de e$presso ligeiramente )om"eteira com o outro par de olhos a)uis que a o"servara com interesse naquele mesmo dia. 6 olhar de en !udgely era direto e penetrante, mas ao menos no parecia despi'la com o descaramento e o desumano escrut(nio de Sir Lucius. Sorriu para si mesma e, depois de uma "reve troca de coment&rios corteses, ocuparam suas posi*es para a dana. Era indu"it&vel que muitas mulheres se sentiam atra(das pelo aspecto e o olhar sensual de Sir Lucius, mas Sophia no perce"eu nenhum calor no sorriso de seus l&"ios finos. %elo contr&rio, notou um trao ligeiramente sinistro em sua conduta. 8ma mulher teria que ser estDpida para depositar sua fortuna e felicidade nas mos de um homem como aquele. Cisso ao menos, seu pai e ela estavam de acordo. 6 Conde pouco pisara na cidade nos Dltimos anos, mas tinha se mantido informado de tudo o que acontecia na alta Sociedade e averiguara algumas coisas so"re Sir Lucius. Consequentemente, no o agradou o m(nimo encontrar a sua amada filha em companhia do infame aro. %rocurou rapidamente sua mulher e a levou + parte para manifestar seu desagrado e perguntar como ocorrera permitir que Sophia estivesse danando com Sir Lucius CraUley. @ Co pude fa)er nada para evit&'lo, querido @ respondeu tranquilamente sua esposa. @ Se apro$imou de Sophia antes que ela a"andonasse a pista de dana com Lorde Cicholas !isely. @ !iselyB @ perguntou ele, esquecendo'se momentaneamente do aro. %arecera que o cavalheiro alto e loiro que tinha danado antes com Sophia resultava vagamente familiar. @ Da fam(lia Sharn"roo#B @ Sim, , o filho mais novo. Sophia o aprecia muito.

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@ S,rioB @ a esperana "rotou em seu interior, mas foi rapidamente sufocada quando sua mulher assegurou que Sophia no sentia mais que ami)ade pelo filho do defunto Duque. @ E um >ovem dia"inho muito estranho. Eu tam",m gosto dele @ confessou a Condessa. @ 1as no seria um "om pretendente para Sophia. E muito >ovem. 0ssim no v& tentar fomentar uma unio entre eles. @ 7amais ocorreria me intrometer, meu amor @ ele assegurou, mas a Condessa no ficou de todo convencida e arqueou uma so"rancelha com ceticismo. @ Ento, por que decidiu repentinamente nos acompanhar esta noite, se no era para vigiar SophiaB Se me considerar uma acompanhante inapropriada, 4homas, sugiro que contrate uma dama de companhia @ insinuou com descaramento, mas sem rancor. @ 2ique tranquila, querida @ disse ele com suavidade. @ Sa"e muito "em que no confiaria nossa filha a ningu,m mais que a vocA. E sG que-que... @ E sG que est& preocupado pelo "em estar de nossa Dnica filha @ concluiu ela com um sorriso. @ =uero Sophia tanto quanto vocA 4homas, mas confio nela muito mais que vocA. Cedo ou tarde encontrar& um cavalheiro adequado. 1as at, ento o aconselho que a dei$e em pa) e permita que desfrute de sua primeira temporada.

Captulo Nove
Ca manh seguinte, Sophia despertou muito cedo, decidida a sair para montar antes que o parque estivesse a"arrotado de d5ndis e conquistadores. 0 criada a"riu as cortinas e Sophia se agradou ao ver que fa)ia um dia esplAndido. 4omou o caf, da manh e se vestiu a toda pressa, convencida de que a emoo que crescia em seu interior se devia simplesmente + perspectiva de ter o parque sG para ela. Ento, por que os 5nimos ca(ram em pedaos quando seu novo cavalario se limitou a saud&'la com um sorriso e um assentimento de ca"eaB Sophia nunca teria imaginado que sua imagem pudesse converter um cavalheiro dono de si mesmo em um po"re "o"alho, um garoto "a"ando, que passava o tempo olhando o va)io, dese>ando possu('la e sonhando em tA'la entre seus "raos, para logo despertar em amarga solido. 1as tampouco podia imaginar que o homem que estava >unto dela, oferecendo as mos para a>ud&'la a su"ir + sela, estava fa)endo todo o poss(vel por conter suas emo*es e frustra*es. 6 Dnico que sa"ia era que se sentia muito dolorida pela aparente indiferena de seu novo cavalario. 1anteve'se taciturna e ca"is"ai$a, perguntando'se como era poss(vel que a perfeita companhia do dia anterior tivesse se transformasse da noite para o dia em um caipira ins(pido e a"orrecido. Depois de uns momentos de espera, sem que ela fi)esse gesto de su"ir + potranca, en levantou a ca"ea e a olhou com e$presso interrogativa. @ 1udou de opinio, miladyB Co dese>a sair para cavalgar esta manhB @ =ue curioso? @ e$clamou ela com sarcasmo. @ Estava a ponto de fa)er a mesma pergunta a vocA. Ele se ergueu em toda sua imponente estatura e adotou uma e$presso reservada. @ Co a entendo, milady. @ CoB @ perguntou ela incr,dula.
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6 "rilho de inteligAncia que perce"ia em seus olhos a)uis di)ia >ustamente o contr&rio. @ Ento dei$e que me e$plique. 0credito que em geral sou "astante permissiva e transigente, mas nem sequer eu posso tolerar que um criado se mostre resistente a desempenhar os tra"alhos que espero dele. Cesse momento, a potranca comeou a mostrar'se inquieta e impaciente. en amaldioou em vo) "ai$a e a tranquili)ou em um instante, mas Sophia no ficou convencida de que sua maldio estivesse dirigida + potranca. Decidiu conceder o "enef(cio da dDvida, mas no se sentia o "astante generosa para permitir que seu empregado se sa(sse "em, e enquanto sa(am do p&tio e$igiu que desse uma e$plicao a respeito de seu mau humor. @ E, por favor, no insulte minha inteligAncia me di)endo que no ocorre nada @ advertiu. @ Seu rosto "astaria para a)edar o leite. enedict no pode reprimir um sorriso. Sophia Cleeve era direta. 1as como podia di)er que era ela a causa de suas inquieta*es e frustra*esB @ Se pareo um pouco t(mido... milady, deve'se a minha ine$periAncia e ao meu dese>o de no errar. Cem sempre fui cavalario @ admitiu, consolando'se com o fato de que ao menos aquela revelao era certa. @ =ue classe de tra"alho fa)ia antesB @ perguntou ela. @ 1uitas coisas, milady. Casci no campo e tra"alhei com outros animais, al,m de cavalos. @ 8m menino de gran>aB @ Ehh- Co e$atamente, milady. Casci em uma grande propriedade em Qampshire, e quando era >ovem tra"alhava de ve) em quando na gran>a de minha fam(lia. Sophia achou tremendamente interessante e entrea"riu o olhar para estudar seu atraente perfil, sua fronte ampla e inteligente, seu nari) aquilino e sua sGlida mand("ula. %odia vestir e parecer um criado, mas no era nenhum caipira. 6s simples alde*es no falavam como en>amim !udgely. @ %or que foi +s 0ntilhas, enB @ perguntou em um tom ligeiro e aparentemente despreocupado, mas enedict perce"eu a nota de interesse em sua vo). Sua curiosidade era evidente, e ele estava disposto a satisfa)A'la at, onde lhe permitisse chegar a verdade. @ 1eu velho amo me ordenou que fosse, 1ilady. Co tinha nenhum dese>o pessoal de a"andonar a .nglaterra @ respondeu, recordando claramente o profundo ressentimento contra seu pai. @ 1as tenho que admitir que minha estadia na 7amaica me ensinou muitas coisas. Seguia olhando + frente, mas podia sentir o atento olhar de Sophia. Esperou a seguinte pergunta, e se surpreendeu quando ela se limitou a comentar que devia ter notado muita mudana ao regressar. @ 0lgumas, certamente. Levantaram'se muitos edif(cios desde a Dltima ve) que estive aqui. E instalaram lanternas de a)eite nesta parte da cidade. 6utras coisas, entretanto, no melhoraram nada @ acrescentou, desviando o olhar. Sophia seguiu a direo de seu olhar e viu um policial perseguindo dois meninos esfarrapados. 0 po"re)a se estendia por todo o pa(s, mas era especialmente vis(vel em Londres, onde as diferenas entre as classes sociais eram mais pronunciadas. 0s autoridades se esforavam por manter as ruas limpas de mendigos, mas era uma "atalha perdidaW havia muitos. @Londres , uma vergonha @ murmurou Sophia.
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@ 0 humanidade , uma vergonha @ corrigiu ele. @ 6s homens tAm muito pelo que se envergonhar. 4inham chegado + entrada do parque e enedict mudou de assunto, comentando o agrad&vel que seria ter um lugar sG para eles. Sophia concordou com entusiasmo, em"ora com uma ligeira nota de melancolia, e ele sou"e o que estava passando pela ca"ea. @ =ue l&stima que no se permita galopar pelo parque? @ disse, e adotou uma e$presso )om"eteira quando ela o olhou surpresa. @ 6h, sim, milady. %ode ser que no se>a mais que um cavalario, mas sei que as damas sG podem marchar a trote na cidade. @ 8m aviso muito oportuno? @ e$clamou ela rindo. @ =uanto me alegro de tA'lo para que me dA instru*es- Se enganou de profisso en>amim !udgely @ acrescentou com um "rilho de mal(cia em seus olhos. @ 4eria que ter sido uma acompanhante. enedict quase se engasgou. Como se atrevia a compar&'lo com as mulheres que mais tinha despre)ado em sua >uventude? Sophia dei$ou de rir ao ver sua e$presso de ofensa, e ele virou a ca"ea para onde ela estava olhando. Cos anos que passou no estrangeiro esquecera muitos rostos conhecidos, mas no teve a menor dificuldade em reconhecer + solit&ria figura que se apro$imava em um cavalo castrado castanho. enedict nunca teria definido a si mesmo como um modelo de virtudes. Co foi precisamente um an>o em sua >uventude, quando a"usava da "e"ida e do >ogo, e tampouco era estranho vA'lo passeando pela cidade com uma espantosa "ele)a pelo "rao. Suas aventuras, mantidas sem muita discrio, tinham sido invariavelmente com mulheres de sua mesma classe ou com aquelas que conheciam as regras. Cunca manchara a inocAncia de nenhuma >ovem, nem tinha insinuado mais do que o necess&rio para nenhuma amante. E isso era muito mais do que podia di)er'se de muitas >ovens que estiveram relacionadas com Sir Lucius CraUley. 8ma histGria particularmente desagrad&vel so"re o aro cru)ou a mente de enedict. 0 >ovem dama procedia de uma "oa fam(lia, e di)iam que ia rece"er uma fortuna ao contrair matrimHnio. %ouco depois de sua chegada + cidade, a po"re garota caiu so" o encanto devastador de Sir Lucius e fugiu com ele para se casar. %or sorte, a >ovem contava com "ons protetores. Seu tio se lanou em sua perseguio e conseguiu alcanar os fugitivos a quarenta quilHmetros ao norte de Londres. Convencido de que Sir Lucius no era mais que um caa dotes, no duvidou em informar ao aro que sua so"rinha no herdaria um sG penique a menos que se casasse com o consentimento de sua fam(lia. 0quilo mudou tudo, naturalmente. Sir Lucius retornou + cidade, e a po"re moa se >ogou da >anela do sGto uns dias depois, morrendo no ato. 1as no fora a Dnica >ovem a sofrer as consequAncias de uma confiana e$cessiva do impiedoso aro. %or isso foi um al(vio para enedict, enquanto se afastava uns metros para permitir que Sir Lucius apro$imasse sua montaria da potranca da Sophia, desco"rir que a mulher de seus sonhos no parecia a"solutamente interessada por CraUley, em"ora o saudasse cortesmente e comentar quo surpresa estava por encontr&'lo no parque a essas horas. @ Ca realidade 1ilady, no tenho por costume sair para montar to cedo quando estou na cidade @ admitiu devorando'a com o olhar e fa)endo que Sophia agradecesse ter colocado roupa de so"ra. @ 1as me inteirei por sua "onita amiga
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que tinha inteno de montar esta manh, e no podia desperdiar uma oportunidade de ouro para conhecA'la melhor. Sophia no se surpreendeu de que Sir Lucius escutasse +s escondidas quando convinha aos seus propGsitos, mas se perguntou qual seria sua inteno. Sedu)i'laB Co, no era prov&vel. Era um mulherengo e$(mio, mas no se arriscaria a se ver e$clu(do da sociedade por tentar corromper a filha de um Conde. 6lhou'o em silAncio um momento, com uns olhos muito mais frios que os do aro. 4alve) Lord Cicholas estivesse certo e Sir Lucius estivesse contemplando a ideia de casar'se outra ve). .nclusive era poss(vel que pensasse nela como futura esposa. Se fosse assim, tinha que tira'lo de seu engano o quanto antes. %or nada do mundo uniria seu destino ao de um homem que aca"aria sendo uma r,plica do malvado 1arquAs de SyUell. @ 0dula'me, senhor, mas no deveria ter se incomodado. Estou segura de que nossos caminhos se cru)aro com frequAncia nas prG$imas semanas. Co era a reao que Sir Lucius estava acostumado quando dedicava sua ateno e$clusiva a uma dama em particular, mas isso no o desanimou. 0 e$periAncia di)ia que a Srta. Sophia, apesar de seu ar de suficiAncia, era uma completa inocente na arte sutil do corte>o. Se a isso acrescentasse que a caa era muito mais emocionante que a rendio, podia estar seguro de que o"teria um pra)er incompar&vel em do"rar a vontade daquela fera)inha selvagem. @ E agradeceria muito que no contasse a ningu,m que eu gosto de passear a esta hora, senhor @ pediu Sophia, que se sentia muito incHmoda so" seu escrut(nio. Sir Lucius a olhava como olha um co faminto a um osso carnudo. @ Esses passeios matinais so sagrados para mim, pois so os Dnicos momentos que posso desfrutar de um pouco de solido. 8m estrondo reprimido pela metade alcanou seus ouvidos, e custou toda sua fora de vontade no tornar a rir ela tam",m quando Sir Lucius se virou na sela para fulminar com o olhar o divertido criado. Sa"ia que deveria repreender severamente en por estar to perto e escutar cada palavra da conversa, mas no tinha inteno de fa)A'lo, nem agora nem mais tarde. Enquanto estivesse perto de en>amim !udgely no temeria a presena de Sir Lucius CraUley. @ Confio que minha presena no provoque nenhum incHmodo, milady @ disse o aro com vo) suave, em"ora no pudesse ocultar sua irritao pelo comportamento ofensivo de en. @ 6ntem + noite no parecia importun&'la minha companhia. Sophia se amaldioou em silAncio pela ateno que dedicara a Sir Lucius no "aile dos Strattan. Sa"ia que seria um engano danar com ele pela segunda ve), e, entretanto o fe), simplesmente porque vira a e$presso de desaprovao de seu pai. Sua e$periAncia com os homens era muito escassa, mas sua intuio feminina tinha advertido que Sir Lucius podia ser um homem muito perigoso, a quem no gostava que tomassem por tolo. De modo que seria conveniente esclarecer seus sentimentos quanto antes, em ve) de permitir que se produ)issem mal entendidos no futuro. Entretanto, por alguma ra)o incompreens(vel, no queria que en sou"esse que animara estupidamente um homem como Sir Lucius. Enquanto isso, chegaram a uma &rea do parque mais afastada e solit&ria. @ Caminhamos um poucoB @ ela sugeriu, detendo sua montaria >unto a um grupo de &rvores e desmontando com agilidade antes que en ou Sir Lucius pudessem a>ud&'la.
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Co viu o olhar reprovador do criado enquanto se punha a andar so" os ramos, mas Sir Lucius a viu, e e$perimentou uma grande satisfao ao ordenar que permanecesse com os cavalos. Sophia se deteve >unto a um olmo e esperou o aro. @ 0credito que devo uma desculpa, senhor @ disse indo diretamente + questo e tentando parecer mais tranquila do que se sentia. Co pretendia se afastar tanto dos cavalos, e en parecia estar inquietantemente longe. @Desculpas, queridaB @ perguntou Sir Lucius com um "rilho de rego)i>o nos olhos- 0l,m de algo mais que Sophia preferiu no interpretar. @ Desculpas por quAB Co me fe) nada para que as merea @ acrescentou com vo) sedosa, dando um passo para ela. @ 7ustamente o contr&rio, lhe asseguro. Sophia retrocedeu instintivamente, mas sua costa se chocou contra o tronco do olmo. 6 que uns minutos antes parecia uma tarefa muito simples adquiriu propor*es alarmantes. Sir Lucius no era um >ovem imaturo que se pudesse deter com umas quantas palavras "em escolhidas. Era um professor da seduoW um homem cu>os A$itos com as mulheres tinham levado a acreditar que nunca seria recusado. E ela o incitara como uma tola ao lev&'lo aquele lugar afastado. 6 aro confirmou suas piores suspeitas ao apro$imar um passo mais e por uma mo no tronco, >unto a sua ca"ea. Sophia nunca havia se sentido to assustada, nem sequer quando menina. Sir Lucius a"ai$ou o olhar para contemplar descaradamente seu "usto, e ela comeou a se perguntar como ia se livrar de uma situao to em"araosa quando ouviu o rangido de um ramo. Sir Lucius tam",m o ouviu e se virou "ruscamente. 0 diferena de Sophia, no um foi um profundo al(vio o que o invadiu ao encontrar o cavalario a um metro de dist5ncia. @ 0creditava ter dito que ficasse com os cavalos @ resmungou entre dentes. @ 1e disse @ confirmou isso enedict, imut&vel diante da hostilidade do aro. 6 Dnico que seus olhos revelaram foi uma ponta de e$asperao ao olhar "revemente para Sophia. @ 1as me permita recordar que no sou seu lacaio e que, portanto, no aceito ordens de vocA. 4udo aconteceu to depressa que Sophia sG pode afogar um grito de horror. Sir Lucius amaldioou em vo) "ai$a e levantou o chicote, mas en evitou facilmente a chicotada dirigida ao seu om"ro e um segundo mais tarde tinha derru"ado o aro com um murro na mand("ula. @ =ue demHnios se passa aquiB @ perguntou uma vo) autorit&ria e familiar. Sophia, aturdida pelo ocorrido, ficou perple$a ao ver seu irmo mais velho caminhando energicamente para eles. Dese>ou a terra a tragasse. Co acreditava que 1arcus necessitasse uma e$plicao, mas ela se sentia incapa) de oferecer alguma. 3iu como o ardiloso olhar de seu irmo ia de en, que parecia disposto e dese>oso a repetir o que tinha feito, at, Sir Lucius, que seguia aturdido no cho. @ 1e permita que o a>ude, CraUley @ disse, mas o aro afastou a mo com irritao. @ E vocA, me permita que diga, 0ngmering, @ espetou Lucius quando esteve outra ve) em p, @ que seu pai no sa"e escolher seus criados. @ .sso parece @ respondeu 1arcus, olhando outra ve) para en. @ Entretanto, vai me permitir assinalar CraUley, que no temos por costume aoitar
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ningu,m. %elo que pude o"servar, este homem agiu em sua prGpria defesa. %ortanto, sugiro que nos esqueamos deste desafortunado incidente e vamos cada um para seu lado antes de chamar a ateno dos curiosos. Sir Lucius olhou ao seu redor com e$presso inquieta, e Sophia se deu conta de que seu irmo estava certo. 6 aro podia ser muito temperamental, mas no se arriscaria a armar um esc5ndalo em um lugar pD"lico. 8ns minutos antes no se via ningu,m, mas agora se podia ver um pequeno grupo de cavaleiros cavalgando para eles. @ 4em ra)o, 0ngmering @ concedeu. 0gachou'se para recolher seu chap,u e lanou um olhar vingativo ao criado. @ Espero que minha memGria possa esquecer to facilmente como a sua @ assentiu "revemente e partiu. @ E agora talve) possa me e$plicar que demHnios aconteceu @ e$igiu 1arcus a sua irm, vendo como suspirava de al(vio. 1arcus era de) anos mais velho que ela, mas Sophia nunca teve medo de seu irmo. 6lhou'o tranquilamente so" suas longas pestanas, dando a entender que estava recuperando a compostura e que no agradecia a"solutamente sua atitude cavalheiresca, e se voltou para en, que parecia alheio +s circunst5ncias. @ 3olte para er#eley Square. 1eu irmo me levar& para casa. E, en- @ acrescentou docemente quando ele se virou para partir. @ 6"rigado. @ =uem , esse tipo, SophiaB @ perguntou 1arcus assim que en se afastou. @ !ecorda'me algu,m, mas por minha vida que no sei a quem @ sacudiu a ca"ea como se quisesse afastar aquele pensamento de sua mente. @ %or que Clem no est& com vocAB @ Clem nos dei$ou para tra"alhar em outro lugar. 1eu novo cavalario se chama en>amim !udgely. @ Seu novo cavalarioB @ repetiu 1arcus, a quem aquele nome no di)ia a"solutamente nada @ %ois no o ser& por muito tempo se continuar se comportando dessa maneira @ advertiu. @ 8m simples criado no pode ir por a( repartindo murros e confiar que conservar& seu emprego. Sophia no sa"ia por que, mas resistia a etiquetar o seu novo cavalario como Xsimples criadoY e no duvidou em manifestar seu desgosto. @ Co tolerarei que despeam en por este incidente. 3ocA mesmo viu o que se passou. @ Sim, o vi @ afirmou ele enquanto voltavam para os cavalos. @ 1as no entendo por que aconteceu. @ %orque ontem + noite fui "astante estDpida para prestar ateno em Sir Lucius. 1as de maneira nenhuma o convidei a cavalgar comigo esta manh @ se apressou a acrescentar, aceitando sua a>uda para montar e detectando o "rilho de recriminao nos escuros olhos de seu irmo. @ Sem dDvida, pensou que sua presena seria "em rece"ida. Estava procurando uma maneira de di)er que no me agradam os li"ertinos quando en apareceu de repente @ decidiu ser >usta e conceder a Sir Lucius o "enef(cio da dDvida. @ Co acredito que CraUley tentasse me sedu)ir aqui, mas no nego que me alegrei de que en estivesse comigo. E agora 1arcus, eu gostaria de me esquecer deste lament&vel episGdio. %areceu que 1arcus se dispunha a di)er algo, mas pensou melhor e cavalgaram em silAncio para as portas do parque, at, que Sophia perguntou quando chegara + cidade. @ 6ntem de noite. Qospedo'me na casa do meu amigo LaUrence %etersham. 2icaremos uns dias em Londres e logo via>aremos para sua casa de campo em Qampshire para caar e pescar.
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Decepcionada, mas no surpresa, Sophia olhou pensativa para seu irmo. 1arcus nunca ficava na casa de er#eley Square quando o Conde estava ali. Suas visitas a 7affrey Qouse tam",m eram cada ve) menos frequentes, e Sophia temia que qualquer ressentimento que seu irmo pudesse a"rigar para o Conde, pelo mau trato que, segundo ele, tinha dispensado a sua me, estava cada ve) mais profundo. 6 Conde sempre se negou a falar de seu primeiro matrimHnio, e a Condessa, sempre fiel, no tra(ra sua confiana. Sophia desconhecia a histGria completa e suspeitava que 1arcus tam",m. 0s lem"ranas de sua inf5ncia a invadiram de repente e viu a si mesma naquele "onito dia de vero, on)e anos atr&s, olhando por uma >anela do Dltimo piso em 7affrey Qouse. Seu irmo estava cru)ando os >ardins em direo + 0"adia SteepUood. 0quelas terras sempre tinham e$ercido nele uma fascinao especial, e eram frequentes seus passeios solit&rios. Sophia nunca se sentiu atra(da pela 0"adia e nem por seus >ardins, nem sequer quando menina. 6 lugar estava envolto em lendas e histGrias horripilantes ao longo dos s,culos. Cos Dltimos anos, as deprava*es do 1arquAs de SyUell tinham "astado para manter +s >ovens afastadas da sinistra 0"adia. E Sophia, que no era precisamente o"ediente, tinha acatado por uma ve) as ordens de seus pais e nunca se atreveu a entrar so)inha naquelas terras. 1as com seu irmo mais velho se sentia segura, de modo que naquele dia de vero no duvidou em enganar a seu preceptora e escapar para segui'lo. 1arcus, que sempre fora um >ovem solit&rio e taciturno, no achou nenhuma graa em ver sua irm menor correndo para ele. =uando o alcanou, ordenou que voltasse para casa em seguida e ela se negou redondamente. 0 isso seguiu uma discusso acalorada, que culminou com uns coment&rios "astante grosseiros de 1arcus so"re seu pai e com Sophia descarregando sua fDria em forma de golpes com seus diminutos punhos e de cru,is insultos para sua me. 1arcus a su>eitou pelos "raos, e quando ela aca"ou por se acalmar fi)eram um pacto/ ele no voltaria a falar mal de seu pai e Sophia nunca mais faria um coment&rio depreciativo so"re sua me. Durante os anos seguintes os dois tinham mantido sua palavra. E Sophia no tinha inteno de romper agora a promessa, di)endo o que pensava da cont(nua recusa que mostrava para seu pai. Em ve) disso, limitou'se a e$pressar sua esperana de voltar a vA'lo durante sua "reve estadia na cidade. @ E claro @ disse ele. @ E evidente que necessita de algu,m que a vigie pequena. Sophia sentiu que comeava a perder a paciAncia. 0inda se sentia culpada pelo que aconteceu, mas se negava a assumir toda a responsa"ilidade. @ Co quero nem necessito seus servios como acompanhante, 1arcus @ declarou. @ Seria muito melhor se os homens desta fam(lia dei$assem de se meter em meus assuntos. @ 0hh? @ e$clamou 1arcus. @ 0ssim papai a est& levando a s,rio no ,B 7& era hora? @ Deveria ter esperado uma resposta assim da sua parte @ replicou ela, muito irritada. @ SG espero que quando quiser assentar a ca"ea e se casar, papai fique igualmente s,rio com vocA. 1arcus es"oou um sorriso malicioso, mas com uma ponta inconfund(vel de compai$o.
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@ 3amos Sophia, no se>a in>usta @ disse com vo) am&vel. @ Sou o primeiro a admitir que nem sempre estive de acordo com o que papai tem feito ou dito, mas estou seguro de que sG pensa em seu "em. 6 Dltimo que quereria para vocA , que ca(sse presa por um caa dotes. @ Co sou nenhuma tola, 1arcus. Sei perfeitamente. 1as do que vocA e papai no parecem se dar conta , de que >& no sou criana e que posso tomar a deciso apropriada no que di) respeito a escolher marido. 1arcus no pareceu muito convencido, e assim o demonstraram suas palavras seguintes. @ %ode ser que se considere capacitada para isso, pequena, mas seu comportamento desta manh no o comprova. Cenhuma mulher em seu >u()o perfeito animaria um homem como CraUley. 4inham chegado a er#eley Square, e Sophia desmontou rapidamente sem esperar a>uda. 0s palavras de seu irmo eram certas e a irritaram ainda mais. @ 4em ra)o em uma coisa, 1arcus. %ode ser que se>a uma garota ingAnua e ine$periente, mas nunca seria to estDpida de me unir por toda vida a um homem to arrogante e despGtico como vocA? Divertido e )angado ao mesmo tempo pelo que considerava uma valori)ao errHnea de seu car&ter, 1arcus guiou os cavalos para as cavalarias. Sua irm ainda no aprendera a controlar seu gAnio nem a"andonara sua o"stinao. @ 6 que precisa , mo firme. Espero que seu futuro marido se>a um homem capa) de domin&'la quando chegar o momento @ murmurou sem se dar conta de que estava divagando em vo) alta. @ 6 tipo de homem adequado poderia facilmente com ela, senhor @ comentou uma vo) divertida. @ %ossivelmente tenha ra)o, mas me compadeo do po"re dia"o que tenha que aguent&'la @ respondeu 1arcus, estendendo automaticamente as r,deas ao novo cavalario. @ %ode ser muito re"elde quando lhe d& vontade. @ Co me surpreende. E claro que foi uma menina muito mimada. Culpa do Conde, suponho. @ 0certou em cheio? Se o Conde a tivesse tratado com mais firme)a fa) anos, agora no seria to- @ se deteve "ruscamente, ao se dar conta com quem estava falando, e olhou en com o cenho fran)ido. @ 6 aconselho que guarde suas opini*es, rapa)? @ advertiu, mas foi incapa) de reprimir um sorriso enquanto entrava na casa. 6 criado podia ser um impertinente, mas no demorou a compreender Sophia. Encontrou seu pai na "i"lioteca. 4inha que discutir com ele alguns assuntos so"re as terras do norte, por isso vinha para passar um momento +s sGs com o Conde. 6s dois se saudaram cortesmente, mas sem nenhuma amostra de afeto. 6 Conde se lamentava daquela frie)a e dese>aria poder manifestar o carinho que tinha por seu filho mais velho, mas duvidava que 1arcus apreciasse o sentimentalismo. E quem poderia culp&'loB Ele no, certamente. Se tivesse sido mais sincero so"re seu primeiro matrimHnio, e no houvesse tentando poupar a 1arcus mais dor do que necess&rio ao ocultar a verdade so"re sua me, no teria se convertido em vilo aos olhos de seu filho. Era muito tarde para emendar seu erro, pensou enquanto oferecia a 1arcus uma taa de vinho, mas se alguma ve) apresentasse a oportunidade faria tudo que estivesse em sua mo para ganhar o afeto de seu filho. Enquanto isso tinha que se
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conformar com o respeito que 1arcus demonstrava, e devolveu'lhe isso, escutando atentamente os planos de seu filho para as propriedades do norte. Depois de mostrar seu acordo para que 1arcus reali)asse as mudanas que considerasse oportunas, o Conde pensou que a entrevista chegara ao fim. 1as quando seu filho se apro$imou da garrafa para voltar a encher a taa, sou"e que tinha outro assunto que dese>ava a"ordar e esperou pacientemente que voltasse a sentar. 1arcus tomou um gole do ordeau$ e olhou incHmodo para seu pai por cima da "orda da taa. @ Co sou nenhum fofoqueiro, como suponho que >& sai"a, nem tampouco gosto de me intrometer em algo que no , meu assunto, mas acredito que deveria sa"er o que aconteceu esta manh no parque e que concerne a Sophia. 6u, para ser mais e$ato, a um de seus criados. Em seguida pode ver que captou toda a ateno de seu pai. @ 1eu amigo %etersham quer vender seu )aino, e, como eu necessito de um cavalo novo, decidi sair para dom&'lo um pouco. %or acaso tropecei com Sophia no parque. Estava com Sir Lucius CraUley. @ ComoB @se enri>eceu o Conde, sem dissimular sua irritao. @ Disse'me que no marcou encontro com CraUley @ assegurou 1arcus. Co tinha inteno de causar pro"lemas a sua irm, mas tinha que avisar o Conde. @ E eu acredito. Sophia pode ter muitos defeitos, mas no , uma mentirosa. Estou convencido de que nem sequer gosta de CraUley. 6 Conde dei$ou escapar um grunhido. @ Essa no foi a impresso que me deu ontem + noite. Danou com ele duas ve)es. E suspeito que sG o fe) para me contrariar. 1arcus sorriu. Seu pai tinha mais de setenta anos, mas sua mente seguia to desperta como sempre. @ 0credito que tem ra)o. Em todo caso, e voltando para o assunto que nos ocupa, cheguei a tempo de ver como CraUley se dispunha a aoitar com a vara o seu novo criado, e como este o derru"ava com um murro na mand("ula. @ 2e) issoB @perguntou o Conde com um "rilho de e$citao em seus olhos cin)a. @ 2iquei maravilhado. Co me surpreenderia que esse criado tivesse sido "o$eador. =ue direita? Limpo e direto @ sua e$presso se tornou s,ria. @ Co estou di)endo que devesse fa)A'lo, mas reagiu em sua prGpria defesa. @ 0credito. 6 Conde olhou fi$amente seu filho. @ Est& insinuando que deveria despedi'lo por culpa desse incidenteB @ Co, claro que no @ se apressou a responder 1arcus. @ E um insolente, mas sG estava cumprindo seu dever ao proteger Sophia. Sei que no leva aqui muito tempo, mas a menos que me equivoque, compreendeu como , Sophia. Co resultar& nada f&cil "urlar sua vigil5ncia. @ !espeito sua opinio. E me reconforta ouvi'la @ disse o Conde. 6lhou a seu filho em silAncio por uns momentos e perce"eu a ponta de preocupao que permanecia em seus olhos. @ 6 que te inquieta e$atamente, 1arcusB @ Co estou seguro. Co acredito que CraUley v& apresentar quei$a contra o criado por agresso. Qavia testemunhas e provavelmente aca"aria fa)endo papel de
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rid(culo. 1as esse homem , um demHnio- E eu no gostei nada da e$presso de seus olhos quando partiu.

Captulo Dez
1arcus no era o Dnico que notara o "rilho de crueldade nos olhos a)uis do aro. 4am",m enedict vira o "rilho vingativo e, conhecendo Sir Lucius, sa"ia que escreveria ao Conde de <ardley para se quei$ar e e$igir que despedisse seu agressor. 1as quando passou v&rios dias sem rece"er a menor repreenso por seu comportamento no parque, enedict comeou a se perguntar se Sir Lucius no seria to desalmado como o pintavam. Ento ocorreu algo que devolveu sua opinio original so"re o malvado aro. Estava levando um dos cavalos de carruagem do Conde ao ferreiro, quando se deu conta de que o estavam seguindo. 3irou'se rapidamente e o surpreendeu um indiv(duo atarracado com um grosseiro casaco de l se escondendo em uma rua lateral. Logo, enquanto permanecia agachado em um "anco de madeira >unto + ferraria, viu o mesmo tipo do outro lado da rua, o"servando os arredores da ferraria. E, horas mais tarde, tornou a vA'lo, rondando >unto + entrada do p&tio, mas dessa ve) o acompanhava outro tipo de aspecto igualmente sinistro. 0 enedict no ficou nenhuma dDvida de que estava sendo vigiado, de modo que no dia seguinte a noite, quando 4rapp o convidou para tomar uma cerve>a no !ed Lion, aceitou deliciado o inesperado convite, pois assim teria a oportunidade de comprovar suas suspeitas. =uase escurecia quando ele e 4rapp sa(ram de seu aposento, mas ainda ficava "astante lu) para comprovar que no havia ningu,m espreitando no p&tio. Era imposs(vel sa"er se algu,m os seguia quando chegaram + rua principal e viraram para o Leste em direo + ta"erna favorita dos cavalarios e cocheiros. Londres nunca dormia especialmente nessa ,poca do ano, e as ruas estavam a"arrotadas de gente. Co final, resultou ser o olho de lince de 4rapp que, uma ve) sentados na ta"erna e com uma >arra de cerve>a na mo, advertiu que enedict estava sendo o"servado. @ Esse tipo da( parece que no tira o olho de cima de vocA @ comentou. 4omou um gole de cerve>a e, depois de limpar a "oca com o dorso da mo, assinalou para um homem de aspecto ruim que estava no final do "alco. @ 3i que entrou pouco depois que nGs. E seu amigoB enedict olhou para onde indicava 4rapp e viu o homem dando a volta. Co pode ver seu rosto, mas estava seguro de que no era nenhum dos dois que o espreitara na entrada do p&tio no dia anterior, e pode responder com total sinceridade que nunca o vira em sua vida. 4rapp pareceu perder o interesse e mudou de assunto, comentando que a Srta. Sophia voltaria a necessitar dos servios de en na manh seguinte. @ %arece que isso o alegra @ acrescentou ao ver um "rilho fuga) nos olhos de seu companheiro. enedict no tentou neg&'lo. @ %ara ser >usto, Sr. 4rapp, direi que nestes Dltimos dias estive um pouco a"orrecido, sem muito que fa)er. Sou um homem que gosta de se manter ocupado. 0o chefe de quadra no pareceu estranha sua atitude.
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@ Entendo menino. %assa'me o mesmo. 0 Condessa dei$ou de montar a cavalo fa) mais de de) anos. Sua Senhoria ainda monta de ve) em quando, mas nunca quando est& na cidade. 0 Srta. Sophia , a Dnica que fa) e$erc(cio com regularidade. Em"ora no dever(amos nos quei$ar @ disse, encolhendo os om"ros. @ Co poderemos desfrutar de muitas noites como esta quando voltarmos + casa de campo, assim ser& melhor que a aproveitemos. enedict esteve de acordo, e em circunst5ncias normais teria se divertido muito, >& que nunca estivera em uma ta"erna comum, "e"endo cerve>a com um cavalario. 1as a diverso ficava arruinada pela presena do homem apoiado no "alco, que olhara cuidadoso em sua direo em v&rias ocasi*es. Sim, sem dDvida algu,m queria controlar seus movimentos. 0 questo era quemB =uem quereria vigiar um simples cavalarioB Era poss(vel que algu,m, um velho amigo possivelmente, o tivesse reconhecido enquanto condu)ia os cavalos do Conde. 1as se esse fosse o caso, teria sido mais f&cil para essa pessoa a"ord&'lo diretamente. %or que vigi&'lo de longeB %erguntou a si mesmo antes de esva)iar a >arra de um gole. Co, tinha que ser algo mais. 8m pouco mais escuro e sinistro@ =uando voltarmos a 7affrey Qouse teremos muito tra"alho @ seguiu 4rapp, e enedict afastou suas preocupa*es para lhe prestar toda sua ateno. @ 6s meninos estaro em casa para as f,rias de vero. E ver&- 0s cavalarias so seu esconderi>o favorito. enedict tinha a impresso, por uma conversa que manteve dias antes, que Sophia era muito carinhosa com seus irmos gAmeos, e ele mesmo estava dese>ando conhecA'los. 1as esse encontro no teria lugar, enquanto ele seguisse disfarado de criado, se pudesse evitar. 7& era "astante mal ter conhecido dessa forma o irmo mais velho. Lorde 0ngmering no era nenhum idiota, e no teria dificuldade em reconhecer o Duque de Sharn"roo# quando se encontrassem em um futuro no muito long(nquo. 1as at, ento, enedict tinha outras preocupa*es. 3oltou a olhar para o "alco e uma ve) mais surpreendeu o tipo olhando'o com rosto de poucos amigos. Era um homem forte e mal vestido, o t(pico "ruto que faria algo por dinheiro, inclusive cometer um assassinato. 1as quem podia odi&'lo tanto para contratar um malfeitor para que o matasseB Sorriu ao pensar em um nome. Em um Dnico nome. Se suas suspeitas fossem certas e Sir Lucius CraUley contratara um "ando de rufi*es para se vingar, enedict no queria envolver 4rapp em uma "riga. Cada ve) mais respeitava o velho resmungo, e em"ora no duvidasse que seria capa) de se defender se fosse necess&rio, no tinha inteno de permitir que algo ocorresse a ele. 0ssim, depois de tomar o resto da cerve>a, levou as >arras va)ias ao "alco. 4rapp levantou o olhar, surpreso, quando enedict voltou sG com uma >arra cheia e no fe) gesto de se sentar. @ 6 que acontece, meninoB Co vai se sentarB @ perguntou, sem ocultar sua decepo. @ Co, Sr. 4rapp. 8ma cerve>a , suficiente para mim @ mentiu. Era a melhor cerve>a que tinha provado em um ano, e em outras circunst5ncias teria ficado toda a noite. @ 3ou ver como esto os cavalos. 3ocA fique e desfrute de sua cerve>a. 4rapp no tentou detA'lo. Era de car&ter antissocial e pouco soci&vel, e teria ficado mais que satisfeito "e"endo sua cerve>a, solit&rio, se no visse que o malandro que estava o"servando'os do "alco sa(a da ta"erna detr&s de en.
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Co tinha nenhum motivo para suspeitar que en tivesse mentido, mas comeava a se sentir incHmodo. 0lgo cheirava mal. Co tinha gostado do aspecto daquele tipo, e era muita coincidAncia que escolhesse partir ao mesmo tempo em que o >ovem en. Dei$ou a >arra e saiu da ta"erna. %or sorte, en tomara o mesmo caminho de volta +s cavalarias e 4rapp no demorou para ver sua alta figura caminhando a grandes passadas. %or desgraa, tam",m pode ver outra figura seguindo'o de perto. 0celerou o passo, e estava ganhando terreno do perseguidor, quando aconteceu o que mais temia/ dois homens surgiram do nada e, a>udados pelo perseguidor, empurraram en para um "eco. %ela rua transitavam muitas carruagens, mas muito poucos pedestres, pelo que ningu,m salvo 4rapp presenciou o incidente. 6u se algu,m viu, preferiu no se envolver. 4rapp se pHs a correr com uma velocidade surpreendente para um homem de sua idade, e chegou + entrada do "eco a tempo para ver como en ca(a no cho. Ligeiramente aturdido pela queda, enedict teve que suportar uma chuva de chutes e murros antes que um dos assaltantes fosse afastado da "riga. 4inha o olho esquerdo inchado, mas conseguiu ver seu valente salvador descarregando um forte golpe no vilo que o seguira da ta"erna. !eunindo suas Dltimas energias, pegou uma pedra e a estrelou contra uma perna musculosa. 6 agressor caiu de costas, gemendo de dor. 0 ferida o dei$ou fora de com"ate. 1arcus estava certo quando supHs que o novo criado de seu pai tinha praticado "o$e. enedict fora um "o$eador e$celente e no teve pro"lemas em dei$ar fora de com"ate o terceiro e Dltimo assaltante, com um poderoso gancho de esquerda. 6 homem com o casaco de l ficou escancarado no cho, ofegando em "usca de ar enquanto enedict o pegava pelo leno do pescoo. @ =uem o pagou para me matarB @ perguntou, apertando'o sem piedade. @ %ara te matar no @ respondeu o homem, tentando se soltar dos implac&veis dedos que o"stru(am sua respirao. @ SG- sG para se dar uma surra. @ =uem foiB @ 7uro que no sei. Cunca o vi antes. 3eio ao 4hree 2errets procurando algu,m que fi)esse um tra"alho. enedict teria e$perimentado uma grande satisfao estrangulando aquele velhaco, mas seu sentido comum aca"ou por prevalecer e afrou$ou um pouco o aperto. @ Descreva'me ele? =ue aspecto tinhaB @ Era... um tipo fracote e vestido de negro. Co era uma descrio que se correspondesse com Sir Lucius, em"ora fosse muito improv&vel que o valento tivesse contratado aos valent*es em pessoa. @ Era um lacaioB @ Sim. .sso me pareceu @ respondeu o valento levando uma mo + garganta. @ Disse onde podia encontr&'lo e qual era seu aspecto. =ueria que o seguisse e que d,ssemos uma "oa surra no momento oportuno. 1as no pod(amos dei$ar passar muito tempo se quer(amos rece"er o resto do dinheiro. 6 tipo queria que o fi),ssemos depressa. enedict tinha os l&"ios inchados e sangrando, mas conseguiu es"oar um sorriso, enquanto levantava o rufio pegando'o pelas lapelas do desgastado casaco de l. @ em, parece que rece"eu seu >usto castigo, velhaco. @ 0hB Co vai nos entregar + pol(ciaB @ perguntou o homem, surpreso e esperanado.
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enedict no respondeu e olhou o "eco deserto. 6 homem com o >oelho machucado fugira, seguido por seu cupincha, e com 4rapp lhes pisando os calcanhares. @ Se o denunciasse, no poderia rece"er o resto do pagamento, no , verdadeB @ disse finalmente. @ Em"ora no acredite que possa recolher facilmente seu maldito dinheiro. @ 2ique tranquilo, chefe @ disse o vilo com um horr(vel sorriso que dei$ou ainda mais feio seu rosto. 2altavam v&rios dentes, e os que ficavam estavam que"rados e escuros. @ So tempos dif(ceis e no h& tra"alho. 4emos que tomar o que se possa. @ 4ra"alhoB @ repetiu enedict. @ Certamente, e logo esto aqueles que no lhes importa o que faam sempre que rece"erem sua recompensa. E isso fa) que pergunte outra ve). Est& seguro de que rece"er& seu dinheiroB %ela e$presso do vilo ficou claro que no estava nada convencido. @ 6 tipo me disse que estaria no 4hree 2errets depois de amanh. E ser& melhor que este>a ali? @ Co estar& @ assegurou enedict. @ 1as ser& generosamente recompensado se fi)er o que eu digo.

Captulo Onze
Ca manh seguinte Sophia saiu de casa pouco antes do meio dia. Depois do desagrad&vel encontro com Sir Lucius CraUley decidira no sair para cavalgar sempre na mesma hora todos os dias, com a esperana de evitar tropear com poss(veis pretendentes. 0 companhia de seu irmo foi a melhor garantia para que no se repetisse o incidente do Qyde %ar#, e Sophia desfrutara muito saindo para cavalgar com 1arcus. Seu irmo podia ser muito divertido quando queria. Entretanto, no podia negar que ansiava seguir conhecendo seu enigm&tico cavalario. %or isso teve uma grande decepo ao encontrar o fiel chefe de quadra de seu pai, esperando'a no e$terior, e e$igiu sa"er por que en no a acompanharia. Se 4rapp se sentiu ofendido por sua falta de entusiasmo, no o demonstrou. @ Sofreu um pequeno percalo, 1ilady, e tomei a li"erdade de e$imi'lo de suas o"riga*es. Sophia viu que 4rapp tinha um olho arro$eado. @ %arece que vocA tam",m sofreu um percalo 4rapp. 6 que se passouB 4eve uma "rigaB @ 8ma "riga, miladyB @ repetiu ele, tentando aparentar inocAncia @ 6 que a fa) pensar que chegaria a "rigarB Sou um homem muito pac(fico. Sophia arqueou uma so"rancelha com cepticismo e permitiu que a a>udasse a montar. @ Cingu,m pensaria que , um homem pac(fico, 4rapp, vendo como grita com os criados em 7affrey Qouse. 4rapp resmungou uma resposta intelig(vel, mas Sophia no pediu que a repetisse e sG perguntou o que ocorreu para que en no pudesse acompanh&'la aquela manh. @ 6h, estava disposto a acompanh&'la, milady, mas pensei que devia descansar.
II

Sophia fe) um grande esforo para se conter. @ Sigo esperando uma resposta, 4rapp. Espero que me dA isso algum dia destes. 4rapp sorriu ao perce"er seu sarcasmo. 0 filha Dnica de seu amo sempre o recordava um terrier... incisivo e decidido, nunca disposto a soltar sua presa quando fincava o dente. @ 4itus se assustou por um rato que entrou em seu est&"ulo e se enca"ritou. %or desgraa, o >ovem en estava nesse momento atr&s e rece"eu um coice no peito. 0 Sophia resultou uma e$plicao muito dif(cil de acreditar. 4itus era o mais manso de todos os cavalos de corrida de seu pai, e nem sequer levantava as orelhas quando um co ladrava. @ E suponho que en o golpeou no olho com o cotovelo quanto rece"eu o coice. @ Sim, assim foi, milady @ confirmou 4rapp. Sophia sorriu e decidiu no insistir mais no momento. Conseguiu manter uma atitude indiferente e no voltou a tocar no assunto, nem sequer para perguntar o alcance das feridas sofridas por seu criado pessoal. Depois de dar um tranquilo passeio pelo parque, durante o qual se deteve v&rias ve)es para trocar umas palavras com alguns conhecidos, incluindo + Sra. Eli)a"eth e !o"ina, retornou a er#eley Square e acompanhou 4rapp ao p&tio. @ %oderia ter me encarregado de seu cavalo, milady @ disse 4rapp, enquanto a a>udava a desmontar. @ Sei @ respondeu ela com enganosa doura, a"andonando sua atitude su"missa. @ Do que no parece capa) , de satisfa)er minha curiosidade, me contando por que en no pode me acompanhar ho>e @ acrescentou, e antes que ele pudesse fa)er ou di)er algo, su"iu as escadas que condu)iam aos aposentos so"re as estre"arias. Encontrou en estendido em sua cama de armar, muito estreita para um homem de seu tamanho. Estava folheando um velho e$emplar do 1orning %ost. 6 fato de que pudesse ler no pareceu estranho, pois chegara + concluso de que seu criado pessoal era um homem com um talento e$traordin&rio. enedict ouviu que algu,m entrava no aposento. Deu por feito que se tratava de 4rapp e no tentou se levantar e nem falar. 6 chefe de cavalaria se mostrava cada dia mais falador, mas seguia tendo momentos que no a"ria a "oca. 2oi sG ao perce"er a inconfund(vel fragr5ncia de um perfume feminino, que a"ai$ou o periGdico e olhou ao seu redor. @ 1ilady? @ e$clamou. Ca alegria por vA'la esqueceu momentaneamente de suas feridas. 4entou se levantar e sentiu uma pontada nas costelas que o fe) gemer de dor. Sophia se apro$imou dele e pHs uma mo no om"ro, o"rigando'o a permanecer sentado. %odia ver os sinais de uma "riga/ corte so"re o olho esquerdo, o l&"io inchado e os nGdulos machucados. Cem por um momento passou pela ca"ea que 4rapp fosse o causador daquelas feridas. %odia ser muito intransigente e dif(cil de agradar, mas nunca recorria + violAncia f(sica para manter sua autoridade, salvo em um par de ocasi*es com um criado folga)o em 7affrey Qouse. 1as en no era nenhum moleque vaga"undo e insolente, e com sua fora e estatura, para no mencionar a diferena de idade, poderia dominar 4rapp em um instante.
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@ 6 que aconteceuB @ perguntou com delicade)a, mas decidida a sa"er a verdade. @ E, por favor, no me vocA conte tam",m a rid(cula histGria de 4itus. =ue demHnios lhe contara 4rappB %erguntou'se enedict. 6uviu as pisadas nos degraus e dese>ou fervorosamente que seu chefe viesse depressa em sua a>uda. =uando voltaram na noite anterior ao seu aposento o Sr. 4rapp cuidara das feridas, enedict no duvidou em depositar sua confiana no homem que fora em sua a>uda. 6 nome de Sir Lucius CraUley no significava nada para 4rapp, e em"ora manifestasse sua inteno de que o vingativo aro rece"esse seu castigo, estava de acordo com enedict que quantas menos pessoas sou"essem o ocorrido, melhor. Em troca, enedict aceitara a contra gosto permanecer oculto at, que se apagassem as marcas da "riga. 1as seus meticulosos planos no levaram em conta o imprevis(vel comportamento da filha do Conde. @ Estou esperando uma e$plicao @ anunciou a mulher de seus sonhos, golpeando as do"ras da saia com o chicote, e enedict no sou"e se queria "ei>&'la, sacudi'la ou am"as as coisas. 0 chegada de 4rapp no foi de muita a>uda. 0o olhar interrogador de enedict, se limitou a responder levantando as mos em um gesto de impotAncia, evidenciando a pouca e$periAncia que tinha com as fAmeas re"eldes. 0o menos com as de sua esp,cie. 0 enedict no restou o que fa)er a no ser avaliar a situao e chegou rapidamente + concluso de que, vendo como estavam as coisas, o melhor era ser sincero. 2icou em p, com dificuldade para encar&'la. @ DGi'me ter que contar em mais de um aspecto, mas o Senhor 4rapp e eu nos vimos envolvidos em uma "riga ontem + noite. @ .sso , evidente @ respondeu ela, desgostosa pelos intentos de enedict em tirar import5ncia do assunto. 4rapp sentiu que correspondia di)er algo e teve um repentino "rilho de inspirao. @ 0tacaram'nos trAs rufi*es que pretendiam nos rou"ar. Co o conseguiram, porque o >ovem en e eu demos conta deles e os fi)emos fugir como coelhos. 0 cHmica e$presso de horror que adotou en sG serviu para aumentar o cepticismo de Sophia. @ Co aprovo um comportamento semelhante, em"ora no possa evitar certa compai$o por esses rufi*es 4rapp @ comentou. @ Deviam estar desesperados para escolhA'los como v(timas. Desesperados... ou simplesmente estDpidos? Se tivessem conseguido seu o">etivo, teriam levado uma grande decepo com seu escasso ganho. Depois de tudo, dois criados que saem para se divertir a noite no levam consigo muitas rique)as. 4rapp olhou inquieto seu su"ordinado. 1as no rece"eu nenhuma indicao, pois enedict estava olhando fi$amente para Sophia, com um "rilho de rego)i>o e admirao nos olhos. @ 6 que os levou a atac&'los e$atamenteB @ perguntou ela. @ 6 dinheiro, milady @ ele assegurou. @ %agaram para que eles o fi)essem. @ 1as, por quAB 4em algum pro"lema com algu,mB @ perguntou. Custava acredit&'lo, mas en parecia sincero. @ 0dmito que no o conhea muito "em, mas nunca imaginei que fosse o tipo de homem que vai por a( ganhando inimigos. Sa"e quem queria pre>udic&'loB en no tentou responder.
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@ =uem quer que se>a que contratou esses homens deve ter recursos de so"ra @insistiu ela. @ De verdade no tem nenhuma ideia de quem pode ter sidoB Ele seguiu sem responder, mas dessa ve) no precisou que o fi)esse, porque Sophia se deu conta de quem devia ser o respons&vel. 3iu'se invadida por uma corrente de emo*es desenfreadas, mas todas foram varridas por uma sensao de vergonhaW se no tivesse sido por ela, nada daquilo teria acontecido. %or culpa de sua atitude infantil ao tentar des"aratar os planos matrimoniais de seu pai, um homem inocente tinha resultado ferido. @ CraUley @ murmurou. @ Deve ter sido ele- 1aldito canalha? 4omara que apodrea seu corao? @ Com o tempo todo seu corpo aca"ar& apodrecendo @ respondeu enedict com ironia. @ Co acredito que possa esperar tanto @ disse com dure)a. @ CraUley , um chantagista, e me assegurarei de que rece"a o que merece pelo que fe). 8m "reve silAncio se fe) entre eles. @ Dei$e como est&, milady? Era indu"itavelmente uma ordem. 4rapp afogou uma e$clamao e Sophia olhou seu criado com uma mescla de surpresa e irritao. Era evidente que no estava acostumada a rece"er ordens, e muito menos de um criado. 1as enedict no se dei$ou amedrontar. @ Co quero que uma mulher lute minhas "atalhas por mim @ seguiu no mesmo tom autorit&rio. @ Ceste momento no estou em condi*es de fa)er algo, mas no me esquecerei to facilmente de Sir Lucius CraUley. Enquanto isso ser& melhor para todos que nos esqueamos desse assunto. 0 fDria e o rancor se refletiam claramente no rosto de Sophia, mas tam",m se podia distinguir um "rilho de admirao. 2inalmente, acatou com relutante silAncio o conselho de enedict e se virou para partir. @ 1uito "em, en>amim !udgely. Ser& como vocA quiser @ disse por cima do om"ro, e saiu do aposento sem se despedir. 4rapp ficara "oquia"erto. @ =ue me crucifiquem- @ disse quando pode recuperar a vo) @ Se no tivesse visto com meus prGprios olhos, nunca teria acreditado @ olhou maravilhado para en. @ E incr(vel, menino? 0 Srta. Sophia sempre foi uma >ovem muito teimosa que quer fa)er tudo a sua maneira, entretanto seguiu seu conselho sem pigarrear. @ Co e$atamente, Sr. 4rapp @ replicou enedict. @ 6u muito me engano, ou lhe custar& acatar minha deciso @ sorriu ligeiramente enquanto voltava a se deitar. @ %ode ser que se>a uma garota mimada e teimosa, mas estou seguro de que cumprir& com sua palavra.

Captulo Doze
6 pressentimento de enedict so"re a >ovem que conseguira prender seu interesse como nenhuma outra mulher demonstrou ser certo dois dias depois, quando rece"eu uma ordem inesperada para se apresentar na casa ao meio dia. 4rapp tinha sa(do com os Condes na carruagem meia hora antes, ento era f&cil imaginar quem dese>ava vA'lo. E em"ora estivesse preparado para o encontro, seu pulso "atia freneticamente ao entrar na "i"lioteca + hora assinalada e ver a mulher de ca"elos negros, que seguia e$ercendo seu particular feitio so"re ele. Estava sentada >unto + escrivaninha de mogno, escrevendo uma carta.
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Co sorriu ao ordenar que se sentasse, mas enedict se negou a perder o 5nimo. Sophia parecia estar a"sorta na carta que estava escrevendo, de modo que ele no tentou interrompA'la e se dedicou a e$aminar a "i"lioteca. 0 diferena de 4rapp, enedict se sentia muito cHmodo em um am"iente elegante. 0s estantes cheias de livros e o inconfund(vel aroma de couro e "randy lhe recordaram a "i"lioteca de Sharn"roo#. Sa"ia que os criados se encarregariam de mantA'la em um estado e$celente durante sua longa ausAncia. =uase todos os mGveis estariam co"ertos com lenGis, e enedict no via o dia em que pudesse voltar a destamp&'los e assumir as responsa"ilidades para as quais fora criado. Devolveu seus pensamentos ao presente e olhou por cima da escrivaninha. 0 mulher de seus sonhos, e a ra)o pela que estava atrasando sua volta ao lar de sua fam(lia, tinha aca"ado de escrever a carta e o olhava com ateno. @ %arece que suas feridas saram muito r&pido @ comentou, notando que seus l&"ios >& no estavam inchados, em"ora o corte so"re a so"rancelha seguisse sendo vis(vel. @ Confio que 4rapp no este>a fa)endo'o tra"alhar muito. enedict assegurou que sG foi encarregado das tarefas mais leves. @ 1as quanto antes possa voltar para o tra"alho, melhor me sentirei, milady. @ Cesse caso, talve) possa me acompanhar amanh. 1eu irmo parte ho>e de Londres, assim necessitarei de seus servios de agora em diante. %ara enedict foi como escutar mDsica celestial. Co desgostava de Lorde 0ngmering. 7ustamente o contr&rio. 6 3isconde visitava frequentemente as quadras e sempre fa)ia enedict rir com seus morda)es coment&rios. 1as no podia negar, entretanto, que sua presena na cidade estava o"struindo o corte>o da filha do Conde, pelo que se alegrava profundamente de sua ida iminente. @ Enquanto isso, no acredito que deva ter muita pressa em voltar para suas o"riga*es @ aconselhou ela, voltando a sentir uma pontada de culpa ao distinguir as "andagens so" a camisa de algodo @ Eu no gostaria de ser a respons&vel por vir a sofrer mais dano. enedict demorou uns segundos em se dar conta de que se referia as suas feridas f(sicas, no ao seu estado emocional. =uase suspirou de al(vio, porque seus dias como criado dos <ardley estariam contados se sou"esse que tinha inten*es s,rias com a Srta. Sophia Cleeve. @ Co deve se culpar pelo que aconteceu na outra noite, milady @ assegurou gentilmente, mas ela se negou a ser a"solvida. @ Sim devo, en @ replicou. @ 4oda a culpa , minha. 2ui eu quem animou CraUley, o que aca"ou no ataque que sofreu @ no pode reprimir um pequeno sorriso. @ 1e envergonho de mim mesma, e sofrerei o remorso de consciAncia durante muito tempo ' acrescentou, sem ser consciente de como comeara a mudar sua atitude para muitas coisas. 0 mudana em sua e$presso, entretanto, notou'se no momento. E havia algo mais que um "rilho de remorso no olhar que lanou a enedict. @ Como , natural, eu no gostei nada de ver CraUley ontem a noite e ver'me o"rigada a reprimir a l(ngua por culpa dessa rid(cula promessa que fi) a vocA. @ 2alou com eleB @ revemente @ respondeu ela. @ %or sorte, no me convidou para danar @ de repente fran)iu o cenho. @ 0gora que penso, no me recordo tA'lo visto danar. %arecia muito preocupado e a"andonou a festa muito cedo. en pareceu achar muito divertida aquela informao, e ela quis sa"er o por quA.
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@ %orque suspeito que as preocupa*es de CraUley se devam ao meu pequeno plano, milady @ admitiu, e e$plicou os passos que dera para conseguir sua modesta vingana. Sophia ficou a"solutamente perple$a, mas manifestou sua aprovao e sentiu que sua culpa comeava a se aliviar. @ Espero que esses valent*es sigam pressionando'o para que os pague. E que o consigam? @ Suspeito que CraUley tenha que satisfa)er seus pedidos, em"ora se>a sG para se assegurar de seu silAncio. 8m homem como ele no pode se permitir que o relacionem com uns rufi*es, contratados para fa)er um servio. %erderia toda sua dignidade frente + sociedade e seria tachado de covarde. 4udo o que di)ia era certo, e Sophia voltou a se perguntar de onde tinha tirado um conhecimento to preciso das classes altas. 0 curiosidade a dominou e aca"ou lhe perguntando diretamente. @ Cunca dei$a de me surpreender, en. %arece estar muito familiari)ado com as normas sociais. Como adquiriu esses conhecimentosB Das colunas so"re a sociedade nos >ornais, talve)B enedict esperava por aquela pergunta dissimulada. 4eria se surpreendido muito se Sophia no tivesse feito nenhum coment&rio so"re sua ha"ilidade em leitura. @ 6 Senhor 4rapp no gosta muito de "ate'papo, como sem dDvida vocA sa"e, de modo que a leitura me a>uda a passar o tempo. Sophia assimilou sua resposta em silAncio. Era normal que um criado de alta posio sou"esse ler e escrever, mas em um simples cavalario no dei$ava de ser estranho. Entretanto, no a surpreendia desco"rir que en>amin !udgely possu(sse essas ha"ilidades. @ Suponho que seu velho amo insistiu em que aprendesse a ler. @ 0ssim ,, milady @ concordou ele. Co teve o menor pro"lema em manter o olhar, mas cada ve) custava mais referir'se ao seu defunto pai como Xseu velho amoY. @ 0creditava que um homem no podia aspirar a nada sem um m(nimo de educao. @ 1mm @ murmurou ela, e voltou a ficar em silAncio enquanto o o"servava atentamente. Decidiu no insistir mais no momento e apontou com a mo para a mesinha >unto + porta. @ 0li encontrar& e$emplares recentes do 1orning %ost. E se gostar, pode procurar nas estantes se por acaso quiser algum livro que se>a de seu agrado. Comovido pela generosa oferta, enedict se dispHs a agradecer quando a porta se a"riu e entrou o mordomo para informar Sophia de que a Srta. %erceval a estava esperando no salo. 0 conversa aca"ou "ruscamente, com grande pesar para ao menos um dos presentes na "i"lioteca. Sophia insistiu para que en tomasse todo o tempo necess&rio para ver os livros e se foi ao encontro de sua amiga. Encontrou'a no elegante salo, tirando um "onito chap,u a)ul. @ 1e esqueci por completo que a tinha convidado para vir esta manh. !o"ina no se sentiu ofendida a"solutamente, mas no pode evitar um coment&rio morda). @ E suponho que tam",m ter& esquecido a ra)o por que me convidou. @ 6h no, no a esqueci @ assegurou Sophia com um . @ Em"ora, dadas as circunst5ncias, poderia ter economi)ado o incHmodo. =uando enviei o convite esperava que 1arcus estivesse aqui, mas decidiu partir ho>e. 7& sa"e como ,- @
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levantou as mos em um gesto de impotAncia. @ Cunca se pode sa"er onde estar& de um dia a outro. %or desgraa, sem sua a>uda no posso ensin&'la muito "em a danar a valsa, a menos que- @ de repente ocorreu uma ideia e se voltou para o mordomo, que entrara atr&s dela com uma "ande>a com um suco de frutas e "olachas de amAndoa. @ CardeU, comprova se en segue na "i"lioteca, e se for assim, pea que venha em seguida. 6 mordomo e$pressou sua desaprovao com um sopro. 6punha'se que os criados que desempenhavam seus tra"alhos no e$terior passeassem pela casa, inclusive aqueles que se arrumavam antes de "ater na porta, mas era muito prudente para discutir com a filha do amo e partiu para cumprir a ordem. Sophia falara v&rias ve)es de seu novo criado, mas nunca tinha comentado o quanto era atraente. !o"ina ficou "oquia"erta quando a porta se a"riu poucos minutos depois e um homem alto e de ca"elo comprido e castanho entrou no salo. 2oi incapa) de afastar o olhar dele. Co por sua imponente estatura ou pela largura de seus om"ros, mas sim porque, apesar de ir vestido com roupa de tra"alho, no parecia estar fora de lugar no elegante salo. @ 0h estupendo @ comentou Sophia, olhando "revemente o livro e os periGdicos que en levava. @ 3e>o que >& escolheu sua leitura. 1as agora necessito de sua a>uda, en. @ Co que posso servi'la, miladyB @ perguntou ele. Em"ora tivesse a"andonado os restos de sua imaturidade infantil ainda ficava um pouco de mal(cia no car&ter de Sophia. @ Estou segura de que uma pessoa to instru(da como vocA ter& aprendido a danar em algum momento de sua vida. @ Danar, miladyB @ repetiu ele olhando fuga)mente para !o"ina. @ Sim, danar, en. 7& sa"e- Esse rid(culo passatempo de que desfrutamos os simples mortais quando no tAm outra coisa melhor a fa)er. 8ma risadinha afogada recordou a Sophia a presena de sua amiga e que estava esquecendo'se das "oas maneiras. !etificou rapidamente o lapso e fe) as apresenta*es de rigor como se en fosse um cavalheiro que estava de visita. Continuando, convenceu !o"ina para que se sentasse ao piano. !o"ina aceitou deliciada. Co tinha o talento musical de sua irm 2rederica, mas sa"ia tocar muito "em, em"ora os dedos tremessem ligeiramente quando viu Sophia pegar uma mo masculina e a colocar na cintura enquanto retinha a outra em seus es"eltos dedos. enedict no se surpreendeu. 6uvira falar daquela nova dana que estava causando furor entre as classes altas. Cunca a danara, mas estava encantado em poder aprendA'la, so"retudo se isso dava a oportunidade, por r&pida que fosse, de tocar aquela a que, dia a dia, mais lhe parecia que poderia ser a esposa perfeita. Sophia tampouco era to insens(vel ao toque masculino como queria aparentar. !ecordava'se claramente daquela noite de Catal quando conseguiu convencer 1arcus para que a ensinasse aquela dana, considerada indecente por muitos, mas no recordava ficar consciente do toque de seu irmo quando a fa)ia dar voltas pelo salo de 7affrey Qouse. Co demorou a desco"rir que era uma "oa professora, ou que en era um aluno "rilhante. Depois de um par de falhas e trope*es, deram voltas pelo amplo salo em perfeita harmonia, at, que Sophia colocou sem querer a ponta da sapatilha so" a "eira do tapete. SG os incr(veis refle$os de seu companheiro impediram que ca(sse ao cho. 8m forte "rao a rodeou pela cintura, su>eitando'a contra uma sGlida parede de mDsculos at, que recuperasse o equil("rio.
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6 contato durou apenas uns segundos, mas um intenso formigamento percorria cada palmo de seu corpo e o ru"or co"ria suas "ochechas. Deu um passo atr&s instintivamente e se arriscou a olhar o homem cu>o tato causara estragos em seus sentidos. 3iu que ele no a olhava, mas sim tinha o olhar fi$o em um instrumento em um canto da sala. 2oi ento quando se deu conta de que a mDsica cessara. @ C,us? =ue dana to en,rgica , a valsa @ e$clamou, lutando para recuperar a respirao, enquanto seguia o olhar de en para !o"ina, que adotara uma e$presso pensativa com os dedos so"re as teclas. @ 0credito que dei$aremos aqui a primeira lio, no achaB Estou cansada. Era certo, mas seu cansao no e$plicava a repentina timide) que a invadiu. E o Dnico que podia fa)er era se despedir de en, antes de se sentar no sof&. !o"ina se sentou >unto dela quando a porta se fechou atr&s dele. @ 3e>o que conseguiu um criado muito completo. 0 tranquila o"servao no surpreendeu Sophia. 4eria sido muito estranho que sua amiga, a quem nunca escapava nenhum detalhe, no tivesse notado algo especial em en>amim !udgely. @ 1ais do que acredita @ respondeu ela, recuperando rapidamente a compostura e perguntando'se por que a tinha perdido. @ Cada ve) que estou em sua companhia aprendo algo novo dele. 6utro dia desco"ri que sa"e ler e escrever, o que parece a vocAB @ C,us? @ e$clamou !o"ina sem se incomodar em dissimular seu assom"ro. @ .sso no , muito comum. @ Cada comum @ concordou Sophia. @ 1as en>amim !udgely tampouco o ,. 0longou o "rao para o suco e serviu dois copos, estendendo um para !o"ina antes de se recostar no sof&. @ Co seria estranho que fosse o filho "astardo de algum aristocrata. !o"ina podia ser filha de um p&roco, mas no era nenhuma ingAnua nem se dei$ava impressionar facilmente. %erdeu o olhar no va)io, como se estivesse imaginando um rosto atraente de fei*es aristocr&ticas, e ao fim de uns segundos assentiu. @ Sempre se refere ao seu Dltimo chefe como Xvelho amoY @ e$plicou Sophia. @ 4enho o pressentimento de que entre eles e$istia algo mais que uma relao de amo e criado. Depois de tudo, quantas pessoas se tomariam o incHmodo de que seus criados rece"essem uma educao acadAmicaB Sei que meu pai o fe) com 4rapp, mas no , o ha"itual. Sua amiga voltou a assentir. @ Ento, acredita que seu velho amo pode ter sido seu pai na realidadeB @ E uma possi"ilidade, certamente. @ 1as no sa"e o nome do amoB @ Co, no sei @ respondeu Sophia. @ E no tenho inteno de averigu&'lo. Se en quiser que eu sai"a, dir&. E se no quiser, por certo que tem suas ra)*es para isso. !o"ina lhe cravou um olhar penetrante. @ %arece que tomou afeto por seu criado, Sophia. @ Sim, suponho que sim @ ela admitiu sem encontrar nenhuma ra)o para mentir. @ 1as tam",m tinha muito afeto por Clem, recordaB @ Certo- 1as Clem era um rapa) "ai$inho e grosso, no um 0dHnis como en>amim !udgely.
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@ Sim, >& me dei conta, !o"in @ disse Sophia, ouvindo pela primeira ve) uma vo) de alarme em sua ca"ea. @ Co sou cega. 1as se o que insinua , que h& algo imprGprio entre@ Co estou insinuando nada disso @ se apressou a assegurar !o"ina. @ E sG que- @ seus olhos a)uis "rilharam de preocupao. @ Cunca ocultou seus sentimentos, Sophia. 4odo mundo sa"ia o afeto que tinha por Clem, e ningu,m nas aldeias da 0"adia pensava mal dessa ami)ade. 1as isto , Londres, criadouro de esc5ndalos e fofocas. Se demonstrar o mesmo afeto por seu novo criado como fa)ia com Clem, no me atrevo a pensar nos rumores que comearo a circular. Sophia guardou silAncio, assimilando o que !o"ina havia dito. 2inalmente, pegou uma "olacha de amAndoa e fe) um gesto com a mo para tirar import5ncia do assunto. Sua amiga estava fa)endo uma montanha de um gro de areia.

Captulo Treze
Co final, os temores de !o"ina no resultaram ser infundados. %oucos dias depois, Sophia e seu atraente criado se converteram em um assunto de fofocas e falatGrios ao se dei$ar ver com regularidade pelo parque. 1uitas pessoas no viam nada estranho que uma >ovem dama sa(sse para cavalgar acompanhada por seu criado, mas outras, especialmente aquelas que tinham assistido ao "aile dos <ardley no mAs anterior, se perguntavam se teria algo de certo nos rumores. 0final, a Srta. Sophia Cleeve recusara todos os cavalheiros que tentaram corte>&'la desde sua chegada + cidade e, entretanto, mostrava um interesse descarado em um simples cavalario. Sophia permanecia alheia +s piscadas e sussurros que trocavam as suas costas. SG era consciente de que a populao de Londres crescia grandemente de um dia para outro. Co importava a hora que escolhesse para seu passeio di&rio, era imposs(vel encontrar uma rua que no trans"ordasse de tr&fego, nem um sG lugar no parque que no estivesse ocupado por casais fofoqueiros. 2inalmente, aca"ou se quei$ando aos seus pais numa manh durante o caf, da manh, uma semana depois que 1arcus a"andonara a cidade. 0 Condessa dedicou um sorriso compreensivo a sua filha. @ 4emo que tenha que se acostumar querida. 0 temporada comeou e quase todos ficaro na cidade at, que aca"e. @ Sei mame, mas , como se todo mundo tivesse chegado + capital durante os Dltimos dias- @ de repente a assaltou uma dDvida. @ De fato, a afluAncia macia de pessoas comeou a se produ)ir depois da ida de 1arcus. 4alve) devAssemos pedir para que voltasse e ver se sua presena convence alguns para retornar ao campo. 6 Conde, que estava folheando a correspondAncia com ar distra(do, foi incapa) de reprimir uma risadinha. @ =ualquer um que a escute pensaria que no tem muito "oa opinio de seu irmo, pequena, quando a realidade , queDe repente se interrompeu, e seu rosto adquiriu uma cor to doentia que a Condessa perguntou se estava "em. @ =- o quAB @ "al"uciou, olhando sua mulher com olhos muito a"ertos, como se fosse uma desconhecida. Ento pareceu se recuperar e se levantou rapidamente @ Estou "em querida- Sim, muito "em. Se me perdoarem, aca"arei de ler as cartas na "i"lioteca.
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@ Espero que no tenha rece"ido m&s not(cias @ disse Sophia quando seu pai partiu. @ %arece que algo o pertur"ou @ admitiu a Condessa, mas se negou a especular so"re isso e mudou de assunto, perguntando a sua filha se sua carta continha m&s not(cias. @ 0o contr&rio @ respondeu Sophia. @ E de 6livia !oade urton. Escrevi' lhe a semana passada, mas parece que ainda no rece"eu minha carta, porque na sua me acusa de ser uma amiga insens(vel por ter me esquecido dela to r&pido. @ Essa >oven)inha no tem direito de criticar ningu,m, e muito menos depois do modo que se comportou @ declarou sua me muito alterada. Sophia sorriu por aquela estranha amostra de o"stinada intransigAncia. @ 7& sei que no tem muito "oa opinio de 6livia, mame. 4alve) se>a um pouco ego(sta e mimada- 1as eu tam",m o sou. @ E certa, querida @ concordou sua me com uma franque)a "rutal. @ 1as estou convencida de que vocA nunca >ogaria com os sentimentos de um cavalheiro prometendo que se casaria com ele e mudando de opinio no minuto seguinte. E antes que saia em defesa da Srta. !oade urton, @ acrescentou, cortando a inteno de sua filha @ direi que nunca acreditei nessas tolices so"re Lorde !avensden, insinuando que nunca estiveram oficialmente comprometidos e que a not(cia que apareceu nos periGdicos foi um engano. 6 que sua me di)ia era certo, e Sophia sou"e que era inDtil tentar defender sua amiga, em"ora os acontecimentos uns meses antes fossem outros. @ 8m cavalheiro, mame? 4alve) por isso vocA goste tanto de Lorde !avensden e por isso se alegrou tanto quando decidiu se casar com eatrice. Sempre preferiu eatrice a sua irm- 3amos, confessa'o? 0 Condessa no tentou neg&'lo. @ %enso que !avensden foi muito afortunado quando 6livia meteu na ca"ea dei$&'lo plantado. @ 4em toda a ra)o @ afirmou Sophia. @ %ode ser que no aprove os m,todos de 6livia, mas o resultado de suas a*es "eneficiou a todos. 0l,m disso, @ acrescentou com um sorriso de cumplicidade @ no acredito que culpe 6livia por no querer se casar com um homem que no a amava. @ 4alve) no, querida @ respondeu sua me, e voltou a mudar de assunto perguntando se a carta continha alguma fofoca interessante. @ Co muito @ disse Sophia, lendo rapidamente a folha. @ 1e conta que as aldeias parecem desertas. 6 que no me surpreende, pois todos seus ha"itantes parecem ter vindo + cidade. 6ntem vi eatrice saindo com !avensden, e me pareceu ver Lorde .sham cavalgando pelo parque, com um rosto to s,rio como um c,u "orrascoso, mas no pude ver se ia acompanhado ou no de .ndia. E certo que sa"e que os %erceval aca"am de chegar. @ Sim, sa"ia @ respondeu sua me com um sorriso. @ E pelo que esteve contando Qugh outro dia, parece que sua me est& muito desgostosa comigo, por ter cele"rado seu "aile antes que ela e Qester chegassem + cidade. Em"ora Qugh compreendesse muito "em minhas ra)*es. 4eria sido imposs(vel colocar nossa pequena festa no calend&rio uma ve) que tivesse comeado oficialmente a temporada. E isso me recorda algo- @ acrescentou, depois de tomar um gole de caf,. @ Esqueceu que nosso querido Qugh vai nos acompanhar + festa da Sra. Sefton na semana que vemB @ Co, no esqueci @ disse Sophia, sorrindo pelo costume de sua me de acrescentar um apelativo carinhoso no nome de algu,m que era de seu agrado. @
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1as no posso evitar de me perguntar- Como , que nunca tentou nos emparelhar ao querido Qugh e eu, quando , evidente o muito que o apreciaB 6s olhos de sua me comearam a "rilhar. @ %recisamente por essa ra)o, menina. 7amais me ocorreria emparelhar uma descarada como vocA com nosso querido Qugh. Co daria nem um momento de pa), e , muito cavalheiro para trat&'la como vocA merece que a trate. Sophia se pHs a rir daquela avaliao to pouco aduladora de seu car&ter. @ Sim, possivelmente tenha ra)o. 6 irmo de Qugh seria muito mais apropriado. @ 0o contr&rio? @ replicou a Condessa, estremecendo sG de pensar @ LoUell , to irrespons&vel como vocA e, al,m disso, , muito >ovem. Co, no, querida. 4em que se casar com um homem a quem respeite e o"edea sem pigarrear. E asseguro que quando encontrar o pretendente ideal para vocA farei tudo o que este>a em minha mo para emparelh&'la com ele. Sophia fi$ou a vista na parede e se imaginou com um homem alto com ca"elo comprido e castanho e olhos a)uis penetrantes. en nunca vacilava em repreendA' la se ela resmungava algo imprGprio de uma dama enquanto cavalgavam >untos, mas, por estranho que fosse, no a incomodavam suas suaves recrimina*esDeu'se conta de que sua me a estava olhando e ficou rapidamente em p,. @ em, estou segura de que serei muito feli) com um homem assim, no caso de que nos conheamos alguma ve). Enquanto isso, responderei a 6livia. Esquecera por completo que seu pai se retirara + "i"lioteca, e quando entrou o desco"riu em p, >unto + >anela, olhando com os om"ros cansados e uma e$presso grave. %ela primeira ve) para Sophia pareceu um ancio. %arecia sumido em seus prGprios pensamentos, alheio + presena de sua filha, e ela estava se questionando se deveria sair quando ele perguntou de repente o que queria. @ Sinto incomod&'lo, papai @ respondeu ela, so"ressaltada por seu tom "rusco e cortante. 1as no se permitiu amedrontar'se. =ualquer um poderia ver que seu pai estava muito preocupado por algo. @ 4inha esquecido que estava aqui. =ueria escrever uma carta, mas posso voltar mais tarde. @ Co , necess&rio @ disse ele, movendo'se para a escrivaninha para pegar uma folha de papel e meter no "olso. Seus movimentos eram lentos e pesados, como se tivesse perdido sua vitalidade. @ 3ou sair um momento, assim pode ficar e escrever sua carta. %reocupada, Sophia se separou da porta para dei$&'lo sair e pensou em seu aspecto cansado e envelhecido. !ecordou que anos atr&s, quando se inteirou de que uma de suas em"arca*es se afundou ao retornar da Jndia, seu rosto tinha a mesma e$presso som"ria que agora. Co foi a perda do magn(fico navio nem de seu carregamento o que o afligiu, a no ser a perda de vidas humanas, e Sophia se perguntou se havia tornado a ocorrer uma cat&strofe semelhante. !e)ando para que no fosse o caso, sentou'se >unto + escrivaninha e a"riu a gaveta superior para tirar uma folha. 0o fa)A'lo deslocou a tampa de uma pequena cai$a. Cormalmente teria limitado a voltar a coloc&'la, mas o que viu chamou tanto sua ateno que tirou a cai$a da gaveta para e$aminar seu conteDdo. !ecordou que CardeU tinha dei$ado um pacote com a correspondAncia >unto ao prato de seu pai na mesa do caf, da manh, e sem dDvida devia se tratar daquela "onita cai$a, pois nunca antes a vira- nem seu estranho conteDdo.
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0 mecha de ca"elo negro e sedoso podia pertencer ao seu pai, >& que em sua >uventude tinha tido um ca"elo to escuro como o seu. 1as era de todo imposs(vel que o anel que repousava >unto aos ca"elos fosse dele. Era pequeno, delicado e velho, e fora lavrado para um dedo muito mais magro que o de seu pai. Sophia sacudiu a ca"ea, incapa) de compreender por que algu,m enviaria essas coisas ao seu pai. Eram lem"ranas pessoais. Lem"ranas de amor, possivelmente-

Captulo Quatorze
6 Conde de <ardley saiu de Londres em uma carruagem alugada na manh seguinte, em vinte e dois de a"ril, sem informar so"re sua viagem a ningu,m da casa, nem sequer a sua mulher. SG esteve ausente uma noite, mas a sua volta parecia ainda mais pertur"ado. 0 angDstia de Sophia crescia, pois seu pai parecia mais encerrado em si mesmo + medida que passavam os dias. !ara ve) iniciava uma conversa quando estavam >untos, e passava a maior parte do tempo sG em sua "i"lioteca, com a porta fechada. Como no oferecia nenhuma e$plicao so"re seu estado de a"atimento, e como nem Sophia nem sua me queriam se intrometer, a ra)o que se ocultava atr&s de sua estranha melancolia seguiu sendo um mist,rio, at, que Sophia rece"eu uma informao de uma fonte inesperada que, em"ora no e$plicasse o estado atual de seu pai, ao menos lanava um pouco de lu) so"re a viagem que fi)era para fora da cidade. Sentada no salo com sua me, preparadas para rece"er as visitas matinais, Sophia teve uma surpresa ao ver que seu pai entrava com uma carta na mo. @ CardeU dei$ou por descuido esta carta entre minha correspondAncia @ e$plicou. Estendeu a carta a sua filha e se sentou em uma cadeira. Sophia sentiu como se avivava um "roto de esperana em seu interior. %orque em"ora seu pai no mostrasse nenhuma inteno de falar, ao menos parecia disposto + suport&'la durante um momento, algo que no tinha feito nos Dltimos dias. Sophia olhou "revemente para sua me, que estava "ordando tranquilamente. 0 Condessa tampouco tentou iniciar uma conversa. Seguindo seu e$emplo, Sophia permaneceu em silAncio e se concentrou na carta. !econheceu a letra imediatamente, e sou"e antes de romper o selo quem a tinha enviado. Leu rapidamente o conteDdo e o pGs'escrito, ra"iscado a toda pressa, em que sua amiga 6livia manifestava sua perple$idade por ter visto o Conde na semana anterior, cavalgando em direo + 0"adia SteepUood. @ Santo Deus, papai? @ e$clamou, sem se incomodar em ocultar seu desconcerto @ %or que foi a 7affrey Qouse na semana passadaB Depois de formular a pergunta se deu conta do erro que cometeu. 6 rosto do Conde adquiriu um alarmante tom arro$eado, e se levantou com tanta "rutalidade que quase derru"ou a cadeira. @ 0onde eu v& e o que eu faa , coisa minha, Sophia? @ a repreendeu. @ Deveria preocupar'se em procurar um "om marido, em ve) de colocar o nari) em assuntos que no lhe di)em respeito. Dissimulando magistralmente seu horror diante do que considerava um arre"atamento de fDria in>ustificada, a Condessa pegou a mo de sua filha assim que o Conde saiu do salo e fechou com uma "atida atr&s dele.
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@ 2ique tranquila menina... Co faa essa cara. Seu pai no , ele mesmo. Sa"e que nunca teria falado dessa maneira com vocA. Sophia no era uma mulher dada +s l&grimas e tampouco ia chorar nesse momento, mas no pode ocultar sua angDstia. @ Sei, mame @ murmurou com um d,"il suspiro. @ 1as seria mais f&cil suportar se sou"esse o que acontece com papai. 0 princ(pio pensei que talve) tivesse rece"ido alguma not(cia tr&gica so"re um de seus navios, mas se assim fosse, nos teria contado. Sua me assentiu. Ela tampouco podia imaginar o que tinha provocado aquela mudana to dr&stica em seu marido. @ 4emo, querida, que seu pai sempre guardou silAncio so"re muitas quest*es. 1as nunca foi um homem que se deprima sem motivo. 0t, que supere seu estado atual ou decida confiar em nGs, teremos que suport&'lo o melhor que possamos. Sophia voltou a suspirar. @ Espero que no tenhamos que suportar esta situao muito mais tempo, mame. 6 am"iente se volta cada dia mais tenso. .nclusive o po"re CardeU passa nas pontas dos p,s diante da porta da "i"lioteca. Cesse momento entrou o mordomo para anunciar a chegada da primeira visita do dia. 8m momento depois, a Sra. Eli)a"eth %erceval entrava no ensolarado salo, acompanhada de sua filha. %or alguma ra)o que escapava a seu entendimento, Sophia era cada ve) mais sens(vel +s mudanas de humor dos outros, e viu em seguida que algo preocupava a sua amiga. Logo que a Condessa e a Sra. Eli)a"eth estiveram a"sortas em sua conversa, levou !o"ina + >anela e perguntou o que ocorria. @ Co sa"ia que era to transparente @ disse ela com um t(mido sorriso, que se esfumou imediatamente. @ Co sei como di)er isto, Sophia. Co vai gostar nada, mas acredito que deveria sa"er o que esto di)endo algumas pessoasSo"re vocA e seu novo criado. !o"ina viu como o es"elto corpo de sua amiga, co"erto por um "onito vestido verde claro, tensionava'se ligeiramente. 1as tinha que lhe contar tudo. @ 1inha me e eu estivemos ontem + noite em uma festa na casa de Lorde E$mouth. Ele e sua me chegaram + cidade na semana passada, e parece que ca( nas graas da viDva. E uma senhora encantadora, com muito car&ter e vitalidade. Cunca teme di)er o que pensa, mas no a"riga a menor mal(cia, e foi ela que me contou o rumor que circula so"re vocA. @ E o que lhe contou e$atamente a Sra. E$mouthB @ apressou Sophia em vo) "ai$a, depois de olhar "revemente para sua me. !o"ina guardou um momento de silAncio antes de continuar. @ Como no mostrou interesse por nenhum Cavalheiro em especial desde que chegou + cidade, so muitos os que pensam que pode ter algo de verdade nos rumores que circularam na noite de seu "aile, que prefere a companhia de- outro tipo de pessoa. @ 6h, no @ murmurou Sophia, sentindo como formava um doloroso nG no estHmago. %ela segunda ve) em sG duas semanas ia ter que sofrer as consequAncias de sua prGpria estupide). Era ela a Dnica respons&vel por esses rumores, e em"ora no se preocupasse com ela mesma, no queria que os falatGrios chegassem aos ouvidos de sua me. @ %or sorte, segue tendo pessoas que a apoiam @ assegurou'lhe !o"ina, com inteno de aliviar a angDstia de sua amiga. @ 1inha me desdenhou aos
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rumores, di)endo que a educaram para tratar com o mesmo respeito todos os criados, por mais "ai$a que fosse sua posio @ um "rilho fuga) em seus olhos revelou o trao "rincalho de seu car&ter que muito poucos tinham o privil,gio de conhecer. @ E Lorde Cicholas !isely disse que no se sentia surpreso a"solutamente, porque preferisse seu criado pessoal, pois sa"ia que esse criado a salvara de cair so" as rodas de uma carruagem na ond Street. @ Lorde Cicholas disse issoB @ perguntou Sophia com uma ponta de sorriso. @ E um e$agero, mas mesmo assim o agradeo. @ Co sa"ia se acreditava nele ou no, porque sei que teria me contado isso se fosse verdade- @ seus olhos voltaram a "rilhar de mal(cia. @ 1as a dDvida no me impediu que confirmasse tudo o que perguntavam. Sophia se ru"ori)ou e sentiu que a tenso comeava a a"andon&'la. @ E uma "oa amiga, !o"in. 0 melhor. Em"ora lhe desse um grande pra)er mostrar seu despre)o pelas fofocas que circulava so"re ela e seguir se comportando como sempre, Sophia sa"ia que, pelo "em de sua me, no poderia fa)A'lo. 0 Condessa fi)era o humanamente poss(vel para que sua estadia na cidade fosse feli) e ditosa. .nclusive durante nos Dltimos dias, quando se vira o"rigada a suportar a atitude taciturna de seu marido, seguira sendo uma fonte inesgot&vel de apoio e consolo. 6 m(nimo que Sophia podia fa)er em troca era a poupar de mais preocupa*es. De modo que, quando naquela tarde saiu para dar seu passeio di&rio, decidiu se comportar como correspondia a sua posio social. %or desgraa, sua determinao, sem ser ego(sta, no levaram em conta os sentimentos de algu,m, cu>a companhia comeava a significar para ela muito mais do que acreditava. 0ssim que enedict a viu sair da casa e perce"eu a tenso em seus delicados traos, suspeitou que algo tivesse ocorrido. 6 "reve assentimento de ca"ea que ofereceu em resposta a sua saudao confirmou suas suspeitas, assim como o fato de que no o convidasse para cavalgar >unto dela. enedict a seguiu a uma dist5ncia discreta, divagando com seus miolos em "usca de alguma e$plicao. Co imaginava o que podia ter dito ou feito para desgost&'la. Ca realidade, recordava'se que no dia anterior se separaram de maneira amistosa depois de seu passeio, durante o qual falaram de v&rios assuntos, da guerra com a 2rana at, as horr(veis condi*es que suportavam as classes menos favorecidas de Londres. Estava convencido de que ele no podia ser o respons&vel por sua mudana de humor. Levava mais de um mAs tra"alhando nas estre"arias do Conde, e nesse tempo chegara a conhecer "em Sophia. %or muito apai$onado que pudesse estar por ela, era capa) de perce"er seus defeitos. Sophia podia ser muito impetuosa e descarada, mas essas falhas sG serviam para acentuar seu encanto. 0 isso teria que acrescentar que no era afetada nem mesquinha, nem propensa a se enfurecer por insignific5ncias. Decidira'se trat&'lo com fria indiferena, devia ter uma ra)o de peso. Co pode evitar um sorriso irHnico ao pensar em sua situao atual. Se fosse um criado de verdade, certamente aceitaria o despre)o de sua >ovem ama. 1as por suas veias corria o sangue dos Sharn"roo#, e no podia tolerar que o ignorasse a mulher que estava destinada a se converter em sua Duquesa. Sophia ficou r(gida assim que viu se apro$imar a figura alta e ro"usta, mas a ordem para que guardasse dist5ncia no chegou aos seus l&"ios. Como podia tratar aquele homem como um simples criado, quando nenhuma ve) o fe) at, entoB De
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maneira nenhuma podia di)er que se recordasse de sua posio social, quando resultava cada ve) mais dif(cil no vA'lo como a um igual. 0rriscou'se a olhar de soslaio e viu que a estava o"servando com seus surpreendentes olhos a)uis. Ela teria culpa por ter permitido uma li"erdade semelhanteB Dadas +s circunst5ncias, era "astante compreens(vel por que o fi)era. Sem se dar conta, colocara em en toda sua confiana, que durante anos depositara em seu pai. en podia ser um cavalario, mas sa"ia escutar e era um "om conversador, cu>os agudos coment&rios sempre conseguiam fa)A'la rir. Seus pontos de vista so"re muitos assuntos eram muito similares aos de seu pai, e Sophia pensava que se perdesse aquele acento rural e se vestisse adequadamente, no destoaria no VhiteTs nem no oodleTs, dependendo de sua ideologia pol(tica, naturalmente. 4am",m estava segura de que muitas personalidades estariam encantadas de rece"A'lo em seus elegantes sal*es. 0quela ideia a fe) rir. 3irou a ca"ea e viu a e$presso surpresa de en. @ 6ra? Dou graas ao C,u @ anunciou ele em tom )om"eteiro. @ Comeava a pensar que ocorreu uma desgraa na fam(lia. 6u pior ainda- que >& no era digno de seu favor. @ 6h no. .sso no poderia acontecer @ ela assegurou. Seu sorriso se desvaneceu quando entraram no parque, a"arrotado de gente, e viu uma famosa fofoqueira passeando em uma carruagem desco"erta e rindo "ai$o enquanto olhava para eles. @ So essas solteironas charlats como a Sra. 4oc#ington que me tiram do s,rio. Sua vida , to va)ia e carente de interesse que no sa"e fa)er outra coisa que difundir rumores falsos so"re os outros. enedict sempre mantinha os olhos a"ertos se por acaso algum velho amigo pudesse reconhecA'lo, apesar de seu disfarce e de levar mais de cinco anos sem vA'lo e, nos Dltimos dias perce"era que Sophia e ele se converteram no centro de muitos olhares. Era f&cil imaginar o que se comentava deles, e a melhor maneira de enfrentar os rumores era ignorando'os, pois cedo ou tarde as caluniadoras encontrariam outras v(timas so"re as quais derramariam seu despre)o e frustrao. %or desgraa, sua situao era muito prec&ria. Em"ora estivesse convencido que ningu,m o reconhecera at, ento, no estava to seguro de poder suportar um escrut(nio de perto. E se o desco"riam a essas alturas, estragaria tudo o que tanto esforo lhe havia custado ganhar. Devolveu o olhar ao perfil de sua futura esposa, ligeiramente escurecido por uma e$presso de irritao. @ Cestas circunst5ncias, milady, talve) fosse mais prudente que a acompanhasse o Sr. 4rapp- ao menos at, que as fofoqueiras encontrem um novo motivo de cr(ticas @ sugeriu e ela assentiu imediatamente. @ Cormalmente, en, no me importaria nada o que se dissesse de mim @ confessou, es"oando um pequeno sorriso apesar de seu desgosto. @ Eu gosto de vocA e pouco me importa quem o sai"a @ o olhou nos olhos, mas um pouco tarde para ver o "rilho de satisfao em seu olhar. @ 1as, dessa ve), no estou pensando em mim mesma. 1inha po"re me >& tem muitas preocupa*es neste momento para ter que suportar os rumores que circulam so"re mim. Co perce"eu o cenho fran)ido de en e decidiu seguir confessando/ @ 1eu pai, o Conde, est& se comportando de forma muito estranha ultimamente. Cunca o vi assim. Encerrou'se em seu prGprio mundo, dei$ando fora a minha me e a mim. %oderia entendA'lo se estivesse doente, mas no acredito que sua saDde tenha nada a ver.
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enedict nunca tratou pessoalmente com o Conde, mas sa"ia por 4rapp que Sua Senhoria desfrutava de uma saDde e$celente para sua avanada idade. 4am",m sa"ia que se ausentou "revemente da cidade na semana anterior, pelo que sugeriu a possi"ilidade de que algo tivesse ocorrido durante sua ausAncia. Sophia pensou por um momento e negou com a ca"ea. @ Co, lem"ro tA'lo visto preocupado no dia anterior de sua viagem. 0l,m disso- esta manh, desco"ri que foi para nossa casa de campo. @ E qual acredita ser a ra)o dessa visitaB @ perguntou enedict, mais interessado na tranquilidade de Sophia que pelas atividades do Conde. Estava muito angustiada por seu pai, e enedict se preocupava com ela. @ 2oi visto cavalgando para a 0"adia SteepUood, pelo que , lGgico supor que tinha inteno de visitar o 1arquAs de SyUell. 1as que ra)o teria para fa)A'lo, e em um momento como este, segue sendo um mist,rio. %ara enedict tam",m parecia muito estranho, mas ento recordou algo. @ Seu pai no tinha inteno de comprar a 0"adiaB 4alve) se inteirasse de que SyUell queria vendA'la e foi fa)er uma oferta antes que algu,m se adiantasse. Depois de tudo, o 1arquAs no tem parentes prG$imos a quem legar a propriedade. @.sso no , de todo certo @ corrigiu ela. @ 4em a 1arquesa. enedict ficou "oquia"erto. =uando demHnios se casou o 1arquAsB 4inha que ter sido enquanto ele estava no Cari"e. Em"ora tam",m fosse poss(vel que Sophia estivesse )om"ando... @ E verdade @ assegurou ela, como se pudesse ler seu pensamento. @ Se casou com a pupila de seu administrador, uma garota de minha idade. 6 "astante >ovem para ser a neta do 1arquAs? @ Deus Santo? @ e$clamou ele. @ Suponho que depois de tantos anos tendo "astardos, quis ter um filho leg(timo @sugeriu ela. @ Em"ora se o conseguiu ou no , imposs(vel sa"A'lo. @ %arece'me muito improv&vel. SyUell , muito velho para ter um herdeiro. @ em, no entendo muito dessas coisas @ admitiu ela. @ Em"ora possivelmente vocA pudesse me e$plicar @ acrescentou reprimindo uma risadinha. @ Sim, poderia- e possivelmente o faa quando for o "astante velha para aprender essas coisas. 0quela amostra de familiaridade merecia uma severa reprimenda. @ E um "ruto e um insensato en>amim !udgely e no sei por que o suporto. Ser& um al(vio ter 4rapp a partir de agora @ declarou, em"ora suspeitasse que a mentira no resultasse convincente em a"soluto. Com a poss(vel e$ceo de seu pai, no queria outra companhia que a de en>amim !udgely. 0 diferena de muitos cavalheiros com quem falava nas festas e "ailes, enedict no lhe parecia tediosos, nem faltava nunca um assunto interessante de conversa. E, ainda mais importante, nunca pedia e$plica*es se ela se aventurava a fa)er um coment&rio gracioso ou provocador. Era uma companhia e$traordin&ria, e um dos homens mais fascinantes que tinha conhecido. .sso a fa)ia perguntar'se por que estava desempenhando um tra"alho que estava muito por "ai$o de suas possi"ilidades. 6 olhou de esguelha e viu como o"servava com seus penetrantes olhos a)uis os demais transeuntes do parque. Sua e$presso era respeitosa, mas sem dDvida sua pose parecia ligeiramente orgulhosa. .nclusive altiva. Como se no se considerasse inferior aos no"res mem"ros da sociedade que desfilavam com seus melhores ornamentos. Sophia voltou a pensar que com um tra>e elegante se moveria "em nos sal*es mais lu$uosos de Londres.
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0fastou aquele pensamento de sua ca"ea e se perguntou se no estaria permitindo que o respeito que sentia pelo homem que cavalgava ao seu lado nu"lasse seu >ulgamento. Entretanto, e em"ora en nunca fi)esse nenhuma confisso, no podia dei$ar de pensar que, em um passado no muito long(nquo, en tinha desfrutado de uma e$istAncia muito mais pra)erosa do que agora levava nas cavalarias. 4am",m suspeitava que ocupasse um lugar com maior responsa"ilidade, onde se dedicava a dar ordens, no a acat&'las. Ento, por que aceitara um emprego servil em uma estre"ariaB 2ora incapa) de encontrar um tra"alho mais respeit&vel desde que voltou para a .nglaterra, ou havia alguma outra ra)o su">acenteB enedict virou a ca"ea de repente e a surpreendeu com e$presso pensativa. @ Se aceitar meu conselho, milady, @ disse, interpretando mal sua e$presso @ no se preocupe muito por seu pai. 4odos nGs temos pro"lemas de ve) em quando, e me parece que o Conde , um homem que sG confia nos outros quando est& preparado para fa)A'lo. E no era o Dnico, decidiu Sophia. 6 homem que montava ao seu lado no se diferenciava tanto de seu pai... 6 que era muito estranho, porque no podiam ter muito em comum. 6u simB @ 1ilady, lem"ra que quando entrei para tra"alhar nas cavalarias, deu'me permisso para visitar minha fam(lia @ comentou ele interrompendo os pensamentos de Sophia. @ 1e perguntava se poderia me dar permisso para visitar meu irmo esta tarde. Sophia no duvidou nem por um segundo. @ E claro. Estou segura de que 4rapp poder& se arrumar muito "em sem vocA por um par de horas. 0 verdade , que eu adoraria acompanh&'lo. 0 tenso que se respira em minha casa , insuport&vel @ soltou uma "reve gargalhada. @ Se meu pai no se animar logo, me verei tentada em aceitar o primeiro cavalheiro que pea minha mo, em"ora se>a sG para fugir de er#eley Square. %ara enedict no pareceu nada divertido, e fran)iu o cenho enquanto ficava uns passos atr&s dela para permitir que se apro$imasse um de seus muitos admiradores.

Captulo Quinze

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0ntes de em"arcar no que a princ(pio no tinha parecido mais que um pequeno e inofensivo engano, enedict concordara com seu irmo que, a menos que ocorresse alguma emergAncia, haveria pouco ou nenhum contato entre eles. Cicholas aceitara, pois sempre e$istia a possi"ilidade de que algu,m os visse >untos e perce"esse as semelhanas f(sicas. E inclusive ele, por muito "rincalho que fosse, se punha a tremer diante da ideia de ter que e$plicar por que seu irmo, cu>o regresso era esperado com impaciAncia pela alta sociedade, estava se fa)endo passar por um cavalario. %or isso levou um susto quando a porta do salo se a"riu e apareceu seu irmo. @ %or Deus enedict? @ e$clamou, perdendo todo interesse na novela que estava causando furor nas classes altas. @ Como se arrisca a vir aquiB E se algu,m o tiver vistoB @ 4omei a precauo de no "ater na porta principal @ respondeu ele, sentando'se em uma poltrona. @ E surpreendente r&pido como se acostuma a se comportar como um criado. E como se fosse minha segunda nature)a. @ 0credito @ disse Cicholas com uma sensao de desagrado. 0 ideia de entrar na casa pela porta de servio o fa)ia estremecer. @ %arece ser que a novidade de interpretar um cavalario ainda no perdeu o atrativo para vocA, no ,B @ 0o contr&rio- Estou farto? Cicholas soltou uma gargalhada triunfal. @ Sa"ia que era sG uma questo de tempo at, que perdesse o interesse em Sophia. Em quem se fi$ou agoraB Co era precisamente uma adulao a sua perseverana, mas enedict no se ofendeu pela opinio to po"re que tinha seu irmo dele. 0final de contas, quando tinha a idade de Cicholas fora um mulherengo fr(volo e inconsequente. @ =uando em"arquei nesta vergonhosa cru)ada- sim, irmo, vergonhosa, @ reiterou ao ver a e$presso surpresa de Cicholas @ o fi) por ra)*es puramente ego(stas. =ueria conhecer melhor Sophia Cleeve antes de me comprometer por nada. %or muito que me envergonhe admiti'lo, , certo que no passado me vi muitas ve)es enamorado por um rosto "onito, e sei muito "em que o dese>o , uma chama que arde alegremente durante um tempo, mas que rara ve) dura. @ E sua curta estadia nas quadras de <ardley e$tinguiu a chama do dese>oB @perguntou Cicholas quando enedict ficou em silAncio e fi$ou a ateno na lareira apagada. @ Co, nada disso. 0rde com mais fora que nunca. 1as o que sinto pela filha do Conde no , um simples capricho. Estou apai$onado por ela @ confessou com vo) tranquila e sincera. @ Cem que tivesse percorrido toda a terra teria encontrado uma mulher melhor, e dou as graas + %rovidAncia por ter cru)ado nossos caminhos naquela manh na ond Street. 0 aprovao de seu irmo era o Dltimo que enedict procurava, pois aquela deciso correspondia Dnica e e$clusivamente a ele e, entretanto sentiu uma pontada de irritao ao ver a e$presso preocupada que cru)ou os traos de Cicholas. @ 3e>o que no aprova minha escolha. @ 6h no, no? Co se trata disso @ se apressou a di)er Cicholas. @ Eu gosto muito de Sophia. E uma grande garota... uma das melhores. Em todo o tempo que a conheo no ouvi dela nenhum coment&rio depreciativo so"re as outras >ovens de"utantes. E mais, pode'se ficar falando com ela sem cuidar do que se di). Kosta das "rincadeiras e no necessita que e$pliquem as coisas duas ve)es. 4omara que se pudesse di)er o mesmo das demaisM1

0pesar de seus sinceros elogios, a e$presso de preocupao seguia o"scurecendo os olhos de Cicholas. @ Entretanto, no acredita que possa ser uma "oa Duquesa- @ insistiu enedict a"ertamente, e Cicholas no tentou neg&'lo. @ em, no se parece muito com a nossa defunta me verdadeB Educada desde que estava no "ero para conter qualquer mostra de emoo, sua me fora uma mulher fria e ina"ord&vel. enedict no se recordava ter rece"ido >amais uma palavra ou gesto carinhoso. Co era estranho que seu pai tivesse procurado consolo em outras mulheres, e enedict nunca pode reprov&'lo. @Co, e dou graas a Deus? @ respondeu com veemAncia. @ Sim, mame era uma pedra de gelo @ admitiu Cicholas. @ 1as no poder& negar, en, que sa"ia quais eram suas responsa"ilidades. %ode ser que no gostasse muito dos outros, nem sequer da sua prGpria fam(lia, mas nunca teve um comportamento inadequado que desonrasse o nome dos !isely. Co que pense que Sophia se comporte deli"eradamente de maneira indigna @ acrescentou rapidamente. @ E a filha de um Conde e sa"e o que se espera dela. 6 pro"lema, irmo, , que nem sempre se comporta como deveria, e com frequAncia fa) coment&rios muito descarados. enedict no tentou sair em defesa da futura Duquesa, pois o que di)ia seu irmo era certo. @ Sou o primeiro em admitir que Sophia tem defeitos @ disse. @ Sim, , verdade que pode ser impulsiva em algumas ocasi*es- 1uito impulsiva? @ reafirmou, recordando o incidente com um aro sem escrDpulos. @ E nem sempre pensa antes de falar @ acrescentou. 0queles pareciam defeitos sem import5ncia, pelo que no quis se aprofundar neles. @ 1as tem que recordar que ainda , muito >ovem. Cem sequer cumpriu os vinte e um anos, e em muitos aspectos segue sendo a menina mimada do pai. Entretanto, acredito que est& comeando a se desprender desses laos paternais e a dei$ar para tr&s sua inf5ncia. Deteve'se um momento para e$aminar os vidros cheios de licor que estavam ao seu alcance em uma mesa prG$ima. Seu a"omin&vel anfitrio parecia seguir esquecendo seus deveres, de modo que decidiu se servir de um "om copo de "randy, o primeiro que provava em muito tempo. @ 1inha vida nas Dltimas semanas no esteve isenta de carAncias foradas @ disse, depois de esva)iar a metade do copo e se deleitar com seu sa"or. @ 1inha saDde no sofreu grande coisa, mas ficarei encantado de voltar para minha privilegiada e$istAncia. Cicholas o entendia muito "em, e no duvidou em e$pressar sua aprovao. @ em, graas a Deus- Em minha opinio, quanto antes voltar para sua vida normal, melhor. 4rou$eram sua roupa nova. Est& no dormitGrio de convidados esperando. Chamarei 2iggins para que o a>ude a@ Co vim aqui ho>e para me vestir como um Duque @ o interrompeu enedict em tom am&vel, mas firme. @ Ento, por que veio, pode se sa"erB @ perguntou Cicholas, perple$o. @ 0ca"a de me di)er que Sophia , tudo o que poderia dese>ar como futura esposa. E claro que perdeu a ca"ea por essa garota. %or que continuar com o enganoB enedict guardou um momento de silAncio. @ %orque acredito que h& uma possi"ilidade real de que possa perdA'la se revelar minha identidade muito r&pido @ respondeu fran)indo o cenho com preocupao. @ 4enho suficiente e$periAncia com as mulheres e sei que no sou indiferente a Sophia Cleeve. %elo que no estou to seguro , se me tem suficiente
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respeito para suportar a desco"erta de que o homem pelo que sente um afeto maior a cada dia no , mais que um pomposo em"usteiro que se move por puro ego(smo. Sorriu ao ver a e$presso de estupefao de seu irmo e, depois de tomar o resto do "randy, voltou a encher o copo. Conhecia "em Cicholas e sa"ia qual era a ra)o de seu assom"ro. Seu irmo no podia acreditar que uma mulher em seu so >ulgamento pudesse recusar uma unio com o ca"ea da fam(lia !isely. 4alve) fosse certo que muitas mulheres no pudessem se negar, mas Sophia Cleeve pertencia a uma classe cu>o afeto e lealdade nunca poderiam comprar. @ Q& algumas semanas, @ seguiu pensativo @ quando Sophia revelou que preferia a companhia dos criados, no estava sendo de todo fr(vola. Sente um grande despre)o por sua prGpria classe, especialmente por aqueles cavalheiros que se aproveitam flagrantemente de sua posio privilegiada em detrimento dos menos afortunados. E, sinceramente, no posso culp&'la pelo que sente @ declarou pensando em homens a"orrecidos como CraUley e o 1arquAs de SyUell. @ 1as ao mesmo tempo me pergunto, Cic#, o que me fa) pensar que sou superior aqueles que tanto despre)a. 0final, no recorri + mentira e o engano e me aproveitei dos menos afortunados para conseguir meus o">etivosB @ soltou uma amarga gargalhada. @ enedict !isely, s,timo Duque de Sharn"roo#, enca"ea a lista dos no"res e aristocratas mais despre)ados por Sophia. 4entou lavar o sa"or amargo da "oca com um gole de "randy, sem A$ito. @ 1eu o">etivo principal durante estas Dltimas trAs semanas foi comprovar se a filha do Conde de <ardley poderia ser uma "oa esposa, mas em nenhum momento me perguntei se eu poderia ser um "om marido para ela. Essa amostra de arrog5ncia no se pode perdoar to facilmente. Cem o fato de que estive mentindo desde que nos conhecemos. Cicholas, sempre to otimista, manifestou sua convico na capacidade de Sophia para compreender e perdo&'lo uma ve) que tivesse rece"ido a >usta e$plicao, mas enedict no estava to seguro. @ %ossivelmente @ disse, depois de uns segundos de deli"erao. @ 4udo depender&, naturalmente, do momento que escolha para me >ustificar. 2oram muitas as oportunidades que Sophia me deu para confiar nela, irmo. %ode ser que se>a >ovem, mas no , nenhuma estDpida, e desde o comeo sou"e que no sou o que aparento. @ =uer di)er que suspeita que , Sharn"roo#B enedict sorriu apesar de suas preocupa*es. @ Co, nada disso. 1as sim pode acreditar que sou o filho "astardo de algum rico. Cicholas quase se engasgou. @ Santo Deus? @ e$clamou com vo) afogada, para rego)i>o de seu irmo. @ Sim, estas Dltimas semanas no estiveram escassas de momentos "rilhantes @ disse enedict com um sorriso, mas em seguida voltou a ficar s,rio. @ 1as o tempo >& no >oga ao meu favor. 0 Dltima coisa que quero , que Sophia descu"ra minha identidade por outra pessoa, o que , muito poss(vel, vendo a ateno indese>ada que estou despertando nestes momentos. Cicholas no necessitou mais e$plica*es. @ 0h, assim ouviu os rumores que circulam so"re vocAs, noB @ Sim, ouvi'os. 0s fofocas em si no me tiram o sono, Cic#, mas me inquieta sa"er que estou sendo o"servado. Cedo ou tarde algu,m me reconhecer&. Cicholas assentiu. %or uma ve) estava completamente de acordo com seu irmo.
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@ 6utro dia vi seu velho amigo Carstairs, passeando por %iccadilly. E ouvi que Qalstead e 1elchan chegaram + cidade. Era inevit&vel que seus mais (ntimos amigos chegassem + capital, mas isso no impediu que enedict resmungasse em vo) "ai$a. @ Se qualquer um deles me vA, estou perdido. Cossa irm tam",m est& na cidadeB @ Co, e no acredito que vir&, ao menos nos prG$imos dias. Constance perdeu o interesse pela cidade @ disse Cicholas, pensando na estranha inclinao de sua irm pela vida rural. enedict pareceu se encerrar em seu prGprio mundo, e ali permaneceu at, que ao fim de uns minutos partiu. =uando a porta se fechou atr&s dele, Cicholas olhou a poltrona va)ia, onde ainda ficavam as marcas de seu ro"usto irmo, e se perguntou por que teria feito +quela visita inesperada. %ossivelmente o dese>o de enedict foi falar com algu,m e compartilhar seus medos e esperanas. 6 que estava claro era que no tinha ido procurar sua aprovao. enedict estava empenhado em conseguir Sophia Cleeve, e se importava muito pouco que qualquer mem"ro de sua fam(lia desaprovasse sua escolha. Co, pensou em silAncio. 6 que preocupava enedict naquele momento era que Sophia pudesse recus&'lo. Seriam seus temores infundadosB Cicholas conhecera antes de enedict + filha do Conde, mas no a conhecia muito "em. Danaram >untos em muitas ocasi*es, e alguma ve) ou outra compartilharam suas opini*es so"re as Dltimas fofocas, mas nunca tiveram uma discusso s,ria. 0s mulheres simples nunca foram do agrado de enedict, mas tampouco as intelectuais. De modo que a formosa Sophia devia situar'se entre am"os e$tremos. %egou o monto de cartas com "ordas douradas que repousava em uma mesinha prG$ima e comeou a e$aminar com interesse os convites que rece"era para aquela noite. 0ssistiria sua futura cunhada a alguns desses eventosB 4alve) se a encontrasse pudesse averiguar o que tinha Sophia Cleeve de especial para ter cativado um homem to e$periente como enedict. E possivelmente pudesse desco"rir tam",m se havia alguma ra)o para supor que a filha do Conde recusaria a oportunidade de se converter na prG$ima Duquesa de Sharn"roo#. Se fosse assim, no haveria nada que ele pudesse fa)er para mud&'lo. Em"ora nunca pudesse estar seguro.

Captulo Dezesseis
Co devia ter mais de cem convidados no "onito salo. 8ma festa insignificante, comparada com os lu$uosos "ailes que estavam sendo cele"rados naquela mesma noite, pensou Sophia, enquanto interpretava instintivamente os passos da dana. Co princ(pio se mostrou encantada de que sua me aceitasse o convite para a pequena festa da Sra. Carlisle, e mais ainda quando desco"riu que seu pai tinha inteno de acompanh&'las. 1as isso foi antes de se dar conta de que a inteno do Conde no era voltar para a vida social, e sim vigiar os passos de sua filha. 0pesar de sua irritao, no pode evitar um sorriso. Co havia custado adivinhar o pequeno estratagema de seu pai, e, entretanto foi incapa) de ver que se
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convertera no assunto principal das fofocas. %arte de sua distrao se devia a que sempre que estava em companhia de en ficava to a"sorta pelo que lhe falava que no prestava ateno a nada mais. 7ustamente o contr&rio de agora, quando era imposs(vel se concentrar nas palavras de seu >ovem par de danas, e ao inv,s disso era consciente de tudo o que ocorria ao seu redor. Cem sequer a inesperada apario de um tardio convidado lhe passou desperce"ido. =ue fa)ia lorde Cicholas !isely em um "aile to informal como aqueleB %erguntou'se, contente de poder divagar outra ve). Co estava considerado como o solteiro mais co"iado, mas sim como um "om partido ao que valia a pena convid&' lo +s festas mais esplAndidas. 0quela noite estavam cele"rando muitas por toda a cidade. Ento, por que escolhera honrar com sua presena aquele "aile med(ocreB .ntrigada, e sem outra coisa que a distra(sse, Sophia o seguiu atentamente com o olhar. Lorde Cicholas tomou uma taa de champanha e olhou ao seu redor, como se procurasse algu,m em particular. Seus olhares se encontraram e ele levantou a taa em um "rinde silencioso, antes de seguir movendo'se pelo salo, detendo'se de ve) em quando para trocar algumas palavras com outros convidados. 4alve) fosse sua imaginao, mas para Sophia pareceu que no tinha interesse em permanecer muito tempo com nenhum conhecido. 3iu'o dirigir'se para o canto onde sua prGpria me estava conversando animadamente com um grupo de pessoas. =uando aca"ou a dana, Sophia no perdeu tempo em voltar para >unto de sua me. 0 Condessa estava perguntando nesse momento se haveria alguma possi"ilidade de ver o Duque de Sharn"roo# naquela temporada. @ Co se tiver um m(nimo de sentido comum @ disse ela sem poder resistir, rece"endo um olhar de aprovao de Lorde Cicholas. @ E por que acredita que seria uma imprudAncia que meu irmo pusesse um p, na cidadeB @ lhe perguntou ele. Sophia suspeitou que >& sou"esse a resposta, mas mesmo assim a deu. @ %orque o po"re no teria nem um momento de pa). 4odas as mes casamenteiras de Londres se >ogariam so"re ele como aves de rapina. @ Co todas @ o"servou a Condessa com olhos "rilhantes. @ Co, possivelmente no todas @ admitiu Sophia. @ 1as sim a maioria. Cicholas olhou + me e + filha com e$presso escrutinadora. @ 0sseguro que meu irmo no , nenhum covarde, e est& acostumado a rece"er muita ateno, se>a "em vindo ou no. Estou seguro de que se mostrar& em pD"lico quando sentir que , o momento. Sophia e sua me trocaram um olhar. @ Equivoco'me ao supor, pelo que aca"a de di)er, que o Duque retornou a nossas costas e que vocA teve o pra)er de voltar a vA'lo depois de sua longa separaoB @perguntou a Condessa. 0 e$presso de Lorde Cicholas mostrou a irritao que sentiu consigo mesmo por ter falado mais do que devia, mas no cometeu a estupide) de tentar neg&'lo. @ Sim, senhora, o vi @ admitiu. @ Qo>e mesmo veio me visitar, mas no quer que a not(cia de sua volta se>a de dom(nio pD"lico ainda. Cecessita um pouco de tempo para... acostumar'se a sua nova situao. @ E compreens(vel @ respondeu a Condessa. 8m velho conhecido seu se apro$imou dela, monopoli)ando sua ateno, e Sophia assegurou a Lorde Cicholas que nem ela nem sua me se prestavam +s fofocas, e que nenhuma diria nada so"re a volta do Duque.
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@ E um al(vio sa"A'lo @ disse ele com sinceridade. @ enedict necessita tempo para se adaptar. Co , a mesma pessoa que foi +s 0ntilhas fa) cinco anos. @ Co que mudouB @ perguntou Sophia, mais por cortesia que por verdadeiro interesse. @ Em todos os aspectos poss(veis @ confessou'lhe ele. @ 0ntes de a"andonar a .nglaterra sempre estava impec&vel. 1as ningu,m que o visse agora poderia acreditar. Co se preocupa com sua imagem nem por sua comodidade. Sa"e que o primeiro dia de sua chegada foi e$plorar os "airros "ai$osB 0quela not(cia conseguiu despertar o interesse de Sophia. @ E por que motivoB Lorde Cicholas encolheu os om"ros. @ %or curiosidade suponho. Lem"ro que ficou muito impressionado pelo que viu. Disse que nossos escravos vivem em condi*es muito melhores que os po"res de East End. @ 0h sim @ respondeu ela "randamente, com um tom de reprovao. @ 1e esquecia de que possui uma plantao. @ Co a teria se enedict fi)esse o que dese>a @ replicou Cicholas. @ 1eu irmo acredita que nenhum homem tem direito a possuir outro ser humano. Se fosse por ele, li"eraria todos seus escravos amanh mesmo, mas no o fa) por temor +s consequAncias. Se li"erasse seus escravos, desataria uma revoluo nas outras planta*es. enedict , um firme partid&rio do a"olicionismo, e est& convencido de que a escravido tem os dias contados. Sophia se surpreendeu compartilhando a no"re esperana do irmo de Cicholas, e ao mesmo tempo recordou o que seu criado havia dito. @ Co se>a to estrita na hora de condenar a sua prGpria classe, Srta. Em todas as partes h& "ons e maus. SG tem que a"rir os olhos e desco"rir por vocA mesma.Z @ Eu gostaria de conhecer seu irmo, Lorde Cicholas. 0credito que temos muito em comum. Lorde Cicholas guardou silAncio. @ Sim- acredito que seria poss(vel conseguir uma entrevista. Sophia aproveitou a oportunidade para agradecer seus galantes esforos por desmentir os rumores que circulavam so"re ela. @ E realmente frustrante no poder falar com seu criado em um lugar pD"lico sem que ha>a algum idiota disposto a inventar tolices? @ Co tem import5ncia, querida. Disse o que pensava por pura diverso, como sempre. Co recordo e$atamente quais foram minhas palavras, mas sim que "astaram para sossegar umas quantas l(nguas viperinas. @ .sso ouvi e estou muito agradecida @ respondeu ela, antes de mudar de assunto e confessar que estava assom"rada ao vA'lo aparecer na festa. Lorde Cicholas pareceu momentaneamente desconcertado. @ %osso perguntar por que se surpreendeuB 0credita que sou muito importante ou esno"e para ir a uma festa to modesta como estaB Sophia inclinou a ca"ea com e$presso pensativa. @ Como posso responder sua pergunta... sem ser grosseiraB 0 gargalhada de Lorde Cicholas atraiu mais de um olhar. @ .sso? @ e$clamou misteriosamente. @ 0gora o entendo e a aprovo de todo corao. 3ocA ser& perfeita, sem dDvida @ de repente pareceu se controlar e mudou de assunto, perguntando se estava desfrutando de sua primeira temporada na cidade.
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@ %ara ser >usta, Lorde !isely, direi que perdi muito o interesse @ admitiu ela, vendo como seu pai sa(a da sala de >ogos. @ 0lgumas ve)es que me sinto tentada a adiantar minha volta a Corthamptonshire @ acrescentou, e no se precaveu da som"ra de inquietao que cru)ou fuga)mente o rosto de Cicholas.

Captulo Dezessete
0o levantar a ca"ea para olhar pela >anela do salo, a Condessa viu sua filha voltando para casa. 6uviu como a porta se fechava "randamente e pensou que era uma l&stima. Cormalmente no tolerava as ra"ugices infantis, mas nas circunst5ncias atuais para sua filha viria "em descarregar suas frustra*es em algo, ou melhor ainda, em algu,m- preferivelmente na pessoa respons&vel pelo am"iente rarefeito que se respirava em casa naqueles dias. Devolveu a ateno ao seu tra"alho e seguiu costurando enquanto pensava no estranho comportamento de seu marido. Comeava a sentir que estava casada com um desconhecido. 6 homem af&vel e tolerante que conhecera durante muitos anos se fora e seu lugar foi ocupado por uma pessoa esquiva e reservada, que parecia empenhada em se mostrar o mais desagrad&vel poss(vel. Es"oou um triste sorriso ao recordar o pra)er que e$perimentou alguns dias antes quando o Conde anunciou inesperadamente que iria + festa da Sra. Carlisle. Ela tinha suposto ingenuamente que seu marido comeava a se recuperar de qualquer que fosse sua aflio e que voltava a estar preparado para desfrutar dos muitos pra)eres que Londres podia oferecer. %or sorte, no demorou muito em se desenganar. 0ntes de a"andonar a festa chegara + concluso de que a Dnica inteno que tinha seu marido para aca"ar com seu isolamento volunt&rio era se assegurar de que sua filha estivesse comprometida ao aca"ar a temporada. E, a menos que se equivocasse, suspeitava que sua filha tam",m o sou"esse. %o"re Sophia? Devia pensar que sua vida >& no lhe pertencia, com seu pai e$igindo sa"er em todo momento aonde ia e com quem. 0s noites eram o pior, quando o Conde no se incomodava em ocultar que vigiava de perto todos seus movimentos. Co duvidava em repreendA'la caso se apro$imasse pela segunda ve) de um cavalheiro sem contar com sua aprovao. E ai dela se negava'se a falar com um cavalheiro a quem seu pai considerasse digno de ateno? 0 Condessa aplaudia em silAncio o esforo de sua filha, pois em nenhum momento enfrentou seu pai por seu inaceit&vel comportamento. %ara no di)er e$cAntrico. 6 que era estranho, >& que o temperamento de Sophia nunca foi precisamente dGcil. .nclusive quando menina se enfurecia por qualquer coisa, e nunca temia di)er o que pensava. 1as na presena de seu pai no perdera a compostura em nenhum momento. Sacudiu a ca"ea, perguntando'se por que no apreciava at, agora essas mudanas no car&ter de sua filha, que sem dDvida tinham se produ)ido desde sua chegada + cidade. Cem por um momento enganou a si mesma pensando que fosse ela a respons&vel. Entretanto, estava convencida de que algu,m estava e$ercendo uma influAncia muito positiva em Sophia, transformando uma menina re"elde e imprudente em uma mulher capa) de se comportar com aprumo e compostura. 0 questo era... quemB

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0 porta do salo se a"riu e entrou Sophia. 1udara a roupa de montar por um singelo vestido de musselina, e em"ora no estivesse radiante de felicidade, parecia "astante satisfeita. @ Desfrutou de seu passeioB @ perguntou a Condessa quando Sophia se sentou no outro e$tremo do sof&. @ 0 verdade , que no, mame. 0 companhia de 4rapp nunca me pareceu especialmente divertida, e parece que quanto mais velho , mais taciturno fica. 6u possivelmente no se>a ele e sim eu, que me acostumei a uma companhia mais estimulante. @ Suponho que se refere ao su"stituto de Clem @ disse sua me. 4inha a vista fi$a em seu tra"alho e no viu como os delicados traos de Sophia se contra(am em uma e$presso de receio. @ Co ouvi se quei$ar dele nenhuma sG ve), de modo que conta com sua aprovao... @ Co encontrei nenhum defeito grave. @ E um al(vio sa"A'lo. Confesso que tinha minhas dDvidas a respeito. Co acreditava que pudesse encontrar algu,m que vocA gostasse tanto como Clem. @ 6h sim, mame. Eu gosto muito... de en. 0 Condessa notou a ligeira dDvida em sua vo), mas no fe) nenhuma o"servao. @ Co tive ocasio de falar com ele. 0credita que est& contente com seu tra"alho ou suspeita que procure outro emprego quando aca"ar a temporadaB Co podemos esquecer que nem todo mundo gosta de viver no campo. 4alve) prefira ficar na cidade. 0o no rece"er resposta, a Condessa levantou o olhar e viu que sua filha havia ficado p&lida. @ C,us, querida? Encontra'se "emB %arece que sofreu um choque. Sophia soltou uma gargalhada tentando tirar a import5ncia, mas soou falsa e forada. Sentia'se como se aca"asse de rece"er um murro no estHmago, e pela primeira ve) em sua vida a invadira um medo desesperador. Se a mera sugesto de que en tivesse previsto a"andon&'los "astava para aterr&'la, o que seria dela se ocorresse na realidadeB Consciente de que sua me a o"servava atentamente, virou a ca"ea para olhar pela >anela. Co queria que sua e$presso delatasse algo que ainda no estava preparada para admitir. @ 1eu Deus? @ e$clamou, aliviada por encontrar uma ra)o para mudar de assunto @ Lorde Cicholas !isely aca"a de entrar na praa- E vem para c&? 4er& inteno de nos fa)er uma visitaB Era >ustamente o que pensava a Condessa, mas se a"steve de fa)er coment&rios, quando o mordomo anunciou o >ovem Lorde. Em"ora sempre alternado com a Sophia quando se encontravam em uma festa, a Condessa nunca o vira como um pretendente para sua filha, e duvidava muito que o motivo daquela visita tivesse que ver com um pedido de mo. @ =ue surpresa to agrad&vel, Lorde Cicholas @ o saudou, antes de convid&'lo a tomar assento @ Co tornei a vA'lo desde a festa da Sra. Carlisle. @ 0ssim ,, senhora. Estive fora da cidade, visitando um "om amigo meu, 4o"y 0lderman. Est&... tra"alhando no campo, assim creio. @ =uerer& di)er que ficou sem dinheiro @ insinuou Sophia, que apesar de se comportar com maior decoro ainda no tinha a"andonado seu descaramento por completo. @ Eu o vi uma ve), ao chegar + cidade. Se a memGria no me falha, viu' se o"rigado a partir pouco depois por culpa de suas d(vidas.
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@ Com efeito, senhorita. 4inha um grave pro"lema com o >ogo, e Lorde 0lderman se negou a pagar as d(vidas de seu neto a menos que este se mostrasse disposto a se emendar. %or conseguinte, teve que ficar respons&vel pela propriedade enquanto sua fam(lia fa)ia uma prolongada viagem + EscGcia. Em"ora este>a seguro de que vir& + cidade de ve) em quando, para aliviar o t,dio da vida rural. @ 0ntes que revele mais segredos de seu amigo, acredito que deveria assinalar que o avH do >ovem 0lderman , um amigo (ntimo de meu marido @ o previniu a Condessa, reprimindo um sorriso. @ Em"ora este>a certa que >& tenha notado, nem a minha filha nem eu gostamos especialmente de fofocas, mas como seres humanos que nGs somos permitimos incorrer nesse defeito de ve) em quando. @ 6h, no se preocupe por isso, senhora @ respondeu Cicholas. @ Q& coisas muito mais interessantes que as fofocas. Com todos os rumores que envolvem a novela T6 1alvado 1arquAsT, a ningu,m pode interessar muito as idas e vindas de 4o"y. @ Sim, ouvi um par de coisas so"re esse livro @ disse Sophia, recordando algo que !o"ina tinha contado na noite anterior. @ 4odo mundo pensa que os personagens esto "aseados em pessoas reais. Custou'lhe um enorme esforo no revelar para sua me que seu XqueridoY Qugh %erceval ocupava um lugar destacado na novela, e que a morda) pluma do autor fora implac&vel com ele. @ Co sei se ser& certo, mas tam",m ouvi que o T1alvado 1arquAsT est& inspirado em nosso... encantador vi)inho. @ SyUellB @ perguntou a Condessa, mostrando um repentino interesse @ 2ala s,rioB em, ningu,m poderia negar que tem feito m,ritos de so"ra para ganhar esse t(tulo. @ 6 merece mais que ningu,m, sem dDvida @ concordou Cicholas. @ Cunca o conheci em pessoa. E uma esp,cie de louco ermito, ou algo assim. Em"ora sempre pensasse que viver no campo est& supervalori)ado, e que passar muito tempo vendo como cresce a erva aca"a tendo efeitos negativos. SG ter& que olhar minha irm para comprov&'lo? Co saiu de seus aposentos desde que se foi da cidade. 2e) uma pausa antes de continuar, depois que suas anfitris tivessem conseguido reprimir suas gargalhadas. @ 1inha irm vive a menos de vinte quilHmetros da casa de 4o"y 0lderman, assim decidi fa)er'lhe uma visita. Do contr&rio, no o teria contado se minha irm se inteirasse de que estava to perto de sua casa e no me incomodara em ir vA'la. Enquanto estava com ela, recordou'me que na se$ta'feira , o anivers&rio de nossa tia 4a"atha e que eu prometi ir em nome da fam(lia, >& que Constance no poder& assistir >& que estar& em ath. em, a questo , que me esqueci por completo da maldita festa, e ento sugeri que poderia levar alguns amigos para que ficassem para passar a noite e a>udassem na cele"rao. Desde que voltei para a cidade estive pensando, tentando decidir a quem posso pedir isso @ olhou esperanoso para Sophia. @ %erguntava se seria to am&vel de participar da festa. 0 Condessa ficou muito surpresa pelo inesperado convite de Lorde !isely, mas no se ofendeu ao ser e$clu(da. Cormalmente, no teria permitido que sua filha dei$asse a cidade na metade da temporada e ficasse para passar a noite na casa de uma completa desconhecida, mas devido + tenso que se respirava na casa no se sentiu com foras para o negar. 0final, para Sophia seria "om se afastar por um dia da f,rrea vigil5ncia de seu pai.
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@ Como poder& imaginar, este convite pegou as duas de surpresa, Lorde !isely @ anunciou, enquanto Sophia ensaiava em silAncio uma recusa cortAs. @ E certo que entender& que necessitamos de um pouco de tempo para pensar. Entretanto, devo dei$ar muito claro uma coisa, e , que nunca permitiria que Sophia via>asse para a casa de sua tia sem uma acompanhante. @ E claro @ concordou Lorde !isely. @ %osso assegurar que minha tia por& sua carruagem a minha inteira disposio e que todas as convidadas >ovens estaro devidamente acompanhadas. 0 Condessa no viu nenhum inconveniente nesses preparativos e assegurou que lhe mandaria uma mensagem esse mesmo dia, informando'o de sua deciso. Sophia ficara perple$a pela possi"ilidade de que sua me a permitisse ir, e assim o e$pressou quando Lorde !isely partiu. @ 1as, mame, na se$ta'feira se cele"ra o "aile dos 1eecham. E um dos acontecimentos mais importantes da temporada. Ser& que esqueceuB @ Co, no esqueci, querida @ respondeu sua me, retomando seu tra"alho. @ E se sua inteno , ir, dever& recusar este convite. Sophia se levantou e se apro$imou da >anela, a tempo de ver como seu inesperado visitante sa(a da praa. @ E muito estranho que no a tenha inclu(do no convite, mame @ disse com o cenho fran)ido. @ Co me parece estranho, querida. 0 Sra. 4a"atha !isely tem fama de ser um pouco e$cAntrica, e se mal o recordo, sua casa no , muito grande. Certamente no possa convidar muitas pessoas ao mesmo tempo. @ 3ocA a conhece, mameB @ 8m pouco, mas fa) muito que no a ve>o. 4em mais de setenta anos e quase nunca vem + cidade. 8ma inquietante possi"ilidade comeou a tomar forma na mente da Sophia. @ Co pensar& que Lorde Cicholas tem alguma inteno comigo, no , verdadeB @perguntou, e$pressando seus temores em vo) alta. @ E poss(vel que atr&s deste convite se esconda o dese>o de me apresentar a sua fam(liaB @ 6fenderia se digo que noB @ perguntou sua me com um sorriso reconfortante. @ %ode ficar tranquila, menina. E evidente que gosta de vocA, mas no est& apai$onado por vocA. Sophia quase suspirou de al(vio enquanto voltava a se sentar no sof&. @ Cesse caso, no me importaria em sair da cidade, em"ora se>a sG por uma noite. 6 calor , asfi$iante. Ser& "om respirar ar puro. @ .sso , precisamente o que eu pensava @ afirmou sua me. @ Ento, posso escrever a Lorde Cicholas comunicando que aceita seu conviteB

Captulo Dezoito
Se a reao inicial de Sophia foi pouco entusiasmada, quando finalmente chegou a se$ta'feira e estava esperando a chegada da carruagem da Sra. 4a"atha, via a viagem iminente como um presente do C,u. Cada ve) resultava mais dif(cil aceitar a atitude de seu pai. Sempre o desco"ria espreitando, o"servando, vigiando suas rea*es diante dos cavalheiros que prestavam ateno nela. Se o Conde esperava ver uma sD"ita e$presso de amor em seus traos, teria uma grande decepo, porque, em"ora houvesse v&rios >ovens com os quais era um pra)er conversar, ainda no cru)ara em seu caminho
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nenhum "onito cavalheiro impecavelmente vestido com quem queria passar o resto de sua vida. E a que se deveria aquela repentina impaciAncia por vA'la casadaB =uando chegaram + cidade, a maior preocupao do Conde era protegA'la dos caa dotes. 4alve) seguisse empenhado em protegA'la, mas por ra)*es que sG ele conhecia, seu pai parecia dominado por um dese>o quase o"sessivo por vA'la casada, ou ao menos prometida, antes que aca"asse a temporada. Sacudiu a ca"ea, incapa) de assimilar aquela mudana to dr&stica em seu pai. 1as a vida no sG era dor e angDstia, e se negava a que o comportamento despGtico do Conde arruinasse o pra)er que estava e$perimentando com sua primeira temporada na cidade. 0l,m de tudo, ainda podia contar com o inque"r&vel apoio de sua me. Kraas a Deus? 4am",m podia confiar em sua "oa amiga !o"ina %erceval. E tam",m, naturalmente, estava en=uanto sentira falta dele durante na Dltima semana? 0o menos podiam trocar algumas palavras cada ve) que voltava para as cavalarias depois de seu passeio di&rio. Com seu radiante sorriso e suas palavras alentadoras, en sempre conseguia levantar seu 5nimo. en seguia convencido de que a apatia de seu pai no duraria indefinidamente. %ossivelmente estivesse certo, pensou Sophia enquanto via como entrava na praa uma "onita carruagem de dois cavalos. en no se equivocara quando predisse que os rumores so"re eles dois aca"ariam por serem esquecidos, uma ve) que as solteironas tivessem encontrado um assunto mais suculento. 6s esc5ndalos da Sra. Caroline Lam", >unto +s outras personalidades femininas relacionadas com a reale)a, tinham mantido muito ocupadas +s fofoqueiras nas Dltimas semanas. Sophia no rece"era olhares saga)es fa)ia v&rios dias. De modo que possivelmente fosse o momento de reatar seus passeios com en quando voltasse para a cidade, pensou enquanto a carruagem se detinha >unto + casa. Sophia no teve dificuldade para reconhecer + alta figura que desceu de um salto da carruagem, uma ve) que um criado saiu da casa para pegar as r,deas. 6 5nimo decaiu ao ver a seria e$presso de Lorde Cicholas quando este entrou no salo alguns momentos depois. @ 0 festa foi canceladaB @ perguntou ela, por que devia ser aquela a ra)o da visita. @ Co, no? Cada disso @ se apressou a responder ele, olhando "revemente a CardeU por cima do om"ro. 6 mordomo ficou >unto + porta, como um sentinela disposto a proteger sua >ovem ama. @ 0 carruagem de minha tia no apareceu. Deveria ter chegado fa) uma hora, por isso temo que tenha ocorrido um acidente. Sophia pensou por um momento e sugeriu que fi)essem a viagem na carruagem de seu pai, mas Lorde !isely no pareceu achar uma "oa ideia. @ Co , necess&rio. 6 velho 2reddy 2ortescue e sua irm vo passar o dia no campo. Sua avG vive a um pulo da casa de minha tia, assim podemos pedir que nos levem @ olhou seu relGgio de "olso. @ E prov&vel que ainda no tenham sa(do. Com um pouco de sorte os alcanaremos antes que partam. Deu a volta com a inteno de voltar para vest("ulo, mas se encontrou com a sGlida figura do mordomo "loqueando o passo. @ 0credito conveniente recordar, senhorita, @ o"servou CardeU em tom altivo @ que sua me deu ordens precisas antes de partir para que eu a su"isse na carruagem da Sra. 4a"atha %visely e no a de nenhum outro.
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@ Sim, mas >& o ouviu, CardeU. 0 carruagem da Sra. 4a"atha no apareceu, assim dei$e de criar dificuldades desnecess&rias e leve minha "olsa + carruagem de Sua Senhoria em seguida. @ Seu mordomo tem ra)o @ interveio Cicholas. @ 4er& que pensar no decoro. Co acontece nada por que a acompanhe a casa dos 2ortescue. 1as, e se 2reddy e sua irm >& partiramB Co podemos ir atr&s deles vocA e eu so)inhos, sem uma acompanhante, no , verdadeB @ pareceu meditar um momento so"re o pro"lema. @ Direi o que faremos. Levaremos conosco o seu cavalario. 0ssim no se armar& nenhum alvoroo se algu,m nos vA sair da cidade. en esperava ter uma tarde relativamente tranquila, pelo que ficou surpreso quando ordenaram que se apresentasse na porta principal sem demora. Sa"ia que os Condes tinham sa(do na calesa com 4rapp e que Sophia ia passar a noite fora da cidade, de modo que se surpreendeu ao ver como su"ia em uma carruagem de dois cavalos, a>udada por uma figura em"ele)ada com uma elegante >aqueta verde garrafa. 6 que estava fa)endo Cicholas com uma carruagem desco"erta que no era a suaB 0inda mais- 6 que estava fa)endo com a futura Duquesa de Sharn"roo#, quando ela devia estar nesse momento longe da cidade, desfrutando do ar campestreB Suas suspeitas foram inquietantemente comprovadas quando viu que Cicholas evitava olh&'lo nos olhos. @ 2i) vocA vir para guardar as aparAncias, en @ disse Sophia sorrindo ao ver sua e$presso interrogativa. @ Lorde Cicholas e CardeU pensam que seria mau para minha reputao que me vissem sair da cidade em uma carruagem desco"erta. E uma tolice, no , verdadeB @ Co, no , @ respondeu ele com a "rutal sinceridade a que ela se acostumara. @ E devo assinalar que eu sou um criado, no uma acompanhante. 0l,m disso, milady, no deveria sair da cidade em uma carruagem de dois cavalos como este. Em outras circunst5ncias, CardeU o teria repreendido por falar assim + ama. 1as no podia fa)A'lo sem parecer hipGcrita quando, no fundo, estava de acordo com ele. Cicholas, pelo contr&rio, no teve o menor escrDpulo em fa)A'lo, e e$perimentou um perverso pra)er ao ordenar a seu irmo que mordesse a l(ngua e que su"isse na parte traseira da carruagem. 0penas deu tempo para fa)A'lo antes de pegar as r,deas e aoitar o esplAndido par de cavalos para que se pusessem em marcha. Sa(ram do lugar em silAncio, cada um perdido em seus pensamentos. 2inalmente enedict no pode aguentar mais e, engolindo sua ira, perguntou aonde se dirigiam. @ 0 Cur)on Street @ respondeu Cicholas, sorrindo para si mesmo. Sa"ia que seu irmo dese>ava estrangul&'lo. @ Se formos r&pidos chegaremos a tempo. @ 0 tempo para quA, se posso sa"erB @ Creio, "om homem, @ disse Cicholas imitando )om"eteiramente o tom altivo de CardeU @ que no lhe corresponde sa"er nada. 4erei que informar de sua impertinAncia @ pareceu ouvir o que parecia uma risadinha feminina a"afada. @ 1e surpreende que tolere semelhante desfaate), Srta. Sophia @ continuou. Estava se divertindo muit(ssimo, mas sa"ia que seu irmo o faria pagar quando estivessem a sGs. @ Eu, certamente, no consinto o menor descaramento. Este caipira no duraria nem cinco minutos a meu servio?
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@ en no , um criado muito comum @ admitiu Sophia. 6lhou por cima do om"ro e viu seu criado lanando um olhar assassino a Lorde Cicholas. @ =ueremos alcanar uns amigos de Sua Senhoria antes que a"andonem a cidade, en. 0ssim poderei contar com a companhia adequada e vocA poder& retornar a er#eley Square. @ E se no chegarem a tempo, miladyB @ insistiu en. Era uma dDvida ra)o&vel, mas Sophia se viu incapa) de responder e olhou para Lord Cicholas em "usca de a>uda. @ 6h, no haver& nenhum pro"lema @ disse ele, sem mostrar a menor inquietao. @ Em"ora >& tenham sa(do de casa, os alcanaremos antes que cheguem aos su"Dr"ios. %or desgraa, no resultou ser assim. enedict no se surpreendeu a"solutamente, >& que os cavalos no tinham sido estimulados para se lanar a uma perseguio descontrolada. Seu irmo devia ter uma "oa ra)o para manter um galope constante, pensou enedict quando dei$aram atr&s as Dltimas casas dos su"Dr"ios. 0 carruagem devia pertencer a um amigo de Cicholas, e seu irmo estava tendo um cuidado e$tremo, para que nem a carruagem nem os cavalos sofressem o menor dano. 6u possivelmente confiava em co"rir a m&$ima dist5ncia poss(vel com o mesmo grupo de cavalos e, portanto no queria cansar muito aos cavalos. 0s duas e$plica*es eram poss(veis, e, entretanto o inquietava uma forte suspeita de que seu irmo ocultava algo. Desviou a ateno para a outra ocupante do assento e se deu conta de que Sophia permanecia muito calada e pensativa durante os Dltimos quilHmetros. Seu irmo podia estar se deleitando com alguma "rincadeira impertinente, mas enedict no acreditava que sua futura noiva sou"esse de algo. Co, a menos que seu instinto o enganasse, Sophia parecia to desconcertada como ele mesmo pelo pouco interesse que Cicholas parecia ter em alcanar os 2ortescue. Continuara no mesmo trote durante vinte minutos mais, sendo adiantados por v&rios ve(culos, inclusive uma carruagem velha esculham"ada. Ento, sem pr,vio aviso, Cicholas anunciou sua inteno de mudar de cavalos e se desviou com eleg5ncia para o p&tio de uma estalagem. @ %osso sa"er aonde vamos, miladyB @ perguntou enedict enquanto seu irmo dava ordens a um criado. @ 0 casa da Sra. 4a"atha !isely, familiar de Sua Senhoria @ respondeu ela. @ Se , que conseguiremos chegar algum dia, , claro. enedict no mostrou a menor surpresa por conhecer seu destino, em"ora no pode evitar rir pelo sarcasmo de sua amada. Sophia achou aquela risada masculina muito reconfortante, e se virou no assento para olhar ao homem a quem nunca pode ver como um simples criado. @ 1e alegro muito de que este>a aqui, en @ disse confessando a"ertamente seus pensamentos. @ Se no estivesse me sentiria muito incHmoda %ela e$tremidade do olho viu que Cicholas entrava na estalagem. @ Co parece que Sua Senhoria no tem inteno de alcanar seu a amigoB 6s criados dos 2ortescue nos asseguraram que sua carruagem sa(ra meia hora antes que cheg&ssemos a sua casa. Dever(amos ter alcanado fa) um "om tempo. E assim teria sido se tivesse levado vocA as r,deas? E onde se colocou agora Lorde CicholasB @ espetou mostrando claramente sua irritao. Cicholas deve ter perce"ido sua irritao, pois se desculpou ao voltar por fa)A'la esperar.
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@ SG entrei para perguntar se meu amigo 2reedy passou por aqui. @ Deve ter passado fa) tanto tempo que no acredito que o hospedeiro se lem"re @ replicou ela, e Cicholas teve que fa)er um grande esforo para no rir. @ 6s 2ortescue tAm muito "ons cavalos. %ossivelmente foi uma presuno de minha parte pensar que podia alcan&'los to facilmente @ reconheceu com uma vo) ligeiramente trAmula. @ E inDtil seguir atr&s deles, de modo que tentarei recuperar o tempo perdido tomando um atalho que conheo. Continuaram durante v&rios quilHmetros por uma s,rie de caminhos estreitos e tortuosos que percorriam a campina de Surrey. %ara Sophia era como percorrer um pa(s estrangeiro. Co tinha nem ideia de onde estavam nem podia se orientar agora que o sol se ocultara atr&s de uma nuvem. enedict tampouco conhecia aquela rota. 4inha visitado muitas ve)es sua tia, mas sempre tinha via>ado pelas vias principais. @ Creio que nos deteremos um momento para tomar algo @ sugeriu Cicholas quando chegaram a uma pequena aldeia, em que se via uma estalagem com o teto de palha em frente + igre>a. @ Estive aqui antes, e posso assegurar que a comida , e$celente. .nclusive poderia convidar para uma cerve>a o seu criado insolente @ acrescentou sem poder resistir. Deteve os cavalos e acompanhou Sophia ao interior da limpa estalagem, ignorando o "ufar de seu irmo. =uando enedict entrou, depois de ter se ocupado dos cavalos, nem sequer se incomodou em olhar para Cicholas. Este o"servou seus companheiros por cima da "orda da caneca e, pela segunda ve) em poucas horas, teve que fa)er um esforo monumental para manter a compostura. Co compreendia como seu irmo conseguia manter'se tanto tempo no posto. enedict no era precisamente respeitoso. De fato, era intoleravelmente grosseiro para ser um XcriadoY. E, entretanto, Sophia no parecia se importar com seu atrevimento. Sacudiu a ca"ea. 2ormavam um casal at(pico. 0 filha do Conde e seu cavalario. 1as, se tudo sa(sse de acordo com seus planos, aca"ariam fa)endo um casal perfeito-

Captulo Dezenove
4eria que ter imaginado que algo aca"aria acontecendo e, entretanto, enedict foi pego de surpresa. Em um momento estavam dando chacoalhando pelo caminho estreito e sinuoso, confiando em chegar a seu destino, antes que as nuvens que se avi)inhavam pelo oeste descarregassem seu conteDdo, e em seguida estavam em uma vala, o"servando a paisagem de uma perspectiva muito peculiar, e contemplando impotentemente como uma roda se afastava so)inha pelo caminho. %or sorte nenhum deles ficou ferido. 8m dos cavalos, pelo contr&rio, machucou'se, e em"ora no parecesse grave, no podia seguir pu$ando a carruagem- Caso a carruagem estivesse em condi*es de transitar. Co momento do acidente, enedict pensara que seu irmo no teve mais o que fa)er do que virar rapidamente para evitar uma coliso com a carruagem que se apro$imava em sentido contr&rio e que via>ava a uma velocidade e$cessiva para um caminho to estreito. 1as quando Cicholas sugeriu que voltaria para a estalagem com os cavalos e que ele e Sophia o esperassem na casa de campo que se via a escassa dist5ncia, enedict comeou a suspeitar que possivelmente no tivesse sido um acidente to fortuito como lhe parecera a princ(pio.
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6lhou por cima do om"ro para ver como Cicholas montava no cavalo so e se afastava lentamente pelo caminho, pu$ando o animal ferido, e pensou que era muita casualidade ter se encontrado com outra carruagem >usto naquele lance do caminho por onde no podiam passar dois ve(culos de uma ve). Casualidade ou artif(cioB E no era uma feli) coincidAncia que tivesse ocorrido >unto a uma casa de campo onde podiam se refugiarB 4udo comeava a parecer muito suspeito. Chamaram um par de ve)es, mas no rece"eram resposta, de modo que entraram na casa de um sG aposento. Sophia, que no conhecia as condi*es dos mais desfavorecidos, olhou ao seu redor muito impressionada. @ 6ra, devo di)er que tudo est& muito limpo e ordenado. Sim- muito limpo e ordenado, decidiu enedict, vendo suas suspeitas confirmadas a cada instante. Cem sequer em Sharn"roo# os criados viviam com tanto conforto. Em uma casa de campo qualquer no se costumava ver lenGis de linho, almofad*es de pluma e um colcho de crina de cavalo. E quantos lavradores poderiam permitir o lu$o de um vinho ordeau$ para acompanhar o po e o quei>oB Certamente, tudo parecia muito sofisticado para ser real. Sacudiu a ca"ea. Era claro que aquelas coisas procediam de uma manso prG$ima, e que tinham sido dispostas unicamente para satisfa)er suas necessidades e as de Sophia. E parecia que quem quer que tenha se preocupado com suas comodidades no pensou em uma curta estadia. @ Ser& melhor que fiquemos cHmodos enquanto esperamos a volta de Sua Senhoria @ sugeriu enedict, acrescentando um tronco ao fogo que alguma alma atenciosa acendera para eles. Co acrescentou que possivelmente no voltariam a ver Cicholas, nem a ningu,m mais, at, o dia seguinte. 6 propGsito de seu irmo era que passassem a noite >untos e a sGs. Era estranho, mas enedict nunca tinha considerado a possi"ilidade de uma seduo como um meio para conseguir seus o">etivos. 1as era um ser humano, pensou enquanto via como Sophia se sentava na cadeira de "alano >unto ao fogo, e ela era uma mulher >ovem e formosa@ %reveem uma "ai$a da temperatura, enB @ perguntou ela ao ver como >ogava outro tronco ao fogo. @ %ossivelmente tenha ra)o @ disse quando as primeiras gotas de chuva comearam a escorregar pelo vidro da >anela. @ Lorde Cicholas vai chegar + estalagem encharcado at, os ossos, o po"re. 6 po"reB enedict no pode reprimir um sorriso sarc&stico. Sophia se preocuparia tanto pelo >ovem lorde se suspeitasse da verdadeB enedict no tinha a menor dDvida de que seu irmo, a>udado por algum amigo que vivia no longe dali, plane>ara tudo at, o Dltimo detalhe. De repente o atingiu uma pontada de consciAncia e no resultou nada f&cil fitar Sophia nos olhos. @ Co h& nenhuma garantia de que Sua Senhoria possa alugar outra carruagem @ disse com inteno de preveni'la. @ De fato, o mais prov&vel , que no o consiga. Essa estalagem da aldeia , uma simples hospedaria, no um posto de troca. Co acredito que encontre muita a>uda. @ Certo, mas , poss(vel que o hospedeiro tenha uma carruagem @ ela sugeriu depois de pensar um momento. @ %ode ser, mas que este>a disposto a alugar ou no a um desconhecido , outra questo. Sophia o olhou surpresa. @ Co acredito que Sua Senhoria se>a um desconhecido para esse hospedeiro em particular. %erce"eu no trato to amistoso que havia entre elesB
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enedict se fi$ara, mas dese>ava que Sophia tivesse sido menos o"servadora, pois agora estava convencida de que Cicholas rece"eria do hospedeiro toda a a>uda que necessitava. 6 que certamente era certo, em"ora enedict acreditasse que seu irmo >& rece"era toda a a>uda que necessitava com a sa"otagem da carruagem e que no necessitaria mais a>uda at, o dia seguinte. 2i$ou o olhar em silAncio e comeou a procurar uma maneira de e$pressar suas suspeitas. Co demorou a desco"rir que era incapa) de destruir as crenas infantis de Sophia. Co queria ser ele quem lhe diria que as pessoas a quem tanto respeitava e admirava nem sempre se comportavam de um modo honesto e honrado, que as pessoas no eram "oas ou m&s, e sim uma mescla de am"as as coisas. Sophia tam",m suspeitava que Cicholas condu)isse os cavalos a um ritmo deli"eradamente lento, mas >amais teria lhe ocorrido que o acidente tivesse sido provocado, com a inteno de que ficassem os dois a sGs em uma casa afastada, e que tudo o que ocorrera desde que sa(ram de er#ley Square fora meticulosamente plane>ado pelo >ovem Lorde, que no tinha a menor inteno de lev&'la para a casa de sua tia 4a"atha. @ Co conheo esta parte do pa(s, e vocA, enB enedict afastou os olhos do cho e voltou para o presente. %rocurou algum sinal de inquietao no precioso rosto de Sophia, mas no encontrou nenhum. %arecia aceitar a situao com dignidade e resignao, enquanto desatava lentamente as fitas do chap,u. @ Co tenho nem ideia de onde estamos @ ele admitiu. @ Esta , a casa de um lavrador, de modo que tem que deve ter uma fa)enda pelos arredores. =uando dei$ar de chover sairei para ver se posso encontrar a fa)enda e pedir a>uda. @ 0credita que , prudenteB @ perguntou ela. @ E se Sua Senhoria retornar enquanto estamos foraB Sim, disse XestamosY @ acrescentou ao ver como enedict arqueava as so"rancelhas. @ Co acredita que vou ficar aqui so)inha, enquanto vocA vaga por estas terras desconhecidas, no , verdadeB 0l,m disso, o dono desta casa pode voltar enquanto est& por a(, e no quero nem imaginar o tipo de pessoa que pode ser. 6lhou ao redor e mudou a e$presso. @ Em"ora deva admitir que quem quer que se>a que viva aqui mant,m a casa em muito "om estado. 4odas as casas de campo se mantAm assim, enB Confesso que no sei muito so"re estas coisas. @ =ue eu sai"a, no @ respondeu ele, sorrindo apesar da situao. 0pro$imou'se da >anela e desco"riu consternado que a chuva, longe de amainar, estava aumentando. 1aldito fosse seu irmo? Com gosto o teria estrangulado se o tivesse a seu lado. Sa"ia que fi)era tudo por amor fraternal, mas no lhe ocorrera que Sophia talve) no gostasse de enedict o suficiente para querer se casar com eleB Era uma possi"ilidade inquietante, mas teria que confront&'la. 0ssim como tinha que enfrentar a pertur"adora realidade de seus dese>os mais profundos. 8ma parte dele no lamentava se ver naquela situao. 4ampouco podia negar que se sentia tentado por essa vo) maliciosa que o incitava a se aproveitar daquela oportunidade e a se esquecer das consequAncias. 0t, agora conseguira reprimir seus instintos mais "&sicos, mas... at, quando poderia fa)A'loB

NM

Captulo inte
Depois que en acendeu as velas no nicho so"re a lareira e que tivessem dado conta da comida, Sophia teve que se resignar a passar sua primeira noite em uma humilde casa de campo. 1as uma parte dela estava decidida a desfrutar da nova e$periAncia. 0 chuva comeara a amainar um momento antes, mas estava muito escuro para sair e e$plorar os campos, e Sophia a"andonara toda esperana de que Sua Senhoria voltasse antes do dia seguinte. 0fastou o olhar das chamas que danavam na lareira e olhou para en, sentado em um "anco de madeira. 4alve) fosse sua imaginao, mas sentiu que uma estranha tenso emanava dele. Certamente estaria preocupado pela reputao da filha do Conde, pensou, tentando reprimir um sorriso. Era curioso, mas ela no estava inquieta a"solutamenteW em nenhum momento havia se sentido assustada durante toda tarde, o"rigada a ficar em companhia daquele homem em particular. Cem sequer tentou analisar aquela assustadora certe)a, e se limitou a e$pressar seus pensamentos de uma forma "astante despreocupada. @ 0credito que temos que aceitar, en, que Sua Senhoria no vir& nos resgatar at, amanh. Ele estava >ogando lenha na lareira. Deteve'se e cravou o penetrante olhar de seus olhos a)uis, que relu)iam com uma emoo dif(cil de interpretar. @ Co parece preocupada. Co a inquieta ficar so)inha comigo, SophiaB 6 que pegou Sophia despreparada no foi o descaramento da pergunta, pois fa)ia tempo que se acostumara a sua franque)a, mas sim que tivesse empregado deli"eradamente seu nome de "atismo e que parecesse to natural em seus l&"ios. @ Co, claro que no @ respondeu ela, o"rigando'se a articular as palavras atrav,s do nG que se formara em sua garganta. Levantou'se da cadeira de "alano e se apro$imou da mesa para se servir uma taa de vinho. Sa"ia que deveria repreendA'lo por se dirigir a ela com uma familiaridade semelhante, mas o Dnico que pode formular foi uma pergunta. @ %or que acredita que deveria estar preocupadaB 8m "rilho desafiante cintilou nos olhos de en. @ %orque sou um homem- um criado, talve), mas no menos homem que um 1arquAs ou um Duque. E porque vamos passar a noite >untos- e so)inhos @ se levantou com um &gil movimento e se apro$imou lentamente dela. @ 4alve) devesse pensar nas consequAncias por um momento. @ ConsequAnciasB @ repetiu ela. 6 corao comeara a pulsar em um ritmo fren,tico, mas se negou a mover'se quando en se apro$imou tanto que pode sentir seu h&lito acariciando'lhe os cachos da nuca. @ Se teme que meu pai possa persegui'lo com uma arma para o"rig&'lo a fa)er o correto, pode ficar tranquilo @ assegurou'lhe surpresa pelo tom de decepo que co"riu suas palavras. @ Se fosse um 1arquAs- "em, isso seria outra questo.
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@ %ara seu pai, possivelmente, mas no para vocA @ respondeu ele. %Hs os dedos em seus "raos e a fe) virar'se para encar&'lo. @ %ara vocA importa o homem, no sua rique)a ou sua posio social @ o "rilho de mal(cia desaparecera de seus olhos, dei$ando uma e$presso to intensamente hipnGtica que Sophia no pode afastar o olhar. @ 1as suponha que seu pai, por qualquer ra)o que fosse, insistisse em que nos cas&ssemos- 4entaria dissuadi'lo, SophiaB Co, >amais? !espondeu seu corao com tanta veemAncia que sua mente no tentou negar a verdade. Era uma loucura, mas no podia pensar em ningu,m mais com quem queria passar o resto de seus dias. SG queria aquele alto e enigm&tico desconhecido que entrou inesperadamente em sua vida, e de uma maneira to sutil que ela no se dera conta de que se convertera em uma pea indispens&vel para sua felicidade. 0mava'o. 0quela certe)a, por mais repentina que fosse, no a surpreendeu. Separou ligeiramente os l&"ios, mas as palavras que seu corao ansiava formular foram a"afadas pela "oca que co"riu a sua. Em nenhum momento passou pela sua ca"ea resistir, nem sequer quando se encontrou de costas contra o fofo colcho de crina de cavalo, com uma perna poderosa imo"ili)ando'lhe as co$as enquanto l&"ios e dedos arre"atadoramente varonis a em"riagavam com uma magia deliciosa. 0s castas sauda*es que permitira a uns quantos mem"ros distintos do se$o oposto no a tinham preparado para aquela demonstrao de pai$o masculina. E sua reao foi igualmente impudica. Em ve) de lutar para manter um m(nimo de mod,stia virginal, animou'o ativamente a tomar as li"erdades que quisesse, movendo o corpo na posio adequada para que ele pudesse desa"otoar os "ot*es do decote e desli)ar o vestido pelos om"ros. 2oi incapa) de conter os espasmos de pra)er que percorreram seu corpo quando a mo direita de en comeou a e$plorar a pele do om"ro e seguiu descendo para o contorno do peito. Cunca imaginou que o roar de alguns dedos masculinos pudesse acender um redemoinho de sensa*es f(sicas, nu"lando'lhe a mente e apagando todos os pensamentos menos um. @ =uero'o @ murmurou, com uma vo) to fraca que apenas ficou consciente de ter falado. Sentiu imediatamente como ele se esticava e como aqueles dedos m&gicos se detinham, antes que en levantasse a ca"ea e a fitasse com uma estranha mescla de triunfo e determinao nos olhos. Ento en se levantou e, evitando a mo que ela estendeu para ele, afastou'se de seu alcance murmurando algumas palavras que naquele momento no tiveram sentido para Sophia, mas das quais se recordaria muito "em nas semanas, meses e anos vindouros. @ Co, assim no @ voltou a di)er, como se tentasse convencer a si mesmo. @ %ossivelmente este>a louco. 1eu irmo pensar& que estou louco- 1as no importa. Co posso permitir que se>a desta maneira. Sophia o fitou em silAncio enquanto ele se aferrava ao suporte da lareira com esses dedos que a tinham feito arder uns segundos antes. @ Co o entendo, en @ disse. Sentia'se como uma menina, magoada e confusa, a quem estivessem castigando sem que ela sou"esse por quA. @ 2i) algo erradoB Ele no se incomodou em responder, e Sophia se perguntou se seria sua falta de pudor e moderao a causa daquela mudana to repentina. .nstintivamente
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pegou o decote do vestido e tentou a>eit&'lo, mas tinha os dedos intumescidos e duros. @ =uero'o, en @ voltou a di)er quando se sentiu capa) de encar&'lo. @ Cunca teria permitido que- =uero di)er, no teria permitido que@ 7& sei o que quer di)er @ a interrompeu. 3irou'se para ela, e em"ora Sophia no pudesse adivinhar o que estava pensando ou sentindo, sim pode comprovar que no havia a menor ponta de asco ou irritao em seus olhos. @ %or isso precisamente no estou preparado para permitir que se>a desta maneira. 4enho que me apresentar a seu pai como , devido. =uero que ele- e vocA tenha a oportunidade de escolher. @ 6 queB @ e$clamou ela, horrori)ada. @ Ser& que perdeu a ca"ea, enB 1eu pai nunca dar& seu consentimento. Cunca? @ CoB @ perguntou ele. Co parecia convencido pela afirmao de Sophia, nem tampouco muito preocupado pela mesma. De fato, parecia mais divertido. @ em, espero que se engane. 1as se estiver certa, confiemos que o sentido comum aca"e prevalecendo e seu pai mude de opinio com o tempo. @ .sso no acontecer&? @ insistiu Sophia. @ Co conhece meu pai. De quem acredita que herdei minha ca"ea duraB 7& contei o am"iente que se respira em minha casa h& semanas @ recordou'lhe, perguntando'se por que aqueles om"ros largos pareciam estar tremendo de risadas contidas. @ 4em sido um duelo constante de vontades, e assim seguir& sendo durante muito tempo. %or alguma ra)o, meu pai parece empenhado em me ver comprometida antes que aca"e a temporada, e no , um homem que se renda facilmente. @ Cesse caso, deveria estar encantado de que v& lhe pedir sua mo. 0 e$presso a"atida de Sophia quase aca"ou com ele. Sa"ia o que estava lhe passando pela ca"ea, e o que mais dese>ava era poder assegurar que tudo sairia "em quando finalmente pedisse sua mo ao Conde. 1as se manteve firme em sua postura. Sophia devia aprender que no podia ter tudo o que quisesse na vida, que teria que fa)er concess*es e, o mais importante de tudo, que tinha que a"andonar esses caprichos infantis, se converter de uma ve) por todas em uma mulher e aceitar a realidade de quem era e do que era. @ Sei que e$iste a possi"ilidade de que no se>a do agrado de seu pai e que no me dA sua aprovao, nesse caso teremos que estar preparados para renunciar ao seu dote. %ela primeira ve) enedict detectou uma ponta de insegurana nos olhos de Sophia. @ E se importaria muito perder o doteB 0 mim no, certamente. @ CoB @ Co, no me importaria. Estou disposta a renunciar a tudo se com isso puder me casar com o homem que amo. @ =ue comovedor? @ e$clamou ele, levantando a vista ao teto. Co podia respeitar seus sentimentos se queria estar seguro de ganh&'la @ 0ssim pensa que o amor , o Dnico que importa, noB @ 1as, o que ocorreB @ perguntou ela em um tom to angustiante que enedict quase no pode suportar @ Co quer se casar comigoB @ 1ais do que imagina, querida, mas teremos que dei$ar para o momento adequado. Em ve) disso, vamos falar da "oa esposa que ser& para um criado tra"alhador e a"negado. Cru)ou os "raos ao peito e a olhou de cima a "ai$o, como se estivesse e$aminando uma ,gua no mercado do 4attersallTs.
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@ E muito formosa e se nota que rece"eu uma "oa educao. 1as nenhum homem sensato levaria um puro'sangue para pu$ar o arado. 3iu como Sophia comeava a se irritar, inclusive antes que ela o aconselhasse que tomasse cuidado com suas palavras. @ Co acredito que sai"a co)inhar, @ seguiu ele, como se ela no tivesse falado @ e duvido que alguma ve) tenha tido uma vassoura na mo, que tenha tentado engomar uma gravata ou lavar um vestido. Seria de muito pouca utilidade para um homem po"re, querida, e acredito que qualquer um faria "em em pensar muito atentamente antes de tom&'la como esposa. %ara Sophia a insinuao no podia estar mais clara. 6 homem que amava, o homem por quem estaria disposta a sacrificar tudo, tinha dDvidas a respeito dela. Sentiu uma pontada de dor no peito, e horrivelmente humilhada pela lista de defeitos que en tinha enumerado. Cunca se considerara uma pessoa vingativa, mas foi incapa) de sufocar uma entristecedora necessidade de lhe pagar na mesma moeda. 2a)endo proviso de seu orgulho feminino, levantou'se da cama e o encarou de frente. @ 0credito que nGs dois far(amos "em em pensar atentamente antes de tomar uma deciso que possamos nos arrepender no futuro @ disse, falando como uma aristocrata altiva e arrogante. @ So"retudo vocA, porque no pode seguir sendo meu criado depois do que se passou entre nGs. @ Estou de acordo @ concordou ele. @ 0l,m disso, no tenho inteno de passar a noite com vocA nesta casa. 4omarei uma manta e irei dormir no alpendre @ sem vacilar, pegou uma das mantas da cama e se dirigiu para a porta. @ oa noite, Duquesa @ murmurou antes de sair. 3&rias ve)es antes de cair adormecida, Sophia esteve a ponto de cham&'lo para que entrasse e passasse a noite no "anco, >unto ao fogo, mas o orgulho a impediu. 1uito antes que amanhecesse, entretanto, chegou a se arrepender de suas palavras e estava convencida de que poderiam encontrar uma maneira de contornar suas dificuldades. 1as era muito tarde. Enquanto ela retirava as mantas e retirava sua camisola enrugada, en>amin !udgely se afastava pelo caminho em um cavalo emprestado, partindo de sua vida para sempre.

Captulo inte e um
@ =ue ingrato to desavergonhado? @ e$clamou o Conde de <ardley dando um murro so"re a mesa, o que quase atirou no cho os pratos do caf, da manh. @ De que outra forma posso chama'loB Sa"ia que estava cometendo uma imprudAncia ao aceit&'lo sem cartas de referAncia, mas sou to tolo e magn5nimo que agi contra meu senso comum. E como paga minha generosidade esse caipiraB @ perguntou a ningu,m em particular. @ Eu direi como- partindo sem se despedir e nos dei$ando sem cavalario? 1aldito malandro ingrato? 0 Condessa no pode evitar um sorriso. Era um pra)er voltar a contar com a companhia de seu marido no caf, da manh, em"ora estivesse revoltado com a insolAncia de en>amin !udgely, o desaparecido cavalario. 0o menos, suas amostras de mau humor eram cada ve) menos frequentes, e em"ora ainda estivesse muito longe de recuperar sua parcimHnia ha"itual, sua atitude melhorara grandemente nos Dltimos dias.
PS

@ %ode ser que no agiu "em querido, mas no me parece >usto que o chame de XmalandroY @ assinalou ela, sempre to imparcial. @ 0dmito que foi uma desconsiderao partir sem avisar, mas ao menos no levou consigo nada rou"ado. @ Certo @ concedeu o Conde, rela$ando um pouco a e$presso carrancuda. @ 1as mesmo assim , um ato imperdo&vel @ seu olhar se desviou para a outra ocupante da mesa. @ Co tem nada mais a di)er, SophiaB @ 7& nos contou tudo o que sa"e, querido @ interveio a Condessa, ficando do lado de sua filha. @ Se houver algu,m que deveria lamentar o desaparecimento de en>amim !udgely, , nossa filha @ sorriu meigamente para Sophia. @ 4inha muito afeto por ele, no , verdade, queridaB @ 1uito @ respondeu ela, maravilhando'se pelo dom(nio de si que estava demonstrando. Cenhuma sG ve) desde que despertara naquela manh e no encontrara en sentado no alpendre da casa de campo, mas sim Lorde Cicholas !isely e a esposa do hospedeiro, tinha e$teriori)ado a horr(vel dor que transpassava seu corao. !ecordava que en sempre considerara muito vulgares +s damas que manifestavam suas emo*es em pD"lico. Sempre escutou com interesse suas opini*es e, surpreendentemente, quase sempre estava de acordo com ele. 4am",m estava aceitando muito rapidamente que tudo o que en havia dito naquela noite inesquec(vel na casa de campo, uma semana atr&s, em"ora parecesse ter transcorrido mais de um ano, era dolorosamente certo. SG nos contos de fadas as princesas se casavam com os sapos. SG nas fantasias infantis as damas se casavam com seus criados e viviam feli)es para sempre. Sim, en tinha ra)o. 4omara que algum dia tivesse a oportunidade de o di)er para ele... e di)er'lhe que, em"ora ainda o amasse e possivelmente sempre o amaria, sua unio era imposs(vel. @ Co acredito que possa acrescentar nada mais ao que >& contei @ confirmou Sophia, a"andonando de repente suas divaga*es ao perce"er os olhares de seus pais fi$os nela. @ 7& e$pliquei a ra)o pela que levei en. Em"ora, sinceramente, acredito que foi ideia de Lorde Cicholas. =uando a carruagem de sua tia no apareceu, pensou que no pod(amos via>ar >untos sem a companhia de um criado. Seu pai estalou com a l(ngua em sinal de desaprovao. @ 0 Senhora 4a"atha !isely sempre foi uma mulher das mais estDpidas. Como pode se esquecer de mandar uma carruagem para uma de suas convidadas quando tinha prometido fa)A'loB @4em setenta e dois anos, querido @ o"servou sua mulher. @ E da(B @ replicou ele, elevando suas so"rancelhas cin)a. @ Eu tenho setenta e um e nunca me falha a memGria. @ Co, querido @ concordou a Condessa. @ 1as vocA , um homem e$cepcional. E como vocA mesmo disse, a Senhora 4a"atha sempre foi um pouco... esquecida. Kraas a Deus no , um trao comum na fam(lia? Lord Cicholas demonstrou ser muito sensato ao sugerir que nosso criado os acompanhasse, em"ora teria gostado que no fi)essem a viagem em uma carruagem desco"erta. @ Co, talve) no fosse o mais sensato @ admitiu Sophia a contra gosto. @ 1as como >& e$pliquei, mame, quando nos detivemos naquela estalagem para mudar de cavalos, >& era muito tarde para voltar aqui e procurar uma carruagem co"erta. Co sa"ia que Sua Senhoria no tinha inteno de ficar na casa de sua tia, e sim com seu amigo 4o"y 0lderman, que vive prG$imo @ e$plicou, recordando o
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que Lorde Cicholas tinha aconselhado que contasse em caso de que seus pais fi)essem muitas perguntas. De algum maneira, e apesar de seu estado, sua mente conseguira assimilar tudo o que Lorde Cicholas disse durante o curto tra>eto de volta + cidade na carruagem de 4o"y 0lderman, com a mulher do hospedeiro se fa)endo de acompanhante. 0 volta a Londres no poderia ter parecido mais decente. Lorde Cicholas no queria que ningu,m pudesse fa)er uma ideia equivocada, e por isso inventou uma histGria acredit&vel. Sophia aceitara seu conselho sem vacilar. 6 inesperado desaparecimento de en a dei$ou to aturdida que no havia se sentido capa) de fa)er outra coisa. Co foi at, o dia anterior quando comeou a se perguntar por que Lorde Cicholas no queria que contasse a verdade do que aconteceu. Depois de tudo, no ocorrera nada mau nem escandaloso. en tinha passado a noite no alpendre. 1esmo assim, dera sua palavra a Lorde Cicholas e no estava disposta a romper sua promessa. @ =uando Sua Senhoria disse que levaria en para passar a noite na casa de 0lderman, no pensei que tivesse import5ncia. Como vocA mesma disse, mame, a casa da Sra. 4a"atha no , muito grande, e no quis a so"recarregar com a responsa"ilidade de acolher mais pessoas al,m da conta. Como poder& imaginar, levei uma grande surpresa ao desco"rir que en partiu sem di)er a ningu,m. @ Sim, imagino'o, querida. =ue atitude to estranha a sua? @ afirmou a Condessa com e$presso pensativa. @ E suponho que Lorde Cicholas tampouco sa"e nada@ Co que eu sai"a, mame. Conhece "em essa parte do pa(s e me prometeu que far& algumas averigua*es. Como >& sa"e, toda a cidade est& falando da volta de seu irmo, e acredito que Lorde Cicholas partiu para Qampshire para passar uns dias com o Duque de Sharn"roo#. 3erei'o quando retornar a Londres e verei se desco"riu algo ento. @ E uma l&stima que o >ovem !udgely nos tenha dei$ado @ comentou o Conde inesperadamente. @ 4omara que tivesse tomado o incHmodo de conhecA'lo um pouco mais. 0penas troquei meia dD)ia de palavras com ele em todo o tempo que esteve aqui. 4rapp veio para me ver o outro dia- Estava muito preocupado porque o criado nem sequer voltou para pegar suas coisas. Sophia olhou para seu pai, fa)endo um esforo para manter a compostura e os olhos secos. @ 4am",m me preocupa, papai. Co estou di)endo que dever(amos acolhA' lo se retornasse @ disse, sa"endo que no o poderia suportar. @ 1as ficaria muito mais tranquila se sou"esse que no ocorreu nada mal a ele. @ 1uito "em, menina @ respondeu o Conde com suavidade, demonstrando uma ve) mais que estava saindo de seu isolamento. @ Se o >ovem !isely for incapa) de averiguar algo, darei uma volta pela oU Street @ decidiu, >usto quando se a"ria a porta @ SimB 6 que ocorre CardeUB 6 mordomo entrou com uma carta em uma "ande>a de prata. @ 0ca"am de tra)A'la 1ilorde. 6 mensageiro est& na co)inha, esperando uma resposta. Sua Senhoria arqueou as so"rancelhas enquanto rompia o selo. @ Santo Deus? @ e$clamou depois de ler o "reve conteDdo. @ 6 que vocA acha, queridaB @ perguntou para sua mulher, estendendo'lhe a carta. 0 Condessa e$aminou a folha de papel, escrita com letra clara e elegante.
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@ Est& muito claro @ respondeu muito mais tranquila que seu marido. @ 6 Duque de Sharn"roo# nos convida para passar uns dias em sua casa. @ Sim, mas por quAB @ perguntou o Conde, a"solutamente perple$o. @ 0 Dltima ve) que vi enedict !isely estava com cala curta. %or que meteu na ca"ea convidar a mim e a minha fam(lia a Sharn"roo#B 0 Condessa encolheu elegantemente os om"ros. @ Co sei. Suponho que Lord Cicholas ter& comentado sua ami)ade com Sophia e o quanto foi am&vel em ir ao anivers&rio de sua tia. 4alve) sua E$celAncia queira agradecer em pessoa. @ em, espero que essa se>a a ra)o e no algum estDpido propGsito matrimonial, pensando que nossa Sophia poderia ser a esposa ideal @ advertiu, em"ora parecesse mais divertido que )angado. @ Se aceitar seu convite, no demorar& para se dar conta de seu engano e se vir na o"rigao de agir como anfitrio para a Dnica >ovem do pa(s que odeia aos cavalheiros@ =uer di)er que no sa"e se aceita o convite do Duque, papaiB @ perguntou Sophia com uma nota de humor. @ 1e surpreende? %ensava que no dei$aria escapar uma oportunidade de ouro como esta. 0final, eu gosto "astante de Lorde Cicholas, , muito poss(vel que goste de seu irmo tanto como dele @ levantou e se dirigiu para a porta. @Se eu fosse vocA aceitaria sem dDvida. 0inda que o Duque de Sharn"roo# e eu no nos gost&ssemos + primeira vista, a todos vir& "em nos afastar um pouco do ar rarefeito da cidade. Saiu da sala de >antar dei$ando seu pai "oquia"erto de assom"ro.

Captulo inte e !ois


Co importava qual foi a ra)o oculta que teve seu pai para aceitar o inesperado conviteW Sophia no o lamentou a"solutamente quando, trAs dias mais tarde, 4rapp deteve a carruagem >unto ao tradicional solar do Duque de Sharn"roo#. Locali)ado no meio de um e$tenso parque, e "anhado pelo suave resplendor da tarde, o edif(cio, desenhado no estilo da !estaurao pelo famoso disc(pulo do .[igo 7ones, oferecia uma imagem esplendorosa. Sophia no recordava ter visto nada to perfeito, e custou acreditar que o ca"ea da fam(lia tivesse permanecido tanto tempo afastado de um lugar to formoso. Se aquela fosse sua casa nunca se ausentaria durante cinco anos- Cem sequer durante cinco semanas, pensou enquanto descia da carruagem com a a>uda de um lacaio, que saiu da casa assim que 4rapp deteve os cavalos. 6 interior da 1anso era to impressionante como o e$terior. 0o menos, o pouco que pode ver Sophia enquanto ela e seus pais seguiam + anci governanta por uma escada de carvalho que lhe pareceu maravilhosa. Co final da escada percorreram um comprido corredor que condu)ia + ala leste, recentemente acrescentada. 0li a fi)eram passar para um dormitGrio "em ventilado e iluminado, com papel da China pintado + mo adornando as paredes, cortinas de seda verde e uma cama de colunas. 4omou um momento para contemplar maravilhada o aposento, do teto com molduras de estuque ao esplAndido tapete do cho. Durante mais de dois s,culos, segundo as e$plica*es do Conde, alguns dos melhores arquitetos e desenhistas tinham tra"alhado na casa e nos >ardins, criando uma residAncia de singular "ele)a que muitos consideravam a melhor do pa(s.
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Cenhuma 1anso das que Sophia tinha visitado com antecedAncia conseguira captar seu interesse daquele modo. Co sa"ia o que tinha aquele lugar que tanto a fascinava, mas de repente sentiu um dese>o incontido em ver tudo, e$plorar at, o Dltimo canto e desco"rir seus mais ocultos segredos. De modo que no perdeu tempo e se dispHs a mudar a roupa de viagem por um vestido leve de musselina e um $ale com fran>as e foi ao aposento de sua me. astou um olhar + Condessa, deitada no div >unto + >anela, para sa"er que sua me no compartilhava seu entusiasmo. @ 6h, sinto muito, mame. Estava dormindoB @ Co, menina. SG estava descansando a vista @ respondeu a Condessa. Estendeu a mo para convid&'la a se sentar ao seu lado e detectou o "rilho nos verdes olhos de sua filha, que to apagados estiveram nos Dltimos dias. @ %arece muito e$citada. E a perspectiva de conhecer nosso anfitrio que devolveu a cor a sua faceB 4em fama de ser um homem muito "onito, sa"eB @ Sim, isso me disseram @ respondeu Sophia secamente, delatando sua falta total de interesse. @ 1as corro mais perigo de me apai$onar pela casa que por seu dono, asseguro'a disso. 3iu alguma ve) um lugar to perfeitoB @ Co, acredito que no @ admitiu a Condessa. 3iu como o olhar de sua filha se desviava para a >anela e recordou a dDvida que a tinha assaltado dias antes. Despediu a criada e perguntou a Sophia para satisfa)er sua curiosidade. @ %or que animei papai a que aceitasse o conviteB @ repetiu Sophia. @ 1e pareceu que viria "em sair da cidade por uns dias, em"ora, ultimamente parece estar muito melhor, no acreditaB @ Sim, parece que sim @ respondeu sua me, e guardou um momento de silAncio antes de insistir. @ Est& segura de que no houve outra ra)oB Sophia fechou os olhos e conseguiu reprimir as l&grimas. SG ao cair da noite e na intimidade de seu dormitGrio se permitia chorar em silAncio e despertar na manh seguinte sem sentir o menor al(vio. 6 pranto podia ser cada ve) menos frequentes, mas a aflio seguia sendo a mesmaW um doloroso aviso do quanto cruel podia ser a vida ao cru)ar seu caminho com o de um homem que amava, mas com quem nunca poderia se casar. @ Qouve v&rios motivos, mame @ admitiu "randamente. @ 4inha a esperana de que Lorde Cicholas estivesse aqui. %or desgraa, a governanta disse que Sua Senhoria retornou a Londres esta manh @ encolheu os om"ros. @ 1as no importa. %oderei vA'lo quando voltarmos. Enquanto isso, estou decidida a desfrutar do campo. Ser& agrad&vel mudar os cheiros da cidade pelo ar puro. 0 Condessa no duvidava de que sua filha estivesse sendo sincera, mas suspeitava que no estivesse contando tudo. Entretanto, a"steve'se de seguir indagando. @ Confio em que todos nGs saiamos "eneficiados desta pequena escapada ao campo, menina. 1as devo recordar que, ao ter animado seu pai a aceitar o convite de Sharn"roo# colocou na ca"ea dele a possi"ilidade de conseguir um pretendente ideal. Sophia se pHs a rir. @ em, e por que noB @ %orque vocA mesma disse que prefere os lacaios aos marqueses @ recordou sua me, e sorriu ao ver sua e$presso de desconcerto. @ Sim, ouvi o rumor que circulava na noite de nosso "aile @ admitiu. @ E no me custou imaginar de quem tinha sa(do.
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@ Como pude ser capa) de sugerir uma estupide) semelhanteB @ e$clamou Sophia, envergonhada. @ Co sei como pHde me aguentar todos estes anos, mame. 2ui uma idiota @ es"oou um triste sorriso. @ Em"ora possivelmente o merea- @ murmurou isso, sem se dar conta de que estava falando em vo) alta. 0 Condessa detectou uma e$presso nos olhos de sua filha que nunca vira antes. @ 6 que se passa, pequenaB @ perguntou temendo o pior @ 6corre algo mauB @ =uando chegamos a Londres, mame, @ disse Sophia, voltando'se para olhar pela >anela, como se pudesse encontrar consolo na vista dos e$tensos >ardins @ papai estava muito preocupado porque eu poderia cair presa por um caa dotes. Suponho que em nenhum momento pensou que sua preciosa filha pudesse ser a que no fosse ideal, a que carecesse do necess&rio para se converter na esposa perfeita. Separou'se da >anela e caminhou para a porta, sentindo como seu f,rreo autocontrole comeava a rachar. @ 4omara que os sapos pudessem se converter em pr(ncipes? @ e$clamou. @ Co posso ter o meu sapo, mame. De modo que devo me preparar para rece"er o segundo. 8m Duque ser& to "oa escolha como qualquer outra @ concluiu, e antes que sua me sou"esse do que estava falando, saiu do aposento. Durante v&rios minutos a Condessa permaneceu imGvel no div, presa +s con>ecturas e com a vista fi$a na porta fechada. 2inalmente se levantou e foi ao dormitGrio cont(guo em "usca de seu marido. Encontrou'o em p, >unto + >anela, com as mos unidas +s costas, contemplando a magn(fica vista. @ 4homas, temos que partir em seguida? @anunciou ela sem mais pre5m"ulos. @ EhB @ so"ressaltado, o Conde deu a volta e viu sua esposa, normalmente to tranquila e lenta, movendo'se pelo aposento como uma criatura demente. @ %or Deus, se aca"armos de chegar? 6 que ocorre, 1arissaB @ 0 mim nada, mas temo que Sophia este>a adoecendo. E temo tam",m que se o Duque pedir sua mo, ela o aceitar&? 0o Conde aquilo soou como mDsica celestial. @ em, e da(B Seria uma unio ideal. @ Co se ela tiver o corao destroado por seu sapo. @ Seu- sapoB @ repetiu o Conde @ De que demHnios est& falando, 1arissaB @ olhou'a compassivamente @ Eu direi a vocA. 4oda a agitao da cidade a esgotou. Esteve muito tensa e precisa descansar@ Co tem nada que ver comigo? @ ela espetou, perdendo o controle pela primeira ve) em sua vida. @ E Sophia que deveria preocup&'lo. Deveria ter me dado conta- Cotei as mudanas nela- Sa"ia que algu,m estava e$ercendo uma influAncia positiva- 1as nunca imaginei que estivesse apai$onando'se... =ue tola fui? @ 0pai$onando'seB SophiaB %or quemB @ perguntou o Conde sem sair de seu assom"ro. @ Com a poss(vel e$ceo de !isely, no mostrou o menor interesse por nenhum homem desde que chegamos + cidade, ao menos que eu sai"a. @ Co, no mostrou interesse por nenhum cavalheiro @ concordou a Condessa. @ E isso , precisamente o que me inquieta, porque temo que se apai$onou por algu,m que >amais contaria com sua aprovao.
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@ 6ra? De modo que , isso @ disse o Conde, dando um murro em uma mesa colocada no lugar prop(cio @ Deveria ter imaginado que faria algo assim sG para me irritar. @ Se de verdade acredita nisso, 4homas, est& cometendo uma grave in>ustia com nossa filha @ replicou a Condessa, surpreendendo seu marido. @ Se no estivesse to encerrado em sua prGpria desgraa, to indiferente a tudo que o rodeava salvo suas prGprias inquieta*es, teria se dado conta das mudanas que e$perimentou Sophia. Sua filha suportou sua atitude despGtica sem pigarrear, mostrando uma paciAncia e compreenso que me deu orgulho de ser sua me. Cenhuma sG ve) perdeu a paciAncia quando fe) desfilar diante dela todos os d5ndis e galanteadores que podia encontrar. Co me estranha que a po"re tenha permanecido impass(vel diante de todos seus candidatos, se seus sentimentos >& estavam comprometidos com outro homem. @ Sim, mas se pode sa"er quem , esse homemB @ perguntou o Conde. @ Co sei? @ respondeu a Condessa, lutando por manter a compostura. Sentou'se na poltrona mais prG$ima e tentou ordenar seus caGticos pensamentos. @ Se no estivesse to preocupada com vocA nestas Dltimas semanas, possivelmente teria intu(do algo. E evidente que Sophia se esforou para me ocultar a verdade. 4alve) sou"esse em todo momento que cometeria um terr(vel engano se casasse com esse homem. Levantou a ca"ea e olhou ao Conde, que passara de furioso a parecer pensativo. @ De verdade, 4homas, no sei o que estava passando so" nossos prGprios nari)es durante estas Dltimas semanas. 6 Dnico que sei , que nossa filha se sente muito desgraada e que est& lutando por no trair seus sentimentos. Se houver alguma possi"ilidade de que pudesse cele"rar um matrimHnio com esse desconhecido que conseguiu ganhar o afeto de Sophia, estaria disposto a permitir que se casasse com outra pessoa a quem no amasse, sG por agrad&'loB 6 Conde guardou um comprido silAncio antes de responder. @ Co, 1arissa @ respondeu com firme)a. @ 3amos, procuremos a nossa filha e descu"ramos o que est& acontecendo aqui. Sophia estava nesse momento passeando pelos atalhos de cascalho do >ardim traseiro. 0 tenso contida durante os Dltimos dias comeou a co"rar seu preo. Co sG estava a ponto de desmoronar diante de sua me, mas tam",m agora parecia ter vis*es, porque aca"ava de ver algu,m suspeitosamente parecido com seu antigo criado, Clem Claypole, montado em um esplAndido cavalo negro, dirigindo'se para as estre"arias. @ Estou ficando louca? @ murmurou enquanto entrava em uma imensa estufa cheia de grinaldas e flores arom&ticas, muitas das quais lhe eram desconhecidas. 0 umidade era um pouco agoni)ante, mas a fragr5ncia era deliciosa, de modo que ficou um momento contemplando as variedades e$Gticas, at, que se fi$ou em uma flor de caule alto e es"elto, plantada em um vaso de "arro de terracota a um metro de dist5ncia. @ 4ome cuidado com essa @ advertiu uma vo) "elamente modulada e surpreendentemente familiar, quando Sophia alongou os dedos para tocar uma folha cori&cea e ovalada. @ %ercorreu um comprido caminho. Desde as ilhas Carolinas, para ser e$ato. E o Dnico e$emplar que temos, ento ter& que trat&'la com supremo cuidado.
PM

@ E lGgico @ respondeu Sophia, retirando a mo como se temesse se queimar, e se voltou para uma figura alta e impecavelmente vestida que aparecia entre a densa folhagem. 8ma parte de seu c,re"ro tinha reconhecido imediatamente a vo), mas mesmo assim ficou "oquia"erta quando levantou o olhar para o rosto de seu amado, esmeradamente "ar"eado e com o ca"elo mais curto. @ en? @ e$clamou com vo) afogada, sem poder acreditar no que seus olhos viam. 0 gravata engomada, a camisa de linho, as calas a>ustadas, as "otas altas de couro negro- 6 que ele estava fa)endo ali, vestido como um cavalheiroB 1as antes que pudesse formular alguma pergunta, voltou a ficar "oquia"erta ao ver a outra figura igualmente familiar que apareceu na porta. @ Clem? @ murmurou com um fio de vo), perguntando se de verdade estava ficando louca. @ 6l&, milady. 0legro'me em voltar a vA'la @ saudou seu antigo criado, que dei$ou de sorrir ao se voltar para seu novo amo. @ Sinto incomod&'lo, E$celAncia, mas querer& ter Sulto selado para ho>eB @ Co, ho>e no, Clem. 0credito que estarei ocupado com outros assuntos mais importantes... 0pesar de sua confuso, Sophia detectou a nota de rego)i>o na vo) de seu amado. @ %or certo, recuperou'se 4rapp do choque que sofreu ao me verB Espero que tenha se ocupado dele. @ Est& compartilhando meu aposento, E$celAncia. Logo talve) tomemos umas cerve>as enquanto falamos dos velhos tempos @ disse Clem, rindo. @ 1as no tema, E$celAncia. 0manh estarei to fresco como uma rosa. Sophia conseguiu responder +s palavras de despedida de seu antigo criado e permaneceu com a vista fi$a na porta. @ Sei que isto pode parecer, @ disse @ mas por que Clem se dirige a vocA como XE$celAnciaYB Ele guardou alguns segundos de silAncio. @ 4odos meus empregados se dirigem a mim com a mesma cortesia @ respondeu enedict. =uase podia ouvir como rangiam os dentes de Sophia, e dese>ou tom&'la em seus "raos e "ei>&'la com pai$o, antes que se produ)isse a inevit&vel e$ploso. 1as permaneceu firme e erguido a pouca dist5ncia dela. @ Sei o que deve estar sentindo- Dor, ira, humilhao por no ter desco"erto a verdade. 4alve) inclusive rancor, por acreditar que estive me divertindo as suas custas. 4odo isso e mais, pensou ela, mas conseguiu manter aquele admir&vel autocontrole do qual sua me se sentia to orgulhosa. @ E no , assimB @ Co, querida. 1inha Dnica inteno era conhecA'la melhor. Ela se virou para olh&'lo com cepticismo e enedict manteve o olhar. Sa"ia o que estava pensando e no podia culp&'la pelo despre)o que refletia seus formosos olhos verdes. @ 0dmito que no tentei me apro$imar de vocA da forma mais sensata poss(vel. De fato, cometi uma estupide) ao me fa)er passar por um cavalario. @ E por que o fe)B @ perguntou. 0inda no estava preparada para acreditar nem para perdo&'lo.
PN

@ %or algo que Cicholas comentou so"re vocA e sua averso pelos aristocratas, e por que- 6h, no sei? @ e$clamou, passando uma mo pelo ca"elo. 0inda estava irritado consigo mesmo por ter em"arcado em uma estupide) semelhante. @ Suponho que cedi a um impulso a"surdo, a um dese>o de desfrutar de uma Dltima aventura antes de me encarregar da responsa"ilidade que me corresponde como ca"ea da no"re fam(lia !isely. SG Deus sa"e que classe de loucura me possuiu? Desde o comeo sa"ia que no poderia manter a farsa por muito tempo. Seu suspiro foi to sincero que Sophia se sentiu comovida. 2itou'o em silAncio e desco"riu algo que teria que ter sa"ido desde o comeo... que ele a amava tanto como ela a ele. 0caso importava algo maisB @ 0mo'a, Sophia Cleeve. 0mei'a desde que a vi naquela manh na ond Street @ confessou, confirmando o que ela por fim sa"ia. Qavia muito mais que precisava sa"er, mas podia esperar. 6 Dnico que importava era que seu amado estava ali. 1as algo em sua e$presso a delatou, porque ele se apressou a estender a mo. @ Ser& minha DuquesaB @ Sim @ respondeu ela, rendendo'se ao impulso de tomar sua mo. @ 1as sG porque vou passar o resto de minha vida fa)endo'o pagar por suas artimanhas. 0 gargalhada triunfal de enedict foi afogada por um terno a"rao que fe) desnecess&rias mais e$plica*es. 6s dois se a"raaram mutuamente, trocando "ei>os e car(cias, at, que se ouviu uma vo) autorit&ria e reprovadora e$igindo sa"er o que estava acontecendo. 6s dois se separaram com um pulo, entre divertidos e envergonhados ao ver o Conde fulminando'os com o olhar da porta, e a Condessa com uma e$presso aniquilada. @ Deus me livre de contradi)A'la em algo, 1arissa, mas acredito que sua interpretao da situao no poderia ser mais ine$ata @ disse o Conde com vo) s,ria. @ Como pode di)er que nossa filha tem o corao que"radoB %arece'me que est& se convertendo em uma li"ertina? 0 resposta de Sophia a aquela avaliao nada aduladora de sua decAncia moral foi tornar a rir, dei$ando que fosse enedict quem e$plicasse a delicada situao. Sugeriu para sua futura esposa que acompanhasse a Condessa + casa e pedisse que servissem o ch& no salo amarelo, e tentou acalmar seu futuro sogro. 6 fe) de uma maneira to magistral que o Conde voltou rindo para >unto das damas. @ 1inha querida 1arissa- tudo isto no a fa) se sentir muito mais velhaB Cosso cavalario? @ 0"solutamente @ respondeu ela com uma risadinha. @ 1inha Dnica preocupao so os rumores que possam circular a partir de agora. @ 4ive muito cuidado para que ningu,m me reconhecesse @ assegurou enedict. @ 1as no improv&vel caso que algu,m o fi)era, sugiro que nos comprometamos aqui, em Sharn"roo#. Desse modo as pessoas pensaro que foi amor + primeira vista... 6 que , certo @ acrescentou, apro$imando'se de Sophia. @ Est& de acordo que se>a um compromisso r&pido, meu amorB 6 sorriso de Sophia foi resposta suficiente. Estava encantada de apoiar os planos de enedict, que inclu(am um casamento natalino na pequena igre>a de 0""ot Kiles. 0 Condessa ficou um pouco decepcionada, porque sonhava com "odas lu$uosas para sua Dnica filha.
PP

@ E o que eles querem, querida @ comentou o Conde, vendo como o casal feli) sa(a ao "alco um momento depois @ E como Sophia sugeriu, podero ter todas as cele"ra*es que dese>em quando forem a Londres na prG$ima primavera. @ Sim, naturalmente. E no devemos nos esquecer de que a "oda de eatrice e Qarry foi encantadora. Co h& nenhuma ra)o para que a "oda de Sophia no possa sA'lo. Esto muito apai$onados @ afastou o olhar do doce casal e olhou o perfil de seu marido. @ 4em que estar muito contente pela forma como tudo aca"ou. @ 1uito @ afirmou ele, e mudou "ruscamente de assunto. @ 4erei que retornar a Londres depois da festa e me ocupar de que a not(cia se pu"lique nos periGdicos. Co tenho nada mais que fa)er na cidade, assim voltarei para 7affrey Qouse no princ(pio de >unho. @ =uer di)er que no retornar para c&B @perguntou ela, decepcionada e surpresa. @ 1as prometi a enedict que ficaria com Sophia algumas semanas. @ E ficar&, querida @ disse o Conde, tomando'a pelo "rao. @ 1as h& um ou dois assuntos que requerem minha ateno e que devo resolver o quanto antes. Cada com que deva se preocupar. 0 Condessa no estava to segura, mas guardou sua dDvida para si mesma e permitiu que seu marido a levasse ao "alco para se reunir com sua filha e seu futuro genro.

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