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Johanna Lindsey

Uma dama inocente


Famlia Reid 03
Ttulos Originais em Espanhol e Ingls:
Una dama inocente e A Rogue of my own.

Disponibilizao: Soryu
Traduo e Pr-Reviso:Paty H.
Reviso Inicial: Paty H.
Reviso Final: Margot
Formatao e Leitura final: Alcimar Silva

Argumento

Lady Rebecca Marshall cumpre o sonho mais desejado de sua
me quando se converte em dama de honra na corte da rainha
Vitria. Tendo sofrido uma decepo dois anos atrs, quando o
herdeiro do duque de Norford, Rafael Locke, casou-se com outra
mulher, a me da Rebecca v esse cargo na corte como uma
oportunidade de ouro para sua filha.
Na corte, Rebecca conhece o encantador marqus Rupert St.
John, a quem conhece como o devastadoramente bonito e intil
primo de Locke, o homem por quem uma vez esteve apaixonada. O
que Rebecca no sabe que Rupert um agente secreto da coroa e
que leva uma vida dupla. Rebecca inicia um animado flerte com
Rupert e quando se d conta o espio j a seduziu.
Rupert no suspeitava que Rebecca seja inocente e se sente
horrorizado quando ela lhe revela que est grvida. Obrigados por
suas respectivas famlias a casar-se, ele acredita que Rebecca
idealizou uma armadilha para estabelecer um vnculo com a
poderosa famlia Locke.
Embora Rupert jure no ser fiel a sua formosa esposa,
medida que conhece a inteligncia, o esprito aventureiro e a
natureza generosa de Rebecca, sua promessa de vingana se
transforma em um desejo de compartilhar muitas noites apaixonadas
nica e exclusivamente com sua esposa durante o resto de sua vida.








Informaes sobre a Srie:

01 O Herdeiro Distribudo
02 Domada pelo Demnio Distribudo
03 Uma dama inocente Distribudo

Comentrio da Revisora Paty H.:

O 3. livro da srie no poderia ficar para traz, a historia
romntica e super envolvente, no tem como no se apaixonar pelos
personagens, fiquei com gostinho de quero mais.
Rebecca muito sonhadora e ingnua e no deixa ningum
pisar nela, Rupert um perfeito libertino e muito teimoso, tem hora
que a teimosia dele cansa. Mas os dois tem uma quimica muito forte,
o engraado ele seduzir a moa e depois a acusar de seduzi-lo.
hilariante. Rrsrsrs. Uma tima historia de amor.

Comentrio da Formatadora e Leitora final: Alcimar Silva

Pois . A histria muito boa, mas o mocinho fica num lenga
lenga danado implicando com a mocinha por t-lo seduzido. Apesar
de ser um espio, e hipoteticamente ser descolado, neste caso
demorou um tempo para perceber que ela era inocente de todas as
acusaes que lhe fez (acusaes que no vou revelar para no
perder a graa e todo mundo ler o livro).
Mas no geral a histria muito boa, tanto que fiquei uma
madrugada toda na leitura s para ver o progresso dos dois
apaixonados (que brigam feito co e gato) no decorrer da histria.
Galera, leiam o livro, no vo se arrepender.
Beijos a todos e todas e at o prximo romance.
Capitulo 01


O palcio de Buckingham. Rebecca Marshall seguia sem poder
acreditar que fosse viver ali. Fazia apenas uma semana que sabia e
ainda no tinha conseguido assimilar esta novidade. Mas ali estava.
A maior surpresa em seus dezoito anos de vida tinha sido
converter-se em dama de honra na corte da rainha Vitria. Sua me,
Lilly, tinha esperado que outorgassem a sua filha essa privilegiada
posio, embora Lilly no tivesse contado a Rebecca que tinha tido
que pedir uns quantos favores para que a aceitassem. No tinha
querido que sua filha tivesse uma decepo se ao final no
conseguisse tal posto.
Mas sem dvida Rebecca no teria levado nenhuma decepo.
Ser dama de honra na corte no tinha sido algo ao que ela aspirasse,
a no ser sua me. Lilly lhe tinha falado muito freqentemente de
como tinha perdido a oportunidade de ser dama de honra ou
inclusive dama de quarto da rainha ao converter-se em uma mulher
casada. Sua famlia sempre tinha sido simpatizante dos Tories, igual
a seu marido. E com os Whigs no governo e seu poder na corte, Lilly
tinha sido incapaz de obter seu mais prezado desejo at que,
finalmente, tinha renunciado a ele. Depois de tudo, o partido poltico
Whig levava muito tempo frente do Parlamento.
Mas os Tories que agora eram conhecidos com o nome de
conservadores, tinham recuperado por fim o poder, e sir Robert Peel
era o novo primeiro-ministro. Adeus ao velho, bem-vindo o novo, por
assim dizer. Quando se comearam a fazer as novas nomeaes,
Lilly se apressou a solicitar uma para Rebecca. No havia garantia
alguma de que sua filha o conseguisse, j que tinha havido muitas
peties. Mas na semana anterior tinham recebido a carta de
confirmao e, como uma jovem animada e emocionada, a me da
Rebecca tinha comeado a dar gritos de alegria depois de l-la. Uma
alegria que tinha resultado muito contagiosa.
A ltima semana tinha sido um torvelinho. Me e filha logo que
tinham comeado a organizar-se para a temporada que passariam
em Londres durante o prximo inverno, para o qual faltavam ainda
alguns meses e agora se encontravam com que tinham que elaborar
um novo guarda-roupa para Rebecca, com rapidez! Tiveram que
contratar mais costureiras e tomar infinitas decises. Fizeram uma
monte de viagens ao povoado de Norford, s vezes um monte de
vezes ao dia. Tudo isso envolto pela excitao e o interminvel bate-
papo de Lilly sobre a oportunidade de ouro que tinha se apresentado
a sua filha.
Seria a maior mudana na vida da Rebecca depois da morte de
seu pai. O conde de Ryne tinha morrido quando ela s tinha oito
anos. Lilly jamais tinha considerado a idia de voltar a casar-se. O
ttulo tinha ido para um primo longnquo do conde, mas a manso
em que residiam perto do Norford, onde Rebecca tinha crescido, no
formava parte do legado. A jovem tinha passado ali toda sua vida,
onde viviam seus amigos mais ntimos. Lilly no tinha estado
disposta a separar-se dela, assim tinha feito os acertos necessrios
para que Rebecca dispusesse dos melhores tutores ali mesmo, em
casa.
Rebecca tinha se mostrado encantada com aquela disposio,
pois dessa maneira sua me e ela puderam passar mais tempo
juntas. As duas eram peritas amazonas e montavam cada vez que o
clima o permitia. Seria uma das coisas que Rebecca sentiria falta,
como tambm das amizades que tinham em Norford; sempre tinha
algum que ia visit-las ou alguma reunio a que assistir. Embora
Norford estivesse s a umas horas a cavalo de Londres, Lilly estava
resolvida a dar algum tempo a Rebecca para que se acostumasse a
sua nova posio antes de ir visit-la. No queria dar a impresso de
ser uma me excessivamente protetora, embora isso o que era!
Na realidade, ser dama de honra da rainha era a segunda
oportunidade de ouro que se apresentava a Rebecca e sobre a que
me e filha tinham discutido extensamente. A primeira tinha surgido
fazia cinco anos, quando as duas tinham estado totalmente de
acordo com a escolha do futuro marido de Rebecca. Nem sequer
teria tido que apresentar-se em sociedade se tivesse podido captar a
ateno do homem em questo, Raphael Locke, o herdeiro do duque
do Norford, seu vizinho. Teria sido to conveniente! Mas to prezado
exemplar masculino tinha sido caado por outra mulher antes que
Rebecca tivesse idade para casar-se e a tinham acabado seus
sonhos.
Uma pena. Tinha esperado formar parte de to interessante
famlia. Preston Locke, o duque, tinha cinco irms, todas elas
estavam casadas e agora residiam em outros lugares, mas voltavam
freqentemente para Norford de visita. Lilly lhe tinha contado
histrias daqueles dias em que as irms do duque viviam ainda na
manso e como os Locke tinham presidido a sociedade local. De fato,
alguma das festas mais pomposas s que Rebecca tinha assistido
tinha sido organizada no Norford Hall quando ela era menina.
Relacionou-se muito com a famlia ao fazer-se amiga da irm menor,
Amanda Locke. Foi uma lstima perder o contato com ela quando
enviaram Amanda a um colgio particular.
Depois daquilo, o duque no tinha organizado grandes eventos
j que ele e sua me anci ficaram sozinhos naquela enorme casa.
Sua esposa tinha morrido fazia anos e, embora todas as damas
casadoiras dos arredores tinham tentado lhe pescar, ele permanecia
vivo. E agora era Ophelia Locke, a mulher que tinha conquistado o
corao de Raphael antes que Rebecca tivesse a oportunidade de
tent-lo, a alma da sociedade local.
Duas oportunidades perdidas com to ilustre famlia: uma boa
amiga e um marido. Mas agora tinha uma nova oportunidade. Seria
dama de honra na corte da rainha Vitria! Rebecca conhecia os
benefcios que aquilo lhe reportaria. A posio que desempenharia
era comparvel a assistir academia para senhoritas mais
prestigiosa do mundo. Conheceria as pessoas mais importantes da
Inglaterra e realeza do continente. No tinha que esperar a que a
apresentassem em sociedade quando formava parte da corte de uma
rainha a que adorava as festas. Se tivesse sorte, inclusive a prpria
rainha escolheria o futuro marido de Rebecca. Tudo era possvel.
Milagrosamente, o guarda-roupa da Rebecca esteve terminado
a tempo para sua partida para Londres, embora fosse muito mais
ostentoso do que teria sido para uma temporada normal. Lilly no
tinha regulado em gastos e tinha decidido acompanhar Rebecca e a
sua donzela, Flora, a Londres.
No era a primeira vez que Rebecca estava em Londres. Tinha
ido s compras em algumas ocasies bvio, quando Lilly tinha tido
que assistir a uma corrida de cavalos em que corria uma de suas
guas e s bodas de uma antiga amiga, Rebecca a tinha
acompanhado. Mas era a primeira vez que via o palcio de
Buckingham. No tinha havido nenhuma razo para visit-lo antes,
j que nenhum monarca tinha morado ali at ento.
Depois de descer da carruagem com sua me e Flora, Rebecca
observou com temor a formidvel edificao em que viveria durante
meses, possivelmente anos. Era maior do que tinha imaginado!
Inclusive o arco de mrmore da entrada era o dobro de altura! Os
guardas do palcio partiam ante a porta com seus uniformes
brilhantes e cheios de colorido. Outras pessoas transpassaram aquele
enorme arco que Rebecca atravessaria de um momento a outro.
No obstante, os ps da jovem ficaram imveis. O nervosismo
ameaava afligindo-a. J sabia que Lilly no a acompanharia ao
interior, mas no estava preparada para despedir-se! Jamais tinha
tido que dizer adeus a sua me antes, no dessa maneira.
Lilly lhe agarrou a mo e a apertou. Rebecca entendeu
perfeitamente aquele simples gesto. Sua me a estava animando a
seguir adiante.
- Seu pai estaria orgulhoso de ti se tivesse vivido para ver isto.
Rebecca olhou a sua me. Era um momento muito emotivo.
Lilly se sentia muito feliz por sua filha e, sem dvida, recordava
todas suas oportunidades perdidas. Via em sua expresso, que
estava beira das lgrimas, mas mesmo assim sorria.
- No ficar chorando agora, verdade? - perguntou Flora em
tom lamurioso.
Lilly riu. Rebecca esboou um amplo sorriso. Flora fazia bem
aliviar a tenso com sua franqueza.
Por desgraa, Flora no viveria no palcio com Rebecca. S
permaneceria ali o tempo certo para deixar a jovem instalada.
Sabiam que Rebecca no teria um quarto individual. Simplesmente
no havia suficientes aposentos para todos os membros da corte, e
muito menos para seus serventes. Assim Lilly tinha alugado um
apartamento prximo para que Flora pudesse ir ao palcio todos os
dias e encarregar do guarda-roupa de Rebecca alm de realizar suas
tarefas habituais.
Lilly tinha considerado a idia de comprar uma casa em
Londres para a primeira temporada de Rebecca. Mas agora que a
"temporada" de Rebecca tinha comeado sob circunstncias
totalmente diferentes s previstas, Lilly j no estava to segura de
levar a cabo essa idia. Apesar de que algumas damas da corte
possuam casa em Londres e preferiam passar as noites nela em vez
de compartilhar quarto no palcio, Lilly queria que sua filha
experimentasse tudo o que a corte podia oferecer e para isso era
necessrio que vivesse ali. Se tinham uma casa na cidade, Rebecca
poderia sentir-se tentada a dormir nela cada noite.
Lilly rodeou a Rebecca com os braos e a estreitou contra si
durante um bom momento.
- Te verei dentro de umas semanas, carinho. Ao menos
tentarei me manter afastada durante todo esse tempo.
- No tem por que...
- obvio que sim - interrompeu-a Lilly. - Este seu momento,
no o meu. Tenta desfrutar de cada minuto. Mas quero que me
escreva todos os dias, quero saber tudo.
- Eu o farei.
- E sobre tudo, Becky, desfruta desse momento. Vo acontecer
coisas maravilhosas. Eu sei.
Rebecca desejou ter o mesmo entusiasmo e segurana que sua
me, mas sua excitao tinha decrescido agora que a separao era
iminente. Esse era o sonho de sua me. Desejou que Lilly pudesse
estar ali em seu lugar.
Mas pelo bem de sua me, esboou um radiante sorriso, deu-
lhe um ltimo abrao e se apressou a entrar no palcio.

Capitulo 02


- Acredita que chegaremos alguma vez? - murmurou Flora a
Rebecca com um amplo sorriso enquanto seguia a um criado com
libr, vestido com mais elegncia que alguns de muitos nobres
percorriam aquele corredor to incrivelmente longo.
A donzela estava brincando, obvio, mas o lacaio que as
guiava a ouviu e as olhou diretamente antes de lhes indicar:
- O quarto de lady Rebecca est justo ao dobrar a seguinte
esquina. Em realidade, est mais perto dos aposentos reais que as
que foram atribudas a outras damas. A Rainha recordou ter
conhecido ao conde de Ryne quando era menina e foi ela quem
sugeriu esta estadia para sua filha. Comeou com bom p, milady.
Flora soltou um risinho. Rebecca se ruborizou. Um lacaio no
deveria saber esse tipo de coisas. No obstante, estavam em um
palcio! Era provvel que os serventes soubessem mais da vida
particular de alguns corteses que qualquer outra pessoa.
Acaso no lhe tinha advertido sua me que no lhe ocorresse
desprezar a nenhum deles?
- Jamais desprezei a um servente - tinha-lhe recordado
Rebecca a sua me.
- Sei que no o tem feito querida, mas bom que saiba que
este no seria um bom momento para comear a faz-lo.
Tinha sido uma das muitas bobagens que Lilly havia dito
durante a ltima semana devido ao enorme cansao que lhe tinha
suposto preparar a Rebecca para sua nova vida em palcio.
Entretanto, depois de uma boa noite de sono reparador, sua me
havia tornado a tirar o tema a colao.
- Seria de grande ajuda que os serventes te tomassem carinho.
Recorda, trabalhar no palcio seu meio de vida. H quem inclusive
tece algum tipo de intriga s para manter-se por cima do resto. Mas
o caso que todos possuem informao que poderia te ser de suma
utilidade em um determinado momento, e se lhes cai bem, no lhes
importar compartilh-la contigo.
Tendo em conta o conselho de sua me, Rebecca lhe brindou
um sorriso ao lacaio e disse:
- Obrigado, eh...?
- John Keets, milady.
- Obrigado, John. Alegra-me saber que meu pai recordado
com carinho.
Ele assentiu com a cabea. Era um homem bonito com o cabelo
cor de areia, alto e jovem, com uma expresso estica no rosto que
se transformava quando falava, ento parecia muito mais amigvel.
Viu que Flora lhe lanava um olhar cheio de admirao, algo que no
surpreendeu a Rebecca j que sua donzela estava acostumada a
lanar esse tipo de olhar a quase todos os homens que conhecia.
Como era uma jovem formosa de cabelo negro e olhos castanhos,
geralmente recebia mais olhares admirados das que brindava.
Flora tinha trabalhado para os Marshall os ltimos seis anos.
Era s alguns anos mais velha que Rebecca, mas tinha sido treinada
por sua me, que tambm tinha sido donzela, e uma donzela muito
boa alm disso. As mulheres da famlia Marshall jamais tinham
brilhado com uns penteados to perfeitos at a chegada de Flora.
John se precaveu do olhar da donzela e lhe mostrou seu
interesse com o dele. Finalmente, chegaram ao final do corredor em
forma de T. O lacaio virou direita e abriu a primeira porta que
encontraram.
- Em seguida traro os bas - disse John, as fazendo passar ao
pequeno quarto. - Retiraro assim que termine de instalar-se.
Compartilhar o quarto com Elizabeth Marly. Por desgraa, a rainha
no ainda consciente de que lady Elizabeth pode ser uma
instigadora. Possivelmente no cheguem a ser grandes amigas.
No disse nada mais. J havia dito bastante! Que diabos queria
dizer com "uma instigadora"?
Flora pensou o mesmo que ela porque, assim que John saiu e
fechou a porta, disse-lhe:
- Isso no soou nada bem.
Certo, mas Rebecca no ia tirar concluses precipitadas.
- Pode que se refira a que gosta de pr as coisas em marcha,
embora no tm que ser, necessariamente, coisas ms.
Possivelmente s sejam coisas inapropriadas para palcio. - Ante o
olhar ctico de Flora, acrescentou: -Bom, poderei julg-la melhor
quando a conhecer, algo que irremedivel j que compartilharemos
este quarto.
Flora soltou um grunhido.
- Esse quarto menor do que imaginei que seria. quase do
mesmo tamanho do closet que tem em casa!
Rebecca sorriu amplamente ante o desdm que gotejava na
voz de Flora. Em realidade, aquele quarto era maior que seu closet,
embora muito menor que seu quarto.
- No acredito que seja necessrio que seja maior para o pouco
tempo que vou passar aqui. s um lugar para dormir e trocar de
roupa - reps Rebecca.
- No far mais que tropear com sua companheira.
Isso era certo. No havia muito espao livre. Uma cama dupla
que parecia mais uma cama de armar longa e duas mesinhas de
noite bastante estreita a cada lado da cama, que tinham os dois
nicos candelabros do aposento, ocupava a maior parte do espao.
No havia lareira, s um braseiro que provavelmente no utilizariam
at o ms seguinte, uma pequena banheira oculta atrs de um
biombo em um canto e uma cmoda com uma bacia e vrias toalhas.
Havia tambm uma pequena mesa redonda para colocar a bandeja
de comida e uma cadeira. Tambm havia uma penteadeira.
Entretanto, o mais destacvel do quarto eram os armrios. Havia
dois em cada uma das paredes. Inclusive um deles bloqueava as
janelas de uma parede, o que fazia que s entrasse um pouco de luz
natural no recinto.
Flora cravou tambm o olhar nos armrios.
- Olhe isso, dadas s circunstncias, no est mau. Pensei que
teria um closet parte, inclusive embora tivesse que compartilh-lo.
Jamais imaginei que seu quarto seria tambm seu closet. E, obvio,
com armrios suficientes para a roupa de duas jovens. Seus
preciosos vestidos ocuparo pelo menos uma destas paredes. Em
teoria, a metade dos armrios dela...
Flora acabou a frase estalando a lngua quando abriu o armrio
mais prximo e o encontrou cheio. Abriu o segundo armrio dessa
parede e tambm o encontrou cheio. Parecia que lady Elizabeth tinha
reclamado os armrios desse lado. Flora se aproximou ento
parede onde os armrios bloqueavam as janelas, mas o primeiro
armrio que abriu tambm estava cheio, embora o segundo nem
tanto. Examinou os dois armrios que ocupavam a metade da
terceira parede, mas s um deles estava vazio.
Flora comeou a rir.
- No tem a impresso de que lady Elizabeth no esperava
compartilhar o quarto?
- Isso parece - conveio Rebecca.
- Bom, no cabe dvida de que essa dama tem muita roupa.
Mas vai ter que desfazer-se de alguns de seus vestidos se no querer
que acabem enrugando-se, porque hora de que voc reclame os
armrios que lhe correspondem. E eu, minha querida Becky, vou pr
mos obra agora mesmo.
Flora comeou a mover vestidos de um lado a outro. Rebecca a
ajudou. No quarto tampouco havia cmodas, pois no havia espao
para elas, mas no fundo de cada armrio havia uma gaveta de bom
tamanho onde podia guardar a roupa que no era necessrio
pendurar.
No tiveram que mudar muita roupa da Elizabeth aos armrios
que lhe correspondiam. O certo era que em um deles s tinha dois
vestidos de baile e em outro o que pareciam vestidos de dia.
- Pronto - disse Flora, satisfeita com a nova distribuio. -
Acredito que poderemos nos arrumar com os dois armrios desta
parede, assim sua companheira ter outros para ela e voc no ter
por que ter os vestidos enrugados s porque ela trouxe roupa de
mais para a corte. E - acrescentou Flora, cravando os olhos nos
armrios vazios onde tinha que colocar a roupa da Rebecca -
tampouco existe nenhuma razo para que no disponham de um
pouco de luz. Estes armrios daqui no esto bem situados. No tm
por que bloquear as duas janelas. Podemos desloc-los para que se
possa abrir uma janela se for necessrio. Pedirei emprestado um
ombro forte quando chegarem os bas.
E isso foi o que fez Flora; em menos de meia hora uma das
janelas j no estava bloqueada. Os dois homens que trouxeram os
quatro bas da Rebecca se ofereceram s ajudar assim que Flora
lhes brindou um sorriso. Depois de que retiraram o armrio, uma
cortina branca bastante suja, que provavelmente levava meses ou
anos oculta, ficou vista. Flora prometeu lav-la no dia seguinte.
A donzela se despediu dela para ir ordenar seu apartamento,
rindo entre dentes enquanto saa pela porta.
- Meu quarto maior que o seu - disse, fazendo que Rebecca
esboasse um amplo sorriso.
Entretanto, o bom humor da jovem no durou muito. Sentia-se
afligida. Sabia que ia sentir se muito s na corte.
Tinha sido educada em casa, assim jamais tinha se separado
de sua me antes. No tinha passado nem um s dia de sua vida
afastada dela. E a donzela, Flora, tambm tinha estado ao seu lado.
Sabia que tinha que separar-se das saias de sua me, mas estava
ocorrendo muito antes do que Rebecca tinha previsto, e sem ter um
marido no que apoiar-se.
Sim, teria infinitas oportunidades para socializar e conhecer
pessoas interessantes e, sim, era provvel que ali conhecesse seu
futuro marido. Mas Rebecca se sentia deprimida. Teria preferido que
tudo tivesse transcorrido durante uma temporada normal com sua
me ao seu lado. Mas no tinha sido capaz de jogar por terra as
iluses de Lilly lhe confessando tais inquietaes. No obstante, elas
no s eram me e filha, a no ser verdadeiras amigas, e
possivelmente deveria haver-lhe dito...

Capitulo 03


No havia nada programado para o resto do dia, razo pela
qual Flora partiu depois de tirar as roupas dos bas. Para Rebecca
era hora de ficar confortvel e descansar, de tentar recuperar-se
depois de uma semana extenuante. Tinha sido atribuda duquesa
de Kent, a me da rainha Vitria, mas nesse momento a duquesa
no se encontrava em palcio e no retornaria at o dia seguinte.
Rebecca tombou na cama. Enquanto permanecia nesta posio,
pensou na rainha. Estava no palcio, mas era possvel que Rebecca
jamais chegasse a conhec-la j que nem todos os que viviam ali
eram apresentados soberana. Ou pode ser que ao final a
conhecesse e acabassem convertendo-se em grandes amigas. Algo
era possvel vivendo em palcio, pensou Rebecca enquanto ficava
adormecida.
- O que tem feito? - exclamou uma voz estridente. - Por que
moveu os armrios? Eu durmo at tarde. E voc tambm o far. No
necessitamos que os raios do sol nos despertem antes do necessrio.
Que maneira mais brusca de despertar daquela breve sesta!
Rebecca piscou e abriu os olhos para observar a jovem tinha entrado
no quarto e que, ao parecer, estava acendendo uma das lmpadas
antes de retomar sua acalorada concluso. Baixa e entrada em
carnes, quase arrebentava as costuras do vestido laranja que tinha
posto. Tinha o cabelo escuro recolhido em um coque severo, salvo
por alguns cachos de cabelo que emolduravam umas bochechas
ruborizadas. Algum deveria lhe dizer que o laranja no lhe
favorecia, pensou Rebecca. Conferia a sua pele uma tonalidade
ctrica. A jovem poderia ser bonita se no tivesse tido aquela
expresso to azeda.
Seus deslumbrantes olhos verdes fulminavam a parede onde
uma janela tinha ficado descoberta. O sol se ps enquanto Rebecca
dormia e naquele momento no entrava nem um pice de luz pelo
vidro.
Ainda meio adormecida, Rebecca respondeu sem pensar:
- Para isso esto as cortinas.
- Que cortinas? - reps a jovem no mesmo tom enrgico. -
possvel que umas cortinas grossas sim, mas no isso o que ns
temos verdade? Isso que h a no mais que umas singelas
cortininhas.
Rebecca despertou com rapidez. Aquela jovem estava
realmente zangada e nem sequer tentava ocult-lo. Por que se
zangava tanto por algo to corriqueiro?
Rebecca se incorporou e olhou com o cenho franzido a janela
que causava tal revo. Aquele no era um bom comeo se essa
garota era lady Elizabeth, e no ficava a menor duvida de que o era.
- Quer que cubra a janela com uma de minhas saias antes que
nos deitemos e que a retire depois de que te levante pela manh? -
ofereceu a jovem. - Sinto muito, mas a luz do dia jamais me
despertou assim no a considero uma molstia. Parece-me tolo
acender candelabro no quarto quando podemos deixar entrar a luz
do sol.
Possivelmente no deveria ter acrescentado o ltimo
comentrio porque a jovem deu as costas aos armrios e lhe lanou
um olhar irado.
- Imagino que alguma vez passou a noite em um quarto cujas
janelas estivessem orientadas ao sol nascente, verdade?
Rebecca se estremeceu interiormente ante a brutalidade da
jovem.
- No, em efeito. E, definitivamente, ficou muito clara sua
opinio. Asseguro-te que resolverei o problema.
Quando Rebecca ficou em p, resultou evidente que
ultrapassava em estatura outra jovem, muito mais baixa. Igual a
sua me, media mais de um e setenta e cinco. Em realidade se
parecia muito a sua me. As duas eram magras, mas curvilneas
onde deviam s-lo. Ambas eram loiras, embora Rebecca devia ter
herdado a cor dourada de seu pai, pois o tom loiro cinza do cabelo de
Lilly era mais claro que o seu. Tambm tinha os olhos azuis de sua
me, embora os de Rebecca fossem um pouco mais escuros. As duas
possuam as mas do rosto altas, o nariz parecido e um queixo
brandamente curvado. Rebecca estava muito agradecida por sua
aparncia, j que Lilly era considerada uma mulher muito formosa.
Rebecca sorriu e se esforou por comear de novo.
- Lady Elizabeth, suponho?
- Sim. E voc ...?
O tom da outra jovem ainda era tenso e meio pedante. A
Rebecca custava trabalho acreditar que Elizabeth no tivesse sido
informada de quem ia ser sua companheira de quarto.
- Lady Rebecca Anne Vitria Marshall.
Quase se ruborizou. Estranha vez mencionava seu nome
completo quando se apresentava a algum. Sua famlia e seus
amigos a chamavam simplesmente Becky, embora sua me estivesse
acostumada cham-la Becky Anne quando lhe jogava uma
reprimenda. Rebecca estava segura de que seus pais no tinham
sido capazes de decidir-se por um nome e por isso tinha acabado
com tantos. Mas no tinha nem idia de por que havia dito seu nome
completo a sua companheira de quarto. Muito provavelmente porque
no fundo sabia que no acabariam sendo amigas. Era uma pena. Iam
compartilhar a cama, pelo amor de Deus. Ao menos deveriam tratar-
se com cordialidade.
- Chamaram-lhe assim pela rainha, verdade? Que gracioso -
comentou Elizabeth antes de dirigir-se a um dos armrios e abrir a
porta de repente.
Rebecca se alegrou interiormente de que esse fosse agora seu
armrio.
- No, o certo que a rainha Vitria ainda no reinava quando
eu nasci. Entretanto, voc sim compartilha nome com muitas
rainhas. Suponho que tambm te parecer divertido, no? - disse.
Elizabeth a olhou por cima do ombro.
- No deveria ter tocado em meus pertences. No volte a faz-
lo.
- No estava aqui e...
- O acerto era perfeito tal e como estava.
Rebecca conteve a risada ante a petulante resposta.
- Lamento, mas tenho que insistir. No estava bem e segue
sem est-lo. Deixamos dois armrios de mais.
Elizabeth no pareceu agradecer a deferncia. Nem sequer a
reconheceu e se limitou a perguntar:
- Deixamos?
- Minha donzela e eu.
- Trouxeste uma donzela contigo...? - Elizabeth deu a volta
com a boca aberta. - Como lhe arrumaste isso?
- No temos feito nenhum acerto. Ns...
- Ah, tem uma casa na cidade - interrompeu-a Elizabeth. -
Minha famlia no a tem, assim que minha donzela teve que ficar em
casa. Mas se possui uma casa em Londres, por que no fica ali em
vez de nesse pequeno quarto?
Se Rebecca tinha tido alguma dvida sobre o ressentimento da
Elizabeth ante sua presena, agora j no a tinha. A jovem no
poderia ter deixado mais claro que no gostava de ter uma
companheira de quarto. Rebecca poderia haver-se sentido coibida
por isso. Uma jovem com menos temperamento o teria feito, sem
dvida. Mas John Keets, bendito fosse j a tinha advertido sobre o
que devia esperar.
- Inclusive embora no me tivessem atribudo este quarto, cuja
metade me pertence, fui instalada aqui por sugesto da rainha. No
penso insult-la pedindo um quarto diferente, mas se encontrar este
acerto to deplorvel, possivelmente deveria solicitar uma mudana.
As bochechas da Elizabeth se ruborizaram de vergonha.
Realmente tinha pensado que poderia intimidar a Rebecca para que
se fosse do quarto s porque ela tinha sido primeira em instalar-se?
- Mas como ia dizer antes que me interrompesse - continuou
Rebecca, - no, minha famlia no tem casa em Londres, embora sim
alugamos um apartamento aqui perto para minha donzela. Dessa
maneira pode vir diariamente a palcio e ocupar-se de seus deveres
habituais.
- Que cmodo para ti - disse Elizabeth com gesto triste. - Nem
todos podemos nos permitir esses luxos to frvolos. Onde est agora
sua donzela?
Rebecca se ruborizou levemente sem saber bem por que.
Evidentemente no todas as famlias da nobreza desfrutavam
de uma boa situao econmica. Que a sua fosse rica no era
certamente um motivo de vergonha.
Por sorte, Elizabeth se tinha aproximado da penteadeira que
compartilhavam e no se precaveu do rubor. Tirou o tamborete de
veludo que havia debaixo da pequena mesa debruada com renda e
se sentou para observar seu penteado.
Rebecca lhe respondeu observando-a desde atrs.
- No havia motivo para que Flora permanecesse aqui, j que
no necessitava seus servios.
- Em palcio sempre surgem coisas de improviso. Haver
ocasies nas que ter que te adaptar s circunstncias e para isso
ter que estar bem preparada.
Rebecca pensou que aquele era um bom conselho, embora no
conseguia imaginar por que aquela jovem to ressentida lhe daria
um bom conselho.
- Possivelmente possa me compensar pelas mudanas que tem
feito em meu quarto, sem minha permisso, deixando que sua
donzela me penteie. At agora utilizei os servios da donzela de lady
Jane, mas se aloja em outra ala do palcio.
Rebecca deveria ter sabido que Elizabeth teria um motivo
oculto para lhe dar aquele conselho.
- Duvido muito que Flora agradea o trabalho extra - reps
Rebecca.
Mas Elizabeth no deixou passar o tema.
- E o que tem ela que dizer a respeito? Trabalha para ti, far o
que lhe diga.
- Em realidade trabalha para minha famlia. Talvez devesse lhe
pedir permisso a minha me.
No rosto da Elizabeth apareceu uma expresso azeda.
- No importa. Arrumarei isso como o estive fazendo at agora.
Rebecca negou com a cabea. Se Elizabeth se esforou em ser
agradvel com ela, a jovem no tinha importado que Flora lhe
arrumasse o cabelo. Inclusive teria compensado donzela com
algumas moedas extras para que no protestasse.
Antes de esquecer-se e de voltar a ouvir mais queixa estridente
de sua companheira de quarto pela manh, Rebecca tirou uma de
suas saias mais grossas do armrio e a estendeu sobre a janela.
- Trouxe uma fantasia? -perguntou Elizabeth. - Drena anunciou
um baile de fantasias para esta noite.
- Drena?
- A Rainha, obvio.
Rebecca lhe poderia perdoar sua ignorncia, pois s os
membros da famlia real se dirigiam rainha Vitria por seu apelido
de infncia. Mas no era possvel que fosse compartilhar em um
aposento com um membro da famlia real ao que, sem querer, tinha
tratado com pouca deferncia, verdade?
Pela primeira vez em sua vida desejou que sua me a tivesse
criado de uma maneira mais tradicional em vez da forma distendida
em que o tinha feito. Se seu pai no tivesse morrido quando ela era
to jovem, provavelmente sua educao teria estado mais de acordo
com a das outras jovens damas de sua idade.
Sem dvida, era uma jovem virtuosa e inocente. De fato, j
tinha completo os dezoito anos e jamais a tinham beijado. Sabia
cantar bastante bem, mas seus dedos eram torpes no que a
instrumentos musicais se referia, e o certo que o tinha tentado com
quatro diferentes antes que sua me desistisse e se desfizera
finalmente deles. Embora devesse ter conhecimentos do menos um
par de lnguas estrangeiras, s sabia falar francs com fluncia. E
no fazia falta dizer que era uma filha obediente e que
provavelmente tambm o seria quando fosse esposa de algum.
Ou ao menos, o tentaria. Possivelmente deveria aparentar ser o
suficientemente descerebrada para no poder formar uma opinio
inteligente. Mas no cabia dvida que com respeito a isso, era um
terminante fracasso.
Lilly lhe tinha confiado uma vez:
- Supe-se que devemos reservar nossa inteligncia, se a
tivermos, para ns mesmas. J lhe adverti isso antes, querida. Se
tiver que te fazer passar por estpida, faz. Por desgraa, o que os
nobres esperam de suas esposas, mas possivelmente tenha sorte e
te case com um nobre ao que no lhe importe ter uma mulher com
crebro. Possivelmente o seu marido no importe manter uma
conversa inteligente contigo, uma que no inclua falar dos criados ou
a famlia, que o nico tema que todos esperam de suas esposas.
Mas se ao final no tem essa sorte, bom o suficientemente pronta
para ser estpida!
obvio se Lilly a tivesse criado de uma maneira estritamente
tradicional, Rebecca no teria podido conter as lgrimas ante as
agudas palavras da Elizabeth. Mas a vida com sua me lhe tinha
proporcionado tenacidade necessria para saber defender-se. Sua
me lhe tinha ensinado que tinha que ser muito mais que um objeto
decorativo que, por outro lado, era o que os homens esperavam de
uma mulher. A educao que Lilly lhe tinha dado no a tinha
estragado, tinha-a preparado para algo... salvo para insultar a um
membro da famlia real.
Empalideceu bruscamente ante tal pensamento.
- Est aparentada com a rainha?
- O que te faz pensar isso? -inquiriu Elizabeth com petulncia.
Rebecca se deu conta nesse momento de que Elizabeth s
tinha querido deixar claro quem das duas sabia mais da corte. O
alarme que lhe tinha causado a Rebecca era uma prova disso.
Aliviada de no ter insultado a ningum da realeza, mas
incomoda com Elizabeth, Rebecca comentou com rigidez:
- No sabia que havia um baile de fantasia.
- Tampouco estava aqui para que lhe informassem, no
certo?
Isso era verdade, mas no era possvel que ningum esperasse
que assistisse sem ser convidada. Embora ao parecer Elizabeth no
compartilhava essa opinio.
- Espero que tenha trazido mais de uma fantasia, e os artigos
necessrios para improvisar alguns mais. rainha gosta de todo tipo
de entretenimentos, mas em especial os bailes de fantasias, inclusive
embora se refira a tais acontecimentos como mascaradas, pode estar
segura de que te far falta uma fantasia em condies. Depois de
tudo, a rainha ainda jovem, no muito mais velha que ns. Por que
no ia gostar das mesmas coisas?
Rebecca se ruborizou de novo. Um disfarce era quo nico sua
me e ela no tinham includo em seu guarda-roupa, nem sequer
uma mscara de domin.
Elizabeth no demorou em adivinh-lo.
- Bom, que pena. Comeou com o p esquerdo, verdade?
Era um pouco de complacncia o que Rebecca detectava no
tom da Elizabeth?
Provavelmente, mas a jovem continuou:
- Te emprestaria uma - fez uma longa pausa enquanto a
percorria de cima abaixo com o olhar, - mas evidente que no te
serviria de nada.
- Simplesmente, terei que me desculpar.
- No, a menos que esteja doente o que no verdade.
Espera-se que toda assista s festas j que somos parte da corte,
sobretudo quando h dignitrios estrangeiros entre os convidados
que necessitam a companhia de uma dama com a que danar e
conversar. Para a monarquia fundamental mostrar uma boa
imagem da corte
Lilly lhe tinha advertido sobre isso. Que lugar melhor que a
corte para comear a temporada? Conheceria os solteiros mais
cotados do mundo e, em troca, formaria parte da corte e a pompa
desenhadas para impressionar a esses mesmos dignitrios. Teria que
avisar a sua me. Lilly poderia fazer os preparativos necessrios para
lhe enviar algumas fantasias que as costureiras poderiam fazer em
casa j que tinham suas medidas, mas estava claro que essa noite
no ia ter nenhum. No obstante, quem poderia reprovar-lhe quando
desconhecia a existncia desse baile?
- Acredito que sim me encontro doente...
- Se cale e me deixe pensar - disse Elizabeth. - Pode ser que
outras damas tenham alguma fantasia h mais que possam te
emprestar, algum que se adapte a sua estatura. Acaso a herdou de
seu pai?
- No, de minha me.
Mas Elizabeth no a estava escutando.
- Me deixe olhar se tiver algo que possa usar - disse, dirigindo-
se diretamente a um de seus armrios. Depois de um momento
rebuscando no interior, deu-se a volta sustentando um tricorne
1
dos
que se levavam fazia vrios sculos. Inclusive sorria. Era assombroso

1
Tricorneumchapupretoqueduroedobradoobraodemodoaformartrspicos.
a mudana que esse gesto tinha produzido em seu rosto. Agora tinha
uma expresso mais suave, quase simptica!
- Minha ltima companheira de quarto deixou isto. uma pena
que levasse consigo a jaqueta e as calas que completavam a
fantasia, mas estou segura de que encontraremos outra jaqueta e
talvez umas calas a jogo. Se por acaso no te deste conta, alguns
dos lacaios vestem muito bem.
Rebecca franziu o cenho sem estar de tudo convencida.
- E do que iria fantasiada?
- De mosqueteiro, obvio. Estou segura de que ningum se
dar conta de que no leva o florim que acrescentaria o toque final.
Para que veja o que d de si um chapu passado de moda. E por
outra parte, um disfarce perfeito para uma mulher. Um homem
no poderia lev-lo. Se tirasse o chapu nem sequer iria disfarado!
Mas uma mulher... a nica ocasio em que podemos levar calas,
j sabe. Para ns uma fantasia, e muito boa.
Elizabeth tinha razo. E parecia to satisfeita consigo mesma
por ter encontrado uma soluo para a Rebecca que a jovem no
teve corao para lhe dizer que s tinham trocado as probabilidades
de buscar uma desaprovao por no assistir ao baile pela de levar
uma fantasia absurda que s poderia lhe supor um tipo de
reprovao diferente ao aparecer vestida como um homem.
- Deveria recolher o cabelo para ocult-lo sob o chapu -
adicionou Elizabeth lanando o tricorne a Rebecca. - uma pena que
sua donzela se foi, verdade?
Bom, isso estava melhor. Aquele malicioso comentrio e esse
tom mordaz era o que podia esperar dessa garota. Ningum podia
culp-la por desconfiar da repentina ajuda de sua companheira de
quarto.
Mais Elizabeth no parecia esperar resposta. Tirou sua prpria
fantasia do armrio, mas em vez deix-lo sobre a cama, a pendurou
no brao.
- Prefiro me arrumar primeiro o cabelo, por isso terei que
passar minha roupa por todo palcio para poder me vestir logo -
disse com um suspiro. J perto da porta, acrescentou: -
Encarregarei-me de que lhe enviem uma jaqueta.
Rebecca se sentou na cama e, de novo a ss, pensou que o
mais provvel era que sua companheira no se encarregasse de
nada. Elizabeth tinha mencionado a inconvenincia de ter que
recorrer donzela de outra jovem para arrumar o cabelo. Estava
segura de que, em troca, no pensava fazer nenhum favor a ela. Mas
ao pouco momento, um lacaio bateu na porta e lhe entregou uma
jaqueta, e no tinham passado nem cinco minutos quando outro
lacaio lhe trouxe calas combinando. De repente, Rebecca se sentiu
realmente mal por ter duvidado de Elizabeth Marly.

Capitulo 04


Encantada, Rebecca deu um passo atrs para ter uma melhor
imagem da improvisada fantasia no espelho da penteadeira. Oxal
pudesse dispor de um espelho de corpo inteiro, mas quase podia ver-
se por completo naquele espelho oval.
Sua estatura ia ser lhe til naquela ocasio. As calas lhe caiam
muito bem! To bem de fato, que decidiu seguir adiante e vestir-se
como um galante cavalheiro. Se a jaqueta tivesse sido de outro
estilo, poderia se haver disfarado de pirata e ento no teria tido
que prender o cabelo. O chapu, com sua larga pluma, tambm lhe
teria vindo bem.
Embora tivesse esperado mostrar uma aparncia perfeita para
sua primeira apario pblica na corte, o disfarce tinha ficado bem.
Deu a volta e olhou o traseiro no espelho, assegurando-se de que
poderia passar por um homem at que algum a olhasse
diretamente no rosto. Ao terminar de arrumar-se, comeou a sentir-
se excitada. Aquele seria seu primeiro baile. E o teria perdido se no
tivesse sido pela ajuda da Elizabeth. Tinha que desculpar-se com sua
companheira por ter duvidado dela.
Saiu apressadamente do quarto e se deteve de repente quando
viu o comprido corredor que se estendia diante dela e se deu conta
de que no tinha nem idia de onde teria lugar o baile. Certamente,
em um dos sales principais e, assim que chegasse ao final do
corredor, no havia dvida de que encontraria serventes que
pudessem lhe indicar o caminho.
- Confundiu-se de dia, amigo? - perguntou uma voz masculina
a suas costas. - O baile de fantasia amanh de noite. - O homem
voltou cabea e a olhou brevemente enquanto passava por seu
lado.
Rebecca se deteve de repente. Ele? O que estava fazendo ele
ali?
O homem no se deteve para ouvir sua resposta, embora de
todas as maneiras ela no pudesse lhe haver respondido porque
ficou sem fala. As longas pernadas do jovem o afastaram dela e logo
o perdeu de vista. Nem sequer a tinha olhado o suficiente para dar-
se conta de que ela no era um homem. Mas Rebecca sim que o
tinha reconhecido e ficou to deslumbrada e muda de assombro
como a terceira vez que o tinha visto.
Tinha-lhe posto o apelido de "o Anjo". Era muito bonito para
que lhe pudesse considerar um homem normal. Era alto e robusto,
tinha um cabelo negro e comprido que se balanava contra seus
ombros ao ritmo daquelas longas pernadas. Tinha pensado que seus
olhos eram cinza, mas jamais tinha estado to perto dele para
assegur-lo. Durante o breve olhar masculino, tinha visto que em
realidade era de um precioso tom azul claro.
A primeira vez que lhe tinha visto foi no povoado do Norford, e
tinha ficado to impressionada que tinha imaginado um etreo
resplendor lhe rodeando, por isso aps tinha sido o Anjo para ela.
Aquela impresso ficou reforada a segunda vez que o viu, quando o
encontrou passeando a cavalo no caminho ao Norford Hall e um raio
de sol, que se tinha filtrado entre os ramos das rvores, tinha
iluminado diretamente sua figura como se fosse um feixe do cu.
Aquela vez tambm ficou muda de assombro. Teria acreditado que
era coisa de sua imaginao se no tivesse estado com sua me e
esta no tivesse notado sua reao.
- Est aparentado com seu futuro marido - havia dito Lilly. -
Um dos muitos primos de Raphael Locke acredito. Certamente
ningum pode negar que nessa famlia todos possuem uma beleza
excepcional.
Sua me tinha acreditado que sua filha acabaria casando-se
com o herdeiro dos Locke. Rebecca tambm o tinha acreditado,
obvio. Desde o primeiro dia que viu Raphael Locke em uma das
festas campestres que tinha devotado Lilly, havia-se sentido cativada
pela beleza e os encantadores maneiras do herdeiro. Assim que se
mostrou totalmente de acordo com sua me quando tinha sugerido
que poderia ser seu marido. Por desgraa, tinha ocorrido cinco anos
antes, quando Rebecca era muito jovem para pensar em matrimnio
e Raphael j estava em idade casadoira.
Rebecca e sua me se preocuparam quando ele tinha ido a
Londres para sua primeira temporada. Mas logo lhes chegaram
falatrios de que no andava procurando esposa ainda. Depois
circulou o rumor de como a maioria das mes das jovens que se
apresentavam em sociedade se negaram a acreditar que ele no se
apaixonou por suas filhas. Raphael tinha tentado no lhes dar falsas
esperanas, mantendo um idlio atrs de outro, procurando que lhe
atribussem o ttulo de vivant em vez de solteiro cotado.
Mas no tinha funcionado. As mes tinham seguido passando a
suas filhas diante de seu nariz. Como herdeiro do duque de Norford,
Raphael era um partido muito bom para ser ignorado. Tal era a
perseguio ao que o tinham submetido que virtualmente fugiu de
Londres para empreender uma viagem de dois anos pela Europa.
Aquilo tinha sido um alvio para os Marshall que ganharam tempo
para que Rebecca crescesse um pouco mais.
Mas quando Raphael retornou a Inglaterra tinha ocorrido algo
inesperado. Sem rumores que lhes tivesse posto sobre aviso, nem
notcias de cortejo algum, casou-se com Ophelia Reed, a mulher
mais formosa e rancorosa de Londres. Tinha sido uma autntica
decepo. Rebecca tinha ficado sem objetivo algum.
obvio, Lilly tinha se culpado por ter pensado no matrimnio
de sua filha quando Rebecca no tinha idade para isso e no voltou a
cometer o mesmo engano. O matrimnio era um tema de que
seguiam falando, mas de uma maneira geral, sem mencionar
nenhum nome em concreto.
Mas ali estava o primo de Raphael, onde ela menos tinha
esperado encontrar. Embora pensando bem, possivelmente no fora
to desatinado lhe ver no palcio de Buckingham. Depois de tudo era
marqus. Ou ao menos deveria s-lo. Acaso sua me no se casou
com um? Por isso sabia, agora era viva, assim que o ttulo teria que
ter passado ao filho mais velho. Certamente podia haver sido
convidado ao palcio para uma das festas.
Saindo de seu estupor, deu-se conta de que era a primeira vez
que via o Anjo sem ter o olhar posto em seu primo. Sempre tinha
mostrado uma imprpria curiosidade por esse homem. Alm disso,
no era muito conhecido no Norford. Sua me, uma das muitas
irms do duque, casou-se e mudou para Londres antes que Rebecca
nascesse, assim que a jovem nunca tinha conhecido seu nome j que
as pessoas se referiam a ele como "o primo de Raphael" ou "o filho
de Julie". Mas para ela era, simplesmente, "o Anjo".
obvio sabia que no era um anjo. Inclusive lhe tinham
chegado ambguos rumores de que o filho de Julie Locke era um
reconhecido dom Juan, o que no era mais que uma maneira suave
de dizer que era um libertino da pior classe. Rebecca, obvio, no
tinha acreditado nem uma s palavra. Como podiam relacion-lo com
um pouco to vulgar e inculto?
A ss no corredor vazio, Rebecca se ps a andar de novo, mas
esta vez no deu mais que uns passos antes de voltar a deter-se.
Ficou to absorta sobre quem lhe tinha dado aquele aviso, que no
tinha processado o que em realidade lhe havia dito.
No havia baile de fantasia essa noite? Teria se confundido
realmente Elizabeth de dia ou tinha mentido a Rebecca para faz-la
ficar como uma tola? Certamente teria parecido uma tola se tivesse
feito ato de presena em um acontecimento normal vestida desse
jeito. Devia ter lugar algum tipo de reunio ou Elizabeth no teria
tecido um plano para envergonh-la diante de todo mundo. Se que
de verdade tinha sido um plano.
- No te apresse a tirar concluses - murmurou Rebecca para
si mesma. - D-lhe o benefcio da dvida. - Possivelmente se
apressava a acus-la podia lhe sair o tiro pela culatra. Seria uma
pena lanar acusaes equivocadas s para terminar parecendo tola
de todos os modos.
Lentamente, retornou ao seu quarto, refletindo sobre o que
podia ter ocorrido realmente se o Anjo no cruzou com ela no
corredor. O que teria feito sua me nessa situao? Oxal pudesse
lhe pedir conselho, mas o mais provvel era que Lilly estivesse de
volta ao Norford nesse momento.
Rebecca fechou a porta do quarto e se apoiou nela. No estava
segura de se s deveria retirar-se para aparecer descansada em seu
primeiro dia completo no palcio ou se devia trocar de roupa antes
de sair a procurar Elizabeth para lhe exigir uma explicao. A janela
captou seu olhar. A maldita janela. Aquela tola janela coberta com
uma de suas saias! O sentimento de raiva que tinha tratado de
ignorar tomou a deciso por ela.




Capitulo 05


- O quarto de seu agrado desta vez?
Rupert St. John, marqus de Rochwood, estava jogado sobre a
poltrona de uma maneira indolente, com uma perna sobre um apoio
e as costas apoiada no outro. Cheirou o brandy que lhe tinham
servido, mas no o bebeu, e tampouco respondeu pergunta. A falta
de respeito que mostrava para seu superior era deliberada.
Desprezava Nigel Jennings e os dois sabiam.
A primeira vez que tinham pedido a Rupert que residisse no
palcio durante alguns dias para estar perto de sua presa, tinham
atribudo a ele e a seu criado um quarto to pequeno como uma
caixa de fsforos. Nesta ocasio, entretanto, desfrutava da sute que
acabava de desocupar um rei estrangeiro. Assim que a pergunta no
requeria resposta. Tampouco que se queixou do outro quarto, s
havia dito a Nigel que jamais voltasse a lhe pedir que ficasse em
Buckingham de novo, sobretudo porque sua casa no estava mais
que a cinco minutos a cavalo do palcio. Mas Nigel tinha insistido no
quo importante era esse assunto. Assim Rupert ficou um pouco
surpreso ante o luxo de seu atual alojamento.
Cravou os olhos azul claro em Nigel enquanto o homem de
mais idade se servia tambm uma taa de brandy, ou mas bem
metade de uma taa e comeava a procurar outra garrafa no
gabinete. Baixo, enxuto e modesto, Nigel Jennings podia misturar
facilmente com a multido, o que o fazia inclusive mais perigoso.
Rupert no podia fazer o mesmo. Tinha um rosto que ningum
esquecia. Era bonito, muito bonito, inclusive em vrias ocasies lhe
haviam dito que era formoso, algo que o fazia sentir impulsos
assassinos j que tinha sido sua beleza o que lhe tinha metido no
papel que desempenhava nesse momento.
No que no gostasse do que fazia. Desfrutava do perigo. Era
algo aditivo. E tambm desfrutava da emoo do triunfo. Gostava de
ser um heri desconhecido. Mas odiava como tinha comeado tudo
isso.
Distrado pela busca de uma nova garrafa, Nigel lhe perguntou:
- O que tem descoberto querido?
Rupert ficou rgido imediatamente e respondeu com frieza:
- O mais provvel que lhe mate um dia destes.
Nigel deu a volta surpreso e, dando-se conta do que havia dito
sem querer, empalideceu ligeiramente.
- No foi de propsito.
- Seriamente?
- Foi uma brincadeira. No voltar a ocorrer.
Rupert no lhe acreditou e lhe falou com um tom duro e
pensativo.
- Foi voc o que induziu a um pirralho a pensar que s ele
poderia salvar a seu pas. Foi voc o que fez que esse pirralho
acreditasse que esta cara - assinalou sua bochecha com um dedo -
era a nica que fazia falta para realizar o trabalho.
- Foi perfeito para essa misso - insistiu Nigel. - A primeira vez
que te vi foi quando apareceu na corte do rei Jorge com seu pai.
Santo Deus era o menino mais bonito que tinha visto em minha vida.
Jamais o esqueci. Anos depois, quando surgiu aquela misso em
particular, dava-me conta imediatamente de que fosse a pessoa
idnea para ela. Foi ento quando sa para te buscar e, embora aos
quatorzes anos no fosse ainda um homem feito, sim foi o
suficientemente amadurecido para decidir por si mesmo...
Rupert continuou como se no o tivesse interrompido.
- Convenceu a um pirralho para que fizesse algo inconcebvel
pelo bem de seu pas. E na realidade teria preferido que ele o tivesse
feito a sua maneira em lugar de encontrar uma forma que no lhe
deixasse marcado pelo resto da vida. hora que entenda que esse
pirralho j no existe.
- Pelo amor de Deus, Rupert, disse sem pensar!
- Falou seu subconsciente - corrigiu Rupert com brutalidade
enquanto ficava em p. - Estivemos de acordo, faz muito tempo, em
que manteria essas corruptas emoes sob controle.
Estava sendo muito rude. O rosto do Nigel avermelhou pela
vergonha. Tinha chorado quando, bbado, tinha confessado a Rupert
que estava apaixonado por ele. Havia-lhe dito que era algo que,
simplesmente, tinha acontecido, que no podia evitar. Mas lhe tinha
jurado que nunca mais voltaria a mencionar tal fato, que no
deixaria que aquilo interferisse em sua relao profissional. Para ser
sincero, as preferncias sexuais de Nigel jamais se inclinaram nesse
sentido. Esteve casado, embora sua esposa houvesse falecido. Tinha
filhos. Mantinha amantes. Pode ser que fosse uma montagem... ou
no. Rupert sabia que alguns homens tinham uma vida dupla, mas
tinha que dar a Nigel o benefcio da dvida, ou no poderia seguir
trabalhando com ele.
Rupert suspirou.
- Possivelmente tenha reagido de uma maneira exagerada.
Deixemos como esta, de acordo?
Era o mais parecido a uma desculpa que podia lhe oferecer.
Nigel a aceitou com uma brusca inclinao de cabea e, agarrando a
taa meio cheia de brandy, aproximou-se da poltrona que havia ao
outro lado do recinto. Era um aposento grande. Era o que Nigel
chamava seu lar desde que a rainha lhe havia dito que devia viver no
palcio de Buckingham. J fora ali, ou em qualquer das demais
residncias reais, Nigel tinha a honra de ter servido a trs monarcas
at o momento.
Nigel era um espio, um agente real ou como quer que o
chamem que se encarregava de solicitar informao que podia
beneficiar ou prejudicar ao pas. Homem prevenido valia por dois
depois de tudo; para bem ou para mau. Algumas pessoas inclusive
pensavam que era um dos ltimos bastardos do rei Jorge III, algo
que explicaria por que sempre estava no palcio com os monarcas.
Ningum suspeitaria que algum to modesto como ele pudesse ser
um espio real.
As pessoas que trabalhavam para Nigel no recebiam salrio.
Os nobres se alistavam para servir ao seu pas. O pagamento estava
reservado para a ral em que no se podia confiar a menos que lhe
desse uma moeda em troca de seus esforos. Sem escrpulos,
embora com algumas qualidades redentoras, Nigel faria o que fosse
necessrio pelo bem de seu pas.
Com a tcita desculpa flutuando entre eles, Nigel voltou a fazer
a pergunta:
- Averiguaste algo?
- Acaso me acredita capaz de obrar milagres? Acabo de chegar.
O homem sorriu ante a sarcstica resposta de Rupert.
- Bom eu no o chamaria exatamente milagres, mas tem que
reconhecer que de vez em quando obtm resultados assombrosos.
- Ainda no compreendo por que quer que me instale aqui. O
primeiro-ministro no estpido. No vai nomear a nenhuma dama
de honra que lhe faa ficar mau.
Depois de tantos anos com os Whigs no poder, Nigel tinha uma
longa lista de contatos entre eles. Inclusive tinha feito uso, em
ocasies, de algumas damas da corte que simpatizavam com os
Whigs para misses menores. Mas agora que os conservadores
controlavam o parlamento, sua vida seria mais difcil. Aquilo no
favorecia a poltica de Nigel. E era algo que no podia permitir-se.
Tinha que comear do zero, voltando a fazer contatos entre as
damas da corte.
- Certamente, todas provm de boas famlias. Embora isso em
realidade nada me importe... por agora - disse Nigel. - Mas havia
duas damas atribudas duquesa depois de que se reconciliasse com
a rainha depois do nascimento da princesa que mostravam uma
grande inclinao por minha causa. Tinham compreendido a
necessidade de comunicar algo fora do normal no que concernisse
duquesa. As havia perdido...
Rupert o interrompeu.
- Est me dizendo que ainda est preocupado pela duquesa de
Kent? gua passada no move moinho. Acaso a rainha e ela no se
do bem agora?
Vitria e sua me tinham tido um distanciamento durante o
qual a rainha no tinha permitido que sua me vivesse na corte.
Tinha sido por culpa de John Conroy, secretrio particular e assessor
da duquesa. Era sabido por todos que tambm era seu amante,
embora ningum jamais tivesse podido demonstr-lo. Mas inclusive a
prpria Vitria suspeitava. Quando Conroy tinha tido a audcia de
tentar forar a Vitria para que o convertesse em seu secretrio
pessoal, ela tinha tido as detenes necessrias para desfazer-se de
ambos e desterr-los da corte.
O prncipe Alberto, marido da rainha e sobrinho da duquesa,
tinha meio para resolver as diferenas entre ambas s mulheres
depois de que Vitria deu a luz a sua primeira filha o ano passado.
Tambm tinha ajudado que Conroy tivesse abandonado o pas ento.
A Rupert surpreendia que Nigel no tivesse ordenado o assassinato
do homem, mas no duvidava do papel que tinha jogado seu chefe
no exlio de Conroy, embora Nigel jamais o tivesse admitido.
Agora Nigel estava de acordo com a afirmao de Rupert.
- Conforme dizem, a duquesa se converteu em uma amorosa
av e Vitria e ela voltaram a estar unidas de novo. Mas no estaria
cumprindo com meu trabalho corretamente se assumisse que no h
necessidade de vigi-las de perto, em particular quando Sarah
Wheeler no foi substituda como o resto das damas de honra de
inclinaes Whigs. A mulher foi o suficientemente inteligente para
no manifestar suas preferncias polticas.
- Obteve seu novo cargo na transio?
- No oficialmente, mas como todas as demais damas so
recm-chegadas, a duquesa lhe outorgou autoridade sobre as damas
de honra atribudas a ela.
Rupert sabia muito bem que Nigel tinha suspeitado de lady
Sarah desde que a viu pela primeira vez na corte. Uma empobrecida
dama da nobreza, a ltima de sua linhagem, tinha formado parte da
corte da duquesa desde antes do traslado da rainha ao palcio e
jamais tinha recebido um cargo em realidade. Lady Sarah s tinha
formado parte do crculo da duquesa. Durante esse tempo, Nigel e
ela se converteram em uma espcie de rivais. Sim, rivais era uma
boa definio para a competncia que se desenvolveu entre eles a
princpios do ano.
Sarah Wheeler tambm gostava de solicitar informao sobre
as pessoas que formavam parte da corte. Mas Nigel jamais tinha
podido averiguar o que fazia com ela. Estava seguro de que no a
estava utilizando para ganhar o favor da rainha porque lhe tinha
posto vrias armadilhas e jamais a tinha apanhado.
Inclusive tinha includo a assistncia de Rupert em
determinados eventos de mulheres. obvio, a sugesto de Nigel
tinha sido que Rupert se convertesse em amante de lady Sarah. Mas
Rupert estranha vez seguia as sugestes de Nigel. Alm disso, tinha
desenvolvido uma rpida averso pela dama que no tinha nada que
ver nem com o Nigel nem com sua petio. Considerava-a muito
impudica, inclusive veemente, para sua humilde posio. E alm
disso, o chamava formoso...
Tudo o que Rupert tinha tirado claro at esse momento era que
ela no representava uma ameaa imediata para a monarquia.
Pensava a mulher chantagear a algum? Fosse o que fosse ainda
estava por ver-se.
- A metade das damas que chegaram so desconhecidas
socialmente. No encontrei nada mau nelas. Procedem de boas
famlias sem radicais entre seus membros. A maioria simplesmente
desfruta dos eventos. Umas quantas se mostram cautelosas porque
sabem que a rainha favorece aos Whigs - disse Rupert, atendo-se ao
assunto.
Nigel suspirou.
- Oxal isso no fosse de conhecimento pblico. Advertiram-lhe
que deixe de blefar com lorde Melbourne, mas segue fazendo-o.
Rupert se compadeceu da rainha.
- Para mim seria uma chateao que me dissessem que no
posso me comunicar com meus amigos. Lorde Melbourne no foi s
um de seus mais ntimos conselheiros enquanto estava em funes,
mas sim lhe ensinou tudo o que ter que saber de poltica e foram
grandes amigos desde que ela subiu ao trono. Ter que cortar seus
laos com ele s porque o primeiro-ministro atual um Tory...
- Sabe muito bem que a monarquia deve atentar a normas
diferentes das nossas. Ela dependia do Melbourne, mas agora pode
confiar no prncipe Alberto, assim como em seus prprios instintos
polticos... e aprendeu muito disso nos ltimos quatro anos. E como
monarca, sabe bem que no pode mostrar favoritismos pelo partido
que no ostenta o poder.
Rupert sorriu amplamente.
- No esqueamos que me tem feito te entregar umas quantas
cartas secretas de sua majestade.
- No me atrevo a ofender a rainha. Se me pedir algo, fao-o
sem duvidar. Mas ao menos agora, faz em segredo. Entende que no
pode desprezar publicamente ao Peel uma segunda vez.
Rupert quase riu. A primeira vez que tinha ocorrido isso tinha
sido quatro anos atrs, e aquele incidente conheceu-se como a crise
das damas de quarto. Melbourne tinha renunciado e Peel tinha
ocupado seu lugar. Mas quando Peel tinha tentado colocar s
esposas de um grupo de conservadores em torno da rainha, Vitria
tinha se negado redondamente. No pensava renunciar a suas
damas de quarto Whigs. Eram suas amigas mais ntimas, no
bonecos ao servio da poltica. Isso levou a demisso de Peel e a que
Melbourne fora restitudo no cargo. Mas quatro anos depois,
Melbourne tinha renunciado finalmente para sempre, Peel havia
tornado a ganhar as eleies e Vitria no cometeria o mesmo
engano duas vezes. Alm disso, depois de casar-se com o Alberto,
por quem professava um profundo amor, j no confiava tanto em
suas damas de companhia. Portanto as novas damas de honra
nomeadas por Peel tinham comeado a chegar ao palcio, e Rupert
estava ali para assegurar-se de que todas eram apropriadas para a
tarefa, uma misso que ao Rupert no importava cumprir. Mas no
acabava de aceitar que tivesse que viver em palcio para faz-lo.
obvio sabia exatamente por que Nigel tinha insistido tanto
em que ficasse ali. Se Rupert tinha que recorrer a seduzir a uma das
damas para averiguar o que precisava saber, Nigel queria estar
seguro de que dispunha de um aposento o suficientemente perto
para colocar as mos obra.

Capitulo 06


O evento tinha lugar na sala amarela, na ala oposta aonde se
encontravam os aposentos principais. Rebecca tinha ido na direo
contrria, assim demorou muito mais tempo de que esperava em
encontrar a sala. Se a rainha tinha estado ali, j se tinha retirado
porque Rebecca s viu umas vinte pessoas, quase todas as damas,
conversando em pequenos grupos. Havia um pequeno estrado vazio
em meio do aposento. Possivelmente essa noite o entretenimento
tinha sido um recital de poesia. A me de Rebecca lhe havia dito que
as damas da corte frequentemente organizavam pequenas funes
para sua prpria diverso quando no havia nenhum ato oficial que
requeresse sua presena em outro lugar.
Parecia que o recital j tinha acabado. Rebecca teria ido se no
tivesse divisado Elizabeth Marly ao outro lado do aposento falando
com outra duas jovens de sua idade. Levava o mesmo vestido que
antes, quando tinha abandonado o quarto que compartilhavam. No
cabia dvida de que Elizabeth no se fantasiou. Algo que confirmava
o pressentimento da Rebecca de que Elizabeth tinha planejado tudo
para que se visse envolta em uma cena constrangedora.
Sem vacilar, Rebecca cruzou o recinto e se aproximou de sua
companheira de quarto. Saudou as outras duas garotas com um
gesto de cabea e logo se inclinou para murmurar ao ouvido de
Elizabeth:
- Por que me mentiste?
Elizabeth ficou rgida ante a acusao. Sem preocupar-se de
apresentar a Rebecca a suas companheiras nem de despedir-se
delas, afastou a Rebecca das demais antes de lhe responder com
altivez.
- No seja absurda, eu no minto. E bem, me diga no que se
supe que te menti?
- Na fantasia que tirou da manga para que eu assistisse ao
baile de fantasia? Refresca isso sua memria?
Elizabeth encolheu os ombros, embora fosse incapaz de ocultar
o tom de satisfao de sua voz.
- Confundi-me de dia, algo que est acostumado a acontecer
aqui.
- Se isso for certo, por que no retornou para me avisar? -
inquiriu Rebecca.
- Enviei a um lacaio, mas ao parecer no te deu o recado. Atua
de muito m f ao sugerir que te menti.
Rebecca sabia que essa no era mais que outra mentira. A
expresso presumida e maliciosa da jovem falava por si s. Nem
sequer parecia um pouquinho se arrependida.
- Pois vamos procurar a esse lacaio, parece-te bem?
- Oh, demnios - espetou Elizabeth com impacincia. -
Empenhou-te em pr em ridculo com tudo este assunto, verdade?
No vieste fantasiada, assim obviamente descobriu a tempo que o
baile de fantasia no era esta noite. Quem lhe disse isso?
- Tenho um anjo da guarda.
Elizabeth arqueou uma sobrancelha, mais parecia muito
decidida a ater-se ao tema em questo e no se deixou distrair por
comentrios absurdos.
- Ento no h de que lamentar-se, verdade?
No, mas poderia hav-lo havido e as duas sabiam. A raiva de
Rebecca no estava perto de aplacar-se. Uma desculpa
possivelmente teria ajudado, mas resultava evidente que sua
companheira no lhe daria nenhuma. E aquela conversa no
conduzia a nenhuma parte. No tinha pensado que Elizabeth se
limitaria a negar as acusaes. Com a ofensiva que tinha resultado
ao conhec-la, Rebecca tinha esperado que risse dela ou se
zombasse de sua credulidade.
Assim que se limitou a lhe dizer quo nico podia:
- No tente voltar a me deixar em evidncia. Voc no gostar
das consequncias - e acrescentou: - E faria bem em no me
despertar quando retornar ao quarto.
- Ou se no o que? - espetou-lhe Elizabeth.
Essa era uma boa pergunta. Rebecca o pensou um momento
antes de lhe responder:
- Ou se no disporei para que o sol entre em nosso quarto a
primeira hora da manh.
Rebecca sabia que como aquela ameaa era pattica, mas ao
menos deixava as coisas claras. Se Elizabeth queria guerra, teria
guerra.
Depois de ter deixado clara sua postura, Rebecca se voltou
para partir e se encontrou frente a trs jovens damas que lhe
brindavam uns amplos sorrisos. Ao dar-se conta de que deviam ter
ouvido grande parte da conversa, ruborizou-se e se dirigiu porta.
Uma delas a seguiu ao vestbulo e ajustou seu passo ao dela.
- J ia sendo hora de que algum pusesse Elizabeth Marly em
seu lugar por suas deplorveis palhaadas. Muito bem feito - disse a
jovem com um sorriso brilhante e sincero. -Sou Evelyn DuPree.
Suponho que voc lady Rebecca Marshall, no?
- Sim, mas como sabe?
- Disseram-nos que chegaria amanh. a quarta dama de
honra atribuda duquesa de Kent. Por desgraa, Elizabeth Marly
tambm uma delas, por isso no poderemos evit-la tanto como
ns gostaramos.
Evelyn era uma bonita jovem com o cabelo cor areia e os olhos
de tonalidade avel. Rebecca sups que seria alguns anos mais nova
que ela. Nem todas as damas de honra tinham que estar em idade
casadoira. Seus servios duravam pelo menos quatro anos, ou at as
seguintes eleies.
- Assim no sou a nica de quem no se fez amiga? -perguntou
Rebecca enquanto cruzavam o vestbulo.
- Cus, no. Estou segura de que desagrada a todo mundo por
igual. Chegou aqui antes que todas e se acredita que pode nos dirigir
a seu desejo como se tivesse algum direito por antiguidade -
respondeu Evelyn e logo franziu o cenho. - O certo que se
comportou de uma maneira muito desagradvel com sua primeira
companheira de quarto a semana passada e, por isso acabo de ouvir
na sala amarela, parece que voc tem a desafortunada honra de
ocupar agora esse lugar.
Rebecca assentiu com uma careta.
- No parece que haja maneira de poder evit-lo.
- Em realidade sim h - disse-lhe Evelyn. - Pede outro quarto.
Acabar por te fazer a vida impossvel se no o fizer. Pode ser que
leve alguns dias arrum-lo, mas valer a pena a espera se ao menos
no tem que compartilhar quarto com ela.
- No me atrevo a faz-lo - disse Rebecca, e lhe explicou o que
lhe havia dito o lacaio.
- Bom, uma pena, mas tem razo - conveio Evelyn. - No
pode deixar que a rainha pense que sua sugesto foi um engano.
- Tentarei tirar o maior partido possvel - assegurou-lhe
Rebecca garota. - Agora que sei que minha companheira uma
mentirosa, no voltarei a pecar de ingnua. Mas o que fez a sua
anterior companheira de quarto?
- A garota caiu em desgraa e acabou voltando para casa s
dois dias depois de sua chegada. Elizabeth a provocou at que ao
final a garota montou uma escandalosa cena. A garota lhe gritou e
insultou sem deixar de chorar todo o momento. Jamais tinha visto
ningum to transtornado. - Logo Evelyn adicionou em um sussurro:
-A jovem inclusive chegou a insultar lady Sarah quando tratou de
intervir, o que no foi uma boa idia.
- Refere Sarah Wheeler? A dama a que devo me apresentar
amanh?
- Sim, quem tem autoridade sobre ns. No est mau. Ao
menos inglesa. Ainda no conheceste duquesa, verdade? Sua
lngua materna o alemo. A maioria das pessoas mal compreende o
ingls que assassina.
Rebecca esboou um amplo sorriso.
- Sim, j sabia. O alemo no minha segunda lngua
precisamente, mas espero que aprendamos a fal-lo enquanto
estejamos aqui.
- Cus, pois eu no! - disse Evelyn com fingido horror. - Pude
me liberar da ltima parte de minha educao graas a meu posto
aqui, e eu gostaria que seguisse sendo assim! Mas no acredito que
estejamos muito tempo com a duquesa embora passamos a maior
parte do dia em seus aposentos. Sero suas damas de quarto as que
tm que aprender alemo para compreend-la. Elas sim que tero
que atend-la pessoalmente. Ns, como diria minha me, s somos
pura fachada. Se houver uma cerimnia real onde a duquesa deva
aparecer em pblico, ento obvio, formaremos parte de seu
squito, mas se no for assim, no se espera que sejamos seus
acompanhantes a menos que ela, pessoalmente, solicite nossa
companhia. Alm disso, passa a maior parte do tempo com a rainha
ou nos aposentos infantis. - Evelyn rio entre dentes. -Adora a sua
neta.
Enquanto seguiam caminhando, os pensamentos da Rebecca
retornaram a sua companheira de quarto. Agora compreendia o que
John Keets, o lacaio, tinha querido dizer com sua sutil advertncia.
- Se a anterior companheira de Elizabeth foi despedida por
montar uma cena que em realidade provocou a prpria Elizabeth,
como que a ela no a despediram tambm? - perguntou Rebecca.
- que no houve nenhuma demisso - disse Evelyn. -
Provavelmente a jovem esperava que a despedissem, assim tomou a
Villa Diego, por assim diz-lo e se demitiu, partindo esse mesmo dia.
Lady Sarah preferiu jogar sobre terra o assunto e no mencionar o
incidente nunca mais, mas pensei que devia te advertir, pois
conforme parece Elizabeth tentar te implicar tambm em uma cena
escandalosa. Por um instante essa noite cheguei a pensar que teria
xito.
Durante um momento essa noite, Rebecca tambm o tinha
pensado.
- Sabe por que Elizabeth to maliciosa? Possivelmente se
soubesse a causa poderia encontrar um modo de ignorar suas
artimanhas
Evelyn pensou nisso um momento.
- Refere a se o fizer por cimes ou algum tipo de rancor?
- Sim.
Evelyn se encolheu de ombros.
- Eu no acredito que seja rancor a menos que culpe a todo
mundo de suas aflies, o que seria algo tolo, no te parece? Mas o
cime, mmm..., pode ser. Em minha opinio acredito que tem algo
que ver com sua falta de dinheiro. Sua famlia no rica, assim
poderia sentir o aguilho do cime agora que se encontra entre tanta
opulncia. Parece ser que um de seus antepassados esbanjou a
fortuna familiar no jogo. Sabe? Possivelmente seja por isso que se
leve to bem com lady Sarah. Sarah tambm provm de uma famlia
nobre empobrecida. Mas realmente no posso assegur-lo. Pode ser
que Elizabeth se comporte dessa maneira to provocadora porque
odeia compartilhar o quarto. Sua atitude pareceu melhorar a semana
passada, quando acreditou que o quarto seria s para ela.
Chegaram ento ao seu destino. De entre todos os aposentos
do palcio tinham ido parar na... cozinha!
Evelyn riu ao ver a cara de surpresa de Rebecca e lhe
perguntou:
- No tem fome? Eu estou esfomeada. obvio nos est
permitido entrar aqui. Uma das primeiras coisas que fiz quando
cheguei ao palcio foi me fazer amiga das cozinheiras, algo que te
recomendo encarecidamente. maravilhoso ter bolos recm-
preparados no quarto cada manh. Quando chegam aos aposentos
da duquesa, que onde comemos quase sempre, normalmente esto
bastante ranosos.
Aquela enorme rea ainda estava transbordante de atividade
apesar de que era de noite. Tinha criadas esfregando pratos e chos
e os ajudantes de cozinha ainda estavam preparando as comidas do
dia seguinte. Rebecca pensou que a sugesto da Evelyn sobre os
bolos era excelente, inclusive embora tivesse que compartilhar
aqueles bolos recm-preparados com sua desagradvel companheira
de quarto.
- Agora que o diz, perdi o jantar desta noite - disse Rebecca
com um amplo sorriso. - Est a cozinheira por aqui? Eu adoraria
conhec-la.
- No, mas no me importar apresent-la amanh.
- Obrigada, de todo corao - disse-lhe Rebecca a sua nova
amiga. - Foste de uma grande ajuda.

Capitulo 07


Flora parecia extremamente perspicaz. Rebecca pde lhe
contar a sua donzela todo o ocorrido no dia anterior porque Elizabeth
tinha abandonado ao quarto fazendo dramalhes antes que chegasse
Flora. Depois de mostrar um profundo ressentimento pelo trato que
tinha recebido Rebecca, Flora exps um plano de ao.
- No me importar pente-la.
Surpreendida, Rebecca se voltou no tamborete para olhar a
Flora, que lhe estava arrumando o cabelo.
- Asseguro-te que no tem por que faz-lo.
- Sei. Mas sua me no esperava que acabasse em meio de um
ninho de vboras. Esperava que voc desfrutasse de sua estadia aqui.
E no poder faz-lo com essa bruxa planejando a melhor maneira
de envi-la de volta a casa choramingando como uma menina como
fez sua anterior companheira de quarto.
- Pode ser que te oferecer a lhe arrumar o cabelo no suponha
nenhuma diferena - advertiu-a Rebecca.
- Se for assim, ento deixarei de faz-lo. Mas no se perde
nada por tent-lo, verdade?
Flora era otimista por natureza. Rebecca tambm o era, salvo
nesse caso. O desagradvel temperamento da Elizabeth parecia ser
parte de seu carter, com o qual uma oferta de paz no melhoraria a
relao entre ambas. Mas Rebecca sabia que sua donzela tinha
razo. No perderiam nada por tent-lo.
Essa manh, John Keets a esperava no corredor para
acompanh-la aos aposentos da duquesa. Rebecca se sentiu
agradecida e tentou no parecer muito divertida quando ele comeou
a lhe fazer algumas pergunta sutis sobre Flora.
Os aposentos onde ela e as demais damas de honra passariam
a maior parte do tempo eram de um tamanho aceitvel e estavam
muito bem mobiliados. Mary Louise Vitria, duquesa do Kent, podia
haver-se mudado para o palcio em uma desastrosa situao
financeira, mas agora a mantinha a rainha.
S Evelyn e outra jovem, a que lhe apresentaram como lady
Constance, estava na sala quando chegou Rebecca. Estavam
sentadas ante uma mesinha de ch, bordando.
Constance parecia um pouco mais velha que Rebecca, quase da
mesma idade da rainha que tinha vinte e dois anos. Mas embora
ganhou o posto de dama de honra, ainda no estava casada. Era
pouco atraente, e Rebecca se perguntou se esse era o motivo pelo
qual no tinha marido.
- O que esto bordando? -perguntou Rebecca, sentando-se
junto a elas.
Evelyn levantou o olhar do quadrado de cetim com um padro
de videiras e flores no que tinha estado trabalhando.
- Foi ideia da duquesa. De fato, ela quem est bordando o
quadrado central da colcha. Quando unirmos todos os retalhos, o
daremos de presente princesa real. Se tiver uma mo firme, te una
a ns. H fio e tecido de sobra nessa gaveta da.
Evelyn assinalou com a cabea para o aparador que havia em
um canto junto a vrias cadeiras e um grande nmero de
instrumentos musicais. Rebecca esperava que no lhe pedissem
tocar nenhum deles.
Desfrutava bordando, mas se sentia muito nervosa em seu
primeiro dia como dama de honra para empreender uma tarefa to
delicada como uma colcha para a princesa.
- Retornou a duquesa ao palcio? - perguntou.
- Ainda no, mas chegar em algum momento da manh. E
no se preocupe se no puder conversar com ela. Est acostumado a
ficar em sua sala particular quando est no palcio. Lady Sarah se
encontra ali neste momento, assegurando-se de que tudo est em
ordem.
- E, sem dvida, aterrorizando as criadas - acrescentou
Constance.
- Tolices. - Evelyn sorriu amplamente. - Ao menos no leva
chicote.
Rebecca arqueou uma sobrancelha.
- H algo que deveria saber?
- Em realidade no. Em ocasies Sarah se mostra muito brusca
com os serventes. Mas tambm ouvimos rumores sobre quo
preguiosas eram as criadas que serviam rainha a primeira vez que
esta residiu no palcio. Sarah deve ter ouvido tambm. O palcio
estava muito sujo, sabe? Havia fuligem por toda parte. Mas o
prncipe Alberto solucionou este problema. E os serventes so do
mais eficiente agora. Sarah muito perfeccionista.
- mais que isso, Eve, e sabe - disse Constance em tom de
desaprovao. - Inclusive nos trata como se fssemos suas
faxineiras pessoais. Em minha opinio, algumas das tarefas que nos
encomenda so totalmente inapropriadas para o posto que
ocupamos.
- Como quais? - perguntou Rebecca morta de curiosidade.
Constance comeou a lhe responder, mas franziu o cenho e
fechou a boca. Evelyn riu entre dentes e repreendeu a jovem com
ligeireza.
- No se preocupe, Rebecca no uma dos espies de Sarah.
Pode ser que Elizabeth sim o seja, pois j vimos quo ntimas so.
De fato neste mesmo momento est fora cumprindo suas ordens.
- A que tipo de ordens te refere? - perguntou Rebecca a Evelyn
diretamente.
- Conforme diz lady Sarah se dedica s intrigas palacianas.
Ordenou a Constance que seguisse a um dos embaixadores quando
sasse de palcio e a informasse de aonde ia e o que fazia. Parecia
algo inofensivo. Certamente no pudemos averiguar para que
quisesse essa informao. Mas, embora de vez em quando lady
Sarah ordene fazer recados, no deveria ter pedido a Constance que
sasse de palcio. E muito menos sem uma dama de companhia!
- Por que no se negou? perguntou Rebecca a Constance.
- Ningum pode negar nada lady Sarah - reps Constance com
consternao. - Uma s palavra dela duquesa e perderia meu posto
aqui. Tem muito poder sobre ns.
Rebecca franziu o cenho.
- E isso no um abuso de poder?
Evelyn suspirou.
- Ordena-nos fazer muitas coisas desse estilo. Depois de tudo,
ela recebe ordens da duquesa. Jamais nos disse nada, mas a
informao que solicita deve ser por ordem dela, e esta, finalmente,
deve chegar para ouvidos da rainha. No se atreveria a nos utilizar
para nada mal.
Rebecca no podia mais que estar de acordo com esse
raciocnio. Mas sua me no a tinha advertido de que poderia ver-se
envolta em intrigas palacianas. Embora olhando-o bem, aquilo soava
muito excitante.
Evelyn parecia pensar o mesmo, porque disse com um amplo
sorriso:
- Eu acho bastante divertido. Por exemplo, esta noite, no baile
a fantasia, devo distrair a certo cavalheiro e, ao final, lhe fazer
determinada pergunta impertinente. Supe-se que ento ele ter
baixa a guarda e me responder sem pensar duas vezes em vez de
dar tempo. Sarah deixou a minha escolha como distrai-lo.
Constance soltou um grunhido.
- Sabe de sobra que te insinuou que deve permitir que te beije.
Evelyn soltou um risinho tolo.
- O que espero que ocorra de todas as maneiras. Depois de
tudo, um bom partido, e divinamente atraente.
A palavra "divinamente" fez que Rebecca pensasse no Anjo.
Esperava que Evelyn no estivesse referindo-se a ele. Mas se
conteve e se absteve de lhe perguntar o nome do cavalheiro ao que
se supunha que devia distrair porque nem sequer sabia qual era o
nome do Anjo.
A dama sobre a que tinham estado falando apareceu de
repente. Saiu como um torvelinho da sala particular da duquesa.
Sarah Wheeler no se deteve, nem sequer um instante, quando se
precaveu da presena da Rebecca.
- Me acompanhe a meu estdio - disse-lhe enquanto
atravessava a sala e saa pela porta ao corredor.
- Ser melhor que te apresse - sugeriu-lhe Evelyn. - Se por
acaso a perde de vista, seu estdio a primeira porta do corredor.
Rebecca assentiu com a cabea e se apressou a seguir dama.
Sarah j tinha desaparecido, embora tivesse deixado porta aberta.
Internando-se em um estreito corredor, Rebecca se deu conta de que
era a entrada particular ao quarto da duquesa.
- aqui - chamou Sarah antes que Rebecca cometesse o
engano de continuar percorrendo o estreito corredor e entrasse no
quarto principal.
Rebecca entrou no primeiro quarto esquerda, que era um
pouco maior que um armrio. Sarah se tinha sentado em uma
pequena e lotada escrivaninha perto da parede. Observou que s
duas cadeiras de madeira que havia um pouco mais frente lhes
faltavam s almofadas. No havia espao para muito mais naquele
pequeno cubculo. No havia janelas, s um simples candelabro
aceso sobre a escrivaninha que deixava uma pequena neblina no
recinto. Mas aquela tnue luz era suficiente para a dama.
Rebecca pensou que embora lady Sarah pudesse ser
considerada feia, certamente tinha um rosto interessante. No teria
sido assim de no ser por aqueles estranhos olhos cinza, muito
juntos, que combinava com aquele rosto largo e estreito. O nariz
torcido indicava que a tinha quebrado em algum momento, algo que
no contribua a melhorar sua aparncia. Jogava-lhe uns trinta e
poucos, embora fosse difcil adivinhar sua idade. Alta, inclusive um
pouco mais que a prpria Rebecca, era to magra que carecia de
curvas. E levava o cabelo, negro azeviche, prendido em um coque
severo. Alguns cachos teriam suavizado sem dvida aquele rosto
alargado. Acaso no se deu conta disso? Poderia resultar mais
atraente com bastante facilidade. Ou que, simplesmente, no lhe
importava sua aparncia?
- Suponho que Rebecca Marshall, no? - disse a mulher, e
mal esperou o gesto de assentimento da Rebecca antes de continuar:
- Alegra-me saber que chegaste pontual a palcio. Sou Sarah
Wheeler. meu dever me assegurar de que no te dedica a fazer
nada, que assiste a todos os atos aos que se espera que assista e
que esteja disponvel para algo que a duquesa requeira de ti. Sua
estadia aqui no s beneficia a corte, mas tambm a ti mesma.
Assim que voc e eu nos levaremos bem ento no me envergonhe e
cumpra as ordens que te d.
A mulher esboou um clido sorriso com a inteno de
tranqilizar Rebecca, embora houvesse algo perturbador naquele
gesto que de algum jeito no parecia sincero.
- Informaram-lhe j de que esta noite h um baile de
fantasias? Inclusive provvel que assista a prpria rainha, embora
tampouco fosse de sentir saudades se ao final no o faz. Depois de
tudo, sua segunda gravidez est bastante avanada. De todas as
maneiras temos que estar preparadas. Tem fantasia?
- Minha me e eu no inclumos em minha bagagem devido a
nossos apressados preparativos para chegar aqui a tempo. Mas
minha companheira de quarto me ajudou a encontrar uma fantasia
para esta noite.
- Compartilha o quarto com a Elizabeth Marly, no assim?
uma boa garota. Estou segura de que poder tirar proveito de seus
conselhos. Mas ser melhor que a prxima vez esteja bem mais
preparada.
Rebecca teve que conter a risada ante a brilhante descrio de
sua companheira, mas Evelyn j lhe tinha advertido que Elizabeth e
Sarah se levavam muito bem.
- Estarei - assegurou-lhe Rebecca. - J enviei uma nota a mi...
- Com respeito a esta noite - interrompeu-a Sarah, sem lhe
interessar qualquer outra informao que pudesse lhe dar, -
possvel que tenha que fazer algo especial antes que comece o baile.
um assunto de vital importncia, mas no estou segura de que
possa lev-lo a cabo. - Depois de franzir os lbios indecisa,
acrescentou: - Estou segura de que to inocente como deve s-lo
uma jovem de bom bero, mas tambm to ingnua como parece?
Intrigas palacianas. As demais garotas j lhe tinham advertido,
mas Rebecca no tinha esperado que a escolhessem com tanta
rapidez para essa classe de tarefas. De verdade queria envolver-se
naquelas questes? Acaso tinha escolha? Talvez, mas suspeitava que
sua resposta determinasse se ela poderia fazer algo benfico para
seu pas ou se s seria uma desconhecida dama de honra que jamais
conheceria a rainha...
Imaginando-se como uma figura herica recebendo a gratido
pessoal da rainha Vitria, respondeu:
- To ingnua como devo s-lo.
Sarah Wheeler riu entre dentes.
- Eu gosto dessa resposta. Acredito que o far de maravilha.

Capitulo 08


Rebecca no pensou que houvesse nada herico nem audaz em
penetrar no quarto de um homem para procurar algo. De fato,
sentia-se como uma vulgar delinquente. Mesmo assim, ali estava
vestida com as calas, a jaqueta e o chapu com uma pluma de sua
fantasia de cavalheiro, bisbilhotando nas gavetas de outra pessoa
enquanto tentava no pensar em como se sentiria ela se algum
fizesse o mesmo em seu quarto.
Nem sequer sabia o que andava procurando. Ou pior ainda,
nem sequer acreditava que lady Sarah soubesse o que queria que
procurasse.
- Cartas - havia-lhe dito a mulher quando lhe ordenou revistar
o quarto. - Ou algo fora do normal.
Mas no havia nada naquele quarto que pudesse qualificar-se
como fora do normal. Inclusive os mveis eram to austeros que a
primeira vista no parecia que algum ali vivesse.
- Jamais deixa o quarto sem jogar a chave - havia-lhe dito lady
Sarah. - Sei por que o vigio frequentemente. Mas hoje o tem feito.
No posso imaginar por que, a menos que queira que entre um de
seus agentes para recolher ou deixar algo. Assim se a porta segue
aberta esta noite, no ter nenhuma dificuldade em encontrar o que
for.
Rebecca tinha esperado que a porta tivesse fechada a chave.
Tinha ido ao baile de fantasia, mas se encontrava muito nervosa pela
tarefa que tinha nas mos e no podia fazer outra coisa que observar
lady Sarah e esperar a que esta inclinasse a cabea para que desse
comeo aquela intriga noturna. Assim que fez o gesto, Rebecca tinha
sado correndo da sala, abrindo caminho pelos longos corredores do
palcio de Buckingham para o quarto que se supunha que devia
revistar. Lady Sarah no lhe havia dito a quem pertencia quele
quarto.
- Ser melhor que no saiba - havia-lhe dito. - Assim se
alguma vez tem ocasio de falar com ele, poder parecer
genuinamente ignorante de sua identidade. Mas no cometa
enganos, Rebecca. uma das damas de honra da corte da rainha,
assim se mantenha alerta. Isto to importante que o faria eu
mesma se conhecesse algum que conseguisse distra-lo tempo
suficiente para faz-lo. Mas sou a nica pessoa que pode lhe manter
ocupado um tempo razovel, assim no tem por que temer que te
descubra. Mesmo assim no perca o tempo. Dispor de dez minutos
e no mais.
Quando Rebecca descobriu que a porta no tinha o ferrolho
fechado, no entrou no quarto imediatamente. Perdeu alguns
daqueles valiosos minutos debatendo consigo mesma se no seria
melhor mentir a lady Sarah e lhe dizer que o quarto estava fechado
com chave. Mas a mulher tinha feita insistncia na importncia
daquela tarefa. Rebecca poderia descobrir um compl contra a
Coroa, um plano de ataque contra uma das colnias ou, ao menos,
provar que o inquilino daquela quarto era um traidor que estava no
palcio por falsos pretextos.
No encontrou nada. Examinou com rapidez todas as gavetas,
mas no achou nenhuma carta, nem sequer uma nota. O nimo
herico que tinha impulsionado antes a Rebecca tinha desaparecido,
lhe deixando s a sensao de ser um vulgar delinquente.
Fechou a ltima gaveta com um suspiro justo quando ouviu
que a porta se abria de repente a suas costas. Supunha-se que no a
apanhariam! Sarah no lhe havia dito o que devia fazer nessas
circunstncias.
- Se voc no for o amante de Nigel, vai ter que dar um monte
de explicaes - assegurou uma profunda voz masculina.
Rebecca tentou controlar o medo que sentia. No era o
inquilino do quarto, s algum que lhe conhecia. Mas ento sentiu o
canho de uma arma nas costas e foi presa do pnico.
- Est cometendo um err...
- Uma mulher? - O homem riu e afastou a arma. - Pequena
graa. Obriga-lhe a vestir-se de homem? Suponho que vai bem
dessa maneira.
Rebecca no compreendia o que queria dizer com isso aquele
indivduo, mas se deu conta de que lhe tinha dado uma desculpa
para estar ali. S que no se atrevia a us-la. Ao final decidiu
mostrar-se ressentida ante a irrupo dele naquela quarto. Acaso
aquele lugar tinha um m que atraa aos intrometidos?
- Vai ter que me explicar por que...
Voltou-se enquanto falava, mas as palavras morreram em seus
lbios. Era ele. O Anjo. O primo de Raphael Locke. Pela quarta vez
em sua vida, Rebecca ficou deslumbrada e sem fala em sua
presena. Igual a ela, estava disfarado com roupa de outro sculo,
embora a dele pertencesse a um passado mais recente. Vestia como
um dndi, com um casaco de cetim, uma camisa com rendas nos
punhos e o pescoo e calas pantalonas at os joelhos em um tom
azul que no era to plido como seus olhos. O cabelo negro lhe
chegava at os ombros, mas deveria haver-se barbeado para a
ocasio. A imagem de homem emperiquitado ficava opaca com
aquela sombra escura nas bochechas. Por outra parte, tambm era
muito largo de ombros. Rebecca jamais se deu conta disso, claro que
jamais tinha estado to perto dele antes. Geralmente , tudo o que
podia fazer era cravar os olhos, boquiaberta, em seu formoso rosto,
justo como estava fazendo agora.
- Acaso a deixei sem fala? Oh, vamos - acrescentou ele em tom
impaciente. - Essa reao tpica das jovens inocentes, no de
sofisticadas mulheres do mundo como voc. Ou me equivoco?
Ela no podia pensar com a claridade suficiente para
perguntar-se de que diabos ele estava falando. Estava rodeado por
um resplendor etreo ou que os olhos da Rebecca tinham sido
cegados pelo brilhante cetim da jaqueta?
- S vou assegurar-me, entendido? - explicou ele antes de
alargar as mos e lhe apertar com suavidade os dois seios.
Sem lugar a dvidas, aquilo tirou Rebecca de seu estupor.
Consternada, tentou afast-lo dela quando lhe deslizou o brao ao
redor da cintura e a estreitou contra seu corpo.
- Pensei que isso a faria reagir - disse ele com uma risada
afogada.
- Me solte - exigiu-lhe ela com voz ofegante.
Ele negou com a cabea lentamente.
- Acredito que hora de que deixe claro quem dos dois tem
uma faca pela manga. - Embora suas palavras fossem ameaadoras,
o homem esboou um amplo sorriso. -E enquanto o esclareo, vou
descobrir o que v em voc um homem com uns gostos to
peculiares como Nigel.
Roou-lhe a bochecha com a mo. Tinha os dedos quentes,
quentes de verdade, e no suaves e frios como os de um dndi a no
ser speros e calosos. Lentamente lhe roou a bochecha com uma
carcia to sensual que fez que a cabea da Rebecca desse voltas.
Definitivamente, desmaiar se converteu em uma possibilidade. O
Anjo a estava abraando? Ela jamais tinha imaginado que alguma
vez estaria to perto dele, que algum dia chegaria a estreit-la entre
seus braos.
A mo masculina continuou subindo at que os dedos
alcanaram onde nascia o cabelo. Logo, lhe afastou o chapu com
um suave golpe. Caiu ao cho detrs dela. Era um chapu de
homem, assim que ficava bastante frouxo. As loiras mechas de
Rebecca caram sobre suas costas e sua testa. Flora lhe tinha
prendido o cabelo, mas no antes que o penteasse como de
costume.
- Bem, bem - disse o Anjo.
O homem deslizou os olhos lentamente por aquele rosto que j
no ficava escurecido pela aba do chapu. No parecia muito
divertido nesse momento. E sem aquele pingo de diverso, j no
lhe parecia to angelical. Com os ps de novo sobre a terra, por
assim diz-lo, era s um homem. Um homem que podia ser
perigoso. O que lhe tinha feito pensar isso? Possivelmente o duro
brilho daqueles olhos azul plido? Ou a maneira to forte com que
lhe sujeitava a cintura?
- voc muito formosa e jovem para Nigel - disse ele, sem
afastar o olhar de seu rosto. -Embora suponha que com a roupa
adequada poderia passar por um jovenzinho. Ao menos, graas a
Deus, no se parece comigo. Assim que a pergunta que vem a seguir
se voc uma participante inocente desta farsa, carinho.
Rebecca no tinha nem a mais leve ideia do que a estava
acusando agora, mas a hiptese do jovem de que ela estava ali por
alguma razo em concreto j tinha durado muito tempo. Como era
muito engenhosa quando no estava deslumbrada, passou ao
ataque.
- No tenho nem a menor ideia de quem esse Nigel que
mencionou, mas voc, senhor, ter que me explicar o que est
fazendo no quarto de lady Sarah. Enviou-me aqui a procurar um
cachecol. E duvido muito que tambm lhe tenha enviado aqui a
recolher outra coisa. Quem voc e o que est fazendo aqui?
- Rupert St. John - disse ele com ar distrado enquanto lhe
estudava o rosto lentamente com o olhar. Tentava averiguar se
mentia? No devia ver nada em seus traos porque lhe perguntou: -
De verdade espera que eu acredite que errou de quarto?
Por fim tinha um nome para o Anjo, embora certamente Rupert
no ficasse nada bem. No cabia dvida de que lhe tinha dado um
nome falso, e aquilo a incomodou.
- No lhe fica bem esse nome.
Alarmado, ele arqueou uma sobrancelha negra.
- No me atrevo a lhe perguntar como acredita que deveria me
chamar.
- Lobo faminto.
Ele no riu ante tal descrio, mas a soltou bruscamente.
- Lobo, possivelmente - disse com secura. - Faminto? No no
momento.
Rebecca tinha recuperado o suficiente sentido comum para
dar-se conta de que a tinha insultado. Havia ferido possivelmente
uma fibra sensvel? Bem, porque ele, realmente, havia ferido muitos
das suas.
Recuperando o equilbrio depois de cambalear quando ele a
soltou, Rebecca se disps a endireitar as saias com indignao, mas
recordou que no levava nenhuma. Como podia parecer ofendida
quando levava calas? Inclinou-se para recolher o chapu do cho e
o ps bruscamente na cabea.
Que coisa! Assim no estava faminto no momento? Como se
Rebecca no soubesse que ela no era de seu gosto.
Rupert cruzou os braos e continuou com os olhos cravados
nela. A Rebecca no passou despercebido que ele se achava colocado
entre ela e a porta.
- No encontrou nenhum cachecol, verdade? - disse ele.
Assim ia pr prova a desculpa da jovem esperando que se
contradissesse?
- No, mas mal tinha comeado a procurar quando voc
invadiu de repente no quarto.
- Nem a encontrar.
- Tolices. Disseram-me quantas portas devia contar antes de
dar com o quarto correto.
- Se disser a verdade, querida, est voc na ala errada do
palcio. Sarah Wheeler, e, sim, no tenho dvida de que foi ela
quem a enviou, tem seu quartel em outro lugar.
Rebecca comps uma expresso horrorizada ou isso esperava.
- Quer dizer que ao final terei que me desculpar com voc?
- No comigo. Este no meu quarto. Mas pode estar segura
de que informarei ao proprietrio de seu... engano.
Ela lanou um suspiro.
- Hoje meu segundo dia no palcio. Ainda no me oriento
bem. S foi uma confuso.
- Seriamente? Ento no foi nada. Mas no se surpreenda se
lhe digo que saia daqui j.
A jovem ruborizou, assentiu com a cabea e tentou passar
rapidamente por seu lado. Ele a sujeitou pelo brao para lhe fazer
uma ltima advertncia.
- Se voltar a encontr-la em qualquer outro lugar onde no
deveria estar, farei umas hipteses mais ao meu gosto.
- O que quer dizer?
Soltou-a.
- Vai, moa. muito jovem para compreend-lo.

Capitulo 09


- Sim senhor, admiro sua ousadia por levar essa fantasia -
comentou Evelyn enquanto se aproximava de Rebecca, - mas no te
ocorreu pensar que uma mulher com calas no receber muitas
convites para danar?
A jovem se deteve junto a ela na borda da pista de dana. O
salo de dana do palcio do Buckingham era enorme. Havia tantos
candelabros acesos e muitos espelhos nas paredes que todo o recinto
brilhava com intensidade.
Entretanto, Rebecca no se afastou muito da entrada. Tinha
estado observando a porta se por acaso aparecia Rupert St. John
enquanto esperava que lady Sarah terminasse sua conversa e se
reunisse com ela. Aproximou-se da dama ao retornar de sua misso
para lhe advertir de que tinha sido descoberta, mas Sarah lhe tinha
interrompido com um gesto seco da mo.
Rebecca estava nervosa. A intriga no tinha acabado ainda. A
Rupert no poderia tirar-lhe de cima com um simples gesto da mo
se decidia interrogar Sarah sobre o suposto cachecol que lhe tinha
ordenado recolher a Rebecca. Assim realmente precisava falar com a
Sarah antes que ele.
- Essa fantasia no foi minha ideia - disse Rebecca em resposta
pergunta da Evelyn. - No inclu nenhuma em minha bagagem.
- Me deixe adivinhar, Elizabeth, verdade? - Quando Rebecca
assentiu com a cabea, a outra jovem revirou os olhos. -Suponho
que no te falou do quarto de fantasias, no? Ali temos a nossa
disposio toda classe de objetos com as quais criar muitas fantasias
diferentes. Por Deus, deve haver pelo menos cinco bengalas como
este ali dentro - acrescentou, golpeando levemente o cho com a
bengala de pastora que levava na mo.
Ao inteirar-se da existncia do quarto de fantasia, Rebecca
deveria haver-se zangado, mas nesse momento estava muito
nervosa para dar prioridade a qualquer outro sentimento.
- Suponho que poderamos danar juntas - disse Evelyn com
um risinho.
Rebecca sorriu. Olhando-o bem, no podia imaginar-se a um
homem lhe pedindo que danasse com ela, no quando os dois
levavam calas. Estava segura de que qualquer cavalheiro se
envergonharia disso.
Mas danar ou no, era a menor de suas preocupaes.
- No passa nada - disse - haver mais bailes.
Ao menos tinha que reconhecer que aquela fantasia no lhe
desgostava absolutamente. Em sua opinio, era original e elegante.
Quase todos outros convidados levavam fantasias repetidas. Tinha
visto duas jovens na pista de dana enquanto falava com Evelyn, que
tambm foram fantasiadas de pastora. E at agora tinha contado ao
menos a quatro cavalheiros vestidos de piratas.
Rupert ainda no tinha aparecido. Possivelmente no assistisse
ao baile. Possivelmente s tinha ido a palcio para espiar e se
disfarou de dndi para passar despercebido no baile de fantasias
que se celebrava essa noite. Mas como lhe ocorria pensar isso? Ele
era um membro da famlia Locke. No podia ser um espio. Tambm
o tinha visto no dia anterior em palcio e, nessa ocasio, vestia com
total normalidade.
Se tivesse que lamentar algo era hav-lo conhecido naquelas
circunstncias embaraosas. Mas o que estava fazendo ele no quarto
daquele tipo? Tinha ido ali pelo mesmo motivo que ela?
Rebecca empalideceu ligeiramente ao compreender que tinha
feito algumas descabeladas hipteses sobre o Rupert apoiando-se na
tarefa que lhe tinham ordenado realizar. Sarah jamais lhe havia dito
o que era o que devia procurar naquele quarto, s que era
importante, mas importante para quem?
- Acompanha-me? - disse Sarah enquanto se aproximava de
Rebecca e fazia um gesto com a cabea a Evelyn para que as
desculpasse.
Rebecca no teve alternativa, j que a dama enlaou seu brao
com o dela e a guiou entre a multido. Sarah no se fantasiou, s
levava uma mscara negra de domin.
- O que encontraste? -perguntou Sarah com impacincia.
- Descobriram-me.
Sarah se deteve bruscamente.
- Quem? Um criado?
- No. Mas parecia saber a quem pertencia o quarto.
Entretanto, j tinha terminado minha tarefa e no tinha encontrado
nada interessante. O quarto estava impecvel. Inclusive diria que
no vive ningum nele se no fosse porque encontrei roupa
ordenamente dobrada nas gavetas.
Sarah pareceu um pouco excitada ante aquela informao.
- Se no foi descoberta por um criado, deve ser pelo agente
que Nigel estava esperando. Isso explicaria por que no chamou um
guarda ao ver-te ali. Porque no o fez, verdade? - Quando Rebecca
negou com a cabea, Sarah assentiu - Tenho que saber quem .
Deu-te seu nome?
Rebecca no o duvidou nem um segundo.
- No - mentiu, sem sentir-se nem um pouquinho culpada.
Tanto se o nome que lhe tinha dado "Rupert" era falso ou no,
Rebecca no estava disposta a pontuar o Anjo de "agente do Nigel",
fosse o que fosse que isso queria dizer, a menos que estivesse
realmente segura disso. Depois de tudo, era um familiar do duque de
Norford! No podia formar parte de nenhuma traio.
- Bom, com uma descrio servir. Como era?
Era um anjo, pensou Rebecca tentando no esboar um
sorriso. No estava segura de por que estava to decidida a proteger
Rupert St. John, se que esse era seu nome de verdade, mas o
estava.
- Eu gostaria de poder ajud-la, lady Sarah, mas estava
completamente fantasiado para o baile de esta noite. Estive
procurando entre a multido a algum que levasse a mesma roupa,
mas no vi ningum. Embora tampouco acredite que servisse de
muito j que tinha posto um hbito de monge com capuz e uma
mscara lhe cobria o rosto por completo. Tambm levava o cabelo
coberto pelo capuz e os olhos ocultos pela mscara. Era de estatura
media. Se tirasse o hbito e parasse ao meu lado, nem sequer o
reconheceria. Inclusive poderia haver outra pessoa com a mesma
fantasia. Tendo em conta que esta noite todo mundo vai fantasiado,
suponho que o momento perfeito para passar despercebido em um
palcio.
Sarah resmungou baixinho e logo disse em voz alta:
- Boa perda de tempo. Se tivesse utilizado sua inteligncia,
teria tirado a mascara para, dessa maneira, reconhec-lo em caso de
voltar a v-lo.
Incrdula, Rebecca respondeu:
- Bastante sorte tive ao sair graciosa daquela situao. Com
que desculpa teria podido fazer tal coisa?
- Muito bem poderia ter usado suas artimanhas e lhe tirar a
mscara para que te beijasse no te parece isso uma boa desculpa?
Ou que em realidade to inocente que no sabe o fcil que lhe
teria resultado fazer isso a uma garota to bonita como voc?
Rebecca no respondeu imediatamente. Viu-se apanhada pela
imagem de ser beijada por ele, o que, j postos, era muito fcil de
imaginar depois de que ele a tivesse estreitado entre seus braos.
Sem dvida alguma era uma pena que no possusse essas
artimanhas das que Sarah falava...
- Me responda! - apressou-a Sarah.
Rebecca afugentou aquela imagem e se deu conta de quo
zangada estava Sarah. E por qu? Pela falta de artimanhas da
Rebecca? Mas se se supunha que devia ser uma jovem carente de
artimanhas!
Rebecca notou que comeava a zangar-se. Acaso era assim
como lady Sarah obtinha informao das outras damas de honra? As
insultando e as fazendo sentir umas completas inteis? Com
arrebatamentos de clera para faz-las acreditar que perderiam seu
posto em caso de que no fizessem o que lhes ordenava? Se algum
tinha que perder seu posto era Sarah Wheeler. Rebecca tinha o
pressentimento de que aquela mulher estava abusando de sua
autoridade.
- Certamente no sou to inocente para no saber que beijar a
perfeitos desconhecidos no um de meus deveres na corte, lady
Sarah. Sei as funes que acarretam este posto e imitar a um ladro
no uma delas. Possivelmente deveramos falar deste assunto com
a rainha.
O rosto do Sarah ficou lvido.
- Est me ameaando?
- Ameaando-a? - Rebecca abriu muito os olhos. - Sem dvida
alguma voc conta com a aprovao de Sua Majestade para utilizar
s damas desta maneira. Por que acredita que estou ameaando-a?
Possivelmente tenha exagerado um pouco. No me atreveria a
incomodar rainha com algo to banal. E sou consciente de que a
duquesa poderia no me compreender se falar com ela. Mas...
No foi necessrio que Rebecca mencionasse a mais pessoas
poderosas como o primeiro-ministro que era amigo de sua me.
Sarah tinha captado a idia e ainda seguia furiosa. Provavelmente
Rebecca tinha ido muito longe. O mais seguro era que a mulher a
despedisse pela manh com o qual Lilly ia sentir-se muito
decepcionada.
Rebecca suspirou e disse:
- Acredito que acaba de ser testemunha de minha reao ante
o fato de me haver sentido como uma vulgar delinquente esta noite.
Peo-lhe desculpas. Mas se o que quer recrutar a mais espi para o
reino, a prxima vez ter que procurar a algum mais valente.
- J vejo - disse Sarah, franzindo seus finos lbios. - Intil e
incompetente esperava algo mais de algum de sua classe.
- Precisamente - reps Rebecca com rigidez. Santo Deus, por
que sempre que tentava fazer as pazes s conseguia que a
insultassem ainda mais? - A propsito, se algum lhe perguntar esta
noite se me enviou a procurar um cachecol, aconselho-lhe que lhe
diga que sim.
Sarah ficou sem flego.
- Santo Deus, no ter utilizado meu nome, verdade?
- A nica desculpa que me ocorreu para explicar minha
presena em um quarto em que no deveria estar foi lhe dizer a
quem me encontrou que me tinha enviado a procurar um cachecol e
que no sabia o que estava fazendo ele em seu quarto. Obriguei-lhe
a que me convencesse de que era eu quem se encontrava no quarto
errado. Assim que minha presena ali s pareceu fruto de um
engano.
- E acreditou?
- Sou muito boa me mostrando indignada. - Sarah quase riu.
- Muito bem, possivelmente no seja to incompetente depois
de tudo. Mas a prxima vez...
Rebecca a interrompeu bruscamente.
- No haver uma prxima vez, no a menos que voc me d
uma boa razo para cumprir seus encargos. Por que no me
esclarece algo mais sobre por que enviou a esse quarto esta noite?
Corre perigo a vida da rainha? Tem notcias de um compl que
requeira estas medidas incomuns? No posso acreditar que nosso
pas no disponha de pessoas treinadas para este tipo de misses.
- Certamente existem tais pessoas, mas no podem dedicar-se
a misses to corriqueiras como esta.
- Corriqueiras? - Rebecca franziu o cenho. - Disse-me que isto
era importante. Para ser exatos me disse que era "muito
importante".
- muito importante para mim - cuspiu Sarah e se foi.
Rebecca ficou atnita. Ento as hipteses do que tinha feito
essa noite tinham sido falsas tambm? No havia nada nem
remotamente herico no que ela tinha feito? Comeava a no gostar
absolutamente de viver em um palcio.

Capitulo 10


Rebecca se dirigia de volta ao salo de dana onde tinha
deixou Evelyn quando uma jaqueta de cetim brilhante captou sua
ateno. Rapidamente abriu caminho entre as pessoas para poder
ver melhor.
No havia dvida, era Rupert St. John com seu disfarce de
dndi. Devia ter chegado enquanto ela estava falando com Sarah.
Inclusive de costas para ela e com o brao apoiado na parede,
Rebecca podia ver o perfil de seu charmoso rosto. Estava com uma
mulher. Pde observar uma saia ampla entre suas pernas quando ele
se abateu sobre a dama. Embora os ombros bloqueassem a viso do
rosto da mulher, parecia que ela estava apoiada contra a parede,
sem dvida contemplando Rupert com entusiasmada ateno.
Ele riu, e se inclinou para sussurrar algo a jovem. Rebecca
acreditou ouvir uma risada nervosa prpria de algum muito jovem.
Evidentemente, Rupert estava paquerando com a mulher. Bom, tinha
ouvido ambguas aluses a que ele era um reconhecido libertino. No
lhe parecia nada ambguo, mas muito evidente. Rebecca disse a si
mesma que no deveria lhe preocupar se o halo radiante com o que
imaginava estava um pouco sem brilho.
Comeou a dar volta para partir quando Rupert se endireitou,
afastando a mo da parede. Isso lhe permitiu ver a mulher com a
que ele estava paquerando. A Rebecca custava acreditar o que viam
seus olhos. Elizabeth Marly? Santo Deus estava o Anjo paquerando
com sua companheira de quarto?
Rebecca deu a volta de repente, sentindo-se... no estava
segura de como se sentia. Zangada? obvio que no. Indignada? E
por que deveria est? Porque jamais na vida tinha imaginado que
Rupert St. John podia sentir-se atrado por uma jovem to
mesquinha e ruim? Provavelmente no sabia como era ela em
realidade. Alm disso, Elizabeth era uma jovem bastante bonita
quando compunha sua melhor expresso. Bom, pequeno bobo!
Rebecca voltou para o lugar onde tinha deixado Evelyn, mas
sua nova amiga no estava ali. Estava na pista danando. Rebecca
esperou alguns minutos para ver se cessava a msica, mas a
orquestra no deixou de tocar, e se deu conta de que no tinha
nenhuma razo para seguir ali. No ia receber convites para danar
vestida dessa maneira.
Sentindo-se um pouco desesperada, abriu caminho entre as
pessoas para a porta. Ao menos podia ficar para ouvir a msica. A
orquestra era a melhor que tinha escutado. Embora se supusesse
que tinham que ser os melhores se queria tocar em um palcio.
- No acredita que um pouco cedo para partir?
Pela primeira vez, Rebecca no ficou muda ante a repentina
presena de Rupert ao v-lo aparecer a seu lado. Era s um homem,
embora fosse to bonito como um Adnis. Alto, forte, Oh Deus, um
cume da perfeio absoluta. Mas nem por isso deixava de ser s um
homem. Seu halo sem brilho era boa prova disso.
- Sim, mas como pode ver, definitivamente vou - respondeu-
lhe com amargura. - Sinto-me fora de lugar vestida de homem, e
disso tem a culpa uma de suas amizades.
- Nigel? - inquiriu ele com surpresa.
- No, j lhe disse que no o conheo.
- Ento, a que amizade se refere?
- A Elizabeth Marly.
- Ah, sim, a pequena Beth. Uma jovenzinha da mais superficial.
No tem um talento natural para a duplicidade. A impregna em
seguida. A voc pelo contrrio...
No terminou a frase. Agarrou a mo de Rebecca e a guiou at
o centro da pista de baile. Ia danar com ela? Isso parecia, pois
tomou uma das mos da jovem na sua e lhe ps a outra na cintura.
Logo comeou a dar voltas com ela ao compasso da alegre melodia
de uma valsa.
Que atrevimento! que se esqueceu de que ela levava calas?
Impossvel, a prpria Rebecca acabava de lhe mencionar aquele
detalhe, mas ao que parece Rupert no importava absolutamente.
- Muito melhor - disse ele enquanto passeava o olhar pelos
casais que os observavam. -Desgosta-me muito que as pessoas
falem de mim. Mas um baile irrelevante e pode dever-se a
inumerveis razes que nada tenham que ver com a escolha de um.
Rebecca demorou s um momento em compreender o que
tinha querido dizer.
- Assim danar comigo no uma escolha de seu gosto, pois
lhe asseguro que eu no lhe pus uma correia para lhe manter a meu
lado. Danar pode ser tambm um modo de satisfazer as demandas
da etiqueta.
- Exato! Sabia que era uma garota inteligente, querida.
Rebecca no estava segura se devia desconfiar daquele elogio
ou no. Poderia significar que ele no acreditou em nenhuma s
palavra da desculpa que lhe tinha dado antes, e a fazia pensar na
advertncia que lhe tinha jogado antes que ela tivesse sado do
quarto do Nigel. Mesmo assim a tinha deixado partir, por qu?
No pensava lhe perguntar. Pode que lhe tivesse atribudo mais
inteligncia da que em realidade possua. De fato, muitas das coisas
que lhe havia dito podiam ser atribudas a sua fama de libertino.
Santo Deus, no estaria tratando de seduzi-la sutilmente, verdade?
- Assim... - comeou ele.
Baixou os olhos aos dela e lhe sustentou o olhar. Era muito
desconcertante que ele fixasse dessa maneira toda sua ateno nela.
E acaso lhe estava acariciando a cintura?! Rupert tinha colocado a
mo sutilmente por debaixo da jaqueta, fora da vista, assim que
ningum podia advertir que no estava comportando-se de maneira
correta... salvo ela. Seria coisa de sua imaginao? Ou que suas
artes amorosas estavam to arraigadas nele que lhe parecia do mais
natural acariciar a uma mulher - qualquer mulher - que tivesse entre
seus braos?
Uma clida sensao se estendeu pelo corpo de Rebecca. Podia
senti-la em seu rosto, embora no acreditava haver-se ruborizado.
Aquele anjo cado era certamente um perigo para seus sentidos!
- Vou sentir a respirao de sua mentora na minha nuca por
lhe impedir de ir procurar seu cachecol? - continuou ele em um tom
que dizia que os dois sabiam que ningum a tinha enviado a procurar
esse estpido cachecol.
Isso por pensar que ele estava tentando seduzi-la. Aquela
dana no ia ser mais que um interrogatrio! Pois muito bem, estaria
altura das circunstncias.
- No, menti-lhe. Disse-lhe que voc era baixo, gordo e que
vestia um hbito de monge.
Rebecca se deu conta imediatamente de que no deveria lhe
haver dito isso. Era uma prova de que Sarah a tinha estado
interrogando sobre ele. E tambm uma prova de que ela tinha
mentido.
Mas ele se limitou a arquear a sobrancelha surpreso e logo
esboou um amplo sorriso.
- De verdade lhe disse isso?
Como o nico que parecia perigoso dele nesse momento era
seu sedutor encanto, ela no encontrou razes para lhe mentir.
- Ela quis me convencer de que tanto seu amigo como voc
no so mais que criminosos. Eu prefiro julgar por mim mesma.
- Entretanto, suponho que lhe ter mencionado meu nome.
- Por que teria que faz-lo se no acredito que o nome que me
deu fosse real?
- Agradeo sua franqueza, mas o que o que lhe encontra de
mal em meu nome?
No lhe respondeu imediatamente. Em lugar disso lhe
perguntou:
- Se d conta da sensao que causa?
Rebecca tinha dado conta de que todas as pessoas do salo
cravavam seu olhar nele repetidamente. Tanto homens como
mulheres pareciam fascinados por aquele anjo. Algumas pessoas
inclusive tropeavam na pista de dana porque no podiam afastar a
vista dele.
- De verdade acredita que poderia ignor-lo? - respondeu ele
com secura.
- Bom, ento entende o que quero dizer?
- A que se refere? Acaso acredita que sou capaz de ler
pensamentos? O normal explicar as coisas se as pessoas quiserem
que outros as entendam.
Estava-lhe tirando o sarro. Seria tudo uma brincadeira? Isso
era algo que ela no era uma perita. Durante as reunies sociais s
que sua me e ela tinham participado durante anos no se relacionou
com jovens cavalheiros, nem muito menos com autnticos sedutores
como seu anjo cado. Alm disso, Rebecca preferia as conversas de
verdade, no aquelas inteligentes rplicas sem sentido que no
conduziam a nenhuma parte e que no revelavam nada.
Mas se limitou a encolher os ombros e lhe explicar seu ponto
de vista.
- Ao meu parecer, voc deveria ter um nome mais extico, um
mais de acordo com sua imagem.
Ele riu entre dentes.
- Assim sou extico? Suponho que isso melhor que ser um
lobo faminto.
Ela tambm sorriu amplamente. Possivelmente sim poderia
acostumar-se a esse tipo de conversa zombadora depois de tudo. Ele
parecia um professor excelente.
- Conforme como se olha, no? - brincou ela.
- Bom, que me condenem se no estiver de acordo com voc.
No deixa de me assombrar. Nem de me fascinar.
Finalmente, Rebecca ruborizou. E ele perdeu seu tom jocoso e
acrescentou:
- Tem que dizer algo mais sobre a derrota desta noite antes
que proceda a lanar minhas funestas advertncias?
Ela se tomou seu tempo, no pelas "advertncias" que no se
tomou a srio, a no ser para meditar bem a pergunta. Podia ser que
a finalidade de todas aquelas brincadeiras fora faz-la baixar a
guarda para que respondesse sem pensar? Recordou o que Evelyn
lhe havia dito sobre distrair a algum antes de lhe fazer a pergunta
importante. E que ele parecia ser um espio.
Mas Rebecca j tinha chegado concluso de que Sarah
Wheeler era a nica intrigante aquela noite. A mulher inclusive tinha
admitido que a tarefa que lhe tinha atribudo tinha sido de carter
pessoal mais que poltico, assim Rebecca no via nenhuma razo
para no lhe dizer quo importante era para a Sarah saber algo
sobre aquilo que estivesse procurando.
- Segundo ela, deveria lhe haver tirado a mscara que lhe
disse que voc levava posta.
Rebecca tinha conseguido surpreender outra vez com base em
sua expresso e o olhar faiscante que apareceu nos olhos
masculinos.
- Isso sim seria muito interessante. Captou toda minha
ateno. Adiante, me corteje.
- No saberia como - admitiu ela, inclinando a cabea com
repentino acanhamento.
- Aproxime-se um pouco mais, querida. Prometo-lhe que o
porei fcil.
Ela levantou a cabea de repente.
- voc muito atrevido, Rupert St. John.
- Sei. No lhe pareo maravilhoso?
Rebecca revirou os olhos. Para ela este Rupert era prefervel ao
homem perigoso que se encontrou no quarto de Nigel. Mas qual dos
dois era realmente o autntico St. John?
Consciente de que a dana terminaria de um momento a outro,
ela disse:
- Agora minha vez. de verdade um espio?
- Santo Deus, de verdade acredita que o diria se assim fosse? -
respondeu ele, com uma expresso horrorizada que evidentemente
era fingida.
- Acreditava que estvamos sendo sinceros.
- No, voc sincera. Eu s desfruto disso.
Rebecca chiou os dentes. Ao final, ele tinha conseguido
provocar sua ira com suas respostas evasivas. Deixou de danar,
afastou-lhe as mos e dele.
Entretanto, ouviu que a chamava brandamente.
- Espere! Ainda no escutou minhas funestas advertncias!
- Guarde-as - respondeu irada. - De todas as maneiras no
teria feito caso delas.
Tinha tido Rupert St. John o descaramento de rir de suas
palavras?





Capitulo 11


- Uma noite dura? - perguntou Nigel a Rupert no dia seguinte
enquanto dava uma cotovelada para que despertasse.
Rupert se incorporou imediatamente, furioso consigo mesmo
por haver ficado dormido precisamente no quarto de Nigel enquanto
esperava que aparecesse seu superior. No podia suportar a idia de
que Nigel lhe estivesse observando enquanto dormia, e no tinha
nenhuma dvida de que Nigel o tinha feito.
O problema era que a atual misso de Rupert, investigar s
novas damas da corte, era muito singela e lhe aborrecia
soberanamente. No suportava nenhum perigo. E, embora ele fosse
um perito na matria devido a sua reputao com as mulheres,
preferia misses que implicassem algum tipo de risco. Jamais ficava
adormecido em meio de uma misso quando estava armado e alerta.
- No - respondeu Rupert, relaxando ligeiramente. - Sentar-me
a te esperar durante tanto tempo o que conseguiu que ficasse
adormecido. Suponho que deveria ter vindo em meio da noite
quando sei que est
- E ter que despertar quando poderia te limitar a me deixar
uma nota?
- Esse o problema, te deixar notas no quarto j no uma
opo - respondeu Rupert, incapaz de conter um bocejo. Sacudiu a
cabea com brutalidade para terminar de despertar. - E tampouco
aconselhvel que deixe a porta do quarto aberta para que eu entre, a
menos que voc esteja dentro.
- Estive muito ocupado, do contrrio haveria conseguido uma
chave para ti.
- Ento fecha com chave at que a tenha. Ou prefere que lhe
revistem o quarto?
A nica razo pela que Nigel no fechava com chave era para
que Rupert no tivesse que lhe esperar no corredor, onde qualquer
pessoa poderia v-lo. Nem sequer queria que os serventes de palcio
os vinculassem de maneira nenhuma. Estava obcecado com isso. E
agora Rupert ia ter que lhe dizer que algum lhe tinha encontrado ali
dentro.
Mas Nigel se mostrou divertido ao tirar uma concluso errnea.
- Oh, Santo Deus, de verdade revistou meu quarto?
- No seja exagerado. E vamos ao ponto. Esta tarde tenho um
encontro com a jovem Marly nos jardins reais.
Nigel assentiu com a cabea.
- Eu tambm tenho um encontro, assim adiante. Suponho que
averiguaste algo novo, no?
- Sim, duas das novas damas so fiis a Sarah, e ambas se
acreditam apaixonadas por mim - gemeu Rupert fechando os olhos.
- E?
- Acaso no te surpreende?
- No seja tolo - disse Nigel. -Sabe de sobra que as mulheres
se apaixonam por ti todos os dias. obvio que no me surpreende.
Rupert riu.
- No te parece que exageras um pouco, homem?
- Absolutamente. Inclusive a prpria Sarah Wheeler se
apaixonou por ti no princpio do ano quando derrubou todos seus
encantos nela. Foi uma de suas maiores faanhas. -Nigel riu entre
dentes. - Jamais compreendi como o conseguiu, sobretudo quando
me confessou que nem sequer teve que fazer amor com ela.
- Convenci-a de que parecia mais fascinante em outros
aspectos. Nem sempre ter que recorrer ao aspecto fsico, sabe? Fiz-
me amigo dela. E isso foi tudo, at que Sarah comeou a querer algo
mais. -Rupert no acrescentou que Nigel deveria saber melhor que
ningum como as emoes mais fortes podiam afetar de maneira
inesperada a uma pessoa, como tinha ocorrido com Sarah. - J sabe
que a amizade faz baixar a guarda com mais facilidade que o amor.
- E a terceira dama?
- Constance? Resiste a acatar as ordens de Sarah e lhe agarrou
uma forte averso. Uma boa candidata para ti acredito.
- Quem mais?
- Eu no te recomendaria me aproveitar de seu ressentimento
para tentar atra-la ao seu bando. No me parece muito competente.
Acredito que lhe falta crebro. -Rupert se deu um tapinha na cabea.
- J sabe a que me refiro. No que concerne lady Elizabeth, revistei
seu quarto antes que o fosse atribuda uma nova companheira de
quarto. No havia mais que um monte de roupa. Suponho que terei
que voltar a revist-la agora que chegou sua nova companheira.
Queixava-se dela ontem noite.
- J chegou nova dama de honra?
- Isso parece e acredito que inclusive j a conhecia. Mas h
algo mais que deve saber sobre Elizabeth. Ter que vigi-la de perto
depois que v. Reconheceu que tinha provocado um escndalo para
desfazer-se de sua ltima companheira de quarto. Dizia que dessa
maneira poderia visit-la em seu quarto se assim o queria. Pode ser
que tenha recorrido a essas medidas to drsticas por haver-se
apaixonado por mim, mas meu instinto me diz que carece por
completo de princpios. Assim poderia estar colocada totalmente nos
turvos assuntos de Sarah.
- Tomo nota. E o que tem que a ltima dama que conheceste?
Por que duvida de que seja a nova companheira de quarto da
Elizabeth?
Rupert no estava disposto a admitir que a jovem o tivesse
distrado at tal ponto que se esqueceu de lhe perguntar seu nome.
Entretanto, no podia imaginar quem mais podia ser, j que tambm
tinha sido convidada ao baile a noite anterior e tinha admitido que
conhecesse Sarah. Apesar da fantasia que levava, no lhe tinha
cabido dvida de que era uma dama.
- Estou quase de todo seguro que Rebecca Marshall, quem se
esperava que chegasse ontem. Mas estava mais interessado em
averiguar outras coisas dela e mais tendo em conta como a conheci.
Nigel arqueou uma sobrancelha com curiosidade.
- Por que pressinto que isso no pressagia nada bom?
- Porque a conheci aqui mesmo, em seu quarto, quando a
peguei remexendo entre seus pertences por ordem de Sarah.
Nigel franziu o cenho imediatamente.
- Assim agora Sarah se dedica a converter em ladras s damas
de honra que esto sob sua tutela? Como se atreve!
- Vejo que provoca sua ira. -Rupert sorriu.
- Demnios - bufou Nigel. -Estamos falando de roubar. Sarah
est indo muito longe.
Rupert teve que rir ante a hipocrisia de seu superior.
- Converteste-me em um ladro em mais de uma ocasio.
Onde est a diferena?
- Se tiver tido que roubar foi por uma questo de segurana
real e, alm disso, tinha liberdade para faz-lo. Por outro lado, podia
devolver algo que pegasse depois de examin-la. E sempre podia te
negar a realizar qualquer trabalho com o que se sentisse incmodo.
Mas agora estamos falando de jovens e inocentes damas que no
sabem o que fazem.
- possvel que essa garota encontrasse algo til?
- No a menos que voc deixasse algo antes que ela chegasse.
Nunca deixei nada importante aqui, nem sequer quando fecho a
porta com chave.
- Pensava te deixar uma nota com todos os dados que acabo
de te dar, mas depois de encontrar a essa jovem em seu quarto,
preferi te entregar o relatrio em pessoa. Esta dama de honra
inteligente e perita, por isso no pude fazer um julgamento rpido
dela. Ps uma desculpa com muita facilidade e uma muito
acreditvel pela maneira em que a exps.
Nigel suspirou.
- Assim que esta jovem se relacionou comigo. Agora no me
ser de muita utilidade nesta misso, posto que sem dvida j teria
informado Sarah. Seguro que querer vingar-se assim que se d
conta de que sua amizade com ela era uma farsa para solicitar
informao.
Rupert juntou as mos e tamborilou com os dedos no queixo
vrias vezes antes de responder com ar pensativo:
- No estou seguro de que tenha informado Sarah.
- Est de brincadeira?
- No, Rebecca Marshall e eu mantivemos uma estranha
conversa um pouco mais tarde, no baile. Disse-me que lhe tinha
dado a Sarah uma descrio falsa de mim e que ocultou meu nome.
Como bem sabe, sou muito conhecido para tentar utilizar um nome
falso a menos que me encontre fora do pas.
- Que razo te deu para te haver protegido?
Rupert se endireitou e franziu o cenho.
- Me haver protegido?
- Se for verdade o que ela diz, isso exatamente o que fez ao
ocultar sua identidade a Sarah.
- Ah, mas esse o problema, que no sei se acredito nela. J
lhe disse isso, uma jovem inteligente. muito rpida em suas
respostas para no possuir mais inteligncia do que essas jovens
moas. Inclusive sabe fingir emoes com rapidez quando
necessrio. Se for verdade o que me disse, um material de
primeira que poderia moldar ao seu desejo.
- O que te diz o instinto?
- Por uma vez no sei o que pensar - disse Rupert com um
suspiro. - Mas no vou negar que possui um talento natural para
mentir e fingir. Deixou-me surpreso em vrias ocasies. E isso no
algo que me ocorra.
- Ento, por que razo no entregou a Sarah em bandeja de
prata?
- Bom, isso ainda est por ver. Disse que Sarah lhe tinha feito
acreditar que fomos criminosos e que preferia julgar por si mesma.
- Quer dizer que essa jovem est disposta a investigar Sarah
por sua conta? - sugeriu Nigel.
Rupert riu entre dentes.
- Faz que parea realmente divertido.
Nigel revirou os olhos.
- Est muito acostumado a esse tipo de artimanhas posto que
seja quo mesma voc usa. Mas recorda quem ela e que logo que
acaba de chegar ao palcio. A primeira ttica de Sarah com estas
damas lhes fazer acreditar que tudo o que fazem por ela pelo
bem do pas. No poderia ser esse seu caso?
- Nossa conversa no chegou to longe.
- Bom, se isso foi o que ocorreu ontem noite, se essa jovem
pensa que estava fazendo algo nobre, ento no to mau como
parece. Mas antes que deixemos de lado este tema - continuou Nigel
- deve confirmar sua identidade. Por outra parte, te assegure de que
ela no quer participar das intrigas de Sarah. E, alm disso, quero
saber coisas concretas sobre Rebecca Marshall. Conhece as regras.
No importa o que tenha que fazer. E se ela estiver to acostumada
no engano como diz, no a quero no palcio. Tentarei que se v.
Rupert ficou rgido para ouvir a frase "no importa o que tenha
que fazer". Trazia a tona suas piores lembranas. Nigel tinha
utilizado essa mesma frase quando tinha recrutado Rupert para
ajudar ao seu pas. Tinham escolhido Rupert porque o oficial francs
ao que precisavam surrupiar informao era um maldito pervertido.
Ao homem no lhe interessavam as mulheres, nem os homens, mas
sim gostava, e muito, dos meninos bonitos. E era a pea chave de
um compl para matar ao rei francs e culpar ao rei Jorge IV, o que
poderia ter desembocado em uma guerra.
Rupert se havia visto envolto em um dos dilemas mais
horrveis do que qualquer outro, e muito mais se a gente era um
pirralho de quatorze anos, podia enfrentar: sacrificar-se ou dar as
costas ao seu pas. No podia resignar-se a fazer o que lhe pediam,
mas sabia que seria um covarde se no o fazia.
Mas ao final tinha descoberto como obter seu objetivo sem ter
que sacrificar-se ao recordar a uma das donzelas de casa de sua
me. No princpio daquele ano a empregada lhe tinha tido babando
aos seus ps, tinha provocado sua luxria at um nvel perigoso.
Sempre lhe estava insinuando, mas jamais lhe tinha entregue. Com
quatorze anos e um amor secreto, Rupert tivesse estado disposto a
prometer-lhe o mundo de quo acalorado estava.
A donzela jamais chegou a entregar-se a ele. Nem tampouco o
fez Rupert durante essa misso. Tinha utilizado a ttica da criada
para conseguir acabar o trabalho. Tinha prometido, mas jamais se
entregou.
Zangado consigo mesmo por deixar que aquelas lembranas
sassem superfcie, ficou em p para partir. Nigel podia dizer tudo o
que quisesse "no importa o que tenha que fazer", mas Rupert
estranha vez tinha que recorrer a um pouco to drstico quando
trabalhava para o Nigel. Podia usar seu ttulo de nobre sempre que
fizesse falta, assim como sua reputao de don juan, como
carinhosamente lhe tinha apelidado seu tio, o duque do Norford,
devido a sua adorao pelas mulheres. Se uma mulher esperava que
ele a seduzisse, porque assim fosse...
Nigel deveria haver-se dado conta a essas alturas de que
Rupert fazia as coisas a sua maneira, no a dele. Mantendo a ira a
raia, Rupert olhou diretamente a seu superior e disse:
- Sei que meu pas vem em primeiro lugar. Sempre o soube.
Mas as pessoas podem servir ao seu pas sem ter que perder o
sentido da decncia. A isso lhe chama encontrar o equilbrio entre o
que se pode fazer e o que se pode suportar. usar a cabea para
encontrar uma soluo com a que se possa viver em vez de tomar o
caminho mais rpido. Averiguarei se essa dama se dedicou a me
contar um monte de mentiras, mas o farei a minha maneira.
- No sei por que continuo recorrendo a ti - disse Nigel com
petulncia. - Jamais faz o que te ordeno.
- Ah, mas no pode negar que sempre consigo terminar todos
os trabalhos que me encomenda. -Rupert riu entre dentes enquanto
se dirigia porta.

Capitulo 12


Rebecca no fez mais que dar voltas durante toda a noite
porque no podia deixar de pensar no Anjo. Esteve to inquieta que
Elizabeth lhe havia dito grunhindo que ficasse quieta de uma vez
depois de que se fosse para cama.
Rebecca sabia que devia averiguar se Rupert St. John era o
verdadeiro nome do Anjo. E tambm devia averiguar o que estava
fazendo no quarto do Nigel. Apresentou-se ali pela mesma razo que
ela? Ou s tinha ido visitar um amigo? Quem era em realidade
aquele Nigel ao que lady Sarah queria espiar?
No teve possibilidade de levantar-se to tarde como teria
gostado depois de haver passado a noite toda acordada, pois Flora
chegou muito cedo. E Elizabeth tambm fez bastante rudo, embora
Rebecca suspeitasse que o tivesse feito com a nica inteno de
despert-la. O humor de sua companheira no tinha melhorado
absolutamente. De fato, tinha piorado. Elizabeth resmungou uma
maldio, fechou a porta do armrio com fora, deixou a roupa
atirada no cho e inclusive empurrou Rebecca ao passar junto a ela
enquanto se moviam por aquele quarto diminuto.
O primeiro que fez Flora ao chegar foi separar de um chute a
roupa que havia no cho, algo que divertiu Rebecca, mas que,
assombrosamente, no provocou reao alguma na Elizabeth. J no
dia anterior, Flora havia dito a Elizabeth que no ia ser sua criada
pessoal s por lhe haver arrumado o cabelo. Graas aos esforos de
Flora, Elizabeth usava agora um penteado muito mais favorecedor e
sabia. Assim embora geralmente sua companheira de quarto no
mordia a lngua com respeito Rebecca, quando Flora estava com
elas, controlava o que dizia.
Rebecca esperava encontrar resposta a suas perguntas se
que seguia ali ao final do dia. Necessitava Sarah ter uma razo para
poder despedi-la? Se assim for, Rebecca podia deixar de preocupar-
se com o assunto. Estava segura de que Sarah no quereria que o
ocorrido na noite anterior sasse luz. E Rebecca havia dito a Sarah
que no voltaria a fazer algo parecido se pensava que ia contra seus
princpios.
Uma hora mais tarde, quando chegou aos aposentos da
duquesa, Rebecca considerou que era um golpe de sorte encontrar
Evelyn ali sozinha. Estava segura de que a jovem poderia dar
resposta a todas suas perguntas por que levava no palcio muito
mais tempo que ela. Agarrou um dos quadrados de bordado antes de
sentar-se junto Evelyn e, depois de trocar saudaes, perguntou-
lhe:
- Sabe quem Nigel?
- Nigel Jennings?
Rebecca no sabia qual era o sobrenome do homem, mas
quantos homens com esse nome podia haver em palcio? Assim
assentiu.
- Sim.
- Ouvi que um dos membros ilegtimos da famlia real embora
no utiliza o sobrenome Fitz Clarence como a maioria deles. O velho
rei Guillermo teve tantos bastardos com sua amante atriz, que
ningum leva a conta. No o conheo, assim no posso te dizer
quem . - Logo, Evelyn se aproximou mais a Rebecca e sussurrou: -
Uma vez ouvi que lady Sarah amaldioava seu nome. Assim suponho
que no lhe cai muito bem.
Rebecca piscou.
- Por qu?
Evelyn encolheu os ombros.
- Ouvi coisas aqui e l e cheguei concluso de que ambos
competem entre si para ver qual dos dois lhe proporciona rainha as
fofocas mais suculentas.
- Mas no me havia dito que os recados de Sarah implicavam
intrigas palacianas? - recordou-lhe Rebecca a jovem. - O que tem
isso que ver com as fofocas?
- Acaso no se trata tudo do mesmo? Os segredos, se sarem
luz, podem converter-se em alimento para falaes e escndalos. E
quem est mais interessado em conhecer esses escndalos
florescendo que a prpria rainha?
Rebecca no podia acreditar que Sarah s procurasse rumores
e falaes. Concentrou sua ateno na costura e deixou passar
alguns minutos antes de comentar em tom casual:
- Ontem noite observei que Elizabeth estava com um
homem, um jovem muito bonito que em minha opinio parecia um
anjo. -Evelyn soltou um risinho tolo.
- gracioso que o mencione. Chamam o Santo, ou pelo menos
assim como ouvi que lhe chamam algumas damas. uma piada,
obvio, porque ele tudo menos um santo. s um trocadilho com
seu nome, Rupert St. John.
Rebecca sabia que devia abandonar o tema agora que tinha
uma confirmao de seu nome. Ao final, no lhe tinha mentido. Mas
ainda tinha milhares de perguntas sobre ele e no podia reprimir o
impulso de fazer umas quantas mais.
- No seja tmida - repreendeu-lhe Evelyn com leveza. -Vi-te
danando com ele. E tambm te viu Elizabeth. Bom, teria que ter
visto quo ciumenta parecia! Mas to tola que pensa que tem
alguma possibilidade com ele apesar de que esse homem flerta com
tudo o que lhe rodeia, segundo suas prprias palavras.
Ah, uma referncia a sua fama de don juan!
- Assim desses que se dedicam a paquerar com todas por
igual?
- Oh, sim, inclusive comigo.
- o homem ao que devia distrair com um beijo, no? -
perguntou Rebecca.
Evelyn sorriu amplamente.
- uma mulher muito perspicaz, Becky! Sim, Sarah queria
saber se realmente estava interessado em Elizabeth j que lhes viu
juntos com freqncia ultimamente. Mas no sei por que no o
pergunta a prpria Sarah. Ouvi que so amigos.
Santo Deus era amigo de Sarah? No era de estranhar que
soubesse em que ala do palcio vivia.
- E quando lhe perguntou se estava cortejando Elizabeth,
respondeu-te que flertava com tudo o que lhe rodeava? - inquiriu
Rebecca.
- Sim. Disse como se fosse uma brincadeira, mas como
conhecido por paquerar com todas as damas, no pus em dvida
suas palavras. Minha prpria experincia o demonstra. Conforme
dizem, jamais toma nada a srio, e muito menos a uma mulher.
Assim que minha boa ao do dia ser te fazer esta advertncia.
normal que Rupert St. John te parea fascinante. Acontece com
todas. Estaria mentindo a si mesma se te dissesse que no se sente
atrada por ele, por um homem to incrivelmente bonito e atraente
como ele. Mas no cometa o mesmo engano que cometeu Elizabeth e
considere que suas aes so algo mais que flertes.
- Tomo nota. - Rebecca esboou um amplo sorriso.
- Pode ser descaradamente atrevido - adicionou Evelyn em um
sussurro desaprovador. Seu rubor sugeria que tinha se esquecido
desse descaramento. - Assim trata de no te sentir muito encantada.
- Como voc?
Evelyn suspirou tristemente.
- Trata a todas as mulheres da mesma maneira, das faxineiras
s damas. Suponho que assim como devem comportar-se os
libertinos, mas a mim ningum ensinou como tratar a essa classe de
cavalheiros.
Nem tampouco a Rebecca. No cabia nenhuma dvida de que
Rupert St. John tratava a todas as mulheres com o descarado
atrevimento que tinha insinuado Evelyn. Mas Rebecca recordou a
maneira em que a tinha tratado noite anterior, quando lhe tinha
posto as mos nos seios. Ruborizou ante a lembrana.
- Sinto muito - disse Evelyn, assumindo que tinha
envergonhado a Rebecca. - No tinha inteno de falar da audcia
desse homem. Espero que no fique muito tempo no palcio. Ou nos
deixara loucas a todas.

Capitulo 13


Elizabeth chegou aos aposentos da duquesa com um vestido
verde plido e o novo penteado que Flora lhe tinha feito. Rebecca se
perguntou se tinha sido a prpria Flora a que lhe tinha sugerido que
colocasse aquele vestido verde. A donzela tinha bom olho para a cor
e tinha descartado todos os vestidos cinza e prateados do guarda-
roupa de Rebecca assim que comeou a trabalhar para sua famlia,
afirmando que no lhe ficavam nada bem devido a sua estatura.
Elizabeth devia sentir-se satisfeita com sua aparncia porque
estampava um sorriso de orelha a orelha e a via absorta em seus
pensamentos at que notou quem estava no recinto e franziu o
cenho.
Lady Sarah tinha entrado no quarto pela outra porta quase ao
mesmo tempo. Saudou Elizabeth com uma cordial inclinao de
cabea e a seguir comunicou a Evelyn que a seguisse fora do quarto,
embora no sem antes deslizar o olhar pela Rebecca e elevar o nariz
com um grunhido. Bem, isso era do mais alentador, pensou Rebecca.
Um sorriso de satisfao tivesse significado que Sarah tinha
ordenado demisso da jovem. Aquele grunhido, entretanto, sugeria
que Sarah temia que sassem luz outros incidentes se o fazia.
Rebecca esperava que Sarah se contivesse e no tentasse lhe
encomendar mais misses. Pode ser que tudo aquilo lhe tivesse
parecido excitante enquanto pensava que servia a seu pas
heroicamente, mas no o entendia assim agora que conhecia a
verdade.
Por desgraa, a partida de Evelyn a deixou a ss com o
carrancudo semblante de sua companheira de quarto. Agora
compreendia por que a interveno de Flora no tinha feito que
Elizabeth se comportasse de uma maneira mais cordial com a
Rebecca. Cimes. Por culpa de um homem com o que Rebecca nem
sequer tinha falado antes do dia anterior. Os cimes de Elizabeth por
hav-la visto danar com Rupert s revelavam a insegurana que a
jovem sentia ante sua suposta relao com ele. Mas acaso Elizabeth
no conhecia a fama de mulherengo daquele homem? De verdade se
tomava a srio aquele flerte?
Rebecca sabia que ela no faria nada to tolo depois do que
tinha visto e de ter escutado os comentrios que ele tinha feito de
que flertava com tudo o que lhe rodeava.
- Se te aborrece bordar - disse Elizabeth - sugiro-te ir nadar ao
lago dos jardins. E de passagem poderia me fazer um favor e te
afogar nele.
Rebecca no pde evitar rir j que Elizabeth fazia o comentrio
com um sorriso, no muito sincera, mas sorrindo afinal.
- Provavelmente me afogaria j que no h lagoas ou lagos
perto de minha casa e nunca aprendi a nadar.
- E acredita que isso me importa? - espetou-lhe Elizabeth,
aparentemente incomodada de que sua ofensa no tivesse obtido
uma fera resposta da Rebecca. - Mas, se decide te afogar, que no
seja esta tarde, tenho um encontro no jardim.
Sem dvida com ele, pensou Rebecca, mas no pensava lhe
perguntar.
- Tentei ser amvel contigo - disse Rebecca - mas comeo a
me perguntar por que me incomodo. No proibi Flora que te
penteasse. J sabe que foi idia dela, embora me dissesse que se
no havia alguma trgua entre ns, deixaria de faz-lo.
Possivelmente teria que consider-lo porque agora est muito mais
atraente graas aos esforos de Flora.
A Rebecca divertiu ver como o rubor pelo elogio se misturava
com a indignao no rosto de Elizabeth. Mas sua companheira se
absteve de fazer mais comentrios agudos e se dirigiu a um canto do
quarto para agarrar um dos instrumentos musicais que ali havia. Ao
que parece, tocar o violino no era tampouco uma das virtudes da
Elizabeth, pensou Rebecca com um estremecimento de horror.
Constance chegou sala quando j se servia o almoo.
Rebecca desfrutou de uma animada conversa com ela sobre o baile
da noite anterior e do jantar formal com a duquesa que se celebraria
essa noite em honra a uma amiga da infncia que tinha vindo visitar
a duquesa.
Elizabeth no se uniu a elas na mesa. Limitou-se a tirar seu
relgio de bolso pelo menos meia dzia de vezes durante todo esse
tempo. Aparentemente, estava muito nervosa para comer, pensando
sem dvida no encontro dessa tarde. Sua excitao era quase
evidente, o que era compreensvel, considerando com quem tinha
ficado. Rebecca decidiu que dar um passeio pelos jardins reais,
detrs de palcio, podia ser uma maneira agradvel de passar
tarde. Assegurou-se a si mesma que no o fazia para espiar aos
amantes. Sua inteno era desfrutar da beleza de to magnficos
jardins antes que o clima piorasse e lhe impedisse de dar um
passeio.

Capitulo 14


Rebecca no podia acreditar. Estava espiando outra vez, e
agora por deciso prpria. Como tinha cado to baixo?
Possivelmente, simplesmente, no podia deixar passar a
oportunidade de voltar a ver Rupert, embora fosse de longe. Tinha
que saber se em realidade estava mais interessado na Elizabeth do
que Evelyn tinha insinuado. obvio, no o fazia porque sua
companheira de quarto lhe preocupasse, mas certamente se sentiria
muito decepcionada se ele estivesse interessado nela.
Assim que Elizabeth saiu dos aposentos da duquesa, Rebecca a
seguiu e disse para Constance que devia sair um momento para
pedir a sua donzela que lhe preparasse o vestido que colocaria essa
noite. Mas no foi fcil seguir Elizabeth. A jovem ia quase correndo e
quando finalmente se deteve em um pequeno caramancho,
obrigando Rebecca a manter-se fora da vista, estavam no mais
profundo do jardim.
Rebecca se afastou com rapidez de Elizabeth, escondendo-se
onde ningum pudesse v-la. Quo ltimo queria era que Rupert a
encontrasse no meio do caminho ao ir para o encontro. Rebecca
podia ver Elizabeth vigiando o caminho pelo que tinham chegado
enquanto passeava de um lado a outro do caramancho, olhando
repetidamente o relgio de bolso. Tinha chegado muito logo
Elizabeth ou se atrasou Rupert St. John? De uma maneira ou outra,
Rebecca tinha que encontrar um lugar onde sentar-se e fingir que s
desfrutava da serena beleza do jardim.
O banco que havia sob uma rvore com vistas ao lago era ideal
para seu propsito. O grosso tronco da rvore impediria que
Elizabeth a visse. Sentando-se na borda do banco, no tinha que
inclinar-se muito para olhar s escondidas a sua companheira. Mas
Elizabeth ainda estava sozinha. Sem dvida, a excitao da jovem e
sua impacincia por ver o Rupert faziam que chegasse muito cedo ao
encontro.
Enquanto Rebecca esperava que Rupert aparecesse, olhou ao
seu redor. Aquele lugar era conhecido por ser o maior jardim
particular de Londres. Tinha sido desenhado pelo Capability Brown e
nele abundavam os bordos
2
, ciprestes e castanhos. Mais tarde tinha
sido redesenhado pelo famoso John Nash quando o prncipe regente
gastou uma imensa fortuna remodelando o palcio. Inclusive o
grande lago artificial tinha sido criado vrias dcadas antes e suas
guas provinham do lago Serpentine prximo Hyde Park.
S algumas cores outonais tinham aparecido at o momento,
mas o formoso tom dourado se misturava com o verde dos campos.
Teria que retornar ali de novo quando o jardim resplandecesse com a
folhagem outonal e no estivesse to distrada. O dia estava mais
frio do habitual, mas no tinha tido tempo de pegar um casaco e era
muito possvel que pegasse um resfriado se Rupert no se apressava
a aparecer.
Meia hora depois, Elizabeth seguia sem dar-se por vencida,
mas Rebecca sim estava a ponto de faz-lo. Ficou em p para partir,
mas ao perceber um movimento pela extremidade do olho voltou a
sentar-se bruscamente. Era ele. Atravs das sebes, os troncos das
rvores e as esttuas pde observar essas longas pernadas e o
cabelo negro que roava os largos ombros do jovem.
Ia vestido com uma jaqueta cor caf, uma camisa branca e
calas negras. Quando estava a uns trs metros do caramancho,
Elizabeth correu e se jogou em seus braos. Rebecca ruborizou e se
disps a partir, mas Rupert no lhe devolveu o abrao, mas sim
afastou Elizabeth de si.
No parecia um amante, pensou Rebecca ocultando-se atrs do
tronco da rvore outra vez. Nem sequer parecia Rupert, pois a fama

2
O bordo () uma rvore (ou arbusto) do gnero Acer. Existem aproximadamente 125 espcies, amaioria das quais
sonativasdasia,masvriasespciestambmocorremnaEuropa,fricasetentrionaleAmricadoNorte.
de dom Juan que lhe precedia deveria haver-se dedicado a aplacar a
paixo de Elizabeth com rapidez. Mas tinha ido ao seu encontro. E
no havia dvidas de que estava ali para ver Elizabeth. Entretanto,
outra breve olhada lhe demonstrou que s se dedicavam a falar.
Nem sequer tinham entrado no caramancho onde poderiam sentar-
se em um banco. E, alm disso, por que dois amantes no
aproveitavam a intimidade que o caramancho lhes proporcionava?
Bom, que demnios! Acaso o grande romance s estava na
imaginao de lady Elizabeth? Rebecca repreendeu a si mesma.
Rupert acabava de chegar. O encontro no tinha concludo ainda.
Jogou outro olhar. Seguiam falando. No, em realidade
Elizabeth parecia desgostosa agora. Por que no lhe tinha ocorrido a
Rebecca ocultar-se em um lugar mais prximo para poder ouvir o
que falavam?! Rupert ps a mo sobre o ombro de sua companheira,
mas parecia que se estava limitando a consol-la. Mas por qu?
- Tem um talento natural para bisbilhotar, verdade?
Rebecca se voltou com um grito afogado. De p, a seu lado,
havia um homem no muito corpulento, de idade amadurecida com
um traje normal de pano fino. Como tinha conseguido aproximar-se
dela sem que o ouvisse? Evidentemente no era um jardineiro.
Possivelmente fosse um dos dignitrios estrangeiros que tinham sido
convidados ao palcio.
Entretanto, aquele comentrio sobre seu "talento natural para
bisbilhotar" deixava claro que ele sabia que no era a primeira vez
que ela fazia isso e, salvo o Anjo, s uma pessoa podia estar
inteirada do "recado" de lady Sarah.
- Nigel Jennings? - adivinhou.
O arqueou uma sobrancelha.
- Conhecemo-nos? No acredito, me lembraria de uma dama
to formosa como voc. Assim to inteligente como ele me disse,
verdade?
Rebecca notou que ruborizava violentamente ao compreender
que tinha acertado. Que humilhante e injusto era que Rupert lhe
houvesse dito que a tinha descoberto em seu quarto! No tinha
revelado a identidade do Anjo a Sarah, por que no tinha feito ele o
mesmo?
Perguntou se Nigel a exortaria sobre aquela escandalosa ao.
- No se preocupe - disse-lhe ele. - J que evidente que sabe
quem sou, no me equivoco ao supor que voc Rebecca Marshall, a
nova dama de honra.
Teria gostado de poder neg-lo. Uma dama de honra a que
tinham pegado bisbilhotando, mentindo e a ponto de cometer um
furto! Inclusive a rainha poderia chegar a inteirar-se.
Ele esperou o relutante assentimento de Rebecca antes de
continuar:
- Disseram-me que voc poderia me ajudar.
Surpreendida de que ele pudesse estar considerando tal coisa,
perguntou-lhe:
- A que se refere?
- Manteve em segredo a identidade de St. John. Lady Sarah
no sabe nada de nossa associao e preferimos que siga sendo
assim.
- Entendo - respondeu ela com cautela. - E essa associao
consiste em...?
Ele riu entre dentes.
- Isso no de sua incumbncia, senhorita. Mas no posso
mais que aplaudir seu intento de solicitar informao. S espero que
seja por interesse pessoal e no para Sarah.
Rebecca suspirou.
- Obrigada por no mencionar o ocorrido, mas devo lhe pedir
desculpas. Lady Sarah apenas me disse nada sobre a tarefa que me
encomendou, s mencionou que era algo importante. Assim,
considerando o inapropriado que era, convenci-me mesma de que
era algo de vital importncia para a Coroa, que de algum jeito voc
era suspeito de traio.
- Me deixe adivinhar - disse ele em tom divertido. - Pensou que
estava fazendo algo herico, no?
Ela assentiu com a cabea.
- Mas comecei a me sentir muito mal ao entrar em seu quarto
e olhar ao meu redor. E esse mau pressentimento no desapareceu,
assim que menti a lady Sarah sobre quem tinha entrado no quarto,
e...
- Em realidade, lhe causou uma grande impresso, verdade? -
interrompeu-a Nigel com curiosidade.
- Impresso? - Rebecca franziu o cenho e logo riu entre dentes
ao dar-se conta do significado de suas palavras. - Oh, refere-se
impresso que provoca sua angelical aparncia? No, atuei dessa
maneira porque sei que o sobrinho de meu vizinho, o duque de
Norford. ridculo pensar que qualquer parente do duque pudesse
estar cometendo traio.
- Assim . Por favor, me diga, est aqui por ordem de Sarah ou
s para satisfazer sua prpria curiosidade?
Rebecca conseguiu no voltar a ruborizar, mas tampouco
queria reconhecer seu interesse por Rupert. Felizmente, no foi difcil
procurar uma desculpa.
- Sim, estou vigiando a minha companheira de quarto, que foi
como uma dor de dente. S queria saber por que Elizabeth estava
hoje to excitada. No tem por que preocupar-se de que volte a
espiar para lady Sarah. J lhe disse ontem noite que no voltasse a
me utilizar de novo dessa maneira se no queria que pusesse todo o
assunto em conhecimento de quem fosse seu superior.
- Pois uma lstima.
Rebecca piscou.
- Como diz?
- Ver, esperava que uma jovem to inteligente como voc
pudesse-me por a par de algo incomum que Sarah voltasse a lhe
pedir.
Disse-o como se tal coisa fosse uma brincadeira, mas Rebecca
no duvidou de que falava a srio.
- Quer que espie para voc?
- No, querida. No me refiro a escutar s escondidas ou a
olhar pelas fechaduras... nem a penetrar s escondidas em lugares
nos que no deveria estar. No refiro a nada pelo estilo. Mas se
Sarah chegasse a lhe pedir que fizesse algo fora do normal,
agradeceria que me avisasse de antemo, me enviando uma simples
nota por meio de uma donzela ou um lacaio de confiana; a mim ou
ao Rupert. Em ocasies devo me ausentar de palcio e ele sabe onde
me encontrar. - Nigel fez uma pausa e meneou a cabea. -
Geralmente, as artimanhas de Sarah so inofensivas, mas seu
autntico interesse no ajudar Coroa, sabe? Investiguei-a a
fundo e estou seguro disso. Tudo o que faz na corte para melhorar
sua prpria posio. E possvel que um dia v muito longe.
Se no tivesse mencionado Rupert, o mais provvel que
Rebecca se negasse redondamente e partisse sem dizer uma palavra
mais. Mas gostava da idia de ter uma desculpa para ver Rupert de
vez em quando. Realmente era uma pena que, como Nigel tinha
insinuado, tivesse queimado suas pontes com Sarah.
- No voltar a me pedir que realize outro de seus "recados".
Pela maneira em que me saudou esta manh, ficou bem claro que
me considera um membro no desejvel e intil na corte da
duquesa.
- Intil para ela - conveio Nigel, lhe lanando um olhar
pensativo. - Mas ainda til para mim.
Rebecca ficou tensa, com raiva de que ele pensasse que podia
utiliz-la para seus prprios fins. Que diferena havia entre isso e o
que Sarah lhe tinha feito?
- De que maneira? -perguntou-lhe com cautela.
- No fique na defensiva, querida. S queria dizer que segue
estando em posio de ouvir e ver coisas e tirar concluses a
respeito.
Tinha razo, obvio. Evelyn parecia no aprovar os pequenos
recados de Sarah e no mordia a lngua ao falar deles. Mas Rebecca
no estava disposta a comprometer-se de novo em algo dessa
natureza, em especial quando sabia to pouco de Nigel Jennings.
- Pode que estejamos de acordo em que Sarah atue movimento
por seus prprios interesses e no pelos da Coroa - disse, e
acrescentou secamente: -mas o que motiva a voc?
Ele pareceu surpreso, mas aquela reao era fcil de fingir.
- De verdade quer sab-lo?
Ela assentiu com a cabea.
- Parece envolto em um manto de mistrio. Ningum parece
saber nada de voc, salvo rumores. Assim que eu gostaria...
O homem parecia estar divertindo-se outra vez e a
interrompeu de novo.
- Assim esteve perguntando por mim?
- obvio. Esperava que voc estivesse aqui por ordem da
rainha. Queria ter mais argumentos ao meu favor para quando
minha me falasse com o primeiro-ministro, pois possvel que
Sarah tente me despedir. Os Marshall no renunciam a nada sem
lutar. E se Sarah procurar guerra, ter guerra.
Agora no cabia dvida de que a surpresa de Nigel era
genuna.
- Deixou-me sem palavras, no lhe caiba dvida. E que me
condenem se isso no soou como uma promessa e que vale a pena
pensar nisso. Mas, enquanto isso...
- No h enquanto isso que valha. E no espere que acredite
em tudo o que me diz. Foi minha ingenuidade o que me levou ontem
noite pelo mau caminho. Antes que faa algo do que me disse, por
muito insignificante que seja, necessitaria de provas de que na
realidade est ao servio da rainha.
- Quer que lhe d provas de que sou seu tio ilegtimo?
Rebecca arqueou uma sobrancelha dubitativamente.
- Aproveitando-se de um rumor? Ao diabo com voc, senhor!
Mas no, no isso o que quero.
Ele riu.
- Touch. Acreditaria em Rupert se ele respondesse por mim?
Rebecca soube que desfrutaria de qualquer contato com o
Rupert, mas sem saber muito bem por que, negou com a cabea.
- Embora saiba que ele no pode estar envolvido em nada que
prejudicasse ao nosso pas, no estou to segura de que voc lhe
disse a verdade.
Nigel sorriu, embora ela suspeitasse que sua obstinao
comeasse a lhe incomodar.
- Muito bem dito. Agora que est decidida a no voltar para
pecar de ingnua, parece-me ainda mais til. No posso pedir
rainha que d um espao em sua apertada agenda para que fale com
voc, em especial agora que deve descansar mais frequentemente
por sua recente gravidez, mas seu marido sim tem tempo. Acreditar
no prncipe Alberto se lhe assegurar que sou um fiel servidor de
nosso pas?
"Oh, Santo Deus, o prncipe?"
- Certamente - respondeu imediatamente.
- Muito bem. Mencionarei ao prncipe antes de ir ao meu
encontro. D-lhe um par de dias para encontrar a oportunidade de
aproximar-se de voc sem levantar suspeitas. Assim que fique fora
de toda dvida minha devoo Coroa, me mantenha informado de
algo estranho que observe na corte.
A Rebecca divertiu que ele desse por feito que lhe ajudaria
assim que recebesse provas de que trabalhava para a Coroa.
Tampouco que lhe importasse. Ele no lhe tinha pedido que fizesse
nada que estivesse contra seus princpios como tinha feito Sarah.
- Mas no coloque nenhuma nota sob minha porta se eu no
estiver dentro. Entregue-a em mo. Parece que meu quarto est
muito movimentado ultimamente - disse Nigel com secura. - De fato,
Rupert poderia ser nosso intermedirio, j que lhe v com damas a
todas as horas do dia... e da noite, e pode ser que depois de meu
encontro tenha que fazer uma repentina viagem fora do pas.
Rebecca se sentiu imediatamente excitada ante aquele
comentrio sobre Rupert, mas tentou ocult-lo perguntando:
- Uma viagem curta?
- Freqentemente impossvel saber quanto tempo estarei fora
do palcio.
Dispondo-se a partir, ele olhou por trs da rvore.
- Foram-se - disse ele com um suspiro. - Esperava poder me
reunir com Rupert a ss, e o certo que no disponho de tempo
para andar lhe buscando. - Tirou um envelope do bolso. - Queria lhe
dar isto. Possivelmente poderia entregar-lhe voc mesma j que o
mais provvel que o veja em alguma atividade social antes que eu
retorne.
Rebecca riu entre dentes quando Nigel partiu. De verdade
pensava que ela no se deu conta de que isso no era mais que uma
prova? De que no duvidaria em lhe perguntar a Rupert se o selo
estava intacto quando ela efetuasse a entrega? Como se a Rebecca
importasse o que tinha escrito naquela nota. Mas certamente a Sarah
interessaria. Era uma prova. Mas se o senhor Nigel Jennings era um
espio e ela estava segura de que o era, ento ele no confiava tanto
nela como lhe havia dito. Sem dvida alguma queria uma prova de
sua honestidade igual a ela queria uma prova da dele.
E logo caiu na conta de algo mais e sorriu. Nigel acabava de
lhe dar no s uma prova, mas tambm uma razo para ver Rupert.

Capitulo 15


Rebecca abandonou cedo os aposentos da duquesa para
preparar-se para o jantar formal dessa noite. No viu Rupert apoiado
contra a parede do corredor justo sada dos aposentos quando
comeou a andar em direo oposta. A jovem no estava de bom
humor. Havia dito que retornava ao seu quarto cedo para que Flora
tivesse tempo de sobra para preparar a ela e a sua companheira de
quarto para essa noite, mas tambm queria saber onde se colocou
sua companheira.
Quando Elizabeth no retornou aos aposentos da duquesa,
Rebecca comeou a suspeitar que Rupert e ela tivesse ido a alguma
parte onde pudessem estar sozinhos... para fazer amor. Pens-lo
tinha posto de mau humor durante o resto da tarde, e agora o que
realmente queria averiguar era se Elizabeth passou todo esse tempo
s no quarto que compartilhavam e demonstrar-se a si mesmo que
tinha estado equivocada.
- voc uma mulher difcil de encontrar.
Rebecca quase se tropeou com as saias para ouvir a voz de
Rupert e se voltou para ver que caminhava ao seu lado. Realmente
tinha que deixar de reagir dessa maneira ante ele. Pode que agora
no se sentisse to deslumbrada por sua presena, mas inclusive
depois de hav-lo visto e falado com ele mais de uma vez no podia
evitar que seguisse lhe acontecendo o mesmo.
E com respeito a sua repentina apario, perguntou-se se ele
teria estado esperando junto aos aposentos da duquesa a que
Elizabeth sasse. Pode ser que, depois de tudo, no tivesse passado
toda tarde com ela. Ao pens-lo Rebecca comeou a sentir-se de
melhor humor.
Mesmo assim, no se acreditou nem por um momento que ele
a tivesse estado procurando.
- Tolices - disse enquanto seguia avanando pelo corredor. - Se
de verdade queria falar comigo, s tinha que ter batido na porta.
- No, isso estava descartado.
- Por qu?
- Pela mesma razo pela que no podamos danar mais de
uma dana ontem de noite. Daramos o que falar.
Duvidava de que essa fosse razo. Quando ele mostrava seu
encanto, quem podia prestar ateno outra coisa? O mais provvel
que no quisesse que Elizabeth estivesse a par de seus encontros.
Inclusive poderia que fosse por isso que a jovem tinha parecido to
desgostada antes. Podia lhe haver repreendido por ter danado com
a Rebecca a noite anterior.
A jovem dobrou a esquina ao final do corredor. Ele ainda
continuava ali, e a seguia ao mesmo passo. Rebecca comeava a
sentir-se um pouco excitada por aquele encontro.
- Ento isto deve ser outro interrogatrio. Ou agora quando
me vai soltar essas funestas advertncias das que me tinha falado? -
disse-lhe para conter sua excitao.
Em lugar de responder, Rupert se deteve bruscamente diante
dela. Rebecca no foi o suficientemente rpida para deter-se a tempo
e se chocou contra ele, algo que ele devia ter sabido que ocorreria.
Surpreendida, afastou-se rapidamente. Rupert no tentou det-la, s
alargou o brao para p-la a um lado do corredor, de costas
parede. Logo apoiou a mo na parede para que no escapasse e
seguisse seu caminho.
Para a Rebecca, aquela posio lhe recordava tanto a postura
em que o tinha visto com Elizabeth a noite anterior que sups que
era um de seus costumes, apanhar as mulheres para flertar com
elas. A maioria se mostraria encantada. Mas ela no.
- que no tem nada mais que dizer? - disse ele com voz
rouca, aproximando tanto seu rosto ao dela que Rebecca pde sentir
seu quente flego na bochecha. O ter to perto fazia que lhe
desbocasse o corao! Pode ser que no lhe incomodasse aquela
posio depois de tudo.
- O gato comeu sua lngua, Becca?
Rebecca se deu conta de que, provavelmente, ele estava
acostumado a que as mulheres ficassem to perplexas por seu
atrevimento que no reagiam com a rapidez e a indignao que
deviam mostrar. E ela no era uma exceo. No lhe ocorreu lhe
perguntar como sabia seu nome quando ela no o havia dito.
Quo nico pde dizer foi:
- No me chame assim.
- Ento no Rebecca Marshall?
- Sim, mas voc e eu no nos conhecemos o suficiente para
que me trate com tanta familiaridade. - Ele riu.
- Se mostrando ofendida outra vez, querida? Pensei que
tnhamos deixado claro que jamais atuo seguindo as normas do
decoro. uma perda de tempo, sabe?
- No, no - protestou ela energicamente. - assim como se
fazem as coisas!
- S se quer te aborrecer... mas pode imaginar fazendo algo
aborrecido?
Observar a etiqueta no o convertia em um homem aborrecido!
Acaso ele no se dava conta de que sua mera presena j era por si
excitante? Mas Rebecca se agarrou desculpa que lhe dava. Rupert
devia acreditar que as mulheres esperavam que ele se comportasse
de maneira escandalosa devido a sua reputao. Ou talvez gostasse
de surpreender s mulheres porque lhe dava vantagem sobre elas.
Mas ela tinha que deixar de lhe desculpar. Um libertino era um
libertino e, nesse caso, esse comportamento era natural nele.
- Voc no seria aborrecido nem que o tentasse - permitiu-se
admitir Rebecca.
Percebeu que tinha arregalado seus olhos azuis plidos,
acabava de surpreend-lo. Por qu? Oh, meu Deus, acabava de lhe
fazer um elogio? A jovem se ruborizou, mas no acreditava que ele o
tivesse notada graas s sombras que jogava sua alta figura.
- Estamos mantendo esta conversa por alguma razo em
particular? - perguntou ela, esperando trocar de tema.
Brindou-lhe um amplo sorriso.
- No seja impaciente. que no prefere desfrutar de toda
minha ateno? Acaba de ferir meus sentimentos.
Ela revirou os olhos.
Excelente! Ao menos isso compensava o elogio que lhe tinha
feito.
Rupert se inclinou para ela um pouco mais para acrescentar:
- Cr que realmente necessito uma razo para falar com uma
mulher formosa? Asseguro-te que no assim. De fato me ocorreu
que possivelmente poderia necessitar minha ajuda.
Que tivesse mencionado ajud-la fez que Rebecca recordasse
ao Nigel Jennings e o que lhe tinha pedido. Teria visto o final ao
Rupert e lhe teria informado que devia ser seu intermedirio? Tinha
que lhe dar aquela carta!
- Sim - disse ela - de fato...
- Se for continuar fazendo recados para Sarah - interrompeu-a
ele - necessitar de um amigo na corte que te ensine como distrair a
conscincia. Tendo admitido que no saiba como faz-lo, decidi te
oferecer minha ajuda nesse aspecto.
Ao observar que o olhar masculino se estava voltando
decididamente sensual, Rebecca teria tido que ser uma estpida para
no dar-se conta de que ele estava a ponto de beij-la. Paralisada
pela antecipao, no poderia haver dito nada nesse momento
embora quisesse. Nem sequer se deu conta de que estava perdendo
a oportunidade que ele acabava de lhe dar para negar que ia levar
mais recados para Sarah.
E ento ele a beijou, esquecendo-se dos criados apareciam e
desapareciam ao final do corredor. Rebecca certamente no pensou
neles. Seu beijo foi muito mais do que ela esperava; seu tato, seu
sabor foram maravilhosos descobrimentos. No a deixavam afligida
bem, sim que o faziam, mas lhe parecia que aquele beijo era muito
mais que uma rendio voluntria a suave presso da boca do
Rupert quando seus lbios a acariciaram e acenderam todos seus
sentidos.
Nesse momento, Rebecca desejou que sua me lhe tivesse
explicado mais sobre os beijos quando finalmente tinham falado
sobre as relaes sexuais o ano passado. Estava realmente seu corpo
disposto a render-se ao de Rupert como ele reclamava quando a
estreitava dessa maneira entre seus braos? Supunha-se que ela
devia sentir o que sentia e excitar-se por isso?
- assombrosamente encantadora - disse enquanto lhe roava
o rosto com a bochecha de uma maneira to ntima que parecia uma
carcia.
Rebecca tivesse preferido no sair desse atordoamento
sensual. Mas tinha que concentrar-se no que ele dizia. No queria
perder nenhuma palavra.
Entretanto, aquele comentrio foi como um jarro de gua fria,
pois no tinha nenhuma dvida de que havia dito essas mesmas
palavras a dzias de mulheres.
- No precisa utilizar suas tpicas adulaes comigo, sabe?
- Tpicas? - Ele se endireitou com um amplo sorriso. - certo
que encontro encantadoras maioria das mulheres, mas me
acredite, querida, estranha vez me surpreendem. Voc, entretanto,
no foi mais que uma surpresa atrs da outra.
Rebecca no conseguia imaginar como podia lhe haver
surpreendido tanto, mas aquele comentrio soava do mais sincero.
Mesmo assim acreditava que ele estava lhe dizendo o que ela queria
ouvir. Estaria essa atitude muito arraigada nele depois de tantos
anos de flertes? Formava parte de suas habilidades sedutoras?
Queria lhe acreditar, o que tampouco a surpreendia de tudo.
A atrao que sentia por ele vinha de muito longe e era muito
mais profunda que algo que tivesse experimentado antes. No que
ela tivesse muita experincia com os homens, mas sabia que com o
Rupert o mais mnimo prazer a excitaria de uma maneira desmedida.
- Agora que tem de novo a cabea limpa, quer que
continuemos com a lio?
A lio? Oh, Deus, esqueceu-se por completo de que aquilo
tinha comeado com uma oferta de ajuda por parte do Rupert.
Ruborizou-se por ter pensado que atrs daquele maravilhoso beijo
havia algo mais. Mas Rupert ainda no tinha terminado.
- Tem que ser capaz de fazer isto sem que se veja implicada
nenhuma emoo - advertiu-lhe. -Assim acredito que deveramos
praticar at que aprenda a lio e te volte to mundana que seja
capaz de manter um frreo controle sobre suas emoes.
Era isso o que acontecia com ele? Era aquilo s um mundano
preldio de sua maneira de fazer amor? Sentia-se ferida e insultada,
uma poderosa combinao que a fez reagir com rapidez.
- Nos faa um favor e no me d mais lies. Voc, senhor,
no mais que um canalha! - cuspiu ela antes de ir.
- No acreditar a srio que isso pode me manter afastado,
verdade? - gritou-lhe com uma risada afogada. Ela no respondeu,
mas se deu a volta com rapidez e lanou o envelope que Nigel lhe
tinha dado. Por desgraa no lhe golpeou com ele e simplesmente
caiu a seus ps.
Ele riu ainda com mais fora enquanto recolhia a nota sem nem
sequer olh-la e a metia no bolso.
- Se o que queria era me golpear, querida, uma bofetada
tivesse sido melhor, no crer? Mas quem sabe se no te teria
surpreendido com minha reao.
No pensava lhe perguntar a que se referia com isso. No era
necessrio. Rupert a tinha tratado com tal atrevimento enquanto o
dizia que sobravam as perguntas. E embora ele j tivesse recorrido
aos gritos, ela no estava disposta a fazer o mesmo. Dando volta,
afastou-se dele to rpido como pde.
Acreditou lhe haver ouvido dizer "covarde", mas no pode
assegur-lo.

Capitulo 16


Embora a duquesa de Kent fosse uma mulher vigorosa apesar
de sua idade, o jantar que dava em honra a uma velha e querida
amiga resultou ser aborrecido e s assistiram a ela suas damas de
honra e algumas amigas. Embora a maioria das mulheres presentes
tivesse nascido na Inglaterra, duquesa nem sequer tratou de falar
em ingls. Assim para que a duquesa no se sentisse excluda,
nenhuma conversava sobre nada mais interessante que a moda e
Rebecca se encontrou pensando nos acontecimentos do dia.
Aparentemente, Elizabeth tinha retornado ao seu quarto muito
antes que ela mudasse de roupa para o jantar da duquesa. Quando
Rebecca chegou, a jovem j saa e lhe lanou um olhar fulminante
enquanto a empurrava ao passar por seu lado. Rebecca tinha soltado
um suspiro. Teria que comear a proteger suas costas ou a
preocupar-se com compartilhar a cama com ela? Fosse o que fosse o
que tivesse provocado animosidade de Elizabeth para Rebecca se
intensificou com o cime que sentia por Rupert.
Depois de que Elizabeth sasse do quarto, Rebecca se voltou
para Flora e lhe perguntou:
- Quando retornou?
- Menos de uma hora depois de que apareceu o cavalheiro.
- que veio algum perguntando por alguma de ns?
- No, ao que parece se equivocou de quarto, ou ao menos isso
foi o que disse enquanto retrocedia envergonhado. Mas no sentia
falta que se surpreendesse. Certamente no tinha esperado
encontrar a uma donzela sentada no quarto sem outra coisa que
fazer.
- Est me repreendendo? Sabe de sobra que no tem que ficar
no quarto o dia todo. Duvido muito que tenha que mudar de roupa
para o almoo. S necessito que venha pela manh e pela tarde.
- Sei qual meu dever, e estar disponvel em caso de que
me necessite, e no ficar sentada em meu apartamento sem fazer
nada. Alm disso, ver esse homem me alegrou o dia. Jamais tinha
visto um tipo to bonito. Ainda seguia aqui sentada com a boca
aberta muito tempo depois de que ele tivesse fechado a porta.
Rebecca ficou pasmada. S conhecia um homem que
respondesse a essa descrio.
- Tinha o cabelo negro e comprido, e os olhos de um azul muito
plido?
Flora soltou um grito afogado.
- Conhece-o?
- Isso parece. Rupert St. John, sobrinho de nosso vizinho
mais ilustre, o duque. Rupert e Elizabeth so... amigos.
- No pode ser - respondeu Flora sem poder acredit-lo.
- Sim. E hoje tinham um encontro, assim deve ter-se
confundido de lugar se veio aqui antes.
O que explicaria por que ele parecia ter chegado tarde a seu
encontro com a Elizabeth. De verdade era possvel que ele tivesse
cometido esse engano to tolo? Era provvel. Ele devia ter tantos
encontros ao dia que era normal que se esquecesse do lugar de
reunio.
- Pois no deve ter sado bem - especulou Flora.
- O que?
-O encontro. Via que lady Elizabeth tinha estado chorando
quando retornou ao quarto. Embora no disse nenhuma palavra.
Limitou-se a sentar-se no tamborete da penteadeira com os olhos
chorosos.
O que no surpreendia a Rebecca, pois tinha visto Elizabeth
desgostosa durante seu encontro com Rupert. De fato quando os
tinha visto no caramancho, tinha pensado que Rupert e Elizabeth
compartilhavam ms notcias.
- Bom isso assunto dela, no nosso - disse Rebecca. - E ao
que parece no estava to desgostosa para no lanar outro de seus
olhares mortferos ao nos cruzar na porta. E quanto a seu
aborrecimento, amanh pensava sair para comprar alguns livros. Eu
tambm me aborreo bastante nos aposentos da duquesa, sabe? Se
quiser, podemos comprar livros para ti tambm, ou possivelmente
prefira comprar artigos de trabalho, ou qualquer outra coisa com que
possa passar o tempo.
Depois disso, Flora tinha deixado de queixar-se, pois igual
Rebecca estava desejando fazer compras. A nica excitao que
tinha havido no palcio at esse momento tinha sido o baile de
fantasias para que Rebecca nem sequer tinha trazido uma fantasia e
as intrigas do Nigel e Sarah. obvio s levava ali uns dias. Mas
apesar de que todo mundo dizia que no havia um lugar melhor que
a corte para iniciar a temporada, Rebecca no podia deixar de notar
a definitiva escassez de jovens entre as pessoas que tinha conhecido
at o momento. S ao Rupert. Em sua opinio ele era mais que
suficiente, mas mesmo assim... perguntou-se se sua me teria tido
em conta que a maioria dos homens que seriam convidados s festas
de palcio seriam oficiais de meia idade e dignitrios e todavia mais
velhos. Os solteiros de ouro provavelmente nem se aproximariam de
Londres em temporada baixa. Teria que esperar ao inverno para
conhec-los? Convidariam ao palcio?
Rebecca abandonou o jantar da duquesa cedo, sentindo-se
descontente ante o rumo que tinham tomado seus pensamentos e
seu estado de nimo. Nunca antes tinha tido aquelas desigualdades
emocionais. No os tinha experimentado at conhecer o Rupert e ter
confirmado sem lugar a dvidas quo canalha era. Mas ele suscitava
nela uma profunda excitao. Se no tivesse descoberto quo
excitante podia ser a vida quando estava ao seu lado, estava segura
de que no se sentiria to infeliz.
Rebecca no pde escapar do jantar sem ser vista. Bom,
poderia hav-lo feito, mas no podia ignorar a presena de
Constance que estava no vestbulo chorando. Duas damas de honra
desgostosas o mesmo dia? Rupert tinha superado a si mesmo. Bom,
pode ser que no estivesse sendo justa. Ainda seguia zangada com
ele por tentar acrescent-la a sua longa lista de conquistas com sua
ridcula oferta de ajuda.
Evelyn lhe tinha contado a Rebecca que Constance tinha
esperado trs anos que seu prometido retornasse ao pas, s para
encontrar-se com que ele rompia o compromisso quando finalmente
voltou para casa. Se Constance parecia amargurada em ocasies, era
por isso. E tambm por isso era to pessimista.
- Constance? - inquiriu Rebecca.
Viu que tinha surpreendido a jovem que rapidamente secou as
bochechas com a costa da manga.
- No nada, de verdade.
- Voc gostaria de falar de... nada?
Constance no viu a graa da pergunta.
- No... sim. Sarah me tornou a pedir que v cidade amanh
pela manh. E ainda no tive resposta de minha me sobre se
deveria fazer ou no este tipo de recados. Estava aterrorizada a
primeira vez que fui. Nunca tinha estado sozinha antes na cidade,
sabe?
- Leva a um lacaio contigo esta vez.
- Isso pensava fazer, mas ao mencionar Sarah disse que no.
No quer que ningum mais saiba que entrego uma nota a lorde
Alberton no Wigmore Street.
Rebecca conteve a risada ao ver a naturalidade com a que
Constance lhe revelava algo que Sarah queria que mantivesse em
segredo. Em sua imaginao incluso via Sarah se queixando.
"Teria que hav-lo feito eu mesma!"
- Isso no est a alguns quarteires ao norte de New Bond? -
perguntou Rebecca, recordando que sua me tinha uma amiga que
vivia ali perto.
- No tenho nem idia.
- Eu acredito que sim. E olhe para onde, amanh pensava ir s
compras ao Bond Street. Voc gostaria de vir comigo?
- Poderamos passar pelo Wigmore Street?
- obvio. E no duvide em me pedir que te acompanhe
cidade se tiver que voltar a faz-lo. Eu gosto de sair de palcio de
vez em quando. Alm disso, minha donzela nos acompanhar.
Meu Deus pensou Rebecca, no era pasmosa a facilidade com a
que tinha decidido converter-se na espi de Nigel Jennings?

Capitulo 17


Agradou sobremaneira a Rupert que Rebecca Marshall fosse
seu novo objetivo na investigao sobre as novas damas da corte.
Que ela representasse uma provocao fazia que a tarefa fosse
muito mais agradvel. As demais moas tinham sido muito fceis.
Evelyn era uma jovem encantadora que encontrava do mais
excitante as intrigas de Sarah. Constance era um tmido ratinho que
faria exatamente o que lhe ordenassem embora desprezasse Sarah.
Inclusive poderia trabalhar de espio para eles se a pressionavam o
suficiente, tanto que revelasse as maquinaes de Sarah.
Elizabeth era quase divertida por quo fcil resultava averiguar
o que se trazia entre mos e manipul-la a seu desejo. Mas se tinha
convertido em uma incomodo, assim tinha tido que pr fim ao que
ela tinha pensado que era uma paquera. Mostrou-se muito insistente
sobre querer levar-lhe cama. Mas Rupert conhecia as de sua
classe. Se tivesse aceitado o convite, no passaria nem um ms
antes que lhe anunciasse que tinham que casar-se. E ele no estava
disposto a cair nessa armadilha.
Teria que advertir Rebecca de que se mantivesse em guarda
agora que tinha danado com ele no baile de mscaras. Elizabeth se
tinha negado a acreditar que Rebecca no fosse nica responsvel
por que seus encontros com ela no tivessem chegado a bom porto.
Sabia que Elizabeth tinha uma raia cruel; gabou-se diante dele da
sacanagem que tinha feito a sua anterior companheira de quarto,
que tinha acabado em um escndalo e na rpida partida desta,
conseguir ver a Rebecca parecia ser agora seu nico problema. A
diferena das outras damas de honra s que sempre tinha podido
localizar na cozinha, passeando pelos jardins, desfrutando da galeria
da arte ou cumprindo os numerosos encargos de Sarah, Rebecca
passava a manh parada nos aposentos da duquesa. Esperar ante as
portas dos aposentos da duquesa como tinha feito no dia anterior
no era uma boa idia. Tinha tido sorte de que ela tivesse sido
primeira a sair, mas o mais provvel era que isso no voltasse a
ocorrer de novo. E, alm disso, podia evitar sair sozinha se
suspeitava que a estava esperando entretanto, no lamentava hav-
lo feito no dia anterior. Inclusive tinha ido cama com um sorriso
nos lbios ao record-lo.
A jovem se derreteu entre seus braos, o que no era uma
surpresa. Mas sim o era que ele tivesse desfrutado tanto com aquele
beijo. Quando seu desejo tinha irrompido em todo seu esplendor,
Rupert quase no o tinha podido acreditar. Estava trabalhando!
Jamais perdia o controle com um objetivo. O conselho que tinha
dado a ela de no permitir que as emoes se interporem enquanto
beijava a um homem tinha sido tambm um aviso para si mesmo e a
desculpa perfeita para continuar com a lio, mas ela o tinha tomado
como um insulto. Que graa! O mais provvel era que Rebecca
tivesse desejado ter algo mais forte que lhe jogar na cara que aquele
envelope, um envelope que continha uma folha de papel com o selo
de um novo alfaiate do Bond Street. Que diabo estava fazendo ela
com aquilo no bolso?
Estava impaciente por v-la de novo, e incomodo por no
poder faz-lo. Ao que parece s teria a oportunidade de v-la nas
festas noturnas. No obstante, reconhecia que sua impacincia era
algo absolutamente pessoal, pois Nigel no estava ali para lhe
pressionar para que terminasse o trabalho o quanto antes possvel.
Tinha tido que fazer uma inesperada viagem aos Pases Baixos. Um
de seus contatos lhe tinha advertido de que voltavam a correr
rumores de guerra naquele lugar.
Os Pases Baixos jamais tinham aceitado que a Blgica
assinasse sua independncia, e essa no seria a primeira vez que
aquele pas invadisse a Blgica para recuper-la. O tratado que
tinham assinado depois de muito batalhar logo que tinha uns anos e
a rainha Vitria estava envolvida pessoalmente, j que seu querido
tio Leopold se converteu no rei da Blgica quando aquele pas obteve
a independncia. Nigel esperava acalmar as guas, por assim diz-lo,
antes que o tratado fosse deriva. Mas isso podia levar semanas e
inclusive meses.
Com Nigel longe do palcio e Rebecca fora de seu alcance a
maior parte do tempo, Rupert tinha decidido visitar sua famlia essa
manh. Desde que viviam com ele, notavam cada vez mais suas
ausncias e quando voltava para casa sua me no deixava de lhe
perguntar onde estava. O mais fcil seria atribu-lo a sua amante
atual. Era a nica desculpa acreditvel que nunca falhava.
Mas ao sair de palcio lhe surpreendeu ver Rebecca subindo a
uma carruagem de aluguel. No a chamou. Correu aos estbulos
onde acabava de enviar a um lacaio a que recolhesse seu cavalo.
Teve sorte. Montou e no teve problemas em alcanar a carruagem
da Rebecca e segui-la a uma distncia prudencial. Quando virou para
Bond Street, Rupert sorriu. Depois de tudo no era um recado de
Sarah. Evidentemente era uma viagem de compras e, uma dama
podia passar todo o dia comprando! Aquela era a oportunidade
perfeita para falar com ela.
Mais tarde concluiu que devia castigar-se por ser igual ao fazer
pssimas conjeturas do que Rebecca estava fazendo. A carruagem
no se deteve como ele tinha pensado. Avanou por Bond Street
para New Bond Street e passou de comprimento as lojas. Umas ruas
depois, internou-se no Wigmore, uma rua em que ele jamais tinha
estado. A metade do caminho, a carruagem parou junto calada.
Rupert deteve seu cavalo detrs de uma carruagem a vrias
casas de distncia. No tinha podido encontrar um lugar melhor para
ocultar-se, mas ao menos se Rebecca olhava nessa direo, no o
veria. No podia adivinhar o que estava fazendo ela ali, pois havia
um bom nmero de razes que nada tinham que ver com a Sarah.
Poderia ser inclusive que a famlia da jovem fosse a proprietria da
casa em que se deteve. Ou, simplesmente, podia estar visitando uma
amiga.
Mas Rebecca no estava sozinha como ele tinha acreditado, e
no foi ela a que desembarcou da carruagem e bateu na porta. Foi
donzela com a que se topou no quarto que Rebecca compartilhava
com a Elizabeth quando tinha deixado a esta esperando no jardim
para poder revistar seu quarto. Embora ao final no tivesse podido
revistar o quarto tal e como tinha querido no se sentiu de tudo
decepcionado, pois, em realidade, no tinha esperado encontrar
nada revelador ali.
Mas ainda era muito cedo para fazer conjeturas. Rebecca podia
ter enviado donzela porta s para que averiguasse se havia
algum em casa.
Um criado abriu a porta, mas no convidou a passar donzela.
Uns minutos depois, apareceu o dono da casa, a donzela lhe
entregou uma nota, e logo retornou com rapidez carruagem,
enquanto Rupert se sentia como se lhe tivessem dado uma pancada
na cabea.
Conhecia aquele homem, no pessoalmente, mas sim de vista.
Era o mesmo lorde Alberton que Nigel tinha investigado no ano
anterior depois de que o jovem Edward Oxford tivesse tentado
assassinar a rainha enquanto passeava por Londres em sua
carruagem. O jovem tinha sido acusado de alta traio, mas tinha
sido declarado inocente por causa da loucura. Nigel, que era
desconfiado por natureza, no tinha considerado aquele intento de
assassinato como um ato impulsivo de um jovem desequilibrado, e
tinha suspeitado que houvesse um compl por trs. Tinha
investigado a todos os conhecidos de Oxford.
Um desses conhecidos era lorde Alberton, que tinha sido visto
falando com o jovem. Embora Alberton houvesse dito que ele s
tinha estado censurando Oxford porque este tinha tentado bloquear
sua carruagem, Nigel tinha suas dvidas, principalmente porque
Alberton era um Tory que no estava de acordo com a poltica da
rainha nesse momento. Depois de seis meses, Nigel tinha
abandonado a investigao. Rupert se alegrou de no ter recebido
instrues de envolver-se. No gostava do trabalho duro que no
conduzia a nenhuma parte, como naquela investigao.
Mas s porque Nigel no tinha encontrado provas de uma
conspirao contra a rainha, no queria dizer que no a tivesse
havido, mas sim no tinha sido descoberta. Ao que parece, Sarah
estava relacionada com esse homem j que lhe tinha enviado essa
nota. Poderia ser outro de seus planos secretos. Ou no. Depois de
tudo, Alberton era solteiro, assim Sarah podia estar interessada nele
de maneira romntica. De qualquer modo, teria que informar Nigel
daquilo assim que este retornasse a palcio.
Maldita seja, Rupert no duvidava agora de que lado estava a
lealdade de Rebecca. Parecia evidente que ao final se decantou pelo
bando de Sarah Wheeler e lhe surpreendeu sentir-se decepcionado
ao chegar a essa concluso. Muito decepcionado.


Capitulo 18


A livraria era pitoresca e estava repleta de livros desordenados.
No obstante, Rebecca selecionou os volumes que lhe interessavam
com rapidez. Flora, que no lia to rpido como ela, demorou mais
tempo em decidir que livros comprar. Mas tampouco tinham pressa.
Nem sequer eram as onze. Inclusive chegariam a tempo de almoar
no palcio. Ou possivelmente poderiam comer em um restaurante
prximo. Seria divertido. Ao menos no teriam que agentar a cara
larga da Elizabeth que sem dvida alguma lhes tiraria o apetite.
A Constance no interessavam os livros e tinha aceitado uma
xicara de ch do dono da loja. Um homem mais velho e cordial que
tinha mantido uma animada conversa sobre o palcio com a tmida
garota quando a jovem tinha mencionado que eram damas de honra
da corte.
Ao no querer tomar ch, Rebecca se tinha deslocado at sua
seguinte parada, uma loja de tecidos, do outro lado da rua. No
enorme estabelecimento havia todo tipo de malhas e tambm uma
pequena seo de fios. Logo que Rebecca entrou na loja, ouviu-se
tilintar a campainha de cima da porta indicando que algum tinha
entrado detrs dela e a jovem se viu empurrada ao interior.
Ante tal rudeza, a jovem soltou um grito afogado de indignao
e se deu a volta para encontrar Rupert com um amplo sorriso em seu
rosto. Certamente no tinha esperado topar-se com ele em Bond
Street. A borbulhante excitao que sua presena despertava nela
fez ato de apario. Mas ao menos essa vez no ficou deslumbrada
ao v-lo. Cada vez lhe parecia mais fcil lhe olhar ao rosto e no
perder o fio de seus pensamentos.
E mesmo assim, demorou um momento em dar-se conta da
aparncia dele. Ia vestido com uma jaqueta de cetim cor borgonha e
calas negras. A camisa branca era normal, e as calas tambm,
assim como as botas e no levava gravata, mas aquela jaqueta
estava fora do lugar a essa hora do dia. Entretanto, Rebecca estava
muito sobressaltada para mencion-lo.
- Que coincidncia - disse ele com desenvoltura.
A jovem no acreditava nas coincidncias e suspeitou que
pudesse hav-la seguido. Por que mais estaria ele ali?
- Veio comprar tecido? - respondeu-lhe ela dirigindo-se seo
de fios da loja.
- No, vim para falar a ss contigo. Agrada-me estar em sua
companhia.
A resposta a agradou mais do que teria querido, mas se sentiu
obrigada a lhe advertir:
- No estou sozinha.
- Agora mesmo sim.
Rebecca se deteve diante de uma mesa cheia de latas com
carretis de linho de brilhantes cores. Ele se inclinou por cima do
ombro da jovem para assinalar uma meada de linho cor rosa.
- Esse bonito.
Rebecca mal ouviu suas palavras. O nico podia fazer era
sentir seu corpo pressionando contra suas costas e tentar controlar a
nova excitao que aquilo lhe provocava. O funcionrio lhes sorriu do
outro lado do aposento. Ao que parece tinha pensado que eram
casal, pois tinham chegado juntos, e considerava normal que se
aproximassem tanto um do outro para examinar a mercadoria.
Ou essa era a desculpa que Rebecca deu a si mesma para no
afastar-se de Rupert. Sabia que era uma debilidade. Sabia que
deveria afasta-lo imediatamente. Mas, simplesmente, no queria
romper o ntimo contato, ainda no.
- Tem olhos dos mais fascinantes, Becca. Muito escuros e
misteriosos para ler neles. O tom rosa os suavizaria um pouco, no
cr?
Como se supunha que devia responder a isso quando ficou sem
fala? Seu corao se desbocou! Inclusive agora sentia Rupert
apertando-se contra suas ndegas!
- Se estivssemos sozinhos neste momento, acredito que te
levantaria as saias.
Aquele escandaloso comentrio que Rupert lhe sussurrou com
voz rouca ao ouvido a fez inspirar com tal brutalidade que Rebecca
quase se engasgou. Saiu de seu sonho e recuperou o sentido
comum. Ele tinha dado um passo atrs quando ela tossiu. Rebecca
deu a volta para lhe fulminar com o olhar quando se encontrou com
um descarado e amplo sorriso.
- Jogaria em mim um carretel de linho se te beijar outra vez? -
perguntou com um brilho divertido em seus plidos olhos azul.
Agora entendia tudo. Estava brincando. S estava brincando
com ela embora de uma maneira sedutora e escandalosa. Mas pelo
menos no tinha tratado de seduzi-la em uma loja de tecidos. Sua
proximidade, entretanto, seguia sem ser a correta. Estaria to
acostumado a flertar com mulheres sofisticadas que se esqueceu de
como seduzir a jovens inocentes propensas a desmaiar ante tais
insinuaes indecentes? Ou que simplesmente no fazia distines
entre as mulheres sofisticadas e as mais inocentes? O mais provvel
que fosse o ltimo. Depois de tudo era um vivant e um
mulherengo. Mas carecia realmente de escrpulos? Teria que
reservar o julgamento nesse assunto.
- No haver mais beijos. Foi um excelente professor. J
aprovei essa disciplina - advertiu-lhe em resposta a sua pergunta.
Ele riu, mas no demorou em replicar:
- Que decepo. Pensei que me diria que ainda fica muito por
aprender e que solicitaria minhas instrues. No vou oferecendo
meu ensino de qualquer jeito sabe?
Ela estalou a lngua.
- obvio que sim. um fato de sobra conhecido.
Rebecca se voltou para a mesa de fios. Olhar Rupert
diretamente aos olhos no ajudava precisamente a clarear os
pensamentos. E ainda no lhe havia dito o que estava fazendo ali.
- Assim passava por aqui e me viu entrar, no assim? -
perguntou-lhe como quem no quer nada.
Ele ficou ao seu lado. Muito perto dela. Agora se tocavam seus
braos. Rupert fingiu examinar os fios durante um momento.
Logo lhe falou no mesmo tom despreocupado que Rebecca
tinha usado.
- No, em realidade tinha que recolher um pacote rua abaixo.
Esta minha segunda parada do dia. Acabava de realizar a primeira
quando vi sua carruagem no Wigmore Street e imaginei que amos
mesma direo. Sabia que voc estaria por aqui. Estava visitando
amigos em Wigmore?
Rebecca soube imediatamente que no havia nada casual
nessa pergunta. Santo Deus estava interrogando-a de novo.
Acreditava que j tinham passado por isso e que tinham esclarecido
as coisas. Incmoda, optou por no satisfazer sua curiosidade,
sobretudo porque Nigel j devia haver dito a Rupert que tinha pedido
sua colaborao. Evidentemente, Nigel tinha acreditado o suficiente
nela para lhe pedir tal coisa, por que ento Rupert no o fazia?
- No tenho amigos em Londres, mas sim minha donzela - foi
tudo o que disse.
No era exatamente uma mentira, embora suspeitasse que a
desculpa que lhe tinha dado ele sobre por que estava no Wigmore
Street sim o era. Um dos velhos amores de Flora se mudou a
Londres, assim que sua donzela sim poderia ter visitado algum na
cidade. Poderia Rupert lhe rebater de algum jeito que a casa em que
se detiveram ela e sua donzela no pertencia a um dos amigos
ntimos de Flora?
Antes que ele pudesse lhe perguntar algo mais, foi ela a que o
interrogou:
- O que faz exatamente para Nigel Jennings?
- Sou seu alfaiate - respondeu Rupert imediatamente.
- Isso no verdade.
Rupert lhe brindou um descarado sorriso.
- Quero dizer que ele meu alfaiate.
Dirigiu-lhe um olhar pensativo.
- interessante que minta a respeito.
- Est insinuando que minto?
- As respostas evasivas so uma forma de engano.
- interessante que o veja dessa maneira - respondeu-lhe ele
com suas prprias palavras. Ela quase riu.
Ao que parecia ele no tinha respondido a sua pergunta com
mais veracidade do que ela tinha respondido sua. Surpreendeu-se
quando no continuou lhe perguntando o que a tinha levado at o
Wigmore Street. Tomando entre seus dedos um carretel de linho
branco de seda, Rupert se limitou a dizer:
- Levarei isto no bolso do colete se por acaso fica sem idias
sobre no que empregar suas agulhas.
Rebecca no pde evitar sorrir.
- Seriamente? Mas isso implica um presente...
Ele a interrompeu.
- Considera-o como um adiantado presente de Natal - disse e
esta vez soou mais srio.
- No aceito presentes de simples conhecidos.
- Somos mais que isso.
- No, no o somos.
- obvio que sim, ou que tem por costume andar beijando a
simples conhecidos?
Ela lanou um grunhido.
- Foi voc quem me beijou, no eu a voc.
Rupert voltou a sorrir amplamente.
- Mas voc, Becca, participou ativamente. No se atreva a
neg-lo.
Ao final, Rupert tinha conseguido faz-la ruborizar. Rebecca se
perguntou se suas bochechas teriam adquirido uma cor to brilhante
como o casaco dele. Ao recordar a estranha jaqueta que ele levava
posta no pde evitar lhe perguntar:
- costume em Londres fantasiar-se a primeira hora da
manh?
- No que eu saiba. Por que o pergunta?
Ela olhou diretamente a manga daquela jaqueta de cor to
brilhante.
- Jaqueta de cetim durante o dia? Acaso no sabe que faz
dcadas que a moda dndi est em desuso?
Rupert riu ante seu tom seco.
- No use o plural, querida. Tampouco faz tanto tempo, mas
pus esta jaqueta em honra a minha me.
- A sua me gosta das jaquetas masculinas?
- Sabe? Acredito que ela chegaria s usar se no provocasse
interminveis comentrios na sociedade, mas no. Pus isso porque a
minha me irrita mais do que possa imaginar que ponha roupa de
cetim.
Ela arqueou uma sobrancelha.
- E isso lhe agrada?
- obvio.
Rupert o disse com um sorriso, assim no soube se estava
brincando ou no. Mas compreendeu que ele devia voltar para sua
casa se ia ver sua me aquele dia. Seria para sempre? Rebecca no
pde evitar sentir-se decepcionada. No voltaria a v-lo no palcio?
No queria nem imaginar quo aborrecido seria aquele lugar sem sua
presena. E como ia ser ento o intermedirio do Nigel se no estava
no palcio? Sem dvida alguma no esperaria que se reunisse com
ele em sua casa de Londres.
Geralmente , no era to atrevida, mas tinha que sab-lo.
- Voltarei a v-lo no palcio?
- Sua preocupao me aflige. - E curvou a boca em um
malicioso sorriso.
Ela se irritou ante a concluso a que ele tinha chegado.
- S sentia curiosidade. Deu-me a impresso de que voltava
para sua casa de maneira definitiva. Possivelmente tenha tirado uma
concluso equivocada e em realidade no voc um convidado da
corte.
- No momento o sou, mas tampouco faz falta que seja um
convidado para ir de visita... e vejo que voc j me sente falta.
Vamos, admite-o. - Rebecca revirou os olhos enquanto ele
continuava brincando, mas logo Rupert lhe assegurou em um tom
rouco: - Sabe de sobra que voc e eu ainda no terminamos Becca.
Sem dvida alguma ele se estava referindo ao seu papel de
intermedirio entre Nigel e ela, mas Rebecca se sentiu sobressaltada
de todas as maneiras ao ler em suas palavras mais do que ele tinha
dado a entender.


Capitulo 19


Os St. John sempre tinham sido pessoas da cidade segundo
sua longa e aristocrtica histria familiar. O primeiro lar dos St. John
tinha na parte antiga de Londres, embora tivesse sido destrudo pelo
fogo fazia sculos. Muito tempo depois tinham adquirido uma
propriedade no campo, nos subrbios de Plymouth, vinculada ao
ttulo do Rochwood que tinham obtido sculos atrs, mas que jamais
tinham utilizado at agora. Conforme se tinha expandido Londres, os
St. John se expandiram com ela.
Rupert tinha herdado o ttulo de marqus de Rochwood quando
seu pai, Paul St. John tinha morrido. Junto com o ttulo tinha herdado
tambm a casa familiar, uma luxuosa manso situada no Arlington
Street e construda pelo av paterno de Rupert. Embora a fachada
no diferisse muito de outras manses londrinos, por dentro se podia
considerar extravagante.
Justo ao norte do palcio e um quarteiro ao leste de Green
Park, Arlington j no era a rua tranqila que tinha sido em outros
tempos. Quando Vitria tinha convertido Buckingham na residncia
oficial da realeza, todas as ruas contguas com o palcio, inclusive as
mais estreitas, converteram-se em estradas secundrias para
aqueles cidados que desejavam evitar as principais vias pblicas
congestionadas pelos servios de entrega a palcio. Os edifcios,
residenciais ou comerciais, tambm estavam lotados, posto que toda
a zona se revalorizou pela cercania do palcio real.
Rupert chegou a sua casa ao meio dia, bem a tempo de
compartilhar o almoo com sua me e seus dois irmos, se que
ainda se encontravam ali. Sempre sentia falta da sua famlia quando
permanecia muito tempo longe de casa por culpa de uma de suas
misses, em particular sentia saudade dos divertidos intentos de sua
me para coloc-lo na linha, j que estava acostumado a comportar-
se de uma maneira muito teatral. Nessa ocasio s tinha estado
ausente uns poucos dias, mas no duvidava de que sua me se
queixaria igualmente.
Seu irmo Avery, dois anos mais novo que Rupert, j no vivia
com eles. Assim que alcanou a maior idade, tinha convencido
Rupert de que lhe cedesse alguma das muitas casas que os St. John
tinham alugadas na cidade, com a inteno de transform-la na
residncia de um solteiro e manter uma amante se fosse o
suficientemente afortunado de encontrar uma. Rupert teria sido um
hipcrita se lhe tivesse negado esse luxo, embora uma residncia de
solteiro no fosse algo que ele tivesse querido para si mesmo. Muitos
quartos tinham as portas abertas para ele, assim no precisava
manter a nenhuma amante.
Sua me, obvio, tinha posto objees a que Avery se
mudasse. Tinha pensado que tinha tido xito com seus dois filhos
menores aonde tinha fracassado com Rupert e, com a partida de
Avery, pareceu-lhe como se o jovem estivesse seguindo os passos de
seu irmo mais velho. Mas o moo no tinha o talento natural de
Rupert para a libertinagem. Havia-se sentido consternado quando
perdeu suas primeiras cinqenta libras em uma mesa de jogo, assim
no tinha demorado em deixar os jogos de azar. Tinha paixo pelas
corridas de cavalos, embora no como cavaleiro, mas sim como
proprietrio de cavalos. Com freqncia levava a seu garanho s
corridas e ganhava. Por outro lado, mantinha seus escarcus
amorosos dentro dos ditames sociais. Tinha tido umas quantas
amantes, mas aquelas aventuras nunca tinham durado muito e
jamais tinha levado a nenhuma de suas amantes a sua casa.
Mantinha essa parte de sua vida em particular como a maioria dos
jovens de sua esfera social.
Como Avery vivia bastante perto de Arlington Street, ainda ia
almoar e para jantar com sua famlia, embora Rupert no sabia se
hoje apareceria ou no. O irmo mais novo de Rupert, Owen, de
dezesseis anos, ainda vivia na manso, assim normalmente estava
ali. O mais jovem, e inesperado filho da Julie St. John tinha nascido o
mesmo ano que faleceu seu pai, assim Owen no tinha conhecido ao
seu pai como sim o tinham feito Rupert e Avery. Embora fosse to
alto como seus dois irmos mais velhos, Owen era o mais tranqilo e
estudioso dos trs.
Logo que Rupert apareceu na porta da sala jantar, sua me
inquiriu:
- Onde te colocaste?
Rupert se sentou frente a ela, dirigiu a Owen um sorriso
cmplice para lhe advertir de que a batalha estava a ponto de
comear, e respondeu:
- De verdade faz falta que te responda?
- Quem ela? - disparou Julie.
- Ningum que queira conhecer.
Ela grunhiu.
- Quando vais deixar de perder o tempo e me dar uma nora? -
Ele riu.
- O que foi o ltimo que respondi a essa pergunta? Seriamente
espera que tenha mudado quando to divertido ser um sedutor
contumaz e levar pelo mal caminho a virgens inocentes?
- Virgens inocentes! - exclamou sua me sem flego.
Maldio surpreendeu-se inclusive a si mesmo. De onde
demnios tinha sado esse comentrio? Como se no soubesse. Tinha
entrado em sua casa com Rebecca ainda na cabea.
Mas antes que pudesse retratar-se, Julie lhe advertiu:
- Se no estivesse brincando, dispararia eu mesma antes que o
fizesse algum pai indignado.
Sua me s se queixava e muito sobre sua srdida fama de
mulherengo, tal e como ela o via. Tampouco que estivesse
realmente impaciente por que seu filho se casasse e continuasse a
linhagem dos St. John, no mais do que ele mesmo o estava. Tudo
se faria ao seu devido tempo. S tinha vinte e seis anos depois de
tudo, e ela tinha dois filhos mais que poderiam perpetuar o
sobrenome familiar. Assim enquanto ele no transbordasse os limites
e no acrescentasse a seduo de jovens inocentes a suas maldades
sociais, se limitaria a mostrar sua desaprovao com alguma outra
queixa.
Julie Locke St. John era uma mulher de quarenta e cinco anos
que ainda se conservava atraente. Como todos os membros da
famlia Locke gozava de uma magnfica aparncia. Embora Julie fosse
loira e tinha os olhos azuis como a maior parte de sua famlia, seus
trs filhos se pareciam com seu pai e tinham os olhos azuis plidos e
o cabelo negro dele.
Era uma mulher orgulhosa e teimosa. Ao morrer seu marido,
no tinha retornado casa de sua famlia em Norford. Tinha decidido
criar aos seus filhos sozinha, e no havia tornado a casar-se. Estava
acostumado a dizer muito frequentemente que tinha tido muita sorte
ao casar-se com Paul St. John, pois o tinha feito com o homem que
amava, e que esse tipo de sorte no estava acostumado repetir-se
na vida. Assim igual a seu irmo Preston, o duque de Norford, que
tinha perdido a sua esposa, Julie tampouco tinha procurado um novo
marido.
Mas isso lhe tinha deixado com um dilema: seus filhos de dez,
oito e um ano no teriam mais modelo masculino que o de seus
tutores, que no eram o que ela tinha em mente. Essa era a razo
de que frequentemente levava os seus filhos a visitar seu irmo
Preston.
Para exercer o papel de pai e me nas vidas de seus filhos,
Julie tinha tido que transformar-se. A mudana tinha sido gradual,
mas sua me se converteu em um autntico intimidador com saias!
Embora seu pai jamais tivesse sido brusco ou mando, Julie tinha
exercido seu rol masculino dessa maneira e o dominava com
absoluta maestria. Embora desse a seus filhos todo seu amor e seu
apoio, seu tom e suas maneiras eram os que ela acreditava que um
homem empregaria com seus filhos. Pode ser que seu estilo tivesse
sido algo cmico, mas ningum tinha tido corao para dizer-lhe e
Julie nunca duvidou de que tinha feito o correto.
Rupert tinha sido consciente disso mais que qualquer outro e
queria a sua me ainda mais por isso. Fazia um enorme sacrifcio por
ele e seus irmos. Assim que ele se assegurou de que ela jamais
considerasse que o tinha feito em vo. Sendo um rebelde
mulherengo lhe dava um propsito vida de sua me e continuaria
fazendo-o enquanto pudesse, pois se ela no o tinha a ele para lhe
intimidar e coloc-lo na linha, estava seguro de que perderia o norte.
Seus irmos sabiam que aquele escandaloso comportamento
do que fazia ornamento s era uma mutreta por sua parte, e que
lhes esquentaria as orelhas se tentavam lhe imitar. Para Rupert no
supunha nenhum problema ir contra os desejos de sua me. Se ela
queria que se cortasse o cabelo, ele o levava comprido. Se queria
que vestisse discretamente, levava roupa extravagante... s por ela.
E embora ela quisesse que se casasse e sossegasse, os dois sabiam
que no havia pressa para que o fizesse. Julie s queria que seu filho
fizesse algo mais em sua vida que ir de festa em festa.
No sabia absolutamente nada de seu trabalho para a coroa. E
tampouco sabia que tinha feito algo mais que tirar flutuao as
finanas da famlia e que j no estava a borda da falncia como
Julie supunha.
Um dos antepassados de seu pai se dedicou ao comrcio e a
outros assuntos financeiros para recuperar a fortuna familiar que um
marqus anterior tinha esbanjado. As geraes seguintes do St. John
jamais falavam dele e desaprovavam que sujou as mos dedicando-
se ao comrcio, assim no existiam histrias familiares sobre esse
empreendedor tatarav. Rupert levava seu nome, um nome do que
sempre se havia sentido orgulhoso, por isso lhe tinha incomodado
bastante que Rebecca lhe houvesse dito que o nome no se
encaixava.
Rupert considerava absurdo o desprezo de seus parentes para
seu tatarav. Aquele homem deveria ter sido considerado um heri
em vez de carregar com o ttulo de ovelha negra da famlia.
Mais de uma vez tinha pensado que era ele quem contava
agora com essa honra. E sua me tambm o pensava!
- Pode estar tranqila, mame. A verdade que estava
brincando - assegurou-lhe nesse momento.
- Pois foi uma brincadeira de muito mau gosto - disse ela com
o cenho franzido. - Embora se te digo a verdade, jamais teria
disparado.
- Alegra-me sab-lo! Mas o certo que se preocupa muito.
- Como se voc me deixasse dormir tranquila - resmungou ela.
- Tolices, s me atei com a metade das mulheres de Londres.
Alm disso, ouvi que j existe cura para a gonorreia.
- No existe tal coisa! - balbuciou ela.
- No? Est segura? Deus ficarei devastado se um dia destes
descubro que tem razo.
Owen soltou uma gargalhada enquanto Julie lanava a seu filho
mais novo um olhar reprovador. Rupert esperou a que sua me
voltasse a prestar ateno e ento lhe piscou os olhos e lhe brindou
um amplo sorriso. Como sempre, o almoo continuou sem que
ocorresse nada fora do normal.
Rupert desfrutou da refeio. Adorava provocar a sua me.
Como no tinha necessidade de permanecer no palcio mais tempo
agora que tinha tirado suas concluses, a no ser para desfrutar de
seus encontros com a Rebecca, assegurou a sua me que voltaria
para casa em poucos dias. Teria que esperar a que Nigel retornasse
do estrangeiro para informar ao homem de seus progressos.
No lhe cabia dvida de que Nigel se sentiria decepcionado ao
descobrir que nenhuma das novas damas de honra era uma firme
candidata a seu bando, includa Rebecca, mas Nigel as arrumaria
como fazia sempre. Rupert tinha chegado concluso de que
Rebecca era a mais perigosa de todas, pois sabia mentir perfeio.
Tinha-lhe dado oportunidade de esclarecer tudo quando lhe tinha
perguntado o que tinha estado fazendo no Wigmore Street, mas ela
tinha deixado passar o tema. E, apesar do que lhe tinha advertido ao
Nigel, Rupert tinha completo com seu trabalho.
Quase desejava que Nigel lhe pedisse que investigasse a
Rebecca. Era a mais bonita de todas as novas damas e tambm a
mais fascinante. Uma tentadora combinao com a que jogar.
Embora aparentasse ser uma jovem decorosa, Rupert
comeava a suspeitar que no fosse to inocente como parecia. Isso
lhe tinha ocorrido depois de hav-la beijado no corredor. Embora
depois ela se mostrasse indignada ou tinha fingido indignar-se, tinha
participado ativamente naquele beijo, tanto que lhe tinha excitado
bastante, mais do que ele tinha parecido excit-la a ela. E esse
mesmo dia, na loja de tecidos, Rebecca no tinha protestado quando
se aproximou dela e tinha pressionado seu corpo contra o seu de
uma maneira to provocadora. Certamente, tudo isso no a fazia
parecer muito inocente, inclusive parecia haver gostado de suas
insinuaes atrevidas.
Rebecca Marshall estava sendo muito tentadora. No que a ele
concernia j tinha tirado suas prprias concluses e concludo a
investigao sobre ela.



Capitulo 20


"No me cabe a menor duvida de que lhe pediro que cante
assim que descubram a esplndida voz que tem. No seja tmida.
um dos seus dons, esteja orgulhosa de compartilh-lo."
Rebecca desejou no ter recordado as palavras de sua me
quando Constance e ela retornaram aos aposentos da duquesa
depois de sua excurso cidade, e Sarah lhes perguntou se alguma
das duas podia cantar algo ligeiro. A duquesa, ao parecer, tinha dor
de cabea e queria ouvir msica suave que a ajudasse a relaxar.
Evelyn j estava tocando o violino. Constance se aproximou da harpa
para unir-se a ela. Rebecca reconheceu a cano e cantou alguns
versos.
- Canta muito bem! - exclamou Sarah, parecendo realmente
encantada. - Sentarei com a duquesa at que me sinta melhor. Vou
lhe dizer quando parar ou se ela adormecer.
Mas Sarah no retornou ao quarto, e Rebecca no fez mais que
cantar durante o resto da tarde, pelo qual agora tinha a voz rouca.
Finalmente, uma das damas do quarto da duquesa saiu a lhes
agradecer o entretenimento e mencionou que a duquesa tinha
abandonado seus aposentos fazia mais ou menos uma hora para
jantar com a rainha. As demais garotas riram pelo fato de que Sarah
no acordou para dizer-lhe, mas Rebecca sabia que no tinha sido
um esquecimento. Sarah era, simplesmente, uma bruxa
maquiavlica.
Havia uma orquestra tocando essa tarde e tinham convidado a
todas as damas para desfrutar do acontecimento. Rebecca tinha tido
msica mais que de sobra por esse dia, mas no podia deixar de
assistir, em especial quando poderia aparecer famlia real e o
prncipe podia aproveitar a oportunidade de falar com ela sobre o
Nigel Jennings.
No foi esse o caso. Tinham sido convidados tambm um
grande nmero de cavalheiros e o jantar formal teve ao menos oito
pratos, alm de durar horas! Mas a famlia real jantou em particular
essa noite, o suficientemente perto para ouvir a orquestra, mas em
um ambiente mais ntimo. Nigel lhe havia dito que poderiam
acontecer vrios dias antes que o prncipe falasse com ela, algo que
em um princpio no tinha tido muita importncia, pois Rebecca no
tinha esperado encontrar to logo informao interessante para o
Nigel. Mas agora a tinha!
Embora a jovem tivesse decidido ajudar Nigel, no lhe diria
nada at que o prncipe desse f dele. Entretanto, sentia que poderia
confiar no Rupert com respeito aos assuntos de Estado. Depois de
tudo, seu tio era o duque de Norford. Ao menos, Rupert, que parecia
ser amigo do Nigel, saberia se a informao que ela tinha era ou no
importante, e se deveria chegar para os ouvidos do prprio Nigel.
Rebecca sabia que teria podido dar a informao ao Rupert
aquela manh no Bond Street, mas se havia sentido ofendida por seu
sutil interrogatrio. Alm disso, tinha que reconhecer que se havia
sentido muito perturbada por culpa de seu experiente e sedutor
encanto. Que tola havia sido! Agora teria que procurar o Rupert.
Olhou ao redor da enorme sala de jantar outra vez. No tinha
aparecido na hora do jantar. Teria retornado a palcio depois de
visitar sua famlia? Teria mudado de ideia e j no retornaria?
Compreendeu que ele deveria ser um convidado "no momento" como
ele havia dito, podia trocar em qualquer momento.
Agora estava furiosa consigo mesma por no haver resolvido o
assunto quando tinha tido oportunidade de faz-lo. Decidiu que de
todas aquilo maneiras poderia esperar manh seguinte. Teria que
esperar, no? Mas e se isso era um engano? E se Sarah tinha tecido
algum tipo de plano iminente com lorde Alberton e ela estava
perdendo o tempo? Ante tais possibilidades, Rebecca se foi pondo
cada vez mais nervosa durante o jantar sem poder deixar de lhe dar
voltas ao assunto. Assim ao ver o lacaio John Keets de guarda no
vestbulo quando retornava a seu quarto depois do jantar,
aproximou-se e perguntou.
Ele se sentiu encantado de ajud-la. No, havia-lhe dito o
lacaio, o marqus no tinha abandonado o palcio. John se orgulhava
de saber esse tipo de coisas. Sim, podia lhe indicar o caminho do
quarto de lorde Rupert, mas no acreditava que essa fosse uma boa
ideia por no mencionar o escndalo que provocaria que a
encontrassem ali. Envergonhada do que devia estar pensando dela
ao lhe fazer tal petio, assegurou-lhe que no estaria ali muito
tempo, mas o lacaio lhe indicou que no acreditava que Rupert
retornasse ao quarto to cedo. Cedo? Mas se eram as dez! Sabia
John algo que no devia lhe dizer a uma inocente dama de honra?
Estaria Rupert paquerando com uma mulher em algum lugar
particular? Isso explicaria por que no tinha estado no jantar quando
ainda era um convidado em palcio.
Disse ao John que correria o risco, que se tratava de um
assunto importante. Ele a advertiu que no poderia ficar ali para
escolta-la de volta. Rebecca lhe assegurou que de todas as formas
no era necessrio, o palcio j no lhe parecia um labirinto de
corredores. Poderia encontrar o caminho de volta sem dificuldade.
Mesmo assim, havia uma longa caminhada at o quarto do
Rupert. A luz que aparecia por debaixo da porta indicava que estava
ali, assim que agradeceu ao John sua ajuda e bateu na porta assim
que partiu. No houve resposta. Voltou a chamar, mas tampouco
obteve resposta. Teria ficado adormecido Rupert com o candelabro
aceso? Golpeou a porta vrias vezes mais, cada vez mais forte.
Sentia-se sentia to impaciente que teve o impulso de derrubar a
porta a chutes. Rupert tinha que estar ali, dormindo. Mas Rebecca
no podia seguir esmurrando a porta. Qualquer criado ou inquilino
dos quartos adjacentes acabaria por ouvi-la e no queria ter que
explicar por que estava batendo na porta de um homem a essas
horas da noite. Maldito fosse! Mas ao menos agora sabia onde podia
lhe encontrar.
Voltou decepcionada por no poder resolver aquele assunto
que a preocupara durante toda a noite. Tentou ignorar sua decepo
por no ter visto o Rupert de novo, sobretudo quando lhe havia dito
que no seguiria sendo um convidado de palcio muito mais tempo.
Mas tambm seguia preocupada com a importncia de sua misso.
Talvez devesse retornar mais tarde... No, essa no era boa idia.
Parecia difcil abandonar seu quarto uma vez estivesse ali com sua
companheira. Colocar uma nota sob a porta do Rupert tampouco era
uma opo. Nigel lhe tinha advertido que no deixasse notas.
Tinha percorrido a metade do corredor quando deu meia volta.
Nem sequer tinha tentado abrir a porta! Ao menos deveria tent-lo.
Se ele fosse dessas pessoas que dormiam profundamente, uns
quantos golpes na porta no despertariam e entenderia por que ela
tinha entrado sem sua permisso em seu quarto. S lhe levaria uns
instantes lhe dar a informao que tinha solicitado sobre lorde
Alberton, logo poderia deitar-se com a mente tranqila, deixando
todo o assunto nas mos do Rupert.
De novo ante a porta de Rupert, Rebecca girou o trinco. A
porta estava aberta! Imediatamente compreendeu por que Rupert
no tinha ouvido seus golpes. Aquele quarto era enorme! Inclusive
havia um quarto parte e, por debaixo dessa porta, no se via luz
alguma. Aproximou-se dela e a golpeou quatro vezes antes de provar
a girar o trinco e abri-la. Ali dentro estava escuro, muito escuro para
ver a cama, mas no estava disposta a ir saber se Rupert estava ou
no ali. Agarrou o nico candelabro que tinha aceso no aposento
principal e a levou at a porta aberta, s para voltar a sentir-se
decepcionada. A cama, ao igual ao quarto, estava vazia.
- Por que ser que no me surpreende te encontrar aqui? -
disse uma voz sarcstica a suas costas. -Deixe-me adivinhar, est
procurando um cachecol, no?
Capitulo 21


Rebecca deu a volta com tanta rapidez que o candelabro
vacilou em sua mo. Com um gesto rpido levantou a outra para no
deixar cair vela, muito nervosa para dar-se conta de que poderia
haver-se queimado. Mas conseguiu sujeitar o candelabro antes que
lhe casse ao cho e a depositou com rapidez em cima da mesa junto
porta.
Durante todo esse tempo no afastou os olhos de Rupert que
caminhava para ela, parecendo to intimidante como tinha sonhado.
- Posso explic-lo - apressou-se a dizer ela, completamente
ignorante do sedutoramente rouca que soava sua voz por haver
passado a tarde cantando.
Rupert parecia divertido agora.
- Quando as explicaes j no so necessrias? evidente
que te esqueceste da advertncia que te fiz sobre o que aconteceria
voltava a te encontrar em um lugar onde no devia estar. No
duvido de que inclusive conta com isso. Assim no necessrio que
diga nada mais, querida.
Rebecca no tinha nem idia do que estava falando. O
comentrio que Rupert lhe tinha feito a noite que a tinha descoberto
no quarto do Nigel no tinha sido mais que uma ameaa... verdade?
"Se voltar a te encontrar em qualquer outro lugar onde no deveria
estar, farei umas suposies mais ao meu gosto."
A jovem inspirou bruscamente. Agora que o conhecia to bem,
deu conta de que o Rupert lhe havia dito essa noite era um pouco de
natureza sexual. Estaria falando a srio? De verdade acreditava que
Rebecca se apresentou em seu quarto para incentiv-lo?
Tinha que lhe tirar de seu engano.
- Vai rir quando lhe explicar...
Rebecca no teve oportunidade de terminar a frase. Rupert
tomou o rosto entre as mos e aproximou seus lbios aos dele. E
logo ocorreu de novo. Ali estavam quelas assombrosas sensaes
que tinham surgido em seu interior primeira vez que a beijou. Mas,
oh Deus, aquilo no podia comparar-se com o que estava sentindo
agora, quando lhe inclinou a cabea a um lado para lhe dar um beijo
profundamente comovedor.
Desta vez no era uma lio. Rupert no estava tentando
enrol-la. A falta de controle do homem era o suficientemente
apaixonada para faz-la arder. Por um longo momento, esteve
completamente afligida e excitada por estar entre seus braos outra
vez.
- Jamais rio durante uma seduo - disse lhe rodeando a
cintura com um brao e elevando-a to firmemente contra ele que os
ps da Rebecca deixaram de tocar o cho. - Depois rirei contigo tudo
o que queira carinho, mas antes... vou tomar isto com muita
seriedade, sabe?
O que queria dizer? Como esperava que entendesse alguma
coisa com o corao lhe pulsando loucamente? Estava falando srio?
Era ridculo. No faria nada disso! Rupert era muito despreocupado
para andar atrs de uma garota que no tomava a srio. Mas
estavam se movendo! Com a boca apertada contra a dela outra vez,
conduzia-a lentamente ao interior daquele quarto escuro.
Desesperada, afastou a boca da dele, antes que perdesse a
fora de vontade necessria para lhe deter.
- Est tendo uma ideia errada! -disse com voz entrecortada.
- Oh, no, no h nada errado nisto. - Rupert lhe brindou um
amplo sorriso. - Isto no pode ser mais correto. Alm disso, em
minha desculpa devo dizer que no me possvel atuar com
responsabilidade quando tentam fazer raciocinar com essa voz to
sensual. Quer que te diga o extremamente excitante que me parece
sua voz, Becca? Embora suponha que isso j sabe.
Rebecca no tinha tido inteno de soar ofegante e excitante.
Se tinha a voz assim era por ter passado a tarde cantando, quem
teria pensado que isso seria sua perdio? Sentiu que suas costas e
suas pernas tropeavam contra algo... e no era uma parede, a no
ser uma cama! Levantou os braos para impedir que Rupert cortasse
de novo a distncia entre eles, mas ele estava muito perto dela para
lhe empurrar, e seus braos terminaram rodeando o pescoo do
Rupert em vez de afastando-o.
- Espera - gemeu ela antes que os lbios de Rupert voltassem
a cobrir os seus uma vez mais. A Rebecca se esqueceu do que ia
dizer. Simplesmente se esqueceu de pensar...
Pela primeira vez, sentia a presso de um corpo masculino
contra o seu, o que em si mesmo era um prazer delicioso, embora
aquele no fosse um corpo viril qualquer. Possivelmente fosse por
isso, por ele, por seu corpo, por seu peso, por sua boca reclamando
apaixonadamente a dela, que desapareceram os ltimos vestgios de
resistncia deixando que o prazer tomasse seu lugar.
De repente, os sentidos de Rebecca pareceram mais vivos. Ou
era s seu prprio desejo que a guiava? Era muito inocente para
estar segura de nada do que ocorria a seu corpo, mas era
indiscutvel o bem que sentia.
- Sabia que seria perigosa, mas no sabia at que ponto - disse
Rupert rodando com ela a um lado da cama para poder alcanar os
botes de seu vestido. - Mas jamais tinha sido to delicioso render-
me.
Rupert se rendia? O que queria dizer com isso?! O mais
provvel que ele no soubesse sequer o que dizia. Ele devia calar-
se e ela pensava dizer-lhe:
- Por que no se cala?
Ele contradisse em sua declarao anterior de tomar-se aquilo
a srio ao soltar uma gargalhada.
- Sim, por que no o fao?
As restries do vestido amarelo e sem ombros da jovem
desapareceram. Sentiu que o objeto se afrouxava, mas no por
muito tempo. Ele a fez rodar novo sobre a cama e, de repente, o
vestido desapareceu. Logo Rupert voltou a beij-la profundamente e
a vergonha que ela tinha comeado a sentir se desvaneceu.
Rebecca ainda sentia o frio do quarto. Nem tanto para acender
a lareira, mas sim o suficiente para sentir-se incmoda em sua roupa
interior. No obstante, isso deixou de lhe importar quando ele moveu
a mo sobre seus seios e lhe desatou a regata de uma maneira lenta
e sensual. Com uma carcia aqui e ali, um roce de dedos pela borda
superior da regata, um beijo no ombro enquanto lhe baixava a ala,
uma longa carcia na cintura enquanto lhe desatava as fitas que
seguravam as anguas... e, durante todo esse momento, Rupert
manteve a boca pega a dela. Inclusive se Rebecca tivesse chegado a
pensar em protestar porque a estava despindo, o pensamento
tivesse sido muito fugaz para formar-se por completo em sua mente.
Mas ela pensou, gostaria de ver a pele de Rupert. Era uma
troca justa. Agora que seus olhos se acostumaram escurido e
entrava luz suficiente atravs da porta aberta podia v-lo bem. Mas
no podia expressar seu desejo em voz alta.
Tirou do ombro a jaqueta de Rupert at que ele se precaveu do
que ela queria e a tirou. Logo tirou do ombro a camisa. O captou
tambm essa mensagem. Muito, muito melhor. Mas ele no se
deteve ali, e ela no estava preparada para v-lo de todo.
O ar lhe entupiu na garganta e ali ficou. De maneira nenhuma
podia imaginar-lhe como um anjo agora, mas como diabo era
tambm magnfico. No era por nada que fizesse tantas conquistas.
Um formoso rosto e um corpo magnfico com aquele lustroso cabelo
negro caindo sobre os ombros, era tentao mais que suficiente sem
necessidade de que ele dissesse nenhuma s palavra sensual, nem
recorresse a peritas carcias. Era incrvel quo tentador era aquele
homem. Era impossvel que qualquer mulher pudesse resistir ante
tanta estimulao visual.
Ele se moveu e ficou ao alcance das mos de Rebecca assim
que ela no teve que estirar o brao para lhe tocar. Em todas as
partes. Acariciou o forte brao, o grosso pescoo, os msculos
poderosos e duros de suas costas, os tendes flexveis de seu peito e
no se precaveu de que ele a observava com contido assombro.
Rebecca no podia imaginar a multido de emoes que
cruzavam por seu rosto enquanto lhe tocava, nem quanto excitava
ao Rupert sua fascinao. Com um gemido, ele inclinou a cabea e
procurou de novo a boca feminina, penetrando com sua lngua no
interior da boca da jovem para um longo beijo antes de,
repentinamente, lhe lamber os seios. Logo tomou o mamilo em sua
boca e Rebecca soltou um longo gemido. Ele era como um forno e
seu calor a envolvia.
As anguas desapareceram, os cales acabaram no cho e, de
repente, ela teve mais calor de que podia suportar quando o corpo
do Rupert cobriu o seu e penetrou no dela. Ele capturou o grito de
Rebecca em sua boca. A jovem sabia o que tinha passado, esqueceu-
se de esperar a dor, algo que, provavelmente, fosse o melhor.
Sem nenhuma antecipao que a fizesse esticar-se, o
desconforto foi mnimo e muito breve para interferir em outras
sensaes que pediam passo em seu interior. Ele poderia ter ficado
quieto quando ela gritou de dor, mas agora estava profundamente
enterrado nela, tocando o lugar mais sensvel de seu corpo. Nem
sequer teve que mover-se para que Rebecca palpitasse em torno
dele quando chegou ao clmax, e que gemesse ante aquele imenso
prazer, fez que tambm Rupert alcanasse seu xtase.
Foi o momento mais sublime. Oh, como desejou Rebecca ter
podido ficar assim para sempre.


Capitulo 22


- Evitou que morresse de vergonha em meu primeiro dia no
palcio - disse Rebecca com acanhamento - quando me disse que
no havia nenhum baile de fantasia naquela noite. Elizabeth me
tinha convencido do contrrio. Jamais cheguei a te agradecer por
isso.
Jazia entre os braos de Rupert e uma fina colcha drapeada
lhes cobria as pernas entrelaadas. Rupert tinha se estendido ao seu
lado e a abraava com fora, algo que gostava tanto como as tenras
carcias que lhe prodigalizava. A jovem no gostava de nada pr fim
ao abrao, mas sabia que tinha que retornar logo ao seu quarto.
- Foi voc? - respondeu ele. - Sim, como no. Deveria ter me
lembrado do chapu.
E assim fcil, a ternura tinha desaparecido. Por culpa do
chapu. Devia ter recordado a segunda vez que o tinha visto posto,
no quarto do Nigel. Rebecca pensava que ele j tinha superado seus
receios, mas ao parecer no era assim.
Rupert deixou de acarici-la. No a afastou, mas ela tinha a
clara sensao de que lhe tivesse gostado de faz-lo e soltou um
suspiro. Comportou-se de uma maneira escandalosa. Deixou-se
seduzir por um canalha. Era algo que teria que ter previsto e no
haver ficado em uma situao to comprometedora, mas no o
lamentava. Entretanto, tinha que partir j, antes que ele estragasse
o que, para ela, tinha sido a experincia mais maravilhosa de sua
vida.
Ergueu-se e comeou a tirar as pernas para fora da cama, mas
no pde faz-lo. Curiosamente, a cama estava situada em um canto
do quarto. No se tinha dado conta antes, porque estava de rosto ao
Rupert. Mas agora se encontrou com que uma slida parede lhe
bloqueava a sada deixando-a com duas opes: engatinhar
lentamente para os ps da cama ou passar por cima dele. Tinha
posto ele a cama dessa maneira para impedir que suas conquistas
partissem antes que ele estivesse disposto s deixar partir?
Claro que no. No podia ser to tola. A cama, sem dvida, j
devia estar naquele canto quando ele se mudou sute e
simplesmente no se incomodou em mov-la.
Tendo perdido o calor do corpo de Rupert, um repentino frio
lhe recordou que estava seminua. Tinha a regata enrolada na
cintura. Sentindo uma vergonha tardia, a subiu. Tambm tinha a
angua enrolada at a cintura, e com as fitas desatadas lhe cairia
assim que ficasse em p, assim corrigiu a situao antes de comear
a engatinhar para os ps da cama. Ao menos seu penteado ainda
estava em seu lugar graas percia de Flora. S teria que ajustar
um pouco as forquilhas para que nada chamasse a ateno.
- Prescindindo de sua vantagem? -ouviu que dizia Rupert a
suas costas. -Que decepo.
Mas no soava decepcionado absolutamente, mas sim, mas
bem sarcstico. Por que estava sendo to desagradvel depois do
que tinham compartilhado? Era Rebecca quem devia mostrar-se
indignada por que tinha feito amor em vez de escut-la. Mas como
podia zangar-se ante um pouco to belo que ainda a fazia sentir um
brilhante borbulho em seu interior?
No disse nada at que esteve em p, depois de agarrar com
rapidez seu vestido do cho e passar-lhe pela cabea.
- No sei o que quer dizer, mas quase sempre diz coisas que
no tm muito sentido para mim.
- Est resmungando.
Ela suspirou e se afastou o vestido do rosto. Logo retomou seu
comentrio anterior.
- Que vantagem? - disse enquanto colocava os braos nas
mangas de trs quartos.
- Seus seios nus, obvio. Como se no soubesse. Uma
preciosa distrao.
Sups que ele estava sendo o malicioso como acostumava ser.
Mas Rebecca teria agradecido um pouco mais de tato por sua parte
devido ao estado emocional em que se encontrava. Apesar de todas
suas emoes positivas, no era todos os dias que perdia sua
virgindade com um canalha... Santo Deus era isso do que John Keets
tinha tentado adverti-la! Se algum o descobria, no s acabaria
perdendo seu posto na corte, seria sua perdio! Esmagou com
rapidez o medo que crescia em seu interior. Ningum ia inteirar-se
disso e de fato, quem sabia se aquilo no conduziria a algo inclusive
mais maravilhoso...
Dirigiu-lhe um tmido sorriso, mas foi um engano voltar a lhe
olhar. Estava estendido de rosto a ela, apoiado em um cotovelo, com
o peito largo e nu completamente vista enquanto o resto do corpo
estava coberto por um fino lenol. Santo Deus, acaso no sabia que
com aquele comprido e duro corpo, aquele rosto perfeito e o cabelo
negro que lhe caa eroticamente sobre os ombros era uma festa para
os olhos?
- Detenha! - espetou. - Ah, j vejo, assim prefere utilizar uma
vantagem melhor.
Rebecca piscou. Outro comentrio ambguo mais que a fez
perder a pacincia.
- E para que ia necessitar tal vantagem? - perguntou com
genuna confuso.
- Para que? Suponho que considera que com um grande
sacrifcio pela causa j suficiente. Deixa-me impressionado seu
sentido de dever. Diga-me, ela comeou a sentir-se desesperada
agora que Nigel est fora do pas? Ainda no conseguiu averiguar o
que est tramando?
- Ela?
- No jogue comigo, Becca. No combina com voc. Sabe de
sobra que falamos de Sarah.
Rebecca inspirou bruscamente, comeando a compreender.
- No sabia. Voc o que est fazendo suposies ridculas
esta noite. Trata-se acaso de outra ridcula prova? isso? Ou que
est procurando uma desculpa para aplacar sua culpa?
Ele soltou um grunhido.
- Culpa? Tomei o que me ofereceu. Te dei oportunidade de
partir, mas no o fez. No pensar que teria tentado te deter,
verdade?
- Vim te trazer informao - disse ela, cada vez mais
indignada. - No podia ir sem lhe dar isso e logo no me deixou
falar!
- Acaso te amordacei?
- Sabe de sobra que no fez mais que me interromper!
- Tolices. Enviaram-lhe a me surrupiar informao por qualquer
meio a seu alcance. De verdade acredita que era to estpido que
no me daria conta?
Seu tom zombador feriu Rebecca que reagiu com rapidez.
- No, s meio estpido! Nigel me disse que foi o nico no
que confiava para ser nosso intermedirio. por isso pelo que...
Rupert a interrompeu.
- Nigel no me disse nada disso. Sabe muito bem que no
confio em nenhuma mulher.
Rebecca no podia acreditar! Mas o ceticismo do Rupert a tinha
posto to furiosa que s queria sair dali de uma vez. Indignada,
olhou ao seu redor procurando um ltimo objeto que se negava a
deixar atrs.
- Esta procurando isso? - Sorriu ele zombeteiramente.
Rupert estava girando seus cales em um dedo. Os arrancou
de sua mo com um grito afogado e deu a volta para coloc-las e ele
estalava a lngua a suas costas porque estava negando a vista de
suas pernas nuas s a enfureceu mais. Rebecca estava a meio
caminho da porta quando se deu conta de que tinha o vestido
desabotoado e que necessitava ajuda para fecha-lo.
Apertando os dentes, voltou para a cama e se sentou junto a
ele.
- Abotoa isso - disse-lhe furiosa.
Ele no se fez de tolo. Como poderia faz-lo quando lhe
mostrava as costas nuas? Rupert suspirou.
- Suponho que devo faz-lo - disse erguendo-se. Levou dez
vezes mais tempo lhe abotoar o vestido que desabotoar-lhe Rebecca
no duvidava que o tivesse feito de propsito e, quando terminou,
plantou-lhe um beijo suave na pele nua do ombro. Aquilo foi o
cmulo.
Rebecca ficou em p de repente se voltou para ele.
- Como pudeste converter isso em um campo de batalha? Sabe
de sobra que aceitei ajudar Nigel. Acaso no te dava sua nota?
- Que nota?
- Depois de que me beijou no corredor. - Como ele ainda
parecia confuso, gritou-lhe: - A que te atirei!
Agora no parecia confundido. De fato, parecia zangado.
- No cola carinho, mas isso no era nada que Nigel me tivesse
enviado.
- No o era? Pois bem, fosse o que fosse, pediu-me que lhe
desse isso.
- Parece-me bastante inverossmil. Mas estou seguro de que te
pode ocorrer uma histria mais acreditvel.
- D-te conta de que me est chamando mentirosa?
- Acaso no o ? Uma mentirosa, uma ladra e suponho que
agora devo acrescentar... uma tentadora sedutora. Com que
demnios conseguiste desenvolver essas qualidades sem deixar de
ser virgem?
Rebecca no podia dar crdito ao que ouvia. Pensava todo isso
dela e mesmo assim tinha feito amor? Que canalha to desprezvel.
Com um olhar falsamente adulador lhe disse:
- Vou dizer-te isso s porque sinto que devo faz-lo. Nigel me
assegurou que o prncipe em pessoa responderia por ele. Pensei que
o faria esta noite, mas no o tem feito. E, como enquanto isso
averiguei a classe de informao que interessa Nigel, pensei que no
deveria comunicar-lhe sem antes falar com o prncipe. Mas, por
alguma estpida razo que no consigo compreender, confiava em
que ao menos voc no fosse contra os interesses de nosso pas.
Alm disso, Nigel me disse que podia te informar sobre algo estranho
que averiguasse. Assim vim aqui para te dizer o que tinha
descoberto e que voc decidisse se requeria uma ateno imediata
ou se pelo contrrio no tinha importncia.
- De que informao fala?
- Esta manh enviaram lady Constance cidade para que
entregasse uma nota de Sarah. garota preocupava ter que
aventurar-se de novo em Londres sozinha, assim ignorou a
advertncia de Sarah de manter o encargo em segredo e me contou
tudo. Se no tivesse feito tanto insistncia em que guardasse o
segredo, no lhe teria dado nenhuma importncia. Mas de qualquer
maneira, no podia deixar ir sozinha cidade quando estava to
alterada, assim que me ofereci a acompanh-la. E por isso pelo
que vim aqui esta noite. Para te contar que a nota era para lorde
Alberton e o interesse que Sarah tinha nele.
Rupert no pareceu nem surpreso nem preocupado, e a razo
ficou clara quando disse:
- Acredito que uma jovem to inteligente como voc
adivinharia que eu o tinha averiguado tudo no momento em que vi
sua carruagem diante da casa. Entretanto, tenho que te felicitar.
Realmente essa teria sido uma esplndida desculpa e alm muito
acreditvel, salvo por um pequeno detalhe. Eu j te tinha perguntado
o que estava fazendo no Wigmore Street e me deu uma resposta
diferente. Ou admite que mentiu esta manh quando me disse que
sua donzela estava visitando um amigo?
- S disse que ela tinha amigos na cidade, no que os tivesse
nessa rua em particular.
- Deu-o a entender.
- Estava-me interrogando outra vez! - espetou-lhe Rebecca. -
Senti-me indignada.
- Me deixa ver se entendi bem. Esta manh me mentiu em vez
de aproveitar a oportunidade perfeita para me entregar a informao
porque considerou que um arrebatamento de indignao tinha
prioridade sobre algo que agora estima o suficientemente importante
para justificar sua intruso em meus aposentos. Resumi-o bem,
querida?
- No, mas isto sim o resumir bem. Depois do horrvel trato
que me deste, desentendo-me de tudo. No penso ajudar a ningum
mais, e menos a algum que se supe que meu amigo. Pode dizer
a Nigel ou deixar uma nota em sua prpria porta se quiser. Boa
noite, sir Canalha - concluiu mordazmente. - Ganhaste-te o ttulo
com acrscimo.
Dirigiu-se porta, mas ao menos teve a suficiente presena de
nimo de recordar sua anterior preocupao de provocar um
escndalo, e olhou a ambos os lados do corredor para assegurar-se
de que estava vazio antes de sair correndo. Rupert no tentou det-
la. Absorta em seus ferozes pensamentos acabou perdendo-se depois
de tudo e terminou subindo uma enorme escadaria que conduzia aos
aposentos reais. Dois lacaios a orientaram de novo e, depois de
memorizar a direo correta, chegou sem problemas ao seu quarto.
Os roncos da Elizabeth no lhe incomodaram. Estava to absorta em
seus feridos e ferozes sentimentos pelo ocorrido essa noite que o
palcio bem poderia haver-se vindo abaixo sem que ela se desse
conta.
Capitulo 23


Rebecca nunca chegou a recuperar-se de seu ltimo encontro
com Rupert St. John. As semanas passaram, mas a dor e a raiva que
tinha experimentado essa noite fizeram rastro nela. Nada pde fazer
que o esquecesse.
Entretanto, assistir ao teatro com a duquesa e seu squito foi a
melhor distrao que tinha tido at o momento. Rebecca a tinha
desfrutado de verdade. Conhecer finalmente a jovem rainha tambm
tinha sido excitante, mas muito breve. Havia poucos entretenimentos
em palcio agora que Vitria estava a ponto de dar a luz. As
escassas palavras do prncipe Alberto que asseguravam a fidelidade
do Nigel Jennings Coroa tinham chegado muito tarde.
A Rebecca j no importava que a devoo de Nigel a sua
rainha e ao seu pas fosse extraordinria e irrepreensvel. Jamais
voltaria a ficar no aperto de que a chamassem mentirosa ou ladra.
Assim fechava os olhos e fazia ouvidos surdos a qualquer intriga que
lady Sarah tramasse a seu redor. Simplesmente, no lhe importava
nada.
Aqueles dias to longos e aborrecidos lhe deixavam muito
tempo livre para pensar em todos os insultos que lhe ocorriam para o
Rupert. Rebecca tinha conseguido evit-lo em numerosas ocasies
durante as festas noturnas de palcio. Por que no tinha feito o
mesmo nessa noite antes de consentir cair em tal infortnio?
Guardou as lgrimas para si mesma, mas no tinha sido capaz
de conter seu imprevisvel temperamento que a tinha feito
envergonhar-se em mais de uma ocasio. J no tolerava o carter
iracundo de Elizabeth, que tinha culminado em uma gritaria da que
Rebecca se orgulhava de no ter formado parte. Mas ao menos tinha
tido um resultado positivo. Elizabeth se tinha enfurecido tanto, que
tinha feito bagagem e tinha abandonado ao quarto. Embora no
deixava de ser uma pena que no se foi tambm do palcio.
Rebecca sabia que no podia culpar Rupert de todas suas
mudanas de humor... bom, podia; havia outro assunto mais
importante e que era impossvel ignorar por mais tempo.
Necessitava o conselho de sua me, mas para isso teria que ir
para casa. E o problema era que tambm necessitava o conselho de
sua me sobre se devia ir ou no para casa a lhe pedir conselho. Que
confuso! Necessitava um conselho para pedir outro. Mas ao final
chegou concluso de que tinha que voltar para casa, embora
demorasse trs dias mais em abordar o tema com sua donzela, a
nica pessoa do palcio a que podia confiar to delicado assunto.
Esperou estar sentada na penteadeira e que Flora ficasse
detrs dela para pente-la. Embora se negasse a olhar o reflexo de
sua donzela no espelho. J tinha as bochechas ruborizadas, mas era
de esperar pela vergonha que sentia.
- Se no te importar, eu gostaria de comentar algo contigo,
Flora.
- Sobre o beb?
Rebecca levantou o olhar de repente para ver que a donzela
arqueava uma sobrancelha enquanto cravava seus olhos nela atravs
do espelho.
- Como soubeste?
Flora soltou um grunhido e voltou para sua tarefa de pente-la.
- No sou eu quem se encarrega de voc? Pensou que no me
daria conta de que tinha vomitado no urinol porque seu estmago
no capaz de reter nada? Quando me pediu que chegasse mais
tarde pela manh para que no seja testemunha disso? Mesmo assim
as provas seguem a.
Rebecca tinha umas nuseas horrveis. Inclusive tinha tido que
sair correndo dos aposentos da duquesa em vrias ocasies e
encontrar um lugar isolado onde pudesse vomitar o caf da manh.
Mas pelo menos aquele mal matutino no a acossava em horas
posteriores.
- Pensei que eram as criadas as que se encarregavam disso -
disse com uma careta.
Flora bufou de novo.
- Nunca deixei que essas presumidas donzelas de palcio
entrassem aqui para limpar seu quarto. meu trabalho.
- Se j o tinha imaginado, como que no disse nada?
- Voc no estava preparada ainda para falar disso - disse
Flora encolhendo os ombros. - Agora sim. - Rebecca suspirou.
- No podia atras-lo mais. Passaram trs semanas desde que
fiz...
Custava-lhe muito dizer que tinha feito amor, mas Flora a
entendeu e concluiu a frase por ela.
- E cinco semanas desde seu ltimo perodo - acrescentou
donzela.
- Sim. Assim j sabe por que no posso seguir esperando mais
tempo. O certo que comear a notar-se dentro de um ms mais
ou menos.
- H mulheres s que no lhes nota at o ltimo ms de
gravidez.
- E h outras que tampouco tm nuseas. Mas eu no sou to
afortunada. Esperava que voc pudesse me aconselhar o que fazer.
O digo a minha me e procuro uma soluo com ela, ou o digo ao pai
do beb?
- Gosta do pai o suficiente para casar-se com ele? No importa,
se o deixou que...
- No quero falar disso, por favor. Foi uma estupidez. E no,
no quero me casar com ele. Se h algo do que estou segura de
que ele seria um marido terrvel. Entretanto, no sei que classe de
pai seria.
- Bom, sem dvida alguma se dar conta de que as opes de
sua me para resolver o dilema so muito limitadas. Pode comprar
um marido, algo que, por outra parte, pode permitir o luxo de fazer,
ou encontrar uma boa casa para o beb.
- No posso suportar a idia de entregar meu beb a
desconhecidos - disse Rebecca imediatamente. - E tampouco suporto
a idia de comprar um marido.
Flora revirou os olhos.
- Se j decidiu deixar que fosse o pai quem se encarregue
disto, para que me pede conselho?
- Eu no decidi nada.
Em sua imaginao, o Anjo aparecia agora sem brilho, sem
possibilidade de redeno, sem uma s qualidade honorvel. Depois
de tudo era, simplesmente, um canalha. E esse era o pai de seu
filho?
- De fato - continuou - oxal no voltasse a v-lo em minha
vida. Entretanto, esperava que voc pudesse pensar em alguma
alternativa.
- Poderia ir para muito longe, no s para ter ao beb, mas
tambm para evitar falatrios. V para o estrangeiro, faa-se passar
por viva. Possivelmente sua me se oferea a acompanh-la.
Rebecca no tinha pensado nisso e tampouco queria pens-lo
agora. Seria uma mudana muito drstica em suas vidas. Como
poderia sugerir isso a sua me quando Lilly tinha vivido em Norford
toda sua vida? Todos seus amigos estavam ali, e era feliz com suas
atividades sociais. Mas no tinha nenhuma dvida de que Lilly
fecharia sua casa e seguiria Rebecca se a jovem optava por esse
plano. Lilly a amava incondicionalmente. Mas a culpa no deixaria
viver a Rebecca se consentia transtornar a vida de sua me dessa
maneira.
Nenhuma de suas opes era muito atraente, mas o que podia
esperar depois de ter tomado o caminho equivocado? Rebecca fazia
era o nico absolutamente imperdovel aos olhos de outros, por isso
no podia deixar que se inteirasse ningum.
- No posso fazer isso a minha me - disse Rebecca. - De
verdade que no posso.
Flora passou o pente pelo cabelo de Rebecca umas quantas
vezes mais antes de dizer com ar pensativo:
- Deveria dizer ao seu cavalheiro... porque um cavalheiro,
no?
- aristocrata de nascimento, sim.
- H alguma diferena?
- Em seu caso, definitivamente sim.
Rebecca o disse com tal amargura que Flora se apressou a lhe
perguntar:
- De quem se trata?
Rebecca no tinha nenhuma razo para manter a identidade
em segredo, ao menos ante sua donzela.
- o amigo de Elizabeth que entrou por equvoco neste quarto
faz umas semanas e te deixou to encantada.
- Assim lady Elizabeth no foi a nica que... Oh, meu Deus.
Becca! Case-se com ele.
- No.
- Por que no?
- Porque, provavelmente, o homem mais mulherengo que
pisou na face da terra. As mulheres caem rendidas a seus ps por
culpa de sua extraordinria aparncia e ele se aproveita disso, as
seduzindo!
- A todas?
- A todas que so to tolas como eu.
Flora suspirou deu tapinha no ombro de Rebecca em um gesto
compassivo.
- Agora entendo muito melhor. Um homem com esse fsico
pode derrubar todas as defesas de uma mulher, em especial se o
tentar.
- Suas habilidades no importam. A situao em que me
deixou, sim.
- H outra opo, sabe.
- Por isso temos esta conversa, para falar de todas as opes.
Que mais opes tenho?
- Bom, no a mais idnea, mas se de verdade no quer
casar-se com ele...
- Isso j deixei claro.
- E se no quer comprar um marido, ir ao estrangeiro ou dar o
beb a uns desconhecidos...
- Sim?
- D-lhe a ele em seu lugar. Realmente no seria o primeiro
cavalheiro em aceitar sua responsabilidade e criar a seu bastardo.
provvel que ele prefira essa alternativa ao matrimnio se for to
estouvado como voc diz. E voc poderia converter-se em uma
"amiga" da famlia e visitar seu filho de vez em quando, embora...
- O que?
- No estou segura de que, depois de tudo, seja uma boa idia.
Se afeioar muito com o beb, poderia acabar sendo muito doloroso
para voc. E como impedir que se envolva seu corao quando se
trata de seu prprio filho? De qualquer maneira, tem que dizer-lhe e
deveria faz-lo antes de voltar para sua casa. Se no o fizer voc,
far sua me, e no acredito que ela se mostre muito encantada a
respeito. Estou segura de que jogar a culpa toda nele. provvel
que lhe exija que se case com voc. Assim se no quiser chegar a
essa situao, voc fale com ele. Inclusive poderia ocorrer alguma
alternativa em que no tenhamos pensado.


Capitulo 24


Encontrar Rupert no resultou to simples como Rebecca tinha
previsto. Embora lhe tivesse visto brevemente em algumas festas no
palcio depois daquela desafortunada noite, tinha ouvido que j no
residia ali. Nem sequer o tinha visto nas celebraes posteriores ao
nascimento do novo prncipe quando a rainha deu a luz no comeo
de novembro a quem se converteria no novo herdeiro ao trono.
Mas sabia que Rupert vivia em Londres, embora no soubesse
exatamente onde e no conhecia ningum nessa cidade a quem
poder lhe perguntar. Provou interrogando aos cocheiros das
carruagens de aluguel, esperando que algum deles soubesse onde
vivia o marqus do Rochwood. Mas no teve sorte. Pediu a outro que
lhe levasse a algum lugar onde pudesse consultar uma guia de
direes da nobreza, mas o cocheiro lhe disse que isso s poderia
encontr-lo em alguns clubes de cavalheiros, e que nem ele nem ela
poderiam entrar nesses estabelecimentos.
Poderia haver perguntado a Nigel Jennings, mas no o tinha
visto desde que lhe tinha dado a nota que devia entregar a Rupert, e
tampouco queria falar com ele. Alm disso, Rupert devia lhe haver
dito que no se podia confiar nela, e possivelmente isso explicasse
por que Nigel no se ps em contato com a Rebecca de novo.
Por fim, contou a Flora suas dificuldades e, uma hora mais
tarde, a donzela retornou com a direo. John Keets de novo. Que
homem to incrvel!
Rebecca decidiu esperar ao dia seguinte para ir casa de
Rupert. Dessa maneira poderia sair cedo para chegar antes que ele
comeasse com suas atividades dirias. Deveria haver dito a Flora
que esse dia fosse ao palcio um pouco mais cedo e a
acompanhasse, mas realmente no necessitava a uma dama de
companhia quando s ia casa do Rupert e logo retornaria
diretamente ao palcio; inclusive esperava estar de volta antes que
se produziram suas nuseas matutinas.
Por agora, Arlington Street estava muito mais perto de palcio
do que tinha previsto. O mais provvel que pudesse manter a
temida conversa com Rupert antes de sentir-se enjoada. Mas quando
desceu da carruagem de aluguel e se aproximou da manso, voltou a
sentir-se nervosa. Entretanto, tentou resolver esse problema
pensando em todas as razes que tinha para estar furiosa com ele. E
funcionou. Estava muito zangada quando a porta se abriu diante
dela, mas uns momentos depois s a embargava a consternao.
O mordomo lhe informou que o marqus no estava em casa.
De fato, nem sequer estava no pas. O melhor seria que retornasse
em algumas semanas, havia dito. Pode ser que para ento ele j
houvesse retornado da Frana, embora o duvidasse, pois seu navio o
Merhammer, tinha partido essa mesma manh.
Mas logo Rebecca havia sentido um pequeno raio de esperana
em meio do desespero. Realmente teria zarpado j o navio ou o
mordomo acreditava que o tinha feito? Em qualquer caso, teria que ir
ao porto e averiguar em que mole se encontrava o Merhammer.
Retornou apressadamente carruagem de aluguel e informou ao
cocheiro de seu novo destino. Esperar a volta do Rupert durante
vrias semanas era impensvel. No tinha tempo que perder. Se
tivesse partido, teria que enviar a algum atrs dele imediatamente,
possivelmente esse mesmo dia. Talvez pudesse convencer a John
Keets para que se tomasse umas pequenas frias...
- Que demnios est fazendo aqui?
- Eu tambm me alegro de verte - respondeu Rebecca
laconicamente antes de voltar-se para o jovem marinheiro para lhe
agradecer por conduzi-la ao camarote de Rupert.
Rebecca tinha experimentado todo tipo de preocupaes em
sua corrida para os moles. Embora tivesse sido muito pior no ter
averiguado em que mole estava ancorado o Merhammer. Ao ver que
o Merhammer no tinha zarpado ainda, seu nervosismo desapareceu.
Bom, no de todo. De fato tinha vomitado no Tmisa antes de subir
ao navio.
Tinha sido muito vergonhoso, mas nenhum dos marinheiros
que o presenciou tinha comentado nada a respeito. Provavelmente
estavam acostumados a ver situaes parecidas todos os dias devido
ao fedido aroma que havia nessa parte do rio.
Rebecca mal podia acreditar em sua boa sorte. O navio no
tinha partido assim que subiu a mar porque parte do carregamento
tinha chegado tarde. Entretanto, zarparia logo que subissem a ltima
carga, assim que lhe advertiram de que no se atrasasse em sua
visita.
Com isso em mente, Rebecca entrou no camarote de Rupert e
lhe disse:
- Poderia querer cancelar a viagem.
Rebecca no lhe olhou o rosto. Levava quase seis semanas
sem lhe ver e no queria correr o risco de cair presa daquele velho
encantamento que estava acostumado a sentir em sua presena.
- Seriamente? Suponho que deveria perguntar por que, mas j
que no tendo a acreditar em nada do que me diz, prefiro conter
meu desejo.
Rupert tinha fechado a porta. Apoiou-se nela e cruzado os
braos sobre o peito. Ele usava cala e uma jaqueta de camura
marrom escuro, e vestia uma camisa branca aberta no pescoo.
Tinha ficado divertido ante a sugesto da jovem? Surpreendeu-lhe o
to rpido Rupert podia despertar sua ira, mas ao menos assim podia
olhar o de frente e no sentir-se muito alterada por sua
deslumbrante beleza.
- Estupendo - disse ela com rigidez. - Quanto antes aceite ou
no esta deciso, antes poderei ir. Depois de tudo, voc s um
nome mais em minha lista, e nem sequer foi minha idia te pr nela.
Foi idia de...
- Becca, fala logo - interrompeu-a ele com secura, seu tom
divertido tinha desaparecido. - J ouvi suficiente para reconhecer que
deste rdea solta a suas tticas de confuso. Mas te advirto que me
esgotou a pacincia. Diga-me o que deseja, ou vai embora. So as
nicas opes que tem agora mesmo.
Fulminou-lhe com o olhar.
- Tambm trata a sua famlia desta maneira abominvel?
Ao ver sua expresso, parecia que tinha pego despreparado
Rupert.
- Minha famlia? O que tem haver minha famlia com tudo isto?
No importa. Isso no teu assunto.
- Em realidade, . E se no poder me responder a uma
pergunta to simples no tenho nada mais que te dizer.
- Bem - disse ele com tom satisfeito, comeando a abrir a porta
para que se fosse.
Ela inspirou bruscamente. Rupert falava a srio! Queria que se
fosse sem averiguar o que havia a trazido at ali. De verdade tinha
pensado que poderia voltar a tratar com ele quando a tinha feito
sentir-se to suja depois de que tinham feito amor? At esse
momento, no lhe tinha ocorrido pensar que ele podia tratar por
igual a todas as mulheres que seduzia e s que logo descartava. A
princpio era todo doura e encanto para logo converter-se no mais
abjeto canalha. Certamente era uma maneira efetiva de conseguir
que nenhuma mulher queria voltar a ter nada haver com ele nunca
mais.
Nem sequer merecia uma ltima rplica. No pde evitar lhe
olhar com desprezo enquanto passava por seu lado para a porta.
Rebecca j tinha subido a metade da escada que conduzia ao convs
quando ele a agarrou em braos bruscamente e a arrastou de novo
ao camarote. Inclusive fechou a porta de repente antes de solt-la.
- Tem dois minutos para te explicar - grunhiu Rupert.
- E voc tem dois segundos para te afastar da porta e me
deixar sair - replicou ela com rapidez.
- Ou o que? - Agora o sorriso do Rupert sim que era zombador.
- De verdade acredita que pode passar por cima de mim?
A absoluta confiana dele inclinou finalmente a balana. Em um
arranque de raiva Rebecca se equilibrou contra ele para lhe cravar as
unhas. O beijo que lhe deu em troca os surpreendeu tanto aos dois
que demoraram dez segundos em dar-se conta de que aquilo no
devia estar ocorrendo e se afastaram um do outro ao mesmo tempo.
Rebecca estava ofegante e horrorizada ante sua tardia reao. No
vacilou, entretanto, ao limpar o sabor dele dos lbios.
Os plidos olhos azuis de Rupert estavam cravados nela com
paixo.
- Isso di, certamente.
- Me economize seus comentrios sarcsticos e te afasta para o
lado. O assunto a que vim tratar contigo j no te incumbe, minha
coisa, e te agradeo que me ajudasse a ver dessa maneira. Como v,
j no temos nada mais que nos dizer.
Ele passou a mo furiosamente pelo cabelo.
- Suponho que sabe que essa uma das tticas mais velhas do
mundo, no? Inclusive eu mesmo a usei em vrias ocasies. Santo
Deus, Sarah te tomou sob seu amparo, verdade? Ensinou-te
pessoalmente tudo o que sabe sobre a duplicidade, no? Antes foi
boa, mas agora, definitivamente, uma perita.
- Maldita seja Sarah. E maldito voc tambm. Mas que me
condenem se deixo ao meu filho sob seu cuidado - gritou Rebecca
furiosa. -Por isso vim, para averiguar se queria criar voc ao beb
em vez de ced-lo a uns desconhecidos. Mas essa no minha nica
opo. Minha me poder comprar um marido aceitvel e assim no
terei que renunciar a ele de maneira nenhuma. Em qualquer caso,
sua resposta no me interessa o mnimo. Aconselharam-me que lhe
dissesse isso antes de informar a minha me de meu estado, j que,
provavelmente, sua primeira reao ser exigir que te case comigo,
algo que, estar de acordo comigo, est totalmente fora de questo.
- Bravo. Realmente chegaste a dominar com mestria seu
talento natural para a manipulao. Deus, quase me convence. Foi
como ver a mim mesmo em ao. Totalmente fascinante at que
mencionou o matrimnio e erraste. Nunca deixem ver quais so suas
verdadeiras intenes, carinho. Tem que fazer acreditar em seu
objetivo que tudo foi idia dele, do contrrio no funciona.
Chegados a esse ponto, Rebecca quase riu. De verdade
acreditava Rupert que tinha montado aquela cena s para que lhe
propor matrimnio? No podia estar mais equivocado, mas no
pensava esbanjar saliva tentando lhe convencer do contrrio.
- Adeus, St. John - disse-lhe com todo o desprezo que pde
reunir, e se dirigiu para a porta de novo.
Mas o navio escolheu esse horrvel momento para balanar-se
energicamente na gua, fazendo que Rebecca se balanasse com ele.
Aquele brusco movimento no melhorou o delicado estado da jovem.
Aumentando os olhos com temor, Rebecca comeou a sofrer
nuseas.


Capitulo 25


Ante a remota possibilidade de que Rebecca estivesse
realmente a ponto de vomitar no cho, Rupert correu a procurar o
urinol vazio e o ps nas mos. No era a primeira vez que tinha visto
algum enjoar em um navio antes inclusive que este zarpasse,
embora soubesse que nesse caso j tinham sado de porto. Seu
pequeno camarote no tinha janelas, mas Rupert j tinha feito
suficientes viagens por mar para reconhecer os sinais.
Ainda no podia acreditar que Rebecca estivesse ali. Nem que
seu primeiro pensamento ao v-la fosse que Nigel a tinha enviado.
Mas que seu chefe tinha feita muita insistncia em que uma
"esposa" simplificaria grandemente sua misso atual, e inclusive
tinha pensado passar alguns dias na Frana tratando de encontrar
uma empregada adequada para que se fizesse passar por sua
mulher.
Mas tinha sido uma loucura acreditar que tinham enviado a
Rebecca para essa misso. Nigel sabia que Rupert pensava que ela
era uma intrigante manipuladora. Tinha-o deixado bem claro no
condenatrio relatrio que lhe tinha enviado ao Nigel quando este
retornou a Londres. Rupert tinha ido ver seu superior depois de que
tivesse lido o relatrio.
- Bom, menino, alegra-me ver que Rebecca Marshall te deu
minha nota do alfaiate - havia-lhe dito Nigel. - J hora de que te
faa jaquetas novas.
Isso poderia ser algo que lhe dissesse sua me, no Nigel, e
Rupert se mostrou horrorizado ante a reao displicente de seu
superior com respeito ao relatrio.
- Mas tem lido meu relatrio?
- obvio e acredito que lhe deu muita importncia ao assunto.
Investigarei de novo lorde Alberton, mas duvido muito que Rebecca
nade entre duas guas. Pus a prova com a nota que te deu. Tambm
lhe disse que te utilizasse como intermedirio entre ns, pois j
suspeitava ento que teria que me ausentar de palcio durante
algum tempo, assim no te mentiu.
- D-te conta de que fazendo isso lhe deste a oportunidade de
nos despistar?
- S se estivesse espiando para Sarah, mas, sinceramente, no
acredito que seja esse o caso. Meu instinto me diz que algum que
possa confiar. Em realidade me cai bem essa jovem.
Rupert tinha soltado um grunhido.
- muito boa, Nigel. Enganou-te completamente.
- No estou de acordo. Se seu comportamento te parecer
estranho, possivelmente se deva a que simplesmente fica nervosa
quando est contigo. No te deste conta do efeito que tem nas
mulheres?
- Isto diferente - tinha insistido Rupert.
Em resposta, Nigel tinha arqueado o cenho inquisitivamente.
- Jamais te tinha visto reagir desta maneira. Pergunto-me por
que. E por que com essa jovem em particular. No se sentir atrado
por ela, verdade?
Aquilo nem sequer merecia uma resposta. O nico que Rupert
no tinha mencionado em seu relatrio era o lugar que Rebecca tinha
escolhido para entregar a informao sobre lorde Alberton, o quarto
de Rupert a altas horas da noite e o que tinha passado ento. Tinha
estado a ponto de mencionar-lhe naquela reunio, mas tinha
mordido a lngua. Alguns detalhes eram muito ntimos para andar
compartilhando-os com algum. Mas ao calar-se no tinha podido
explicar ao seu superior por que formou um julgamento to radical
com respeito Rebecca.
Rupert sabia que o tinha enganado. Mas nunca mais. Havia dito
a Nigel que estava farto das intrigas palacianas e o havia dito a srio.
O tinha deixado muito claro ao acrescentar em tom categrico que se
voltava a receber ordens para realizar uma tarefa to corriqueira,
seus servios na corte terminariam... para sempre. O que podia
explicar por que Nigel no se ps em contato com ele at o
momento.
Rupert ainda estava furioso por aquela aventura com Rebecca
e pelo facilmente que ela o tinha manipulado. Envolveu-se
emocionalmente com aquela jovem e graas a isso ela tinha podido
empregar seus truques com ele. E ainda por cima tinha a desfaatez
de tentar manipul-lo outra vez. Tinha sido esse seu plano desde o
comeo, conseguir que lhe propor matrimnio?
Pois de momento no se acreditava que houvesse nenhum
beb. De ser assim, ela o haveria dito antes, e no teria esperado a
que o navio estivesse a ponto de zarpar. Mas sabia que em uma
coisa no lhe tinha mentido. A me da Rebecca exigiria que se
casasse com sua filha.
Rupert suspirou. No podia afastar os olhos de Rebecca.
Tinha que resistir o impulso de lhe pr a mo no ombro, tinha
que esmagar qualquer simpatia que sentisse por ela. Era uma
farsante! E faria bem em no esquec-lo.
- Que desagradvel. Supe-se que isso demonstra que est
grvida de mim? - disse-lhe secamente quando lhe pareceu que
Rebecca tinha terminado de vomitar.
- Vejo que segue sendo um bruto insensvel - disse ela,
secando-a boca com um pano. - Foi pelo balano do navio. Embora
seja certo que tenho nuseas matutinas, pensei que me tinha
liberado delas depois de subir a bordo. Embora o aroma do rio j me
tivesse feito vomitar antes.
Rupert tinha que reconhecer uma coisa a Rebecca: soava
plausvel e coerente. Se no estivesse to seguro de que mentia,
tivesse sido condenadamente fcil acreditar nela; por isso era to
boa. Tratar com essa jovem tinha sido toda uma provocao, e no
podia negar que tinha desfrutado com isso, at que ela tinha
ganhado. E por isso estava furioso consigo mesmo. Rebecca se tinha
aproveitado do nico ele no podia controlar... seu desejo por ela.
Ainda a desejava. Podia lament-lo, mas no podia neg-lo.
Era a primeira mulher que conhecia que era a mais perita que ele na
arte da seduo.
- Peo-te desculpas - disse ela, deixando o urinol em seu lugar.
- No esperava que ocorresse isto. Mas j me parto. Em realidade
no temos nada mais de que falar.
Ele arqueou uma sobrancelha.
- Volta a me impressionar. Caminhar sobre as guas outra de
suas assombrosas habilidades?
Rebecca arregalou os olhos por um instante, mas logo o olhou
com ceticismo.
- Isso no teve graa.
- Tem razo, no a tem, em especial porque este o nico
camarote disponvel do navio. J sabe que no um navio de
passageiros. O capito deixa livre este camarote s para
emergncias e pede uma quantidade exorbitante de dinheiro ao que
quer us-lo. Temo-me que fui eu mesmo quem lhe deu essa idia a
primeira vez que o aluguei, quando tive que fazer uma viagem rpida
ao estrangeiro.
- No acredito nenhuma palavra do que diz - respondeu-lhe ela
mal-humorada enquanto se dirigia porta. -No sei por que tenta
me distrair nem me importa, mas no funcionar. Adeus.
Rupert se esparramou na singela poltrona do aposento a
esperar de sua volta. Era uma poltrona cmoda. Ao menos, o capito
tinha includo as comodidades mnimas que um aristocrata podia
esperar ao pagar to exorbitante preo. A cama tinha um tamanho
decente e embora os lenis no fossem to suaves como os que
acostumava a usar, estavam limpos. Inclusive havia uma pequena
mesa redonda e uma cadeira cravadas ao cho onde poder jantar em
caso de que a travessia pelo Canal fosse mais movimentada do que
usual.
Rebecca estava enfurecida quando retornou o brilho do olhar
fulminante que lhe dirigiu.
- inaceitvel! Deixei uma carruagem de aluguel no mole e
ainda no tinha pagado ao cocheiro! Disse-lhe que no demoraria.
Rupert encolheu os ombros com indiferena.
- Deveria lhe haver pagado.
- Para que se fosse imediatamente e eu no pudesse retornar a
palcio? Queria me assegurar de que me esperava...
- Essa a menor de suas preocupaes, Becca, j que no
pode sair daqui.
- Sei! Minha donzela vai ficar louca de preocupao quando no
retornar a palcio. No ter mais remdio que avisar a minha me!
Ele no pde evitar sentir uma pontada de desconforto.
Jamais tinha tido que tratar antes com uma me indignada que
no fosse a sua. Mas ao mesmo tempo, aquela pontada lhe advertia
que comeava a acredit-la atuao da Rebecca, assim voltou para
seu anterior ceticismo.
- Estou seguro de que ter uma boa desculpa para haver ficado
apanhada em um navio no que, para comear, no deveria estar.
- Sabe o que, Rupert? - respondeu ela com mordacidade. - D
um novo significado palavra "maante".
- Suponho que me explicar por que pensa isso - disse ele com
um suspiro.
Para sua decepo, ela o fez.
- Preocupa-me como se sentir minha me quanto se inteire de
meu desaparecimento. Se angustiar muito. Sou sua filha, sua nica
filha, toda a famlia que tem. Tem que conseguir que o navio d a
volta!
Rupert teve a sensao de que ela falava a srio, assim tentou
no rir. Bom, tentou-o... e fracassou.
- Estou seguro de que o "navio" no atender a razes.
Acredite-me, estou seguro de que no o far.
- Sabe de sobra o que quero dizer! -gritou-lhe ela.
obvio que sabia, mas sua resposta seguia sendo a mesma.
- O capito tampouco atender razes, querida. Se quiser lhe
informar de sua presena no navio, esteja preparada para lhe pagar
um bom pico. Mas no espere uma viagem de volta at que no
descarregue o carregamento. Este um navio mercante. O
carregamento o primeiro, os passageiros o segundo e com muita
diferena.
- Comprarei a carga!
- Ao menos que haja trazido dinheiro contigo, duvido-o muito.
No te tinha mencionado que o capito um bastardo ambicioso?
Cobrou-me cinqenta libras pela viagem de ida. No te parece um
disparate? Mas lhe d igual alugar ou no o camarote. Sua carga,
entretanto, sua alma.
A Rebecca lhe afundaram os ombros e lhe tremeu o lbio
inferior. Parecia a ponto de chorar, o que fez que Rupert se
levantasse disparado da poltrona.
- Nem te ocorra tentar me fazer sentir culpado por algo que
voc provocou! Pode ser que tenha que me encarregar de voc, mas
no penso tolerar nenhuma farsa.
Rupert saiu furioso do camarote, decidido a falar com o
ambicioso capito. Tinha que averiguar se existia alguma maneira de
fazer que o Merhammer desse a volta sem ter que apontar uma
pistola para aquele homem.


Capitulo 26



Rebecca demorou vrias horas em acalmar-se. Outros trs
desagradveis passeios ao urinol do camarote a ajudaram a deixar
de pensar na angstia de sua me, pois compreendeu que no podia
fazer nada a respeito. Esperava que Flora no se apressasse em
contatar com Lilly. Se Rebecca tinha sorte, inclusive podia estar de
volta Inglaterra antes que isso ocorresse.
Rebecca tambm se sentia um pouco melhor agora que Rupert
no fazia comentrios sarcsticos. Em uma ocasio inclusive lhe
tinha posto um pano fresco e mido no rosto e a tinha levado a
cama, onde ela havia se aconchegado. Tinha sido todo um detalhe
por sua parte, embora um s ato decente no apagava uma longa
lista de comportamentos desprezveis. Mas, alm disso, ele a
ignorava e no havia tornado a lhe falar depois dos ferozes
comentrios que tinha soltado ao retornar ao camarote.
- Vem Frana comigo e no quero falar mais do assunto! -
tinha-lhe informado.
- Perguntou-lhe...?
- Inclusive segui sua sugesto e me ofereci a comprar a
maldita carga. Sabe que sou de confiana.
- E o capito se negou? Por que o faria se podia ganhar o
mesmo se a entregar no destino?
- Negou-se porque quis. Negou-se porque lhe divertia muito rir
em meu rosto. Deveria hav-lo sabido melhor que ningum,
sobretudo quando conheo to bem aos de sua classe. Odeia aos
aristocratas. Pode ser que aceite meu dinheiro, mas uma vez no mar
aproveitar qualquer oportunidade de me recordar que ele "deus" e
eu algum a quem pisotear.
Rupert estava to furioso que no disse nenhuma palavra mais,
mas Rebecca no pensou mais no assunto quando o nico que lhe
preocupava era seu prprio sofrimento. Estava segura de que agora
as nuseas no eram devidas a sua gravidez, a no ser ao balano
do navio. Enquanto permanecia tombada na cama, abria os olhos de
vez em quando para ver em que parte do camarote estava ele.
Agora estava passeando de cima abaixo, mas ela se limitou a
escutar como o fazia sem nem sequer olh-lo, pois inclusive lhe dava
nuseas ter os olhos abertos muito tempo. Quando deixou de andar,
localizou-o na nica poltrona cmoda do camarote. Estava sentado
de uma maneira to desajeitada, com uma perna por cima de um
dos apoios, que ela se perguntou se estava dormindo.
Tinha que ser perto do meio-dia. No deveriam estar chegando
Frana se o Merhammer s ia cruzar o Canal? Rebecca no tinha
navegado antes, mas inclusive ela sabia o perto que estavam ambos
os pases. Ao menos agora se sentia um pouco melhor, o suficiente
para incorporar-se e lhe perguntar.
- Falta muito para chegar? -perguntou ela.
- Bastante - resmungou Rupert sem abrir os olhos. - Frana
um pas muito grande. Ou acaso pensava que s se tratava de cruzar
o Canal?
Isso era exatamente o que ela tinha pensado.
- E no assim? - perguntou ela com temor.
- De jeito nenhum. Os navios descarregam no Run e para
chegar ali ter que seguir a linha da costa para o leste e logo entrar
no rio Sena outras vinte ou trinta milhas. Meu destino terra
adentro, e um pouco mais ao sul, assim no me importava em que
porto infiltre o navio.
- De quantos dias estamos falando exatamente?
Ele abriu os olhos e a olhou.
- Se estiver to desesperada como finge estar, por que no te
atirou do navio quando ainda estava no Tmisa? Embora tivesse
retornado ao palcio feito um desastre, ao menos o teria feito hoje e
no a semana que vem.
- Nunca tivesse podido faz-lo - disse ela em voz baixa e
horrorizada com o rosto completamente plido. "A semana que
vem?". - Jamais aprendi a nadar.
- Genial. Deve ser a nica habilidade que no possui verdade?
Como podia ser to sarcstico quando ela se sentia cada vez
mais assustada?
- Quando chegaremos ao porto?
- Se o tempo ajudar, provavelmente cheguemos amanh.
Dirigiu-lhe um olhar furioso.
- E no podia me haver dito simplesmente isso e no "a
semana que vem"? que voc gosta de ver mulheres desmaiadas? -
acrescentou com sarcasmo.
Ele arqueou uma sobrancelha.
- que tambm sabe fingir isso sem te fazer mal?
- Vai para o inferno!
- Este lugar j um inferno, assim para que me mover?
- Por uma vez estamos de acordo.
No pensava lhe dizer nada mais a aquele homem odioso.
Sua deciso no durou mais de dez minutos. Embora lhe
desgostasse admiti-lo, ele era o nico que possua a informao que
necessitava.
- Ento suponho que manh poderei empreender a viagem de
volta, no? -perguntou esperanada.
- No no Merhammer. No, viajar mais ao sul antes de
retornar. Se puder te permitir o luxo de pagar o camarote durante
tanto tempo, lhe jogue como mnimos outros cinco ou seis dias.
- No posso tomar outro navio no Run?
- Pode tent-lo, mas se fosse to fcil viajar por mar de
improviso, no me veria na necessidade de faz-lo a bordo de
cargueiros como o Merhammer. Mas quem sabe, poderia ter sorte.
- Ento, espero que a sorte me acompanhe - replicou ela
assentindo com determinao.
Ele riu entre dentes.
- Vejamos. Geralmente intento sempre infiltrar no Calais, que
onde atracam os navios que se limitam a cruzar o Canal como voc
esperava. Se no conseguir um camarote, certamente poderia alugar
um espao no convs de qualquer dos navios que saiam com destino
ao Dover j que a viagem curta. Em realidade - corrigiu ele -
poderia alug-lo um homem. No estou seguro de que possa faz-lo
uma mulher sem acompanhante. Em qualquer caso, no boa ideia
que fique no convs. Poderia chover ou nevar, algo habitual nesta
poca do ano.
Pensava acrescentar algum obstculo mais?
- Quando retornar voc?
- No to logo quanto eu gostaria. Vou ter que perder alguns
dias procurando uma... esposa aceitvel.
Ela abriu muito os olhos.
- Vai Frana para se casar?
Ele no respondeu imediatamente; de fato, dirigiu-lhe um olhar
to pensativo que ela comeou a sentir-se incmoda. Mas ao final lhe
respondeu:
- No. Embora a minha me adorasse que me casasse, acredito
que preferiria uma nora inglesa. Por sorte, no tenho nenhuma
pressa em lhe dar esse prazer. No necessito uma esposa de
verdade, a no ser uma mulher que finja s-lo durante uns dias.
- Uma esposa de mentira?
Ele sorriu enigmaticamente.
- Exato.
- Para que?
- Se te est oferecendo a representar o papel, porei a par dos
detalhes. De outra maneira, no teu assunto.
Ela soltou um grunhido e teve que controlar a curiosidade um
pouco antes de dizer:
- Se for verdade ou de mentira, estar casada contigo me
parece to detestvel que minha resposta no, um no terminante.
Ele encolheu os ombros, fechou os olhos e tentou dormir de
novo.
Rebecca se recostou na cama e tambm fechou os olhos.
Realmente no era seu assunto no que estivesse metido ele. Mas,
simplesmente, no podia imaginar para que necessitasse uma esposa
falsa, e sua frustrao ao no sab-lo crescia por momentos. Uma
curiosidade desse tipo era espantosa, mas no, no pensava lhe
perguntar de novo. E isso era tudo.
Passou ao menos uma hora. Quase tinha conseguido tirar-se o
da cabea quando ouviu que Rupert dizia:
- provvel que retorne antes a Londres comigo que por sua
conta. Existe a possibilidade de que nenhum capito te deixe subir ao
seu navio pela simples razo de que no querem mulheres solteiras
em seus navios, sabe? No faz muito tempo que os marinheiros
acreditavam que as mulheres que viajavam a bordo de seus navios
davam m sorte.
Ela jamais tinha ouvido nada to absurdo.
- No disse que no? Sim, estou segura de hav-lo feito - disse
com voz seca, sabendo exatamente o que ele estava tentando.
- No estou brincando, Becca. Se j tivesse encontrado
mulher que fingisse ser minha esposa, provvel que pudesse
resolver meus assuntos em um s dia. Inclusive embora tivesse que
perder dois dias procurando a mulher adequada, tenho o
pressentimento de que retornarei ao Calais e que estarei em casa
muito antes que voc.
- Tolices. Se devo fazer essa viagem, farei a toda pressa.
- Se pode encontrar uma carruagem de aluguel cujo cocheiro
esteja disposto a te levar to longe, possivelmente. Mas acredito que
ter que utilizar um carro de passageiros e este est acostumado a
ter um atraso atrs de outro. No sai de seu destino at ter a rota
completa, sabe? Vais esperar a que se encha de passageiros em cada
povoado que pare? Pensa-o, provvel que demore mais de uma
semana e no dias.
-Est bem! - gritou ela para pr fim a tais horrendas
predies. - Se puder me garantir que estarei de retorno em Londres
em trs dias, farei. Em caso contrrio, no quero escutar nenhuma
s palavra mais sobre o assunto.
- Trato feito - disse ele.
Capitulo 27


Rebecca foi incapaz de almoar em alto mar apesar de estar
faminta. O aroma de comida no camarote tinha feito que a cobrisse
um suor frio e mais de uma vez tinha vomitado no urinol at que os
penetrantes aromas desapareceram. A navegao se fez mais suave
ao entardecer e, na hora do jantar, pde sentar-se na cadeira da
pequena mesa cravada no cho que Rupert lhe tinha devotado
enquanto ele se sentava na poltrona com o prato na mo.
- J pode limpar o prato - disse-lhe. - Essa comida me custou
cinco malditas libras.
Rebecca quase se engasgou para ouvi-lo, mas continuou
comendo de todas as formas, pois estava morta de fome.
- um ladro - afirmou ela assentindo com a cabea, - mas
no tinha nem idia de que estivesse to escasso de dinheiro que
lamentasse a perda de cinco libras. Pode estar seguro de que lhe
reembolsarei isso.
No estava sendo frvola. Rupert se tinha queixado tanto do
custo da viagem que, naturalmente, ela tinha concludo que andava
escasso de dinheiro e inclusive pensava que ela deveria lhe pagar
sua parte.
Ele lhe dirigiu um olhar duro.
- Isto no tem nada que ver com se puder ou no posso me
permitir esse gasto. A ningum gosta que roubem, simples e
sinceramente. Mas esta vez no foi o capito, a no ser o cozinheiro.
No o fazia graa ter que preparar comida mole por culpa de seu mal
estar, j que tinha a comida preparada.
Rebecca se sentiu mal ao ouvir isso. Era a segunda vez que ele
tinha feito algo por ela esse dia, e no o esperava.
- Sinto muito.
Ele no aceitou a desculpa nem com uma simples inclinao de
cabea, e Rebecca pensou que possivelmente tinha ferido seus
sentimentos. Enquanto isso seguia sem satisfazer sua curiosidade de
por que ele a necessitava para que fingisse ser sua esposa, mas no
pensava lhe perguntar de novo.
A jovem guardou silncio durante o resto da comida. Logo
retornou cama, mas no se deitou, ficou ali sentada com os olhos
fixos no cho.
Por seu rosto cruzaram um sem-fim de emoes, mas houve
uma que, finalmente, impulsionou Rupert a perguntar em um tom
mais cordial:
- No que est pensando?
Mas bem deveria lhe haver perguntado em que no estava
pensando. Embora tivesse que reconhecer que a maior parte desses
pensamentos tinha haver com o que ele tinha comentado antes que
ela pudesse ter retornado nadando a Londres. Aquilo teria sido
desastroso, e isso era provvel o que a expresso da Rebecca tinha
refletido.
- De verdade me teria deixado saltar pela amurada em meu
estado quando poderia ter prejudicado ao beb?
Ele pareceu incomodo.
- Vamos deixar claro este assunto, Becca. No acredito em
uma s palavra sobre esse disparate de que est grvida, mas o que
sim acredito que tinha um motivo para ter vindo para ver-me hoje.
Voc no gostaria de confessar de uma vez o que...?
Isso era o cmulo! Tinha-a chamado mentirosa muitas vezes.
- O que eu gostaria que fechasse a boca, j me insultaste
suficiente por hoje.
- Por que sempre ataca quando se sente encurralada em um
canto?
- a cama a que est no canto, no eu. E no tenho por que te
convencer de nada quando j te disse que no me importa sua
opinio. Perdeu a oportunidade de te interessar pelo beb, no h
nada que possa fazer para mudar isso.
Deus, que satisfao sentia ao lhe dizer isso e observar aquela
inesperada reao. Rupert parecia realmente furioso.
- Se estivesse grvida, no, no te teria permitido saltar pela
amurada, mas como esse no o caso, um pouco de gua fria no te
teria feito mal se realmente estava to ansiosa por voltar para casa
como fingia estar.
Assim tambm pensava que a preocupao que mostrava por
sua me era fingida? Que homem to desprezvel. Merecia que no
voltasse a lhe dirigir a palavra nunca mais na vida. Assim que se
tombou na cama decidida a deixar que pensasse que se ps a dormir
sem lhe dedicar nem um s pensamento mais.
Nem sequer teve que fingir que tinha dormido. Com o
estmago cheio, adormeceu imediatamente. Tinha sofrido nuseas
secas durante todo o dia e aquilo a tinha esgotado mais do que tinha
suposto.
O nico que Rebecca agradeceu antes que o Merhammer
atracasse manh seguinte foi que Rupert no tivesse feito nenhum
intento de reclamar a cama. Nem sequer tinha mencionado o tema.
Simplesmente tinha passado a noite na poltrona.
Rupert logo que tinha abandonado o camarote com sua mala
de viagem na mo detrs lhe dizer que tinham chegado ao Run
quando ela j procurava de novo o urinol. O navio tinha ancorado
perto dos moles, pois ao ter chegado meia-noite tinham tido que
esperar a que chegasse o capito do porto pela manh para que lhes
atribusse um lugar para atracar.
Rebecca encontrou Rupert no convs, ao lado do corrimo.
Pensou que a estava esperando, mas quando se reuniu com ele,
Rupert no fez nenhum intento de abandonar o navio. A jovem no
se incomodou em perguntar por que. Tinham terra firme vista e ela
se apressou a descer do navio sem esper-lo. Ele a seguiu ao mole.
- Est melhor? - perguntou-lhe.
- Muito melhor - respondeu ela, encontrando uma caixa de
madeira onde sentar-se. J me tinha acostumado s nuseas, mas
este enjoo acrescentado muito.
- Estou seguro - disse ele com secura.
Ela suspirou. Simplesmente, ele no acreditava que estivesse
grvida. Tinha-o deixado muito claro a noite anterior. Tinha
desenvolvido uma m opinio dela por todos aqueles enredos da
Sarah, assim, obvio, tinha assumido que tambm lhe estava
mentindo nessa questo. O problema era que quanto mais tentasse
lhe convencer, mais se empenhava ele em acreditar que suas
especulaes eram corretas.
O passar do tempo tampouco serviria de nada, j que ela no
esperava voltar a lhe ver depois dessa viagem. Possivelmente Rupert
queria averiguar algo sobre ela dentro de uns meses, mas seria
muito tarde. Ou estaria fora do pas em algum lugar longnquo onde
seria impossvel encontr-la ou estaria casada com outro homem. O
que era mais provvel. Pensar em entregar o beb, inclusive a
Rupert, provocava agora uma profunda dor em seu interior.


Capitulo 28


Rebecca pensou que ficaria a chorar ali mesmo, no mole, assim
afugentou aqueles desoladores pensamentos.
- Podemos ir j? - perguntou a Rupert.
- Assim que minha carruagem esteja no mole.
- Ordenou que viesse te pegar aqui?
Como ele no contestou, Rebecca se deu conta com certa
surpresa de por que ele no tinha estado muito impaciente por
abandonar o navio.
- Trouxe a carruagem contigo?
- E um cocheiro. Mas no o fiz por mim. Prefiro de longe um
cavalo, mas me dava conta de que uma "esposa" no viajaria
montada a cavalo. Chegar a nosso destino com um pouco de pompa
e elegncia nos abrir as portas com rapidez. E aqui no h
carruagens de aluguel que cumpram essas condies, nem sequer os
h em Londres.
obvio que no os havia, e recordou que no lhe tinha
explicado ainda por que necessitava uma esposa e um pouco de
pompa. Tinha chegado o momento de emendar essa situao.
Mas antes que ela pudesse abordar o tema, ele continuou
dizendo:
- No se preocupe. Consegui reunir as suficientes libras e
paguei para que minha carruagem fosse descarregada antes inclusive
que o carregamento.
Ela ruborizou. Tinha o pressentimento de que ele no ia
esquecer seus desconsiderados comentrios sobre sua escassez de
recursos. Mas no ia desculpar se outra vez. Em seu lugar se limitou
a lhe perguntar:
- Do que se trata este assunto com to estranhos requisitos?
Est aqui para seduzir a alguma dama desafortunada e quer te
assegurar de que no te obriga a contrair matrimnio com ela
levando a sua prpria esposa falsa?
- No m idia, agora que o menciona. - colocou uma mo
na bochecha como se estivesse meditando o assunto. - Poderamos
deixar a um lado as explicaes?
- Se o fizer, serei eu quem te ajude a saltar gua.
Ele apoiou o p ao lado da coxa da Rebecca sobre a caixa de
madeira. Logo se inclinou para dizer:
- Se tiver terminado j com as ameaas vazias e os
comentrios sarcsticos, te explicarei. No era minha inteno
mant-lo em segredo. Fui designado para concluir uma investigao
que leva vrios anos aberta. Dado que provavelmente foi primeira de
seu tipo, suponho que est a par da expanso do Imprio britnico,
no?
- Sim.
- Ento sabe que a expanso no tivesse sido possvel sem
algumas casualidades e exrcito de ocupao. Na ndia, por
exemplo, houve um monte de insurreies de distintas classes
instigadas por alguns pequenos governantes deslocados. Mas um dos
ataques foi particularmente notrio porque alguns de nossos
soldados foram assassinados com rifles de fabricao britnica.
- Roubados?
- Sim, mas no do fornecimento do exrcito na ndia como
poderia pensar. Foram necessrios quase dois anos para seguir o
rastro dessas armas at esta parte do mundo, at navios de guerra
que ainda no tinham zarpado da Inglaterra.
- Por que tanto tempo?
- Porque s subtraram algumas caixas cada vez, assim que
ningum se deu conta.
- E nossos soldados esto desdobrados em tantos pases que
os rifles podiam ter procedido de diversos lugares, no? - adivinhou
ela.
- Exato - disse ele, assentindo com a cabea. - Mas o rastro
finaliza no Mans, ou ao menos isso esperamos. Apanhamos ao ladro
na Inglaterra e conseguimos que nos diga por vontade prpria o
nome do homem que lhe tinha contratado.
- Assim que os franceses esto tratando de recuperar parte das
terras que lhes arrebatamos na ndia, mas sem revelar que so eles
os que promovem os ataques?
- Muito inteligente, Becca, mas no. Samuel Pearson em
teoria o homem que planejou o roubo, mas necessitamos mais prova
que a palavra de um ladro. Pearson tem boas razes pessoais. o
segundo de um lorde de pouca importncia, um aristocrata sem
ttulo. Obteve a graduao de oficial no exrcito e esteve destinado
na ndia durante a maior parte de sua corrida militar. Foi ali onde
tambm ganhou sua baixa desonrosa por alguns problemas com os
sipal
3
ao seu mando.
- Refere aos soldados nativos que formam a maior parte da
infantaria?
Rupert pareceu ficar impressionado e assentiu com a cabea.
- Realmente tiveste um bom professor.
- Tutor - corrigiu-o ela. - Minha me queria que tomasse aulas
em casa. Mas sim, era um homem muito viajado e gostava de
compartilhar o que tinha visto e aprendido de primeira mo em suas
viagens pelo mundo.
- Sua me te permitiu aprender tantas coisas? - perguntou-lhe
Rupert com curiosidade.
- Ela me incentivou. Meu pai morreu quando eu era muito
jovem, assim minha me me criou como achou conveniente.
- Interessante. Realmente uma educao curiosa para uma
jovem. Mas no a primeira viva que atira pela amurada a

3
Sipalsoldadoindianoaoserviodeumapotnciaeuropeia.
possibilidade de comear de novo. Minha me fez o mesmo ao ficar
viva, no com seus filhos, a no ser consigo mesma.
Finalmente, conduziram os cavalos do Rupert, de um em um,
fora do navio assim que ele se desculpou uns minutos para ir ajudar.
O porto no era muito grande, assim Rebecca ficou impressionada ao
ver que tinha um guincho, que j tinha feito manobra ao lado do
Merhammer para descarregar o carregamento. A carruagem do
Rupert foi o primeiro que baixaram ao mole.
Antes que Rupert retornasse junto Rebecca prenderam os
cavalos carruagem. Logo ele a acompanhou at o veculo e subiu
atrs dela. O interior era espaoso com os assentos estofados em
couro de cor escura e o cho de madeira gentil. Havia grossas
cortinas nas janelas. Por fora, no havia dvida de que era a
carruagem de um aristocrata, no muito chamativo, mas a madeira
de castanho fazia destacar o braso dourado dos St. John e
proporcionava ao veculo a "pompa e elegncia" da que Rupert tinha
falado.
- Se prepare - disse Rupert reclinando-se no assento frente a
ela, -disse ao cocheiro que ande depressa. E gosta de seguir minhas
ordens estritamente.
No tinha acabado de diz-lo quando ela deu um pulo que a
deslocou do assento. O sentido da oportunidade do cocheiro fez que
os dois rissem entre dentes uns momentos. A Rebecca produziu uma
sensao estranha. No deveria rir com ele.
Ficou sria e recordou que Rupert no tinha terminado com sua
explicao.
- Quais so exatamente os motivos do senhor Pearson?
- Soubemos que foi sua antiga unidade a que foi atacada com
esses rifles roubados, e mais de uma vez...
Ela franziu o cenho.
- Est falando de assassinato?
- Essa uma concluso to boa como outra. Pearson guardava
muito rancor. O escndalo de sua baixa desonrosa o fez cair em
desgraa e, para evitar males maiores, teve que abandonar a
Inglaterra e instalar-se no Mans com sua famlia. Mas isso tudo o
que sabemos. Agora temos que encontrar alguma prova de que
recebia os rifles roubados ou que os enviava de navio a ndia. Um
recibo ou uma nota bastaro.
- Suponho que foi seu alfaiate quem te ordenou esta misso.
- Quem?
- O senhor Jennings.
Rupert riu entre dentes.
- Pearson no permitiria que um ingls qualquer chamasse a
sua porta. Requeria que fosse um aristocrata, assim sim, foi ento
quando Nigel pensou em mim. E como agora tenho tempo de sobra,
aceitei.
- Vai dizer a Pearson quem em realidade?
- Claro que no. Usaremos nomes falsos... Lorde e lady
Hastings.
- Qual exatamente seu plano?
- Tenho que entrar em sua casa. Se no tivesse uma famlia
to numerosa, s teria que penetrar de noite e o trabalho seria feito.
Mas contando com os serventes, seus numerosos filhos e inclusive
alguns parentes de sua esposa que esto vivendo com eles, deve
haver ao menos trinta pessoas sob seu teto, e no que seja uma
casa muito grande.
- Pensa chamar a sua porta para entrar? - disse-lhe ela com
tom de brincadeira.
Rupert sorriu amplamente.
- Embora no acredite a melhor opo, mas no sem levar
uma esposa comigo.
- Por qu?
- Porque embora Pearson seja to corrupto como dizem um
maldito ladro suspeito de assassinato, tem fama de devoto pai de
famlia. Inclusive levou a toda sua famlia com ele a ndia. De fato,
aprecia tanto a sua famlia que parece desconfiar de qualquer
homem que no esteja casado e que no valorize a seus entes
queridos tanto como ele.
Ela riu.
- Ningum pode ser to excntrico.
- Essas foram minhas prprias palavras quando me disseram o
que acabo de te contar. Mas aparentemente certo. De qualquer
maneira, o plano consiste em aparecer ante sua porta como um casal
que se encontra de passagem pela cidade, e que ouviu falar de certo
cavalheiro ingls que vivia ali. Seremos um casal que acaba de partir
da Inglaterra para uma longa viagem e quer conhec-lo. A verdade
que deveramos mudar um pouco os planos e dizer que estamos de
lua de mel se considerar quo jovem .
- Est dizendo que seu plano assim de simples? No tem que
bisbilhotar um pouco entre suas coisas para encontrar alguma prova?
- a onde entra voc. No vais ser s uma esposa decorativa.
Tem que provocar algum tipo de distrao para que eu possa revistar
os quartos da casa. Mas esse um de seus talentos, no certo,
carinho?


Capitulo 29


Rebecca jamais tinha conhecido a ningum to sarcstico e
ofensivo como Rupert St. John. Comeava a perguntar-se se sua
rudeza era algo natural ou se era uma estratgia para evitar que as
mulheres se apaixonassem por ele. Depois das haver assanhado com
seus encantos para lev-las a cama, claro. Embora no caso da
Rebecca lhe tivesse deixado perfeitamente claro que pensava que
tinha sido ela quem o tinha seduzido e a desprezava por isso. No se
dava conta de quo hipcrita era?
De todas as formas, esse homem poderia lhe dizer ao menos
no que consistia exatamente seu "papel" nessa misso. Nem sequer
lhe tinha feito nenhuma sugesto de como distrair aos Pearson para
que ele pudesse revistar a casa em busca de alguma prova
incriminatria.
O nico comentrio ao respeito tinha sido:
- No uma viagem curta. Teremos sorte se chegarmos antes
que anoitea, assim tem tempo de sobra para idealizar um plano.
Rebecca sups que poderia faz-lo, e certamente foi a melhor
maneira de passar o tempo com o silencioso homem que estava
sentado diante dela. Tinha que esquecer-se de que Samuel Pearson
era suspeito de assassinato e centrar-se nas peculiaridades do
homem, em que era um devoto pai da famlia. Com uma esposa
nobre e filhos, certamente Rebecca poderia encontrar algo em
comum com todas essas pessoas. Ainda lhe surpreendia que um
homem que amava tanto a sua famlia pudesse ser culpado de
traio e da morte de seus compatriotas. Tanta devoo por sua
famlia era a maneira que tinha de expiar a culpa que sentia por seus
crimes? No era possvel que as pistas que tinham conduzido at ele
fossem falsas? Possivelmente no fosse um criminoso depois de
tudo.
Mas como poderia distrair aos Pearson? Desmaiar no era uma
opo. No ia atirar se ao cho a propsito sabendo que isso podia
causar dano ao beb. Deixar cair algo como um floreiro poderia dar
resultado. Podia parecer uma esposa torpe. Se o primeiro acidente
no distraa ao Pearson, ao menos no lhe tiraria a vista de cima
para assegurar-se de que no rompia nada de valor com sua
estupidez.
Satisfeita porque j tinha um plano de ao, reclinou-se no
assento e olhou a paisagem pela janela. No demorou em aborrecer-
se, pois j tinham deixado atrs alguns povoados e tudo o que podia
ver eram campos de trabalho. Rupert estava dormindo. Teria tido
problemas para dormir naquela poltrona a noite anterior? Rebecca
no se sentia culpado por isso. Ele era quem tinha a culpa de que ela
estivesse na Frana, de que fosse ter um menino ilegtimo. E
tambm tinha a culpa de que ela no pudesse afastar os olhos dele
muito tempo. Enquanto ele estava dormindo, nem sequer o tentou.
Trocou de roupa antes que ela despertasse essa manh.
Rebecca no tinha nada que colocar, mas, graas a Deus, o vestido
de cor lavanda plido que tinha posto no dia anterior quando
abandonou o palcio era quente e no se enrugava com facilidade.
Ningum diria que tinha passado a noite com ele posto. O traje que
Rupert levava esse dia o assinalava como a um aristocrata rico. O
colete de cetim brocado com extravagantes botes de joias, os
vistosos anis em seus dedos, a roupa feita a medida, e a qualidade
do tecido, deixavam claro que no tinha regulado nenhum gasto para
ir de acordo com a moda.
Rebecca suspirou. Por que um homem que tinha uma
aparncia to angelical tinha que ser um canalha desprezvel? No
deveria sentir nada que no fosse dio por ele, pela maneira em que
a tinha tratado, mas a jovem olhava aqueles lbios plenos e s podia
pensar em seus excitantes beijos, olhava esses dedos finos e firmes
e recordava o prazer que lhe tinham provocado suas carcias
ardentes, olhava... bom, no, no estava olhando "ali", mas ento,
por que comeava a lhe pulsar o corao a toda velocidade?
Obrigou-se a fechar os olhos. Rupert nem sequer estava
acordado! Como podia ter um efeito to intenso nela?
Apesar de que tinham feito uma breve parada para almoar,
no chegariam ao Mans antes do anoitecer. A cidade era to antiga
que tinha sido fundada inclusive antes que os romanos tivessem
conquistado a Glia. Rupert jamais a tinha visitado, e tinha
subestimado muito o tempo que demoraria em chegar ali.
Depois de obter as ltimas indicaes, do cocheiro, Matthew,
abriu a porta da carruagem e informou ao Rupert.
- Ao menos demoraremos outras oito horas, milorde. No
aguentarei tanto tempo guiando os cavalos a este ritmo.
Assim Rebecca no estaria de volta na Inglaterra em trs dias
tal e como lhe havia dito. Sua expresso devia mostrar como estava
decepcionada que se sentia ante to alarmante noticia.
Depois de observ-la fixamente, Rupert lhe disse ao condutor:
- No podemos nos demorar mais tempo. Deixe dormir umas
horas e logo eu conduzirei a carruagem para que possa descansar
um pouco.
- Muito bem, milorde.
Ao Matthew podia lhe parecer bem aquele plano, mas Rebecca,
que ainda estava preocupada com a demora, assinalou:
- Leva dormindo todo o dia, por que no agarra as rdeas
agora?
- De verdade acredita que dormiria com seus olhos me
devorando todo o momento?
Rebecca ruborizou com violncia e mortificao. Que
embusteiro! Ela s havia "cravados os olhos nele" vrias vezes, no
todo momento. Provavelmente teria decorado seu rosto de cor e
poderia desenh-lo sem nem sequer v-lo. Mas por que Rupert no
podia ter reservado esse conhecimento para si mesmo? Por que
tinha que envergonha-la dessa maneira?
Mas ele no fez mais insistncia no assunto. Isso o que a
jovem pensou quando ele se tombou no assento e lhe deu as costas.
- Tenta dormir um pouco - aconselhou-lhe. - Voc tambm
precisar estar descansada amanh.
Rebecca j se estendeu sobre o assento quando ele
acrescentou:
- E, por favor, afasta os olhos de meu traseiro.
Uma onda de calor tomou as bochechas da Rebecca. Agora
estava segura de que no pregaria olho at que ele estivesse fora da
carruagem.


Capitulo 30


Definitivamente, Samuel Pearson no era o que Rebecca tinha
esperado. Aquele homem alto e de porte militar rondava a
quarentena, mas, alm disso, era to socivel que ela no demorou
em suspeitar que Rupert lhe tivesse mentido sobre ele e que no lhe
tinha revelado a verdadeira razo pela que estavam ali.
Tinham chegado ao Mans o suficientemente cedo para tomar o
caf da manh com calma antes de apresentar-se em casa dos
Pearson em uma hora decente no meio da amanh. Rebecca
inclusive conseguiu reter a comida no estmago, embora por uma
vez desejasse que no fosse assim, j que seus enjoos a teriam
distrado do nervosismo que sentia pelo papel que desempenharia
naquele plano. Mas assim que Rupert os apresentou como John e
Gertrude Hastings estava segura de que ele tinha escolhido esse
nome precisamente porque pensava que no gostaria e comentou
aos Pearson que estavam de lua de mel, o homem os tinha recebido
com um radiante sorriso, tinha-os convidado a passar sala e tinha
mandado avisar ao resto da famlia para que os conhecessem.
Os nove filhos dos Pearson ficaram em fila por ordem de idade,
desde um a quatorze anos e, ao parecer, Mary Pearson pensava
acrescentar um mais famlia, pois estava no sexto ms de
gravidez. O casal mostrava uma evidente devoo por seu cnjuge e
por seus filhos. Eram muito amveis e trataram ao Rupert e a
Rebecca como se fossem amigos de toda a vida. Rebecca no
observou nada estranho que fizesse pensar que Pearson era um
traidor que tinha matado a seus antigos camaradas da ndia por
vingana tal e como lhe havia dito Rupert.
- Gostam de viver na Frana? -perguntou Rebecca durante uma
breve pausa na conversa.
- O clima mais quente - respondeu Samuel.
- E no chove tanto - acrescentou Mary com um amplo sorriso
- Na realidade, acabei por amar esta cidade.
- Algumas pessoas so bastante simpticas - continuou Samuel
com um risinho entrecortado. - Entretanto, como acontece em cada
cidade, sempre h quem prefere viver isolado. Mas espervamos
mais hostilidade depois da ltima guerra contra Napoleo e nos
surpreendemos bastante ao no as encontrar.
- Tentei lhe dizer que isso j era gua passada - disse Mary. -
No foi a primeira vez que nosso pas lutou contra Frana.
Sinceramente, algum sabe o nmero de conflitos que houve entre
os dois pases nos ltimos dois sculos?
- Verdade - conveio Rupert. -Quando no lutamos em cho
prprio, fazemo-lo nos novos territrios que ambos os pases
cobiam. Mas o comrcio sempre foi frutfero entre ns. O dinheiro
tende a salvar a ponte verdade?
- Sim - disse Samuel, antes de perguntar ao Rupert com
curiosidade: -Dedica-se voc ao comrcio?
Era a pergunta mais impertinente que um aristocrata podia
fazer a outro, inclusive embora tivessem estado falando de comrcio,
e a Rebecca surpreendeu que Rupert lhe respondesse.
- No, mas meu av sim. Teve que escolher entre dedicar-se a
isso ou viver na pobreza j que seu pai tinha esbanjado toda a
fortuna familiar nas mesas de jogo.
- Algo habitual - respondeu Samuel com simpatia.
Rebecca no duvidava de que aquela historia fosse s outra
das mentiras de Rupert, mas sups que tinha mentido para que
Pearson e ele pudessem falar de igual a igual. Acaso no lhe havia
dito que se no conseguiam uma prova escrita dos crimes do
Pearson, teria que encontrar provas por outros meios como os
negcios do Pearson? Depois de que a levasse de retorno
Inglaterra, obvio.
Rebecca s queria acabar com tudo isso de uma vez por todas.
Com isso em mente, perguntou se havia um aposento perto onde
poder refrescar-se. Trs dos meninos se ofereceram voluntariamente
a lhe indicar o caminho.
No viu nenhum vaso na casa, embora seja obvio era normal
nessa poca do ano. Tinha sido uma tolice pensar que encontraria
algum. Entretanto, tinha observado uma bonita estatua de porcelana
em uma das mesinhas que havia de caminho porta e Rebecca
estava disposta a atir-la ao cho.
Conseguiu efetuar a manobra com facilidade, mas no contou
com que um dos meninos, que tinha colado a suas saias, apanhasse
a estatua antes que se fizesse em pedacinhos no cho. Mesmo assim
Rebecca voltou-se e se desculpou com seu anfitrio.
- Sinto muito, mas me tornei muito lerda desde que soube que
estava grvida. Espero que seja algo passageiro.
O homem riu com vontade.
- No necessito nenhuma explicao mais. Estou seguro de que
Mary poder lhe contar muitas histrias parecidas quando retornar.
Minha mulher est acostumada a ter desejos, e embora tento estar
prevenido, sempre acaba me pedindo alguma coisa diferente, o que
um disparate. Em cada gravidez tem um desejo diferente!
Rebecca sorriu ante aquela amostra de humor, embora no lhe
fez nem pingo de graa. Era fcil para um homem rir quando no era
ele quem experimentava aquelas estranhas sensaes. Inclinou-se
para agradecer menina que tivesse resgatado a estatua, e assim
que o fez, chegou-lhe um aroma desagradvel. A menina era o
suficientemente pequena para ter tido um descuido, mas a
constituio de Rebecca no era o suficientemente forte para
sobrepor-se ao enjoo que lhe produziu e seu estmago protestou.
Ao sentir que lhe davam nuseas levou a mo boca, e abriu
os olhos com horror ao dar-se conta de que ia vomitar ali mesmo, no
cho da sala. Seu primeiro pensamento foi correr fora da casa, mas
Mary Pearson j se equilibrava sobre ela.
- Venha me deixe acompanh-la acima. Ali se sentir mais
cmoda.
Rebecca no acreditava que tivesse tempo de chegar at ali,
mas ao final no foi um problema. Um dos meninos lhe ps um velho
urinol nas mos. A jovem tinha pensado que era um vaso de barro
com grandes flores de vistosas cores feitas de tecido bordado.
- Desde minha primeira gravidez me assegurei de que
houvesse um urinol disponvel em cada recinto da casa durante os
primeiros meses de gestao - explicou-lhe Mary, enquanto subiam
correndo as escadas. - provvel que acabe por fazer o mesmo
quando retornar a sua casa. As nuseas podem durar umas semanas
ou uns meses, mas mesmo assim, no deveria preocupar-se com
algo to natural.
Era uma idia perfeita! obvio, antes de ir a sua casa teria que
retornar a palcio para recolher suas coisas. Mas em Norford no
teria nenhum problema em ordenar que pusessem um urinol em
cada aposento.
Ao chegar acima, Mary abriu algumas portas antes de
encontrar um aposento que seus filhos no tivessem desordenado
muito e convidou a Rebecca a entrar.
- Aqui ter um pouco de intimidade - disse a mulher. - E por
favor, deite na cama se acreditar que se sentir melhor deitando um
momento.
Rebecca sabia que a nica maneira de sentir-se melhor era
esvaziando o estmago, e sem poder aguentar-se mais, vomitou.
Logo ouviu vagamente que a porta se fechava atrs dela e a voz da
Mary no corredor lhe dizendo a seus filhos que as tinham seguido at
acima, que se calassem e arrumassem seus quartos.


Capitulo 31


Rupert no poderia ter pedido uma distrao melhor que a
tecida pela Rebecca, em particular porque todos os filhos dos
Pearson tinham seguido s duas mulheres acima. Ficou sozinho na
sala com Samuel, o av da esposa e dois de seus primos mais velho.
Rupert esperava que a conversa voltasse a animar-se em uns
momentos.
- Todas estas dificuldades da gravidez so novas para mim -
disse, ento, olhando a porta vazia com o cenho franzido para
assegurar-se de que Pearson se dava conta de sua preocupao. -
No fundo penso que tenho culpa e no posso menos do que ir ajud-
la. Retornarei em um momento.
No esperou a que seu anfitrio lhe dissesse que Rebecca
estava em boas mos. Saiu precipitadamente da sala. Interpretar o
papel de pai e marido inexperiente no era algo com o que estivesse
familiarizado, mas devia ter sido uma boa interpretao, pois ao
abandonar o aposento s ouviu algumas risadas compressivas a suas
costas.
No tinha tempo que perder, pois as crianas podiam descer
em qualquer momento pela escada que se encontrava ao fundo do
vestbulo. Tinha que passar por dois aposentos antes de chegar a
ela. Ambas tinham as portas abertas e viu que uma dos aposentos
era um estdio, assim que penetrou dentro rapidamente.
Foi diretamente escrivaninha. Sabia que uma busca metdica
seria impossvel. Odiava ter que apressar-se. Em realidade preferia
trabalhar de noite e s escuras, mas no tinha tempo para isso.
Tampouco se atrevia a fechar a porta, pois a ningum lhe passaria
por cima aquele detalhe revelador. Tudo o que pde fazer foi meter
os papis que encontrou nos bolsos e esperar que algum deles
resultasse ser a prova que estava procurando. Pearson acabaria por
dar-se conta de que os documentos tinham desaparecido e
suspeitaria de Rupert imediatamente, mas ento esperava estar de
caminho da costa. No caso de seus planos se fossem a deriva, havia
dito a Matthew que estacionasse a carruagem na rua frente casa
dos Pearson de maneira que o braso familiar no fosse visvel.
Rebecca tinha culpa de que tivesse que andar to depressa.
Aquela misso deveria ter levado ao menos algumas semanas,
tempo suficiente para converter-se em amigo da famlia e que o
convidassem aos aposentos s que no teria acesso de outra
maneira. Em resumo, ganhar confiana do dono da casa. Mas no,
Rebecca tinha que estar de retorno em Londres dentro de trs dias
chatos. Como diabos lhe tinha ocorrido aceitar suas condies
quando sabia que isso limitaria suas possibilidades de encontrar a
prova que necessitava? A conscincia de que no podia deix-la s
em um pas estrangeiro.
Sabia por experincia que to boa Rebecca era como atriz e,
embora no a tinha perdido de vista, no tinha podido saber como
tinha conseguido fingir o vomito.
Possivelmente tinha metido um dedo na garganta quando
cobriu a boca com as mos?
- No deveria estar aqui - disse um criado da porta do estdio
com o cenho franzido.
- Necessitava um momento para me tranqilizar dado que
sempre rompo a suar quando minha mulher me envergonha com
suas nuseas matutinas - disse Rupert ao homem.
O criado no riu. Ainda parecia suspeitar, mas Rupert se foi
aproximando enquanto lhe dava a improvisada desculpa e, para
quando disse a ltima palavra, j estava ao seu lado. Sua inteno
era lhe golpear e lhe agarrar pelo peitilho da camisa antes que casse
ao cho. Se isso no o deixava fora de combate, ento no sabia que
mais fazer. No queria lhe fazer mal ao tipo, s que se desvanecesse
para poder tir-lo pela janela.
A metade do plano funcionou. O homem perdeu a conscincia e
Rupert o segurou a tempo de impedir que casse ao cho. Inclusive o
levou at a janela com facilidade, mas a acabou tudo. O resto do
plano fracassou. Tinham fechado o marco da janela para impedir que
entrassem as correntes de ar nos frios meses de inverno. Maldio,
ainda no fazia to frio. E para cmulo no havia mveis grandes
para esconder o homem. Como ltimo recurso, arrastou-o at a
parede que dava ao corredor e o deixou ali atirado quo comprido
era. Dessa maneira no o veria ningum que passasse junto ao
estdio.
Finalmente, subiu correndo as escadas e topou com Mary
Pearson que saa de um dos quartos de seus filhos. Ao v-lo, ela
sorriu pormenorizada e lhe assinalou com a cabea o quarto do
fundo. Estava fechada. Abriu-a e voltou a fech-la depois de entrar.
Rebecca estava de joelhos em um canto, gemendo de novo
sobre um urinol. Ultimamente no fazia nada mais que encontr-la
nessa posio e, embora ver uma mulher nessa postura provocava
sua excitao, os vmitos que ela tinha apagavam qualquer desejo.
- Bem feito, Becca. Mas agora temos que ir.
Ela o olhou, mas s o tempo suficiente para lhe lanar um olhar
furioso antes de voltar-se para urinol e seguir vomitando.
Ele suspirou.
- No estou brincando. Justificaremo-nos dizendo que precisa
tomar ar fresco. - Ao ver que ela seguia sem levantar-se, Rupert
acrescentou com mau humor: - No vai vir ningum mais a observar
a funo e temos que...
Ele fez uma pausa ao dar-se conta de quo grande era aquele
recinto para uma casa to pequena. Aquela tinha que ser o quarto
principal. E havia uma escrivaninha. Aproximou-se dele e viu o que
parecia um livro de contas ou um jornal encadernado em pele. Ao
abri-lo descobriu que, definitivamente, era um livro de contas com
datas, quantidades de compras e vendas, uma conta de gastos
correntes e inclusive os nomes dos empregados do Pearson; quanto
lhes pagava e por que servio.
Quase riu quando viu o nome do ladro que tinha confessado
que Pearson era quem o tinha contratado. Decidiu levar o livro
intacto como prova, em vez de arrancar as pginas que necessitava.
- Acredita que poderia esconder este livro sob a saia enquanto
samos da casa? - Era muito grande para seus bolsos.
- obvio, mas no vou a nenhum... - disse ela lanando uma
olhada ao livro que ele tinha na mo.
- Tive que deixar inconsciente a um criado no andar de abaixo
- interrompeu-a ele. - Poderia recuperar a conscincia em qualquer
momento e dar o alarme. No temos tempo para discutir, vamos j.
Embora ele estivesse acostumado a desfrutar desse tipo de
riscos, a coisa trocava muito com Rebecca ao seu lado. Inclusive
comeava a sentir uma estranha pontada de pnico por ela. Apesar
do incomodo e frustrante que era pensar em que pudesse acabar
ferida o fazia sentir um suor frio ao que no estava acostumado.
No lhe deu o livro, simplesmente a agarrou pelo brao e a
arrastou para a porta, deslizando o volume na cintura das calas, sob
o casaco.
- No te detenha, saia diretamente pela porta principal e sobe
carruagem. Se ainda tiver tempo me desculparei com nosso
anfitrio, se no abrirei caminho fora... bom, essa palidez
perfeita. Continua assim.
Rupert estava razoavelmente seguro de que Rebecca no
seguiria fingindo que se encontrava mal agora que a situao se
tornou to arriscada. Mas tampouco tinham tempo para falar sobre
isso. Ao menos Mary Pearson j no se encontrava no corredor,
assim Rupert ajudou Rebecca a descer apressadamente as escadas e
a empurrou para a porta principal antes de entrar de novo na sala.
Rupert quase esperava encontrar um quarto cheio de pistolas,
mas ao parecer tinha golpeado ao criado com mais fora da que
tinha acreditado. Os homens ainda conversavam, e Mary estava
sentada no sof com seus quatro filhos menores. St. John se
desculpou por ter que partir com tanta urgncia, e props voltar a
visit-los de novo ao dia seguinte pela tarde antes de reatar sua
viagem.
Rebecca ainda estava muito plida quando se reuniu com ela
na carruagem, mas se apressou a tranquiliz-la.
- A menos que Pearson v imediatamente ao seu estdio,
possivelmente passe uma hora ou mais antes que descubram o
criado que deixei fora de combate. Por agora no devemos nos
preocupar, embora tenhamos que andar depressa para chegar
costa.
Rebecca no abriu a boca, mas sua expresso o dizia tudo.
Ainda estava zangada por algo, provavelmente porque ele a tivesse
posto em perigo dessa maneira e, certamente, no podia culp-la.
Mas j tinha passado o perigo e estavam deixando atrs os ltimos
edifcios do Mans. No tinha acabado de pens-lo quando comearam
a lhes disparar.


Capitulo 32


Rupert arrancou bruscamente Rebecca do assento e a
empurrou ao cho. Se por acaso isso no fosse o suficientemente
mau, ele se atirou em cima dela; no com todo seu peso,
certamente, embora sim com o suficiente para faz-la sentir
ligeiramente incmoda.
obvio, Rebecca tinha ouvido o disparo que tinha provocado s
aes de Rupert. No era surda. Ainda incomoda, perguntou-lhe:
- De verdade acredita que um disparo atravessar o painel de
uma carruagem to resistente? Ou que acertaro a dar a um veculo
em movimento?
- Vm a cavalo - foi tudo o que ele disse.
- Pois to melhor. Crer que algum pode acertar no nada
enquanto monta a cavalo?
Rebecca soltou um grunhido, sem lhe acreditar em tudo. Mas
sabia o que implicava que os perseguidores fossem a cavalo. Embora
Matthew tivesse esporeado aos cavalos at um nvel temerrio, seus
assaltantes no demorariam muito tempo em lhes dar alcance.
- possvel que sejam salteadores? - perguntou ela, sem poder
ocultar o tom esperanado de sua voz.
- A plena luz do dia?
- Talvez estejam desesperados.
Ser atacado no seria agradvel, mas certamente era prefervel
a que um criminoso zangado estivesse tentando recuperar seus bens
roubados.
- Seria uma hiptese lgica, Becca, se no tivssemos acabado
de abandonar a casa de um assassino.
- Assim encontraste provas de sua culpabilidade?
- No livro que te pedi que escondesse sob as saias.
Considerando o rpido que fomos dali, Mary Pearson pde ter
suspeitado algo e haver mencionado ao seu marido que te tinha
levado a seu quarto e que eu te tinha seguido. Se for assim, Samuel
deveu subir diretamente acima para averiguar se seu incriminador
livro de contas, que ele to descuidadamente tinha deixado em cima
da escrivaninha, seguia em seu lugar.
- E, obvio, no o encontrou - disse ela com um suspiro.
- No te desespere. No nos passar nada.
Rebecca tivesse gritado como uma megera ante essa ridcula
afirmao. Depois de alguns disparos mais, seu medo aumentou com
rapidez. O pnico tinha comeado a apoderar-se dela na casa dos
Pearson, assim que Rupert lhe havia dito que tinha nocauteado a um
dos serventes, j que isso significava que podiam comear para lhes
buscar em qualquer momento. Nesse instante, as nuseas tinham
desaparecido de repente. Incrvel. O medo tinha esse efeito nela?
No que pensasse sair a procurar coisas que a aterrorizassem s
para aliviar os sintomas da gravidez, mas era bom sab-lo. Ao
menos poderia provar a teoria em casa dizendo a Flora que tentasse
sobressalt-la O... por que demnios estava pensando nisso quando
poderiam mat-la em qualquer momento?
- No est assustado? - perguntou a Rupert.
- No muito, pelo menos enquanto fique tombada no cho -
teve o descaramento de dizer. - Provavelmente j nos seguia o
rastro antes de sair da cidade.
- Ento, por que no dispararam antes?
- Pelas testemunhas. Disparar em ruas cheias de pessoas
implica muitas explicaes, e bom, no podem nos matar diante de
todo mundo. Alm disso, Pearson vive nessa cidade, no quereria
expor-se dessa maneira. Por isso esperou que sassemos dali. Aqui,
no meio do caminho, somos um alvo fcil.
- Pois no entendo como pode estar to tranqilo! - chiou ela.
Ele se inclinou um pouco mais sobre ela.
- No deixarei que lhe faam mal, prometo-lhe isso - disse-lhe
no ouvido.
Seu tom era to tranqilizador que Rebecca quase lhe
acreditou. Quase.
- Temos um dos cavalos mais rpidos do mundo - continuou
ele. - No te surpreenda se chegarmos ao povoado seguinte antes
que se aproximem o suficiente para poder nos abordar.
Rebecca desejou que ele no tivesse acrescentado esse ltimo.
Indicava com claridade que os perseguidores estariam tratando de
lhe acertar primeiro ao pobre Matthew, algo que frearia
imediatamente a marcha da carruagem se no o detinha por
completo... ou o fazia derrubar.
Mas antes que ela pudesse destacar-lhe Rupert lhe disse:
- Perdoa-me. - E se levantou do cho.
Ela o observou rebuscar umas caixas sob o assento que ele
tinha ocupado antes. Colocou uma mo no compartimento de
debaixo e tirou um rifle. Rebecca abriu muito os olhos ante a
evidente concluso.
- No ir matar ningum com isso, verdade?
- Acaso no acredita que o merea? Mas no se preocupe, no,
no essa minha inteno. Tenho uma pontaria excelente. S vou
tentar lhes convencer de que deem volta.
De qualquer jeito? Disse-o com tal confiana que Rebecca
pensou que lhe estava tirando o sarro, mas soube que no era assim
quando o observou abrir a janela da porta mais prxima a ela. De
joelhos, porque era muito alto para ficar em p dentro da carruagem,
tirou a cabea, meio torso e o rifle pela janela, o que no foi fcil
porque embora a janela fosse larga, o peito de Rupert o era ainda
mais. Logo apontou.
O som de um disparo prximo retumbou nos ouvidos da jovem.
Logo ouviu a maldio de Rupert quando a carruagem voltou a
balanar-se depois de que ele disparasse pela primeira vez.
Obviamente tinha errado o alvo. Ela cobriu as orelhas com as mos
durante um bom momento. No serviu de muito, porque durante os
cinco minutos seguintes, Rupert fez trs disparos mais, o ltimo da
outra janela.
- J pode te levantar.
Ela tentou mostrar-se indignada enquanto se sentava no
assento para que ele no notasse o tanto que tinha estado
assustada, no s por si mesmo, mas tambm pelo beb.
- Assim tiveste que disparar trs vezes para que Pearson mude
de opinio, no? Depois de tudo no tem to boa pontaria, n?
- Havia dois homens mais com ele. E os trs esto feridos
agora.
O rubor de Rebecca apenas se notou, pois ainda estava plida
pelo medo. O tiroteio podia ter cessado, mas seus estremecimentos
no. Em nenhum momento Rupert lhe tinha mencionado, durante
sua descrio da misso no Mans, que teriam que sair correndo para
salvar a vida.
Rupert observou o rosto dela depois de voltar a sentar-se
frente a ela com os braos cruzados.
- Sabe? Acredito que esta a primeira vez que estou com uma
dama em uma cmoda carruagem e no tentei sent-la em meu colo
para fazer o trajeto mais agradvel - comentou. -Salvo com minha
me, claro.
- Devo supor que esse comentrio tem algum significado
oculto? - perguntou ela.
- Pensei que seria melhor te advertir primeiro - disse ele com
um amplo e malicioso sorriso enquanto a agarrava da mo e a
sentava em cima de seu colo.
- Que...?
- Levaste-te um bom susto - disse-lhe ele ao ouvido, lhe
provocando um estremecimento nas costas com seu quente flego. -
Isto far que deixe de pensar nisso, no acredita?
J no pensava nisso! Rebecca no podia entender por que ele
quereria tranquiliz-la quando tinha to baixa opinio dela, mas
Rupert no esperou sua resposta. Ps uma mo na bochecha,
aproximou os lbios da jovem aos seus, e em s uns segundos o
beijo se voltou mais quente e explosivo. Ter estado to perto da
morte tinha provocado tantas emoes que ao final se
transbordaram.
Deus, como conseguia Rupert seguir lhe fazendo isso, fazer
que o desejasse at tal ponto que nada mais importasse? J era
bastante mal ter que lhe olhar, mas ter que lhe saborear! Ter que lhe
sentir! Se ao menos no recordasse sua maneira de fazer amor, se
no conhecesse a experincia de primeira mo, ela poderia ter
reunido a vontade suficiente para lhe deter, mas sabia como era
fazer amor com ele e no queria lhe deter.
Rebecca afundou os dedos no sedoso cabelo de Rupert. Uma
mecha lhe roou a bochecha quando ele a mudou de posio sem
interromper o beijo. A cabea da jovem descansava agora no oco do
cotovelo dele enquanto ele deslizava a mo em uma carcia lenta e
sensual, do pescoo ao ventre de Rebecca, detendo-se s um
momento antes que ela sentisse a presso de seus dedos por cima
da roupa, ali onde se uniam suas pernas!
Um duro salto da carruagem interrompeu o beijo e limpou a
cabea dela o suficiente para dar-se conta de que tinha que voltar a
tentar lhe convencer de que estava grvida de verdade antes de
deixar que continuasse com isso. Os dois lamentariam mais tarde se
no o fazia. Ou possivelmente essa fosse a maneira que tinha Rupert
de lhe demonstrar que acreditava!
Ps os dedos nos lbios antes que pudesse voltar a beij-la.
- Acredita agora? - perguntou.
- Sobre o que?
Rupert parecia realmente confuso agora. Mas claro, ele tinha a
cabea posta em outra coisa e a paixo ainda se refletia em seus
olhos.
- Sobre o beb - esclareceu-lhe ela.
Aquilo apagou o fogo da paixo com rapidez... pelo menos
nele. Depositou-a de novo em seu assento, passou-se a mo pelo
cabelo e lhe cravou um olhar carrancudo.
- Rebecca, seu sentido da oportunidade lamentvel.
Acreditava que j te tinha deixado claro que no pensava cair nessa
armadilha de novo.
Aquilo apagou o desejo sensual da jovem. Se ainda pensava
isso, no deveria hav-la beijado! No importava que tivesse
conseguido faz-la esquecer de seus medos pelos disparos, agora o
que sentia era pura frustrao.
Devia tentar lhe convencer uma ltima vez de que se enganava
com ela, mas ao final s pde dizer:
- Sabe? Quando nos dois sejamos uns ancies de cabelo
grisalho e rememoremos nossas vidas, s eu terei lembranas deste
beb que criamos juntos. Acredito que nesse momento sentirei muita
pena por ti.
Definitivamente aquela declarao deve ter tocado a fibra
sensvel dele pelo brilho do olhar execrvel que lhe dirigiu. Mas no
lhe importou. Aquela predio no era mais do que merecia.
Rupert no disse nada mais.
Ela havia dito muito.
Logo Rupert sacudiu a cabea.
- No fao mais que ficar como um tolo contigo. uma
manipuladora nata. Assim quer te casar comigo? Estupendo, direi ao
capito do navio que nos case em alto mar quando retornarmos a
Inglaterra. Mas no pense que vais obter o que quer Becca. Isso no
te abrir as portas de minha casa. Este ser s um matrimnio de
nome at que se demonstre que no est grvida, e ento solicitarei
a anulao do matrimnio. Ter que abandonar seu posto no palcio,
obvio. As damas de honra perdem esse ttulo quando se casam e
mais quando tm bebs, assim ter que te ocultar em casa durante
todo o processo.
Como se atrevia a lhe dar aquelas desprezveis ordens!
- J tinha pensado em retornar a minha casa porque cada vez
mais difcil ocultar as nuseas. Sabe o que? No me importaria me
casar contigo s por te chatear! Mas me casar com o maior
mulherengo de Londres no uma opo, assim j tem minha
resposta. No o farei.
- Far - insistiu ele. - J! isso que acredita? Ento suponho
que no te importar que publique nos peridicos que est grvida.
Ela inspirou bruscamente, lvida de fria.
- Por que faria isso?
- Porque, finalmente, tem-me feito duvidar, e enquanto tenha
a mais mnima sombra de dvida, no consentirei que nenhum filho
meu se crie com desconhecidos.
- Pois vai se preparando!


Capitulo 33


Como podia odiar a algum dessa maneira e mesmo assim
sentir-se mal por faz-lo? Porque ela se sentia mal! Rebecca tinha
que fazer um verdadeiro esforo para no pedir desculpas a Rupert.
Tinha a segurana de que ele s tinha falado em um momento de
aborrecimento e que no se casaria com ela.
Mas o fez.
A surpresa tinha sido monumental e no desaparecia. De p,
no convs do pequeno navio no que Rupert tinha conseguida
passagem, com o vento frio lhe aoitando o rosto teve que enxugar
as lgrimas com rapidez sem saber sequer por que chorava. Era uma
maneira horrvel de casar-se e, para cmulo, no podia resistir a
esse anjo cado. Tratava de pensar que esse "matrimnio" significaria
para ela e no podia. No significava nada!
Um navio maior transladaria carruagem e aos cavalos, mas
s Matthew viajaria nele, j que no zarparia at o dia seguinte. O
navio no que eles foram no tinha camarotes, mas sairia
imediatamente e os deixaria no Dover em uma hora.
Rebecca estava de p junto ao corrimo quando sentiu a
presena dele ao seu lado. No queria olh-lo. A costa inglesa j
estava vista e no afastou o olhar dela.
- Tenha por seguro, Becca - disse Rupert em tom tranqilo e
baixo, como se em realidade estivesse lhe fazendo um favor, - que
no voltarei a te tocar. Este ser s um matrimnio de nome.
Rebecca o teria agradecido se tivesse conseguido abrir a boca.
No obstante, poria os pontos sobre os is assim que recuperasse a
voz.
Mas ele no tinha terminado ainda de falar.
- No vou te dar a oportunidade de que fique grvida de
verdade - acrescentou.
Se ela fosse propensa aos histerismos, a essas alturas teria
dado um ataque. Mas ele ainda no tinha terminado de esmagar sua
auto-estima. Embora sua voz permanecesse calma, no deixou de
insult-la.
- No voltaremos a nos ver at que tenha passado o tempo
suficiente para provar que mentes sobre sua gravidez. De fato, nem
sequer preciso me apresentar em pessoa para comprov-lo. Quando
o considerar necessrio enviarei a um de meus irmos para que d f
disso e nosso matrimnio ser anulado no ato. Tal e a meu ver, tudo
ser muito simples.
- Me alegro de que o veja assim - resmungou ela com
mordacidade.
- Sei que te casar comigo o que quiseste desde o comeo,
apesar de todas essas absurdas alegaes por escrito em contra.
Uma lstima, porque ningum vai inteirar-se disto. Ficou claro?
- No, explique-me isso - respondeu ela com brutalidade. - Sou
brilhantemente ardilosa, e estupidamente lerda ao mesmo tempo.
Continua me tratando como a uma menina.
- Seu sarcasmo totalmente imprprio.
- No estou de acordo. De fato, nunca estarei de acordo
contigo, embora tenha toda a razo do mundo! Se te empenhar em
me tratar como a uma menina, me comportarei como tal.
Rebecca no o estava olhando, mas ao baixar a vista viu que
ele tinha os ndulos brancos pela fora com a que agarrava o
corrimo. Bem, por que teria que ser ela a nica furiosa por aquela
lamentvel situao?
- Como quer! Deixarei isso bem claro - cuspiu ele. - Ser
melhor que ningum se inteire deste matrimnio que nem voc nem
eu quisemos.
Estava ameaando-a? Com o que? Seguindo casados por toda
vida? Possivelmente sim ficaria histrica depois de tudo.
- Pode dizer-lhe a sua me, obvio - continuou ele. - No
quero que me jogue a porta abaixo se for o suficientemente tola para
acreditar que est grvida. Mas no o dir a ningum mais e lhe
avisar de que ela faa o mesmo.
- Seriamente? E o que te faz pensar que vou fazer algo que
me diga?
- Porque no momento, legalmente minha, e isso significa que
deve me obedecer.
Ela quase engasgou ao inspirar bruscamente.
- No conte com isso, St. John. No me importa que tipos de
direitos acredita ter adquirido com este ridculo matrimnio, mas no
que a mim concerne, este matrimnio no existe. Fui o
suficientemente clara?
- No, acredito que estamos de acordo em que ambos
queremos nos esquecer um do outro, o que me parece maravilhoso.
Enquanto no faa nada que ganhe minha desaprovao, como no
ficar em casa o tempo que seja necessrio.
- Suas ameaas no me assustam.
Ele arqueou uma sobrancelha.
- No? Ento deve ter umas idias muito estranhas sobre o
matrimnio se pensar que pode fazer o que te agrade. Pergunte-lhe
a sua me se duvidas de mim.
Ele partiu, e ela no se incomodou em olhar para aonde. Eram
marido e mulher, e o seriam at que ele anulasse o matrimnio. Mas
que surpresa ia levar dentro de trs ou quatro meses quando
descobrisse a verdade.




Capitulo 34


- Onde se tinha metido?
Rebecca deu um pulo ante o tom estridente de Flora, embora
no se esperou menos. Tinha pegado uma carruagem de aluguel em
Dover e ao anoitecer j tinha chegado a Londres, mas apesar da
hora que era a donzela tinha expressado seu alvio em voz alta.
- Onde no queria - replicou Rebecca com ar cansado,
aproximando-se da cama para sentar-se.
- Passaram quatro dias!
- E foi uma sorte que s tenham sido quatro - grunhiu Rebecca.
- No muito fcil encontrar bilhete em um navio sem hav-lo tirado
de antemo, sabe? No, suponho que no sabe. Mas te asseguro que
o averiguei de primeira mo.
Flora abriu muito os olhos.
- Mas aonde lhe ocorreu ir sozinha em um navio? Por que no
me avisou?
- No foi de propsito. Embora o navio zarpasse enquanto dizia
ao meu marido que nem em sonhos pensava me casar com ele.
- Mas se casou com ele, no?
Rebecca piscou surpreendida pelo tom tranqilo que de repente
tinha adotado sua donzela.
- Por que no te surpreende?
- Porque o correto se tivermos em conta todo o ocorrido.
Rebecca soltou um grunhido e ficou em p, sentindo-se furiosa
de novo.
- No quando ele no queria casar-se comigo. No quando
pensa que lhe seduzi. No quando est to malditamente seguro de
que lhe menti sobre minha gravidez.
- Ento... por que ao final se casou com voc de todos os
modos?
- Ao que parece tinha uma mnima sombra de dvida.
- Uma mnima sombra de dvida? -repetiu atnita Flora.
- Sim, uma mnima sombra de dvida.
- Mas se tiverem estado quatro dias juntos, acaso no teve
nuseas e vmitos que pudessem provar...?
- Claro que sim. Todas as manhs. -Rebecca suspirou. - Mas
para ele isso no constitui uma prova porque pensa que fingi. Alm
disso, a bordo do navio, no s tinha nuseas pela gravidez. Estou
segura de que at que no me veja com o ventre inchado no
comear a consider-lo a srio. Mas por agora, Rupert tem inteno
de anular o matrimnio, j que est quase seguro de que no
poderei demonstrar minha gravidez no perodo de tempo estipulado.
- Bom, ento pior para ele quando vir que no assim.
- No, pior para mim. um canalha, Flora. Ainda no posso
acreditar que me tenha sentido atrada por ele. obvio, no mostrou
seu verdadeiro carter at essa fatdica noite. Mas no tanto como
quando lhe pus a par de minhas circunstncias no navio, e este
zarpou antes que pudesse descer. Disse-lhe que no me ia casar com
ele e ponto.
- Estou segura de que manteve sua deciso!
- No zombe desta lamentvel situao. Ameaou me arruinar
publicamente se no aceitava seus horrveis termos! E me ordenou
que me oculte em casa, em Norford, at que tenha passado o tempo
suficiente para terminar com esta farsa de matrimnio.
- O que ocorrer quando se inteirar que no poder lhe pr fim
de um modo amistoso a no ser com um escandaloso divrcio?
- Isso o que mais temo. Quando ao final descubra que no
lhe menti, no querer divorciar-se. Essa a nica razo de que se
casou comigo, essa mnima sombra de dvida que tem. Deixou-me
muito claro que no permitiria que uns desconhecidos criassem ao
seu filho. Assim espero que a prova de minha gravidez se atrase o
mximo possvel para poder sair desta confuso antes que ele se d
conta de que em realidade sim estou esperando um filho dele.
- No acredito que parou para pensar o que est dizendo -
disse Flora com vacilao.
- O desprezo sem nenhuma dvida - insistiu Rebecca.
- No referia a isso. O que quero dizer que conseguiu justo o
que queria que seu filho fosse legtimo. Se deixar que ele se divorcie
sem que ningum saiba que se casaram, estar de novo como ao
princpio, mas com trs ou quatro meses mais de gravidez. Muito
tarde para fazer algo que no seja ir para outro lugar para ter ao
beb em segredo e deix-lo aos cuidados de outras pessoas.
Rebecca empalideceu. Por que no lhe tinha ocorrido pensar
nisso antes? Porque estava to furiosa com Rupert St. John que no
era capaz de ver alm de seu nariz?
- Vejo que me entendeu - acrescentou Flora inclinando a
cabea com satisfao.
- Isto ... intolervel. No posso suportar a idia de estar atada
a ele...
- Oh, basta - interrompeu-a Flora com dureza. - De verdade
acredita que ele continuar sendo to desprezvel com voc quando
se der conta de que todas suas concluses eram absurdas e estavam
equivocadas? O mais provvel que faa um considervel esforo
por ser to encantador como voc quer que seja, e compens-la pelo
mau momento que a tem feito passar.
Rebecca soltou um grunhido.
- No, se limitar a procurar outra razo para me desprezar.
Srio, esquece-o. Se at me disse que fui eu quem o seduzi, que
tudo isto minha culpa!
- E o seduziu? - perguntou Flora com franqueza. Ante o olhar
irado da Rebecca, a donzela tentou suavizar as coisas acrescentando
em um tom conciliador: - No, obvio que no. No sei no que
estaria pensando. Mas terei que perguntar quantas mulheres teria
tentado ca-lo quando no capaz de ver a verdade apesar de t-la
diante.
- No tente o justificar, Flora. Passei quase quatro dias
horrveis com esse homem, e preferiria no ter que falar mais dele.
Flora assentiu com a cabea e agarrou o livro que tinha estado
lendo.
- Quanto tempo leva minha me angustiada por meu
desaparecimento? -perguntou Rebecca com preocupao.
Imediatamente, a expresso de Flora se voltou compassiva.
- Esperei tanto como meus nervos me permitiram isso antes de
avis-la de que voc tinha desaparecido. Rezava para que retornasse
de um momento a outro. Mas depois de dois dias sem ter notcias
suas, no pude demor-lo mais. Ontem enviei ao lacaio, John Keets,
a sua casa para que lhe entregasse a mensagem a sua me, mas
ainda no retornou. Embora esteja segura de que j o notificou.
Pensei que Lilly estaria aqui ontem noite, assim no sei o que a
est atrasando. Entretanto, pode chegar h qualquer momento.
Rebecca suspirou. Deveria agradecer que Lilly no tivesse
estado preocupando-se tanto tempo por ela como tinha temido, mas
agora a inquietava a demora de sua me. E no sabia se devia
esperar no palcio a que ela chegasse ou tratar de interceptar Lilly
no caminho de volta a casa. Se o fazia poderia pass-la por alto no
caminho j que tinha anoitecido. Alm disso, sem carruagem e
condutor prprios, teria que procurar um carro de aluguel, e no
acreditava que pudesse encontrar a um cocheiro disposto a lev-la
ao Norford de noite.
- Suponho que terei que passar outra noite mais aqui - disse
Rebecca. -Mas ter que comear a recolher minhas coisas. Eu
mesma te ajudarei para que vs recolher as tuas ao apartamento
antes que se faa muito tarde.
- Vamos amanh?
- Sim, a primeira hora da manh. Se pudesse dispor de um
meio de transporte esta noite, partiramos de imediatamente.
- Se quer ir agora, John poderia nos ajudar.
- Mas o que acontecer se minha me chega depois que j
fomos?
- John poderia avis-la tambm. Estaria esperando a sua
chegada e lhe diria que voc est s e salva - disse Flora. - Essa ser
sua maior preocupao. No precisa v-la para saber que est bem.
- Pobre senhor Keets. No deixamos de aproveitar de sua
amabilidade. Terei que pensar uma maneira de lhe compensar por
toda sua ajuda.
- No necessrio que faa nada - disse Flora ruborizando-se.
- Oh - reps Rebecca, entendendo perfeio, e s um pouco
incmoda ao conhecer a existncia de outro amante de sua donzela,
agora que ela mesma tinha cado em desgraa. - Mmm, bom, espero
que no o jogue de lado quando retornarmos a casa.
Flora lhe dirigiu um sorriso.
- Prometeu me visitar... frequentemente.
- Muito bem, pois, se ele pode nos encontrar uma carruagem
para esta noite podemos ir agora e enviar a algum para que recolha
nossos pertences mais tarde. Entretanto, terei que ir explicar a lady
Sarah minha ausncia destes ltimos dias e lhe dizer por que meu
abandono posto como dama de honra. Farei agora mesmo.
- Ento, vai dizer lhe a verdade? -perguntou-lhe Flora com
surpresa.
- Santo Deus, no. Isso algo que manteremos em segredo.
Mas tenho a desculpa perfeita para a Sarah: suas intrigas. Direi que
no posso as suportar mais, etc. Inclusive lhe direi que estive em
casa estes ltimos dias para convencer a minha me de que me
permitisse renunciar ao meu posto como dama de honra para
sempre.
- Vai fazer o que? - disse Lilly Marshall da porta.
Capitulo 35


Lilly estava maravilhosa, mas sempre tinha um aspecto
estupendo nos meses de inverno quando suas bochechas adquiriam
um brilhante tom rosado por seus passeios dirios. Rebecca, uma
excelente amazona graas aos ensinamentos de sua me, sempre
tinha montado com ela a primeira hora da manh antes que
comeassem suas aulas. Tinha sentido falta daqueles passeios em
Londres. Tambm tinha tido saudades a sua me terrivelmente.
Levava quase dois meses sem v-la!
- No me diga que comprei uma casa em Londres para nada -
disse Lilly entrando no aposento e dando a Rebecca um longo e forte
abrao. - Embora suponha que ainda poderemos us-la na
temporada de inverno. Tudo bem, carinho? Parece um pouco plida.
No estar doente, verdade? por isso que quer voltar para casa?
Rebecca mal pde evitar abrir a boca. Era evidente que sua
me no tinha tido notcia de seus quatro dias de ausncia, com o
qual no tinha estado angustiada e preocupada, e ela esteve
preocupando por nada. Alm disso, pelo comentrio que tinha feito
ao entrar, Lilly tampouco parecia ter escutado mais que as ltimas
palavras de sua filha. Isso queria dizer que teria que lhe dar as
notcias com toda a suavidade possvel.
- Sua filha est casada e grvida, e lhe contar todos os
detalhes a caminho de casa.
- Flora! - exclamou Rebecca.
Lilly admoestou donzela com um olhar srio.
- Sempre teve um pssimo senso de humor, Flora. No bom
brincar com essas coisas.
Rebecca se apressou a mudar de tema.
- Quando decidiu comprar uma casa na cidade? No me tinha
mencionado nada nas cartas que me enviou.
- Queria que fosse uma surpresa. Inclusive vim a Londres faz
alguns dias para fechar o contrato, mas houve alguns atrasos. Como
ainda queria te dar uma surpresa, abstive-me de vir te ver at
depois de assinar a escritura, o que ocorreu faz mais ou menos uma
hora. No foi fcil ter que esperar, foi ainda pior que estar em casa
fazendo nada - acrescentou Lilly com uma risada afogada.
- No estava brincando - disse Flora entre dentes do fundo do
quarto.
Agora foi as duas Marshall que fulminaram donzela com o
olhar.
- Voc disse que no pensava comprar uma casa aqui -
recordou Rebecca a sua me, ignorando Flora.
- Sei, e estava resolvida a isso. Tinha que resolver de uma vez,
por assim diz-lo, j que sabia que no voltaria a viver de novo em
casa, ao menos no por muito tempo. Mas ao final, no pude
suportar mais! Assim viverei onde viva quando te casar, no
voltaremos a estar to longe a uma da outra.
- No estava brincando... -resmungou a donzela de novo.
- Flora, deixa-o, por favor - disse Rebecca esta vez.
Por desgraa, o tom angustiado de sua voz no passou
despercebido para sua me. Sua me franziu o cenho com
preocupao.
- H algo que deveria saber? -perguntou-lhe Lilly diretamente.
Rebecca no pde pronunciar as palavras, s ficou olhando a
sua me. Suas nuseas havia tornado em todo seu esplendor.
- S tento evitar que se volte a pr dos nervos com tudo este
assunto - disse Flora com toda a despreocupao do mundo. - No
necessita mais transtornos em seu estado. J sofreu o bastante.
Lilly no era estpida, e era muito boa somando dois e dois;
por isso terminou expressando em tom claramente lastimoso:
- Casou-te na mesma semana que chegou? E no me convidou
s bodas?
Rebecca se apressou a tranquiliz-la.
- No foi assim, mame. Casei-me esta manh no meio do
canal da Mancha quando retornvamos da Frana.
- Da Frana!?
Rebecca fez uma careta.
- Foi algo assim como uma espcie de... viagem de lua de mel
adiantado.
De repente tudo cobrou sentido para Lilly.
- Oh, meu Deus, preciso me sentar - disse. Mas no o fez.
Ficou ali de p em estado de choque e logo acrescentou: - E quem
ele?
- Rupert St. John.
- No ser... Oh, Deus, o bonito filho da Julie? Bom, suponho
que isso o explica tudo. Sempre te deixava encantada cada vez que o
via, recorda?
- Sim, at que o conheci - respondeu Rebecca e imediatamente
desejou haver guardado essa informao para si.
Lilly arqueou uma sobrancelha.
- H alguma outra coisa que deva saber alm de que te viu
obrigada a te casar com ele?
- Suponho que o fato de que os noivos se odeiam mutuamente
no tem importncia - disse Flora.
Desta vez Lilly se sentou. Comeou a dizer algo, mas mudou de
ideia e se calou. Abriu a boca para comear de novo, mas voltou a
fech-la. Finalmente estalou:
- Supunha-se que isto no ia ocorrer! - Sacudiu a cabea
levemente e acrescentou: - Muito bem, filha, explique-me isso tudo
to concisamente como pode, assim poderei conter este repentino
desejo de ir pegar uma pistola.
Rebecca a ps a par com rapidez e tratou de no deixar nada
de fora. Comeou pelo princpio, explicando como Sarah Wheeler
tinha tentado envolv-la em suas intrigas desde seu primeiro dia no
palcio e como tinha sido o primeiro encontro com Rupert. Algo que,
olhando-o retrospectivamente, tinha sido inclusive divertido, pois
ambos tinham chegado a umas concluses errneas. Admitiu sua
fascinao por ele, apesar de saber que era um reconhecido
mulherengo. Inclusive confessou que tinha aceitado ajudar ao senhor
Jennings em suas intrigas, e que isso era o que a tinha levado a
procurar o Rupert aonde no devia. No se reservou nada e repetiu
tudo o que ele havia dito e por que.
Rebecca se sentiu liberada quando terminou, como se lhe
tivessem tirado um peso de cima. Deveria ter recordado que Lilly
sempre tomava o bom ou o mau que lhe oferecia a vida. Sua me
jamais se queixava, e jamais guardava rancor. Podia zangar-se tanto
como qualquer pessoa ante determinadas situaes, mas estranha
vez pensava muito nisso, preferindo desafogar-se com rapidez para
voltar a recuperar seu habitual otimismo. Rebecca desejou poder ser
como ela. E desejou ter ido falar com Lilly em primeiro lugar, em vez
de seguir o conselho de Flora... algo que tinha conduzido a suas
bodas.
Lilly ficou em p quando Rebecca terminou e inclusive sorriu.
Pode ser que no fosse um sorriso entusiasta, mas, definitivamente,
era um sorriso.
- Muito bem - disse ela. - No necessrio que voltemos para
Norford to logo. Tenho um quarto reservado para ti em meu hotel.
Tinha pensado que poderia tomar uns dias de descanso e vir comigo
a comprar os mveis para a nova casa, mas agora deveria consider-
lo como uma pausa para no pensar nesta nova e triste situao.
Ser uma sada agradvel. Divertiremo-nos. E logo poder decidir o
que quer fazer. Assim te esquea das tolas ordens de seu marido, j
que so totalmente irrelevantes e se apiam em uma anlise errnea
das circunstncias. O que me diz carinho? Vamos jantar em Londres?
E se ao final no sabe o que fazer j me ocorrer algo enquanto
jantamos.
Capitulo 36


Rebecca no estava nem um pouco nervosa quando chegou
casa de Rupert a segunda vez. Lilly tinha se oferecido em ir com ela,
mas a jovem no queria que sua me fosse testemunha do
sarcstico e ofensivo que podia ser Rupert... nem de como ela se
rebaixava a seu nvel quando se enfrentava com ele. Tinha tomado
deciso de ir falar com seu marido sozinha. Possivelmente o tinha
feito em um arrebatamento de clera, mas estava segura de ter
tomado a deciso adequada. No importava quanto aborrecesse a
idia, nem o muito que Rupert se opor a ela. Seu filho era o mais
importante de tudo.
Alm disso, sua me tinha estado totalmente de acordo com
ela. De fato tinha sido ela quem lhe tinha metido a idia na cabea.
- No permita crer que vai haver uma anulao quando no vai
haver.
Abriu-lhe a porta o mesmo mordomo com o que se topou a vez
anterior. J que o cocheiro de sua me estava descendo um de seus
bas pequenos da carruagem, o homem deveria ter mostrado ao
menos um pouco de surpresa ou curiosidade, mas ocultou seus
pensamentos perfeio.
- Sou Rebecca St. John e venho para ficar - explicou - assim
que lhe agradeceria muito que pedisse a um lacaio que ajudasse a
descer meus bas. Por favor, me leve ante o marqus.
O mordomo demorou um momento em responder. Inclusive
seus olhos flamejaram levemente. Provavelmente pensava que
deveriam lhe haver avisado de sua chegada, e assim deveria ter sido
se algum da casa tivesse conhecimento.
- O marqus est ocupado - respondeu inexpressivamente.
- Ainda segue dormindo? -perguntou ela.
- No, lady Rebecca, saiu primeira hora da manh. Quase ao
amanhecer. Levava uma pequena mala com ele, assim pode ser que
no retorne hoje. No disse muito a respeito.
Rebecca no se esperava essa notcia. Tinha estado preparada
para uma violenta briga, mas agora ele no estava ali para
enfrentar-se a ela.
- Poderia falar com sua me?
- obvio me siga.
O mordomo no teve que ir muito longe. Deteve-se na porta da
sala de jantar antes de anunciar em voz alta:
- Lady St. John chegou, milady.
Rebecca ouviu a rplica irritada que saa do interior do
aposento.
- Est voc cego, Charles? Estou sentada aqui mesmo.
- A nova lady St. John - corrigiu ele.
Rebecca teve a sensao de que Charles tinha provocado um
profundo prazer deixar muda marquesa viva. Mas j que ele no
podia responder a nenhuma pergunta que Julie St. John queria lhe
fazer, Rebecca passou junto ao mordomo e entrou na sala de jantar.
- Eu sou a nova lady em questo, anteriormente Rebecca
Marshall, de Norford. De fato, a casa de minha famlia est um pouco
mais abaixo que a fazenda de seu irmo, assim possivelmente
conhea ...
- a filha de Lilly Marshall? -interrompeu-a.
- Sim, e atualmente... sua nora.
A mulher deve ter ficar surpresa, mas Julie St. John s se
limitou a soltar seu garfo antes de perguntar em um tom ressentido:
- Qual deles se casou contigo?
- O mais velho. Foi uma cerimnia muito breve que se celebrou
em alto mar a semana passada.
Para surpresa de Rebecca, um grande sorriso apareceu no
rosto de sua sogra.
- Devo dizer, jovem, que triunfaste onde outras fracassaram,
felicito-te!
- No est zangada?
- Meu Deus, no. Estou encantada. Inclusive conhecia seus
pais. Eram meus bons amigos como estou segura de que j sabe, e
seu matrimnio no foi uma surpresa para mim. Para ento j me
tinha ido da casa de meu pai, mas ouvi dizer que o conde tinha
mandado construir a casa solar para Lilly j que estava perto da
propriedade de sua famlia. Lembro ter pensado o romntico que me
pareceu aquele gesto quando meu irmo o mencionou em uma de
minhas visitas a casa. um grande inconveniente viver a maior
parte de sua vida em uma propriedade vinculada a um ttulo e perd-
la quando falece seu marido. Ao menos Lilly no teve que passar por
isso.
Rebecca mal foi capaz de endurecer a expresso ante a queixa
da mulher. Sabia exatamente do que falava Julie. Tinha imaginado
que Rupert ainda estava vivendo com sua me e inclusive o tinha
mencionado h Lilly essa semana.
- Tem razo - havia-lhe dito Lilly. -Julie ainda vive com ele.
Rupert herdou todas as propriedades do marqus junto com o ttulo
quando seu pai morreu.
Rebecca se deu conta de que Julie se estava comportando de
uma maneira diferente de como imaginou. Acaso no queria saber
por que Rupert no lhe havia dito que se casou?
- Alegra-me que me considere a mulher adequada para seu
filho - disse-lhe brandamente, - mas devo lhe advertir que ele no
da mesma opinio. No foi Rupert quem me convidou a vir, penetrei-
me em sua casa, por assim diz-lo.
- Brigaste j? -perguntou Julie. -Bom, isso no augura nada
bom, mas ao menos explica por que ele no mencionou este
maravilhoso acontecimento. Ainda me parece incrvel. Inclusive me
tinha resignado a que meus filhos menores se casassem antes que
Rupert.
- muito mais que uma briga, lady Julie. Rupert tem inteno
de anular o matrimnio.
A dama franziu o cenho.
- Poderia te haver economizado o comentrio. Assim vou seguir
sem ter netos, eh?
- Bom, ao menos ter um - disse Rebecca com um tmido
sorriso.


Capitulo 37


Rupert no levou muito tempo dar-se conta de que era muito
mais fcil pensar na Rebecca com lgica quando ela no estava perto
para lhe confundir e lhe provocar. Depois de que ela retornasse ao
palcio de Buckingham e ele a sua casa, logo que teve dois dias de
pausa antes que a pequena dvida que Rebecca tinha plantado em
sua mente comeasse a crescer e tivesse que reconhecer como as
conseqncias de sua deciso afetariam a suas vidas se ao final ela
dava a luz a seu filho.
Como explicaria s pessoas a deciso que tinha tirado de
viverem separados todos esses meses prvios ao parto se tinham
que continuar casados? Mas isso s seria um problema se Rebecca
estava realmente grvida, algo que ainda estava por ver.
Mas dois dias depois comeou a pensar no beb como algo real
e no como um produto das maquinaes de Rebecca. Inclusive
comeava a imaginar a quem dos dois se pareceria seu filho. Aquilo
foi um engano. Assim que ps rosto a um beb que provavelmente
no existia se viu acossado por uma poderosa emoo impossvel de
descrever nem de afugentar. O filho de ambos... no, dele. Maldita
seja, no, realmente era de ambos... se existia.
Tentou com todas suas foras deixar de pensar nessa criana e
em Rebecca, mas a idia j tinha jogado razes em sua cabea e no
desapareceu. Ia ter que levar Rebecca de volta a Londres. Depois de
tudo, no podia confiar em que ela no fizesse alguma tolice. Saberia
sua esposa que precaues deveria tomar durante a gravidez? Que
havia coisas perfeitamente normais que poderiam ser muito
perigosas para uma criana que ainda ia nascer?
Rupert colocou alguma roupa em uma pequena mala de mo
no caso de fazia mal tempo pelo caminho, e se dirigiu diretamente a
Norford para trazer Rebecca de volta para casa.
Viver com sua famlia no era precisamente a situao ideal,
mas era a nica maneira em que poderia controlar as atividades de
sua esposa e assegurar-se de que fossem as mais apropriadas para
uma mulher grvida. Poderiam inventar-se algo simples para que ela
vivesse com sua famlia, algo que no tivesse nada que ver com o
matrimnio. Suas mes eram amigas, depois de tudo, e como j era
final de novembro, a longa temporada de inverno estava de volta.
Julie sempre podia dizer que ia apresentar Rebecca em sociedade
essa temporada. To simples como isso.
Cavalgou o mais depressa que pde at Norford,
surpreendendo-se inclusive de quo rpido podia viajar ao no ter
que ir com sua me em uma pesada carruagem. A ansiedade que
experimentava por pr sob seu cuidado seu futuro filho no tinha
nada que ver com nenhum desejo de voltar a ver Rebecca. Ao menos
isso foi o que se disse a si mesmo meia dzia de vezes durante o
longo trajeto. Mas a inesperada decepo que sentiu quando no
encontrou a sua esposa em casa foi em parte responsvel pela clera
que sentiu enquanto retornava a Londres.
Havia dito que a Rebecca que fosse para casa. De verdade
pensava sua esposa que podia fazer o que lhe desse vontade? Tinha-
o desafiado de propsito. Como realmente no estava grvida,
resultava evidente que tinha decidido conservar seu posto no palcio.
Que lhe condenassem se ia ali para ajustar contas com ela. Teriam
uma discusso violenta e muitas pessoas podiam escutar e provocar
rumores no palcio.
Quando atravessou a porta principal de sua prpria casa e viu
Rebecca sair da sala, ficou muito surpreso para reagir
imediatamente. Cravou os olhos nela com dureza. Estava aliviado de
que sua esposa estivesse bem e no por a perdida. Mas a raiva que
tinha sentido durante o trajeto desde Norford no se dissipou, e a
olhou com o cenho franzido. Rebecca no parecia precisamente
acovardada. Acaso tinha em seus olhos uma raiva similar sua.
Maldita fosse, que bonita estava com esse vestido cor de lavanda e...
tinha a cintura to fina como sempre...
- H alguma razo para que esteja aqui? - inquiriu Rupert
finalmente.
- Bom, trouxe minhas coisas. Agora vivo aqui - disse-lhe ela
com absoluta indiferena.
- S voc acredita nisso!
- muito amvel de sua parte me dar a boas-vindas com essas
maneiras grosseiras de sempre - foi tudo o que ela disse.
Rupert apertou os dentes. No importava que acabasse de
retornar de Norford aonde tinha ido procurar para traz-la para casa.
Que agora sua esposa estivesse ali tinha sido idia dela, mas por si
s, despertava suas suspeitas.
- No tente me manipular de novo - advertiu-a, - e responde a
minha pergunta.
- Por que estou aqui? Comearei pela razo mais evidente.
Porque certo que estou grvida e assim que minha gravidez
comece a ser visvel no quero que as pessoas comecem a me
perguntar quem meu marido e riam incrdulos quando lhes disser
que voc.
- E a razo no to evidente?
- Porque me pe to furiosa que faria algo para te chatear!
- No vais forar-me a nada aparecendo em minha casa sem
ter sido convidada, juro-te que no. Admito que tenha minhas
dvidas, mas se tentar que este matrimnio seja real antes que o
beb seja um fato...
- No comece com isso outra vez. Sua me sabe, a minha
tambm, mas, se por acaso no o suficientemente preparado para
aceitar isso j indica que estamos casados de verdade. Disse-te que
no queria me casar contigo, mas, se por acaso se esqueceste, voc
insistiu em faz-lo, assim agora assume as conseqncias. Tudo o
que quero que meu filho seja legtimo e assim ser. Por mim j
pode voltar a soltar todas essas mentiras de que me aproveitei de ti.
Ou como disse? Que tinha te seduzido? No me importa o mnimo.
- Por que me faz isto? - perguntou-lhe Rupert com toda a
pacincia que pde reunir.
- Porque no minto. No te menti desde a noite que disse que
estava procurando um cachecol para Sarah.


Capitulo 38



Rebecca se perguntou se suas emoes sempre se
descontrolariam quando estava com Rupert.
Separou-se dele. Mal tinha cruzado umas palavras com esse
homem e j se ps to condenadamente furiosa que acabava
dizendo coisas que no queria. Mas essa era sua casa! O que
significava que se ela se afastava dele, ele podia segui-la e isso foi o
que fez.
Rebecca no sabia onde tinham deixado seus bas. Estava
muito zangada para procurar o mordomo e lhe perguntar, to
zangada que decidiu busc-los ela mesma, assim comeou a abrir
uma porta atrs de outra no andar superior. Normalmente, jamais
lhe tivesse ocorrido fazer algo to grosseiro, mas as emoes que
sentia nesse momento no eram normais, e Rupert a seguia de
perto.
Quando alargou a mo para abrir a ltima porta do longo
corredor, Rupert tentou det-la.
- A no... - advertiu-a.
No acabou a frase. Quando Rebecca abriu a porta, pde ver
que tinha encontrado seus bas empilhados nesse recinto. A jovem
no duvidou em entrar.
Nem tampouco ele.
- No vai ficar aqui - disse-lhe Rupert em um tom inflexvel.
Era um quarto maravilhoso. Havia um tapete luxuoso em tons
azul marinho e borgonha e enormes quadros com molduras de
madeira que ressaltavam contra o papel de parede em tons nata e
azul. A tapearia do sof de madeira de cerejeira e da cadeira de
leitura era de uma discreta cor nata em contraste com o tapete
escuro. A mesinha de caf era uma obra de arte com aquelas pernas
to intrincadamente esculpidas.
As cortinas das janelas eram de cor azul escura e estavam
debruadas com fios de cor prata. Havia um cavalete junto janela
maior. O quadro, ao meio de pintar, estava orientado para a luz que
entrava pela janela assim Rebecca no podia ver o que era o que
tinha pintado. As estantes estavam repletas de livros e nelas logo
que havia espao suficiente para um mais. Duas cmodas gmeas
maiores Rebecca tivesse visto em sua vida, estavam colocadas uma
ao lado da outra, o mais provvel que tivessem sido feitas a
medida. A lareira com o suporte de mrmore branco era o
suficientemente grande para esquentar toda a sute, de fato,
ocupava boa parte da parede.
Na parede havia duas portas que provavelmente conduziriam a
um banheiro e a um closet ou possivelmente outro quarto como nos
aposentos principais.
Todo o aposento era muito elegante, e a enorme cama,
colocada de uma maneira estranha em um canto, confirmou suas
suspeitas.
- seu quarto? - perguntou, tentando manter um tom neutro
quando acrescentou: -Por uma vez estou de acordo contigo, no
penso ficar aqui. Charles deve ter suposto que este era o lugar mais
apropriado para deixar minha bagagem quando lhe disse que era a
nova lady St. John.
- J trata a meus criados pelo nome de batismo?
Rebecca voltou e o observou atravessar o quarto, detendo-se
ante o cavalete como se fosse um co guarda. Como se lhe
importasse alguma coisa que ele gostasse de pintar ou estivesse
interessada em saber o que estava pintando.
- S ouvi mencionar seu nome - disse em resposta a sua
pergunta - mas no me importar lhe chamar o mordomo de Rupert,
igual chamarei a esta casa, a casa de Rupert, e a "isso" - assinalou a
cama do canto, - a condenada e estranha cama de Rupert.
- O que acontece com minha cama?
- Ningum pe cama de modo que s se possa entrar ou sair
dela por um lado a menos que no caiba de outra maneira no quarto,
o que no o caso. Trs camas tuas que tive a desgraa de ver,
estavam todas em um canto.
- E por isso lhe parecem estranhas?
Rebecca aspirou ao aroma dele quando se aproximou dela. A
expresso de seu marido se tornou sensual e lhe recordou a noite em
que fizeram amor.
Ele devia ter lembrado porque acrescentou:
- No recordo que te queixasse muito de minha cama no
palcio. De fato, deu-me a impresso de que nem te fixava nela
porque s tinha olhos para mim, recorda?
Como ia esquecer! Mas no pensava admiti-lo. Seu rubor,
entretanto, delatava-a, assim que se afastou dele com rapidez.
- No te ocorreu perguntar por que ponho as camas dessa
maneira em vez de fazer comentrios sarcsticos a respeito? -disse
ele, provocando que o rubor da jovem se intensificasse. - No h
nada mau em pr dessa maneira, de fato, h uma boa razo para
isso.
Graas a Deus Rupert j no estava falando da noite em que
tinham feito amor.
- Muito bem, explica. Qual a razo?
- Em realidade no teu assunto, mas j que te interessa
sab-lo, te direi. Tenho o terrvel defeito de me mover muito quando
durmo, e em ocasies caio da cama. obvio isso no acontece
quando tenho companhia feminina, j que tendo a me sossegar
quando durmo com uma mulher. Mas aqui nunca durmo
acompanhado, assim ponho a cama dessa maneira para no cair e
despertar ao resto da famlia.
Rebecca jamais teria imaginado uma resposta como essa nem
que ele admitiria algo assim ante ela. Tinha-a feito sentir que lhe
devia uma desculpa.
Assim se envergonhou de si mesma quando lhe replicou com
mordacidade:
- O que acontece? As criadas no so o suficientemente bonitas
para te tentar?
- Sim, mas minha me no tolera esse tipo de comportamento
em sua casa.
- Pensei que esta era sua casa.
Ele encolheu os ombros.
- E assim , mas ao compartilhar com minha famlia, considero
que devo respeitar suas idias a respeito.
Rebecca ruborizou outra vez. Por que no limitou a desculpar-
se como devia? Mas inclusive agora no se resignava a faz-lo.
Assim que voltou e se dirigiu porta.
- Procurarei a seu mordomo e lhe direi que se encarregue de
que transladem meus bas imediatamente - disse sem deter-se, em
um tom absolutamente depreciativo.
- D-te conta de que te est passando, Becca? Sugiro-te que
adote uma atitude mais conciliadora de agora em diante.
Ela se deteve.
- Ou?
- Te trancarei aqui.
Ela voltou para ele para avaliar a seriedade com a que tinha
formulado essa declarao. Pareceu-lhe captar um brilho de
travessura nos plidos olhos azuis de seu marido, e algo mais.
Desejo... ou raiva? Tinha que ser raiva. Mas no devia ser ela quem
estivesse furiosa com ele por hav-la acusado de coisas horrveis das
quais era totalmente inocente?
- Sabe? A noite que fui ao seu quarto te disse que era para
ajudar ao seu amigo Nigel - recordou-lhe. - Jamais te incomodaste
em confirm-lo, verdade?
- O que quer dizer?
- Jamais teria ido ao seu quarto se ele no me tivesse
assegurado que seria nosso intermedirio.
- Sim, falei com Nigel e me confirmou que te havia dito que me
utilizasse como mediador. Mas, Becca, voc sabe to bem como eu
que teve muitas oportunidades de me entregar essa informao
antes. E em vez disso, quebrou todas as regras de decncia
conhecidas entrando em meu quarto a altas horas da noite,
esperando me encontrar na cama, o que em ltima instncia nos
levou a esta desastrosa situao. Assim no te faa a inocente
comigo, Becca. Ns dois sabemos quem tem a culpa de tudo isto.
Ela negou com a cabea, frustrada.
- No sei por que me surpreendo de que pense assim. Pode ser
que pequei de ingnua, mas aquela noite no tinha inteno de te
seduzir. Por favor, faa um favor aos dois e deixa de me chatear com
isso. Este ser s um matrimnio de nome tal e como voc disse...
durante muito tempo.
- Em realidade disse que seria s um matrimnio de nome at
que demonstrasse que no estava grvida. Espero que no pense a
srio que manterei as minhas mos separadas de ti se ao final
continuamos casados. Mas enquanto isso no tente me tentar. Se
esse for seu plano, te instalar em minha casa para me seduzir de
novo e tentar ficar grvida de verdade, te advirto, no, prometo, que
o lamentar.
- E pensar que antigamente te comparava com um anjo. Devia
estar louca.
Resmungando para si mesma algo que ele no pde ouvir,
Rebecca dirigiu-se para a porta. Havia tornado a permitir que a ira a
dominasse e que abrisse ainda mais a brecha que havia entre eles.
Mas no era ira o que lhe provocava uma intensa dor no peito. E no
foi ira o que lhe encheu os olhos de lgrimas.
Capitulo 39


Aquela mulher tirava a pacincia! Rupert se perguntou como
diabos ia sobreviver com Rebecca to perto. Demnios, ainda a
desejava, mas se negava a ser manipulado por uma jovenzinha
intrigante, no importava o tanto que sentisse atrado por ela.
Tentaria cada vez que tropeasse com ele com aquela suposta
inocncia dela. E funcionaria. No havia maneira de poder evit-lo
quando j lhe tentava... sem haver-lhe proposto sequer.
Rupert permaneceu em seu quarto at que levaram os bas de
Rebecca, e uns minutos mais tarde ouviu uma portada no corredor.
Acabaria por jog-lo de sua prpria casa. No havia outra opo.
Tinha descido a metade das escadas quando se deteve em
seco. Que diabos estava fazendo? Desde quando fugia como um
covarde? De acordo, lhe tirava a pacincia, mas no ia optar pelo
caminho mais fcil. Maldio tinha que ser mais forte. Sabia qual era
o plano desenhado por sua esposa! Ele s tinha que ignorar a seu
instinto de conservao o tempo suficiente para idear um plano de
contra-ataque.
Ainda estava parado no meio das escadas quando a porta
principal abriu e apareceram seu primo Raphael Locke e sua esposa,
Ophelia. Maldita temporada! Tinha-lhe esquecido que muitos de seus
parentes Locke vinham a Londres nessa poca do ano. E, obvio,
todos deviam visitar a sua famlia e ficavam algumas semanas. Era
muito provvel que sua prima Amanda, a irm de Raphael, tambm
viesse, j que ainda estava no mercado matrimonial. Preferia alojar-
se em sua casa onde teria como provveis acompanhantes a ele ou a
seus irmos em vez de seu prprio irmo que preferia ficar em casa
com sua esposa e sua filhinha.
A chegada de Raphael e sua esposa reforou a deciso de
Rupert. Tinha que ficar. Sabia a facilidade com que Rebecca ganharia
os coraes de sua famlia se ele no estava ali para lhes advertir de
sua duplicidade. Era muito adorvel e divertida. A maioria dos
homens ficariam consternados ante uma mulher que exibisse uma
inteligncia igual deles, mas os Locke e os St. John no pertenciam
a esse grupo.
Rupert sempre ficava deslumbrado pela incrvel beleza de
Ophelia Locke cada vez que a via. Tinha um rosto de uma beleza
nica. Provavelmente Ophelia e Rebecca tinham muito em comum...
no, estava pensando na velha Ophelia. Sua prima estava
acostumada ser uma perita manipuladora que sempre recorria s
mentiras para obter seu propsito, exatamente igual Rebecca.
Ophelia era uma beldade sem comparao, mas no tinha sido uma
mulher agradvel por todas essas ms qualidades. O matrimnio
com Rafe a tinha mudado por completo. No havia nada que lhe
desgostasse de Ophelia desde que se casou com seu primo.
- No esperava te encontrar aqui, velho amigo - disse Raphael
quando viu Rupert.
Rupert sorriu amplamente e baixou os degraus restantes para
unir-se ao casal no vestbulo.
- Ultimamente tento passar a noite com apenas trs mulheres
na semana. Mas hoje me pegaste em um desses dias.
- Nem sequer esperava te encontrar - respondeu-lhe Raphael. -
Entretanto, pode partir. Viemos visitar tia Julie.
Por estranho que parecesse, Raphael Locke s estava
brincando pela metade. No tinha motivos para sentir ciumento de
sua esposa j que no duvidava de seu amor por ele, mas Rupert
tinha provocado esse cime muitas vezes. A Rupert tinha achado
muito divertido paquerar com Ophelia durante os primeiros meses de
seu matrimnio com Rafe, mas seu primo que conhecia muito bem a
reputao de mulherengo de Rupert no lhe tinha feito nenhuma
graa.
- O que Rafe quer dizer que pensvamos que ainda poderia
estar dormindo h essas horas - disse Ophelia, tentando suavizar as
palavras de seu marido.
- No se preocupe prima - Rupert piscou para Ophelia, - estou
acostumado a suas inseguranas.
Raphael soltou um grunhido.
- Onde est tia Julie? - gritou, entrando na sala, - necessito
que envie urgentemente o patife de seu filho a dar um recado.
Ophelia admoestou Rupert com suavidade.
- Sei que no fala a srio, e me alegro de que tenha deixado de
tentar me seduzir todo o momento como estava acostumado a fazer
antes. Mas tem que lhe dizer ao seu primo que s estava brincando.
- Tudo est permitido no jogo e no amor, querida.
- Tolices. S o faz para provocar a ira de sua me.
- Isso tambm. - Rupert sorriu amplamente.
- E a meu marido.
Rupert riu entre dentes.
- Sem dvida alguma.
- Mas no te parece que chegou a hora de deixar de faz-lo?
Eu gosto de visitar sua famlia, mas me leva alguns dias para
convencer Rafe de que venhamos cidade e tudo por sua culpa.
- Santo Deus - ouviram que exclamava Raphael na sala. -
Quando ocorreu?
Rupert suspirou.
- Ocorre algo mau? - perguntou Ophelia.
- Sim, mas s em minha opinio. Provavelmente minha me
opine que as coisas no poderiam ir melhor. Entretanto, deixarei que
lhe diga ela. Estou seguro de que morre por faz-lo.
Assinalou a sala com uma mo. Ophelia lhe lanou um olhar
desconcertado e passou diante dele.
A me de Rupert no a manteve em incerteza muito tempo.
- Me deixe ser primeira em te dizer que Rupert se casou -
anunciou Julie assim que Ophelia apareceu na porta. - Conheceu a
uma garota encantadora e, alm disso, esperam um filho.
Rupert se apoiou no marco da porta e se deu uma cabeada
contra a madeira. Sua me no deixou nada passar.
Ophelia voltou para ele imediatamente.
- Eu adoro as bodas - disse com gesto triste - Por que no nos
convidou?
Ele fechou os olhos.
- Possivelmente porque se supunha que ningum deveria sab-
lo ainda.
- Sim, nem sequer foi Rupert quem me disse isso - acrescentou
Julie com um amplo sorriso, sem parecer desgostada por isso. -Mas
lhe perdo agora que j sei. Rafe, voc deve conhec-la. tua
vizinha. Inclusive me disse que poderia ter formado parte da famlia
antes, pois faz tempo chegou a pr os olhos em ti.
- Oh - disse Ophelia, franzindo o cenho a seu marido.
Raphael ruborizou um pouco.
- No tenho nem idia de que fala tia Julie, querida. Ainda no
me disse com quem se casou Rupert.
Rupert abriu muito os olhos. Agora entendia tudo, o porqu de
todas as maquinaes de Rebecca. No tinha nada que ver com as
intrigas palacianas a no ser com suas mercenrias aspiraes. O
nico que, em realidade, tinha procurado sua esposa todo esse
tempo era casar-se, de uma maneira ou outra, com um membro da
famlia Locke. E o tinha conseguido.






Capitulo 40


- Eu sou sua mulher - disse Rebecca da porta, deixando o
aposento momentaneamente em silncio.
Esperando no ruborizar-se ao fazer aquela declarao to
atrevida. Mas no havia razo para andar com rodeios, em especial
quando tinha ouvido o comentrio de Raphael ao aproximar-se da
sala. Deveria haver-se retirado para ouvir tantas vozes na sala. Mas
no mudou para essa casa para andar ocultando-se. Estava ali para
deixar claro qual era seu lugar na famlia de Rupert... pelo bem de
seu beb. E essa era uma boa oportunidade para faz-lo.
Seu comentrio atraiu tudo os olhares do recinto, includo o de
Rupert.
- Esqueceu-se de acrescentar uma mulher afortunada,
verdade? - perguntou Rupert em voz baixa j que estava ao seu
lado.
Sups que essa seria a resposta normal de uma mulher recm-
casada, mas definitivamente no se aplicava a ela.
- No, no o tenho feito - sussurrou ela em resposta,
esboando um falso sorriso. -Mas consegui me conter a tempo e no
dizer "desafortunada" que era o que tinha na ponta da lngua. Pode-
me agradecer isso depois.
Ele soltou um grunhido. Rebecca se separou de seu lado para
entrar no aposento e se sentou junto a sua sogra em um dos sofs
de brocado. Julie lhe brindou um alegre sorriso. Raphael tambm
sorria, certamente a tinha reconhecido. Ophelia era quo nica a
olhava atordoada.
- Parece-me familiar, mas no consigo recordar seu nome.
Conhecemo-nos? -perguntou Ophelia finalmente.
- Sim, conhecemo-nos no muito depois de suas bodas.
Acompanhei a minha me quando foi visitar-lhes para te dar a boas-
vindas comunidade.
- Sim, obvio! - exclamou Ophelia. -Lilly e Rebecca Marshall.
J o recordo... sua me disse algo esse dia que despertou minha
curiosidade.
- Seriamente?
- No acredito que ela quisesse que eu a ouvisse. Depois de
que me apresentassem a ouvi resmungar algo como: "Bom, isso
explica tudo". Sabe o que se referia? Tive a sensao de que seu
comentrio tinha algo a ver comigo.
Rebecca estalou em risadas ao recordar o dia em que sua me
e ela tinham conhecido Ophelia Locke. Rebecca tinha compreendido
ento por que Raphael tinha sucumbido Ophelia com tanta rapidez. A
mulher era preciosa. No havia palavras para descrever sua beleza.
Lilly tinha sido da mesma opinio e o tinha resumido com aquelas
breves palavras "Bom, isso explica tudo".
- E assim - disse Rebecca com um amplo sorriso. - Durante
anos minha me tinha brincado com a idia de que Raphael se
convertesse em meu futuro marido. Assim quando um dia retornou
casado contigo, to de repente e sem que tivesse havido uma longa
corte, sentimos uma profunda curiosidade por saber como tinha
acontecido. Mas assim que lhe conhecemos compreendemos por que
qualquer homem teria corrido at o altar quando tivesse te
conquistado.
Ophelia ficou vermelha pelo elogio, mas seu marido se
apressou a esclarecer tudo.
- Oh, nossa corte foi to incomum que provocou falaes de
toda Londres. J lhe contar isso Phelia em outra ocasio. Mas
parece que os falatrios no tinham chegado a Norford quando levei
minha mulher para casa. - Logo brincou com Rebecca: - Espero que
no sinta muito decepcionada.
- Oh, asseguro-te que fiquei destroada durante ao menos uma
hora - respondeu Rebecca tambm em brincadeira, provocando a
risada de todos antes que ela acrescentasse: - Voc foi s uma idia,
depois de tudo. No era algo que tomasse a srio, mas sim, algo que
esperar como uma iluso at completar a idade adequada. Mas se
casou antes que isso acontecesse!
Todos voltaram a rir... salvo Rupert. Tinha um cenho to
franzido que saiu do aposento antes que algum se dessa conta.
Entretanto, Rebecca o viu antes que a deixasse sozinha to
grosseiramente com sua famlia. Deveria ter aproveitado a ocasio
para explicar aos Locke a verdadeira razo de seu matrimnio sem
que Rupert lhes desse a verso errada. Mas j tinha contado a Julie
qual era a situao e sua sogra poderia confiar-lhe a seus parentes
se assim o desejava. Assim Rebecca se desculpou e saiu atrs de
Rupert.
No teve que ir muito longe. Seguiu-o pelo vestbulo at que
desapareceu no interior de um aposento, mas antes que ela pudesse
lhe alcanar, fechou-lhe a porta no nariz. Abriu-a, claro. Ele se voltou
e cravou aqueles plidos olhos azuis nela.
- Que tpico de ti, me deixar com os lobos - disse ela depois de
fechar a porta.
Ele soltou um grunhido ante a ridcula descrio de sua famlia.
- Economize seus melodramas para um pblico mais ingnuo.
Tinha-os na palma da mo.
- Desculpa sua rudeza?
- Minha famlia no espera outra coisa de mim. Alm disso, se
por acaso no te deu conta, Rafe se sentiu encantado de que me
fosse. Desde o dia em que me insinuei a sua esposa, prefere que no
esteja muito tempo no mesmo recinto que ela.
Rebecca soltou um grito afogado.
- Insinuou-se a Ophelia?
Ele revirou os olhos.
- obvio que o fiz. Eu e qualquer homem que tenha posto os
olhos nela. A maioria dos cavalheiros sabem como dissimular seus
sentimentos. Eu no.
Rebecca imaginou que s tentava provoc-la.
- assim como vo ser as coisas, Rupert? No ficar no
mesmo recinto que eu nem sequer quando sua famlia venha de
visita?
Rupert a empurrou de repente contra a parede.
- pensa que sou estpido, Becca? Como sua me disse uma
vez: "Isso explica tudo", e com muita claridade, alm disso.
Por um momento, Rebecca no pde dizer nada, nem sequer
tinha ouvido o que ele acabava de dizer. Simplesmente no podia
concentrar-se quando estava to perto dele. Uma quebra de onda de
calor a atravessou. Sentiu um formigamento no ventre. No podia
afastar o olhar de seus lbios quando estavam to prximos aos
dela.
- No tem nenhuma desculpa desta vez? - continuou ele com
tanta rudeza que ela finalmente o olhou aos olhos.
Rebecca o tinha visto zangado muitas vezes, mas essa vez
parecia totalmente furioso. Palpitava-lhe um msculo na bochecha. A
jovem quase podia sentir sua ira, pois parecia emanar dele. Que
diabos havia dito? "Pensa!" No pde. No tinha ouvido nenhuma s
palavra desde que seu marido a tinha encurralado contra a parede
sem nenhuma via de escape.
- O que est insinuando agora?
- Este no um bom momento para pr a prova minha
pacincia, Rebecca. Quando exatamente decidiu fazer tudo o que
estivesse em sua mo para poder formar parte da minha famlia? Foi
antes ou depois de que Rafe desaparecesse de sua lista? Pois sua
segunda escolha foi pssima, Becca. Se esta farsa continuar, no
serei um marido fiel.
Ela inspirou bruscamente assim que se deu conta da concluso
tinha chegado ele.
- Est brincando? Seu primo era um dos melhores partidos de
toda a Inglaterra, e no tinha rival em minha comunidade. Todas as
jovens de Norford tinham os olhos postos nele, por que eu ia ser a
exceo? Eu s tinha treze anos quando ocorreu a ideia a minha me
de que podia ser um bom marido para mim. S o vi umas poucas
vezes. Provavelmente ele no se lembre de nenhuma. E para sua
informao, quando se casou com Ophelia eu s tinha dezesseis
anos. Senti-me decepcionada depois de ter passado trs anos
pensando que ele era meu, mas certamente no fiquei destroada
nem risquei nenhum plano de ao para que voc ocupasse seu
lugar. De fato, estava impaciente por me unir ao resto das
debutantes na temporada social de Londres, ao menos at que
minha me me conseguiu esse posto no palcio.
- Bom, vejo que sim tem uma desculpa depois de tudo - reps
ele com sarcasmo.
Rebecca se deu conta imediatamente de que por muito que ela
dissesse, ele no acreditaria em nada. Nem sequer lhe daria o
benefcio da dvida. Para ele ela tinha a culpa de tudo, tinha-o
obrigado ir ao altar utilizando o truque mais velho do mundo. No
importava que em realidade tivesse sido ele quem a tinha obrigado,
ao parecer tambm o tinha manipulado nisso. Rupert nem sequer
tinha tido em conta sua incrvel aparncia! Pensava que o tinha
caado por sua famlia, e que qualquer membro lhe teria servido.
Como sempre, ele tinha conseguido p-la to furiosa como ele
estava. E como tinha ocorrido ultimamente, Rebecca no se conteve
e lhe lanou uma farpa.
- Tolices - respondeu - Para que ia ter uma desculpa
preparada? J sabe que sou o suficientemente inteligente para
improvisar uma imediatamente. Engula essa, lorde sabicho!
Passou com rapidez embaixo um dos braos que ele tinha
plantado a ambos os lados de seu corpo e saiu correndo do aposento
antes que pudesse det-la. Ia chorar de novo. E esta vez nem sequer
sabia por que. Acaso Rupert no lhe tinha deixado j claro o que
pensava dela?


Capitulo 41


Rebecca esperou at meio da tarde antes de descer para
comer. No tinha apetite, mas j no podia pensar s em si mesma
quando se tratava de nutrio. Esperou o tempo suficiente a que se
fossem os Locke. Nesse momento no estava de humor para ser
socivel com ningum embora agora fosse parte dessa famlia. Sua
inteno era agarrar um prato com comida na cozinha e retornar
rapidamente a seu quarto onde poderia comer em paz.
S pde executar a metade daquele precipitado plano. Quando,
com o prato em mo, subia as escadas de novo, abriu-se a porta
principal a suas costas. Deu a volta esperando que fosse Flora com o
resto de sua bagagem. Esqueceu-se de mencionar a Julie que sua
donzela tambm necessitaria um quarto. Mas ali no vestbulo estava
sua velha amiga Amanda Locke tirando o casaco.
Amanda a viu imediatamente.
- Becky?! - exclamou. - O que est fazendo aqui? tia Julie
quem te apresenta esta temporada? Espera um momento... no teria
que estar no palcio? Que excitante! Ouvi que lhe deram esse posto.
Imagine dama de honra da rainha! Senti-me to emocionada por ti,
e pode ser que inclusive um pouco ciumenta. - Amanda riu para si
mesma. - Jamais tinha pensado em fazer nada parecido, mas
possivelmente deveria faz-lo. Deixar que a rainha fosse quem me
escolhesse um marido j que no sou capaz de escolh-lo eu mesma.
Esta ser minha terceira temporada! para tornar-se a chorar.
Rebecca esboou um sorriso. Parecia que Amanda no tinha
mudado nada. No a tinha visto fazia anos, mas a formosa menina
que ela tinha conhecido ento se converteu em uma mulher mais
formosa ainda, embora Rebecca a tivesse reconhecido em qualquer
parte. Ainda podia soltar cem palavras por minuto e reunir trs
temas de uma vez sem perder o flego.
Converteram em melhores amigas quando eram meninas.
Sendo vizinhas e com muito pouca diferena de idade Amanda era a
mais velha, tinham desfrutado das mesmas coisas juntas quando as
duas tinham interesses comuns.
Mas ento Amanda se foi ao mesmo colgio particular para
senhoritas ao que tinham acudido todas suas tias quando eram
jovens e durante alguns anos nem sequer retornou a Norford nos
veres, pois se dedicava a visitar suas novas amigas da escola.
Foram perdendo o contato pouco a pouco, apenas se viam e a
escassa diferena de idade tambm tinha parecido mais acentuada
durante esse tempo, j que os interesses da Amanda eram mais
sofisticados e amadurecidos.
Rebecca tinha lamentado frequentemente no ter renovado sua
amizade com Amanda uma vez que cresceu e deixou para trs a
infncia. Nem sequer tinha tido a possibilidade de comentar com sua
velha amiga que uma vez tinha pensado casar-se com seu irmo.
Tinham passado muitos anos da ltima vez que tinham falado.
Rebecca desceu as escadas para tratar de explicar sua
presena na residncia dos St. John sem revelar todos os detalhes.
- Casei-me. Por isso deixei meu posto no palcio.
- Santo Deus, casou? - disse Amanda com voz afogada. Logo
gemeu. - Agora sim que vou chorar de verdade.
No parecia que Amanda fosse faz-lo a srio, pois esboava
um amplo sorriso quando felicitou Rebecca com um forte abrao.
- Por fim algum poder me contar todos os mistrios que
envolvem o matrimnio - disse, - j que meu pai se envergonha
muito para me dizer nada.
- De verdade no os conhece?
- Estava brincando, obvio. Depois de tudo tenho cinco tias e
todas elas se foram alternando para me explicar todos esses fatos
to delicados para mim. Mas j sabe como so as mulheres mais
velhas. Contam-lhe as coisas, mas realmente no lhe dizem nada, s
aludem a isto e aquilo.
- Assim que voc em realidade no...
- No, realmente no - interrompeu-a Amanda. - Todas
minhas amigas ntimas se casaram j. Assim j v... sou a nica que
no consegue encontrar marido!
Rebecca no podia imaginar por que. Amanda possua a
extraordinria beleza que caracterizava a todos os Locke: um
brilhante cabelo loiro, olhos azul claro e traos deliciosos. Sem
dvida, devia ter sido a debutante mais formosa caa de marido
desde que se apresentou na sociedade, pensando-o bem, Ophelia
tambm se apresentou na sociedade fazia dois anos, e ningum,
nem sequer Amanda, podia comparar-se a sua beleza. Mas mesmo
assim j tinham passado duas temporadas e Amanda deveria estar
casada.
- pelo ttulo de seu pai? Depois de tudo duque e isso
poderia assustar a qualquer...
- No, no, recebi muitas propostas. O problema s meu. Ao
parecer sou incapaz de tomar uma deciso, porque no o sinto aqui.
- Amanda destacou o corao. - Voc o sentiu aqui? obvio que o
fez. Por que ento iria se casar?
Rebecca comeou a lhe explicar que havia numerosas razes
para casar-se, alm do amor, mas no era ela quem devia mencionar
sua razo particular quando Amanda era ainda inocente. Se a famlia
da jovem decidia contar-lhe que o fizesse, mas enquanto isso no
faria falta que Amanda soubesse que nem Rebecca nem Rupert
tinham querido casar-se? No acreditava que fosse realmente
necessrio Amanda s tinha ido ali de visita. De qualquer modo,
Amanda j tinha respondido a sua prpria pergunta e Rebecca no
tentou corrigi-la.
- Ento me diga quem o afortunado?
Tinha-lhe feito pergunta com tal curiosidade que Rebecca
soube que Amanda no tinha tido em conta a nenhum de seus trs
primos. obvio o menor deles, Owen, era muito jovem. Rebecca no
tinha conhecido Avery, o irmo do meio, mas se se parecia um pouco
ao Rupert, Amanda o teria considerado outro solteiro contumaz e o
teria descartado junto com seu irmo mais velho.
- Sou eu - respondeu Rupert atravessando o vestbulo. Deteve-
se ao lado de Rebecca e lhe rodeou os ombros com um brao.
Rebecca ficou rgida, mas no o afastou porque Amanda os olhava
com ateno.
- Voc? - Amanda olhou piscando ao seu primo e logo a
Rebecca antes de lanar um gritinho de felicidade. - Oh,
maravilhoso! Por fim poderemos nos converter nas melhores amigas,
Becky! No posso acreditar que tenha perdido toda esta excitao.
Como aconteceu quando nem sequer comeou a temporada?
Conheceram em casa ou aqui em Londres? Quando ocorreu tudo...?
Esperem um momento, por que no me convidaram s bodas?
- Estvamos muito impacientes para esperar para ter um
casamento normal - disse Rupert.
- Fugiram para a Esccia para no ter que esperar a publicar os
proclamas, no? -adivinhou Amanda. - Que romntico!
Rupert plantou em Rebecca um beijo na orelha e enquanto o
fazia lhe sussurrou ao ouvido:
- No precisa saber a verdade.
De verdade estavam de acordo em algo? Pensou Rebecca com
inusitado assombro. Que surpresa! Ao voltar cabea para dizer-lhe
seus lbios se encontraram diretamente com os dele.


Capitulo 42



Rebecca sabia muito bem que aquele beijo era s pela
Amanda. E essa foi razo pela que no se afastou imediatamente.
Ao menos isso foi que assegurou a si mesma antes de perder o
sentido de tal maneira que se esqueceu de que no devia desfrutar
daquele beijo.
No deveriam saber os canalhas como mal se comportavam?
Sim, deveriam. Seria uma boa advertncia para as jovens. Mas seu
canalha particular no o fazia. Tinha um sabor maravilhoso. A
excitao a tinha vencido cada vez que o tinha saboreado e inclusive
agora, quando sua promessa de "no serei um marido fiel" ainda
estava fresca na memria da jovem, no pde impedir que uma
borbulhante vertigem se apoderasse dela por aquele beijo, pela
maneira em que a mo do Rupert lhe acariciava as costas de cima
abaixo.
No foi Amanda a que rompeu o encantamento de Rebecca.
Sua amiga se balanava sobre os calcanhares e sorria amplamente
imaginando que estavam to apaixonados que no podiam reprimir
seus sentimentos. Ou isso era o que Rebecca pensava que sua amiga
imaginava ao olhar de soslaio antes que o prato que Rebecca
sustentava na mo lhe escorresse dos dedos e se espatifasse contra
o cho de mrmore. Rupert e ela se separaram imediatamente.
Amanda soltou um risinho tolo quando Rebecca olhou
consternada a desordem que tinha provocado.
- No se preocupe - disse Amanda, arrastando-a para a sala. -
Uma das criadas o limpar. Quero sab-lo tudo deste maravilhoso
romance que faz que lhes comportem como dois pombinhos
apaixonados.
- Um tema interessante - disse Raphael que estava sentado em
um dos sofs.
Sua irm o olhou fixamente.
- Perguntava-me por que no havia retornado ainda a sua
casa, mas no esperava te encontrar aqui de visita. Ao menos disse
a tia Julie que ficaria aqui por um tempo, no?
- Me esqueci de mencionar, querida - disse Raphael erguendo-
se no assento. - Mas estou seguro de que ela j o esperava porque
foi aqui onde ficou a ltima temporada enquanto prolongava a agonia
de todo o mundo ao no escolher marido.
- No fao nada disso! - estalou Amanda.
- No o que est fazendo agora? Alegra-me ouvi-lo!
A jovem lanou um bufo ante o comentrio de seu irmo.
- Onde est sua mulher? Acredito que j hora de que partam.
- Eu tenho a mesma opinio - disse Rupert unindo-se a eles.
Raphael riu entre dentes.
- No te esforce, menino. Voc j incorporou, por assim diz-
lo, a filas, o que pe fim a nossa pequena disputa. No que diz
respeita s damas - acrescentou Raphael para sua irm, - Foram
acima a procurar Rebecca para decidir qual ser o quarto infantil.
Amanda olhou Rebecca com os olhos muito abertos.
- No um pouco cedo?
- A verdade que... no.
- Me valha Deus, quanto tempo levam ocultando que esto
casados?
- No o suficiente - disse Rupert revirando os olhos.
Rebecca lhe dirigiu um olhar estranho. Que fcil fazia que
parecesse que tinham querido desfrutar de um tempo a ss antes de
comunicar famlia as boas notcias. Ela tinha preferido dizer a
verdade, mas claro era to desagradvel, vergonhosa e... se
seguisse por a ia romper a chorar outra vez.
- Devem ter subido enquanto eu ia cozinha. Irei busc-las -
disse com rapidez. -Desculpem-me.
Pela segunda vez no dia saiu precipitadamente da sala. Rupert
a seguiu.
- O que quer agora? - perguntou a jovem, detendo-se quando
quo nico queria era estar sozinha.
Como havia uma criada limpando o vestbulo, ele a agarrou
pelo brao e a fez passar para seu estdio para falar de novo em
particular.
- No temos por que dizer a toda famlia que este um
matrimnio feito no inferno - disse-lhe em voz baixa.
J o tinha mencionado antes com respeito Amanda, mas no
lhe havia dito que tambm terei que fingir diante de Ophelia e
Raphael. Entretanto, como iam ocultar que seu matrimnio no ia
bem quando no podiam estar no mesmo aposento por muito tempo
sem lanar alfinetadas o um ao outro?
- O que sugere?
Ele pareceu um pouco frustrado antes de responder:
- uma boa atriz. Sugiro que ponhamos a maior parte do
tempo uma boa cara, pelo menos na frente da minha famlia.
Um insulto e uma oferta de paz ao mesmo tempo. No, no
estava sugerindo uma trgua, s uma atuao. Algo que, segundo
ele, ela era muito hbil. Rebecca quase riu.
- Por que quer atuar desta maneira agora quando tem inteno
de dissolver nosso matrimnio em uns meses?
- Porque agora est nesta casa. Porque j anunciaste nosso
matrimnio, embora te disse que no o fizesse. Poderia ter vindo
aqui como uma convidada, e sabe. Inclusive fui a Norford para... no
importa. Mas agora que todo mundo sabe, temos que pr boa cara.
- No respondeu a minha pergunta. Nossas diferenas
irreconciliveis sero suas desculpas para uma anulao. O que est
sugerindo agora dificultar as coisas, isso o que quer?
- J assim. Veio aqui para me pr em meu lugar e o
conseguiste. Mas se ao final nos separamos ser um divrcio e no
uma anulao. E no que diz respeito ao por que, voc mesma o
disse, Becca, pelo beb.
Isso no podia discutir Rebecca no tinha esperado que ele
pensasse no bem do beb, mas deveria hav-lo feito. Depois de
tudo, casou-se com ela pelo bem de seu filho.
Rebecca suspirou. Obrigou-se a esquecer de toda
animosidade... no momento.
- Muito bem disse. - Mas muito provvel que sua me diga
algo a seus parentes, se que no o disse j. Fui muito sincera com
ela.
- Deu-lhe sua verso... ou a minha?
Ela sentiu que se ruborizava violentamente. Que tipo de trgua
era essa?! De verdade esperava Rupert que interpretasse o papel de
esposa feliz quando ele no era capaz de guardar seus insultos para
si mesmo?
- Expus os fatos, no suposies. E isto no funcionar se
continua me provocando de propsito todo o tempo!
Ele se passou a mo pelo cabelo.
- Sinto muito, no foi minha inteno. Farei o possvel por
morder a lngua quando estivermos na companhia de algum.
Ela entrecerrou os olhos.
- E quando estivermos sozinhos?
- Esta farsa para outros, no para ns. Ns no temos por
que nos enganar.
- Certamente que no, nada mais longe de minha inteno
pensar que isto real. Mas se acredita que posso sorrir e borbulhar
de felicidade diante de outros quando estou to furiosa contigo que
at poderia te matar, ser melhor que o pense melhor!
Agora foi ele quem suspirou.

- Entendo. Sabe que estou me balanando no fino fio da
dvida, assim suporta-o, por favor. Tentarei me adaptar o melhor
que possa s circunstncias. No que diz respeito a minha me,
pouco provvel que mencione qualquer questo desagradvel. Est
to contente por como aconteceram s coisas, que lutar com todas
suas foras para assegurar-se de que nada arruinar nosso
matrimnio.
- Ento me prove que aceita o desafio. Sorria-me por uma vez
sem zombaria.
Era bvio, por sua expresso surpreendida, que ele no
esperava aquilo. Mas era uma petio razovel. Rebecca no tinha
por que carregar sozinha com aquela farsa. Rupert tinha que fazer
sua parte.
Mas ela no se esperava um desses deslumbrantes sorrisos
que lhe tinha dirigido antes daquela longnqua e fatdica noite no
palcio. A jovem ficou sem flego. O corao comeou a lhe palpitar
com fora. Santo Deus, como era possvel que ele pudesse lhe
provocar isso ainda?
- No precisa ser to convincente! -espetou ela, e deu meia
volta para no ter que lhe olhar mais. - Reserva esses sedutores
sorrisos para sua legio de admiradoras. No penso ser uma delas,
assim com um sorriso decente bastar obrigada.
Ele riu de verdade.
- Essa foi um sorriso normal, Becca. Se no me acredita, de a
volta e te ensinarei a diferena.
- No! Seduzir-me no faz parte do trato.
- Claro que no. Por agora, o matrimnio feliz s uma farsa
e eu j prometi no te tocar, no certo?
- Ento, de agora em diante, mantm tambm os lbios
afastados de mim - disse ela dirigindo-se para a porta. - Nada de
beijos acidentais.
Ouviu-o rir de novo antes de fechar a porta. Santo Deus, o que
era o que tinha feito? Isso no funcionaria nunca!


Capitulo 43


- Mas se s ser um baile! Acaso assistiu a tantos no palcio
que j te cansaste deles? - perguntou Amanda.
Enquanto se sentava com Amanda na mesa da sala de jantar,
Rebecca recordou quo obstinada podia ser sua velha amiga uma vez
que lhe colocava uma idia na cabea. Quando eram meninas,
Amanda ignorava todas as respostas a no ser que fosse a que
andava procurando.
Ao que parece, nada tinha mudado em todos esses anos. Com
vinte anos, Amanda ainda no tinha aprendido a render-se com
elegncia quando no conseguia o que queria. Rebecca, entretanto,
no era to fcil de manipular como antes e tinha desenvolvido sua
prpria tenacidade.
Assim se limitou a repetir o que lhe havia dito antes:
- No est bem! - logo acrescentou. -Sou mais jovem que
voc, no posso ser sua acompanhante.
- Tolices, o que passa que ainda no est acostumada a estar
casada. Mas qualquer mulher casada uma acompanhante
perfeitamente aceitvel para mim. E prefiro ir contigo que com Avery
ao que no pude pedir por que nem veio aqui na sua casa, e Owen
muito jovem. E Ru causa muita sensao entre as damas, com o qual
muitos dos cavalheiros presentes se agarram tal aborrecimento que
deixam de danar. Ao menos o que est acostumado a ocorrer.
Rebecca conteve um amplo sorriso. Embora suspeitasse que
Amanda exagerasse s para convenc-la, sabia que Rupert podia
causar grande sensao, mas no todo mundo deixava de danar por
isso.
- Mudou para esta casa porque aqui tem muitos
acompanhantes, incluindo a sua tia. que de repente so todos
inaceitveis? -recordou a Amanda, pois se tinha estado informando a
respeito.
Amanda suspirou e deixou cair cabea em cima da mesa. Por
sorte, j tinha afastado a um lado o prato de sobremesa. S ficavam
elas duas na sala de jantar.
Julie tinha levado Owen para fazer o repasse semanal de seus
estudos. Aos dezesseis anos era ainda muito tmido, mas muito
educado. Rupert tambm tinha desaparecido assim que terminou de
jantar, alegando que tinha um encontro. De noite? Rebecca no tinha
nenhuma dvida de que ele ia se encontrar com a dama que
encabeava agora sua lista de sedues. Mas no deixaria que isso
lhe incomodasse. De verdade que no.
- Tem razo - admitiu Amanda ainda com a testa apoiada na
toalha. - Embora prefira Avery, e no lhe importa me acompanhar,
muito provvel que ainda no saiba que estou na cidade. Entretanto,
tia Julie esqueceu como comportar-se em sociedade enquanto
educava aos seus filhos. Jamais os deixava sozinhos, sabe? Embora
seja uma boa acompanhante, passaria toda a noite se queixando, e
me acredite, no imagina o logo que deixam de aproxim-los
cavalheiros quando vem seu semblante carrancudo.
- Se lhes podem intimidar com tanta facilidade, que no lhe
merecem.
Amanda levantou a cabea de repente.
- Jamais o tinha pensado assim! Mas verdade. E se mal no
recordo, alguns dos cavalheiros dos que tia Julie afugentou no me
pareciam muito convenientes. Mas inclusive assim, tem que tratar de
me entender. Prefiro ir contigo! Ser divertido. E voc parece muito
sensata agora. Possivelmente possa me ajudar a escolher um bom
marido. Diga que sim, por favor!
Rebecca esboou um sorriso. Seria uma tola se aceitasse s
porque seu amiga o pedia, por favor," mas lhe tinham acabado as
desculpas.
- Diz que amanh de noite?
- Sim. E no te atreva a me dizer que no tem nada que te pr
quando acaba de sair do palcio!
- Tranquila Mandy - riu Rebecca entre dentes. - Irei contigo.
Inclusive tenho vrios vestidos de baile que ainda no estreei. Minha
me e eu preparamos um bom guarda-roupa porque tnhamos
imaginado que haveria um monte de festas em Buckingham, mas
no tivemos em conta que a rainha estava a ponto de dar a luz
quando cheguei ao palcio. As ltimas semanas ali foram muito
tranquilas.
Rebecca comeou a sentir um fio de excitao. Um baile de
verdade, no um cheio de oficiais da corte, quase todos de idade
avanada. Este seria um baile ao que os cavalheiros jovens
assistiriam pelas mesmas razes que as senhoritas, procurar um
casal. Um baile interminvel sem acompanhante para ela! A fantasia
se interrompeu nesse momento. Quase riu de si mesma, mas teria
sido uma risada amarga.
Iria ao baile, mas no poderia divertir-se. Era uma mulher
casada. No haveria inofensivos flertes para ela, nem espera por ver
se a tirava danar o solteiro mais cotado. Inclusive teria que rejeitar
os convites que lhe fizessem. No seria correto, ao menos no o
seria sem seu marido ali para lhe dar permisso.
Quase mudou de ideia nesse mesmo instante, mas Amanda j
tinha comeado a soltar uma de suas interminveis enxurradas com
respeito ao baile do dia seguinte, e parecia to feliz que Rebecca no
teve corao para voltar atrs. Iria, e provavelmente passaria a noite
planejando as diversas maneiras de assassinar a um marido que
estaria ausente perseguindo uma de suas amantes, em vez de
acompanh-la ao seu primeiro baile da temporada e danar com ela,
obvio, causando sensao. Claro que sairia luz que Rupert j no
era um solteiro cotado. E no gostaria de nada. De maneira
nenhuma. No havia mais que ver o af com que tinha tentado
manter em segredo seu matrimnio. Pois pior para ele. Ela pensava
contar a todo aquele que lhe pusesse por diante, a ver o que parecia
a notcia a suas amantes!


Capitulo 44


Rebecca se olhou e olhou novamente a cintura, incapaz de
acreditar que em seu corpo houvesse uma diferena to evidente. O
vestido de baile que Flora acabava de fechar estava justo. Sete
semanas antes ficava como uma luva! No podia notar-se a gravidez
to cedo!
Flora estava esperando pacientemente a que se sentasse na
penteadeira que tinham improvisado para seu uso temporrio at
que pudessem ir comprar uma. Tinham requisitado uma penteadeira
do vestbulo e uma das criadas tinha encontrado um velho espelho
no apartamento da cobertura que s tinha uma fissura em um canto.
Por agora serviria, j que Rebecca seguia sem considerar aquele
quarto como dela.
Flora comeou a rir sem deixar de observ-la.
- No o que pensa Becky. S ganhou o peso normal nestas
circunstncias.
- No certo!
- obvio que sim, e era de esperar quando sua atividade diria
se viu reduzida na metade durante sua estadia no palcio. No
montou a cavalo com sua me, no subiu e desceu as escadas dez
vezes ao dia e as comidas do palcio eram muito mais substanciosas
que as que tomavam em casa.
- Mas no fui capaz de reter nada no estmago desde que
comearam as nuseas.
- Mas o compensou comendo mais h outras horas, em
particular no almoo, j que morria de fome por no ter conseguido
reter nada do caf da manh.
Rebecca se sentou na penteadeira. Odiava quando Flora
demonstrava que tinha razo, embora neste caso fosse
simplesmente porque Rebecca tinha estado muito preocupada com
outras coisas para chegar ela mesma a essa concluso. Mas antes
que pudesse mostrar-se irritada, algo que tambm odiava, Amanda
entrou no quarto. Como se fossem ainda meninas que no
necessitassem intimidade, nem sequer bateu na porta.
Embora lhe custasse trabalho, Rebecca obteve no lhe dizer
nada a respeito. Aquelas drsticas mudanas de humor pareciam
piorar cada vez mais. Odiava-os. Mas desde que mudou para casa do
Rupert no tinha desfrutado nem um s momento de paz. Seu mau
humor tinha piorado a noite anterior quando se sentou ante a janela
de seu quarto que dava rua para ver se ele retornava a casa e,
finalmente, ficou adormecida na cadeira antes que o fizesse.
Hoje s o tinha visto uma vez, no almoo, e Rupert fazia
ornamento daquela nova e maravilhosa atitude enquanto ela
apertava os lbios e olhava a outro lado para no montar uma cena.
obvio, Amanda tinha falado suficiente por todos, principalmente
sobre o baile dessa noite, assim Rupert j sabia que sua esposa ia
acompanhar a sua prima e simplesmente lhes tinha desejado que o
passassem bem. obvio no se ofereceu a ir com elas, algo que
teria feito qualquer marido que se apreciasse. Rebecca imaginou que
isso teria sido levar a farsa muito longe.
Amanda j se arrumou para o baile com um vestido de cor
gua debruado com fio prateado na borda. Ps um pendente com
uma prola em forma de lgrima no pescoo e mais prolas nos
pulsos, dedos e inclusive no cabelo. A via to deliciosa que Rebecca
se sentiu absolutamente desalinhada com seu vestido de seda
brilhante cor limo que a fazia parecer apropriadamente plida, uma
capa em tons marfim e... sua alargada cintura. Agora que estava
casada lhe permitia usar cores mais escuras e vibrantes, mas ainda
no tinha comprado nada nesses tons. E certamente no estava
disposta a sair para corrigir essa situao imediatamente. Ainda era
muito jovem para usar roupa to escura.
Amanda levava no brao um manto de pele recortada que
deixou cair na cama antes de comentar:
- Por que segue utilizando este quarto quando tem um quarto
perfeito com um closet junto ao quarto principal?
Rebecca no afastou os olhos do espelho. Tinha-lhe mentido a
Amanda quando a encontrou nesse quarto no dia anterior. Bom, o
certo que no lhe tinha mentido, mas no a corrigiu quando a
jovem assumiu que Rebecca no passava ali noite, mas sim s
utilizava essa estadia para vestir-se.
- Acredito que decidimos que esse aposento ser utilizado
como quarto infantil e que sua tia Julie se encarregar de t-la
pronta em menos de um ms, assim por isso no...
- Entendo. Ao menos os roncos do Ru no lhe obrigaram a
procurar um quarto separado.
Rebecca conteve um risinho histrico.
- Ronca?
- No o faz? Pensei que o faziam a maioria dos homens.
- No me fixei. Durmo profundamente - disse Rebecca,
tentando no ruborizar-se.
- Ento, se o fizer no importa verdade? algo que sempre me
preocupou. Refiro-me a que ouvi como ronca meu pai. At
estremecem as janelas! O que fazem as mulheres casadas a
respeito? - Sem esperar uma resposta, acrescentou: - Est
preparada? O cocheiro nos est esperando.
- S uns minutos mais - respondeu Flora pela Rebecca.
Amanda assentiu com a cabea e disse que a esperaria abaixo.
Assim que Amanda se foi, Flora olhou Rebecca no espelho e arqueou
uma sobrancelha.
- Est muito eufrica, verdade? - Rebecca esboou um amplo
sorriso. - E isso que no a conheceu de menina. Ento era pior.
- Uma personalidade assim pode esgotar a qualquer um. No
permita que a esgote muito em seu estado.
Bom conselho, embora Rebecca achasse o bate-papo da
Amanda mais divertido que exaustivo... ao menos quando a jovem
no enveredava para tema pessoais.
Ao reunir-se com sua amiga abaixo, Rebecca esperava que
Rupert se despedisse delas. Embora bom, vendo a desalinhada que
estava tampouco era necessrio que o fizesse. O pequeno espelho de
seu quarto lhe havia dito que estava maravilhosa apesar da cintura
ajustada, mas no podia evitar sentir-se opaca. Um incontrolvel
sentimento mais que acrescentar aos tristes sentimentos que tinha
estado tendo ultimamente.
Essa deveria ser uma das pocas mais felizes de sua vida, no
uma das mais desgraadas. Outras mulheres tinham maridos
carinhosos com que compartilhar o milagre do nascimento de um
filho. Ela tinha como marido a um canalha desleal que s fingia ser
carinhoso.
O passeio na carruagem foi breve porque o primeiro baile da
temporada de inverno se oferecia a s uns quarteires dali. A
excitao que Rebecca havia sentido antes tinha desaparecido por
completo e tinha sido substituda por algo parecido ao pnico assim
que se deu conta de que no estava pronta para isso. Tinha querido
que todo mundo soubesse que se casou com Rupert. Mas ainda no
estava preparada para que fosse de domnio pblico. No acreditava
que tivesse estmago para suportar as felicitaes de perfeitos
desconhecidos e o mais provvel era que ao final pusesse-se a
chorar. Suas emoes eram muito intensas e no acreditava que
pudesse fingir ser uma "recm-casada feliz".
- No me apresente como a marquesa de Rochwood -
sussurrou Rebecca a Amanda quando saram da carruagem que tinha
detido diante da manso Withers.
- Por que no?
- Porque no quero ter que explicar por que Rupert no me
acompanhou.
- Oh, que tolice! Os homens estranha vez vo a estes bailes a
no ser que lhes obriguem. E voc ...
- Mandy, por favor, s diga que sou seu acompanhante ou
simplesmente me apresente com meu nome de batismo. No sei
quem so estas pessoas e tampouco quero que saiba ainda quem
sou.
- Bem. Como queira. Mas acredito que est se fazendo de tola
- disse Amanda em tom aflito.
Aproximou-se do mordomo e esperou zangada enquanto ele
olhava seco para Rebecca durante quase um minuto esperando que
lhe dissesse seu ttulo.
- minha acompanhante e no nos faa perder mais o tempo.
Anuncie-me!
Com o rosto aceso, o tipo fez o que lhe ordenava e Amanda
enlaou seu brao com o de Rebecca para demonstrar a todos que
estavam juntas quando entrou com sua amiga no enorme salo de
baile. Amanda no se afastou muito, e Rebecca no pde evitar ouvir
o largussimo suspiro de sua amiga.
- Envergonhada de ter sido to grosseira com esse homem? -
perguntou Rebecca.
- Com quem? Oh, no. Foi um grosseiro e o merecia. que
observei que no est nenhuma de minhas amigas e muito
provavelmente no veja nenhuma esta temporada. Todas esto j
casadas ou preparando suas bodas. Algumas tm filhos como Emma
Davis, que ao final da temporada passada j estava esperando seu
segundo filho!
O olhar triste de Amanda e seu tom melanclico expressavam
com se sentia desgostosa.
Rebecca ps uma mo consoladora no brao de sua amiga e
disse o nico que lhe ocorreu:
- Alegrar de ter esperado quando ao fim aparea seu homem.
Imagine que te tivesse casado antes do tempo com o tipo
equivocado, e que logo aparecesse o homem de seus sonhos.
Amanda piscou e logo esboou um sorriso radiante.
- Seria horrvel, verdade?
- Atroz - disse Rebecca sorrindo.
Depois de ter compartilhado algo to pessoal com Amanda,
Rebecca se sentiu um pouco melhor. Sups que o sofrimento era
algo que desaparecia com a companhia adequada e Amanda se
esqueceu por completo de seu abatimento no momento que um
grupo de jovens cavalheiros que a tinham visto entrar se
aproximaram dela. Muitos deles a conheciam de temporadas
passadas e todos desejavam que lhes concedessem uma dana.
Rebecca se surpreendeu quando alguns desses cavalheiros o pediram
tambm a ela, e negou com a cabea. Danar queria dizer falar, e
ela tinha decidido evitar as conversas.
- Realmente provocou uma grande surpresa no palcio ao
deixar seu posto como dama de honra sem uma boa razo.
Rebecca gemeu para si mesma. Reconheceu a voz de Elizabeth
Marly a suas costas. Observou como Amanda ria agora com um dos
jovens que a conduzia pista de dana enquanto o resto dos
cavalheiros se dispersava, e se voltou para sua antiga nmeses
4
,
preparando-se mentalmente para uma conversa desagradvel.
Entretanto, quase riu ao ver o vestido da garota, um objeto de uma
gritante cor laranja com mangas inchadas. A jovem seguia sem ter
sentido do gosto nem da moda.
- Tinha uma boa razo - respondeu Rebecca. - Comuniquei lady
Sarah. Se ela escolheu no diz-lo...
- Sarah tambm partiu - disse Elizabeth em tom resistente. -
Constance, essa vbora egosta, queixou-se das tarefas sem

4
NmesesDivindadegrega,filhadeZeus,querepresentavaavinganadivina.Notextoserefereaumaantigarivalou
inimizade.
importncia que lhe encarregava e seu protesto chegou para ouvidos
da duquesa.
- Assim que a me da rainha no conhecia as intrigas da
Sarah?
- Intrigas? - mofou-se Elizabeth. - Sarah s queria estar a par
de tudo. Embora utilizasse uns mtodos estranhos -acrescentou
Elizabeth com um encolhimento de ombros - no fazia mal a
ningum.
- Como sabe? - perguntou Rebecca com gesto de incredulidade
ante a atitude indiferente de sua antiga companheira. - Voc s foi
seu lacaio. No tem nem idia de que fazia com a informao que
solicitava nem se fazia mal a algum com ela.
- Importa agora? - disse Elizabeth mal-humorada. - A duquesa
ficou furiosa e a despediu imediatamente, apesar de sua longa
amizade. Disse que no consentiria que se relacionasse a seu squito
pessoal com nenhum escndalo que pudesse prejudicar a imagem da
rainha.
- Houve um escndalo?
- No est escutando? Cortaram na raiz. Mas a corte muito
aborrecida agora que Sarah no est.
- Por isso est aqui?
- obvio. O herdeiro ao trono nem sequer tem um ms. Salvo
nos festejos por seu nascimento, Drena no se deixou ver e no
disps nenhum outro evento ainda. Qual foi o motivo pelo que foi?
Rebecca deveria haver-se limitado a assinalar com secura que
esse no era assunto dele, j que no eram conhecidas educadas
nem muito menos amigas. Mas o diabo deve ter entrado no corpo
porque lhe espetou:
- Casei-me com Rupert.
O rosto de Elizabeth se contorceu de fria.
- Est mentindo!
- Pergunta.
A jovem a olhou com tal veneno nos olhos que foi assombroso
que se controlasse o suficiente para encolher os ombros com
indiferena.
- No importa. De todas as maneiras no queria me casar com
ele. evidente que no ser um bom marido. Que lstima que ainda
no te tenha dado conta. Entretanto, no me importaria manter uma
breve aventura com ele. Deveria agradecer, desfrutarei muito
quando voltar a estar na cama do marqus outra vez.
Rebecca ficou vermelha de ira. O desejo de jogar-se sobre
Elizabeth e lhe cravar as unhas no rosto foi to entristecedor que mal
pde resisti-lo. Elizabeth desapareceu imediatamente e ela no
tentou det-la. Ia provocar o pior escndalo que Londres tivesse
visto em dcadas e no lhe importava nada!


Capitulo 45


- Em realidade esperava te encontrar sozinha, no aqui no
meio do salo de baile como um vulco a ponto de explodir.
Rebecca deu a volta. Sua surpresa ao encontrar seu marido,
sorridente enquanto lhe soltava aquele comentrio provocador, era
tal que seu arrebatamento de clera se dissipou. Estava muito
atraente com aquela jaqueta negra de ornamento e as calas
combinando. Cortou um pouco o cabelo, mas ainda lhe roava os
ombros. Tanto negro fazia ressaltar seus belos olhos azul plido.
Rebecca teve que fazer um grande esforo para esmagar
aquele velho encantamento que ele ainda a fazia sentir.
- O que est fazendo aqui?
- Partiram de casa antes que terminasse de me vestir -
repreendeu-a Rupert com desdm.
Lanou um olhar chamejante.
- Se tinha inteno de vir conosco, por que no nos disse isso?
- Queria lhes dar uma surpresa, mas deveria ter sabido que
minha prima sairia pela porta assim que estivessem preparadas.
Com a mente ainda um pouco confusa pela clera que
Elizabeth tinha suscitado nela, Rebecca tentou averiguar os motivos
do Rupert.
- Mas por qu? Amanda s necessita de um acompanhante.
- Porque pensei que poderia apreciar um pouco de companhia.
Acompanhei Mandy a muitos bailes, e sei que esses jovenzinhos
impacientes no lhe do um momento de trgua. obvio no lhe
importa, mas claro, suas acompanhantes ficam sozinhas.
Rupert estava comportando-se bem? Resgatando-a? De
verdade pensava que ela ia se acreditar nisso?
- No te ocorreu pensar que eu tambm poderia passar noite
danando? - disse ela.
- Agora est casada, assim no, no me passou pela cabea.
Ela conteve a risada. Estava lhe dizendo que porque estava
casada j no podia divertir-se? Por que no a surpreendia?
Mas Rupert ainda no tinha acabado de falar.
- Pensei que morreria de aborrecimento alternando com as
matronas e as mes - acrescentou. - Mas agora que mencionou o
baile, lembra que algo que te d muito bem.
No lhe perguntou se queria danar com ele. Rupert no tinha
acabado de fazer esse comentrio quando tomou em seus braos e a
fez girar pela pista de dana. Rebecca se manteve rgida obrigada s
fora de vontade. Por que lhe estava fazendo isso? Santo Deus
seria to fcil deixar-se levar... no!
- Como pde fazer amor com Elizabeth?
- Com quem?
Logo que Rebecca lanou a acusao se sentiu consternada e
envergonhada, e lamentou no haver calado a boca. Mas aquele
"com quem?" de Rupert havia tornado a pr furiosa.
- Como "com quem"? Acaba de me ver falando com ela!
- Se estava falando com algum quando cheguei, temo-me que
no me dava conta. S tinha olhos para ti.
Rebecca ruborizou. obvio no se acreditou nenhuma s
palavra, mas mesmo assim ruborizou!
- Elizabeth Marly - recordou-lhe.
- Meu Deus, sim. Como pude esquec-la? Uma jovem mida e
aborrecvel. Mas chegaste a uma concluso descabelada, querida.
- No minha concluso, essas palavras acabam de sair de sua
boca faz s um momento.
Ele arqueou uma sobrancelha.
- Bom, se isso for certo, realmente no seria a primeira vez
que ocorre. fascinante como algumas mulheres podem ofuscar sua
reputao com tal de dizer que se deitaram comigo. No sei se por
cimes ou por arrogncia. - encolheu-se de ombros. - Jamais entendi
essas coisas. Mas no ter que acreditar tudo o que se diz. Aprendi-o
faz muito tempo.
- O que quer dizer com isso?
- Minha relao com Beth se limitou a uma paquera, mas ela
diz que fomos cama quando minha inteno foi evit-lo a todo
custo.
- Assim no era um objetivo em sua lista de conquistas, s
deixou que ela acreditasse. Parece-te divertido?
- Por que a defende agora quando Elizabeth no te cai melhor
que a mim? - ele riu. - Havia uma boa razo nesse momento. Agora
no importa. Sabe que comea a soar como uma esposa ciumenta?
Est ciumenta, carinho? O certo que tudo isto comea a me
parecer cada vez mais divertido.
- No ria tanto porque no verdade.
- No?
Ele ainda sorria amplamente, provocando-a.
- Sua inesperada presena aqui tambm parece resultado do
cime, como se tivesse vindo a vigiar a sua mulher, mas no me
ouvir te acusando disso.
- Acredito que acaba de faz-lo.
A diverso dele era irritante. Sobretudo quando era as custa
dela o que vinha sendo habitual. Mas a ira de Rebecca se dissipou.
No que queria lhe acreditar, mas sabia que Elizabeth era uma
mentirosa consumada. Se suas emoes no tivessem sido to
tumultuosas para comear, Rebecca no teria dado crdito s
palavras de sua antiga companheira de quarto. E por que diabos
deveria lhe importar aquilo?
- No te cansa de discutir todo o momento? - perguntou Rupert
com indolncia depois de hav-la feito girar pela pista vrias vezes
mais. - Comeo achar algo tedioso. Inclusive te outorguei o benefcio
da dvida...
- No me fez nenhum favor - resmungou ela, afastando o
olhar.
Ele inclinou a cabea a um lado.
- E foi voc a que me desafiou a que me comportasse de uma
maneira doce e adorvel? E pensar que te acreditei!
O olhar de Rebecca voou a ele, mas ela no pde mais que
balbuciar ante tal disparate. Sem dvida os plidos olhos de Rupert
brilhavam de risada contida. Que diabos estava fazendo ele?! No
podia falar a srio. Mesmo assim, tinha roado sua bochecha com a
dele no meio da pista de dana!
- Que...?
Ela no deveria ter tornado a cabea ante essa inesperada
carcia. Estariam destinados a beijar-se acidentalmente uma e outra
vez? Rebecca se afastou imediatamente, enquanto ainda tinha a
suficiente presena de nimo para faz-lo. Mas ele no o fez. De
fato, aproximou-se ainda mais dela, seguindo sua boca com a dele
de uma maneira que no tinha nada de acidental! Ela cambaleou ao
sentir que se enjoava. Isso o incentivou a abra-la e a beij-la com
maior profundidade. Rebecca estava se aproximando com rapidez ao
ponto no que nada mais importava.
Desesperadamente, afastou sua boca da dele quase sem
flego.
- Vais provocar um escndalo!
- Acredito que valeria a pena - disse com suavidade ao ouvido.
- Mas ser s uma infrao sem importncia j que todos sabem que
estamos casados.
- No, no sabem. No o anunciei.
Ele se deteve bruscamente. Vrios casais quase tropearam
com eles.
- Por que no?
Rebecca afastou a vista do cenho franzido de Rupert que a
fazia sentir-se claramente inquieta. Como lhe explicar sua vacilao
anterior sem que parecesse o que em realidade tinha sido: um
ataque de pnico? Mas ele no esperou sua resposta.
Sem mediar palavra a conduziu fora da pista de dana.
Comeou a fazer um percurso social por todo o salo, sem descartar
a ningum que no estivesse danando. Rupert se foi detendo de
grupo em grupo e apresentando Rebecca como sua esposa, a
marquesa de Rochwood. Fez bruscamente, como se estivesse
cumprindo uma tarefa obrigada, com o que deixava claro a sua
mulher que a estava castigando. Rebecca se sentia envergonhada. A
maioria dos presentes pensavam que Rupert estava brincando!
Conheciam-no. Conheciam sua reputao. E no se estava
comportando com normalidade.
Inclusive tinha uma desculpa para explicar por que ningum
tinha ouvido falar ainda de seu matrimnio.
- Levamos algum tempo casados em segredo. Tentamos
ocultar-lhe a sua me, pois ela queria algo melhor que eu para sua
filha. Mas no h razo para seguir ocultando-o por mais tempo
quando ela j nos tem descoberto.
Rebecca poderia lhe haver seguido a corrente, poderia ter
injetado um pouco de humor histria de sua me, mas estava
muito surpreendida para acrescentar uma s palavra. Quando
retornaram de novo pista de dana, ele a estreitou com mais fora
entre seus braos. Ela levantou o olhar para ele, desconcertada.
- Como pudeste faz-lo?
- No negar quem Becca. Desenvolvi uma profunda atitude
protetora por meu filho e reconheo que pode lev-lo em seu ventre.
Por agora estamos casados e te agradeceria que atuasse como se
assim fosse de uma maldita vez.
Ela estava cada vez mais confundida pelo comportamento de
seu marido.
- Pelas aparncias?
Ele a olhou to profundamente aos olhos que ela acabou
contendo o flego pela espera. Logo Rupert afastou o olhar e lhe
disse o que ela queria ouvir:
- Sim, pelas aparncias.
Ou ao menos isso era o que ela pensava que queria ouvir.
Entretanto, para sua consternao, sua reao foi oposta a que
deveria ter sido.
- Entretanto, segue com seus antigos costumes. Ou acaso cr
que enganou a algum com seu encontro de ontem noite? Isso foi
o que disse a sua me, no? Que tinha um encontro?
Ele a olhou nos olhos.
- Isso que ouo cime outra vez?
- uma pergunta pertinente - disse ela com rigidez. - Se crer
que guardar as aparncias coisa de um, ponhamos fim a esta farsa
agora mesmo.
Por incrvel que parecesse, ele voltava a estar de bom humor e
lhe brindava um amplo sorriso.
- Antes que morra de cimes, direi que o "encontro" no a
palavra adequada, dado que no era uma reunio marcada. S fui
ver meu advogado, e no, no leva saias.
Rebecca ignorou aquele ridculo intento de fazer uma piada.
- De noite? - mofou-se ela.
Ele suspirou.
- Sim, como ltimo recurso. Teria ido a seu escritrio em hora
normal, mas no podia me dar uma hora at a semana que vem. E
posto que havia cinco clientes mais esperando e no sou dos que
tem pacincia, decidi ir a sua casa mais tarde, a uma hora em que
sabia que podia lhe encontrar, para que se ocupasse de um assunto.
- To importante...?
- Mas ainda tem perguntas?
Rupert sempre brincava nos momentos mais inoportunos,
deixando-a com a boca aberta de incredulidade. Como agora.
- Tinha que mudar meu testamento para incluir ao meu filho.
Levou-me mais tempo de que esperava porque meu advogado
tentou me convencer de que esperasse que a criana nascesse, mas
fui eu quem lhe convenci de que essa no era uma boa idia.
- Por que no?
- No caso que me ocorra algo antes que nasa.
Por sorte, Amanda reclamou a ateno de seu primo nesse
momento, ao passar danando a seu lado e lhe saudar com a mo,
assim no viu que Rebecca empalidecia. Embora possa que sim
notasse a repentina umidade da palma de sua mo quando ficou
coberta de um suor frio. Tinha-lhe dado uma resposta lgica, mas
por que guardava o medo ante o mero pensamento de lhe perder?
que se tornou louca?


Capitulo 46


Sua interpretao de um matrimnio feliz poderia ter sido
considerada a fraude do sculo, mas passaram vrias semanas e
continuou com tal perfeio que Rebecca tinha que beliscar-se para
poder acreditar.
O Anjo era muito bom. Da noite do baile dos Withers, tinha
estado ao lado dela em todo momento. Possivelmente para
compensar seu mau comportamento?
Rebecca no podia assegur-lo e, certamente, no pensava
perguntar-lhe. Mas ele tinha estado danando com ela uma e outra
vez aquela noite. Ficou ao seu lado quando Rebecca precisava
descansar. Inclusive havia tornado a fazer uma ronda social pelo
salo, mas essa vez Rupert fazia rir a todo mundo, includo ela.
Aquela boa conduta tinha continuado tambm em casa, tanto
quando estavam sozinhos com Julie, que conhecia a verdade de seu
matrimnio, como quando estavam com Owen e Amanda, que no a
conheciam.
Mas foi algo mais que isso. Inclusive quando estavam sozinhos
e trocavam comentrios pessoais, ele no voltou a mostrar aquela
ira que sempre tinha provocado a da Rebecca.
Comeou a pensar que ele tinha falado realmente a srio
quando lhe disse que no queria discutir mais. Mas por estranha que
parecesse aquela situao, ela aproveitou aquela trgua de paz e no
fez nada para turvar as coisas.
Foi uma noite, durante a hora do jantar, quando Avery, o filho
do meio de Julie, entrou por fim em cena. Rebecca observou que,
alm do cabelo escuro e os olhos azuis, os trs irmos tinham um
inconfundvel ar familiar.
- Lamento me haver ausentado tanto tempo, mame - disse
Avery enquanto se dirigia a uma cadeira, detendo-se s para
depositar um beijo na cabea de Amanda quando passou junto a ela.
- Estive em uma festa campestre que durou mais do que tinha
previsto. Na fazenda dos Millards, no condado dos York. Acredito que
os conhece.
- obvio - respondeu Julie arqueando uma sobrancelha. - No
tm uma filha jovem que ainda no tem idade para casar-se?
Avery esboou um tmido sorriso.
- Ter idade suficiente o prximo vero. - Seus plidos olhos
azuis caram ento sobre Rebecca e no se afastaram, embora
seguisse falando com sua me. - Quem nossa formosa convidada?
Possivelmente deveria ter adiantado minha volta a casa, depois de
tudo.
- No por essa razo - repreendeu Julie antes de acrescentar
com um enorme sorriso de orgulho: - Rebecca St. John, este meu
segundo filho.
- St. John? - disse Avery confundido. -Uma prima perdida?
- Uma nova e encantadora membro da famlia. Casou-se com
seu irmo.
Os olhos de Avery caram com incredulidade em Owen, que
comeou a ruborizar-se.
- Ele no, tolo. Eu. - apressou-se a dizer Rupert, mas Avery
explodiu em gargalhadas.
- Bom intento, homem, mas sei reconhecer uma mentira
quando a ouo. A nica maneira de que te tivesse casado seria
caindo em uma armadilha, como tantas vezes disse.
Julie lhe lanou uma colher.
- O que? - gritou com surpresa.
Mas Rupert tambm se levantou da cadeira para lhe dar uma
palmada na cabea; uma bastante forte.
- O que? Estou brincando, mas voc tambm brincava. Que
demnios ocorre?
- Acaso te parece que est brincando? -perguntou Julie com
um olhar ameaador.
- Bom... no, realmente - admitiu Avery comeando a mostrar-
se um pouco intranquilo.
- Exato - grunhiu Julie.
- Desculpem enquanto vou tirar a pata da fossa em que a
coloquei - disse Avery encolhendo-se de vergonha e dando um passo
atrs.
- Sente-se - respondeu Rupert retornando cabeceira da
mesa. Logo disse a sua me: - Escrevi-te uma nota, no? Acaso no
a recebeu porque esteve fora de Londres?
- Em realidade, pensei que gostaria de ser voc quem lhe
desse a notcia, assim resisti a faz-lo. No foi fcil, na verdade.
Estava a ponto de explodir de felicidade, por assim diz-lo.
- No te ruborize, Becky - disse Amanda, sentada ao lado de
Rebecca. - Os St. John so assim. J te acostumar.
Rebecca s estava um pouco envergonhada, mas ficou
assombrada de que Rupert tivesse reagido dessa maneira ante a
palavra "armadilha", dado que era assim como tinha definido seu
matrimnio. Mas inclusive apesar de que aquilo parecia uma piada de
mau gosto, ele se tinha comportado protetoramente com ela como
um marido deve faz-lo.
- Bom, no cometamos este engano de novo - disse Rupert a
Julie. - Escreve as notas pertinentes, mame. J sei que est
transbordando de felicidade.
Julie tinha rido entre dentes e tinha mostrado sua aprovao
com uma inclinao de cabea.
- No acredito que seja realmente necessrio - disse Amanda.
- obvio que sim - reps Julie.
- Acaso no te contou que ele mesmo apresentou
pessoalmente Becky a todo mundo no baile dos Withers a outra
noite... como sua esposa? - continuou Amanda. -Acredite-me, tia
Julie, seu matrimnio j est na boca de todos.
- De boa maneira, espero.
Amanda piscou.
- Pois claro. Como ia no ser? - Logo adivinhou: - Oh, que j
est grvida?
- Grvida? - engasgou-se Avery.
- Bom, que no acabam de casar-se, sabe? - respondeu-lhe
Amanda ao seu primo, logo se corrigiu ela mesma: - No, obvio
que no sabe. Sinto muito, que o ocultaram me de Rebecca -
explicou Amanda antes de tornar-se a rir. - Ao menos isso o que
ouvi no baile. Mas no que estava em "estado de boa esperana".
Depois de tudo, no havia nenhuma razo para contar s pessoas
coisas que no so de sua incumbncia.
Julie olhou Rupert com o cenho franzido, mas seu filho no se
deu conta j que estava lanando um olhar carinhoso a sua prima.
Rebecca desejou meter-se debaixo da mesa, pois ainda no se
acostumou a que falassem de sua gravidez dessa maneira.
Avery olhou a grande variedade de expresses que havia ao
redor da mesa e suspirou.
- Acredito que a prxima vez que me convidem ao campo
ficarei em casa. Por que acontecem as coisas mais excitantes quando
no estou aqui para desfrut-las?


Capitulo 47


As pessoas comearam a aparecer na casa de Rupert semana
seguinte ao baile com a desculpa de visitar sua me. Julie no tinha
por costume receber tantas visitas, mas Rupert jamais tinha visto
sua me to complacente. Inclusive o rol masculino que tinha
adotado quando morreu seu marido tinha desaparecido. Agora era a
sogra amorosa que logo se converteria em uma av ainda mais
amorosa, embora isso no fosse algo que compartilhasse com
aqueles inesperados convidados. Evidentemente queria faz-lo, mas
esperava a permisso de seu filho e ele, certamente, no estava
preparado para d-lo.
Rupert devia dar graas a Deus de que nem Rebecca nem sua
me soubessem que ao menos a metade das mulheres que se
apresentaram na porta de sua casa essa semana tinham sido suas
amantes. Mas aquelas damas simplesmente se negavam a acreditar
que ele se casou apesar dos falatrios que asseguravam que tinha
sido o prprio Rupert quem o tinha anunciado. Mas conhecendo-o
como o conheciam era lgico que todas duvidassem desse rumor.
Queriam conhecer a notcia de primeira mo e ouvi-lo dizer a sua
me.
Rupert jamais se havia sentido to feliz de ter acabado em
bons trminos com elas e seguir sendo amigo de umas quantas.
Nenhuma delas chegou a criar problemas. Estranhamente, as
mulheres com as que s tinha paquerado mas com quem nunca se
deitou foram as que se sentiram mais desgostadas. Inclusive houve
algumas que se mostraram rancorosas, apesar de que j no eram
umas jovens. Elizabeth Marly tinha sido a nica exceo, mas claro,
o dela tinha sido por um assunto de trabalho no de prazer.
Rebecca levou tudo muito bem. Era uma pessoa muito
socivel, eloquente, divertida, e extrovertida. Inclusive lhe caa bem
a sua famlia. Rupert no estava seguro se aquilo era bom, mas
sups que era prefervel a que a condenassem pela armadilha que
lhe tinha estendido e a tratassem como a uma pria.
Rupert ainda seguia zangado por isso, mas tinha relegado a
raiva a um profundo canto de sua mente e tendia a esquecer-se de
que estava ali. Tinha-a guardado sob chave por uma boa razo.
Estava protegendo ao seu beb. No queria que sua ira provocasse a
da Rebecca e que isso prejudicasse ao seu filho de algum jeito.
Entretanto, a trgua com ela tinha tido inesperados resultados
que o tinham posto em um dilema de outro tipo. Embora Rebecca
no levasse muito tempo em sua casa, Rupert tinha acostumado a
sua presena ali e agora no queria que se fosse. Queria que ficasse
com ele! O que no tinha sentido. Ela se iria assim que tirasse o
chapu sua mentira. Mas e se no o fazia? E se ele decidia mant-la
ao seu lado?
No podia negar que se ele tivesse estado procurando esposa,
Rebecca teria sido a candidata perfeita. Era encantadora e formosa,
muito inteligente e muito esperta para seu prprio bem. Inclusive o
fazia rir quando estava furioso com ela! Para ser sinceros, admirava
muitas condenadas coisas de Rebecca e se sentia cada vez mais
atrado por ela. Rupert no deveria desejar mulher que tinha
provocado sua runa, mas o fazia.
Ser empurrado em tantas direes distintas de uma vez era
realmente desestabilizador. No havia mais que ver sua ridcula
reao no baile quando ela tinha querido manter o matrimnio em
segredo. De onde demnios tinham sado aquele cime e essa fria?
O mais provvel era que Rebecca tivesse chegado concluso de
que aquele comportamento era a maneira que tinha tido seu marido
de exercer seus direitos sobre ela, e que conter sua ira e lhe dizer
que estava cansado de discutir independentemente de se isso era
certo ou no, tinha que admitir que sua mulher tivesse ganhado essa
guerra. O qual no era o caso.
Assim que alegrou muito quando chegou missiva de Nigel
solicitando que se reunisse com ele. Rupert estava preparado para
agarrar-se a algo que o tirasse de casa, longe da constante presena
de Rebecca.
Chegou a palcio hora marcada. Nigel s lhe fez esperar uns
minutos.
- Prenderam Pearson? - perguntou Rupert.
- No foi necessrio - disse Nigel de caminho licoreira. - Um
brandy?
Rupert ficou rgido.
- No. Por que no foi necessrio? As provas que te enviei no
foram o suficientemente conclusivas?
Com o brandy na mo e sua habitual expresso inescrutvel,
Nigel se sentou a seu lado.
- Ao contrrio, as provas lhe teriam pendurado, mas sua bala
nos economizou o incomodo. A ferida que lhe provocou foi muito
grave e morreu uns dias depois de que retornou a Inglaterra.
- Que diabos. Tenho boa pontaria e no estava tratando de lhe
matar.
Nigel encolheu os ombros, imperturbvel.
- Mas voc mesmo disse que estavam atirando na carruagem.
perfeitamente compreensvel que no errasse a pontaria nesse
caso. Assim, para nossa satisfao, foi feito justia. Um bom
trabalho, moo.
Ao Rupert no gostava desse tipo de finais inesperados.
Irritado, tirou colao sua chamada.
- Espero que no me envie fora do pas outra vez. Preferiria
ficar perto de casa por agora.
- Adoeceu algum?
- No
Como Rupert no se estendeu mais, Nigel torceu o gesto e foi
diretamente ao ponto.
- Finalmente, Sarah partiu do palcio para sempre.
- Por escolha prpria?
- No
Quando Nigel no entrou em detalhes, Rupert quase riu.
Touch. Mas sabia que Nigel no deixaria as coisas assim, e no o
fez.
- Ao que parece se retirou tambm das intrigas, j que no
tem a uma horda de lacaios aos que fazer cumprir suas ordens.
Entretanto, vai se casar, assim acredito que certo que se retirou.
Isso sim provocou a surpresa do Rupert.
- Sarah vai se casar? Com quem?
- Com lorde Alberton. No uma m escolha, embora as
jovens debutantes pudessem pensar o contrrio j que tem quase
cinqenta anos. Mas um homem com ttulo, rico e atraente.
- Enquanto que Sarah justamente o contrrio. O que teve
que fazer? Chantage-lo?
Nigel encolheu os ombros.
- No me surpreende. Ele foi um de seus objetivos o ano
passado.
- Pelo atentado rainha?
- No, deixei que tentasse relacionar a Alberton com esse
desagradvel ato. Acredito que dizia a verdade, e que a casualidade
lhe fez repreender ao jovem que disparou a Vitria. Mas durante
essa investigao descobri a srdida e breve aventura que ele
manteve com uma jovem duquesa casada.
- E crer que isso o que Sarah tem contra ele?
- o que imagino. De fato, estou disposto a acreditar que a
maior parte das intrigas de Sarah era para conseguir um marido para
si mesma. No nego que se encheu os bolsos com isso, mas tenho o
pressentimento de que ela preferia um bom partido com dinheiro.
- Por sua idade, no acredito que ele seja um bom partido.
- Para uma mulher da idade de Sarah, sim. Alm disso, para
lorde Alberton supe um grande prestgio casar-se com uma mulher
mais jovem.
Rupert arqueou uma sobrancelha.
- Para poder alardear, no?
- Se quer cham-lo assim.
- Mas se Sarah somente queria casar-se, por que esperou
tanto?
- Para pesc-lo? - Nigel revirou os olhos ante o malicioso
comentrio. - Quem sabe o que pensa uma mulher? Pode ser que s
queria ter uma grande lista de ttulos entre os que poder escolher.
De qualquer maneira, preciso estar absolutamente seguro de que ela
j terminou que solicitar informao que nem vai nem lhe vem.
Assim que essa seria sua misso. Rupert no pde evitar
gemer.
- Ela outra vez, no.
- Ainda amigo dela, no?
- Mas fomos distanciando, assim no acredito que Sarah o veja
dessa maneira.
- Bom, agora que est fora do palcio, no lhe far mal a
ningum se simplesmente te justificar com ela... e lhe pergunta
diretamente. Esta noite h uma festa na casa de Alberton para
anunciar seu compromisso. Consegui um convite para ti e uma
acompanhante.
Rupert suspirou e aceitou o convite dobrado que Nigel lhe
entregou.
- Suponho que minha mulher poderia me acompanhar.
- No tem graa.
- O que o que te parece uma piada?
- Casou-se?
- To ocupado esteve com suas investigaes que no te
inteirou dos rumores que circulam por toda Londres? Isso no fala
muito bem de ti.
Nigel no s parecia atordoado, mas tambm desolado. E,
certamente, no era por ser o ltimo em sab-lo. Mas por uma vez,
Rupert no perdeu os estribos ante o evidente aviso do que Nigel
sentia por ele. Inclusive podia compreend-lo um pouco melhor
agora que ele tinha seus prprios sentimentos fora de controle.
Nigel pareceu recuperar um pouco depois de terminar o brandy
de repente. Ao menos conseguiu manter a expresso ptrea.
Sua voz, entretanto, ainda resultava tremula quando disse:
- Suponho que tenho que te felicitar.
Rupert manteve sua prpria voz inexpressiva.
- Em realidade no. Pode ser que s seja um acordo
temporrio. No saberemos at dentro de uns meses.
- Ento ns temos que, eh? Pensei que te mantinha afastado
das jovens virgens.
- E o fao... o fazia. Mas uma visita em meu quarto no palcio
a altas horas da noite foi difcil de resistir. Tal audcia poderia fazer
pensar que ela no era virgem, mas o era - concluiu Rupert com um
suspiro.
- Quem ?
- Nossa ltima dama de honra, Rebecca Marshall, que j no
dama de honra.
Nigel pareceu consternado.
- Santo Deus, espero que no seja por minha culpa!
- Pode dormir tranquilo - disse Rupert entrecerrando
ligeiramente os olhos. - Voc s lhe deu uma desculpa para perseguir
seus prprios objetivos, que no eram outros que formar parte da
minha famlia.
De verdade seguia acreditando isso? Agora tinha suas dvidas.
Em realidade, tinha muitas dvidas no que a ela concernia. Inclusive
admitia que tivesse encontrado a inocncia de Rebecca muito
sugestiva e que possivelmente se passou um pouco. Se outra virgem
tivesse aparecido em seu quarto, uma que no tivesse parecido nem
fosse to sexy, ele teria saltado espantado pela maldita janela para
livrar-se de uma armadilha to bvia. Assim que o certo era que no
tinha querido resistir a Rebecca.
Nigel interrompeu seus pensamentos.
- Essa jovem nunca me pareceu uma mercenria - observou.
Rupert conteve a risada enquanto se levantava para ir.
- uma falcia por nossa parte pensar que todas as mulheres
tm a cabea oca e necessitam que as guiemos. Sabe que isso o
que elas querem que acreditamos.
- No todas so to inteligentes como essa garota.
- obvio que no, igual a no todos os homens so iguais. Mas
te surpreenderia saber quantas so mais inteligentes do que parece.
Rupert se dirigiu porta.
- Embora me surpreenda diz-lo, acredito que ser perfeita
para ti - comentou Nigel atrs dele.
Rupert se deteve e se deu meia volta furioso.
- Nem te ocorra tentar recrut-la de novo.
- Oh, nem em sonhos. Lamentei muito que no queria
trabalhar para mim. Pode ser que no todas as jovens tenham a
cabea oca, como voc diz, mas muito estranho encontrar a uma
jovem com a inteligncia suficiente para improvisar quando faz falta.
S te recordava que em uma ocasio a tinha considerado uma
provocao, inclusive me recalcou isso. Acredito que te resultaria
aborrecida qualquer outra esposa que no representasse esse tipo de
provocao. Ao menos ela sempre te manter em brasas.
Isso nem sequer merecia uma resposta. Rebecca era uma
provocao, sem dvida. A mulher no tinha sido outra coisa mais
que uma provocao. Mas que o condenassem se ia deixar que o
mantivesse em brasas!


Capitulo 48


Tinham assistido a vrias festas como acompanhante de
Amanda, mas era a primeira vez que Rupert e Rebecca foram a uma
festa os dois sozinhos. No lhe havia dito muito a respeito, s a que
hora deveria estar preparada e que se vestisse como uma atraente
mulher casada fosse o que fosse o que significasse isso. Rebecca no
podia entender por que aquilo a excitava tanto.
Amanda estava acima zangada porque Julie a tinha estado
repreendendo por tentar intrometer-se em um assunto particular ao
lhe pedir que a deixassem ir com eles. Pode ser que isso fosse o que
tinha provocado excitao da Rebecca. Fazia que um "assunto
particular" soasse muito pessoal. Com to pouca informao em suas
mos, a festa dessa noite tinha toda a pinta de resultar uma
surpresa para ela.
Assim que se arrumou com esmero essa noite e substituiu os
vestidos em tons rosados e lavandas com rendas por outro objeto de
seu guarda-roupa que agora ficava mais ajustada. Colocou uma fita
de veludo com uma ametista no pescoo e deixou que uns cachos
dourados emoldurasse o rosto, deixando a seus olhos uma fasca
azul que poucas vezes possuam. Por que a excitao resultava s
vezes to transbordante?
Quase voou para as escadas assim que Flora lhe disse que
estava preparada. obvio Rupert no tinha aparecido ainda. Assim
aps soltar um suspiro se reuniu com a Julie e Owen na sala. Sua
sogra e seu cunhado deixaram de jogar cartas para conversar com
ela e lhe comentar como estava atraente.
- hora de que tenha um guarda-roupa novo, querida, e que
abandone esse pequeno quarto. Levarei s compras a semana que
vem - sussurrou-lhe Julie ao ouvido.
Rebecca ainda estava ruborizada quando pouco depois Rupert
entrou na sala.
- Rebecca, por que no lhe queimaste ainda todos esses
objetos? - disse Julie absolutamente desgostosa.
Rebecca se voltou para ver o que tinha provocado essa
pergunta e ficou olhando a seu marido fixamente. Rupert se tinha
posto uma dessas horrveis jaquetas de cetim brilhante mais
adequado para um baile fantasia. Era de um espantoso tom laranja
com muita renda nos pulsos e o pescoo. Com aquele cabelo negro e
as bochechas suaves depois de um recente barbeado, tinha certo ar
efeminado, algo que ela sabia muito bem que no era.
- No far nada disso - disse-lhe Rupert a sua me tentando
no rir. - Rebecca gosta de minha roupa. Recorda-lhe a vez que nos
conhecemos.
A jovem continuou olhando-o fixamente enquanto a cabea no
deixava de lhe dar voltas. Tinha a impresso de que estava
brincando, mas no podia estar segura. Insinuar que Rebecca tinha
boas lembranas de seu primeiro encontro no era nada nem
remotamente divertido. Pelo menos para ela.
- De verdade tem a inteno de sair com sua mulher com esse
traje? - continuou Julie.
- O que acontece com a roupa de minha mulher?
- A dela no, tolo, tua! Agora est casado. Seu pssimo gosto
para vestir...
- O matrimnio no tem nada que ver com o gosto, mame -
interrompeu-a Rupert. - Bom, possivelmente tenha algo que ver no
caso das mulheres, mas o guarda-roupa o de menos. Vamos j,
querida?
A pergunta ia dirigida a Rebecca enquanto a rodeava com um
brao para gui-la fora do recinto. A jovem s podia pensar nessa
mo que lhe tinha posto no quadril.
Mas sua sogra resistia a ser ignorada com tanta facilidade.
- Busca um novo alfaiate! - gritou-lhe Julie a suas costas. -
Envergonha a sua mulher!
Rebecca conteve o impulso de lhe olhar para ver como se
tomava esse comentrio. Pode ser que essa noite fosse a um baile
fantasia e ele se esqueceu de mencion-lo porque no queria
arriscar-se a que sua mulher aparecesse de novo vestida de homem.
Mas deveria haver-lhe dito. Agora tinha um monte de fantasias que
no incluam calas.
O cocheiro, Matthew, estava esperando-os na boleia da
carruagem. Assim que estavam dentro com a porta fechada,
sentados em frente um ao outro, ela observou com incredulidade
como Rupert se transformava rapidamente.
Primeiro tirou a brilhante jaqueta de cetim e a depositou no
assento. Tambm se desatou a renda dos punhos que em realidade
no formava parte da camisa, mas sim estava amarrada a seus
pulsos, e o ps em cima da jaqueta. Depois era vez da gravata de
renda. Ao tirar apareceu uma mais fina e moderna debaixo.
Finalmente, Rupert ficou em p, no totalmente, pois era muito alto
para isso, e se ajoelhou para colocar tudo o que tirou debaixo do
assento, de onde tirou outra jaqueta que tinha escondido ali. Uma de
cor azul marinho de muito bom gosto com as lapelas de cetim negro.
Agora entendia tudo, pensou Rebecca, ou isso acreditava.
Tinha feito uma brincadeira a sua me vestindo daquela maneira?
Julie tinha sido a nica tinha armado um escndalo por isso. Mas por
que chegar a esses extremos? Durante essa semana, Rebecca havia
visto muito frequentemente como brusca e teimosa que podia chegar
a ser Julie quando ele fazia ou dizia algo que ela no gostava, mas
Rupert parecia desfrutar com isso! Seria tudo uma brincadeira? Julie
no parecia tomar-se o dessa maneira.
Finalmente, Rupert a olhou.
- Sentia-se envergonhada? - perguntou-lhe sem rodeios.
Rebecca s se havia sentido confusa, mas no pensava em
dizer:
- Mmm, no realmente, embora confesse que cheguei a pensar
que amos a um baile a fantasias e que te tinha esquecido de me
dizer isso por que faz a sua me essas brincadeiras de mau gosto?
- Porque tenho bom corao. - Suas palavras no tiveram
muito sentido para a Rebecca at que ele acrescentou: - Gosta de
pensar que ainda tem que me colocar na linha. Embora suponha que
poderia me moderar por um tempo. muito difcil tirar sua pacincia
quando se mostra to extremamente contente comigo.
Rupert parecia exasperado e molesto ao concluir a ltima parte
de seu comentrio enquanto se assegurava de que agora estava
apresentvel: alisou as mangas e tirou das lapelas para coloc-las
retas. Finalmente Rebecca compreendeu um comentrio que lhe
tinha feito Amanda no comeo da semana quando tinha tratado de
lhe explicar quo estranho parecia o comportamento otimista de sua
tia.
- um trao de sua personalidade que no tem muito
desenvolvido havia dito Amanda a Rebecca. - Quando ficou viva
sentiu que tinha que fazer o esforo de suprimir a parte mais suave
de seu carter para poder exercer o rol de pai e me de uma vez
enquanto seus filhos eram jovens. Foi uma transformao um pouco
extrema que resultou muito divertida para o resto da famlia, pois
no pde voltar para seu rol anterior. A obstinao um trao muito
acusado em nossa famlia, sabe?
- Ao menos no foi necessrio que mudasse tambm as calas
- respondeu-lhe Rebecca, um pouco divertida agora, e sentindo uma
espcie de estranha ternura pelo filho que ainda tratava de assegurar
a sua me que seu sacrifcio no tinha sido em vo.
Rupert levantou o olhar para ela imediatamente, cravando seus
olhos, que agora tinham um brilho malicioso, nos dela.
- Por que no me ocorreu? Teria sido induzida a me violar?
A isso sim que no pensava responder! Mas logo apareceu em
sua mente uma imagem dele ali sentado sem calas e se ruborizou
visivelmente.
Entretanto, ele pareceu ter piedade dela e afastou aquele olhar
sensual.
- No tem que preocupar-se por isso... ao menos at a
primavera. No penso congelar o traseiro durante os meses de
inverno.
No teria congelado nada. No fazia to frio para comeo de
dezembro. Alm disso, na carruagem havia um braseiro assim nem
sequer tinham que levar os casacos postos ali dentro para ir e vir da
festa. Mas Rebecca agradeceu seu intento de faz-la sentir menos
incmoda com um toque de humor.
A jovem conseguiu manter os olhos se separados dele durante
o resto do curto trajeto. No importava o que Rupert tivesse posto,
esse homem era muito atraente para no afet-la de maneira
nenhuma. Ainda seguia pensando nele sem calas e quando
chegaram a seu destino se sentia to acalorada que desejou ter
levado um leque. Em pleno inverno!
Mas qualquer rastro de calor a abandonou quando desceram da
carruagem e reconheceu a casa que tinha diante. Era a residncia de
lorde Alberton no Wigmore Street.
Deus santo tinha-a feito cair em uma armadilha, foi o primeiro
que pensou. Teria tramado Rupert algum tipo de vingana por algo
que ela tinha feito fazia tanto tempo? Estaria tratando de provar que
sua desculpa para aparecer em seu quarto no palcio aquela noite
longnqua tinha sido uma mentira?
Capitulo 49


Em silncio e cada vez mais enfurecida, Rebecca no fez
nenhum comentrio a Rupert enquanto a acompanhava porta a
que Flora tinha chamado em lugar de Constance vrias semanas
atrs. O mordomo a abriu quando se aproximaram e os conduziu
rapidamente ao interior para assegurar-se de que o frio de fora no
entrava na casa.
O som de muitas pessoas falando e rindo levou at a sala.
Rebecca comeou a relaxar. Embora fosse realmente uma festa, a
razo pela que Rupert a tinha levado a essa casa em particular
seguia levantando suas suspeitas. Ao menos poderia hav-la
advertido. Que no o tivesse feito impedia que a jovem baixasse o
guarda por completo.
- Por que estamos aqui? - perguntou ela, antes que ningum
os saudasse.
- uma festa de compromisso a que tinha que assistir.
- Algum que conhea?
- Sim - foi tudo o que disse antes que o anfitrio se
aproximasse de lhes dar a boas-vindas.
Rebecca no tinha podido lhe jogar um bom olhar lorde
Alberton o dia que tinha ajudado a Constance. Tampouco tinha
estado muito interessada em faz-lo. Entretanto, reconheceu que era
um homem atraente que provavelmente rondaria a cinquenta, com o
cabelo negro azeviche, os olhos de um tom verde claro e uma
compleio atltica que teria feito sentir-se orgulhoso inclusive a um
homem mais jovem. Apesar disso tinha certo ar estranho que ela no
pde identificar at que sua expresso mudou quando se separou
deles para falar com outros convidados.
- o noivo? - perguntou. Quando Rupert assentiu com a
cabea, ela acrescentou: - No parece muito feliz.
Rebecca desejou imediatamente haver guardado essa
observao. Era um discreto aviso da maneira em que Rupert tinha
ido ao altar (bom, no que eles tivessem tido um altar; com um
forte vento, um cu sombrio e um navio que no deixava de
balanar, a breve cerimnia de suas bodas no fosse digna de ser
sequer recordada). E lorde Alberton parecia ter o mesmo estado de
nimo sombrio que tinha tido Rupert. Mesmo assim, Alberton tinha
sido o suficientemente educado para lhes dar a boas-vindas, embora
no parecia conhecer Rupert mais que de nome, o que tampouco era
de surpreender j que era muito provvel que entre ambos os
homens houvesse uma diferena de vinte anos ou mais.
Rupert a conduziu ao centro do aposento at um casal que ele
conhecia. Logo, depois de uns momentos de conversa em que ela
pde participar, abandonou-a ali para ir pegar uns refrescos,
pensando, evidentemente, que a deixava em boas mos.
Apesar de sentir-se a gosto com aquele casal, Rebecca no
afastou o olhar de seu marido e viu que tinha sido abordado por uma
mulher mais velha. Nada de especial, mas logo foi abordado de novo.
Bom, sups que isso era o normal em uma festa. A menos que
surgisse um tema controvertido que congregasse a muitos dos
convidados em um debate candente, os convidados estavam
acostumados a circular pelo salo esperando ouvir as ltimas
fofocas.
Um novo casal se uniu ao seu grupo, o que distraiu Rebecca
durante um bom momento, mas logo o primeiro casal partiu e o
segundo tampouco permaneceu muito tempo com ela, e de repente
se encontrou sozinha, divertida ao ver que Rupert ainda no tinha
alcanado a mesa dos refrescos. Ficou em movimento para unir-se a
ele, mas no chegou muito longe.
- Quem te convidou?
Rebecca conhecia essa voz, assim que se voltou com uma
expresso composta no rosto.
- Ol, Sarah. Que inesperado... prazer ver-te aqui.
- Que graciosa - disse Sarah com voz desagradvel.
Entretanto, estranhamente, no parecia incomoda.
No surpreendeu muito Rebecca encontrar Sarah Wheeler
naquela festa. Era evidente que conhecia lorde Alberton j que se
mantiveram em contato. Mas sim a surpreendeu o aspecto da
mulher.
Estava embelezada com um vestido rosa que, para sua
surpresa, revelava um corpo curvilneo depois de tudo. Seu penteado
era suave e atraente, justamente o contrrio do coque severo que
sempre tinha levado. Aquela combinao era exatamente o que
Rebecca havia predito desde o comeo: Sarah no parecia agora
mulher pouco atraente que tinha conhecido no palcio. Seu humor
spero e impaciente tambm parecia ter desaparecido e em seu
lugar havia um brilho de alegria ou talvez de excitao que
melhorava seu aspecto de uma maneira radical. Quase a fazia
parecer formosa.
- Foi a responsvel por minha runa - disse Sarah, fazendo que
Rebecca deixasse a um lado essas hipteses.
- Que runa?
- A duquesa me despediu.
- Eu nem sequer estava ali. Como pode me jogar a culpa disso?
- Graas a ti, as garotas reuniram coragem suficiente para me
desafiar e pensar por elas mesmas. Inclusive Evelyn se negou a fazer
o que pedia a menos que fosse uma ordem direta da duquesa.
- E fez bem - assinalou Rebecca. - No tinha direito a envolver
a essas jovens em suas srdidas intrigas.
Sarah lhe tirou importncia com um gesto da mo.
- Deveria me vingar. Posso faz-lo, sabe? O que crer que diria
as pessoas se soubesse que te atou com St. John no palcio?
Rebecca quase sorriu.
- Acredito que concluiriam que deveria ter deixado meu posto
antes do que o fiz, j que estava casada em segredo com ele.
- Seriamente? No acredito - mofou-se Sarah. - Mas tampouco
desejo te envolver em um escndalo. Graas a minha demisso
agora estou onde quero estar. De fato, andei pelos ramos tanto
tempo que no me dava conta de que j no precisava fazer o que
fazia. Uma grande perda de tempo. Assim quase poderia dizer que
agradeo sua intromisso. Quero dizer, se no tivesse sido to
incomoda.
Rebecca conteve a risada e se centrou nas primeiras palavras
da Sarah.
- A que te refere com que est onde quer estar?
- No te faa de tola. Sabe de sobra que esta festa em minha
honra. Logo serei uma noiva radiante.
Sarah alisou o babado do vestido com um sorriso satisfeito e
partiu deixando Rebecca perplexa. Sarah ia se casar e com um
homem to bonito como lorde Alberton? Bom, sabia que sobre
gostos no havia nada escrito, mas acaso no tinha tido a impresso
de que o noivo no era muito feliz ante esse giro dos
acontecimentos? Seria outro membro da aristocracia forado a
passar pelo altar?
Seria uma hipcrita se sentisse lstima por lorde Alberton
quando tinha feito o mesmo a Rupert, mais ou menos. Em realidade,
Rebecca no tinha feito a Rupert nada disso. De fato tinha negado a
casar-se com ele, mas ele se empenhou. Rebecca s tinha pedido
que a famlia de seu marido conhecesse os fatos.
Uma mulher mais velha se uniu a ela antes de poder continuar
avanando para Rupert. Conheceram-se no baile do Withers, embora
Rebecca no pudesse recordar seu nome. Por desgraa, a mulher era
uma fofoqueira, mas, como no queria ser grosseira, a jovem se viu
forada a escutar at o ltimo rumor sobre pessoas que no conhecia
e que, por isso estava ouvindo, tampouco queria conhecer. At que a
mulher mencionou o nome de Amanda. Ao parecer, que Amanda
levasse trs temporadas sem encontrar marido se converteu em
fonte de toda classe de especulaes. Rebecca esperava que sua
amiga no chegasse a inteirar-se. Amanda se incomodava pelas
coisas mais absurdas, mas essa no era precisamente uma tolice.
Rebecca soube que desta vez seu marido no iria ao resgate.
Embora possivelmente fosse ele quem necessitasse que o
resgatasse, porque a ltima pessoa que o tinha abordado era a
futura noiva.


Capitulo 50


- Que surpresa mais encantadora, querida - disse Rupert a
Sarah enquanto a guiava com um gesto casual a um lado do
aposento, afastados de qualquer um que pudesse escutar sua
conversa.
- Seriamente? - Sarah lhe brindou um sorriso radiante. -
Apaixonei-me por Alberton faz anos, quando era uma jovem
debutante. Entretanto, ele no estava preparado ainda para o
matrimnio.
Rupert estava seguro de que ainda no o estava. Alberton
sempre tinha sido considerado um solteiro contumaz. Perguntou se
assumiria o matrimnio com bom rosto ou se enviaria Sarah ao
campo onde poderia ignor-la, e o que teria que dizer sua futura
mulher a respeito. O s que Sarah guardasse na manga no seria to
til depois de que se casassem, pois filtrar qualquer informao
secreta que tivesse contra Alberton a implicaria tambm a ela no
escndalo. Compreenderia isso Sarah?
Se for certo que estava apaixonada por ele, era digna de pena.
Mas Rupert tinha o pressentimento de que aquela declarao de
amor era s uma desculpa para explicar por que Sarah parecia to
feliz por casar-se com Alberton. O mais provvel que ela quisesse o
ttulo e a riqueza de Alberton e abandonar por fim a lista de
solteironas.
Nigel queria que Rupert fosse brutalmente direto com Sarah e
que lhe surrupiasse se tinha terminado com suas intrigas, mas como
sempre ele preferiu utilizar seus prprios mtodos de persuaso.
- Nigel Jennings veio para ver-me recentemente - disse-lhe. -
Sabe que voc e eu fomos muito bons amigos e me fez uma
estranha confisso. Disse-me que voc traficava as informaes que
a rainha no quereria que sasse luz.
Sarah nem sequer ficou defensiva, de fato riu.
- Nigel um velho tolo. Meteu na cabea que eu exercia algum
tipo de autoridade sobre as damas do aposento da duquesa, quando
em realidade esse no era o caso.
Rupert arqueou uma sobrancelha.
- Isso o que supe todo mundo, Sarah.
- Sim, sei. - Ela sorriu amplamente. - E eu o promovi e me
aproveitei disso. Mas a verdade que a duquesa aceita a contra
gosto s damas como parte de seu squito porque compreende como
so as coisas em um palcio. Nunca as solicitou. Nem sequer pode
conversar com elas! Assim quase sempre acaba por ignora-las e se
dedica a seus interesses, que no so outros que sua filha e sua
neta. S me pediu que me assegurasse de que as damas designadas
a ela no se vissem envoltas em nenhum escndalo que pudesse
prejudic-la.
- E voc s tratava de te assegurar disso? - perguntou-lhe
Rupert, incrdulo.
- De maneira nenhuma. Encarregava-lhes tarefas inofensivas
para mant-las ocupadas e no tivessem tempo de meter em
confuses.
- Nigel conhecia suas intrigas. E isso no soa exatamente
inofensivo.
- Era absolutamente inofensivo para elas - replicou Sarah com
um encolhimento de ombros. - E nada que tivesse podido prejudicar
a corte.
- Do que se tratava ento?
- O velho rancor que tinha estado guardado veio tona quando
a duquesa se instalou no palcio. Jamais me tinha ocorrido fazer
nada a respeito, nem retornar a Londres, mas...
- Rancor contra quem?
- Contra os homens que me desprezaram quando era jovem.
Todos os cavalheiros que estavam em minha lista de maridos
aceitveis me deram as costas durante minha apresentao na
sociedade - disse Sarah com amargura. - Ofereci-me a cada um
deles, mas nunca tomaram em considerao. Alguns inclusive riram
de mim. Assim decidi me desforrar, mas no tive maneira de faz-lo
at que retornei a Londres e contei com os meios necessrios para
espi-los e descobrir esses escuros segredos que todo mundo
guarda.
- E sua inteno era faz-los cair em desgraa?
- Essa era a idia. Uma muito agradvel por certo. Realmente
desfrutava sabendo que podia lhes arruinar a vida se assim o queria.
Saboreava essa idia. Estava encantada com ela. Mas logo perdeu
sua graa. Comecei a me aborrecer.
- Realmente no pensava arruinar a nenhum deles, verdade? -
adivinhou Rupert.
- Claro que no. Mas ao menos queria ter a segurana de que
podia faz-lo, de que eles soubessem que podia faz-lo. Mas ento
Nigel Jennings comeou a me distrair com essas absurdas hipteses
e eu comecei a fomentar suas errneas concluses. Realmente
desfrutei jogando gato e rato com ele. Era muito divertido. Acredito
que ele tambm se divertiu o bastante. Mas isso foi tudo. Um simples
entretenimento.
- Incluindo enviar a minha mulher para que invadisse seu
quarto? A isso chama voc um simples entretenimento?
Ela conteve a risada.
- Supunha-se que no a apanhariam! Foi do mais perturbador.
Mas quem quer que a descobrisse ali no devia mencionar a Nigel.
Seria outro ladro? Que piada, dois ladres no mesmo quarto ao
mesmo tempo! Surpreende-me que lhe contasse isso. Estava muito
zangada por isso, e se negou redondamente a fazer qualquer outro
recado para mim. Inclusive teve o atrevimento de me ameaar. Uma
empregada descarada, certamente, mas estou segura de que voc j
sabe isso.
Rupert gemeu para si mesmo. Acabava de descobrir a verdade
e alm de uma fonte fidedigna, por assim diz-lo. Tudo o que
Rebecca lhe havia dito era certo. Sua esposa deveria lhe haver
disparado por isso. Jamais lhe perdoaria. Rupert podia,
simplesmente, pegar um tiro.
- Surpreendi-te - disse Sarah, interrompendo seus
pensamentos. - Admite-o.
Pode que as destrezas de Sarah no tivessem posto um olhar
de perplexidade em seu rosto, mas se equivocava se de verdade
pensava que no tinha posto em perigo de ver envolvida em um
escndalo a damas inocentes. Livrou os fios do cabelo, e tinha que
agradecer que a duquesa s a tivesse posto na rua.
- Acredito que a nica coisa que realmente me surpreendeu de
ti - disse sem conter-se em resposta observao de Sarah - que
inclura o Alberton em sua lista de maridos aceitveis. e sempre
ser um libertino. H quem diz que inclusive roa a depravao.
Os olhos de Sarah brilharam de satisfao para ouvir aquilo.
Santo Deus, isso era o que ela desejava?
Mas ento ela soltou um risinho nervoso.
- No estava em minha lista. Depois de todo me leva quase dez
anos, e j se sentia inclinado para a depravao antes de alcanar a
maior idade. Mas sempre me resultou um homem muito fascinante.
Da mesma maneira que voc me resultava fascinante... antes de te
casar. Quanto tempo tem casado?
- O que te disse minha mulher? -respondeu-lhe ele, ficando em
guarda imediatamente.
Ela riu entre dentes.
- Touch. Desculpa os velhos hbitos nunca morrem, e
realmente desfrutei com eles. Desenterrar segredos como
desenterrar tesouros, nunca sabe o que pode encontrar.
- Se lorde Alberton no estava em sua lista de maridos
aceitveis, como que conseguiste apanhar a um solteiro como ele
sem usar a chantagem?
- Que insinuao mais baixa - disse ela estalando a lngua. - E
no verdade que tenha feito isso. Mas se quer saber a verdade,
depois de que meu despotismo com as damas chegou aos ouvidos da
duquesa e me pusesse na rua, deixei-lhe cair a Alberton uma
pequena e delicada informao sobre ele que chegou a minhas mos
por acaso. No esperava que me propusesse matrimnio. No sei o
que esperava dele, possivelmente no mais que uma amizade como
a que tenho contigo. Teria conformado sendo amiga de algum to
excitante como ele. Mas suponho que ele pensou que lhe
chantageava, e me agradou tanto sua proposta que no quis lhe
desenganar.
- E o que acontecer quando tambm te cansar de estar
casada com ele? No se sentir tentada de voltar a jogar gato e rato
com Nigel?
- Mas o que passa com Nigel? Vamos, j gua passada. J
terminei com ele e com seu mundo de segredos - reps Sarah e logo
assinalou com a cabea a seu futuro marido. -Olha-o. De verdade cr
que posso chegar a me aborrecer com algum como ele?
Rupert quase fez uma careta ao pensar no noivo. Sarah fazia
que parecesse um brinquedo, no um homem. Pode ser que manter
relaes sexuais com ele ao estilo dos bordis deixasse de excit-la
quando passasse a formar parte disso. Ou no. De fato, esses dois
poderiam parecer um para o outro, um casal bem-aventurado, por
assim diz-lo. De repente, Rupert desejou poder dizer o mesmo de
seu prprio matrimnio.
Procurou com o olhar a sua esposa... quando tinha comeado a
pensar nela como "sua"? Estava conversando com uma mulher mais
velha e, provavelmente, morta de aborrecimento. Era muito educada
com os mais velhos e corts, encantadora, com um sutil senso de
humor. Santo Deus, Rebecca era realmente tudo o que podia desejar
em uma esposa, e na me de seus filhos. Igual s rosas, ela s
mostrava seus espinhos quando ele tentava lhe arrancar as ptalas.
Por que tinha estado resistindo? Contra o que tinha estado
lutando? Contra a perda da variedade? Demnios, quem necessitava
variedade quando uma s mulher podia satisfazer todas suas
necessidades e despertar sua paixo de todas as maneiras possveis.
No precisavam ficar mais tempo na festa. J tinha a
informao que Nigel lhe tinha enviado a procurar. E tambm estava
seguro de que Sarah havia dito a verdade. A nica mulher que tinha
conseguido lhe enganar tinha sido Rebecca, e agora sabia que nem
sequer lhe tinha mentido. Tinha sido tolo por ter interpretado mal
suas aes. Mas como sentia um pouco de compaixo por lorde
Alberton, embora no se pareciam, decidiu falar com ele antes de
abandonar a festa.
Rupert no sabia dizer que aquele matrimnio no era fruto da
chantagem. Deveria faz-lo, mas... Sarah parecia to
condenadamente feliz! Inclusive embora alguma vez lhe tivesse
gostado dessa mulher, como poderia lhe fazer mal com tudo aquilo?
Mas resolveu o assunto com uma simples pergunta.
- Alberton, no deveria parecer um pouco mais feliz em sua
festa de compromisso? - perguntou Rupert ao noivo.
O homem riu embora sem um pingo de humor.
- Se me conhecesse, saberia que no posso forar mais minha
expresso. Um conselho, moo. Jamais viva suas fantasias. Deixa
que fiquem aqui - Alberton apontou a cabea, - sempre fora de seu
alcance. Mas no creia que me desgosta minha noiva. Nem muito
menos. Estou seguro de que Sarah me conhece e que apesar disso
gosta. No pode imaginar o refrescante que me resulta.
Rupert podia imagin-lo. Se aquele homem dissoluto tivesse
alguma idia do grau de excitao que Sarah tinha exibido essa noite
quando comentava com ele as estranhas inclinaes de seu futuro
esposo, sim, Alberton s poderia pensar que tinha encontrado o seu
par perfeito.
E quanto a ele, no podia negar que tinha encontrado tambm
a seu par perfeito. Mas no tinha nem idia de como ia convencer
Rebecca disso.
Entretanto, no era nisso no que estava pensando quando
foram de retorno para casa.
- H algo que me deixa louco quando vou contigo em uma
carruagem - disse incapaz de afastar a vista de sua esposa.
Os profundos olhos azuis de Rebecca flamejaram, mas no
protestou quando ele se inclinou para diante e tomou em braos.
Agarrar despreparada a sua esposa tinha suas vantagens, o que era
uma sorte, porque ela avivava suas paixes sem nem sequer tent-
lo. Com apenas provar aquele embriagador sabor dele, Rupert perdia
o controle.
- Cr que tem que haver por que quase fizemos amor nesta
carruagem? - perguntou ele contra seus lbios. - Ou como suspeito
que quando estava aqui sentada antes de chegar festa pensava em
mim sem calas?
Rebecca soltou um grito afogado, mas ele aproveitou para lhe
colocar profundamente a lngua na boca e ela j no pareceu ter
foras para lhe repreender por aquele comentrio provocador. A
Rupert adorava brincar com ela. Era uma lstima que sua mulher
estranha vez estivesse de humor para isso.
Por desgraa, Rebecca no deixou passar aquele ltimo
comentrio sem responder, embora quase tinham chegado em casa
antes que ela se separasse de seus braos.
- No estava pensando nisso - disse Rebecca sem flego.
Tinha as bochechas rubras e os lbios muito inchados por seus
beijos. Uma das coisas mais difceis que Rupert tinha tido que fazer
em sua vida, foi conter-se para no agarr-la em braos de novo.
Mas j tinham chegado a casa e sua mulher voltava a mostrar-se
indignada.


Capitulo 51


Rebecca despertou com um humor deplorvel para o qual no
podia encontrar nenhuma explicao razovel, e que no conseguia
fazer desaparecer. A festa da noite anterior tinha sido mais excitante
do que tinha previsto. No a festa, ali tinha se aborrecido o bastante,
mais na carruagem...
O comentrio de Rupert e o olhar que lhe tinha dirigido a
caminho da festa ainda a faziam ruborizar-se quando pensava nisso.
Mais tinha a sensao de que Rupert, como libertino que era, faria o
mesmo comentrio a qualquer mulher que lhe acompanhasse, assim
realmente no tinha sido para ela em particular. Inclusive embora o
tivesse mencionado outra vez a caminho de casa! O resto das
observaes de seu marido durante o trajeto tinha reforado essa
impresso. Seguia sendo o mesmo, um libertino incorrigvel tentando
seduzir a qualquer mulher que pusesse os olhos.
Seus prprios sentimentos, entretanto, inclinavam-se para esse
libertino. Esse era o problema. Apaixonou-se por um homem que
evidentemente a desejava, e a quem ela desejava tambm, mas era
um homem que jamais lhe diria que a amava e que nunca lhe seria
fiel. Isso era o que a desgostava e o que a fazia sofrer aquelas
desigualdades emocionais.
Por este motivo permaneceu trancada em seu quarto. Assim
que lhe passaram as nuseas matutinas, voltou a sentir-se to
faminta como sempre. Assim desceu a escada para tomar o caf da
manh, esperando que todos j tivessem terminado, dessa maneira
no teria que fingir que era uma recm-casada feliz, quando era
justamente o contrrio.
Teve sorte. Ao descer quase com uma hora de atraso
encontrou a sala de jantar vazia. Tentando no pensar em nada que
pudesse piorar seu estado de nimo, prestou um pouco mais de
ateno ao que comia e ficou consternada ao dar-se conta de que
estava a ponto de comer outra fatia de bolo quando j estava
satisfeita! Inconscientemente tinha comido mais do que devia. Bom,
isso era um alvio. Tinha comeado a pensar que ia dar a luz a um
beb anormalmente grande por agora que lhe tinha apertado s
roupas.
Entretanto, aquilo no melhorou seu humor. Agora tambm se
sentia indignada consigo mesma, assim realmente no foi um bom
momento para que Rupert a apanhasse quando abandonava a sala
de jantar nem para que lhe pusesse as mos na cintura. Pareceu
como se lhe estivesse medindo o ventre, algo que a envergonhou.
- Maldio - disse ele. - Estiveste te abarrotando de
sobremesas s para prolongar a incerteza?
Ela no notou o tom brincalho com que disse. Quo nico
percebeu de seu comentrio foi que ele ainda no acreditava que
estivesse grvida.
- Me pegou - espetou. - Vou dar a luz uma confeitaria.
- Isso no tem graa, Becca.
- Nem tampouco seu absurdo comentrio. Acredita que eu
gosto de pensar que vou deformar o meu corpo? Odeio-o, mas no
tanto como odeio a ti!
Rebecca se ps a chorar antes de conseguir subir as escadas e
perder-se de vista porque no tinha querido dizer o que havia dito
sobre seu corpo. Era uma mudana aceitvel para que crescesse o
beb ao que j amava com todas suas foras. E tampouco tinha
querido dizer que o odiava. Jamais lhe tinha odiado. Ele a fazia
zangar-se como nada em sua vida, mas no at o ponto de lhe odiar.
Rupert a seguiu ao piso superior e golpeou a porta de seu
quarto durante um bom momento. Rebecca no respondeu, e ele
nem sequer girou o trinco para ver se tinha fechado a chave. Quando
por fim se foi, ela chorou at ficar adormecida, mas depois de uma
breve sesta despertou de novo ao meio-dia, e estava morta de fome
outra vez! Santo Deus comeava a ter graa. Ao menos isso a ps de
bom humor e pde fingir que era feliz quando se uniu ao resto da
famlia para comer.
Rupert no lhe dirigiu a palavra durante todo o almoo. Depois
de seu arrebatamento anterior, tampouco a surpreendeu sua
reticncia. Entretanto, no deixou de olh-la todo o momento e,
embora mantivesse uma expresso inescrutvel ante sua me,
Rebecca sentiu que estava preocupado. No, provavelmente s
sentia curiosidade pela violenta reao que tinha tido Rebecca ao que
s tinha sido uma brincadeira. Uma brincadeira de muito mau gosto,
certo, mas mesmo assim a jovem no pensava que ele houvesse dito
a srio.
Rupert desapareceu depois da refeio, assim Rebecca pde
relaxar um momento com sua sogra na sala. Gostava de Julie. No
podia ser de outra maneira quando a mulher estava to contente
com sua nora. E Rebecca parecia exercer uma boa influincia sobre
ela. Cada dia, o tom de Julie era menos brusco, quase como sua
parte mais feminina estivesse emergindo lentamente de novo. Ao
menos era assim at que Rupert comeava a ati-la de novo.
Como era costume, Rebecca subiu para mudar de roupa para o
jantar. A maior parte das famlias de classes abastadas considerava a
ltima refeio do dia como a mais formal, embora no tivesse
convidados aos que impressionar. A jovem saiu de seu quarto ao
mesmo tempo em que Rupert entrava no seu. Ele se deteve. Ela
pensou em retornar imediatamente ao seu.
- Espera Becca - disse, e se aproximou com rapidez dela, como
se lhe tivesse lido o pensamento.
Ela ficou em guarda imediatamente, com todas as defesas
firmemente em seu lugar. No queria responder perguntas sobre seu
absurdo comportamento dessa manh, que era o que acreditava que
ele quereria discutir.
- Amanh estarei fora quase todo o dia por assuntos de
negcios - disse ele antes que ela pudesse pensar uma desculpa. -
Digo-lhe isso porque certamente sairei muito cedo e no te verei
antes de ir.
No era o que Rebecca esperava escutar, mas com suas
defesas elevadas, sua voz adquiriu um tom muito brusco inclusive a
seus prprios ouvidos.
- No tem por que me dar conta de seus assuntos quando s
sou...
No conseguiu terminar a frase. Rupert a beijou de repente.
Rebecca no soube se o tinha feito para impedir que dissesse "sua
esposa" ou "sua convidada". Nem sequer ela estava segura do que
tinha estado a ponto de dizer. Mas isso deixou de importar quando
um momento depois lhe rodeou o pescoo com os braos.
Santo Deus, como podia seguir provocando aquelas sensaes
nela? Aviv-la dessa maneira imediatamente? Estava faminta de
novo, mas esta vez s queria sabore-lo! Todas as dvidas, a raiva,
as inseguranas e as desigualdades emocionais desapareciam com o
simples roce de sua boca e com a segurana de que ele queria beij-
la. Desejava-a! obvio que Rupert no estaria beijando dessa
maneira se no a desejasse! Ou sim?
Abraou-o com fora. Comeou a ench-la algo parecido com
felicidade e uma mescla de desejos to poderosos que se sentiu
sobressaltada por eles. Ouviu o gemido de Rupert. Rebecca no
pensou que tivesse a ver com a paixo at que ele a afastou
bruscamente.
- Deixa de parecer to condenadamente atraente - disse.
Ele a deixou to assombrada que muito bem poderiam hav-la
derrubado com um dedo. Ele se viu obrigado a beij-la porque a
tinha achado atraente? Que tipo de mentira era essa?
Ferida e mais que um pouco frustrada depois de um beijo to
prazeroso tivesse acabado de maneira to brusca, Rebecca lhe
espetou:
- Me desculpe, vou sujar meu rosto de barro. - E o empurrou
antes de pr-se a correr pelo corredor.
- Encontrar muito no ptio traseiro! -gritou-lhe ele em um
tom que ela achou suspeitamente divertido.
- Obrigada! - gritou a jovem, mas sem um pingo de diverso.
Rebecca desceu as escadas embora agora j no fosse o que
queria. No queria voltar a v-lo essa noite, nem a semana seguinte,
de fato no queria voltar a v-lo nunca mais em sua vida! Pensava
dizer a sua sogra que levaria o jantar ao seu quarto e que se retiraria
cedo, mas no esperava ver certa convidada em particular sentada
ao lado de Julie no sof.
- Mame!
Lilly lanou um sorriso radiante e se levantou para lhe dar um
rpido abrao.
- No pude resistir o impulso de vir. -riu. - Isto deveria ser
mais fcil cada vez, mas no . Ao menos por agora. Embora no
quero parecer me intrometida que no faz mais que aporrinhar
todo o momento.
- No seja tola - reps Rebecca, unindo-se a elas no sof.
Diga-lhe que sempre ser bem-vinda, Julie.
- J o tem feito querida.
E assim fcil, o humor de Rebecca melhorou por completo ante
a visita de sua me. Lilly representava consolo, segurana, amor,
coisas que Rebecca tinha muito pouco. J no era uma menina que
pensasse que sua me podia arrumar o mundo, mas sua simples
presena a ajudava muito.
Tiveram uma agradvel reunio at que Rupert se uniu a elas.
No que a estragasse com sua presena, mas se ele insistia em
seguir com sua representao essa noite, inclusive com sua me
presente, era o que aconteceria. Por desgraa, Rupert entrou no
aposento vestindo uma jaqueta de uma horrvel cor amarelo gritante
que fez que sua me o olhasse imediatamente com o cenho franzido.
Assim depois de ter beijado Rebecca daquela maneira, ele tinha
decidido finalizar o dia provocando sua me de novo. Tinha escolhido
um momento inoportuno, com a me de Rebecca presente, ou
possivelmente no. Ao menos aquilo no escureceria seu estado de
nimo, j que agora ela sabia por que o fazia.
Julie no mordeu a lngua.
- Vejo que seu gosto cada vez mais extravagante - comentou
com desgosto. -Parece um maldito pavo, Ru.
Rupert chegou a olhar suas costas antes de responder.
- Pensei que tinha recolhido minhas plumas.
Rebecca teve que tampar a boca com a mo para conter a
risada. Julie se limitou a olh-lo com o cenho franzido. Lilly no sabia
o que pensar, obvio. Era a primeira vez que o conhecia
oficialmente, e Rupert no podia ter escolhido pior momento para
fazer uma brincadeira a sua me com essa roupa.
E pensava seguir com sua representao! Antes de saudar
cortesmente Lilly, Rupert se inclinou para Rebecca e lhe deu um
beijo na bochecha que durou um pouco mais do que era decoroso.
Depois agarrou a mo de Lilly e a beijou.
- Quero lhe agradecer, Lilly, que tenha criado a uma filha to
admirvel - disse.
Rebecca suspeitou que sua me acabasse de converter-se em
uma adepta para a causa com essa simples declarao. Lilly estava
radiante de orgulho e lanou a Rebecca um carinhoso olhar antes de
responder a Rupert.
- Verdade que sim? Espero que esteja cuidando bem da minha
filha.
- No tanto como eu gostaria!
As trs mulheres ruborizaram ante essa atrevida resposta. Que
tpico dele! Mas ao piscar o olho a Lilly confirmou que s estava
brincando, e Lilly sorriu.
Rebecca podia ter desejado que ele limitasse a ser encantador
nesse primeiro encontro com sua me, mas sorriu amplamente
quando Lilly lhe sussurrou ao ouvido uns minutos depois:
- Tem um gosto atroz, no crer? Lamento, querida. Vai ser
muito embaraoso para ti.
- No o ser. S se veste assim para provocar a sua me e
faz-la acreditar que se veste assim.
De caminho a sala de jantar, Lilly encontrou um momento para
lhe dizer em particular:
- A incerteza me est matando. Sei que veio aqui por minha
sugesto, mas no esperava que as coisas sassem to bem.
Rebecca gemeu para si mesma. Se sua me ia nesse
momento, no teria por que sab-lo. Mas Lilly no se foi. Ficou para
jantar e, por desgraa, Rupert tomou assento ao lado de Rebecca
antes que pudesse faz-lo sua me. A jovem ficou de novo em
guarda, e fazia bem.
Apenas se tinha sentado quando lhe recordou o beijo.
- No pudeste encontrar barro? - disse com um ar to
despreocupado que ela no pde saber se estava ou no brincando.
- Se comporte - vaiou ela.
- Jamais. - Rupert lhe brindou um amplo sorriso.
Isso provocou um leve rubor em Rebecca e, alm disso, trouxe
de volta sua anterior frustrao.
- Se est tratando de me castigar fazendo que te deseje,
esquece-o. No penso em pecar de novo - advertiu ela.
- Deseja-me?
Que pergunta to ridcula. Como poderia no lhe desejar? Mas
no podia dizer e estava segura de que inclusive essa singela
pergunta era alguma espcie de armadilha.
- No se preocupe Becca. - Ento ele arruinou tudo
acrescentando: - No vou tomar-te aqui na mesa da sala de jantar,
embora confesse que eu gostaria de faz-lo.
Rebecca poderia ter se derretido ali mesmo, e no s pelo
ardente rubor que lhe cobriu as bochechas rapidamente. Em sua
mente se via fazendo amor com ele em cima da toalha! Agora no
poderia voltar a olhar mesa sem imaginar que... Oh, meu Deus...
Nunca soube como pde manter a compostura durante o resto
do jantar. Mal ouviu uma palavra que ali se falou. Por que lhe estava
fazendo isso? Era baixo e ruim... seria essa a vingana por lhe haver
posto os grilhes ?
obvio, ele seguiu como se no tivesse passado nada,
mantendo viva a conversa enquanto transcorria o jantar, provocando
a risada da Lilly muito frequentemente. E sua me no se foi depois
do jantar. Perguntou a sua filha se poderia falar em algum lugar em
particular. No havia maneira de ocultar-lhe e Rebecca a levou ao
seu quarto no piso superior, ao quarto que no compartilhava com
seu marido.


Capitulo 52


Rebecca olhou pela janela de seu quarto carruagem que
passava na rua. Alguns flocos de neve flutuavam ao redor das luzes.
No fazia muito frio e a neve se derretia assim que tocava o cho,
mas at temperatura na casa tinha baixado grandemente e j no
eram to clida, igual seus pensamentos dos ltimos dias.
- Quase acreditei que estava bem... -dizia Lilly atrs dela
enquanto andava de um lado para outro no quarto - No princpio.
Mas te conheo muito bem para que me engane durante muito
tempo. Do que ia toda essa representao ali abaixo? Brigou com
seu marido?
- E quando no estamos brigados? -disse Rebecca com um
suspiro, dando volta.
- No o entendo. Os falatrios dizem que ele mesmo anunciou
seu matrimnio em um baile faz algumas semanas. Se um homem
fizer isso, o normal que tenha intenes de seguir adiante. Acaso
os rumores no so verdade?
- So, mas s foi uma absurda reao que Rupert teve essa
noite porque eu no o tinha anunciado devidamente quando cheguei.
Pactuamos uma trgua para manter as aparncias, inclusive ante sua
famlia. Foi ideia dele. Mas estas ltimas semanas foi to agradvel
comigo que me dei conta de que... amo-o! - Rebecca rompeu a
chorar imediatamente. Lilly, consternada, apressou-se a lhe dar um
abrao.
- E por que isso no te faz feliz? -perguntou Lilly com
suavidade depois de que os soluos fossem amainando.
Rebecca deu um passo atrs e enxugou as lgrimas com a
manga.
- Como vou sentir-me feliz quando nosso matrimnio uma
farsa? Alm disso, Rupert j deixou de ser agradvel comigo.
Tornaram a aparecer suas inclinaes libertinas outra vez. De fato,
surpreende-me que tenha podido as conter durante tanto tempo.
- J est sendo infiel? - inquiriu Lilly, sentindo-se ofendida em
nome de sua filha.
- Voc tambm lhe esperava isso, verdade?
- Bom, seu marido no estava precisamente no mercado
matrimonial procurando esposa, assim sempre existiu essa
possibilidade considerando sua reputao - suspirou Lilly.
- Sei, e me preparou muito bem para as manias dos homens...
- S se no estiver loucamente apaixonados! - corrigiu-a Lilly.
- Algo que ele no est. Mas no referia a isso. Falava de mim.
- Foi infiel? - perguntou Lilly consternada. Rebecca piscou e
no pde evitar soltar uma risinho.
- No, claro que no. Referia-me a Ru que est se
comportando como um mulherengo comigo quando me jurou que
no me tocaria at ter provas de minha gravidez.
Lilly nem sequer se ruborizou.
- Vivem na mesma casa - disse com pragmatismo. - sua
esposa. Deveria ter esperado que se comportasse dessa maneira,
inclusive embora no compartilhem o mesmo quarto.
Rebecca ruborizou.
- No queria dizer isso, e sabe. Referia-me a que volta a soltar
comentrios, e a me beijar inclusive quando no o que quer!
- Bom querer deve querer...
- Seriamente, no quer. Inclusive se zanga por isso quando
ocorre, como se em realidade no pudesse evit-lo. Acredite-me,
volta a ser ele mesmo. Est em sua natureza perseguir qualquer saia
que tenha diante, embora seja a de sua esposa.
- J vejo. E isso inclusive te faz mais infeliz, no? - adivinhou
Lilly.
- Mame, nem sequer gosta de mim!
Lilly fez uma careta ante a dor que percebeu no tom de
Rebecca. Rodeou a sua filha com o brao e a conduziu at a cama,
onde ambas se sentaram.
- Minhas emoes esto descontroladas - acrescentou Rebecca,
depois de uns quantos suspiros e soluos entrecortados. -Tenho
mudanas constantes de humor e no sei o que fazer.
- So devidos ao beb. Quando estava grvida de ti era a
mulher mais feliz do mundo, mas s vezes me zangava com seu pai
sem nenhuma razo aparente. Mas em seu caso... - Lilly fez uma
pausa e lanou um suspiro. - Essa deveria ser uma poca tranqila e
feliz para ti. Bom... pelo menos deveria ser razoavelmente tranqila.
Isso seria o ideal. Jamais pensei que diria que pior para ti que
esteja apaixonada. Agora me sinto responsvel por ter sugerido que
viesse. Por que no vem comigo? A distncia poderia te ajudar a ver
esta situao to amarga com mais claridade.
- E o beb?
- J est protegido pelo anncio pblico de seu matrimnio.
Voc conseguiu o que voc veio fazer. A menos que... viesse por algo
mais.
- No! Eu s queria atravessar o muro de ira de Rupert e
obrig-lo a aceitar os fatos. Mas essa ira ainda segue a, estou
segura disso. Uma fria semelhante no vai desaparecer. Jamais
acreditar que no era minha inteno lhe fazer cair na armadilha do
matrimnio. Vir aqui foi s pelo bem do beb, nada mais.
- Ento, ficou aqui por essa razo?
- Nesse momento no lhe amava. -Rebecca cravou os olhos no
cho, lutando contra as lgrimas. - Mas agora que o fao, as coisas
me parecem muito mais duras.
Lilly franziu o cenho.
- Quanto tempo passou chorando por isso?
- No muito.
- Becky - disse sua me em tom de advertncia.
- S desde que deixei de negar o que sinto por ele.
- Pensou em dizer-lhe?
Rebecca ficou consternada.
- No posso faz-lo! Ele s pe boa cara pelas aparncias. Os
primeiros dias discutamos terrivelmente e tnhamos problemas para
ocult-lo. Assim que me ofereceu essa trgua temporria. Acredito
que tivesse sido mais fcil seguir furiosa com ele. De verdade que
sim.
- Isso estraga tudo - disse Lilly com tom imperante. - Vai
embora daqui. Essa classe de tumultos emocionais no podem ser
bons para o beb. Assim far as malas esta mesma noite. Virei para
te pegar pela manh. E eu me encarregarei de seu marido se tenta
te deter.
- Me deter? Acredito que o mais provvel que me abra
porta.
Rebecca conteve o tom de amargura, o que fez que Lilly
arqueasse uma sobrancelha. Acabaria convertendo o amor no
correspondido de sua filha em dio? Teria de esperar.
- De todas as maneiras, ele no estar em casa amanh -
comentou Rebecca. - Disse isso antes. o destino, no cr?
- Possivelmente.
Capitulo 53


Rupert demorou dois dias em retornar a casa. Tinha enviado
notas tanto a sua me como a Rebecca fazendo saber a ambas o
motivo de sua demora. Sua esposa no tinha estado ali para receber
a missiva. E no lhe tinha deixado resposta. Sua sogra, entretanto,
sim lhe tinha deixado uma, onde lhe dizia com muita claridade que a
deixasse em paz.
Descobrir que Rebecca tinha retornado a Norford com sua me
e no de visita precisamente, a no ser para sempre, deixou Rupert
debatendo-se em muito emoes. Estava zangado, atordoado e
ferido. Tinha muito boas razes para ir procur-la, que era
exatamente o que ia fazer. Mas no antes de enviar a um homem
para assegurar-se de que Rebecca ainda estava em Norford e que
ficaria ali at que ele decidisse atuar.
No tinha tomado nenhuma deciso noite anterior, bom,
tinha tomado algumas, mas era o suficientemente preparado para
no as pr em prtica at a manh seguinte, quando no estivesse
bbado. De fato, j era meio da tarde quando saiu da cama. Ainda
no tinha a cabea o suficientemente limpa para decidir o que
fazer... nem para enfrentar sua me.
Mas Julie lhe estava esperando e, por isso parecia, muito
zangada. Assim que desceu as escadas, empurrou-o a sala e se
plantou na soleira da porta, bloqueando a sada com seu corpo.
- Pensei que tinha recuperado a prudncia quando desapareceu
ontem de noite - disse furiosa. - Mas meus espies me disseram que
no foi a Norford para trazer de volta a sua esposa.
- Fez que me seguisse?
- No, mas tenho vigiada Rebecca. Leva ao meu neto em seu
ventre. No vou ser a ltima em me inteirar de algo que surja.
Rupert se perguntou se o espio de sua me teria tropeado
com o seu. Quando tinha comeado a pensar como sua me?
Sentou-se no sof, justo diante do ch recm-servido. Julie se
aproximou e serviu uma xcara para cada um. Ningum bebeu.
- No deveria te haver afeioado com um neto que pode no
ser real - disse. -Sabe to bem como eu que as armadilhas desta
ndole so muito comuns.
No importava quantas vezes o dissesse, pensou Rupert, soava
banal inclusive para ele, mas Julie se mofou com um forte grunhido.
- Tolices. Sabe to bem como eu que esse beb real, assim
no tente me enganar. O que est esperando? Deveria ter sado
atrs da Rebecca assim que soube que se foi.
- Recebi uma nota incandescente de sua me me advertindo
que me castraria se no deixava em paz Becca durante os primeiros
meses da gravidez.
- Poderia lhe haver assegurado de que desfrutaria dessa paz
aqui mesmo. No tinha que fugir ao campo para encontr-la. Por que
perdeu o tempo bebendo em vez de sair atrs dela? E no me tente
dizer que sua me te d medo.
Rupert suspirou.
- Claro que no. Mas preciso considerar os sentimentos de
Rebecca com respeito a isso. Evidentemente no era feliz aqui.
- E por culpa disso que voc tampouco feliz, no? -
adivinhou Julie. - Ru, o que te passa? Jamais tinha se comportado
desta maneira antes.
- Porque jamais tinha estado apaixonado antes. Nem havia dito
s estupidezes que disse movido pela raiva, coisas que Rebecca
jamais me perdoar. Cavei minha prpria tumba, e no tenho uma
maldita escada para sair dela.
Sua me teve o descaramento de rir. obvio Rupert no tinha
costume de lhe fazer tais confisses, algo que parecia faz-la sentir-
se muito satisfeita e que a impulsionou a lhe oferecer seu conselho.
- Por que no lhe diz a verdade? Est acostumado a sentar as
bases para uma boa relao.
Essas palavras o golpearam como uma nota aguda e ficou em
p de um salto. Entretanto, no chegou a cruzar a porta. A soleira
estava repentinamente bloqueada por seu tio. O mordomo o tinha
deixado passar sem anunci-lo. O duque de Norford estava lhe
olhando com o cenho franzido.
- Assim est aqui? - disse Preston Locke. - Pode me explicar
que demnios faz sua mulher s em meu ducado?
- Me alegro de ver-te, tio. No vem a Londres muito
frequentemente. Espero que no tenha sido isto o que te impulsionou
a vir.
- Bom, dado que nem minha irm nem meu sobrinho se
dignaram a me informar pessoalmente sobre este matrimnio, que
aparentemente est sendo um desastre, sim, acredito que isso
exatamente pelo que vim.
Rupert ruborizou envergonhado. Tinha pensado ir visitar seu tio
com Rebecca quando foi procur-la em Norford a primeira vez. Mas
ao no encontr-la ento, tinha retornado correndo a Londres sem
voltar a pensar em seu tio.
- uma longa histria - comeou Rupert, - e eu s...
- Sente-se - disse Preston em um tom que no admitia rplica.
O tio de Rupert era um homem grande. Raphael se parecia
com ele. Os dois tinham a mesma estatura e o mesmo tom de pele.
O cabelo loiro de Preston tinha comeado a cobrir-se de branco nas
tmporas, mas ainda era um homem forte e, quando utilizava aquele
tom autoritrio, ningum da famlia se atrevia a lhe desobedecer.
Rupert no era uma exceo. Sentou-se.
Julie tentou aliviar a repentina tenso.
- Preston chegaste bem a tempo para o ch - disse. - Acredito
que posso te explicar...
- Prefiro que me explique isso Ru. Por que Lilly Marshall, a
que me encontrei esta manh enquanto dava seu passeio matutino,
advertiu-me que seus problemas matrimoniais poderiam acabar em
divrcio?
- Divrcio? Que nada - disse Rupert com clara segurana.
- Isso exatamente o que quis dizer a Lilly, mas como nem
sequer sabia que estava casado, fiquei sem argumentos. E isso eu
no gosto nada, Ru. Eu no gosto de me inteirar dos matrimnios
de minha famlia por terceiros. E, definitivamente, eu no gosto de
ouvir que poderia explodir um escndalo iminente em minha famlia.
Se te casaste com a garota, por que tanto a me como a filha
pensam que a nica soluo o divrcio?
- Fiz e disse algumas tolices - admitiu Rupert.
- Meu Deus, est me dizendo que foste infiel a sua mulher e se
inteirou?
Rupert brindou um amplo sorriso.
- No, no nada disso.
- Alegra-me ouvi-lo, porque agora que est casado hora de
que abandone suas inclinaes libertinas e que te comporte como um
homem responsvel. Porque essa sua inteno, no?
- obvio.
- Ento, qual o problema?
Rupert suspirou.
- No estava preparado para me casar. No que considere o
matrimnio como uma armadilha, mas neste caso acreditava que o
tinha sido.
- A jovem te disse que estava grvida, no? - Ante a inclinao
de cabea de Rupert, Preston acrescentou: - Lilly esqueceu de
mencionar essa mincia. Tampouco que tenha a mnima
importncia. O importante que te casaste com ela. Conheo as
Marshall. Rebecca uma jovem preciosa. Como no a quisesse como
esposa?
- obvio que a quero. Mas no estou seguro de que Rebecca
possa me perdoar por ter duvidado dela.
- Bom, certamente no te perdoar enquanto siga aqui sentado
sem fazer nada.
Rupert riu entre dentes e se levantou para partir.
Julie se zangou.
- Assim que seu tio te diz que v e vai, no? Acaso no te disse
eu que...?
- J ia fazer o que me disse, ficou claro que a verdade uma
estupenda maneira de comear de novo. Maldita seja mame. Que
diabos faria se no tivesse a ti para me colocar na linha?


Capitulo 54


- Pensei que ele estava na carruagem com voc, mas no est.
Onde colocou? Quando vem?
Rebecca olhou fixamente o canho da pistola que apontava a
seu rosto e esteve segura de que no poderia articular nenhuma s
palavra. Ficou sem respirao. A mulher estava furiosa. A raiva
estava escrita em sua expresso sinuosa e saa a fervuras por seus
olhos. Predizia uma morte iminente.
Rebecca tinha medo inclusive de baixar a vista ao cho para
ver se sua me, que tinha cado a seus ps, encontrava-se bem. Lilly
tinha acompanhado a aquela mulher ao recinto. Como ela havia dito
que era amiga de Rebecca, sua me provavelmente teria pensado
que a visita daria nimos a jovem. Lilly no tinha maneira de saber
que, pelo contrrio, tinha deixado entrar em uma vbora em casa.
Mas claro Mary Pearson em seus ltimos meses de gravidez, parecia
to inocente como um cordeirinho... at que lhe retorcia a cara pelo
dio.
Rebecca tinha saltado para diante para atacar quando a mulher
golpeou a sua me na cabea com a pistola, e s se deteve quando
Mary lhe apontou diretamente no rosto. Lilly no tinha tentado
levantar-se nem tinha feito som algum.
Rebecca no duvidava de que Mary se referisse a Rupert, mas
no podia pensar em nada mais.
- Por favor, me deixe ver como est. minha me - conseguiu
dizer, finalmente. -Voc tambm quereria que seus filhos se
assegurassem de que se encontrava bem se ficasse ferida, verdade?
Mary assentiu imediatamente com a cabea. Rebecca se deu
conta imediatamente de que poderia ter encontrado a chave para
tratar com Mary: os instintos maternais da mulher. Rebecca se
ajoelhou junto a Lilly e lhe examinou a cabea. No sangrava. E sua
me respirava, de fato parecia muito tranqila. Parte do medo da
jovem desapareceu.
- Passe-me uma almofada, por favor - pediu sem levantar o
olhar. Mary se aproximou do sof para agarrar uma almofada e o
estendeu. Rebecca o deslizou sob a cabea de sua me e, tentando
sua sorte, acrescentou: - Deveria chamar um mdico e...
- No - interrompeu-a Mary. - Estar bem. No pode fazer
nada mais. Agora me responda. Onde est seu marido?
Rebecca ficou em p. Mary voltou a apontar com a pistola.
Estava to perto que a jovem no podia pensar com claridade.
Perguntou se dispararia imediatamente se tentava arrebatar-lhe.
Estava reunindo coragem para faz-lo quando Mary continuou:
- Quero terminar com isto de uma vez para ir a casa com meus
filhos!
- Terminar o que?
- Tenho que matar o seu marido.
Rebecca inspirou bruscamente.
- No!
- Tenho que faz-lo. Samuel me disse isso. Reconheceu o
braso de sua carruagem quando vivia em Londres e viu...
- Impossvel!
- Fez. - insistiu Mary. - Pediu-me que encontrasse St. John.
Que viesse a Londres e o matasse para vingar sua morte, para
vingar a perda do amado pai de meus filhos! a nica maneira de
que meu Samuel descanse em paz!
- Seu marido morreu? - perguntou Rebecca, incrdula.
- No finja ignorncia! - chiou Mary, empunhando o frio metal
da pistola contra a bochecha da jovem. - Voc estava ali quando
ocorreu! Pode ser que inclusive fosse voc mesma a que apertou o
gatilho!
- Eu ia tombada no cho da carruagem, tentando que no me
alcanasse nenhuma das balas. No soube se algum tinha ficado
ferido. Limitei-me a proteger a meu beb dos disparos! - disse
Rebecca, recordando aquela horrvel tarde na Frana e a maneira em
que as balas assobiaram a seu redor.
Mary empalideceu, mas logo baixou o olhar cintura da
Rebecca e franziu o cenho.
- No lhe nota nada. No acredito que esteja grvida.
Rebecca quase soltou uma gargalhada histrica. E ela que tinha
temido engordar muito! Fazia alguns dias que se sentia muito cheia,
mas sem Rupert distraindo-a, tinha notado que tinha deixado de
abarrotar-se de comida.
- Nem tampouco meu marido - viu-se obrigada a dizer ante a
falta de evidncia. -Acredita que lhe pus uma armadilha para nos
casar, e a prova est demorando muito em aparecer! E quanto mais
demora mais lhe odeio por duvidar de mim. - Isso no era certo, mas
Mary parecia estar muito interessada no que dizia para deter-se
agora. - Penetrei em sua vida de repente, mas o abandonei sem
pensar duas vezes. Nem sequer tentou me deter. Acredito que est
em Londres. Mas se no estar ali, no sei onde pode estar. E no me
importa.
Rebecca teve que obrigar a dizer as ltimas palavras. As
lgrimas lhe queimavam os olhos, mas no era o momento de ficar
sentimental.
- Ento possivelmente o mate pelas duas - declarou Mary.
Rebecca no queria contar com a simpatia dessa mulher, queria que
entrasse em razo!
- um patife! - disse Rebecca, - mas no merece morrer por
isso. No compreendo por que quer vingar ao seu marido quando ele
estava equivocado. Fornecia armas com as que se matava a nossos
prprios soldados na ndia. Mary teriam o pendurado por traio.
- No! Era a guerra. Sempre tem baixas na guerra. Samuel no
fez nada mau, mas esses estpidos mentirosos o expulsaram a
pontaps do exrcito. Arruinaram-nos a vida!
Rebecca mordeu a lngua ao dar-se conta de que Mary nem
sequer sabia, depois de tudo, o que tinha feito seu marido. A nica
maneira possvel de fazer raciocinar Mary era lhe recordando sua
enorme prole.
- Lamento sua perda, Mary. Mas me do mais pena de seus
filhos. Sem importar os crimes que Samuel cometesse, foi um pai
maravilhoso, no certo?
- No existia um pai melhor - conveio Mary com os olhos
cheios de lgrimas.
- Isso era evidente. terrvel perder a um pai, mas no posso
imaginar que horrvel seria para seus filhos perder tambm a sua
me. Quem os criar e lhes dar amor se voc no estiver com eles?
- No diga isso! No me perdero!
- Faro se fizer o que se prope. Muita pessoas sabero o que
voc tem feito. Ou pensa nos matar a todos?
- Farei se tiver que faz-lo! - grunhiu Mary.
- Oxal no houvesse dito isso - murmurou Lilly, dando um
pontap nas pernas de Mary do cho.
A pistola disparou quando Mary caiu, mas, graas a Deus, a
bala se alojou na parede. Embora provavelmente a pistola fosse de
um tiro s, Lilly lutou contra a mulher para arrebatar-lhe, mas
Rebecca no olhava o assombroso desdobramento de jogo de sua
me a no ser a Rupert que tinha aparecido na porta e agora
atravessava a sala correndo por volta das duas mulheres que
lutavam no cho.
Rupert tinha vindo! Rebecca tinha estado segura de que no o
faria, mas ali estava e... E se tivesse chegado um minuto antes?
Empalideceu ao pensar no que tivesse ocorrido se ele tivesse entrado
no quarto quando Mary ainda tinha a pistola na mo. Agora poderia
estar morto!
Mas em uns segundos ele tinha afastado a arma do alcance de
Mary e ajudava a ambas as mulheres a ficar em p. Mary chorava
histericamente. Alguns dos criados tinham aparecido ao ouvir o
disparo, e Rupert disse a um lacaio que levasse Mary a outro quarto
e que a vigiasse at que chegasse o magistrado.
- Um pouco tarde, verdade, St. John? -disse Lilly secamente,
sacudindo as saias.
Rupert brindou com um amplo sorriso.
- Pareceu que tinha tudo perfeitamente controlado. Foi
impressionante, Lilly. E pensar que acreditei que a nota que me
deixou era uma fanfarronada. Agora j no estou to seguro!
Lilly ruborizou apesar do tom zombador de Rupert.
- Que nota? - disse Rebecca arqueando uma sobrancelha a sua
me.
- S o ameacei com algumas conseqncias desagradveis se
no te permitia descansar um pouco.
Rebecca ruborizou tambm, pois sabia o tanto franca que podia
chegar a ser sua me. O mais provvel que tivesse sido uma nota
muito ameaadora.
- E vieste de todas as maneiras?
- Acaso pensava que no o faria?
Como isso era exatamente o que tinha pensado, Rebecca
guardou silncio.
- Tudo isto foi minha culpa. Acredito que agora que sou um
homem de famlia, terei que dizer ao nosso amigo que j no
trabalharei mais para ele. Esses tipos de repercusses so
inadmissveis. Nem sequer serviu de nada ter a um homem vigiando
a casa. Suponho que lhe pode perdoar que no considerasse Mary
Pearson uma ameaa - disse ele.
- Vi-o - respondeu Rebecca. - Encontrei-o espiando no jardim
esta manh. Levei para ele algumas bolachas.
Rupert riu.
- Seriamente? Que embaraoso para ele, mas certamente era o
espio de minha me. O meu estaria mais bem escondido!


Capitulo 55


J tinha anoitecido quando responderam a todas as perguntas
do magistrado e levaram Mary Pearson dali.
- Pode nos dizer por que veio? -perguntou Lilly, que tinha
mordido a lngua at esse momento, a Rupert.
- obvio, mas s a sua filha. - De repente agarrou Rebecca
nos braos e a levou fora do aposento.
Rupert no se deteve, de fato, quase subiu correndo as
escadas do segundo piso.
- Poderia nos seguir - assinalou Rebecca, totalmente incrdula.
- No o far - replicou ele com aquela tpica confiana
masculina. - Suponho que terei que ir provando cada uma das portas
at dar com a tua como fez voc em minha casa.
- Poderia me perguntar - assinalou ela enquanto ele fazia,
efetivamente, isso.
Rupert baixou o olhar para ela.
- E me diria isso?
- Por que no prova com esta? -Rebecca assinalou com a
cabea a porta que tinha que abrir a seguir.
Rupert entrou no quarto da jovem. Flora tinha estado ali para
preparar a cama e deixar um candelabro aceso. Dirigiu-lhe um olhar
cama, outra parede, deixou Rebecca no cho e logo empurrou a
cama para o canto. A jovem comeou a rir. Por que no a
surpreendia?
Mas imediatamente ele retornou junto a ela. Agarrou-a nos
braos de novo e a deixou cair na cama, antes de estender-se sobre
ela para lhe roubar o flego com um beijo ardente. A jovem lhe
rodeou o pescoo com os braos. Se de verdade ele tinha algo que
falar com ela, a Rebecca no importava nesse momento. Mas isso
era o que sempre lhe tinha passado com ele. Podia estar furiosa,
mas sua clera se dissolvia imediatamente assim que lhe cobria a
boca com a sua.
Beijou-a durante um bom momento, profunda e
carinhosamente. Logo se tornou para trs para dizer:
- Perdoa-me?
- Por qu?
- Por ter sido um maldito asno. Por ter duvidado de ti. Por...
- Espera. - Rebecca se apoiou em um cotovelo. - Est me
dizendo que acredita que estou grvida? E, me olhe bem antes de
responder, porque ainda no h nenhuma prova evidente em meu
corpo. - passou uma mo pelo ventre plano para demonstrar-lhe.
- Pergunta-me se confio em sua palavra? Claro que sim.
- Por qu?
- Porque te amo.
Rebecca inspirou bruscamente. Procurou o plido olhar azul de
seu marido. Viu a ternura em seus olhos, em seu rosto, e as lgrimas
alagaram os olhos.
- Me ama de verdade - disse ela assombrada.
- Resisti com todas as minhas foras, j sabe. Te amar vai
mudar minha vida para sempre. Sinceramente, no pensei que
pudesse estar preparado para uma mudana to drstica. E esse era
meu problema. Pensar muito e procurar desculpas. Ignorei os fatos
at que foi muito tarde. J te tinha metido em meu corao.
- Pensava que me afugentando arrumaria isso?
- No estava te afugentando, Becca. No sei por que te foste.
- Voltou a te levar como um canalha comigo, me tentando
quando no tinha inteno de... oh, j vejo. - ruborizou-se de
vergonha. - Era de verdade!
Ele riu continuamente e a abraou.
- a mulher mais encantadora e exasperante que conheci, mas
te amo por isso tambm. Sim, estava tratando de te demonstrar o
muito que te queria dessa minha forma tpica, sem ter que
pronunciar as palavras que tanto medo me davam. Mas o nico que
me assusta de verdade te perder. Assim vou demonstrar agora
mesmo quanto te quero.
Rupert acariciou com ternura a bochecha enquanto comeava a
beij-la de novo. No era um beijo cheio s de desejo, mas sim de
muitas mais coisas. Logo lhe beijou no ventre, apoiando ali sua testa.
Lgrimas de ternura alagaram os olhos de Rebecca. Amava-o tanto.
Demonstrou de muitas maneiras a profundidade de seus
sentimentos: a suavidade com a que a despiu, aquele olhar que
retornava uma e outra vez ao dela, sensual, ardente e, mesmo
assim, carregado de emoes. Foi suave com ela devido a seu
estado. Rebecca poderia ter dito que no era necessrio ainda, mas
queria desfrutar de sua maneira tranquila de fazer amor enquanto
durasse, pois sabia que no duraria muito. Havia, simplesmente,
muito desejo na expresso de seu marido. O controle de Rupert a
assombrava! A jovem sabia que era s por seu bem porque apesar
do cuidado e lentido com a que lhe tirou a roupa, ele virtualmente
arrancou a sua do seu corpo.
Depois de jogar at o ltimo objeto ao cho, Rebecca estirou
cheia da felicidade sensual sob as mos de seu marido enquanto ele
a acariciava dos ps cabea uma e outra vez. Rupert estendia as
mos tentando abranger cada centmetro do corpo de Rebecca nessa
longa carcia. Inclusive introduziu os polegares entre suas pernas em
um breve gesto provocador antes de proceder a apertar os seios com
as mos. Inclinou-se sobre ela e a cobriu de beijos. O sedoso cabelo
negro percorreu a pele j sensvel da jovem de uma maneira muito
ertica.
- Assim que te tento? - disse Rupert fechando a boca sobre um
dos seios de Rebecca enquanto ela se arqueava para ele com um
gemido.
Tinha-o feito. Ainda o fazia. Sempre o faria! Mas quando
Rebecca conseguiu abrir os olhos para procurar os dele fixos nos
dela, inclusive enquanto lhe sugava o seio, se deu conta de que o
tinha perguntado a srio. No estava seguro.
- No pode imaginar quanto - murmurou ela.
- Ento tem muita fora de vontade, querida. De fato, cheguei
a pensar que tinha perdido minha habilidade.
- No acredito que isso seja possvel - Rebecca soltou um ofego
e lhe agarrou o cabelo para aproximar a boca de Rupert a dela.
O beijo que lhe deu foi extremamente apaixonado e habilidoso.
Rebecca j no estava to relaxada. Desejava-o!
Mas Rupert no tinha terminado de avivar seus sentidos.
Deslizou um de seus dedos no interior da jovem. As quebras de onda
de prazer comearam imediatamente e aceleraram o corao da
jovem; a teria feito alcanar o xtase se lhe tivesse deixado.
Mas em seu lugar utilizou parte daquela fora de vontade que
ele acabava de mencionar.
- No - sussurrou contra seus lbios.
- Sim.
- No, quero-te dentro de mim.
Rupert soltou um gemido e se introduziu nela com tal rapidez
que Rebecca mal teve tempo de rode-lo com os braos antes que
ele a enchesse por completo. Oh, Santo Deus, o calor dele, a intensa
plenitude, a assombrosa longitude que a enchia profundamente. No
havia como voltar atrs agora, Rebecca estava totalmente consumida
por esse incrvel e doce prazer que continuou sem parar e que ainda
pulsava em torno dele quando Rupert alcanou seu prprio orgasmo.
Rebecca o abraou com suavidade. Era seu canalha, seu
marido, seu amor.
- Em qualquer momento, em qualquer lugar, pea-me isso e
serei teu - acreditou lhe ouvir dizer, mas a jovem s sorriu
sonolenta. Ainda saboreava os estremecimentos de prazer para
poder lhe responder. Rupert tinha se jogado a um lado para no
esmag-la com todo seu peso, embora tivesse meio corpo sobre ela,
uma perna sobre seus quadris, um brao sobre seus seios e os lbios
lhe acariciando a pele de seu pescoo com suaves beijos.
- Me diga que no coisa de minha imaginao. Vai dizer que
voc tambm me ama? - perguntou ele.
Rebecca teve que descer das nuvens para responder a essa
pergunta. Jogou a cabea para trs para poder lhe olhar o rosto.
Teria estado Rupert impaciente por perguntar.
Porque parecia to seguro de si mesmo que lhe dirigiu um
fingido olhar de aborrecimento.
- Realmente, no merece ouvi-lo.
- Tem razo - disse ele, embora no parecia de todo
convencido, exsudava muita confiana. Assim Rebecca acrescentou:
- Acredita que deveria tratar de te convencer de que s estou
apaixonada por seu formoso rosto? Sim, acredito que sim.
- Meu Deus, no diga isso! - exclamou ele, mas imediatamente
suspirou. - Muito bem, mereo isso. a nica mulher a que lhe
consinto dizer isso, sabe? Mas por favor, que seja a ltima vez. No
sou formoso, Becca. S as mulheres so formosas.
- Ao contrrio - Rebecca lanou um olhar mais tenro. - Os
anjos tambm so.
Ele gemeu e a fez rodar sob seu corpo de novo.
- Tampouco sou um anjo. Os anjos no tm pensamentos
carnais como estes. -Beijou-a profundamente.
obvio Rebecca deixou de dar mais voltas ao assunto. Dedicou
a averiguar como era fazer amor com esse homem sem que
houvesse polmicas entre eles, sem emoes exasperantes, s com
o amor guiando suas mos e alagando seus coraes da mais
profunda felicidade.
- Oh, meu Deus. Jamais pensei que diria isso - confessou
Rebecca quando recuperou o flego pouco tempo depois, - mas
estou encantada de que seja libertino em vez de um anjo. Sempre e
quando for "meu libertino".

Fim