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Primeira prova de que galxias devoram material prximo para crescerem

Resultados publicados depois de amanh na Science


2013-07-03

Galxia acreta material do meio circundante (Imagem: ESO/ESA)

Os astrnomos descobriram uma galxia distante a alimentar-se alarvemente do gs que se encontra nos seus arredores. As observaes mostram o gs a cair em sua direco, o que cria um fluxo que alimenta a formao estelar ao mesmo tempo que impulsiona a rotao da galxia. Esta a melhor evidncia observacional directa at agora que apoia a teoria de que as galxias atraem e devoram material prximo de modo a crescerem e formarem estrelas. Os resultados sero publicados, depois de amanh, na revista Science. Apesar de os especialistas suspeitarem que as galxias crescem atraindo material do meio circundante, o processo difcil de observar directamente. O Very Large Telescope do Observatrio Sul Europeu (ESO) estudou um alinhamento muito raro entre uma galxia longnqua e um quasar ainda mais longnquo o centro extremamente brilhante de uma galxia alimentado por um buraco negro de elevada massa. A radiao emitida pelo quasar passa atravs da matria que circunda a galxia, antes de chegar Terra, o que permite explorar em detalhe as propriedades deste material. Estes novos resultados do-nos a melhor viso de sempre de uma galxia em pleno repasto. Este tipo de alinhamento muito raro e permitiu-nos fazer observaes nicas, explica Nicolas Bouch do Instituto de Investigao de Astrofsica e Planetologia (IRAP, sigla do francs) de Toulouse, Frana, autor principal do artigo cientfico sobre os resultados. Observamos tanto a galxia propriamente dita como o gs que a rodeia, o que nos permitiu abordar um problema importante: como que as galxias crescem e formam estrelas? Galxias esgotam reservatrios medida que formam novas estrelas, as galxias esgotam rapidamente o seu reservatrio de gs, por isso tm que, de alguma maneira, se reabastecer de forma contnua com gs novo para poderem continuar a produzir estrelas. Os astrnomos suspeitavam que a resposta a este problema estivesse na quantidade de gs frio que se situa nos arredores das galxias, devido sua atraco gravitacional. Neste cenrio, a galxia atrai o gs, o qual circula sua volta, rodando com a galxia antes de cair para o seu interior.

O cu em torno do quasar (Imagem: ESO)

Embora j tivessem sido observadas anteriormente algumas evidncias dum tal processo de acreo, tanto o movimento do gs como as suas outras propriedades no tinham sido ainda completamente exploradas. Os astrnomos usaram dois instrumentos, o SINFONI e o UVES, ambos montados no VLT do ESO no observatrio do Paranal, no norte do Chile. As novas observaes mostraram como que a galxia propriamente dita roda e revelaram igualmente a composio e o movimento do gs situado no seu exterior. As propriedades deste enormevolume de gs circundante so exactamente as que espervamos encontrar se o gs frio estivesse a ser atrado pela galxia, diz o co-autor Michael Murphy (Swinburne University of Technology, Melbourne, Austrlia). O gs move-se como o esperado, a quantidade existente tambm a esperada e tem a composio certa para ajustar os modelos de modo perfeito. como a hora de comer dos lees no jardim zoolgico esta galxia em particular tem um apetite devorador e ns descobrimos como que se est a alimentar de modo a crescer to depressa. Deslocao para o interior Este a primeira vez que puderam mostrar com clareza que este material se desloca para o interior e no para o exterior, tendo tambm determinado a composio deste combustvel para futuras geraes de estrelas. Sem a luz do quasar a actuar como uma lupa, no teria sido possvel detectar este gs circundante. Neste caso tivemos sorte em ter um quasar mesmo no lugar certo para que a sua luz passasse atravs do gs que se encontra a cair em direco galxia. A prxima gerao de telescpios extremamente grandes permitir fazer este estudo com mltiplas linhas de viso por galxia, fornecendo assim uma viso muito mais completa, conclui a co-autora Crystal Martin (University of California Santa Barbara, EUA).