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Prdida y alteracin de los ecosistemas

Prdida y alteracin de los ecosistemas


Qu son y para qu nos sirven los ecosistemas?
Muy probablemente cuando has salido de tu ciudad a otro destino, o gracias a los programas de televisin dedicados a la naturaleza, habrs conocido la gran diversidad de ecosistemas que existen en tu regin, en Mxico o en el mundo. Seguramente habrs visto o escuchado sobre las selvas, los bosques o los desiertos en las zonas terrestres, as como sobre los arrecifes de coral y los ecosistemas de las profundidades en los ocanos y mares. Los ecosistemas son los reservorios de la enorme diversidad de especies que encontramos en el planeta. Las casi dos millones de especies que los bilogos han descrito hasta el momento estn repartidas entre ellos: algunos con cientos o miles de especies, como las selvas hmedas, los bosques nubosos o los arrecifes de coral, y otros con una menor cantidad de especies, como los pastizales o los ecosistemas de las dunas costeras. En todo el globo encontramos a los ecosistemas, desde las zonas ms fras de las montaas y en los polos, hasta los hmedos trpicos. Tambin los hay en los lagos, ros y lagunas y en las cuencas ocenicas (que cubren casi 75% de la supercie del planeta), tanto en las zonas de aguas someras como en el caso de los arrecifes de coral- o en las grandes profundidades, como en el caso de los arrecifes de aguas fras. Los eclogos denen formalmente a los ecosistemas como el conjunto de poblaciones de diferentes especies que cohabitan en un sitio, que interaccionan entre s y con el ambiente fsico y qumico en el que se desarrollan. Si alguna vez visitaste un lago natural, te habrs dado cuenta de que en l habitan distintas especies de plantas, 16 animales y microorganismos, y que sobreviven en un ambiente con una temperatura y qumica del agua particulares y con cierto grado de transparencia; todas esas especies y condiciones hacen que ese lago sea en s, un ecosistema. As como ste, podramos describir una variedad enorme de ecosistemas en el mundo. Los seres humanos somos una especie ms en el planeta, por lo que hemos dependido -y lo seguiremos haciendo- de los ecosistemas para satisfacer nuestras necesidades. Quiz no te hayas dado cuenta de ello, lo cual podra ser resultado de que muchos de nosotros nos sentimos cerca de la naturaleza tan slo cuando miramos en la televisin programas sobre animales o ecosistemas particulares o cuando salimos a pasear por el campo. No obstante, es fcil demostrar hasta qu punto dependemos de los ecosistemas naturales. Echa una ojeada a tu alrededor. Ya sea que ests en casa, en la escuela o el trabajo, vers que los artculos que tienes cerca estn fabricados con papel, madera o telas; si vuelves a mirar, seguramente te jars en las plantas que decoran el lugar o quiz en las mascotas que tienes. Pues todo ello, materiales, plantas y mascotas, si lo piensas con detenimiento, provienen de los ecosistemas naturales. La madera con la que se fabrican los muebles y el papel, as como las bras de las telas que se extraen de plantas como el algodn o el lino, o de animales como el gusano de la seda o los borregos, tienen su origen, quiz muchos milenios atrs, en los ecosistemas naturales. Las plantas y las mascotas tambin fueron, en sus orgenes, especies que formaron parte de un ecosistema natural. Este conjunto de bienes que utilizamos cotidianamente forman parte de lo que se conoce como servicios ambientales de los ecosistemas. De

manera general, los servicios de los ecosistemas los podemos denir como los benecios que la gente obtiene de los ecosistemas y de las especies que los integran (Figura 2.1). Sin embargo, los servicios ambientales no slo incluyen a los bienes de los que hicimos mencin en el prrafo anterior, sino tambin a otro conjunto de servicios -menos conocidos, pero no menos valiosos- que tambin usamos da con da sin darnos cuenta. Por ejemplo, los ecosistemas tambin nos ayudan a regular el clima. Los rboles de un bosque o una selva, gracias a la sombra que producen y a que a travs de sus hojas transpiran una gran cantidad de agua, mantienen temperaturas agradables y niveles de humedad que no veramos en su ausencia. Es por ello que los sitios sin rboles, o aqullos en los que han sido removidos por la deforestacin, por ejemplo, son ms calientes y secos en comparacin a los que an conservan su cubierta vegetal. Tambin destacan entre estos servicios los de puricacin del agua y aire. Muchas plantas acuticas son capaces, cuando estn en contacto con las aguas residuales que salen de nuestras ciudades, de extraer de ellas sus contaminantes, lo

que se traduce, al nal, en aguas ms limpias que corren por los ros y pueden ser reaprovechadas en otro momento. Podemos tambin citar como servicios ambientales el mantenimiento de la fertilidad del suelo, el control de las inundaciones, de plagas y enfermedades y el mantenimiento de la biodiversidad, entre otros. No debemos olvidar que los ecosistemas tambin ofrecen los llamados servicios culturales, entre los que contamos los que ofrecen como elementos espirituales y religiosos para algunas culturas, de recreacin o, simplemente, por servir para el deleite de todos nosotros por la belleza del paisaje que ofrecen. La naturaleza nos provee gratuitamente de todos estos bienes y servicios. No obstante, a muchos de ellos les podramos adjudicar un valor econmico. En el caso de los bienes, ponerles precio podra resultar muy sencillo, ya que casi todas las materias primas tienen un precio en el mercado por ejemplo, la madera, las bras, los alimentos, etc.-; sin embargo, en el caso de los servicios ambientales es una tarea muy compleja: te imaginas como podras valuar en dinero el mantenimiento de la biodiversidad o el control de las inundaciones?

Servicios ambientales que brindan los ecosistemas Servicios de soporte


* Ciclo de nutrimentos * Formacin de suelo * Fotosntesis

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Fijarle precio a los servicios ambientales, es como calcular cunto nos costara reproducirlos con la tecnologa que poseemos. A pesar de lo compleja que pueda parecer esta labor de clculo, los cientcos la han intentado, y los resultados son sorprendentes. Se ha calculado que el valor de los servicios que producen los ecosistemas anualmente en el mundo oscila entre los 16 y los 54 trillones de dlares, esto es, un 16 o un 54 seguido por 18 ceros! Estas cifras son estimaciones, pero nos dan una idea aproximada de la utilidad y el valor de los ecosistemas en el planeta. Estas estimaciones equivalen entre 25 y 83% del valor total de los productos que se fabricaron en el mundo durante el 2006 o, dicho en trminos econmicos, del producto interno bruto (PIB) de todos los pases en ese ao. En la Figura 3.12 del captulo de Biodiversidad hemos incluido el valor econmico de algunos de los ecosistemas en el mundo. Con lo que hemos revisado hasta aqu te podrs dar una idea ms completa del porqu debemos

estar conscientes de todo lo que obtenemos de los ecosistemas, as como de la importancia de cuidarlos y mantenerlos en funcionamiento. Tambin debemos reconocer que, a pesar de los avances de la ciencia y la tecnologa, no tenemos, en muchos casos, los conocimientos ni la tecnologa para intentar reproducir lo que los ecosistemas hacen naturalmente. Esto sin considerar el enorme esfuerzo humano y de inversin econmica indispensables para conseguirlo. Por tanto, la mejor estrategia, y ms barata, es conservarlos en buen estado. Para que te des una mejor idea de qu ha pasado cuando hemos intentado replicar los ecosistemas terrestres, puedes consultar el recuadro Proyecto Biosfera 2: un miniplaneta poco funcional en el captulo de Biodiversidad.

Estamos perdiendo los ecosistemas naturales?


Para cualquiera de nosotros es claro que ya somos muchas personas habitando el planeta. Lo habrs notado al caminar por el centro de tu ciudad en un domingo, al viajar en el transporte pblico, o

Crecimiento de la poblacin mundial

simplemente, al salir de descanso a la playa durante algn periodo vacacional. En efecto, la poblacin del mundo ha crecido sorprendentemente. Desde los orgenes de nuestra especie (los cuales los cientcos datan en cerca de 160 mil aos atrs) hasta 1492, el ao en el que Cristbal Coln lleg a Amrica, la poblacin mundial no sobrepas los 500 millones de personas. Para el trmino de la Segunda Guerra Mundial en 1945, habamos

rebasado los 2 mil millones de personas y tan slo 50 aos ms tarde sumbamos 6 mil 400 millones. Esto quiere decir que nos tom 10 mil generaciones alcanzar los 2 mil millones de habitantes y tan slo un par de ellas para pasar de 2 mil a 6 mil millones de personas. Y segn lo calculan los expertos, no pararemos ah: podramos todava crecer hasta cerca de los 9 mil millones para mediados de este siglo! (Figura 2.2).

Poblacin mundial en 2006


Habitantes

El crecimiento demogrco ha sido el principal motor de presin sobre los ecosistemas naturales. Y esto porque para poder satisfacer las necesidades de poblaciones cada da ms grandes, ha sido necesario que explotemos ms intensamente los ecosistemas. Para abastecer la creciente demanda de los granos que han constituido el alimento bsico de muchas culturas desde los albores de la civilizacin, ha sido necesario sembrar cada vez mayores supercies de tierra, ello a costa de sacricar terrenos que anteriormente ocupaban bosques, selvas, humedales o matorrales. Se calcula que aproximadamente 24% de la supercie terrestre est ocupada hoy da por tierras de cultivo y que tan slo cuatro gramneas (cebada, maz, trigo y arroz) ocupan cerca de 40% de la supercie agrcola total (Figura 2.3). De igual modo, para abastecernos de carne, leche y pieles hemos transformado para la cra del ganado supercies naturales a pastizales, contabilizando en la actualidad entre 6 y 8% de la supercie terrestre del planeta.

Los lugares que ocupamos para vivir tambin han crecido. Con mucha seguridad tus padres y abuelos recuerdan como los pueblos y ciudades donde vivan quizs estaban rodeados por campo y no por las zonas urbanas que pueden ver hoy da. En efecto, dejamos los pequeos poblados para transformarlos en grandes urbes que, en muchos casos (como Tokio, la Ciudad de Mxico, Sao Paulo, Nueva York y Sel, todas con ms de 19 millones de habitantes en 2005) ocupan extensas supercies y demandan no menos recursos para mantenerse. En 1900, en las reas urbanas vivan cerca de 200 millones de personas que, para el ao 2000, ya eran cerca de 2 900 millones las ciudades con un milln o ms de habitantes pasaron entre las mismas fechas de ser 17 a 388-. El rea que ocupan en el planeta las zonas urbanas es en realidad pequea (tan slo 2.8% de la supercie terrestre) si consideramos que son habitadas por cerca de la mitad de la poblacin mundial.

Supercie cultivada en el mundo


0% Intensidad del cultivo 100%

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Entre la tercera parte y la mitad de la supercie terrestre del planeta ha sido transformada por la accin humana. Las fuentes de agua dulce no han estado ajenas a este acelerado crecimiento. Si vives en una gran urbe o en un remoto poblado del campo, seguramente sabes lo difcil que es gozar de manera continua de agua limpia para beber y asearte: quizs tengas que caminar muy lejos a un pozo o ro, o esperar mucho tiempo a que las pipas lleguen a surtirla. Para saciar la sed y las crecientes necesidades de agua de las personas y la industria, hemos usado las aguas superciales (como ros, lagos y lagunas) y las fuentes subterrneas (los acuferos), y en algunas ocasiones de manera muy intensa. Para que te des una idea de la sed de la sociedad moderna, podemos decir que empleamos cerca de 60% del agua que corre actualmente por los ros del mundo para cubrir una parte de nuestras necesidades del lquido, lo cual ha tenido en muchos casos importantes consecuencias ecolgicas para los ecosistemas acuticos. Un ejemplo de la explotacin desmedida de los cuerpos de agua la tenemos en Mxico. El lago de Chapala, ubicado en los estados de Jalisco y Michoacn, es el cuerpo de agua natural ms grande del pas. En sus riberas se hallan tulares y otros ecosistemas en los que predominan ahuehuetes y sauces y sirve, adems, como estacin de paso para distintas especies de aves migratorias de Norteamrica. Sin embargo, el lago ha sufrido desde el siglo pasado de severos problemas de reduccin de su volumen, principalmente por la extraccin del agua para alimentar a la zona

conurbada de Guadalajara y por la reduccin del caudal de agua que lleva el Ro Lerma, que por cierto, desemboca en el lago. Para darte algunos datos de la crisis del agua en el Lago de Chapala, podemos decirte que en junio de 1955 se registr la menor capacidad de almacenamiento del lago (con cerca de 954 millones de metros cbicos), es decir, casi seis veces menos que su almacenamiento promedio. En la Figura 2.4 podrs ver cmo el volumen y por consiguiente, la supercie del lago, pueden variar entre dos aos distintos, en este caso, entre 1986 y 2001.

Lago de Chapala, Mxico

1986

2001 21

RECUADRO

Los humedales: riqueza natural que desaparece

Los humedales son los ecosistemas en los que el agua es el elemento ms importante del ambiente y el que mayor inuencia tiene sobre su ora y fauna. Ejemplos de humedales son los manglares, cinagas, turberas, marismas y esteros. Se distribuyen prcticamente sobre todo el planeta, a excepcin de la Antrtica, en todos los climas: desde la tundra hasta los trpicos, tanto en las zonas costeras como dentro de los continentes. Aunque no sabemos con exactitud qu supercie cubren estos ecosistemas en el planeta, se calcula que cubren entre 5.3 y 12.8 millones de kilmetros cuadrados, es decir, entre 4 y 9% de la supercie terrestre. Los humedales proveen de muchos e importantes servicios ambientales: alojan a un gran nmero de especies importantes para el hombre, purican y mejoran la calidad del agua, ayudan a evitar inundaciones, sirven de barrera para mitigar los efectos de eventos meteorolgicos extremos -como los huracanes- y capturan tambin una importante cantidad de carbono atmosfrico. Sin embargo, los humedales tambin han sufrido el impacto del crecimiento de la sociedad mundial. Se estima que la mitad de la supercie original de humedales en el mundo se ha perdido, y de los que restan, una parte considerable se encuentra deteriorada. Las principales amenazas a los humedales, adems de que se cambien para usos agrcolas o ganaderos que ha sido la principal causa de su prdida-, radican en las actividades que afectan tanto la cantidad de agua que requieren para funcionar, como su calidad. Entre las actividades que ms afectan la reserva de agua de los humedales 22

Los humedales son muy diversos: los hay costeros, de aguas salobres o continentales.

destacan la modicacin de los cursos de agua, la extraccin para el consumo humano, el relleno con tierra u otros materiales y la construccin de presas y diques, mientras que la descarga de aguas residuales, tanto domsticas, agrcolas e industriales, es el principal factor que afecta su calidad. Aunado a ello, deberemos sumar el efecto del cambio climtico en el futuro: la elevacin del nivel del mar podra daar irreversiblemente a los humedales costeros, cambiando su composicin de especies y reduciendo su productividad. En Mxico, los humedales estn presentes en las zonas continentales y en las costas. Nuestra riqueza es enorme: poseemos manglares, popales, tulares y cinegas, entre tantos otros. Podras admirar su belleza en reservas como las de los Pantanos de Centla, en Tabasco, en las distintas lagunas y lagos de Michoacn, o en la zona costera de Nayarit. Sin embargo, las actividades agropecuarias, el crecimiento de las zonas urbanas y tursticas, la extraccin de agua y la contaminacin con aguas

domsticas e industriales, han mermado esta riqueza natural. Muchos de ellos se han perdido -por ejemplo en el caso de los manglares, se estima que en Mxico tan slo queda 64% de la cubierta original- mientras que otros estn degradados y seriamente amenazados por la mano del hombre. Se estima que hemos perdido cerca de la mitad de los humedales mundiales.

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Aunque el crecimiento de la poblacin ha sido el motor de cambio ms signicativo en los ecosistemas naturales, de l se derivan otros factores que tambin son importantes. A la par de una creciente demanda por recursos naturales y del cambio de los ecosistemas a zonas agropecuarias o urbanas, tambin nuestras actividades han provocado que mayores cantidades de contaminantes y residuos deterioren el ambiente. La quema de combustibles fsiles que empleamos para los vehculos de motor y las industrias (como la gasolina, diesel y carbn, por ejemplo), genera muchos contaminantes a la atmsfera; los residuos de nuestras casas, trabajos y de la industria degradan la calidad del aire, el agua y los suelos, lo que no slo afecta la salud humana, sino tambin a la biodiversidad y al funcionamiento de los ecosistemas. En el captulo de Contaminacin te ofrecemos mayores detalles respecto a este problema. Finalmente, el cambio climtico, que hemos empezado a entender como resultado de la acumulacin en la atmsfera del bixido de carbono producto de la quema de combustibles fsiles, empieza a hacer evidente que tambin tiene y tendr efectos negativos en los ecosistemas, especialmente en algunas regiones, como en los polos, donde las temperaturas registradas ahora son ms altas que las de los ltimos 400 aos.

Como consecuencia, la extensin del hielo rtico se ha reducido entre 10 y 15% durante la primavera y el verano desde la dcada de los aos cincuenta, lo que ha puesto a los osos polares, las focas arpa y a los zorros rticos, entre otras muchas especies de los hielos rticos, dentro de las que corren el riesgo de extinguirse en las prximas dcadas. Otros ecosistemas marinos, como los arrecifes de coral, tambin han sido afectados por el cambio climtico. Sufren del llamado blanqueamiento del coral (una enfermedad que si no mata a los corales, los deja severamente lastimados), resultado del incremento de la temperatura supercial del mar y de una mayor cantidad del CO2 disuelta en el agua que al igual que en la atmsfera tambin se ha acumulado en los ocanos-. Es probable que de seguir aumentando las concentraciones de este gas en nuestra atmsfera (lo que es probable de seguir utilizando el petrleo como lo hemos hecho hasta ahora), muchos ecosistemas resulten afectados seriamente por el cambio climtico: algunos podran desaparecer, como el bosque nuboso y el hielo rtico, y otros cambiar incluso su distribucin sobre el planeta, como los bosques de conferas, que podran migrar hacia las zonas ms fras. Mucha ms informacin respecto a este fenmeno de nuestros tiempos lo podrs encontrar en el captulo de Cambio climtico y ozono.

Los delnes de ro, como el delfn del ro Ganges (Platanista gangetica gangetica) pueden ser particularmente vulnerables a cambios de temperatura en su hbitat.

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RECUADRO

La deforestacin

Uno de los problemas ambientales de los que omos muchas noticias en la televisin o en los peridicos o revistas, adems del cambio climtico, es el de la deforestacin. Escuchamos o leemos que cientos o miles de hectreas de bosques o selvas se perdieron aqu o all, o que la tasa de deforestacin es de tantas o cuantas ms hectreas por ao. Pero, qu es la deforestacin? La deforestacin es la remocin de la vegetacin arbolada de un sitio, como las selvas o los bosques, para su transformacin a terrenos agrcolas, ganaderos o urbanos. En el mundo y en Mxico, la principal causa de la deforestacin es la necesidad de mayores supercies para cultivo y crianza de animales, aunque tambin la promueven los desmontes ilegales, la extraccin de madera, el crecimiento de las vas de comunicacin y los incendios forestales. Con la prdida de las supercies arboladas, adems de los daos directos que se ocasionan a las especies de animales y vegetales que habitaban en esos bosques y selvas, tambin se eliminan los servicios ambientales. Paralelamente, la capacidad que tenan los rboles y el resto de la vegetacin natural para secuestrar el bixido de carbono, lo cual ayuda a mitigar la saturacin de la atmsfera de este gas de efecto invernadero, tambin se inutiliza. Para empeorar las cosas, cuando se utiliza el fuego para remover la vegetacin, como sucede en algunas prcticas agrcolas (como el roza-tumba y quema), se liberan al ambiente grandes cantidades de carbono.

Dspues de la deforestacin, los suelos quedan desnudos, lo que favorece la erosin y la prdida de nutrimentos.

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Algunas prcticas agrcolas de desmonte, como la roza-tumba y quema pueden liberar grandes cantidades de bixido de carbono, exacerbando el problema del cambio climtico. de bosques y selvas, lo que equivale a perder una supercie semejante al estado de Baja California. Cada ao, entre 2000 y 2005 las regiones en el mundo que ms deforestaron fueron Amrica Central y Sudamrica (con cerca de 4.5 millones de hectreas) y frica (poco ms de 4 millones). Si lo analizamos por pases, destacaron Brasil (con cerca de 3.1 millones de hectreas por ao) e Indonesia (alrededor de 1.9 millones). Para Mxico, los clculos de deforestacin tambin muestran grandes variaciones. Las estimaciones ms recientes sealan que, entre los primeros aos de la dcada de los noventa y el ao 2000, la

Cuntas hectreas de bosques y selvas perdemos? Es probable que te hayas encontrado con cifras muy dispares de supercies deforestadas en Mxico y el mundo. En la mayora de los casos porque hay distintos metdos y criterios para su clculo. La Organizacin de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentacin (FAO, por sus siglas en ingls) publica peridicamente estimaciones de la deforestacin en el mundo. Para el perodo 2000-2005, calcul que se perdan en el mundo cada ao 7.3 millones de hectreas

Tasa de deforestacin por regin, 2000-2005 La deforestacin es el cambio de una supercie con rboles a otra carente de ellos. En el mundo, entre 2000 y 2005 se deforestaron anualmente 7.3 millones de hectreas, es decir, una supercie equivalente al territorio de Baja California.

Nota: Europa no aparece debido a que no registr prdida de supercie boscosa en el periodo examinado

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Pases con la mayor tasa de deforestacin en el mundo, 2000 - 2005

prdida de bosques y selvas en el pas estaba entre las 348 mil y las 776 mil hectreas por ao. Lo anterior sealara que en Mxico, en tan slo una dcada, podramos haber perdido entre 3.5 y 5.5 millones de hectreas de supercies arboladas, es decir, una supercie que oscilara entre la de los estados de Puebla y Sinaloa, respectivamente. Deforestacin de los bosques tropicales de Borneo despus de la Segunda Guerra Mundial y hasta el ao 2005

Sin bosque

Con bosque

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Y qu hay con Mxico?


En el caso de nuestro pas, la prdida y deterioro de los ecosistemas naturales es tambin signicativa. Mxico es actualmente el onceavo pas ms poblado del mundo. Nuestra poblacin, al igual que en el caso mundial tambin creci sustancialmente durante el siglo XX e inicios del siglo XXI: pas de poco ms de 13 millones en 1900 a 103.3 millones de personas en 2005 (Figura 2.5). Para el ao 2002, habamos convertido poco ms de 27% de nuestro territorio continental en zonas agrcolas, ganaderas y urbanas. En la Figura 2.6 te mostramos los cambios que han sufrido los principales tipos de vegetacin: cmo ha pasado de la vegetacin que podramos encontrar en ausencia de actividades humanas hacia la que observbamos en 2002. Como podrs apreciar, los estados que ms han convertido su territorio hacia zonas agrcolas y ganaderas mostradas en rojo- son los que se encuentran en la vertiente del Golfo, como Veracruz, Tamaulipas y Tabasco; as como algunos del centro del pas -Tlaxcala, Puebla

Poblacin en Mxico, 1900-2050

e Hidalgo-. En contraste, Baja California, Baja California Sur, Chihuahua, Quintana Roo, Sonora y Coahuila conservan una parte importante de su vegetacin natural, esto es, poseen menos de 10% de su territorio como terrenos para la agricultura, ganadera y zonas urbanas.

Poblacin (millones de habitantes)

Cobertura vegetal original

2002

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Con respecto a tipos de vegetacin particulares, Mxico ha perdido 26% de la supercie que originalmente ocupaban sus selvas y bosques. De las selvas tan slo quedan en el pas cerca de 56% de las originales, y en algunas zonas, su prdida es dramtica. Un caso representativo del destino que han tenido las selvas en nuestro pas es el de la selva de los Tuxtlas, en el estado de Veracruz. Este lugar es el remanente de selva tropical hmeda ms norteo del continente, con una combinacin de ora y fauna excepcional, una rea donde se mezclan especies de las zonas templadas de Norteamrica y de las regiones tropicales de Centroamrica, as como duea de una rica variedad de especies endmicas, es decir, de especies que slo se encuentran ah y en ninguna otra parte del globo.

A pesar de ser una zona habitada desde hace 1500 aos, fue hasta el siglo XX cuando la deforestacin se intensic por la construccin del ferrocarril y de carreteras que la comunicaron con el puerto de Veracruz y otras ciudades, y el desarrollo de actividades como el comercio de madera y la ganadera. En 2002, la selva alta y el bosque meslo ocupaban tan slo 11% de su supercie conjunta original, y se encontraban en las zonas ms inaccesibles de la sierra e inmersas en un mar de potreros (Figura 2.7). Mxico ha perdido 26% de la supercie que ocupaban originalmente sus selvas y bosques.

Deforestacin en la regin de Los Tuxtlas, Veracruz

Sontecomapan

Sontecomapan

Vegetacin original

1976

Sontecomapan

Sontecomapan

1993

2002

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Los bosques templados, como los de oyamel, pino y encino, tambin se han perdido por completo en algunas zonas, principalmente en el centro del pas. En el 2002, se haba desmontado cerca de 27% de su supercie original. Por su parte, la vegetacin de las zonas ridas, una de las ms representativas de nuestro paisaje, conservaba para el mismo ao 77% de la supercie original. No todas las selvas, bosques y otros ecosistemas que an podemos ver en nuestro pas, estn intactos. Puesto que en muchos de ellos se extraen recursos (madera, tierra de monte, ejemplares de plantas o animales, etc.) o se cra ganado estan degradados o, como lo llaman los cientcos, en estado secundario. Esta condicin hace que

pierdan al menos una parte de la biodiversidad que podran albergar en condiciones ptimas, as como que sean menos susceptibles a recuperarse de fenmenos naturales que los afectan, tales como huracanes, plagas e incendios, entre otros. En el mundo, la FAO considera que alrededor de 36% de los bosques remanentes estn en condiciones prstinas, de los cuales cada ao se pierden o alteran, desde 1990, aproximadamente 6 millones de hectreas. En el caso de Mxico, de las selvas remanentes slo 35% de su supercie se considera primaria o sin deterioro evidente, 65% de los bosques, 92% de los matorrales (aunque en este caso podra ser menor el porcentaje pero es ms dicil detectar si ha sufrido perturbaciones) y 61% de los pastizales.

Un ejemplo de reduccin de la supercie de los ecosistemas naturales ocurre en el valle de Metztitln, donde la vegetacin de las zonas bajas ha sido remplazada por nogales.

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RECUADRO

La fragmentacin de los ecosistemas

Los ecosistemas se fragmentan cuando los bosques se deforestan para crear nuevas tierras de cultivo, se construye una nueva carretera o se elimina la vegetacin acutica de la orilla de un ro o lago para obras urbanas o comunitarias. La fragmentacin es la transformacin de un rea relativamente homognea de un ecosistema en otra en la que permanecen fragmentos de menor tamao. En casos extremos, estos fragmentos pueden quedar en forma de islas inmersas en zonas alteradas. La fragmentacin de los ecosistemas tiene consecuencias importantes. Las poblaciones de plantas y animales pueden resultar afectadas tanto por los cambios en las condiciones ambientales de su hbitat dado que cambian las condiciones de luz, humedad, temperatura y el ujo de nutrimentos- o porque simplemente son incapaces de sobrevivir en supercies reducidas de sus ecosistemas. Con el tiempo, muchas especies en esos parches de ecosistemas pueden

extinguirse, lo que empobrece la biodiversidad de una zona. Otras especies, las conocidas como invasoras, pueden conquistar los parches y aduearse de ecosistemas que antes les eran ajenos, con efectos negativos sobre las especies nativas. Adems de la extincin de especies, pueden desaparecer o reducirse los servicios ambientales de los ecosistemas.

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Pongamos ahora algunos datos sobre la mesa. Segn un estudio que publicaron cientcos norteamericanos en el ao 2000, en los primeros aos de la dcada de los noventas del siglo XX, cerca de 66% de los bosques mundiales mostraba algn grado de fragmentacin. A nivel continental, Norteamrica fue quien mayor supercie de bosques tena sin evidencia de fragmentacin (cerca de 45%), seguido por Sudamrica (33%) y Eurasia (32%). En contraste, Australia y el Pacco y frica fueron las regiones con menores supercies con ecosistemas sin fragmentacin (cerca de 27 y 29%, respectivamente). En el caso de Mxico, los datos ms detallados y recientes corresponden ms o menos a las mismas fechas del estudio internacional -1994-, y marcan que cerca de 18% de los bosques estaban fragmentados siendo los ubicados en la parte sur y sureste del pas los ms afectados.

El grado actual de fragmentacin de los ecosistemas acuticos continentales y marinos, es difcil de conocer en Mxico y en el resto del mundo. Sabemos que el crecimiento de las zonas urbanas, de la infraestructura productiva o de las actividades tursticas en las orillas de ros, lagos, lagunas o en las costas, fragmentan los ecosistemas. Al menos en el caso de los humedales costeros como los manglares y ecosistemas estuarinos-, podemos suponer que la fragmentacin podra ser importante en todo el mundo, puesto que slo en 2000, 40% de la poblacin del globo viva en las zonas costeras, y en Mxico, cerca de 25%. Con respecto a los ros, lagos y lagunas sobre todo los muy grandes y caudalosos-, es probable que la continuidad de los ecosistemas se haya perdido en extremo: por ejemplo, en el ro Yangtze, en China, viven cerca de 350 millones de personas (ms de tres veces la poblacin de nuestro pas), lo que podra darte una idea de la magnitud del deterioro.

El turismo en algunas zonas fragmenta los humedales. En el Caribe ha dejado zonas de manglar separadas por grandes complejos tursticos.

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Cules son las consecuencias de la prdida de los ecosistemas naturales?


Te has puesto a pensar que el bienestar del que gozamos hoy da es considerablemente mayor al de los siglos pasados gracias, entre otras causas, a los servicios que los ecosistemas nos prestan todos los das? En efecto, mucho del incremento de las actividades generadoras de riqueza, como el crecimiento industrial y el comercio, entre otras, slo ha sido posible gracias a que los ecosistemas nos abastecen continuamente de sus bienes y servicios. Si los bosques hubieran dejado de producir la madera, los mares no mantuvieran las poblaciones de peces o los humedales hubiesen cesado de puricar el agua, la situacin actual podra ser radicalmente distinta. Desafortunadamente, este crecimiento ha causado el deterioro, la reduccin o la desaparicin de grandes supercies de ecosistemas. Hemos transformado millones de hectreas de bosques, selvas y matorrales en campos agrcolas y potreros; muchas de las especies pesqueras se capturan sin descanso en todas las aguas del planeta; enviamos a la atmsfera millones de toneladas de gases de efecto invernadero y vaciamos en mares, ros, lagos y suelos millones de toneladas de contaminantes que son, nalmente, residuos de nuestra vida diaria. En muchos casos los ecosistemas han sido capaces de resistir, e incluso revertir, el impacto de las actividades humanas y de sus residuos, pero sus lmites de tolerancia se han rebasado. En algunos lugares, los humedales ya no detienen el embate de las tormentas y marejadas, y no purican el agua; muchos ros, lagos y mares no producen la cantidad de peces de dcadas atrs y la atmsfera no tiene ms la capacidad de autolimpiarse.

Aun cuando podras pensar que los efectos de la prdida de los servicios y bienes ambientales slo podran ser locales, es decir, en los sitios donde se ha producido el deterioro ambiental, no es as. Con frecuencia las consecuencias trascienden localidades y regiones. Por ejemplo, la prdida de supercie forestal en una localidad de Chiapas no slo reduce el abastecimiento de productos forestales y la recarga de los acuferos de la zona, sino tambin afecta la capacidad de los bosques para controlar las crecidas de los ros, lo que podra traducirse en algn momento en inundaciones en zonas lejanas donde los ros vierten sus aguas. A nivel global, la prdida de los bosques chiapanecos reducir la capacidad de captura de carbono e incrementar la absorcin de calor terrestre, lo cual exacerbar el problema del calentamiento global.

Prdida y alteracin de los servicios ambientales


La principal consecuencia de la prdida, reduccin o alteracin de los ecosistemas es la disminucin o el cese de la produccin de sus bienes y servicios ambientales. Ahora podra ser lgico preguntarnos hasta qu punto la transformacin y alteracin que hemos ocasionado en nuestros ecosistemas ha afectado la produccin de sus servicios ambientales (Figura 2.8). Con respecto a los servicios de provisin, tales como la produccin de los alimentos o la madera, podemos decir que, en general, su abasto se ha incrementado en el mundo. Actualmente se produce una gran cantidad de alimentos en forma de granos, vegetales y carne; sin embargo, este enorme abasto se ha conseguido a costa de la transformacin y degradacin de muchos ecosistemas naturales. Los ecosistemas marinos y dulceacucolas por ejemplo, ya no son capaces 33

Estado de los servicios ambientales en el mundo

Cultivos

Madera

Alimentos

Ganado Lea

Servicios de provisin

Acuacultura

Agua Regulacin del clima Global Regional y local Control de eventos extemos Control de plagas

Regulacin de la calidad del aire

Servicios de regulacin
Puricacin del agua Control de erosin de suelos

Incremento del servicio Disminucin del servicio

Servicios culturales
Valor espiritual y religioso Valor esttico

La principal consecuencia de la reduccin y alteracin de los ecosistemas es la prdida o disminucin de la calidad de los servicios ambientales que nos ofrecen.

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de producir la misma cantidad de pescado que algunas dcadas atrs. Cerca de 25% de las pesqueras marinas estn sobreexplotadas y muchas otras de los lagos y ros del mundo se encuentran severamente deterioradas. El caso del agua suministrada para uso humano tampoco muestra signos positivos. Aun cuando la construccin de infraestructura como presas y otros reservorios ha permitido que muchas ms personas en el mundo tengan acceso al agua dulce, el uso que hacemos de ella es inadecuado. Tan slo del agua que utilizamos para regar nuestros cultivos, la extraccin excede entre 15 y 35% la capacidad de abastecimiento en el mundo. La conversin de humedales, la contaminacin del agua y la prdida de la biodiversidad en los ecosistemas acuticos han afectado la capacidad de abastecimiento del vital lquido. Los servicios de regulacin que ofrecen los ecosistemas tambin muestran evidentes signos de deterioro. La capacidad de autolimpieza de los contaminantes de la atmsfera fue rebasada desde hace muchos aos, la regulacin del clima local y regional se ha visto alterada en muchas regiones, principalmente debido a los cambios de las cubiertas vegetales naturales. De igual modo, el control de la erosin de los suelos, la puricacin del agua, el control de plagas y la capacidad de reducir el impacto ante eventos extremos como huracanes- ha disminuido en muchas regiones del planeta. Finalmente, en lo que respecta a los servicios culturales, la prdida de especies con valor religioso o representativas de algunos ecosistemas ha debilitado los benecios espirituales o estticos que la gente obtena de ellos. No obstante, en algunos casos la conciencia del valor remanente de ciertos ecosistemas o la presencia de especies en peligro, incrementa el aprecio que la sociedad siente por esos lugares. Por ejemplo, la presencia del quetzal, un ave en la actualidad considerada

como en peligro de extincin y emblemtica de algunos pases y culturas mesoamericanas, incrementa el inters y aprecio que la gente siente por los remanentes de bosques meslos de Mxico y algunos pases de Centroamrica. Todo lo anterior nos debe alertar acerca de las consecuencias que nuestras actividades han tenido en el ambiente y que podemos ver en cualquier lugar. Es claro que nuestro deseo de obtener bienes y servicios de la naturaleza ha tenido efectos, en algunas ocasiones dramticos para los ecosistemas naturales. De ah la importancia de tomar conciencia acerca del valor de los ecosistemas naturales y la biodiversidad que los habita.

Por qu son importantes los suelos?


Para la mayora de las personas, el suelo es tan slo el lugar por donde caminan, juegan ftbol, se siembran las cosechas o, simplemente, se asienta su casa. Sin embargo, para nuestra sorpresa podemos decir que el suelo es un recurso natural muy valioso, tan importante para la vida en el planeta como la atmsfera o el agua de lluvia. Al suelo lo podemos denir como la capa exterior de la corteza terrestre, formada por minerales, materia orgnica, agua, aire y microorganismos en la que se establecen y crecen las plantas. Por supuesto que tambin es el sitio sobre el cual se asientan edicios y ciudades, pero nos centraremos aqu en su funcin dentro de la naturaleza. Pues bien, si pudieras observar al microscopio un puado de suelo fresco, descubriras que se encuentra formado por minsculas partculas de minerales (muchas de ellas de distintos tamaos), adems de miles de millones de microorganismos (como bacterias, protozoarios, algas y hongos), races de plantas y pedacitos de materia orgnica en descomposicin, sta ltima en forma de restos de plantas y animales (Figura 2.9). 35

Todos los elementos que forman al suelo interaccionan entre s para formar un verdadero ecosistema complejo y dinmico que permite que las plantas obtengan los nutrientes necesarios para establecerse y desarrollarse. Esto hace posible que muchas especies de animales, especcamente las que se alimentan de plantas es decir, los llamados herbvoros-, puedan alimentarse tambin. Y claro est, los seres humanos tambin nos beneciamos de las plantas que crecen en el suelo y de las que nosotros sembramos, especialmente aqullas que nos sirven como alimento, para la produccin de bras (como el algodn o el lino) o para obtener otros productos, como la madera o el papel. Pero los suelos no slo nos proveen a los seres humanos y a las plantas y animales de alimento

(Figura 2.10). Tambin ayudan a reincorporar a los ciclos biogeoqumicos de la naturaleza los elementos qumicos presentes en la atmsfera como el nitrgeno indispensable en la dieta de las plantas y los animales- o aqullos que quedaron en los restos muertos de plantas y animales como el carbono y el fsforo, entre otros-. Por si todo lo anterior no fuera suciente, los suelos controlan y guan el ujo del agua de la lluvia hacia los acuferos y los ros y lagos, los ltran de contaminantes como metales pesados, plaguicidas y nitratos que de otro modo se acumularan en ellos daando al ambiente y de paso, nuestra salud-; amortiguan contra cambios bruscos de temperatura y funcionan como almacenes de carbono.

El suelo est formado por partculas de minerales, materia rganica, agua, aire y microorganismos.

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RECUADRO

Cuntos tipos de suelos hay?


mundo. Adems de sus nombres, que en ocasiones resultan muy extraos, dieren tambin en sus propiedades fsicas y qumicas, todo ello resultado de su ubicacin geogrca, de las rocas que les dieron origen, del clima, de la vegetacin y de su historia particular. En Mxico hay 80% de los tipos de suelo reconocidos por la FAO en el mundo. Sin embargo, la mayor parte de nuestro territorio est dominado por cinco tipos: Leptosoles, Regosoles, Calcisoles, Feozems y Vertisoles. De ellos, los Feozems son los ms aptos para la agricultura, debido a su fertilidad y contenido de materia orgnica, en contraste a los calcisoles, los cuales son extremadamente secos e infrtiles, lo que diculta el crecimiento de las plantas.

Si has viajado por carretera, seguramente te habrs jado que con tan slo unos minutos de recorrido de diferencia, los suelos en dos lugares pueden ser muy diferentes entre s. Lo habrs notado quiz tan slo en su color, pero si excavaras y los observaras con detalle, notaras que son muy diferentes. Tendran quiz partculas de minerales de distintos tamaos, alguno sera ms poroso que otro o, simplemente, alguno tendra mayor contenido de agua. En efecto, se reconocen muchos tipos llamados tcnicamente unidades- de suelos en el mundo. Diversas instituciones internacionales (entre las que destaca la Organizacin para la Agricultura y la Alimentacin, FAO por sus siglas en ingls) reconocen cerca de 30 unidades distintas en el

Tipos de suelos en Mxico En Mxico tenemos la mayora de las unidades de suelos reconocidas por la FAO.

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Los suelos...
...son el hbitat de las bacterias que jan el nitrgeno atmosfrico y lo hacen disponible para las plantas

...sostienen los ecosistemas forestales y los cultivos

N2

...ltran plaguicidas ...sirven de depsito de carbono, otros nutrientes para las plantas (fsforo, potasio y nitrgeno), y materia orgnica

...permiten la ltracin de agua a los acuferos

acuferos

Los suelos tambin se deterioran


Como ocurre con otros componentes del medio ambiente, los suelos tambin se deterioran por las actividades humanas (Figura 2.11). Los edaflogos, es decir, los cientcos que se especializan en el estudio de los suelos, llaman tcnicamente a este deterioro degradacin. Este fenmeno se reere a los procesos originados por las actividades humanas que reducen la capacidad actual o futura de los suelos para permitir la existencia de los ecosistemas, para mantener o mejorar la calidad del aire y agua y para preservar la salud humana.

Actividades que degradan los suelos en Mxico


Sin degradacin aparente

17.5 % 55.1 % 7.4 % 17.5 %

Agricultura

1.1 % 1.5 %
Sobreexplotacin de la vegetacin

Deforestacin

Sobrepastoreo

0.5 %
Urbanizacin Actividad industrial

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Y este no es un problema menor. Se calcula que cerca de 2 mil millones de hectreas, es decir, alrededor de 15% de la supercie terrestre mundial, sufren de algn tipo de degradacin de los suelos. Las consecuencias ambientales y sociales de estos procesos pueden ser enormes, involucrando desde la degradacin y prdida de los ecosistemas y su biodiversidad, hasta dramticos fenmenos sociales como los desplazados ecolgicos por las hambrunas en las zonas ms pobres de frica, en donde se estima que 65% de las tierras cultivables sufren de algn tipo de degradacin del suelo.

En 2002 en Mxico, aproximadamente 44.9% de la supercie terrestre mostraba signos de degradacin inducida por el hombre (Figura 2.12). Sin embargo, debemos reconocer varios tipos de degradacin. La de mayor presencia en el pas es la degradacin qumica (17.8%), que se produce bsicamente por un agotamiento de los nutrientes del suelo, debido a su uso intensivo por la agricultura, aunque la presencia de sustancias provenientes de tiraderos de basura, derrames y residuos industriales, as como presencia de sales, tambin pueden ocasionarla.

Degradacin de suelos en Mxico en 2002

17.8 % 55.1 % 5.7 % 11.9 %

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Habrs notado en algn ro que, en ciertas pocas, la coloracin de sus aguas es pardusca o incluso ms oscura. Esto puede deberse a que los sedimentos que se han incorporado a su cauce y que son arrastrados hacia el mar o algn lago por la accin de la fuerza del agua; todos esos sedimentos fueron parte del suelo de zonas ro arriba, la que ha quedado desprovista de ellos y seguramente enfrentar problemas por la erosin hdrica. sta consiste en la prdida de las partculas del suelo por el efecto del correr del agua. En Mxico, la erosin hdrica es el segundo proceso de degradacin del suelo ms importante, afectando cerca de 12% de la supercie nacional. En determinados casos, el agua puede arrastrar tanto material que el suelo queda marcado por profundas zanjas llamadas crcavas, como las que ilustra la Figura 2.13, y en cuya condicin es difcil llevar al cabo cualquier actividad productiva o incluso, lograr su recuperacin. Los tipos ms importantes de degradacin del suelo en el pas, despus de la degradacin

qumica y la erosin hdrica, son la erosin elica y la degradacin fsica, que en el ao 2002 afectaban 9.5 y 5.7% de la supercie nacional, respectivamente. En la primera de ellas, el factor que favorece la prdida de las partculas del suelo es el viento, que las arrastra y puede depositarlas en sitios muy lejanos. En el caso de la degradacin fsica, se produce cuando los suelos pierden la capacidad de absorber y almacenar agua, ya sea porque el suelo se compacta (por ejemplo, por el trnsito de vehculos o animales), se endurece (por la formacin de costras) o es recubierto por algn material relativamente impermeable (por ejemplo, por efecto de la urbanizacin).

Las crcavas son producidas principalmente por el efecto del agua. Cuando se forman, disminuye la capacidad productiva del suelo.

Crcavas

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Qu puedo hacer...?
Ecosistemas: Cuando salgas de da de campo o de vacaciones, evita prender fogatas, ya que si se salen de control podran afectar irremediablemente al ecosistema. Evita colectar en el campo ora o fauna silvestre. Adems de daar a las poblaciones silvestres de esas especies, podras estar alterando el equilibrio del ecosistema entero. Tampoco daes la vegetacin cortando ramas, brotes y ores.

Suelos: Si vas a fertilizar un terreno, utiliza fertilizantes orgnicos, como las compostas, en lugar de emplear fertilizantes qumicos. Con ello evitars la contaminacin del suelo y el agua. Evita derramar en el suelo sustancias peligrosas como petrleo, aceites y solventes.

Lecturas y pginas de internet recomendadas

PNUMA-WCMC. Los bosques en peligro. Tunza 4: 12-14. Disponible en: http://www. ourplanet.com/tunza/issue0403sp/pages/ contents.html Semarnat. El Medio Ambiente en Mxico. En Resumen 2005. Semarnat. Mxico. 2006. Disponible en: http://www.semarnat.gob. mx/informacionambiental/Pages/indexsniarn.aspx UNEP. One Planet, Many People: Atlas of Our Changing Environment. UNEP. Kenya. 2005. UNEP/GRID-Arendal. Planet in Peril: Atlas of Current Threats to People and the Environment. UNEP. Kenya. 2006.

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Bibliografa
Comisin Estatal del Agua de Jalisco. Lago de Chapala. Disponible en: http://ceasjalisco. gob.mx/chapala.html Costanza, R., R. dArge, R. de Groot, S. Farber, M. Grasso, B. Hannon, K. Limburg, S. Naeem, R. V. ONeill, J. Paruelo, R. G. Raskin, P. Sutton y M. van den Belt. The value of the worlds ecosystems services and natural capital. Nature 387: 253-260. 1997. Dirzo, R. y M. C. Garca, 1991. Rates of deforestation in Los Tuxtlas, a neotropical area in southeastern Mexico. Conservation Biology 6: 84-90. FAO. The Global Forest Resources Assessment 2005. FAO. Roma. Disponible en: http:// www.fao.org/forestry/site/fra/en/ Gore, A. Una verdad incmoda. Gedisa Editorial. Espaa. 2006.

Millennium Ecosystem Assessment. Our Human Plant: Summary for Decision-makers. Island Press. USA. 2005. Semarnat-Colegio de Postgraduados. Evaluacin de la degradacin del suelo causada por el hombre en la Repblica Mexicana. Escala 1: 250,000. Memoria Nacional 2001-2002. Mxico. 2003. Semarnat. Informe de la Situacin del Medio Ambiente en Mxico. Compendio de Estadsticas Ambientales 2005. Semarnat. Mxico. 2005. Disponible en: h t t p : / / w w w. s e m a r n a t . g o b . m x / informacionambiental/Pages/index-sniarn. aspx

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