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Contaminacin

La contaminacin es la introduccin de sustancias en un medio que provocan que este sea


inseguro o no apto para su uso.
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El medio puede ser un ecosistema, un medio fsico o un ser
vivo. El contaminante puede ser una sustancia
qumica, energa (como sonido, calor,luz o radiactividad).
Es siempre una alteracin negativa del estado natural del medio, y por lo general, se genera
como consecuencia de la actividad humana considerndose una forma de impacto ambiental.
La contaminacin puede clasificarse segn el tipo de fuente de donde proviene, o por la forma
de contaminante que emite o medio que contamina. Existen muchos agentes contaminantes
entre ellos las sustancias qumicas (como plaguicidas, cianuro, herbicidas y otros.), los
residuos urbanos, el petrleo, o las radiaciones ionizantes. Todos estos pueden producir
enfermedades, daos en los ecosistemas o el medioambiente. Adems existen muchos
contaminantes gaseosos que juegan un papel importante en diferentes fenmenos
atmosfricos, como la generacin de lluvia cida, el debilitamiento de la capa de ozono, y el
cambio climtico.
Hay muchas formas de combatir la contaminacin, y legislaciones internacionales que regulan
las emisiones contaminantes de los pases que adhieren estas polticas. La contaminacin
esta generalmente ligada al desarrollo econmico y social. Actualmente muchas
organizaciones internacionales como la ONU ubican al desarrollo sostenible como una de las
formas de proteger al medioambiente para las actuales y futuras generaciones.
Culturas antiguas
La contaminacin del aire a pequea escala siempre ha estado entre nosotros. Segn un
artculo de 1983 de la revista Science: holln hallado en el techo de cuevas
prehistricas proveen amplia evidencia de altos niveles de contaminacin que estaban
asociados a una inadecuada ventilacin de las fogatas.
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Caricatura publicada en la revista satrica Punch el 21 de julio 1855 sobre la contaminacin del ro
Tmesis que ocasion en el verano de 1858 lo que se conoce como el Gran Hedor en Londres.
El forjado de metales parece ser el momento de la aparicin de contaminacin del aire fuera
del hogar. Segn investigaciones realizadas sobre muestras obtenidas en capas de hielo de
los glaciares de Groenlandia, se observan incrementos en la aparicin de metales
(contaminacin) asociados a los periodos de produccin de metales de las
civilizaciones griega, romana o china.
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Estas observaciones se pueden hacer mediante el
anlisis de las burbujas de aire contenidas en las capas de hielo, (de arriba hacia abajo cada
capa de hielo es un registro histrico del la atmsfera), comparando burbujas atrapadas en el
hielo hace miles de aos con muestras de la atmsfera actual, se obtienen las
concentraciones para cada periodo. Cuanto ms profundo es obtenida la muestra ms antiguo
ser el registro de la atmsfera.
Primeros registros de la contaminacin
En 1272 Eduardo I de Inglaterra en una proclamacin prohibi la quema
de carbn en Londres, cuando la contaminacin atmosfrica en la ciudad se convirti en un
problema.
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La contaminacin del aire continu siendo un problema en Inglaterra, especialmente con la
llegada de la revolucin industrial. Londres tambin registr uno de los casos ms extremos
de contaminacin del agua con aguas residuales durante el Gran Hedor del Ro Tmesisen
1858, esto dio lugar que poco despus a la construccin del sistema de alcantarillado de
Londres. Fue la revolucin industrial la que inici la contaminacin como un problema
medioambiental. La aparicin de grandes fbricas y el consumo de inmensas cantidades
decarbn y otros combustibles fsiles aumentaron la contaminacin del aire y ocasionando un
gran volumen de vertidos de producto qumicos industriales al ambiente, a los que hay que
sumar el aumento de residuos humanos no tratados.
En 1881 Chicago y Cincinnati fueron las dos primeras ciudades estadounidenses en
promulgar leyes para garantizar el aire limpio. Otras ciudades estadounidenses siguieron el
ejemplo durante principios del siglo XX, cuando se cre un pequeo Departamento de
Contaminacin del Aire, dependiente del Departamento del Interior. Los ngeles y Donora
(Pensilvania) experimentaron grandes cantidades de smog durante la dcada del 1940.
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La contaminacin percibida a nivel local


El DDT fue utilizado con intensidad como insecticida. Ahora su uso est prohibido al comprobarse que
se acumulan en las cadenas trficas y por el peligro de contaminacin de los alimentos.
La contaminacin se convirti en un asunto de gran importancia tras la Segunda Guerra
Mundial, despus de que se hiciesen evidentes las repercusiones de la lluvia
radiactiva ocasionada por las guerras y ensayos nucleares. En 1952 ocurrira un evento
catastrfico de tipo local, conocido como la Gran Niebla de 1952 en Londres, que mat a unas
4 000 personas.
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Este trgico evento motiv la creacin de una de las ms importantes leyes
modernas sobre el medio ambiente: la Ley del Aire Limpio de 1956.
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En los Estados Unidos la contaminacin comenz a recibir la atencin pblica a mediados de
la dcada de 1950 y a principios de los aos 1970, fechas que coinciden con la creacin y
aprobacin de la Ley del Aire Limpio,
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la Ley del Agua Limpia, la Ley de Poltica Ambiental de
los Estados Unidos y la Ley del Ruido. da Algunos sucesos han ayudado a concienciar a la
gente sobre los efectos negativos de la contaminacin en los Estados Unidos. Entre estos se
encuentra el vertido de bifenilos policlorados (PCB) en el ro Hudson por parte de la
compaa General Electric, dando como resultado el establecimiento de una serie de
prohibiciones emitidas en 1974 por la EPA, como la pesca en sus aguas.
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Otro suceso es el
desastre ecolgico en el barrio de Love Canal en Niagara Falls. El conjunto residencial de
Love Canal fue construido sobre un terreno en el cual la empresa Hooker Chemical and
Plastics Corporation haba enterrado en 1947 residuos qumicos y dioxinas. As, en 1978 los
habitantes de Love Canal tuvieron que abandonar sus viviendas al descubrirse filtraciones de
agua en la superficie con materiales cancergenos disueltos, convirtindose as en una noticia
a nivel nacional, y promoviendo la creacin en 1980 de la Ley de Superfondo (en ingls
Superfund), donde se incluye una lista de los agentes contaminantes ms peligrosos.
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Algunos de los procedimientos penales de la dcada de los noventa ayudaron a revelar
emisiones de cromo hexavalente en California, una sustancia qumica que aumenta el riesgo
de cncer bronquial, esofagitis, gastritis, entre otros padecimientos. La contaminacin de los
suelos industriales ayud a la creacin del trmino zona industrial abandonada, para identificar
durante la planificacin urbana los sitios que han sido contaminados y que su terreno no
puede ser usado para ningn propsito. Despus de la publicacin del libro Primavera
silenciosa de Rachel Carson, el DDT fue prohibido en la mayor parte de pases desarrollados.


Ensayo nuclear, 14 de julio de 1962, parte de la Operacin Rayo de sol, en Nevada Test Site.
Con el desarrollo de la ciencia nuclear apareci la contaminacin radioactiva, la cual puede
permanecer en el ambiente de manera letalmente radioactiva por millones de aos.
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Los
pases dedicados a la experimentacin y fabricacin de armas nucleares producen desechos
militares radioactivos, y en varios casos, el no haberlos depositado en lugares seguros ha
causado desastres ecolgicos. En las dcadas de 1950 y 1960, cuando an exista la Unin
Sovitica, los desechos radioactivos producidos por la instalacin nuclear Mayak fueron
arrojados en el lago Karachai y en el ro Techa, ocasionando casos de leucemia en la
poblacin y afectando directamente a la provincia de Chelibinsk. De acuerdo con el
Worldwatch Institute, el lago Karachai era el sitio ms contaminado de la Tierra.
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En la Guerra Fra se realizaron ensayos con armas nucleares, algunas veces cerca de zonas
habitadas y con mayor frecuencia durante las primeras etapas de investigacin y desarrollo
armamentstico. El impacto negativo que ha tenido la contaminacin nuclear sobre las
poblaciones, y el progresivo entendimiento de los efectos de la radioactividad en la salud
humana, son tambin algunas de las dificultades que complican el uso de la energa
nuclear.
[cita requerida]
La posibilidad de que ocurra una catstrofe como en los accidentes
de Three Mile Island y Chernbil hace desconfiar al pblico.
[cita requerida]
Uno de los legados de
las detonaciones y ensayos nucleares, antes de que se instaurasen la mayora
de prohibiciones y tratados nucleares, fue el considerable incremento de los niveles
de radioactividad.
[cita requerida]

La contaminacin, un problema global
Catstrofes internacionales como el hundimiento en 1978 del petrolero Amoco Cadiz en las
costas de Bretaa y el Desastre de Bhopal ocurrido en 1984 han demostrado la universalidad
de dichos eventos y la magnitud de ayuda requerida para remediarlos.
La naturaleza sin fronteras de la atmsfera y los ocanos ha dado como resultado que el
problema de la contaminacin sea considerado a nivel mundial, especialmente cuando se trata
el asunto del calentamiento global. Recientemente ha sido utilizado el trmino contaminante
orgnico persistente para describir un grupo de sustancias qumicas entre los que se
encuentran: los PBDE, los PFC, etc. Debido a la falta de experimentacin sus efectos se
desconocen en profundidad, no obstante, han sido detectados en varioshbitats ecolgicos
aislados de los centros de actividad industrial como el rtico, demostrando as su difusin y
bioacumulacin a pesar de haber sido usados de manera extensa por un breve periodo de
tiempo.
La creciente evidencia de contaminacin local y global, junto con un pblico cada vez ms
informado, han impulsado el desarrollo del movimiento ecologista, el cual tiene como propsito
proteger el medio ambiente y disminuir el impacto de los humanos en la naturaleza.
Formas de contaminacin
Clasificacin segn el tipo de contaminacin
La contaminacin puede afectar a distintos medios o ser de diferentes caractersticas. La
siguiente es una lista con los diferentes tipos de contaminacin, sus efectos y sus
contaminantes ms relevantes:
Contaminacin atmosfrica
Consiste en la liberacin de sustancias qumicas y partculas en la atmsfera alterando
su composicin y suponiendo un riesgo para la salud de las personas y de los dems
seres vivos. Los gases contaminantes del aire ms comunes son el monxido de
carbono, el dixido de azufre, los clorofluorocarbonos y los xidos de
nitrgeno producidos por la industria y por los gases producidos en la combustin de
los vehculos. Los fotoqumicos como el ozono y el esmog se aumentan en el aire por
los xidos del nitrgeno e hidrocarburos y reaccionan a la luz solar. El material
particulado o el polvo contaminante en el aire se mide por su tamao en micrmetros,
y es comn en erupciones volcnicas. La contaminacin atmosfrica puede tener un
carcter local, cuando los efectos ligados al foco de emisin afectan solo a las
inmediaciones del mismo, o un carcter global, cuando las caractersticas del
contaminante afectan al equilibrio del planeta y zonas muy distantes a los focos
emisores, ejemplos de esto son la lluvia cida y el calentamiento global.
Contaminacin hdrica
Se da por la liberacin de residuos y contaminantes que drenan a las escorrentas y
luego son transportados hacia ros, penetrando en aguas subterrneas o descargando
en lagos o mares. Por derrames o descargas de aguas residuales, eutrofizacin o
descarga de basura. O por liberacin descontrolada del gas de invernadero CO
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que
produce la acidificacin de los ocanos. Los desechos marinos son desechos
mayormente plsticos que contaminan los ocanos y costas, algunas veces se
acumulan en alta mar como en la gran mancha de basura del Pacfico Norte. Los
derrames de petrleo en mar abierto por el hundimiento o fugas en petroleros y
algunas veces derrames desde el mismo pozo petrolero.


Contaminacin de los ocanos. Las causas del deterioro del hbitat costero son la deforestacin, los
vertidos qumicos industriales, fertilizantes y pesticidas, vertidos de petrleo, aguas residuales y la
sobrexplotacin pesquera.
Contaminacin del suelo
Ocurre cuando productos qumicos son liberados por un derrame o filtraciones sobre y
bajo la tierra. Entre los contaminantes del suelo ms significativos se encuentran
los hidrocarburos como el petrleo y sus derivados, los metales pesados frecuentes en
bateras, elMetil tert-butil ter (MTBE),
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los herbicidas y plaguicidas generalmente
rociados a los cultivos industriales y monocultivos yorganoclorados producidos por la
industria. Tambin los vertederos y cinturones ecolgicos que entierran grandes
cantidades de basura de las ciudades. Esta contaminacin puede afectar a la salud de
forma directa y al entrar en contacto con fuentes de agua potable.
Contaminacin por basura
Las grandes acumulaciones de residuos y de basura son un problema cada da mayor,
se origina por las grandes aglomeraciones de poblacin en las ciudades
industrializadas o que estn en proceso de urbanizacin. La basura es acumulada
mayormente en vertederos, pero muchas veces es arrastrada por el viento o ros y se
dispersa por la superficie de la tierra y algunas veces llega hasta el ocano.
Basura espacial
Esta basura que orbita alrededor de la Tierra se compone de restos de cohetes y
satlites viejos, restos de explosiones y pequeas partculas artificiales. Esta basura
puede generar serios daos en los satlites en funcionamiento, ya que los impactos a
velocidades orbitales pueden transformar a los satlites funcionales en ms basura
espacial produciendo un proceso llamado Sndrome de Kessler.
Contaminacin radiactiva
Resultado de las actividades en fsica atmica desde el siglo XX, puede ser resultado
de graves desperfectos en plantas nucleares o por investigaciones en bombas
nucleares, tambin por la manufactura y uso materiales radioactivos. (Ver emisores de
partculas alfa) La Contaminacin radiactiva se trata ms ampliamente en este artculo
en la seccin Radiacin ionizante.
Contaminacin gentica
Es la transferencia incontrolada o no deseada de material gentico (por medio de
la fecundacin) hacia una poblacin salvaje. Tanto desde organismos genticamente
modificados a otros no modificados, o desde especies invasivas o no nativas hacia
poblaciones nativas. La contaminacin gentica afecta el acervo gnico (patrimonio
gentico) de una poblacin o especie, y puede afectar la biodiversidad gentica de una
poblacin o especie. Por ejemplo si a los organismos genricamente modificados
(OGM) se les permite reproducirse con organismos no modificados (no-OGM) se
producir la contaminacin gentica, y como resultado:
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1) Los OGM pueden llevar a
los no-OGM a la extincin. 2) Sus genes se pueden mezclar y no podrn mostrar sus
caractersticas. 3) Y existen posibilidades de que los no-OGM desarrollen habilidades
para tolerar los pesticidas y herbicidas lo que generara una pesadilla para los
granjeros.
Contaminacin electromagntica
Es producida por las radiaciones del espectro electromagntico generadas por equipos
electrnicos u otros elementos producto de la actividad humana, como torres de alta
tensin y transformadores, las antenas de telefona mvil, los electrodomsticos, etc.
Esta contaminacin puede producir peligros de tres tipos:
Peligros elctricos capaces de inducir una corriente elctrica o shock elctrico que
pueden daar personas o animales, sobrecargar o daar aparatos elctricos, un
ejemplo de esto son las tormentas solares que inducen corrientes elctricas en el
campo magntico de la tierra, en 1994 una tormenta solar afecto a varios satlites de
comunicacin generando problemas en peridicos y redes de radio y televisin
de Canad.
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Peligros de incendio en el caso de una fuente de muy alta radiacin electromagntica
puede producir una corriente elctrica de tal intensidad que genera una chispa que
puede causar incendios en ambientes con combustible como por ejemplo gas natural.
Peligros biolgicos es ampliamente conocido que el efecto de los campos
electromagnticos pueden causar calentamiento dielctrico, este efecto es lo que hace
funcionar al horno microondas. Por esto una antena que transmite a una alta potencia
puede generar quemaduras en las personas muy cercanas a esta. Este calentamiento
varia con la potencia y frecuencia de la onda electromagntica. Existen controversias
de si la contaminacin electromagntica no ionizante produce o no efectos negativos
sobre la salud (como el cncer). Hasta la fecha no se ha podido probar riesgos para la
salud.
Contaminacin trmica
Es un cambio en la temperatura de un cuerpo de agua causado por la influencia
humana, como el uso de agua como refrigerante para plantas de energa, el aumento
artificial de la temperatura puede tener efectos negativos para algunos seres vivos en
un hbitat especfico ya que cambia las condiciones naturales del medio en que viven.


Contaminacin acstica en un barrio residencial
londinense cercano alAeropuerto de Heathrow.
Contaminacin acstica
Que comprende el ruido de avenidas producidos por automotores, ruido de aviones,
ruido industrial o ruidos de alta intensidad. Pueden reducir la capacidad auditiva del
hombre y producir estrs.
Contaminacin visual
Que puede referirse a la presencia de torres para el transporte de energa
elctrica, Vallas publicitarias en carreteras y avenidas,accidentes geogrficos como las
"cicatrices" producidas por la minera a cielo abierto, tambin por los vertederos a cielo
abierto.
Contaminacin lumnica
Incluye la sobre iluminacin e interferencia astronmica (que disminuye y distorsiona el
brillo de las estrellas o cualquier objeto estelar afectando el trabajo de observatorios y
astrnomos), esta contaminacin se da durante la noche en cercanas de las
ciudades, por esto los observatorios astronmicos importantes se asientan en regiones
alejadas de las urbes.
Clasificacin en funcin
de la extensin de la
fuente
Contaminacin puntual
Cuando la fuente se localiza en un punto. Por ejemplo, las chimeneas de una fbrica o
el desage en el ro de una red de alcantarillado.
Contaminacin lineal
La que se produce a lo largo de una lnea. Por ejemplo, la contaminacin acstica,
qumica, y residuos arrojados a lo largo de una autopista.
Contaminacin difusa
La que se produce cuando el contaminante llega al ambiente de forma distribuida. La
contaminacin de suelos y acuferos por los fertilizantes y pesticidas empleados en
laagricultura es de este tipo. Tambin es difusa la contaminacin de los suelos cuando
la lluvia arrastra hasta all contaminantes atmosfricos, como pasa con la lluvia cida.
Esto afecta a ciertas especies animales y vegetales, modifica la composicin de los
suelos y desgasta los monumentos y el exterior de los edificios.
Degradabilidad
Contaminantes no degradables: son aquellos contaminantes que no se descomponen por
procesos naturales. Por ejemplo, son no degradables el plomo y el mercurio.
La mejor forma de tratar los contaminantes no degradables (y los de degradacin
lenta) es por una parte evitar que se arrojen al medio ambiente y por otra reciclarlos o
volverlos a utilizar. Una vez que se encuentran contaminando el agua, el aire o el
suelo, tratarlos o eliminarlos es muy costoso y, a veces, imposible.
Contaminantes de degradacin lenta o persistente: son aquellas sustancias que se
introducen en el medio ambiente y que necesitan dcadas o incluso a veces ms
tiempo para degradarse. Ejemplos de contaminantes de degradacin lenta o
persistente son el DDT y la mayor parte de los plsticos.
Contaminantes degradables o no persistentes: Los contaminantes degradables o no
persistentes se descomponen completamente o se reducen a niveles aceptables
mediante procesos naturales fsicos, qumicos y biolgicos.
Contaminantes biodegradables: Los contaminantes qumicos complejos que se
descomponen (metabolizan) en compuestos qumicos ms sencillos por la accin de
organismos vivos (generalmente bacterias especializadas) se
denominan contaminantes biodegradables. Ejemplo de este tipo de contaminacin
son las aguas residuales humanas en un ro, las que se degradan muy rpidamente
por las bacterias, a no ser que los contaminantes se incorporen con mayor rapidez de
lo que lleva el proceso de descomposicin.