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Los Diez principios de

la economia
L
a palabra economia proviene del griego oikonomos, que significa el que administra
una casa. Al principio este origen podrfa parecer un poco particular, pero de
hecho, las casas y la economfa tienen mucho en comlin.
En una cas a se deben tomar muchas decisiones, debe decidirse cuales tareas seran
realizadas por sus miembros y que es 10 que recibiran a cambio. LQuien cocina? LQuien
lava 1a ropa? LA quien Ie toca un postre extra en la cena? LQuien decide que se va aver
en 1a television? En sum a, en una cas a se deben distribuir los recurs os, que son escasos,
entre los diferentes miembros de acuerdo con sus habilidades, sus esfuerzos y deseos.
Al igual que una casa, la sociedad enfrenta numerosas decisiones. Una sociedad
debe encontrar la manera de decidir que trabajos deben realizarse y quien llevara a
cabo estas tareas. Se necesita gente que trabaje la tierra, otros que confeccionen ropa,
otros que disefien programas para computadora. En fin, una vez que se han asignado
a los individuos que llevaran a cabo las tareas (a sf como 1a tierra, los edificios y las
maquinas) a las diversas tareas deb en designarse, de igual manera, los diferentes bie-
nes y servicios que seran producidos. Debe decidirse quien come caviar y quien papas,
quien maneja un Ferrari y quien toma el autoblis.
Es importante la administracion de los recursos de la sociedad porque los recursos
son escasos. E1 que los bienes sean escasos, 0 escasez, significa que la sociedad posee
recursos limitados y, por 10 tanto, no puede producir todos los bienes y servicios que
la gente desearfa tener. De la misma manera que un miembro de la casa no pueda
tener todo 10 que quiere, la sociedad no puede proporcionar a todos y cada uno de sus
miembros el maximo nivel de vida al que cada uno aspira.
,
CAPITULO
Escasez
Los recursos naturales
son limitados.
3
4 CAPITULO 1 LOS DIEZ PRINCIPIOS DE LA ECONOMfA
Economia
Es el estudio de
como la sociedad
administra sus
recu rsos escasos.
,
La economia es el estudio de la manera en la que la sociedad administra sus recur-
sos que son escasos. En la mayo ria de las sociedades los recursos no son asignados por
un dictador omnipotente, sino que se distribuyen a traves de las acciones conjuntas de
millones de hogares y empresas. Es por esto que los economistas estudian la manera
en que las personas toman sus decisiones, cuanto trabajan, que compran, cuanto aho-
rran y en que invierten sus ahorros. Los economistas tambien estudian la manera en
que la gente se interrelaciona entre si, examinan, por ejemplo, como una multitud de
compradores y vendedores de un bien determinado, deciden a que precio se vende,
en que cantidad y con que calidad. Finalmente, los economistas tambien analizan las
fuerzas y las tendencias que afectan a la economia en su conjunto, incluyendo el creci-
miento del ingreso medio, la porcion de la poblacion que no encuentra trabajo y la tasa
a la que suben los precios.
El estudio de la economia tiene multiples facetas, pero se encuentra unificado por
varias ideas fundamentales. En este capitulo estudiaremos los Diez principios de la eco-
nomia y Ie pedimos allector que no se preocupe si no entiende todos los principios de
un solo golpe, 0 si estos no Ie parecen totalmente convincentes. En los capitulos sub-
secuentes se analizaran estas ideas de un modo mas profundo. Aqui introducirnos los
Diez principios de la economia para ofrecer una vision panoramica del objeto de estudio.
Este capitulo debe ser considerado como un avance de los fascinantes conocimientos
que estudiaremos.
COMO LOS INDIVIDUOS TOMAN DECISIONES
Una economia no tiene nada de rnisterioso. Independientemente de que nos refiramos
a la economia de Los Angeles, a la de Estados Unidos, 0 a la de todo el mundo, la
economia es solamente un grupo de gente interactuando en su vida diaria. El compor-
tamiento de una economia refleja el comportamiento de sus individuos, y es por esto
que iniciamos nuestro estudio de la economia con cuatro principios que rigen a los
individuos al tomar decisiones.
PRINCIPIO 1: LA GENTE ENFRENTA DISYUNTIVAS
Probablemente usted haya escuchado el dicho que asegura: "no se puede hablar y silbar
al mismo tiempo". Este dicho es muy cierto y resume la primera leccion sobre toma de
decisiones, ya que para obtener 10 que queremos, generalmente tenemos que renun-
ciar a otra cosa que tambien nos gusta. Tomar decisiones significa elegir entre dos
objetivos.
Pensemos en un estudiante que debe decidir como distribuir su mas valioso recur-
so, es decir, su tiempo. El estudiante puede pasar to do su tiempo estudiando econo-
mia, estudiando psicologia 0 dividiendolo entre estas dos materias. Por cada hora que
el estudiante destine a estudiar una materia, automaticamente dejara de estudiar la
otra materia durante ese tiempo. Por cad a hora que pase estudiando, automaticamente
dejara de tomar una siesta, de andar en bicicleta, de ver la television 0 de trabajar
medio tiempo para asi tener algo de dinero extra.
Ahora pensemos en los padres que deciden como gas tar el ingreso familiar. Pueden
comprar ropa, cornida 0 salir de vacaciones; pueden tambien ahorrar una parte de su
ingreso para cuando se jubilen 0 bien, ahorrar para pagar la educacion de sus hijos.
Cuando los padres deciden gastar un dolar en uno de estos bienes, automaticamente
tienen un dolar menos para gastar en otra cosa.
Cuando los individuos se agrupan en sociedades enfrentan diferentes disyunti-
vas. La disyuntiva mas comun es entre "pan y armas". Entre mas gaste la sociedad
en defensa nacional (armas), menos dinero tendra para gas tar en bienes de consumo
(pan) y asi mejorar el nivel de vida de la sociedad en su conjunto. Asimismo, en las
sociedades modernas tambien es importante la disyuntiva entre un medio ambiente
limpio y un elevado nivel de ingreso. Las leyes necesarias para hacer que las empresas
contaminen menos provocan que los costos de produccion de los bienes y servicios
aumenten y, debido a estos costos mas altos, las empresas ganan menos, 0 pagan sala-
COMO LOS INDIVIDUOS TOMAN DECISIONES 5
rios mas bajos 0 venden los bienes a precios mas caros, 0 crean una combinaci6n de
estas variables. Por 10 tanto, y aunque las leyes para contaminar menos tienen como
resultado un medio ambiente mas limpio y mejoran la sa Iud, su costo es la reducci6n
del ingreso de los duenos de las empresas, de los trabajadores y de los consumidores.
Otra disyuntiva que la sociedad enfrenta es entre la eficiencia y la equidad. La efi-
ciencia significa que la sociedad extrae el maximo beneficio de sus recursos que son
escasos. La equidad significa que la sociedad distribuye igualitariamente esos beneficios
entre sus miembros. En otras palabras, pensemos en los recursos de la economfa como
un pastel que debe repartirse. La eficiencia serfa el tamano del pastel y la equid ad la
manera en c6mo el pastel se reparte entre los diferentes individuos.
En el momento en que las polfticas gubernamentales se disenan, estos dos objeti-
vos entran en conflicto. Pensemos por ejemplo, en las medidas destinadas a conseguir
una distribuci6n mas equitativa del bienestar econ6mico. Algunas de ellas, como la
asistencia social, 0 el seguro de desempleo tratan de ayudar a los mas necesitados.
Otras como el impuesto sobre el ingreso individual estan destinadas a hacer que los
individuos que tienen mayor exito econ6mico contribuyan en mayor medida al finan-
ciamiento del Estado. Aun cuando estas medidas aumentan la equidad entre la socie-
dad, tambien reducen su eficiencia. Cuando el gobierno redistribuye el ingreso de los
ricos hacia los pobres, reduce tambien la recompensa al trabajo duro y, como resul-
tado, la gente tiende a trabajar menos y a producir menos bienes y servicios; en otras
palabras, cuando el gobierno trata de partir y repartir el pastel en rebanadas iguales,
el pastel se hace mas pequeno.
El hecho de que reconozcamos que la gente enfrenta disyuntivas no nos indica por
sf solo que decisiones tomaran 0 deberfan tomar. Un estudiante no deja de estudiar
psicologfa s610 porque eso Ie permitira tener mas tiempo para estudiar economfa,
del mismo modo, la sociedad no deja de proteger el medio ambiente s610 porque las
regulaciones ambientales reducen el nivel de vida. Asimismo, la sociedad no debe de
dejar de ayudar a los pobres s610 porque esto distorsiona los incentivos del trabajo.
Es importante reconocer las disyuntivas que se enfrentan en la vida, porque muy pro-
bablemente los individuos unicamente tomaran decisiones adecuadas si comprenden
cuales son las opciones que tienen.
PRINCIPIO 2: EL COSTO DE UNA COSA ES AQUELLO
A .LO QUE SE RENUNCIA PARA OBTENERLA
Debido a que al tomar decisiones los individuos enfrentan disyuntivas, es necesario
comparar los costos y los beneficios de los diferentes curs os de acci6n que pueden
tomar.
Consideremos por ejemplo, la decisi6n de asistir a la universidad. El beneficio sera el
enriquecimiento intelectual y tener mejores oportunidades de vida, pero Lcuales seran
los costos? Para responder a esta pregunta quiza estemos tentados a incluir cuestiones
como el dinero que se gas tara, los libros, el alojarniento y la manutenci6n. Sin embargo,
este total no representa realmente aquello a 10 que renunciamos cuando decidimos estu-
diar un ano de universidad.
Hay dos problemas con este caleulo, el primero es que incluye cosas que no son
realmente los costos de estudiar en la universidad, ya que aun cuando ellector aban-
donara los estudios, de cualquier manera necesitarfa gastar en alojamiento y comida.
Ademas, este caleulo ignora el costo mas elevado de asistir a la universidad: el tiempo.
Cuando uno decide pasar un ano asistiendo a clase, leyendo libros de texto y escri-
biendo trabajos, ese ano no puede dedicarse a trabajar. Para la mayorfa de los estu-
diantes el costo mas alto de asistir a la universidad es dejar de ganar el dinero que
generarian si trabajaran.
El costo de oportunidad de una cosa es aquello a 10 que renunciamos para conse-
guirla. Cuando tomamos una decisi6n, como la de estudiar en la wliversidad, debemos
estar concientes de los costos de oportunidad que acompanan a cada una de nuestras
posibles opciones. Por ejemplo, los deportistas universitarios que tienen la posibilidad
de ganar millones si abandonan los estudios y se dedican profesionalmente al deporte,
por 10 general estan muy concientes de que para ell os el cos to de oportunidad de estu-
Eficiencia
Es una caracterfstica
de la sociedad que
busca extraer 10
mas posible de sus
recursos escasos.
Equidad
Es la caracterfstica
que distribuye la
riqueza economica
de modo igualitario
entre los miembros
de la sociedad.
Costo de
oportunidad
Es 10 que se sacrifica
con objeto de
obtener algo.
6 CAPITULO 1 LOS DIEZ PRINCIPIOS DE LA ECONOMfA
Individuos racionales
Profusa y
sistematica mente,
la gente trata de
hacer 10 posible
para alcanzar sus
objetivos.
Cambios marginales
Son los pequenos
ajustes adicionales
que se Ie hacen a un
plan de acci6n.
diar en la universidad es muy alto. No es de extranar que a menudo lleguen a la con-
clusi6n de que el beneficio de asistir a la universidad no amerita el costo.
PRINCIPIO 3: Los INDIVIDUOS RACIONALES PIENSAN
EN TERMINOS MARGINALES
Los economistas general mente asumen que los individuos son racionales. Un indivi-
duo racional, dadas las oportunidades, sistematica y deliberadamente hace todo 10
posible por alcanzar sus objetivos. Al estudiar economia ellector encontrani empresas
que deciden cuantos trabajadores van a contra tar y cuanto van a producir y a ven-
der con objeto de maximizar sus beneficios. Tambien se encontraran individuos que
deciden cuanto tiempo deben trabajar y que bienes y servicios deben adquirir con su
ingreso, con el fin de lograr la mayor satisfacci6n posible.
Los individuos racionales saben que las decisiones en la vida raras veces se traducen
en elegir entre 10 blanco y 10 negro, y generalmente, existen much os matices de grises. A
la hora de la cena, por ejemplo, no tenemos que elegir entre ayunar 0 comer en exceso,
mas bien la decisi6n consiste en si debemos 0 no comer mas del pure de papas. Asi-
mismo, cuando estamos en epoca de examenes, no necesitamos elegir entre no estudiar
nada 0 estudiar las 24 horas del dia, sino entre dedicar una hora mas al estudio 0 aver
la televisi6n. Los economistas usan el termino de cambios marginales para describir los
pequenos ajustes que realizamos a un plan que ya existia. Es importante resaltar que
aqui margen significa borde, y por eso los cambios marginales son aquellos cambios que
realizamos en el borde de 10 que hacemos. Los individuos racionales a menudo toman
decisiones comparando los beneficios marginales y los costas marginales.
Pensemos ahora en el caso de una Hnea aerea que tiene que decidir cwinto va a
cobrarles a los pasajeros, para que vuelen sin hacer reservaci6n. Supongamos que
volar por todo el pais un avi6n de 200 plazas Ie cuesta a la compania $100,000 d61ares.
En este caso, el cos to promedio de cada asiento seda $100,000/200, es decir de $500
d6lares. Esto quiz a nos lleve a concluir que la Hnea aerea no debe vender ningun boleto
a menos de $500 d61ares. Sin embargo, en la realidad, la linea aerea puede obtener mas
beneficios pensando en terminos marginales. Imaginemos por un momento que un
avi6n esta a punto de despegar con 10 asientos vados y que un pasajero sin reserva-
ci6n esta esperando en la puerta de embarque dispuesto a pagar $300 d61ares por su
boleto. LDeberia venderle el boleto la Hnea aerea? Por supuesto que s1. El avi6n tiene
asientos vados y el costo de llevar a un pasajero mas es casi nulo. De este modo, y aun-
que el costo promedio de llevar a un pasajero sea de $500 d61ares, en realidad el costa
marginal de llevar a un pasajero mas sera el refresco y los cacahuates que este pasajero
consuma. En la medida en que el pasajero que quiere volar en el ultimo minuto pague
mas que el costa marginal, sera rentable venderle el boleto.
La toma de decisiones marginales nos ayuda a explicar algunos fen6menos econ6mi-
cos que de 10 contrario sedan dificiles de entender. Formulemos una pregunta clasica:
Lpor que el agua es barata y los diamantes son caros? Los seres humanos necesitamos
del agua para sobrevivir, mientras que los diamantes son innecesarios; pero por alguna
raz6n la gente esta dispuesta a pagar mucho mas pOl' un diamante que por un va so de
agua. La raz6n de este comportamiento se encuentra en el hecho de que la disposici6n
de una persona a pagar por un bien, se basa en el beneficio marginal que generaria con
una unidad mas de ese bien. As!, el beneficio marginal depende del numero de unidades
que posea esa persona. AW1 cuando el agua es esencial, el beneficio marginal de tener
un vasa mas es casi nulo debido a que el agua es abundante. En cambio, aW1 cuando
nadie necesita diamantes para sobrevivir, el hecho de que sean tan escasos provoca que
la gente piense que el beneficio marginal de tener un diamante es mas grande.
Un individuo racional emprende una acci6n si y s610 si el beneficio marginal de esta
acci6n es mayor al costo marginal. Este principio nos explica el por que las lineas aereas
estan dispuestas a vender un boleto a un precio inferior al costo promedio, y por que la
gente esta dispuesta a pagar mas por los diamantes que por el agua. Puede tomar alglin
tiempo acostumbrarse a la 16gica del razonamiento marginal, pero el estudio de la eco-
nornia nos provee de mllitipies oportunidades para poner este razonamiento en practica.
C6MO LOS INDIVIDUOS TOMAN DECISIONES 7
PRINCIPIO 4: Los INDIVIDUOS RESPONDEN A LOS INCENTIVOS
Un incentivo es algo que induce a las personas a actuar y puede ser una recompensa
o un castigo. Los individuos racionales responden a los incentivos debido a que toman
sus decisiones comparando los costos y los beneficios. Ellector vera como los incen-
tivos juegan un papel primordial en el estudio de la economia. Un economista llego
incluso a sugerir que la disciplina de la economia puede resumirse en la siguiente
frase: La gente responde a los incentivos, 10 demas es irrelevante.
Los incentivos son fundamentales cuando se analiza como es que funcionan los mer-
cados. Por ejemplo, cuando el precio de las manzanas sube, la gente decide consumir
menos manzanas, al mismo tiempo el productor de manzanas decide contratar a mas
gente, con objeto de poder cultivar mas manzanas. En suma, un precio mas alto de
mercado incentiva a los compradores a consumir menos, e incentiva tambien a los pro-
ductores a producir mas. Como posteriormente veremos, la influencia de los precios, en
el comportamiento de los consumidores y los productores, es de vital importancia para
determinar como es que una economia de mercado distribuye los recursos escasos.
Las autoridades no deben olvidarse de los incentivos, pues muchas de las medidas
que toman alteran los costos 0 los beneficios que enfrentan los individuos y, por 10 tanto,
su conducta. Pensemos por ejemplo, en un impuesto a la gasolina, esto motivara a las
personas a usar automoviles mas pequenos que consumen menos gasolina. De hecho,
esta es una de las razones por las que en Europa se utilizan carros mas pequenos, ya
que en ese continente los impuestos a la gasolina son mas altos que en Estados Unidos,
donde la gente usa carros mas grandes. El impuesto a la gasolina tambien incentiva las
rondas, el transporte publico y el tratar de vivir mas cerca dellugar de trabajo. Si este
impuesto fuera mas alto, la gente tenderia a usar mas automoviles hibridos, y si fuera
mas alto atm, se utilizarian automoviles electricos.
Cuando las autoridades no toman en cuenta como es que sus medidas repercuten en
los incentivos, pueden provo car resultados que no deseaban. Pensemos en la legislacion
sobre seguridad en los Estados Unidos. Actualmente, todos los automoviles tienen cin-
turones de seguridad, pero en los anos 50 esto no era as!. En los anos sesenta ellibro de
Ralph Nader titulado No estas segura a ninguna velocidad (Unsafe at any speed), desperto
en la opinion publica una gran preocupacion respecto a la seguridad en los automo-
viles. El Congreso de Estados Unidos respondio emitiendo leyes que obligaban a las
companias a incluir los cinturones de seguridad en todos los automoviles.
LComo afecta a la seguridad de los automoviles una ley sobre los cinturones de
seguridad? El efecto directo es evidente, ya que cuando una persona se pone el cintu-
ron de seguridad aumenta la probabilidad de sobrevivencia ante un accidente grave.
Pero la historia no termina aqui, debido a que la ley tambien afecta el comportamiento
al alterar los incentivos. El comportamiento relevante es la velocidad y el cuidado con
que los automovilistas conducen sus automoviles. Manejar despacio y cuidadosamente
es costoso porque requiere de mayor tiempo y energia. As!, al decidir que tan cuida-
dosamente manejan, los individuos racionales comparan, quiza de modo inconciente,
el beneficio marginal que existe entre manejar con mayor seguridad, y el costo margi-
nal. De este modo, las personas conducen mas despacio y con mas cuidado cuando el
beneficio del aumento de la seguridad es alto. No es de sorprender, por 10 tanto, que se
conduzca mas despacio y con mas cuidado cuando las carreteras estan mojadas que
cuando estas estan secas.
Consideremos ahora como la ley sobre los cinturones de seguridad altera el costo-
beneficio de los conductores. El cinturon de seguridad reduce el costo de los accidentes,
ya que reduce tanto la probabilidad de sufrir una lesion, como la probabilidad de pere-
cer. En otras palabras, los cinturones de seguridad reducen los beneficios de conducir
despacio y con cuidado. La respuesta de la gente ante los cinturones de seguridad es la
misma que tendrian ante una mejora en las condiciones de las carreteras; es decir, con-
ducen mas rapido y con menos cuidado. As!, el resultado de la ley sobre los cinturones
de seguridad es un aumento en el numero de accidentes. El hecho de que se conduzca
con un menor cuidado repercute negativamente en los peatones, quienes enfrentan la
posibilidad de mas accidentes pero, al contrario de 10 que sucede con los conductores, no
se benefician de la proteccion adicional que implica el utilizar el cinturon de seguridad.
En un principio, la discusion entre los incentivos y los cinturones de seguridad quiza
parezca pura especulacion, pero 10 cierto es que un estudio clasico del economista Sam
Peltzman, publicado en 1975, nos muestra que las leyes sobre la seguridad en los auto-
moviles produjeron como consecuencia muchos de los efectos senalados anteriormente.
Segun la evidencia recabada por Peltzman las leyes tuvieron como resultado el que
is
o
z
::I
~
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~
z
o
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Incentivo
Es aquello que
induce a las personas
a actuar.
~ t : : : : : : = : : : : : ; : : : : : : : = = : : : : =
LA ESTRELLA DE
BASQUETBOL LEBRON
J AMES ENTIENDE EL
COSTO DE OPORTUNIDAD
Y LOS INCENTIVOS.
DECIDIO BRINCAR DE LA
ESCUELA A LAS GRANDES
LIGAS EN DON DE HA
GANADO MILLONES DE
DOLARES COMO UNO DE
LOS MEJORES JUGADORES
DE LA NBA.
8 CAPITULO 1 LOS DIEZ PRINCIPIOS DE LA ECONOMrA
hubiera menos muertes por accidente, pero tambien provocaron que hubieran mas acci-
dentes. El estudio conduyo que el resultado neto es una pequena variacion en el numero de
muertes entre los automovilistas, y unaumento en el nlimero demuertes e ntrelospeatones.
El analisis de Peltzman sobre la seguridad en los automoviles es un ejemplo poco
convencional que nos muestra como es que los individuos respond en ante los incenti-
vos. Asl, al analizar cualquier medida debemos considerar, no solo los efectos directos,
sino tambien to mar en cuenta los efectos indirectos que en ocasiones son menos obvios
y repercuten sobre los incentivos, ya que si la medida altera los incentivos, alterara
tambien la conducta de los individuos.
EXAMEN RAPIDO Describa una disyuntiva que haya enfrentado recientemente. f
Cite un ejemplo de alguna acci6n que tenga costos de oportunidad monetarios y n
monetarios . Describa algun incentivo que sus padres Ie hayan ofrecido con objeto (
modificar su conducta.
, ,
COMO INTERACTUAN LOS INDIVIDUOS
"i PaR CINCO D6LARES A
LA SEMANA USTED PUEDE
VER EL BIOISBOL SIN TENER
QUE SER MOLESTADO
PARA CORTAR EL
CESPED! "
Los primeros cuatro principios analizan la manera en la que los individuos tomal,
sus decisiones. Muchas de las decisiones que tomamos a 10 largo de nuestra vida, nos
afectan a nosotros pero tambien afectan a quienes nos rodean. Los siguientes tres prin-
cipios se refieren a la manera en como los individuos interacruan entre sf.
PRINCIPIO 5: EL COMERCIO PUEDE MEJORAR
EL BIENESTAR DE TODO EL MUNDO
Probablemente usted haya escuchado en las noticias que en la economia mundial
Japon es el competidor de Estados Unidos. Esto de alguna manera es cierto porque las
companias americanas y japonesas producen bienes parecidos; Ford y Toyota compi-
ten ante los mismos dientes en el mercado de automoviles, y Apple y Sony 10 hacen
en el mercado de aparatos de sonido. Sin embargo, es facil dejarse enganar cuando se
piensa en la competencia entre paises. El comercio entre dos naciones no es como una
competencia deportiva en la que uno gana y otro pierde. Por el contrario, el comercio
entre dos paises puede mejorar el bienestar de las naciones participantes.
Para analizar por que sucede esto pensemos en como es que el comercio afecta a
nuestra familia. Cuando un miembro de nuestra familia busca trabajo esta compitiendo
con miembros de otras familias que tambien buscan trabajo; del mismo modo las farni-
lias compiten entre si cuando van de compras, ya que cada una quiere comprar las
mejores mercancfas a los mejores precios. Por 10 tanto, podemos decir que cada familia
compite con las demas.
Sin embargo, y a pesar de esta competencia, el bienestar de una familia no mejo-
rarfa si esta se aislara del resto, porque si 10 hiciera tendria que cultivar sus propios
alimentos, hacer su propia ropa y construir su propia casa. As!, resulta evidente que las
familias ganan mucho al comerciar unas con otras, ya que este intercambio promueve
la especializacion. El comercio permite a cada persona especializarse en las activida-
des que mejor realiza, ya sea cultivar el campo, coser 0 construir casas. El comerciar Ie
permite a la gente comprar una mayor varied ad de bienes a un menor precio.
Los paises, al igual que las familias, se benefician del comercio entre si, ya que les
permite especializarse en 10 que hacen mejor, y de esta manera disfrutar de una mayor
variedad de bienes y servicios. Los japoneses, los franceses, los egipcios y los brasile-
nos son tanto nuestros socios como nuestros competidores en la economia mundial.
PRINCIPIO 6: NORMALMENTE LOS MERCADOS SON UN BUEN
MECANISMO PARA ORGANIZAR LA ACTIVIDAD ECONOMICA
La caida del comunismo en la Union Sovietica y en la Europa del Este durante la
decada de los ochenta, es probablemente el cambio mas importante que ha ocurrido
en el mundo durante los ultimos cincuenta anos. Los paises comunistas se basaron
C6MO INTERACTUAN LOS INDIVIDUOS 9
Los incentivos retribuyen
La manera en que la gente recibe su sueldo afecta sus incentivos
y las decisiones que toma.
Los autobuses pasan
a tiempo
Por Austan Goolsbee
Durante el verano, el camino de Ja casa a la
Universidad de Chicago, en el norte de la ciu-
dad, es uno de los mas hermosos del mundo.
Dellado Izquierdo esta el camino dellago, se
pasa por el parque y pueden admirarse gran-
des rascacielos como la Torre Sears, mientras
que del [ado derecho resplandece el intenso
color azul del lago Michigan. Sin embargo,
toda esta belleza puede c,Onvertirse en un
infierno cuando el trafico es muy pesado. Lo
que sucede es que cuando se maneja esta
ruta diariamente, con el fin de evitar el trafico,
la gente aprende a cortar camino tomando
calles aledanas.
Empero, los autobuses no toman los
atajos y se quedan atorados en el trafico.
Esto siempre me ha lIamado la atencion y
me pregunto por que es que los autobuses
no cortan camino. Lo mas seguro es que los
choferes conozcan estos atajos, ya que mane-
jan por esta misma ruta todos los dfas y,
seguramente, cortan camino cuando con-
ducen sus propios automoviles. Ademas, los
autobuses no tienen ninguna parada en el
camino dellago, 10 que implica que no afec-
tarfan a nadie si tomaran una ruta alterna.
Fuente: Slate. com. marzo 16, 2006.
No solo eso, sino que cuando los autobuses
se retrasan en el trafico, todo el itinerario es
afectado porque en vez de tener un auto-
bus cada Diez minutos, los autobuses Ilegan
todos al mismo tiempo en vez de cada media
hora. Este agrupamiento de los autobuses
es la manera menos eficiente de operar un
sistema de transporte colectivo. Entonces
LPor que no tomar caminos alternos si esto
es 10 que provocarfa que los autobuses pasa-
ran a tiemp07
En una primera instancia se puede pen-
sar que los choferes no reciben un sueldo
que les com pense estar planeando nuevas
estrategias en 10 que a las rutas respecta,
pero los conductores en Chicago son de los
que reciben un mayor sueldo. Segun una
investigacion hecha en noviembre de 2004,
los conductores que trabajaban de tiempo
completo recibfan $23 dalares par hora. EI
problema entonces, quiza no tenga que
ver con los sa larios, 0 al menos eso es 10
que refleja un estudio, ace rca de los conduc-
tares en Chile, que realizaron Ryan Johnson
y David Reiley de la Universidad de Arizona,
junto con Juan Carlos Munoz de la Pontificia
Universidad Catalica de Chile.
En Chile, las compafifas de autobuses
pagan a sus choferes de dos maneras: por hora
o por pasajero. Cuando se paga por pasajero
hay menos retrasos, esto significa que al reci-
bir los conductores un incentivo reaccionan
como 10 harfa toda la gente, es decir, toman
atajos cuando estan atorados en el trafico,
y destinan menos tiempo a comer 0 a ir al
bano. Los conductores quieren estar en la
calle y recoger al mayor numero posible de
pasajeros en el menor tiempo, en suma, su
productividad se incrementa.
Sin embargo, no todos los incentivos
retribuyen de manera perfecta. Cuando los
conductores se desplazan de un lugar a otro,
mas rapido, tienen rrias accidentes; algunos
pasajeros se quejan de la manera en c6mo
manejan porque aceleran mucho y muy
rapido cada vez que arrancan. Pese a s t o ~ l
gente elige los autobuses que los lIevan a su
destino de modo mas rapido, en Santiago de
Chile, mas de 95% de las companfas de auto-
buses usan este sistema de pago.
Quiza las companfas en Chicago ya debe-
rfan haberse dado cuenta de que los incen-
tivos pueden aumentar la productividad de
los choferes. Despues de todo, los taxistas
de esa ciudad toman los atajos para evitar
el trafico, mientras que los autobuses se
quedan atorados. Quiza esto se deba a que
los taxistas reciben dinero por cada viaje
que realiza, 10 cual implica que tratan de Ilevar
al pasaje a su destino 10 mas rapido posible.
en la premisa de que el gobierno era el mas indicado para asignar los recurs os escasos
de la economia. A traves de una planificacion central, se decidia que bienes y servicios
debian producirse, en que cantidad, quien los produciria y quien deberia consumirlos.
La planificacion central se basaba en la teoria de que el gobierno era el unico capaz de
organizar la actividad economica, de tal manera que se promoviera el bienestar econo-
mico del pais en su conjunto.
Economfa
de mercado
Una economfa
que asigna sus
recursos a traves
de las decisiones
descentral izadas de
numerosos hogares y
empresas, en donde
estos interactuan
La mayoria de los paises que alguna vez tuvieron una economia centralizada han
abandonado ese sistema, y estan tratando de desarrollar una economia de mercado. En
una economia de mercado, las decisiones que antes se tomaban centralizadamente son
sustituidas por las decisiones de millones de empresas y de familias. Las empresas
son las responsables de decidir a quien contratar y que fabricar. Las familias por su
parte deciden donde trabajar y que es 10 que desean comprar con su ingreso. Las
en el mercado para
conseguir bienes y
servicios.
10 CAPITULO 1 LOS DIEZ PRINCIPIOS DE LA ECONOMfA
Derechos
de propiedad
Es la habilidad que
tienen los individuos
de ejercer control
sabre recu rsos
escasos.
empresas y las familias interactuan en el mercado, en donde los precios y el interes
personal orientan sus decisiones.
A primera vista, el exito de las economias de mercado es desconcertante. En una
economia de mercado 0 libre mercado, nadie esta pendiente del bienestar economico
de la sociedad en su conjunto. En e11ibre mercado coexisten muchos compradores y
vended ores de divers os bienes y servicios, y todos ellos buscan, principa1mente, su
bienestar propio. Sin embargo, y a pesar de que la toma de decisiones se encuentra
centralizada, y de que quienes toman las decisiones buscan su bienestar propio, las
economias de mercado han demostrado que son cap aces de organizar, exitosamente,
1a actividad economic a promoviendo e1 bienestar general.
En 1776, Adam Smith, en su libro titulado Una investigaci6n sobre la naturaleza y las
causas de Ia riqueza de las naciones (An inquire into the nature and causes of the wealth of
Nations) hizo 1a observacion mas famosa de toda la economia, es decir, afirmo que los
hogares y las empresas interactuan en los mercados, como si fueran guiados por una
"mano invisible" que los dirige para obtener los resultados deseados del mercado. Uno
de los objetivos de este libro es entender como es que la magia de la mana invisible
funciona.
A medida que usted, lector, vaya estudiando economia aprendera que los precios
son un instrumento del que se sirve la mana invisible para dirigir 1a actividad eco-
nomica. En cualquier mercado los compradores observan el precio cuando determi-
nan cuanto van a comprar 0 demandar de ese bien; del mismo modo, los vendedores
observan el precio cuando deciden 10 que van a vender u ofrecer. E1 resultado de estas
decisiones de los compradores y los vended ores determinan tanto el valor del bien en
la sociedad como el costo que para la sociedad representa producir este bien. La gran
aportacion de Smith fue determinar que los precios se ajustan para ayudar a cada uno
de los compradores y de los vended ores a obtener resultados, que en muchos casos
maximizan el bienestar de 1a sociedad en su conjunto.
Las ideas de Smith tienen un importante coro1ario, a saber: cuando el gobierno
imp ide que los precios se ajusten naturalmente a la oferta y la demand a, impide tam-
bien que 1a habilidad de la mana invisible funcione para coordinar las decisiones de
millones de hogares y de empresas. Este corolario tambien explica por que los impues-
tos afectan, negativamente, a la asignacion de los recursos, y por que los impuestos
distorsionan los precios y, por ende, las decisiones de los hogares y de las empresas.
Por medio del corolario tambien se explica el gran dana que causan medidas como el
control de las rentas, ya que contro1an directamente los precios. Tambien se explica
el fracaso del comunismo. No hay que olvidar que en los paises comunistas los pre-
cios no los determinaba el mercado, sino que eran fijados gracias a una planificacion
central. Los planificadores carecian de informacion necesaria, acerca de los consumi-
dores, sus gustos, y los costos de los productores, variables que en un libre mercado
son relejadas a traves de los precios. Las econornias centralizadas fallaron porque
trataron de manejar la economia con una mana atada a la espalda: la mana invisible
del mercado.
PRINCIPIO 7: ALGUNAS VECES EL ESTADO PUEDE MEJORAR
LOS RESULTADOS DEL MERCADO
Si la mana invisible del mercado es tan valiosa Lpara que necesitamos del gobierno? Uno
de los propositos del estudio de la econornia es redefinir la vision del lector con respecto
al adecuado papel y al ambito correcto de la politica economica.
Una de las razones por las cuales necesitamos al gobierno es porque la magia de la
mana invisible de la economia solo funciona cuando este hace valer las reglas y man-
tiene las instituciones que son clave para ellibre mercado pero, mas importante aUn,
es el hecho de que las economias de mercado necesitan instituciones que hagan valer
los derechos de propiedad de los individuos, para que estos puedan ejercer propiedad
y control sobre los recurs os escasos. Un campesino no puede hace crecer su cosecha
si esta va a ser robada, de igual manera; un restaurante no ofrecera comidas a menos
que haya algo que Ie asegure que los clientes van a pagar antes de irse; una comparua
de musica no producira discos compactos si un numero importante de clientes poten-
ciales dejan de pagar su producto porque prefieren las copias piratas de los discos. En
COMO INTERACTUAN LOS INDIVIDUOS 11
suma, todos nos respaldamos por la policfa y el sistema de justicia que el Estado nos
proporciona, ya que estas instituciones hacen que los derechos sobre las cosas que pro-
ducimos se respeten, y la mano invisible confia en nuestra capacidad de hacer respetar
nuestros derechos.
Pero existe otra razon por la que necesitamos al Estado. La mano invisible es muy
poderosa pero no es omnipotente. Promover la eficiencia y la equidad son las dos
grandes razones pm las cuales el gobierno debe intervenir en la economia, y cambiar
la manera en la que la gente asignaria los recursos. Es decir, la mayoria de las medidas
economic as asp iran a agrandar el pastel economico y a cambiar la manera en como se
reparte.
Falla del mercado
Situaci6n en la cual
el mercado utiliza sus
propias fallas para
asignar los recursos
eficientemente.
Consideremos como primer objetivo la eficiencia. Aun cuando pm regIa generalla
mano invisible dirige a los mercados a asignar los recurs os eficientemente y, pm 10
tanto, a agrandar el pastel economico, esto no siempre se logra. Los economistas utili-
zan el termino de falla del mercado para referirse a una situacion en la cual el mercado,
por si solo, no asigna eficientemente los recursos. Una de las causas posibles de esta
faHa del mercado puede ser una externalidad, que es el impacto que las acciones de
una persona tienen sobre el bienestar de otra. Un ejemplo clasico de externalidad 10
Externalidad
EI impacto de las
acciones de una
persona sobre el
bienestar de otras.
Adam Smith y la mana invisible
Quiza sea sola mente una
coincidencia que el gran libro de Adam Smith, La riqueza de las nacio-
nes, haya sido publicado en 1776, exactamente el mismo ario en que
se firmo la declaracion de independencia de Estados Unidos. Las dos
obras comparten un punto de vista que prevalecia en ese entonces y
era la creencia de que los individuos estaban mejor si eran dejados a su
libre albedrio, sin que la pesada mana del gobierno guiara sus acciones.
Esta Alosofia politica constituye las bases del libre mercado y es tam-
bien, de modo mas general, el sustento de una sociedad libre.
LPor que las economias descentralizadas funcionan bien? LSera
porque podemos confiar que la gente interactua entre si basada en el
amor y la bondad? De nin.guna ma(1era. A continuacion presentamos
la descripcion que Adam Smith hizo de como la gente interactua en
una economia de mercado:
"Casi siempre el hombre esta en posibilidades de recibir la ayudo
de sus semejantes y no precisamente esto sucede par su
benevolencia. Inclusive es mas probable recibir ayuda
de nuestros semejantes si podemos inclinar a su favor el
egoismo. Esto es, si les mostramos que 10 que les pedimos
que hagan es de su in teres . . Detras de este proceder esta
la siguiente idea: dame 10 que yo necesito y a cambio tu
obtendras 10 que necesitos. Esta es la man era en que los
individuos obtenemos la mayor parte de los bienes que
necesitamos.
tomando en cuenta su in teres propio. Los individuos no pretenden
promover el interes publico, es mas, no saben como promoverlo,
10 unico que los individuos buscan es su propio provecho. Solo los
pordioseros eligen vivir dependiendo de la bondad de los otros seres
humanos.
Los individuos ... no buscan promoverel bien comun, ni siquiera
saben en que medida 10 estan promoviendo. EI individuo solo busca
su propio provecho y, en esto, como en muchos otros casos, es
guiado por una mano invisible que al final promueve el bien com un,
sin que esto fuera la intencion del individuo en cuestion. Tampoco
podemos decir que siempre sea malo que los individuos no tengan
la intencion de ayudar ala sociedad, ya que 01 buscar su propio bien,
en general, promueven mas eficazmente el bien de 10 sociedod en su

Smith tam bien afirma que los actores de la economia estan motiva-
dos por su propio interes y que la mana invisible del
mercado es la que provoca que mediante el interes
personal se promueva el bienestar de la sociedad en
su conjunto.
Muchas de las aportaciones de Smith constitu-
yen las ideas centrales del pensamiento economico
contemporaneo. Los anal isis que efectuaremos en los
capitulos posteriores nos permitiran expresar las con-
clusiones de este pensador con mayor profundidad, y
tam bien podremos analizar las debilidades y las forta-
lezas de la mana invisible del mercado.
EI carnicero, el panadero 0 el cervecero no nos pro-
veen de bienes pensando en el bien de los otros, sino
Adam Smith
12 CAPITULO 1 LOS DIEZ PRINCIPIOS DE LA ECONOMiA
Poder de mercado
La habilidad que
un actor 0 unos
pocos actores
econ6micos tienen
de influir en los
precios del mercado.
constituye la contaminaci6n. Otra posible causa de una falIa del mercado es el poder de
mercado, el cual se refiere a la habilidad que tiene una persona, 0 un pequeno grupo de
personas, para influir indebidamente en los precios del mercado. Por ejemplo, si todos
los habitantes de un pueblo necesitan agua, pero en el pueblo hay un solo pozo, en ton-
ces el propietario del pozo no esta sujeto a la competencia rigurosa, que normalmente
utiliza la mana invisible para frenar el interes personal. En presencia de las externali-
dades, 0 del poder de mercado, una politica bien disenada puede mejorar la eficiencia
econ6mica.
Ahora consideremos el objetivo de la equidad. Aun cuando la mana invisible busca la
eficiencia econ6mica, no siempre puede garantizar la distribuci6n equitativa de la pros-
peridad econ6rnica. Una economia de mercado recompensa a las personas de acuerdo
con su habilidad para producir bienes que otros estan dispuestos a pagar. El mejor
jugador de basquetbol del mundo gana mas que el mejor jugador de ajedrez, simple
y sencillamente porque la gente esta dispuesta a pagar mas por asistir a un partido de
basquetbol que a uno de ajedrez. La mana invisible no garantiza que to do mundo tenga
comida suficiente, ropa digna 0 cuidados de salud adecuados. Estas inequidades que
presenta la sociedad son las que provocan que el gobierno intervenga. En la practical
muchas de las poHticas publicas, como el impuesto al ingreso y la seguridad social estan
encarninadas a lograr una distribuci6n mas equitativa del bienestar econ6mico.
Afirmar que el Estado 0 el gobierno algunas veces puede mejorar los resultados del
mercado no significa que siempre 10 haga. Las poHticas publicas no estan hechas por
angeles, sino por un proceso poHtico que dista mucho de ser perfecto. Algunas veces
las poHticas estan disenadas sirnplemente para recompensar a quien tiene mas poder
poHtico. Otras veces estan hechas por Hderes bien intencionados pero que carecen de
informaci6n. Al estudiar economia, ellector se convertira en un mejor juez de las poli-
ticas econ6micas, y sabra discernir entre las politicas que se justifican por el hecho de
promover eficiencia y equidad y las que no.
EXAMEN RAplDO LPor que un pais esta mejor cuando no se encuentra aislado de otros
paises? De acuerdo con los economistas, Lpor que tenemos mercados? Y Lcual es el pa-
pel que juega el gobierno en los mercados?
, ,
COMO FUNCIONA LA ECONOMIA
EN SU CONJUNTO
Empezamos por analizar c6mo es que los individuos toman sus decisiones, y despues
examinamos c6mo interactuan entre eHos. La economia esta hecha por todas estas
decisiones e interacciones de los individuos. Los ultimos tres principios se refieren a
c6mo funciona la economia en su conjunto.
PRINCIPIO 8: EL NIVEL DE VIDA DE UN PAis DEPENDE
DE LA CAPACIDAD QUE ESTE TENGA PARA PRODUCIR
BIENES Y SERVICIOS
La diferencia en el nivel" de vida que existe entre los diferentes paises del mundo es
de Hamar la atenci6n. En el 2006, por ejemplo, el estadounidense promedio tenia
un ingreso anual de $44A10 d6lares, mientras que el mexicano promedio alcanz6 un
ingreso de $l1A10 d6lares, al tiempo que el ingreso anual del nigeriano promedio fue
s6lo de $1,050 d6lares. Como es de esperarse, esta variaci6n tan grande en el ingreso
se refleja en diferentes indicadores del nivel de vida. Los ciudadanos de los paises con
mayor ingreso tienen mas televisiones, mas carros, una mejor alimentaci6n, un mejor
sistema de salud y una esperanza de vida mas alta que aquella de los ciudadanos de
los paises con un menor ingreso.
A 10 largo del tiempo, los cambios en el nivel de vida son tambien muy importan-
tes. En Estados Unidos el ingreso hist6ricamente ha crecido a un ritrno del 2% anuat
C6MO FUNCIONA LA ECONOMfA EN SU CONJUNTO 13
ajustandolo al costa de vida. A esta tasa, el ingreso medio se duplica cada 36 anos y a
10 largo del siglo pasado se multiplic6 aproximadamente ocho veces.
GC6mo se explican estas grandes diferencias entre los niveles de vida de los dife-
rentes paises y las distintas epocas? La respuesta es sorprendentemente simple. Casi
todas las diferencias entre los niveles de vida pueden atribuirse a las diferencias exis-
tentes entre los niveles de productividad de los paises; esto es, la cantidad de bienes
y servicios producidos por una hora de trabajo. En los paises en los cuales los trabaja-
dores son capaces de producir una gran cantidad de bienes y servicios por una unidad
de tiempo, la mayoria de las personas disfruta de un eleva do nivel de vida. Al mismo
tiempo, en los paises donde los trabajadores son menos productivos la mayoria de la
poblaci6n lleva una existencia mas precaria.
La relaci6n fundamental entre productividad y nivel de vida es simple, pero sus
consecuencias son de gran trascendencia. Si la producci6n es la principal determi-
nante del nivel de vida, otras explicaciones deben tener una importancia secundaria.
Por ejemplo, resulta tentador atribuir a los sindicatos, 0 a las leyes sobre el salario
minimo el aumento que ha experimentado el nivel de vida del trabajador estadouni-
dense en los ultimos 100 anos. Sin embargo, el verdadero heroe para los trabajadores
de Estados Unidos es el aumento de su productividad. Pong amos otro ejemplo: algu-
nos observadores han afirmado que el aumento de la competencia, por parte de Jap6n
y otros paises, explica ellento crecimiento del ingreso en Estados Unidos durante las
decadas de los setenta y los ochenta. Empero, el verdadero culpable no es la compe-
tencia externa, sino el crecimiento cad a vez menor de la productividad en Estados
Unidos.
La relaci6n entre la productividad y el nivel de vida tiene tambien profundas impli-
caciones en la politica econ6mica. Cuando nos preguntamos c6mo una medida afec-
tara los niveles de vida, en realidad la pregunta clave sera determinar c6mo es que
esta me did a afectara nuestra habilidad para producir bienes y servicios. Con objeto de
elevar los niveles de vida, los responsables de la politica econ6mica deben aumentar la
productividad, asegurando que los trabajadores tengan un buen nivel de estudios, dis-
pongan de las herramientas necesarias para producir los bienes y servicios y puedan
tener acceso a la mejor tecnologia existente.
PRINCIPIO 9: CUANDO EL GOBIERNO IMPRIME DEMASIADO
DINERO LOS PRECIOS SUBEN
En enero de 1921, un peri6dico en Alemania costaba $0.30 centavos de marco, dos anos
despues, en noviembre de 1922, el mismo peri6dico tenia un precio de $70,000,000
marcos y todos los precios de la economia alemana subieron al mismo ritmo. Este
fen6meno es uno de los ejemplos hist6ricos mas relevantes, en 10 que a la inflaci6n
respecta.
Aun cuando en Estados Unidos nunca se ha experimentado una inflaci6n tan grande
como la que se vivi6 en Alemania en los anos 20, la inflaci6n ha side un problema en
algunas epocas. En la decada de los 70, por ejemplo, cuando el nivel generalizado de
los precios aument6 al doble, el entonces presidente de Estados Unidos, Gerald Ford,
denomin6 a la inflaci6n como el enemigo publico numero uno. Por el contrario, la
inflaci6n en la primer a decada del siglo XXI ha sido cercana a 2.5% por ano, 10 que
significa que a este ritmo los precios necesitarian de 30 anos para duplicarse. Debido a
que una tasa alta de inflaci6n imp one varios costos a la sociedad, mantener la inflaci6n
a un nivel bajo es uno de los objetivos de las politicas econ6micas de los diferentes
paises del mundo.
GQue es 10 que provoca la inflaci6n? En la mayoria de los casos en que la inflaci6n
es alta y se conserva alta por un tiempo, el culpable es un aumento en la cantidad
de dinero. Cuando un gobierno emite grandes cantidades de dinero, el valor de este
disminuye. Por ejemplo, a principios de 1920, en Alemania, cuando los precios se tri-
plicaban en promedio cada mes, la cantidad de dinero que el gobierno emitia tambien
se duplicaba mensualmente. En Estados Unidos, aun cuando la historia econ6mica de
ese pais es menos dramatic a, la conclusi6n es la misma: La alta tasa de inflaci6n expe-
Productividad
La cantidad de bienes
y servicios que se
producen con una
unidad de trabajo.
Infladen
Un aumento en el
total de los precios
de la economfa.
"BIEN, PUDIERON
HABER SIDO 68
CENTAVOS CUANDO
USTED SE ENCONTRABA
FORMADA EN LA LINEA,
PERO AHORA SON 74
CENTAVOS."
14 CAPiTULO 1 lOS DIEZ PRINCIPIOS DE LA ECONOMfA
"Por que debemos estudiar economia?
Este es un extracto de un discurso que el presidente de la Reserva
Federal de Dallas dirigio con motive de una graduacion. En el se
analiza por que es importante estudiar economfa.
l.Una ciencia a medias?
De ninguna manera
Robert D. McTeer, Jr.
que estan a cargo de los retos economicos se
quedan perplejos al darse cuenta de que la
economia funciona mejor entre menos gente
se haga ca rgo de ell a. lQuien debe tomar
las decisiones? lQui en decide que producir?
Hasta ahara quiza el concepto economico
mas importante que hemos aprendido es
el de la mana invisible. Erltender como es
que cad a uno de nosotros pod em os t raba-
jar buscando nuestro propi o inter.es, y con
esto producir el bienestar de la sociedad en
su conjunto. Las actividades que no estan
coordinadas entre si son coordinadas por el
mercado para asi aumentar la riqueza de las
naciones.
La economia nos permite entender la
magia de los mercados y Sl:lS peligro$, enten
c
der mas clara mente por que se dice que no se
debe matar a la galli na de los huevos de oro.
Saber economia nos permite comprender las
falacias y anticipar las consecuencias. Es mas,
me atrevo a pensar que es gracias a la eco-
nomia que podemos anticipar consecuencias
que no necesariamente esperamos.
Segun mi parecer, una educacion en econo-
mia tiene mas importancia conforme mas
avanzamos en la escala de puestos. No puedo
pensar en una especializacion mas adecuada
para un director, un congresista 0 un pre-
sidente. En general, aprendemos que una
forma sistematica y discipli nada de pensar
sera muy favorable para nosotros. Aquellos
Quiza la falacia economica de la ventana
rota, la cual tiene mucha relevancia en los
rimentada en 1970 estaba relacionada con un aumento del dinero y, del mismo modo,
la baja inflaci6n en arros recientes esta asociada con un lento crecimiento de la cantidad
de dinero.
PRINCIPIO 10: A CORTO PLAZO LA SOCIEDAD
ENFRENTA UNA DISYUNTIVA ENTRE LA INFLACION
Y EL DESEMPLEO
Aun cuando a largo plazo el principal efecto de un aumento en la cantidad de dinero es
el aumento de los precios, en el corto plazo su efecto es mas complejo y controversial.
La mayor parte de los economistas describen los efectos a corto plazo de un aumento
de dinero de la siguiente manera:
En la economfa, un aumento en la cantidad de dinero estimula el nivel total
de gasto y, por ende, estimula tambien la demanda de bienes y servicios.
Con el tiempo, un aumento en la demanda puede ocasionar que las empresas
aumenten sus precios, pero antes de que esto suceda, este aumento en la
demanda estimula a las empresas para que produzcan mas bienes y contra ten a
mas trabaj adores.
.. Un aumento en el numero de trabajadores contratados disminuye el desempleo.
Este tipo de razonamiento lleva a la economia, en el corto plazo, a enfrentar una
disyuntiva entre la inflaci6n y el desempleo.
Aunque algunos economistas todavia cuestionan estas ideas, la mayoria acepta
que, a corto plazo, la sociedad enfrenta una disyuntiva entre la inflaci6n y el des em-
pleo. Esto simplemente significa que en un periodo de uno 0 dos arros, varias de laE
medidas econ6micas influyen en la inflaci6n y el desempleo en sentidos contrarios
Independientemente de que los niveles de inflaci6n y desempleo sean altos, como er
Estados Unidos en 1980, 0 bajos como en 1990, las autoridades econ6micas enfrentar
esta disyuntiva. A corto plazo, la disyuntiva entre desempleo e inflaci6n desemperrc
diferentes debates, es la que nos dice que
los programas gubernamentales se justifican,
no por sus meritos, sino por la cantidad de
empleos que generan. Supongamos que
unos adolescentes estan jugando en la call e
con una pelota y rompen la ventana de una
panaderia. Alrededor de la ventana rota se
junta un grupo de euriosos que inmediata-
mente empieza a lamentar la mala suerte del
panadero. En ese momenta un individuo les
dice a todos que el hecho de que la ventana
se haya rota no es malo, ya que el dinero extra
que gaste el panadero en reparar la ventana
ira a parar a manos del vidriero, quien a su vez
gastara mas dinero y asi se deseneadenara
una cadena de gasto que beneficiara a la eeo-
nomia. La multiplieacion del gasto generara
mayor ingreso y mayor empleo, y si la venta
La mayoria de las personas eaen en esta
falaeia de la ventana rota, pero aquellos que
tienen una formaeion economiea, in media-
tamente reaeeionaran ante el comentario y
puntualizanln que si el panadero no hubiera
tenido que gastar dinero en reparar la ven-
tana, 10 hUQiera gastado en otra casa, quiza
en un traje, 0 en un viaje. En suma, la ventana
rota no creo un nuevo gasto, solo creo un
gasto diferente. La ventana rota no promovio
una mayor aetividad economica, solo promo-
via una aetividad economiea diferente.
Esta falaeia de la ventana rota permaneee
de diferentes formas. Por ejemplo, cuando
hablamos de creaeion de ernpleos 0 del
mantenimiento de estos, la fa laeia se con-
vierte en la fa lacia del empleo. Los que tene-
mos formaeion economiea entendemos que
es sufieientemente grande podriamos tener la creacion de empleos, de ninguna manera,
un creeimiento economico. proviene de la destruccion de los mismos.
Fuente: The Wall Street Journal, junio 4, 2003.
CONCLUSI6N 15
En algun momenta 90% de la poblacion de
Estados Unidos era necesaria para producir el
alimento que el pais requeria. Hoy en dia solo
se neeesita 3% de la poblaeion. lQuiere deeir
esto que esa economia esta eh mal estaCilo
debido a la eantidad de empleos agricolas
que se han perdido? La respuesta es negativa,
ya que ahora existen numerosos empleos,
como expertos computaeionales y maestros
universitarios, que antes no existian.
Asi, en lugar de contar empleos, 10 que
debe haeerse es que cada empleo euente.
Oeasionalmente habra un desequilibrio entre
la oferta y la demand a laboral, pero sera
temporal. No hay que tratar de arreglar la
maqui l'la ria economica, 0 ser pr0teceioni sta
y pensar que se pueden cultivar plata nos en
Nueva York.
un papel clave en el anaJisis del cicIo econ6mico, el cual consiste en las fluctuaciones
irregulares, y en gran me did a impredecibles de la actividad economic a, medida esta
por las fluctuaciones de bienes y servicios, 0 por el numero de gente desempleada.
Cicio econ6mico
Las fluctuaciones
de la actividad
economica como
el desempl eo y la
produccion.
A corto plazo, las autoridades economicas pueden explotar esta disyuntiva uti1i-
zando divel'sos instrumentos. Pueden cambial', por ejemp10, la cantidad que gasta el
gobierno, el monto de los impuestos, la cantidad de dinero que se impl'ime, en fin, que
las autoridades economicas pueden influir en la l'elacion existente, a corto plazo, entre
inflacion y desempleo. Debido a que estos instrumentos de politica monetaria y fiscal
son muy poderosos, la manera en que las autoridades economic as deben usarlos es
sujeto de incontables debates.
EXAMEN RAplDO Enliste y explique brevemente tres principios que describan como fun-
ciona la economfa en su conjunto.
T
CONCLUSION
Ahora el lector tiene una idea mas clara de 10 que es la economfa. En los capftulos
siguientes se exponen conocimientos especfficos sobre los individuos, los merca-
dos y las economfas. Dominar estos conocimientos requerira esfol'zarse pero no
sera una tarea especialmente diffcil. E1 campo de la economia esta basado en unas
cuantas ideas basicas que pueden ser aplicadas en diferentes situaciones.
16 CAPITULO 1 LOS DIEZ PRINCIPIOS DE LA ECONOMfA
leomo leer este libro?
La economfa es divertida,
pero puede ser diffcil de estudiar. AI escribir este libro de texto, mi
objetivo es hacer el estudio de la economfa facil y divertido. EI estu-
diante j uega, sir:l embargo, un papel importante, ya que debe tomar
parte activa al estudiar el li bro. Esto se traducira en mejores calificacio-
nes en los examenes y un mejor desempeno en el futuro.
A continuacion se presentan algunas estrategias que buscan
mejorar la util izacion del texto.
1. Leer antes de close. En general, los estudiantes comprenden mejor
la clase si previamente leyeron el libro. Esto tambien les permite
enfocar sus preguntas a dudas especffi cas.
2. Resumir es mejor que subrayar eltexto. Subrayar ellibro es una acti-
vidad pasiva que diffcilmente logra que uno se concentre. Cuando
se hace un resumen los conocimientos se transfieren a palabras
propias y esto hace que los conceptos se comprendan mejor. Use
los margenes del libro para anotar Slj resumen. AI final compare
su resumen con el dellibro y verifique que todos los puntos clave
esten incluidos.
3. Haga autoexdmenes. Los exdmenes rdpidos Ie proporcionan una
retroalimentacion inmediata y asf podra verificar si ha aprendido
10 deseado. Escriba sus respuestas y veriffquelas en la pagi na de
internet del libro. Los exdmenes rdpidos estan disenados para pro-
bar su comprension y, si sus respuestas son incorrectas, probable-
mente necesite revisar la seccion correspondiente.
4. Practique regularmente. AI final de los capftulos hay revisiones y
preguntas que Ie permiten verificar su aprendizaje. Los problemas
y las aplicaciones Ie permiten aplicar sus conocimientos. Qui za su
profesor Ie deje algunos de estos problemas como tarea, si es asf,
hagalos, y si no, hagalos de todas maneras. Su conocimiento sera
mas solido entre mas 10 aplique.
5. Consulte internet. Este libro tiene una pagina de internet disenada
para ayudarl o en su estudio de la economfa. La pagina incluye
otros ejemplos, aplicaciones, problemas y examenes. Constlltela.
6. Estudie en equipo. Despues de haber lefdo el libro y resolver los
problemas de modo individual, trate de reunirse en equipo para
estudiar. Discutan los temas y las dudas, asf aprenderan unos de
otros.
7. Enseiiele a alguien. Todos sabemos que la mejor manera de apren-
der algo es ensenandolo. Busque oportunidades para ensenar
los conceptos economi cos que esta aprendiendo. Incl uso puede
ensenarselos a su perro.
8. No omita los ejemplos de la vida real. Todos los ntlmeros, graficas
y nuevos. conceptos a veces hacen que perdamos contacto con
la reali dad. Los estudios de caso y las Noticias de interes son apli-
caciones reales que nos muestran la aplicacion de la teorfa a la
realidad.
9. Aplique la economfa a su vida diaria. Una vez que haya lefdo como
otras personas apli can la economfa trate de hacerlo usted en su
vida diaria. Puede utilizar el conocimiento economico para com-
prender mejor sus decisiones, los eventos que Ie rodean y las noti-
cias. Usted vera al mundo de modo diferente.
A 10 largo de todo ellibro nos referiremos a los Diez principios de la economia desta-
cados en este capitulo y que se encuentran resumidos en el cuadro 1. Ellector debent
tener siempre presente estos principios, ya que aun los mas sofisticados analisis econ6-
micos encuentran su base en ellos.


Como toman decisiones los individuos
1. La gente enfrenta disyuntivas.
2. EI costo de algo es 10 que tengo que sacrificar para obtenerlo.
3. La gente racional piensa en terminos marginales.
4. La gente responde a los incentivos.
Como interactuan los individuos
5. EI comercio puede hacer que todos se beneficien.
CONCEPTOS CLAVE 17
CUADRO 1
Los Diez principios
de la economfa
6. Generalmente, el mercado es la mejor manera de organizar la actividad economica.
7. EI gobierno puede, algunas veces, mejorar los resultados del mercado.
Como funciona la economra en su conjunto
8. En los parses, el nivel de vida depende de la habilidad que se tenga para producir bienes y
servicios.
9. Los precios aumentan cuando el gobierno imprime mucho dinero.
10. En el corto plazo, la sociedad enfrenta una disyuntiva entre inflacion y desempleo.
RESUMEN
Las lecciones fundamentales acerca de c6mo los
individuos toman sus decisiones se resumen de la
siguiente manera; los individuos enfrentan diversas
disyuntivas al buscar diferentes objetivos; los cos-
tos de cualquier acci6n se miden en terminos de las
oportunidades perdidas; los individuos racionales
toman sus decisiones considerando los beneficios y
los costos marginales y la gente cambia su comporta-
miento dependiendo de los incentivos.
Las lecciones fundamentales acerca de la interaccion
entre la gente se resumen de la siguiente manera: el
comercio puede ser beneficioso para todas las partes;
CONCEPTOS CLAVE

generalmente, los mercados coordinan de manera ade-
cUflda el intercambio entre los individuos; el gobierno
puede mejorar los resultados del mercado y sus fallas
promoviendo una mayor igualdad econ6mica.
Las lecciones fundamentales sobre la economia en su
conjunto pueden resumirse del siguiente modo: la
productividad es la fuente primordial que determina
los niveles de vida; el crecimiento en la cantidad de
dinero tiene como consecuencia la inflaci6n; en el
cor to plazo la sociedad enfrenta una disyuntiva entre
inflaci6n y desempleo.
Escasez,p.3
Economia,p.4
Eficiencia, p. 5
Igualdad, p. 5
Cambios marginales, p. 6
Incentivo, p. 7
Economia de mercado, p. 9
Derechos de propiedad, p. 10
Falla del mercado, p. 11
Externalidad, p. 11
Poder de mercado, p. 12
Productividad, p. 13
Infiaci6n, p. 13
Ciclo economico, p. 15
Costo de oportunidad, p. 5
Individuos racionales, p. 6