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CONTRASTANDO SAPIR (D)E WHORF NA HIPTESE SAPIR-WHORF




Adan Phelipe CUNHA
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RESUMO: O objetivo principal deste trabalho afirmar que algumas interpretaes acerca da suposta hiptese
Sapir-Whorf so enganadoras, considerando o fato de nem Sapir e nem Whorf haverem formulado uma hiptese,
nos termos que concebemos hoje. Ainda assim, alguns cientistas tm tratado as ideias relativistas apenas sob seus
nomes, como se fossem exclusivas dos autores em questo. Alm de discutir este ponto, fao tambm algumas
consideraes sobre o conceito de relativismo na obra de Sapir, a partir de observaes em sua obra.

Palavras-chave: Edward Sapir, Benjamin Lee Whorf, Relativismo Lingustico, Hiptese Sapir-Whorf.

ABSTRACT: The main purpose of this paper is to claim that some interpretations of the so-called Sapir-Whorf
hypothesis are misleading, considering the fact that neither Sapir nor Whorf have never formulated a hypothesis, as
we conceive it nowadays. Even so, some scientists have been treating the relativistic ideas only under their names, as
they were exclusive of them. Besides discussing it, I make some considerations about the concept of relativity in
Sapirs works as well, from observations in his papers.

Key-words: Edward Sapir, Benjamin Lee Whorf, Linguistic Relativity, Sapir-Whorf hypothesis.

1. Introduo

Quando iniciei meus estudos em Lingustica, sempre achei interessante o termo hiptese
Sapir-Whorf. Entretanto, ao longo de minha pesquisa, intriguei-me ao descobrir que em nosso
caso, a hiptese Sapir-Whorf nem uma hiptese nem foi formulada (exclusivamente, se h
mesmo uma formulao) por Edward Sapir (1884-1939), linguista e antroplogo norte-
americano, e seu discpulo Benjamin Lee Whorf (1897-1841), engenheiro qumico profissional e
linguista amador
2
.
O objetivo deste trabalho bastante simples e bastante ousado ao mesmo tempo. Uma vez
que no h publicao na qual a suposta hiptese esteja explicitamente formulada, viso a
defender que tal rotulao no apropriada, por encobrir uma srie de consideraes intrnsecas
aos textos dos autores e Histria da Lingustica tambm. O foco desta investigao Sapir e,
portanto, no discutir as ideias de Whorf, e por esta razo, o contraste. Reconstruo os fatos na

1 Adan P. Cunha graduado em Lingustica (Letras) pela Universidade de So Paulo (USP) e mestrando em
Lingustica pelo Programa de Ps-Graduao em Semitica e Lingustica Geral, pela mesma universidade
(DL/FFLCH/USP). Sob orientao da Prof. Dr. Cristina Altman, trabalha na rea de Historiografia Lingustica e
desenvolve o projeto de dissertao A Emergncia da Hiptese do Relativismo Lingustico em Edward Sapir (1884-
1939). Este trabalho foi realizado com o auxlio do Conselho Nacional de Pesquisa (CNPq).
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Como frequentemente apresentado pelos autores, em suas fontes biogrficas.

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perspectiva da Historiografia Lingustica, valendo-me de dados histricos, biogrficos e textuais,
para corroborar as concluses a que pretendi chegar.
Na prxima seo, apresento a concepo cannica da hiptese Sapir-Whorf, oferecendo
algumas ponderaes sobre o modo como a discusso vem sendo realizada. Neste momento,
critico o tratamento reducionista a que alguns tm submetido s ideias de Sapir. Na terceira
seo, centro-me no contexto intelectual em que Sapir desenvolve suas ideias, para, em seguida,
na seo 4, apresentar uma anlise mais interna, ou seja, calcada exclusivamente em sua obra.
Devido s limitaes do texto, centrei-me nos textos The grammarian and his language (1924)
e The status of Linguistics as a science (1929), os quais acredito serem fundamentais para a
tentativa de reconfigurar o sentido que o termo relativismo assume na obra de Edward Sapir.

2. Hiptese do Relativismo Lingustico, Hiptese Sapir-Whorf

Diversas so as formulaes sobre o que vem a ser a chamada hiptese Sapir-Whorf,
dependendo do texto em que aparece. Como, ento, discutir uma concepo cannica dessa
hiptese? Uma rpida busca pela Internet ou consulta em uma biblioteca razovel disponibilizar
ao interessado um volume considervel de informaes sobre o assunto, das quais se podem
depreender muitos pontos em comum mais entre si que com as proposies dos autores em
questo. Para esta discusso, utilizarei um trecho de Marcondes (2010), sem qualquer inteno de
criticar seu trabalho aqui aproveitado, mas apenas almejando ilustrar a forma de apresentao da
hiptese mais frequente, seja no Brasil, seja no exterior:

Segundo a hiptese Sapir-Whorf, a lngua de uma determinada comunidade
organiza sua cultura, sua viso de mundo, pois uma comunidade v e
compreende a realidade que a cerca atravs das categorias gramaticais e
semnticas de sua lngua. H portanto uma interdependncia entre linguagem e
cultura. Um povo v a realidade atravs das categorias de sua lngua, mas sua
lngua se constitui com base em sua forma de vida. (MARCONDES, 2010, p.
78).

Ao sustentarmos tais asseveraes, de imediato, perceberemos algumas consequncias, e
nos depararemos com outros tantos pontos problemticos, principalmente ao relacion-las s
bases documentais que fundamentam o trabalho produzido por aquele que se aventura a
reconstruir a Histria. Primeiramente, do modo como muitos interpretam a hiptese, se, de fato, a

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realidade construda pelos sistemas lingusticos incomensurvel, o exerccio da traduo
impossvel. Sabemos que, embora haja muitas dificuldades na realizao desta prtica, diversos
textos so traduzidos diariamente, nas mais distintas partes do mundo. E falantes bilngues no
sofrem de nenhuma patologia, tal como uma forma de esquizofrenia lingustica, por serem
forados a se posicionar em realidades distintas, dependendo do cdigo que utilizam.
At mesmo a utilizao do rtulo hiptese Sapir-Whorf desorientadora. Como afirmam
Hill e Mannheim (1992, p. 386) Yet, just as the Holy Roman Empire was neither holy, nor
Roman, nor an empire, the Sapir-Whorf Hypothesis is neither consistent with the writings of
Sapir and Whorf, nor a hypothesis.
3
. No existe na literatura nenhum trabalho publicado por
Sapir e Whorf em conjunto e, por conseguinte, em nenhum texto h uma formulao explcita da
hiptese. Alm do mais, ao afirmarmos serem tais ideias uma hiptese, implicamos tambm a
intencionalidade daquele que teoriza em confirmar (ou rejeitar) sua proposta atravs de
verificao emprica (Leavitt 2006). Neste sentido, nem Sapir e nem Whorf realizaram tais
experimentos.
Como reconhece Marcondes (2010) mais adiante em seu texto, a discusso sobre a hiptese
Sapir-Whorf, portanto, no se calca em nenhum trabalho especfico dos dois autores, mas sim em
trechos esparsos de suas obras. Afirmo que boa parte da interpretao concentra-se apenas no
texto Relation of thought and behavior to language, de Whorf, escrito em 1939, para o livro
Language, culture, and personality, essays in the memory of Edward Sapir, editado por Leslie
Spier (1893-1961), em 1941. Nesse texto, Whorf apresenta algumas comparaes entre
categorias gramaticais do Ingls e do Hopi, lngua indgena da famlia Uto-Asteca. Visto que o
foco deste trabalho no discutir nem a plausibilidade das ideias de Whorf nem a verificabilidade
da suposta hiptese em questo, no discorrerei sobre o contedo do texto
4
. No entanto, nele
que Whorf utiliza o sempre citado trecho de Sapir, como epgrafe de seu artigo, o qual reproduzo
5

abaixo:


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Contudo, assim como o Sacro-Imprio Romano no era nem sacro, nem romano, nem um imprio, a hiptese
Sapir-Whorf no nem consistente com os trabalhos de Sapir e Whorf, nem uma hiptese.
4
Darnell (2006) aborda especificamente esta questo.
5
Embora em minha pesquisa utilize os textos de Sapir no original, em ingls, aqui, por questes de comodidade,
utilizarei as tradues de Mattoso Cmara (1961), bastante fiis s verses originais e acessveis ao leitor brasileiro.

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A linguagem um guia para a realidade social. Embora em regra no se
considere de essencial interesse para os estudiosos de cincia social, ela que
poderosamente condiciona todas as nossas elucubraes sobre os problemas e os
processos sociais. Os seres humanos no vivem apenas no mundo objetivo, nem
apenas no mundo da atividade social como ela geralmente entendida, mas
tambm se acham em muito grande parte merc da lngua particular que se
tornou o meio da expresso da sua sociedade. uma completa iluso imaginar
que algum se ajuste realidade sem o auxlio essencial da lngua e que a lngua
seja, meramente, um meio ocasional de resolver problemas especficos de
comunicao ou raciocnio. O fato inconcusso que o mundo real se constri
inconscientemente, em grande parte, na base dos hbitos lingusticos do grupo.
No h duas lnguas que sejam bastante semelhantes para que se possa dizer que
representam a mesma realidade social. Os mundos em que vivem as diversas
sociedades humanas so mundos distintos e no apenas um mundo com muitos
rtulos diversos.
Entender um simples poema, por exemplo, no se cifra somente em entender as
vrias palavras em sua significao usual, mas na compreenso plena de toda a
vida da comunidade, tal como ela se espelha nas palavras ou as palavras a
sugerem em surdina. At os atos de percepo aparentemente simples esto,
muito mais do que se poderia supor, merc desses padres sociais que se
chamam palavras. Quem, por exemplo, desenha umas doze linhas de forma
diferente, percebe-as como divisveis em dadas categorias, como sejam reta,
quebrada, curva, zigue-zague, por causa do que sugerem para a
classificao os prprios termos lingusticos. Se vemos, ouvimos e sentimos, de
maneira geral, tal como o fazemos, em grande parte porque os hbitos
lingusticos de nossa comunidade predispem certas escolhas de interpretao.
(SAPIR, 1929 [1961a], p. 162 [20-21], grifos nossos)

Os trechos sublinhados so quase sempre suprimidos, como fez Whorf ao utiliz-lo pela
primeira vez (Whorf 1941). Leavitt (2006) defende que as supresses do ao trecho um carter
determinista, mas que uma leitura mais atenta, e completa, revela-nos que Sapir neste escrito
considera a lngua como parte de uma realidade social, assim como o pensamento tambm o , e
que devem, portanto, ser estudados em sua totalidade, inseridos neste contexto. No h no trecho

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citado qualquer aluso impossibilidade da traduo dada incomensurabilidade dos sistemas
lingusticos, nem que os seres humanos interpretam literalmente a realidade objetiva
diferentemente, a ponto de verem um mesmo referente de modo distinto, por no falarem a
mesma lngua, mas que, para expressar esta realidade, quando necessitam, o fazem por meio das
categorias de sua lngua.
Duas outras supresses mais amplas, ao trecho em discusso, tambm so sempre feitas:
seu contexto interno e seu contexto externo. Por contexto interno, aqui, refiro-me ao texto do qual
foi extrado. E por contexto externo, penso no clima de opinio (conjuntura intelectual) no qual
foi produzido e a quem estas palavras se destinavam originalmente. O texto, intitulado The
status of Linguistics as a science (A posio da Lingustica como cincia), foi proferido em uma
reunio conjunta da Sociedade Lingustica da Amrica (LSA), da Associao Antropolgica
Americana, e das sees H e L da Associao Americana pelo Progresso da Cincia, em 28 de
dezembro de 1928, e publicado posteriormente no peridico Language, da LSA, em 1929. Na
ocasio, Sapir discursava no apenas para linguistas, mas para socilogos e antroplogos tambm
e possivelmente, alguns psiclogos. Abordarei as consideraes relativas ao contexto
intelectual de Sapir na seo 3. Por ora, mantenhamos em mente que o texto no era dirigido
apenas a linguistas, mas tambm a outros profissionais das cincias sociais.
O objetivo da comunicao que pode ser confirmado no resumo ou sntese, localizada
antes do texto propriamente dito, presente na verso original da revista Language, mas ausente na
traduo de Cmara Jr. firmar a posio central da Lingustica no estudo cientfico das
sociedades humanas, no quadro das cincias sociais (basta observarmos seu ttulo). Para Sapir, a
nica forma de acesso cultura e realidade social de um agrupamento humano primeiramente
pelo estudo de sua lngua, ideia esta tambm presente em Franz Boas (1858-1942), seu
orientador, e principal liderana intelectual (Murray 1993) na institucionalizao da Antropologia
norte-americana. O autor no defende que o estudo da linguagem a nica maneira de acesso
cultura, mas relembra aos antroplogos e socilogos, que desprezam o estudo lingustico, que no
lhes possvel investigar uma sociedade sem entender como ela se comunica e como ela constri
sua realidade sociocultural. Devido amplitude de seus interesses, os estudos lingusticos, para
Sapir, no se limitam apenas s descries de formas gramaticais, competindo tambm
Lingustica entender o aspecto simblico da linguagem, j que nesta dimenso que podemos
correlacionar o indivduo a seu grupo social, depreendendo inmeros fatos sociais, tais como as

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crenas, os sistemas de valores e a ideologia, compartilhados por ele com sua comunidade. Seres
humanos no falam apenas sons e sentenas, ou seja, formas isoladas, mas em sua interao
comunicativa, produzem enunciados completos, e nessa instncia a do uso lingustico que
vivem e se comunicam (mesmo que alguns enunciados possam ser apenas um nico som ou uma
nica sentena).
A cunhagem do termo hiptese Sapir-Whorf parece ter sido realizada em 1954, por Harry
Hoijer (1904-1976), ao apresentar o trabalho intitulado Sapir-Whorf hypothesis, na
Conferncia sobre as relaes entre a linguagem e outros aspectos da cultura (Conference on the
interrelations of language and other aspects of culture), realizada em Chicago (Cunha 2010;
Koerner 1999). Entretanto, John B. Carroll (1916-2003) parece ter sido seu maior difusor, uma
vez que vrios textos (Sampsom 1965; Joseph 1996; dentre outros) o apontam como o criador do
rtulo. Carroll, a propsito, foi o editor da coletnea pstuma de textos de Whorf, publicada pela
primeira vez em 1956, pela MIT Press.
Sampsom (1965, p. 82) relembra que [...] The occurence of his name (Sapir) in the term
Sapir Whorf hypothesis is perhaps due more to the fact that Whorf took his general approach to
linguistics from Sapir than to Sapirs being one of the most active proponents of that
hypothesis
6
. O trabalho de Whorf respeitvel, a despeito das crticas que recebe. Se tratarmos
as teorias cientficas como mapas, cujo objetivo de algum modo depreender a realidade, ainda
que por diferentes rotas, somos levados a concordar com Hill e Mannheim (1992), ao declararem
que tais crticas no partem do quadro epistemolgico do autor, ou seja, utilizam rotas
diferentes, e ainda sim, o criticam, mesmo que com leituras demasiadamente simplistas. Um
exemplo desse reducionismo no qual muitas vezes nos aventuramos ao discorrermos sobre
assuntos para os quais no realizamos uma investigao em profundidade pode ser
exemplificado pelas afirmaes contidas em Newmeyer (1986, p. 4): [...]. He (Sapir) also
believed that linguistic structure plays a role in shaping our perception of reality, an idea that
was further developed by his student Benjamin Whorf (hence the Sapir-Whorf hypothesis)
7
.

6
[] A ocorrncia de seu nome (Sapir) no termo hiptese de Sapir-Whorf talvez devida mais ao fato de Whorf
haver tomado de Sapir sua abordagem em Lingustica do que ter sido Sapir um dos mais ativos proponentes da
hiptese.
7
[]. Ele (Sapir) tambm acreditava que a estrutura lingustica exerce a funo de moldar nossa percepo da
realidade, uma ideia que foi posteriormente desenvolvida por seu aluno Benjamin Whorf (por essa razo hiptese de
Sapir-Whorf).

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3. Contexto Intelectual de Sapir e Outras Fontes do Relativismo Lingustico

A ideia de lngua como janela para cultura no originria ou exclusiva de Sapir. Em
Wilhelm von Humboldt (1767-1835), e, por conseguinte, na tradio germnica deste perodo, j
existia a ideia da linguagem como Weltansicht ou Weltanschauung (viso de mundo). Inmeros
trabalhos tentam relacionar as ideias de Sapir a estes autores, direta ou indiretamente (Koerner
1999). Sapir seguramente teve contato com o pensamento germnico: em 1904 recebeu seu ttulo
de bacharel (B.A.) em Filologia Germnica, e em 1905 o mestrado (M.A.), tambm em Filologia
Germnica, com uma dissertao que tratava da discusso sobre a origem da lngua feita por
Johann Gottfried Herder (1744-1803). Acabou indo trabalhar em Antropologia com Franz Boas
por conta da necessidade na poca (e ainda hoje, como sabemos) em descrever as lnguas
indgenas grafas em vias de extino. Sua tese de doutoramento, defendida em 1909, em
Antropologia, descreve o Takelma, lngua hoje extinta, porm anteriormente falada no estado do
Oregon, EUA (Darnell, 1990). Na Amrica do Norte, assim como no Brasil (cf. Altman 2004),
no incio do sculo XX, a Filologia tratava do estudo das lnguas de cultura; nos Estados
Unidos e Canad, a descrio das lnguas consideradas exticas ficou relegada Antropologia.
Sapir aplicou o mtodo da Lingustica indo-europeia descrio das lnguas indgenas
grafas, tratando-as de modo igualitrio. Entretanto, diferentemente de descries anteriores que
simplesmente sobrepunham a metalinguagem do modelo greco-latino aos dados em lngua
indgena, propunha que as categorias gramaticais deveriam ser baseadas na lngua em si, de
acordo com seu padro (pattern), tratando as diferentes lnguas como sistemas gramaticais
autnomos em relao aos outros, antes mesmo da publicao pstuma do Curso de Lingustica
Geral, em 1916, de Ferdinand de Saussure (1857-1913), marco fundador do Estruturalismo na
viso contempornea. At este momento, o Estruturalismo norte-americano vinha, portanto, se
desenvolvendo paralelamente ao Europeu (Lepschy 1966; dentre outros).
O contexto intelectual na poca de Boas e Sapir no o mais igualitrio. Na
Antropologia e na Histria, um evolucionismo ingnuo importado da Biologia darwiniana parecia
comprovar a superioridade das raas, demonstrando que as sociedades indgenas eram menos
evoludas em relao sociedade civilizada. O universalismo racionalista na gramtica era
igualmente racista, comprovando a origem nobre e comum dos vernculos europeus e seu

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distanciamento das culturas inferiores. importante ressaltar que, nesse sentido, dentre os
pressupostos de Boas, Sapir e seu grupo de trabalho, estava o tratamento igualitrio das diversas
culturas. Suas realidades eram incomensurveis, pois cada grupo humano efetuara um percurso
histrico distinto, nas mais diversas localidades geogrficas. No seria coerente acreditar que as
culturas no europeias eram ou estavam em estgios inferiores, portanto, j que suas realidades
sociais eram outras. Deste modo, respeitvel a lucidez de suas ideias (dos boasianos)
antietnocntricas quando inseridas em sua circunstncia.

4. Qual parece ser a Hiptese Relativista de Sapir?

Alguns anos antes de escrever a famosa citao do texto de 1929, Sapir publica em um
peridico no-especializado o artigo The Grammarian and his language (O Gramtico e a sua
lngua [Sapir, 1961b]), fundamental para a depreenso do conceito de relativismo em sua obra.
Antes de analisarmos este texto, necessrio, no entanto, definirmos relativismo:

Encontram-se na epistemologia, entre outros, dois grupos de filsofos que
assumem posturas distintas quanto relao entre o conhecimento humano e a
realidade conhecida: h os que defendem a ideia de que h uma verdade nica,
objetiva, que procurada pela cincia, e h os que acham que todo
conhecimento relativo a um momento histrico, a um contexto ou um conjunto
de circunstncias. Vamos chamar os primeiros de objetivistas e os segundos de
relativistas. [...]. De certo modo, a polmica entre os objetivistas e relativistas
assemelha-se velha discusso entre os naturalistas e convencionalistas. J entre
os velhos gregos parece que no h como fugir dos velhos gregos , discutia-
se se a linguagem relacionava-se com a realidade de forma natural ou de
forma convencional. [...]. (BORGES NETO, 2004, p. 72)

Outras aproximaes poderiam ser feitas. Gonalves (2008) afirma em sua tese de
doutoramento que o tratamento dicotmico da discusso universalismo vs. relativismo at certo
ponto revive o embate entre racionalismo vs. empirismo, paradigmas sempre abordados nas
cincias humanas como irreconciliveis, uma vez que so ponderados antagonicamente. O
relativismo no defende que toda ideia vlida, mas sim, como afirma Borges Neto, que no
debate sobre a validade das conjeturas, ao analis-las pela perspectiva de sua produo, devemos
inserir um elemento relativizador ante uma verdade nica absoluta, visto que os diferentes
pontos de partida, interesses e caminhos percorridos pelos cientistas levam-nos a concluses
distintas. Segundo Kuhn (1987), as teorias cientficas so incomensurveis, pois o modo como

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so produzidas divergente: ao mudarmos o paradigma, modificamos consequentemente todo o
referencial terico.
Sapir (1961b [1924]) utiliza explicitamente o termo relativismo. Neste texto, cujo objetivo
tambm discutir a Lingustica enquanto cincia e sua possvel contribuio para as demais
disciplinas, o autor discorre sobre a igualdade dos sistemas lingusticos, devido sua plenitude
formal, ou seja, a possibilidade de se exprimir qualquer contedo em todos (ou quaisquer) os
sistemas lingusticos existentes.
Novamente retoma Sapir a questo da importncia de estudarmos as lnguas exticas.
Para o no linguista, o estudo de uma lngua apenas se justifica na medida em que aquela lngua
possui uma utilidade, tais como bons textos escritos nela, e o estudo de lnguas extravagantes,
aparentemente, s corroboraria para a confirmao da inferioridade destes povos:

Aparentemente h duas maneiras de dar lingustica a imprescindvel dignidade
como cincia. Pode-se trat-la como histria ou estudar a lngua descritiva e
comparativamente como forma. Nenhum desses dois pontos de vista de bom
augrio para despertar o interesse do americano. A histria tem que ser sempre
qualquer coisa mais para ser levada a srio. Fora disso, meramente histria.
Se fosse possvel demonstrar que certas mudanas gerais de ordem lingustica
esto relacionadas a fases da evoluo cultural, ficar-se-ia em melhores
condies para fazer valer a lingustica; mas as lentas modificaes que corroem
a substncia e a forma da linguagem e pouco a pouco totalmente a remodelam,
no parece apresentarem paralelismo com quaisquer dos esquemas de evoluo
cultural at agora proposto. (SAPIR, 1961b [1924], p. 31)

O autor defende que as diferenas lingusticas so, assim, resultados das mudanas em suas
estruturas internas, sem qualquer correlao necessria com o progresso cultural. As lnguas so
estruturas dinmicas
8
, a seu ver. Sapir reconhece igualmente que o linguista no se interessa
apenas pelas formas das lnguas, mas tambm por suas funes:

O problema psicolgico que mais interessa ao linguista a estrutura interna da
lngua em termos de processos psquicos inconscientes, e no o da adaptao do
indivduo a essa estrutura tradicionalmente conservada. [...] Afirmar com essa
nossa abundncia de palavras que a tarefa mais nobre da lingustica
compreender uma lngua como forma, antes do que como funo ou processo
histrico, no equivale a afirmar que s como forma que ela pode ser
compreendida. (SAPIR, 1961b [1924], p. 32)


8
Em outros textos, Sapir afirma que as mudanas lingusticas e as mudanas culturais ocorrem independentemente
umas das outras.

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Os falantes podem expressar qualquer enunciado que desejarem, e qualquer contedo pode
ser traduzido, mesmo que seja necessrio algum ajuste, como, por exemplo, a inveno de algum
item lexical:

Pondo essa questo da plenitude formal da linguagem em termos algo diferentes,
podemos dizer que toda lngua est de tal modo construda, que diante de tudo
que um falante deseje comunicar, por mais original ou bizarra que seja a sua
ideia ou a sua fantasia, a lngua est em condies de satisfaz-lo. [...] O mundo
das formas lingusticas, que se apresenta dentro dos quadros de uma lngua dada,
um sistema completo de referncias [...].(SAPIR, 1961b [1924], p. 33-34)

Mas no absurdo assegurar que no h nada nas peculiaridades formais da
lngua hotentote ou esquim que possa obscurecer a clareza, ou velar a
profundeza, do pensamento de Kant; [...] Se essas lnguas no possuem um
vocabulrio kantiano adequado, a culpa no delas e sim dos seus falantes
esquims e hotentotes. As lnguas em si mesmas aceitariam perfeitamente o
acrscimo de um contingente filosfico ao numerrio lexical em circulao.
(SAPIR, 1961b [1924], p. 33-34)

Na passagem sobre Kant, Sapir parece ser irnico com aqueles que tm apreo ou apego
beleza e profundidade das palavras e formas de uma lngua especfica. A lio que fica que a
genialidade tal como exercida na poesia ou na filosofia pode ser exercitada em qualquer lngua
ao contrrio do que muitos pensavam (ou ainda pensam). Basta os falantes terem interesse por
isso.
As estruturas lingusticas so intuitivas, uma vez que sabemos falar, mas a maior parte das
pessoas no tem conscincia de como a linguagem se estrutura em sua fala. Quando falamos, nos
atentamos ao contedo gerado pela forma, e a Lingustica a cincia que pode explicar (ou trazer
conscincia) tal estruturao:

Toda lngua lcito concluir possui uma orientao formal completa e
psicologicamente satisfatria, mas que atua no inconsciente dos falantes sem
ser realmente, isto , conscientemente, conhecida deles. [...] O tipo de processos
mentais a que estou aqui me referindo , sem a menor dvida, do carter
compulsrio e ainda mal compreendido que j se sugeriu chamar intuio.
(SAPIR, 1961b [1924], p. 37-38)

No entanto, aqueles que usualmente pensam sobre as formas lingusticas, estudando
criticamente a linguagem, tal como os filsofos e os gramticos (e os linguistas tambm), devem
tomar cuidado para no carem em sua prpria armadilha:


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Em muito maior proporo do que ele prprio se d conta, o filsofo corre o
risco de se deixar iludir pelas formas lingusticas que usa, o que equivale a dizer
que o molde do seu pensamento, tipicamente um molde lingustico, capaz de
se projetar na sua concepo do universo. Assim as inocentes categorias
lingusticas podem acabar tomando o formidvel aspecto de absolutos csmicos.
Portanto, quando mais no seja, para escapar de um verbalismo filosfico, seria
bom que o filsofo encarasse criticamente as bases e as limitaes lingusticas
do seu pensamento. (SAPIR, 1961b [1924], p. 39)

Sobre a questo da filosofia, Sapir menciona o trabalho The meaning of meaning a study
of the influence of Language upon Thought and of the Science of Symbolism
9
, de Charles Kay
Ogden (1889-1957) e Ivor Armstrong Richards (1893-1979), publicado em 1923. Sobre este
propsito, Joseph (1996, p. 370) argumenta que a partir de 1923, com a publicao da resenha
An approach to symbolism (obra mencionada por Sapir), haveria uma mudana em seu
pensamento, pelo contato com as ideias da filosofia de tradio analtica, explicando seu interesse
na linguagem enquanto sistema simblico.
Sapir prossegue o texto efetuando comparaes entre categorias gramaticais em diferentes
lnguas. Um exemplo seria a categoria artigo, obrigatria em lnguas como o ingls, ou em
portugus, na qual temos que falar O rapaz chegou, que por sua vez diferente de Um rapaz
chegou mas em russo ou em latim simplesmente Rapaz chegou. Assim como refuta o
etnocentrismo, Sapir adverte o gramtico, para que tome cuidado com as estruturas de sua lngua,
ressalvando que esta forma de relativismo a mais facilmente ignorada:

possvel prosseguir assim, indefinidamente, em anlises incomensurveis da
experincia, variveis de lngua para lngua. O resultado que desabrocharia de
tudo isso seria fazer-nos sentir com muita realidade uma espcie de relativismo
que geralmente fica oculto aos nossos olhos, em virtude de aceitarmos
ingenuamente hbitos fixos de linguagem como guias para chegarmos
compreenso da natureza da nossa experincia. o relativismo da forma mental.
No ele to difcil de entender como o relativismo fsico de Einstein, nem to
perturbador para o nosso senso de segurana como o relativismo psicolgico de
Jung, que s agora est comeando a ser entendido por alto; mas talvez mais
fcil de se nos escapar que esses outros. Para entend-lo, os dados comparativos
da lingustica so sine qua non. a apreciao do relativismo da forma mental,
resultante do estudo das lnguas, o que d talvez a esse estudo o seu grande
carter de liberao. O que agrilhoa a mente e entorpece o esprito sempre a
teimosa aceitao de absolutos. (SAPIR, 1961b [1924], p. 42)

9
H uma traduo disponvel em lngua portuguesa, de lvaro Cabral, publicada pela editora Zahar, intitulada O
significado de significado. Um estudo da influncia da linguagem sobre o pensamento e sobre a cincia do
simbolismo.

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O leitor neste momento poderia se indagar se no era justamente esta a proposio inicial.
Viso a defender que no, no apenas pelo quadro terico e as concluses a que chegamos serem
diferentes, mas tambm pelas razes que exponho a seguir. Primeiramente, est explcito em
Sapir que toda lngua pode expressar qualquer contedo: o que as diferencia a maneira como
veiculam estes mesmos contedos, por conta das diferenas entre suas formas gramaticais. O
alerta que o autor faz queles que se prendem anlise das formas, para que no se deixem ser
tomados em suas descries/reflexes por suas prprias categorias gramaticais. A lngua o meio
pelo qual veiculamos e transmitimos nosso conhecimento, e de certa forma, cada lngua imprime
em nossa mente, durante nossa infncia, a maneira como desempenharemos essa habilidade (de
nos comunicar e de expressar pensamentos) pelo resto de nossas vidas. Por qual outra razo
temos tanta dificuldade em aprender lnguas muito diferentes, quando adultos? A metodologia de
descrio gramatical que Sapir prope visa ao reconhecimento dessas diferenas, por serem os
sistemas lingusticos autnomos entre si. Muitas descries gramaticais at hoje no so feitas
por falantes nativos da lngua a ser delineada, devendo ter o descritor muito cuidado em suas
proposies, para no forjar categorias de sua prpria lngua nos dados que coleta.
Kilby (1981) discute a terminologia utilizada no estudo dos marcadores de caso,
afirmando que o tratamento dado atualmente pelos diversos trabalhos no tem sido satisfatrio,
ao analisar diferentes lnguas, independentemente da perspectiva terica adotada pelo eventual
autor, por sempre serem centrados em certos modelos de anlise de vis tradicionalista. Seu
objetivo, em seu estudo, mostrar que conceitos como caso morfolgico ou adposio alm
de serem baseados em descries gramaticais especficas, so fenmenos particulares de
determinadas lnguas conhecidas, e que caso desejemos construir uma teoria universal da
linguagem, deveramos lanar mo deste tipo de conceituao. O problema, a seu ver,
analisarmos as diversas lnguas como apresentando ou no marcao gramatical especfica para
um determinado fenmeno lingustico que, muitas vezes, pode ser irrelevante dentro do sistema
gramatical da lngua em questo.
Du Bois (1987) afirma que o conceito de ergatividade constitui um problema para a teoria
lingustica, j que os autores o definem em funo do conceito de sujeito, como concebido nas
lnguas de alinhamento nominativo-acusativo e, consequentemente, a definio de ergatividade
sempre mais obtusa em relao a anterior, considerada mais natural ou prototpica.

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Falaramos, ento, em hiptese Sapir-Whorf-Kilby-Du Bois e quantos mais autores
criticassem a maneira como algumas concepes em Lingustica so formuladas, chamando
ateno para o fato de que algumas lnguas tm recebido tratamento privilegiado, j que
aparentam ser as possuidoras das categorias mais universais?
Vimos anteriormente que o interesse pela relao entre linguagem e cultura no
exclusivo de Sapir e nem de Whorf, mas remete a uma tradio mais antiga at do que
apresentamos aqui, o que leva a alguns autores a falar em hiptese Vico-Herder-Humboldt-
Sapir-Whorf. Outros sugerem hiptese Nietzche-Korzybski-Sapir-Whorf ou em outra leitura
hiptese Humboldt-Steinthal-Boas-Sapir-Voegelin-Hymes-Darnell (Koerner, 1999). Temos
tambm o termo mais elegante e conciso hiptese de Whorf. No entanto, o que esses termos
nos explicam? Acredito que no muito, alm de, de certo modo, relembrar-nos o fato de no
termos muito interesse pela histria de nossa disciplina ou que nem sempre respeitamos as
particularidades de cada autor.
Retomando a proposio de Gonalves (2008) sobre os exemplos citados, parece mesmo
haver uma tenso entre aqueles que desejam explicar as estruturas subjacentes comuns
linguagem humana enquanto capacidade exclusiva de nossa espcie, em uma orientao mais
racionalista, e aqueles que vivenciam a descrio de lnguas grafas, trabalhando com dados em
uma perspectiva mais empirista.
Como procuramos evidenciar ao longo desta breve apresentao, as formulaes de Sapir
parecem muito menos ousadas do que se costuma discutir. O autor defende que as lnguas podem
expressar quaisquer contedos e, ainda que os faam diferentemente, so igualitariamente
importantes. O aprisionamento do falante se deve ao fato de uma vez aprendido a utilizar, por
exemplo, o artigo diante do substantivo, ou marcar plural ou um prefixo de classe, aquele que
enuncia procurar sempre utilizar estas estruturas em suas produes lingusticas. A este
fenmeno o autor denomina relativismo das formas de pensamento, no texto que apresentamos
anteriormente. Este texto, marginal em relao a outros, no tem sido muito discutido; a
discusso sobre o relativismo lingustico atualmente restrita a um trabalho de Whorf. Portanto,
ao observarmos mais atentamente os trabalhos em questo, no parece existir a tal hiptese
Sapir-Whorf, como eu e outros tantos autores vimos defendendo.



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5. Referncias bibliogrficas

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