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Transporte de sedimentos:

DEFINICION.-Los sedimentos que transporta una corriente de agua son consecuencia natural de la
degradacin del suelo, puesto que el material procedente de la erosin llega a las corrientes a
travs de tributarios menores, por la capacidad que tiene la corriente de agua para transportar
slidos, tambin por movimientos en masa, o sea, desprendimientos, deslizamientos y otros.
En un punto cualquiera del ro, el material que viene de aguas arriba puede seguir siendo
arrastrado por la corriente y cuando no hay suficiente capacidad de transporte este se acumula
dando lugar a los llamados depsitos de sedimentos.
Las corrientes fluviales forman y ajustan sus propios cauces, la carga de sedimentos a transportar y
la capacidad de transporte tienden a alcanzar un equilibrio. Cuando un tramo del ro consigue el
equilibrio, se considera que ha obtenido su perfil de equilibrio. Sin embargo, puede ser aceptable
que existan tramos o sectores de un ro que hallan alcanzado su equilibrio, aunque estn
separados por tramos que no tengan este equilibrio.
EI transporte de sedimentos esta ligado con la hidrodinmica de los canales abiertos. La
introduccin de partculas dentro del flujo altera el comportamiento hidrulico. Se puede decir
que los sedimentos que forman el lecho pueden adoptar muchas formas entre las que se pueden
mencionar las dunas, las rizaduras o superficies planas ; esto depende del proceso de transporte.
Cuando el esfuerzo de arranque que el agua ejerce sobre el lecho constituido por sedimentos es
suficientemente fuerte para remover una capa de partculas, estas no se desprenden
indefinidamente sino que pueden adquirir un estado de equilibrio despus de ponerse en
movimiento algunas capas anteriores. Segn R.A. Bagnold las partculas transportadas aaden una
fuerza nueva, normal al lecho, que mantiene las partculas del lecho expuestas contra la traccin
que se ejerce por la mezcla de agua y sedimentos.
El estudio de los tipos de fondo es importante por su papel en la rugosidad del lecho, transporte
de sedimentos, parmetros de flujo, socavacin y sedimentacin.
El movimiento de los sedimentos en las corrientes y ros presenta dos formas. Los sedimentos
en suspensin estn constituidos por las partculas ms finas mantenidas en suspensin por
los remolinos de la corriente y slo se asientan cuando la velocidad de la corriente disminuye,
o cuando el lecho se hace ms liso o la corriente descarga en un pozo o lago. Las partculas
slidas de mayor tamao son arrastradas a lo largo del lecho de la corriente y se designan con
el nombre de arrastre de fondo. Existe un tipo intermedio de movimiento en el que las
partculas se mueven aguas abajo dando rebotes o saltos, a veces tocando el fondo y a veces
avanzando en suspensin hasta que vuelven a caer al fondo. A este movimiento se le
denomina saltacin y es una parte muy importante del proceso de transporte por el viento; en
la corriente lquida la altura de los saltos es tan reducida que no se distinguen realmente del
arrastre de fondo.
Las cantidades relativas que avanzan en suspensin y el arrastre de fondo varan
considerablemente. En un extremo, cuando el sedimento procede de un suelo de grano fino
como el limo depositado por el viento, o una arcilla aluvial, el sedimento puede estar casi
totalmente en suspensin. En el otro extremo, una corriente de montaa limpia y rpida
puede tener cantidades insignificantes de materia en suspensin y casi la totalidad del
movimiento de la grava, los guijarros y las piedras se produce en el lecho de la corriente.
Concentraciones elevadas de sedimento como las que se dan en algunos ros, como el ro
Amarillo de China y el Mississippi de los Estados Unidos, pueden causar cambios significativos
en las propiedades de resistencia del agua. La viscosidad ser mayor y la velocidad de
asentamiento de las partculas inferior, por lo que el umbral entre el sedimento en suspensin
y el arrastre del fondo resulta confuso.
El clculo de la carga en suspensin por muestreo es relativamente sencillo, pero tomar una
muestra representativa del arrastre de fondo resulta difcil. A continuacin se examinan
brevemente ambos tipos de muestreo, al igual que el clculo del movimiento total de
sedimentos y las estimaciones basadas en mediciones de la cantidad de los depsitos en los
pozos o los lagos.
FIGURA 1 - Velocidad, concentracin de los sedimentos y descarga de sedimentos en las corrientes
VELOCIDAD

CONCENTRACIN DE SEDIMENTOS

DESCARGA DE SEDIMENTOS

Existen varias causas posibles de error cuando se intenta de establecer una relacin entre la
cantidad del sedimento medido en las corrientes y la extensin de la erosin dentro de la
cuenca hidrogrfica.
En primer lugar, pueden existir cantidades importantes del material erosionado que no
contribuyen al sedimento en la corriente debido a que se deposita antes de que llegue a ellas.
La proporcin de sedimento que llega a la corriente en comparacin con el movimiento bruto
de los sedimentos dentro de la cuenca se denomina relacin de distribucin. Esta puede ser
apenas de 1% si existen depresiones o zonas con una espesa vegetacin en las que se retiene
la mayor parte del suelo. En un estudio de campo de 105 regiones de produccin agrcola de
los Estados Unidos, Wade y Heady (1978) descubrieron que las relaciones de distribucin
variaban entre el 0,1% y el 37,8% de la erosin bruta.
Una segunda causa posible de error es el factor tiempo. En una cuenca mayor el sedimento
puede erosionarse y depositarse y sucesivamente volverse a erosionar y volverse a depositar
cierto nmero de veces antes de que el sedimento llegue a la corriente. Una muestra de este
sedimento podra incluir material erosionado en su origen varios aos antes.
La tercera dificultad radica en que el sedimento de la corriente incluye materiales que
proceden de diferentes fuentes con relaciones de distribucin muy distintas. El sedimento
procedente del derrumbe de las orillas de las zanjas o de las riberas de los ros pasa
inmediatamente al caudal de la corriente, mientras que la prdida de suelo de una pequea
superficie cultivada y dentro de una cuenca en la que predominan los bosques podra tener
tasas de erosin local elevadas, pero contribuir poco a la carga total de sedimentos.
Los clculos de la descarga total de sedimentos en las corrientes pueden efectuarse mediante
estimaciones de la concentracin de los sedimentos y de la velocidad de la corriente. La
concentracin de sedimentos vara asimismo, siendo normalmente mayor en el fondo, por lo
que la cuanta de la descarga total de sedimentos es el producto de esas dos variables, como
se indica en la Figura 1.
TIPOS DE LECHOS
Lecho plano sin transporte de sedimentos
Se caracteriza principalmente por la poca resistencia al flujo y de aqu el poco transporte de
sedimentos. Es propio de lechos que soportan poco caudal.
Lecho rizado
Est caracterizado por ondulaciones que resaltan por encima del nivel del lecho, llamados rizos,
los cuales son pequeas formas con una pendiente alta, aguas abajo y suave en la parte aguas
arriba, el espaciamiento y la geometra estn dados a1 azar para un caso individual, pero son
uniformes en sentido estadstico.
CONFORMACION DE DUNAS
Las dunas son formas triangulares, pero de mayor longitud y altura que los rizos, sus dimensiones
pueden ser del orden de 0.06 a 27 m. para la altura y de 0.6 a 1.000 m. de largo (Las dunas ms
grandes son llamadas bancos).
La resistencia al flujo se presenta bsicamente, por el fenmeno de separacin en la capa del
fluido entre dos dunas, creando zonas de contra flujo.
Las diferencias mecnicas entre lechos rizados y lecho de dunas son bsicamente las siguientes:
La relacin profundidad resistencia al flujo es opuesta: En un lecho de rizos a un aumento
en la profundidad se produce una disminucin en la resistencia al flujo, mientras que en
un lecho de dunas se produce un aumento, pero se tiene la condicin de que est
formado por arena con D > 0.3 mm.
No se forman rizos si la arena es gruesa D > 0.6 mm.
La resistencia al flujo en las dunas es dependiente del tamao del grano, mientras que en
los rizos no.
Estimacin de la carga en suspensin
Muestras tomadas al azar.-La forma ms sencilla de tomar una muestra de sedimentos
en suspensin consiste en sumergir un recipiente en la corriente, en un punto en el
que est bien mezclada, como aguas abajo de un vertedero o de escollos de rocas. El
sedimento contenido en un volumen medido de agua se filtra, se seca y se pesa. Esto
da una medida de la concentracin del sedimento y cuando se combina con el caudal
se obtiene la tasa de descarga de sedimentos.
Un estudio de diversas tcnicas de muestreo en Sudfrica puso de manifiesto que las
muestras obtenidas con botellas sumergidas suelen dar concentraciones
aproximadamente del 25% inferior a las que se obtienen con tcnicas ms perfeccionadas
(<biblio>). Para muestras nicas tomadas excavando con palas o cucharas, se recomienda
una profundidad de 300 mm por debajo de la superficie como una frmula mejor que la
de obtener muestras en la superficie. Si la muestra se puede tomar a cualquier
profundidad, se recomienda la mitad de la profundidad del caudal dado que es la que
permite obtener los mejores clculos de la concentracin media de sedimentos. Cuando el
programa de muestreo consiste en muestras obtenidas en secciones verticales en diversos
puntos a travs de la corriente, el esquema recomendado consiste en utilizar seis
secciones situadas a igual distancia como se muestra en la Figura 2.
FIGURA 2 - Esquema sugerido para el muestreo de sedimentos con puntos de muestreo a
media profundidad del caudal

FIGURA 3 - Muestreados integrador de profundidad
Muestreador de punto.- El muestreador de punto permanece en un lugar fijo de la
corriente y toma muestras constantemente durante el tiempo que tarda la botella en
llenarse. La apertura y el cierre de las vlvulas del muestreador se controlan desde la
superficie elctricamente o por medio de cables.
Otro mtodo para obtener muestras a diversas profundidades del curso de agua es el
empleo de muestreadores automticos que toman una muestra a una profundidad
predeterminada de la corriente. Un ejemplo tpico es el que est representado en la Figura
40, utilizando una botella y dos tubos doblados. Los modelos comerciales utilizan tubos de
cobre doblados a propsito, pero se puede utilizar un modelo ms sencillo constituido por
un tubo de plstico fijado a un marco rgido para que se mantenga en su sitio. La botella
empieza a llenarse cuando la profundidad de la corriente alcanza el punto A y comienza el
flujo de sifn a la botella; se para cuando la profundidad de la corriente se eleva al punto B
que es la salida de la tubera que expele el aire. La amplitud de la toma de muestras se
controla ajustando la distancia entre los puntos A y B. En su variante ms sencilla los tubos
de entrada y expulsin estn curvados en forma de U; esto significa que la corriente en el
muestreador est en ngulo recto con el curso de agua, lo cual puede obstaculizar la
concentracin de sedimentos; un modelo ms perfeccionado tiene dos tubos con una
segunda curva para dirigir las aguas arriba hacia la corriente, como en la Figura 4.

FIGURA 4 - Muestreador de punto
En Kenya se utiliz un ingenioso muestreador
automtico de fabricacin artesanal, como el
que se ilustra en la Figura 5. El funcionamiento
se describe como sigue.
"Se recogen muestras de superficie a travs de
un tubo metlico con pequeos agujeros que
sobresale aguas arriba para evitar la
turbulencia. El tubo lleva el agua hacia un
recipiente de medio litro dentro del cual hay
una esfera de caucho flexible que flota y cierra
hermticamente la botella por dentro cuando
est llena."
"Se toman tambin muestras debajo de la
superficie en un recipiente que inicialmente
est cerrado por una esfera de caucho atada a
una varilla que sobresale de otro recipiente
invertido como se indica en el diagrama. La
longitud de la varilla es tal que la botella
superior empieza a flotar, abriendo de ese
modo el recipiente muestreador, cuando el
nivel del agua ha alcanzado el orificio del tubo
en la otra tubera. Por consiguiente, las
muestras se toman ms o menos al mismo
tiempo en la corriente en y debajo de la
superficie. El recipiente que saca muestras de
debajo de la superficie se cierra por dentro
cuando est llena con una esfera flotante,
como en el caso precedente. Se prepara otro
conjunto de tuberas para tomar muestras de la
corriente a un nivel superior, como se indica en el diagrama." (Pereira y Hosegood 1962).
FIGURA 5 - Dispositivo para muestreo simultneo en la superficie de la corriente y en
profundidad (de Pereira y Hosegood 1962)

Toma continua de muestras.- Los modelos de caudales que aumentan y disminuyen
y las variaciones de la concentracin de sedimentos en diferentes caudales, pueden en
cierta medida preverse a partir de observaciones; pero los muestreadores
automticos ms perfeccionados no pueden predecir lo que va a suceder a
continuacin. Un muestreador por bombeo automtico puede actuar exactamente
como est programado y tomar la serie de muestras necesaria cuando el caudal
aumenta y disminuye; si en ese momento se produce una violenta tempestad en la
cuenca hidrogrfica que origina un caudal an mayor, no podrn tomarse muestras
porque los recipientes ya estn llenos. La nica forma de evitar que esto suceda
consiste en disponer de un sistema de medicin continua de las concentraciones de
sedimentos, para lo que existen dos mtodos.
Clculo del arrastre de fondo
Mediciones directas.- La forma ms sencilla de calcular el arrastre de fondo consiste
en cavar un agujero en el lecho de la corriente como en la Figura 7 y en retirar y pesar
el material que cae en l. La cuenca aguas arriba de un vertedero o canal de aforo
puede actuar anlogamente como una trampa de sedimentos, pero es posible que no
se sepa si se ha recogido todo el arrastre de fondo. En los lugares con grandes cargas
de arrastre, este procedimiento puede necesitar mucho tiempo y resultar engorroso.
Muestreador.- El clculo del arrastre de fondo se puede efectuar a partir de muestras
recogidas por un dispositivo que est situado por debajo del lecho de la corriente
durante un tiempo determinado y que luego son extradas para pesarlas. Se han
utilizado numerosos dispositivos y su variedad demuestra la dificultad que existe para
tomar una muestra exacta y representativa. Los problemas que plantean los
muestreadores del arrastre de fondo son:

El muestreador perturba la corriente y modifica las condiciones hidrulicas en su
punto de entrada.
El muestreador tiene que descansar en el lecho de la corriente y tiende a hundirse en
l al producirse una socavacin en torno suyo.
Para mantenerse estable en el fondo tiene que ser pesado, lo que dificulta su uso
cuando se lo baja desde puentes o desde torres construidas con ese fin.
Un muestreador tiene que reposar sobre un lecho razonablemente liso y no estar
apoyado encima de piedras o cantos rodados.
FIGURA 7 - Trampa de arrastre de fondo

FIGURA 8 - Muestreador de arrastre de fondo

La forma ms sencilla es una cesta de alambre con una aleta estabilizadora como se ilustra
en la Figura 8. El material que toma este modelo es reducido porque interfiere con la
corriente y cierta cantidad de materia cada vez mayor a medida que la cesta se llena, se
desva en torno al muestreador. Esto se puede describir diciendo que la contrapresin
reduce la corriente en el muestreador, lo cual transmite una imagen clara sin entrar a
analizar la mecnica de la corriente fluida.
Estimacin de la carga total.- Un mtodo para evitar clculos separados de la carga
de suspensin y del arrastre de fondo consiste en mezclar todo el sedimento en
movimiento y tomar una nica muestra de la mezcla. Un canal de medicin de la
turbulencia es una estructura construida ex profeso con obstrucciones en el lecho de
la corriente para crear la mxima turbulencia posible antes de que la corriente pase a
travs de un vertedero donde se toman muestras. El mismo efecto se puede conseguir
con un muro de rocas en el lecho de la corriente o cuando el caudal pasa a travs de
una apertura reducida como un puente o una alcantarilla. El material arrastrado de
mayor tamao se asentar en el lecho rpidamente por lo que la muestra se debe
tomar sin demora con un recipiente que se llena con la mezcla.
IMPORTANCIA DE UN ESTUDIO DE TRANSPORTE DE SEDIMENTOS.
Los grandes desarrollos hidroenergticos que se programan en el pas, as como las estructuras
hidrulicas que hay que construir en el inmediato futuro, exigen una evaluacin previa de su
factibilidad tcnica y econmica, dadas las grandes sumas de dinero que hay que invertir en ellas,
a ms del carcter de endeudamiento externo que estas inversiones conllevan.
Con base en esta exigencia, el anlisis del TRANSPORTE DE SEDIMENTOS de los ros y hoyas
hidrolgicas, ha adquirido una importancia capital, pues determina la vida econmica de las
obras.
El transporte de sedimentos es un fenmeno complejo que responde a dos funciones, una que
representa las caractersticas de la hoya y otra las del ro; una de las funciones indica la cantidad,
naturaleza y propiedades fsicas de los materiales disponibles para el transporte, y la otra, la
capacidad del sistema hidrulico para hacerlo.
Esta complejidad hace que el problema del transporte de sedimentos sea imposible de
resolver por la aplicacin simple de la teora de la mecnica de los fluidos.
La presencia de partculas en el flujo altera el comportamiento hidrulico muchas veces motivado
por la presencia de elementos artificiales, como son apoyos de puentes o estructuras hidrulicas,
Que hacen que se rompa el equilibrio del flujo.