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BREVE HISTORIA
DE LA ARGENTINA
TIERRA FIRME
COLECCiN TIERRA FIRME
BREVE HISTORIA DE LA ARGENTINA
BIBLIOTECA Jos Luis Romero
Publicada en su memoria en el vigsimo
aniversario de su fallecimiento
Otras obras de Jos Luis Romero publicadas por el FCE:
La Edad Media
Las ideas polticas en la Argentina
La experiencia argentina
JOS LUIS ROMERO
Breve historia
de la Argentina
FONDO DE CULTURA ECONMICA
MXICO- ARGENTINA- BRASIL- COLOMBIA- CHILE- ESPAA
ESTADOS UNIDOS DE AMRICA- PER- VENEZUELA
Primera edicin (EUDEBA), 1965
Segunda edicin aumentada (Huemul), 1978
Tercera edicin aumentada (Huemul), 1994
Cuarta edicin aumentada (FCE), 1997
Quima edicin aumentada (FCE), 2004
Primera reimpresin, 2005
D. R. 1996, FONDO DE CULTURA ECONMICA DE ARGENTINA S.A.
El Salvador 5665; 1414 Buenos Aires
fondo@fce.com.ar 1 www.fce.com.ar
Av. Picacho Ajusco 227; 14200 Mxico D. F.
ISBN 950-557-614-5
Fotocopiar libros est penado por ley.
Prohibida su reproduccin total o parcial por cualquier medio
de impresin o digital, en forma idntica, extractada o
modificada, en castellano o en cualquier otro idioma, sin la
autorizacin expresa de la editorial.
IMPRESO EN ARGENTINA- PR!NTED !N ARGENTINA
Hecho el depsito que marca la ley 11.723
PREFACIO
En 1965 apareci en EUDEBA la primera edicin de Breve
historia de la Argentina, que Boris Spivacow le encarg a mi
padre: un cuaderno, de grandes pginas, con muchas ilustra-
ciones y una vieta de Schmidl sobre fondo rojo en la tapa.
Era un producto tpico de aquella notable empresa editorial,
tan caracterstica de los aos sesenta. El texto conclua en
1958; con su cruce de optimismo e incertidumbres, su fe en
el desarrollo de la democracia, la libertad y la reforma so-
cial, y sus dudas acerca de la era "plutocrtica" que se ini-
ciaba, es un testimonio de aquel formidable proyecto social
de modernizacin cultural, tan desdichadamente concluido.
Ignoro cunto circul esa edicin. A poco de aparecer, la
universidad fue intervenida, EUDEBA pas a malas manos,
el libro desapareci de la venta y mi padre inici una larga
gestin para recuperar sus derechos. Hacia 1973 lo consi-
gui, con la ayuda profesional de Horacio Sanguinetti, y
poco despus acord con Juan Carlos Pellegrini su reedi-
cin actualizada en Huemul.
A principios de 1977 muri mi padre. En aquel ao, en
el que la catstrofe del pas se sumaba a mi desventura per-
sonal, Fernando Vidal Buzzi, a cargo de Huemul, me pro-
puso llevar adelante la proyectada reedicin, agregando un
ltimo captulo. En 1975 mi padre haba agregado un cap-
tulo final a Las ideas polticas en la Argentina, sobre el pe-
rodo 1955-1973. Yo lo haba ayudado, tena bastante
prctica en trabajos profesionales conjuntos -solamos de-
cir que tenamos una sociedad annima de producciones
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8 PREFACIO
histricas- de modo que no me pareci mal escribir lo
que hoy es el captulo XIV, basndome en aquel texto,
usando sus ideas y tambin sus palabras, sin mencionar mi
participacin, que en el fondo era slo parcial. Al fin y al
cabo, era como una de aquellas batallas que el Cid ganaba
despus de muerto.
Sorpresivamente, en su segunda versin, el libro tuvo un
xito callado y enorme. No podra decir cuntos ejempla-
res se han vendido, pues me consta que hubo muchas edi-
ciones clandestinas. Pero s que ha llegado a ocupar un
lugar importante en la enseanza, particularmente en los
ltimos aos de la escuela media. Siempre me pareci que
su difusin en aquellos aos formaba parte de las respues-
tas, modestas pero firmes, que nuestra sociedad daba al te-
rror militar.
En 1993, otro avatar editorial me plante la disyuntiva
acerca de su actualizacin. No poda ya apoyarme en nada
escrito o pensado por mi padre. Pero a l;:1 vez, era consciente
de que el principal valor de un libro de este tipo era ayudar
a comprender el presente, ese "presente vivo" que mi padre
contrapona con el "pasado muerto". En la Argentina ha-
ban ocurrido cosas demasiado importantes entre 1973 y
1992 como para que no las registrara un libro destinado a
los jvenes, a quienes se estaban formando como ciudada-
nos. Yo acababa de terminar mi Breve historia contempor-
nea de la Argentina y me pareci que podra ofrecer un
resumen digno, que cubriera el perodo hasta 1993. Tena la
ntima conviccin de que las ideas generales de este ltimo
captulo estaran en consonancia con las del resto de la obra.
Hoy, en esta nueva versin, he revisado el texto original
y he completado el captulo XV, pues lo ocurrido en los l-
timos tres aos sin duda hace ms claro lo que en 1992 era
slo una intuicin. Probablemente seguir hacindolo en el
futuro, en parte porque este libro ya tiene una existencia
PREFACIO 9
propia, y en parte por conviccin filial. Estoy convencido
de que es mi obligacin hacer lo necesario para mantener
vigente el pensamiento de mi padre, que me sigue parecien-
do admirable, enormemente complejo detrs de su aparente
sencillez, y sin dudas ms all de cualquier moda intelec-
tual. En rigor, dediqu mucho tiempo en estos veinte aos
a reeditar sus obras, reunir sus artculos y conservar vivo
su recuerdo, y seguir hacindolo. Mantener actualizado
este libro en particular es parte de ese propsito.
Se trata, pues, de un libro con una historia, que se prolon-
ga hasta el presente. Tambin tiene una historia editorial,
que en la ocasin me resulta particularmente significativa.
En 1945, el Fondo de Cultura Econmica le encarg a mi
padre un libro sobre las ideas polticas en la Argentina,
destinado a una de sus colecciones. Por entonces mi padre
se dedicaba a la historia antigua, y slo haba incursionado
tangencialmente en la historia argentina, sobre todo como
parte de su activo compromiso en la lucha intelectual y po-
ltica de aquellos das. De cualquier modo, la eleccin de
Daniel Cosso Villegas, y la previa recomendacin de Pedro
Henrquez Urea, fue para l un honor y a la vez un desafo.
Con justicia, Las ideas polticas en la Argentina se ha con-
vertido en un verdadero clsico, y desde entonces la relacin
de mi padre con el Fondo -dira: con Arnaldo Orfila Rey-
nal y Mara Elena Satostegui- fue muy intensa. All apare-
cieron La Edad Media -otro clsico-, El desarrollo de las
ideas en la sociedad argentina del siglo XX y ms reciente-
mente La experiencia argentina, donde hace unos aos reun
el conjunto de sus artculos y ensayos sobre el pas.
En 1992 Alejandro Katz, responsable del Fondo en Bue-
nos Aires, me propuso escribir una historia argentina del
siglo XX, destinada tambin a una coleccin de la editorial.
Como le ocurri casi cincuenta aos antes a mi padre, el
encargo fue para m un honor y sobre todo un desafo muy
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grande, aunque ignoraba su magnitud cuando lo acept.
Por circunstancias que no conoc, el libro termin teniendo
un ttulo muy parecido al de mi padre: Breve historia con-
tempornea de la Argentina. No puedo dejar de pensar en
este extrao juego de coincidencias y de tradiciones. No
puedo dejar de pensar que Breve historia de la Argentina,
de Jos Luis Romero, que hoy reedita el Fondo, est final-
mente donde deba estar.
Luis Alberto Romero
Febrero de 1997
Esta breve historia de la Argentina ha sido pensada y escrita
en tiempos de mucho desconcierto. Mi propsito ha sido
lograr la mayor objetividad, pero temo que aquella circuns-
tancia haya forzado mis escrpulos y me haya empujado a
formular algunos juicios que puedan parecer muy persona-
les. El lector, con todo, podr hacerse su propia composi-
cin de lugar, porque a pesar de la brevedad del texto, creo
que he logrado ofrecer los datos necesarios para ello. La fi-
nalidad principal de este libro es suscitar la reflexin sobre
el presente y futuro del pas. Su lectura, pues, puede ser em-
prendida con nimo crtico y polmico. Me permito sugerir
que esa lectura no sea slo una primera lectura. El texto ha
sido apretado desesperadamente y creo que el libro dice
ms de lo que parece a primera vista. Quiz me equivoque,
pero sospecho que, al releerlo, aparecern ms claras mu-
chas ideas que he reducido a muy escuetas frmulas.
J. L. R.
Primera parte
LA ERA INDGENA
Cuntos siglos hace que est habitada esta vasta exten-
sin de casi tres millones de kilmetros cuadrados que hoy
llamamos la Argentina? Florentino Ameghino, un esfor:?a-
do investigador de nuestro remoto pasado, crey que haba
sido precisamente en estas tierras donde haba aparecido la
especie humana. Sus opiniones no se confirmaron, pero
hay huellas de muchos siglos en los restos que han llegado
a nosotros. Ni siquiera sabemos a ciencia cierta si estas po-
blaciones que fueron en un tiempo las nicas que habita-
ron nuestro suelo llegaron a l desde regiones remotas, tan
lejanas como la Polinesia, o tuvieron aqu su origen. Slo
sabemos que un da, muchos siglos antes de que llegaran
los conquistadores espaoles, se fijaron en nuestro territo-
rio y permanecieron en l hasta identificarse con su paisaje.
De esas poblaciones autctonas no conocemos la histo-
ria. Las que habitaron el noroeste del pas revelan una evo-
lucin ms intensa y parece que aprendieron con duras
experiencias el paso del tiempo y la sucesin de los cambios
que es propia de la historia de la humanidad. Las dems, en
cambio, se mantuvieron como grupos aislados y perpetua-
ron sus costumbres seculares o acaso milenarias, sin que na-
da les hiciera conocer la ventura y la desventura de los
cambios histricos.
Eran, ciertamente, pueblos adheridos a la naturaleza. s-
ta de nuestro suelo es una naturaleza generosa. La Argenti-
na es un pas de muy variado paisaje. Una vasta llanura
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14
LA ERA INDGENA
-la pampa- constituye su ncleo interior; pero en la pla-
nicie continua se diferencian claramente las zonas frtiles
regadas por los grandes ros y las zonas que no reciben si-
no ligeras lluvias y estn pobladas por escasos arbustos.
Unas tierras son feraces -'-praderas, bosques, selvas- y
otras estriles, a veces desrticas. Pero la llanura es conti-
nua como un mar hasta que se confunde con la meseta pa-
tagnica del Sur, o hasta que se estrella contra las sierras o
las altas montaas de los Andes hacia el Oeste. En cada
una de esas regiones se fijaron viejos y misteriosos pueblos
que desenvolvieron oscuramente su vida en ellas.
Eran pueblos de costumbres semejantes en algunos ras-
gos, pero muy diferentes en otros, porque estaban encadena-
dos a la naturaleza, de cuyos recursos dependan, y segn los
cuales variaban sus hbitos. Cuando comenz la conquista
espaola, las poblaciones autctonas fueron sometidas y
atadas a las formas de vida que introdujeron los conquista-
dores. Durante algn tiempo, algunos grupos conservaron
su libertad replegndose hacia regiones no frecuentadas por
los espaoles. La pampa y la Patagonia fueron su ltimo re-
fugio. En un ltimo despertar, constituyeron un imperio de
las llanuras cuando la desunin de las provincias argenti-
nas les permiti enfrentarlas con ventaja. Pero, finalmente,
cuando la lanza se mostr inferior al fusil, cayeron someti-
dos y fueron incorporados a las nuevas formas de vida que
les fueron impuestas.
Acaso ellos no crean que las formas europeas de vida
fueran superiores a las suyas, heredadas y mantenidas du-
rante largos siglos. Y acaso la melancola que conserva su
msica y su 1nirada oculte el dolor secular de la felicidad
perdida.
l. LAS POBLACIONES AUTCTONAS
Desde el Ro de la Plata hasta la cordillera de los Andes, la
pampa inmensa y variada estaba habitada por los pueblos
que le dieron su nombre: los pampas. Estaban divididos en
diversas naciones, desde los araucanos, que traspasaban los
valles andinos y se extendan hacia la otra ladera de la cor-
dillera, hasta los querandes que habitaban las orillas del
Ro de la Plata. Eran cazadores o pescadores segn las re-
giones, de costumbres nmadas, diestros en el uso del arco
y de las boleadoras, con las que acertaban a los avestruces
que cruzaban la llanura. Y para descansar y guarecerse
construan toldos rudimentarios que se agrupalYrn forman-
do pequeas aldeas.
Ms favorecidos por la naturaleza los guaranes que ha-
bitaban la regin de Corrientes y Misiones aprendieron a
cultivar la tierra con instrumentos de madera y cosechaban
zapallo, mandioca y especialmente maz; con eso completa-
ban su alimentacin hecha tambin de caza y pesca. Cuan-
do se establecan en algn lugar durante largo tiempo
construan viviendas duraderas de paja y barro. Eran hbi-
les y saban fabricar cacharros de alfarera, un poco ele-
mentales, pero capaces de servir a las necesidades de la
vida cotidiana; y con las fibras que tenan a su alcance ha-
can tejidos para diversos usos, entre los cuales no era el
ms frecuente el de vestirse, porque solan andar desnudos.
Prximos a ellos, en los bosques chaqueos, los matacos
y los guaycures alternaban tambin la caza y la pesca con
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16 LA ERA INDGENA
una rudimentaria agricultura en la que trabajaban prefe-
rentemente las mujeres. Y por las regiones vecinas se ex-
tendan otros pueblos menos evolucionados, los tobas o los
chans, que conocan sin embargo, como sus vecinos, el di-
fcil arte de convertir un tronco de rbol en una gil em-
barcacin con la que diez o doce hombres solan surcar los
grandes ros en busca de pesca.
Menos evolucionadas an eran las poblaciones de la
vasta meseta patagnica. All vivan los tehuelches, cazado-
res seminmadas, que utilizaban las pieles de los animales
que lograban atrapar para cubrirse y para techar las cho-
zas en que habitaban, luego de haber comido cruda su car-
ne. Onas y yaganes poblaban las islas meridionales como
nmadas del mar, y en l ejercitaban su extraordinaria ha-
bilidad para la pesca con arpn, a bordo de ligersimas ca-
noas de madera y corteza de haya.
Escasas en rimero, con muy poco contacto entre s -y a
veces ninguno-, las poblaciones de las vastas llanuras, de
las duras mesetas, de las selvas o de los bosques, perpetua-
ban sus costumbres y sus creencias tradicionales sin que su
vida sufriera alteraciones profundas. Iban a las guerras que
se suscitaban entre ellos para defenderse o para extender sus
reas de predominio, y en el combate ejercitaban los varones
sus cualidades guerreras, encabezados por sus caciques, a
quienes obedecan respetuosamente. Para infundir temor a
sus enemigos y para sealar su origen, cubran su cuerpo
con adornos o lo tatuaban con extraos dibujos, y algunos
solan colocarse en el labio inferior un disco de madera con
el que lograban adquirir una extraa fisonoma. La ti-erra
entera les pareca animada por innumerables espritus miste-
riosos que la poblaban, y a sus designios atribuan los avata-
res de la fortuna: el triunfo o la derrota en la guerra, el xito
o el fracaso en la caza o la pesca, la crueldad o la benignidad
de las fuerzas de la naturaleza. Slo los hechiceros conocan
LAS POBLACIONES AUTCTONAS
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sus secretos y parecan capaces de conjurarlos para tornarlos
propicios y benvolos. Gracias a eso gozaban de la considera-
cin de los suyos, que los adn1iraban y teman porque consti-
tuan su nica esperanza frente a las enfermedades o frente a
las inciertas aventuras que entraaban la cotidiana busca de
los alimentos y la continua hostilidad de los vecinos.
Ms compleja fue, seguramente, la existencia de las po-
blaciones que habitaban en las regiones montaosas del
noroeste. All, los valles longitudinales de la cordillera
abran caminos prometedores que vinculaban regiones muy
distantes entre s, y hubo pueblos que se desplazaron y co-
nocieron las alternativas de la victoria y la derrota, esta l-
tima acompaada por el forzoso abandono de las formas
tradicionales de vida y la aceptacin de las que les impo-
nan sus vencedores. Tal fue, seguramente, el destino de los
diaguitas, que habitaban aquellas comarcas.
A lo largo de los valles, los diaguitas vivan en pequeas
aldeas formadas por casas con muros de piedra. Era el ma-
terial que les ofreca su paisaje. Hbiles alfareros, usaban
platos, jarras y urnas de barro cocido en cuyo decorad?
ponan de manifiesto una rica imaginacin y mucho domi-
nio tcnico; pero utilizaban adems para sus utensilios coti-
dianos la madera, el hueso, la piedra y el cobre. Estaban
firmemente arraigados a la tierra y saban cultivarla con ex-
tremada habilidad, construyendo terrazas en las laderas de
las sierras para sembrar el zapallo, la papa y el maz, que
eran el fundamento de su alimentacin. Criaban guanacos,
llamas y vicuas, y con su lana hacan tejidos de rico y va-
riado dibujo que tean con sustancias vegetales.
Los adornos que usaban solan ser de cobre y de plata.
En piedra esculpieron monumentos religiosos: dolos y
menhires. Y con piedra construyeron los pucares, fortifi-
caciones con las que defendan los pasos que daban acceso
a los valles abiertos hacia los enemigos.
18
LA ERA INDGENA
Sin duda se virti mucha sangre en la quebrada de Hu-
mahuaca y en los valles calchaques, pero no conocemos
las alternativas de esa historia. Los pasos que miraban al
Norte vieron llegar, seguramente ms de una vez, los ejrci-
tos de los estados que se haban constituido en el altiplano
de Bolivia o en los valles peruanos: desde el Cuzco, el im-
perio de los incas se extenda hacia el Sur y un da someti
a su autoridad a los diaguitas. Signo claro de esa domina-
cin fue el cambio que introdujeron en sus creencias reli-
giosas, abandonando sus viejos cultos animalsticos para
adoptar los ritos solares propios de los quichuas. Y el qui-
chua, la lengua del imperio inca, se difundi por los valles
hasta tornarse el idioma preponderante.
Propias o adquiridas, la msica y la poesa de los diaguitas
llegaron a expresar una espiritualidad profunda y melanc-
lica. Acaso la fuerza del paisaje montaoso las impregn
de cierta resignacin ante la magnitud de los poderes de la
n t ~ ~ l e z o ante el duro esfuerzo que requera el trabajo
cot1d1ano. Pero no estaban ausentes de su canto ni el amor
ni la muerte, ni el llamado de la alta montaa ni la evoca-
cin de la luna nocturna. En el seno de comunidades de r-
gida estructura, vivan vueltos sobre s mismos y sobre su
destino con una vigilante conciencia.
Por eso constituan los diaguitas un mundo tan distinto
del de las poblaciones de la llanura, de la meseta, de las
selvas y de los bosques. Cuando llegaron los espaoles y
los sometieron y conquistaron sus tierras, unos y otros de-
jaron muy distinto legado a sus hijos, y a los hijos que sus
muje_res dieron a los conquistadores que las poseyeron,
mest1zos a los que qued confiado el recuerdo del fondo
tradicional de su raza.
Segunda parte
LA ERA COLONIAL
La conquista de Amrica por los espaoles es una empresa
de principios del siglo XVI. Es la poca de Leonardo, de
Maquiavelo, de Erasmo. Como el pensamiento humanstico
y como la pintura de ese instante, la conquista tiene el signo
del Renacimiento; es indagacin de lo misterioso, aventura
en pos de lo desconocido. Alvar Nez Cabeza de Vaca, ca-
minando por el Brasil hasta Asuncin, pertenece a la mis-
ma estirpe de Paracelso indagando los secretos del cuerpo
humano. Pero cuando la conquista termina y comienza la
colonizacin sistemtica, en la segunda mitad del siglo XVI,
tambin el Renacimiento ha terminado.
La Espaa imperial de Carlos V, avasalladora y triunfante
en el mundo, ha dejado paso a la Espaa de Felipe II, retrada
dentro de s misma, militante slo en defensa del catolicismo
contra la Reforma, hostigada en los mares por los corsarios
ingleses que asaltaban los galeones cargados con el oro y la
plata de Amrica. Ni Espaa ni Portugal, los pases descu-
bridores, mantendrn mucho tiempo el dominio de las rutas
martimas. Y en el siglo XVII, los Austria acentan su decli-
nacin hasta los oscuros tiempos de Carlos 11 el Hechizado.
Holanda e Inglaterra comienzan a dominar los mares, movi-
das por los ricos burgueses que, finalmente, no vacilan en
tomar el poder. La monarqua inglesa cae a mediados del si-
glo XVII con la cabeza de Carlos 1 y la repblica le sucede ba-
jo la inspiracin de Oliverio Cromwell. Ahora se trata de que
Inglaterra reine sola en los mares del mundo. Ni siquiera la
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20 LA ERA COLONIAL
Francia absolutista de Richelieu y de Luis XIV podra com-
petir con ella sobre las aguas.
En este mundo de los siglos XVI y XVII se desliza la prime-
ra etapa de la vida colonial argentina. El autoritarismo de
los Austria impregna la existencia toda de la colonia. Sagra-
do como el rey es el encomendero a quien se confan los re-
baos de indios para su educacin cristiana y para el trabajo
en los dominios de su amo. Una idea autoritaria del mundo
y de la sociedad se desprenda de la experiencia de la poltica
espaola tanto como de la prdica de los misioneros y de la
enseanza de las doctrinas neoescolsticas de la Universidad
de Crdoba, basada en los textos del telogo .Francisco Su-
rez. Pero, para las poblaciones autctonas, el autoritarismo
no derivaba de ninguna doctrina, sino del hecho mismo de
la conquista. Naturalmente, su tendencia fue a escapar o a
rebelarse. Durante largos aos el problema fundamental de
la vida colonial fue ajustar las relaciones de dependencia en-
tre la poblacin indgena sometida y la poblacin espaola
conquistadora. Puede decirse que la regin que hoy constitu-
ye la Argentina, excepto como exportadora de cueros, ape-
nas exista para el mundo.
Pero, justamente al comenzar el siglo XVIII -triunfante
Inglaterra en los mares-, Espaa cambia de dinasta: los
Barbones reemplazan a los Austria. El mundo haba cam-
biado mucho y segua cambiando. La filosofa del raciona-
lismo y del empirismo acompaaba a la gran revolucin
cientfica de Galileo y de Newton, y juntas se imponan so-
bre las concepciones tradicionales de raz medieval. La
conviccin de que lo propio del mundo es cambiar, comen-
zaba a triunfar sobre la idea de que todo lo existente es
bueno y no debe ser alterado. La primera de esas dos ideas
se enunci bajo la forma de una nueva fe: la fe en el pro-
greso. Y Espaa, pese al vigor de las concepciones tradicio-
nales, comenz bajo los Barbones a aceptar esa nueva fe.
LA ERA COLONIAL
21
Naturalmente, se enfrentaron los que la aceptaban y los
que la consideraban impa en una batalla que comenz en-
tonces y an no ha concluido. La colonia rioplatense imit
a la metrpoli: unos la aceptaron y otros no; pero era claro
que los que la aceptaban eran casi siempre los disconfor-
mes con el rgimen colonial, y los que la rechazaban, aqu-
Uos que estaban satisfechos con l.
Poco a poco las exportaciones que salan del puerto de
Buenos Aires aumentaban de volumen; en el siglo XVII se
agreg a los cueros el tasajo que se preparaba en los salade-
ros. La exportacin era un buen negocio, pero tambin lo
era la importacin de los imprescindibles artculos manu-
facturados que llegaban legalmente de Espaa y subrepti-
ciamente de otros pases. Inglaterra, que dominaba las rutas
martimas, haba proclamado la libertad de los mares.
En el Ro de la Plata, los partidarios del monopolio espa-
ol y los defensores de la libertad de comercio se enfrentaron
y buscaron el fundamento de sus opiniones -generalmente
vinculadas a sus intereses- en las ideologas en pugna.
Hubo, pues, partidarios del autoritarismo y partidarios del
liberalismo. Entre tanto las ciudades crecan, se desarrolla-
ba una clase burguesa en la que aumentaba el nmero de
los nativos y, sobre todo, se difunda la certidumbre de que
la comunidad tena intereses propios, distintos de los de la
metrpoli.
Cuando la fe en el progreso comenz a difundirse, bast
poco tie1npo para que se confundiera con el destino de la
nueva comunidad. Si la Universidad de Crdoba se cerraba
resueltamente al pensamiento del Enciclopedismo, la de
Charcas estimulaba el conocimiento de las ideas de Rous-
seau, de Mably, de Reynal, de Montesqliieu. En Buenos Ai-
res no falt quien, como el padre Maciel, poseyera en su
biblioteca las obras de autores tan temidos. Una nueva ge-
neracin, al tiempo que se compenetraba de las inimagina-
22
LA ERA COLONIAL
bies posibilidades que el mundo ofreca a la pequea co-
munidad colonial, beba en las obras de los enciclopedistas
y en las de los economistas liberales espaoles una nueva
doctrina capaz de promover, como en los Estados Unidos o
en Francia, revoluciones profundas.
A fines del siglo XVIII, la colonia rioplatense haba co-
menzado a ser un pas. Durante tres siglos se haba ordena-
do su estructura economicosocial y se haban delineado los
distintos grupos de intereses y de opiniones. Todava durante
toda la era criolla subsistiran los rasgos que se haban dibu-
jado durante la era colonial.
Il. LA CONQUISTA ESPAOLA Y LA FUNDACIN
DE LAS CIUDADES (SIGLO XVI)
Los espaoles aparecieron por primera vez en el Ro de la
Plata en 1516, veinticuatro aos despus de la llegada de
Coln al continente americano. Ciertamente, no buscaban
tierras, sino un paso que comunicara el ocano Atlntico
con el Pacfico, recin descubierto por Balboa. Juan Daz de
Sols, que mandaba la expedicin, recorri el estuario y
descendi en las costas orientales: all trab contacto con
los querandes, que lo mataron a poco de desembarcar. As
empezaron las relaciones entre indios y conquistadores.
De los hombres de la expedicin de Sols, el ms joven,
Francisco del Puerto, qued entre los indios; los dems re-
gresaron a Espaa; pero una de las naves naufrag en el
golfo de Santa Catalina y algunos de los tripulantes se sal-
varon nadando hasta la costa. Uno de ellos, Alejo Garca,
oy hablar a los indios de la existencia de un pas lejano-
la tierra del Rey Blanco- en cuyas sierras abundaban el
oro y la plata. Seducido por la noticia, emprendi a pie la
marcha hacia la regin de Chuquisaca, y luego de llegar y
de confirmar la noticia, regres hacia la costa. Tambin l
fue muerto por los indios cuando volva; pero lo que haba
visto lleg a odos de sus compaeros y as naci la obse-
sionante ilusin de los conquistadores de alcanzar la tierra
de las riquezas fabulosas. Poco despus, el Mar Dulce, co-
mo lo llarri Sols, comenzara a ser llamado Ro de la Pla-
ta, en testimonio de esa esperanza.
23
24
LA ERA COLONiAL
Sin embargo, la busca de un paso que uniera los dos
ocanos segua siendo lo ms importante para la Corona
espaola; y para que lo hallara envi a Hernando de Ma-
gallanes en 1519 con la misin de recorrer la costa ameri-
cana. Seguramente, tanto l como Sols posean noticias de
navegantes portugueses que haban hecho ya anlogo viaje.
Magallanes no se dej tentar por las promesas del ancho
estuario y sigui hacia la costa patagnica. Hizo escala en
el golfo que llam de San Julin, conoci a los indios te-
huelches-que los espaoles llamaron patagones-, y final-
mente entr en el estrecho que luego se conoci con su
nombre. Siguiendo sus huellas, lleg al Ro de la Plata en
1526 la expedicin de Sebastin Gaboto; pero las noticias
difundidas por los que saban del viaje de Alejo Garca in-
citaron al piloto a penetrar en el ro Paran en busca de un
camino hacia la tierra del Rey Blanco. Un pequeo fuerte
que se llam de Sancti Spiritus, levantado sobre la desem-
bocadura del Carcara, fue la primera fundacin espao-
la en suelo argentino.
Ya comenzaron las rencillas entre los que bus-
caban tierra de la Gaboto explor el Paraguay y el
BermeJo, pero retorno al saber que otra expedicin al
n:ando de Diego Garca, le segua los pasos. Cuando se
Sieron de acuerdo, recorrieron juntos el Paraguay hasta las
bocas del Pilcomayo. Pero nada pudieron averiguar con
certeza sobre la manera de llegar a la fabulosa regin de la
plata y regresaron a Espaa mientras los guaranes des-
truan el fuerte de Sancti Spiritus.
. Desde ese el hallazgo de un camino que condu-
Jera desde el Rio de la Plata hasta el recin descubierto Per
comenz a transformarse para los espaoles en una
Si ese camino exista y era ms fcil que la ruta del Pacfico
las incalculables riquezas que haban dejado estupefacto a
zarro podran llegar a la metrpoli por una va ms directa
LA CONQUISTA ESPAOLA 25
y ms segura. Para tentar esa posibilidad, Pedro Men-
doza, investido con el ttulo de adelantado del Rio de la
Plata sali de Espaa en 1535 al mando de una flota para
un establecimiento que asegurara las comunicacio-
nes con la metrpoli.
As naci la primera Buenos Aires, fundada por Mendo-
za en 1536 sobre las barrancas del Riachuelo que pronto se
' .
llamara de La Matanza. Ulrico Schmidl, uno de sus pnme-
ros pobladores, describi la ciudad y relat las peripecias de
sus primeros das. Un muro de tierra rodeaba las construc-
ciones donde se alojaban los expedicionarios, entre los que
haba, adems de los hombres de espada, los que venan a
aplicar sus manos a los instrumentos de trabajo. Caballos y
yeguas que haban viajado a bordo de las naves daban a los
conquistadores una gran superioridad militar. Los
des ofrecieron al principio carne y pescado a los recien lle-
gados; pero luego se retrajeron y las relaciones se hicieron
difciles. Hubo luchas y matanzas. Pero los espaoles se so-
brepusieron a las dificultades y procuraron cumplir sus de-
signios emprendiendo el camino hacia el Per. .
Juan de Ayolas naveg por el Paran y el Paraguay y se
intern luego por tierra hacia el noroeste. Quiz lleg aBo-
livia y acaso logr algunas riquezas, pero nunca volvi. a las
orillas donde lo esperaban sus hombres. Su lugarteniente,
Domingo Martnez de Irala, asumi el mando en la peque-
a ciudad que otro de ellos -Juan de Salazar- acababa
de fundar con el nombre de Asuncin. Desde entonces, sa
fue la base de operaciones de los que repitieron el intento
de llegar a la tierra de la plata: el segundo .Al-
var Nez Cabeza de Vaca, Irala y otros mas. Buenos Aires
fue despoblada y abandonada, en tanto que Asuncin
prosper con la introduccin de ganados! el de
la colonizacin. Pero la ruta que conduela al Peru no fue
hallada.
26
LA ERA COLONIAL
Viniendo del Per hacia el sur, en cambio, los espaoles
de la tierra de la plata lograron hallar una salida hacia la
cuenca de los grandes ros. Diego de Almagro recorri en
1536 el noroeste argentino. Poco despus, en 1542, Diego
de Rojas -y sus hombres despus de su muerte- cruza-
ron esa misma regin, que se conoci con el nombre de el
Tucumn y llegaron hasta las bocas del Carcara. Y algo
ms tarde, Nez del Prado fund en esa comarca la pri-
mera ciudad, que llam del Barco.
Por entonces, comenzaba a desvanecerse la esperanza de
establecer en el Ro de la Plata la base de operaciones para
el transporte de los metales peruanos. El tercer adelantado,
Juan Ortiz de Zrate, decidi colonizar la frtil llanura que
le haba sido adjudicada, y uno de sus hombres, Juan de
Garay, fund en 1573 la ciudad de Santa Fe. La estrella de
Asuncin, que tanto haba ascendido durante el esforzado
gobierno de Irala, comenz a declinar, y el Ro de la Plata
volvi a parecer el centro natural de la regin. Al ao si-
guiente, Ortiz de Zrate regres de Espaa con cinco naves
colmadas de hombres y mujeres que se afincaron en la co-
Inarca y por cierto, acompaado del arcediano Martn del
Barco Centenera, que ms tarde compuso un largo poema
en el que narr la conquista y que titul precisamente "La
Argentina". Pero el adelantado muri al poco tiempo y tras
diversas vicisitudes, qued Juan de Garay a cargo del go-
bierno del Ro de la Plata.
Para entonces, los conquistadores que venan del Per lo-
graron reducir a los diaguitas y fundaron Santiago del Este-
ro en 1553, San Miguel del Tucumn en 1565 y Crdoba
en 1573. Los que venan de Chile, por su parte, fundaron
Mendoza en 1561 y al ao siguiente San Juan. El origen de
los conquistadores determin la orientacin de cada una de
esas regiones: el Tucumn hacia el Per y Cuyo hacia Chile.
Pero la cuenca de los grandes ros miraba hacia Espaa y
LA CONQUISTA ESPAOLA 27
Juan de Garay decidi cumplir el viejo anhelo de repoblar
Buenos Aires. En 1580 reuni en Asuncin un grupo de se-
senta soldados, muchos de ellos criollos, y se embarc lle-
vando animales y tiles de trabajo. Sobre el Ro de la Plata,
el 11 de junio de 1580, fund por segunda vez la ciudad de
Buenos Aires, distribuy los solares entre los nuevos veci-
nos, entreg tierras para labranza en las afueras y constitu-
y el Cabildo. As qued abierta una "puerta a la tierra"
que deba emancipar al Ro de la Plata de la hegemona pe-
ruana. Poco despus, sin embargo, la metrpoli invalidara
el puerto de Buenos Aires, que slo sirvi para alimentar el
temor a los ataques de los piratas. Muy pronto deba servir
tambin para el contrabando de las mercancas que Espaa
le vedaba recibir.
En 1582 fue fundada la ciudad de San Felipe de Lerma,
que recibi del valle en que estaba situada el nombre de
Salta. Las riquezas minerales de la sierra de Famatina atra-
jeron a los conquistadores hacia otros valles, y en 1591 se
fund La Rioja; y para vigilar la boca de la quebrada de
Humahuaca se fund en 1593 San Salvador de Jujuy. No
mucho antes, el cuarto adelantado Juan Torres de Vera y
Aragn haba fundado en el alto Paran la ciudad de Co-
rrientes en 1588.
As nacieron en poco tiempo los principales centros urba-
nos del pas, donde se radicaron unos pocos pobladores, es-
paoles de la pennsula unos y criollos nacidos estas
tierras otros; a su alrededor flotaban los grupos 1nd1genas
de la comarca conquistada, sometidos al duro rgimen de la
encomienda o de la mita con el que se beneficiaba de su tra-
bajo el espaol que era su seor; y mientras fatigaban sus
cuerpos en la labranza de las tierras o en la explotacin de
las minas, soportaban el embate intelectual de los
ros que procuraban inducirlos a que abandonaran sus vie-
jos cultos y adoptaran las creencias cristianas. Un sordo
28 LA ERA COLONIAL
resentimiento los embarg desde el primer momento, y lo
tradujeron en pereza o en rebelda. Las mujeres indias fue-
ron tomadas como botn de la conquista, y de ellas tuvieron
los conquistadores hijos mestizos que constituyeron al poco
tiempo una clase social n'ueva. De vez en cuando llegaban
a las ciudades nuevos pobladores espaoles, que se sentan
ms amos de la ciudad que esta heterclita poblacin crio-
lla, mestiza e india, que se agrupaba alrededor de los viejos
vecinos. En los cabildos, aquellos que tenan propiedades
ejercan la autoridad bajo la lejana vigilancia de goberna-
dores y virreyes.
En la dura faena de la conquista y la colonizacin, los
misioneros solan introducir cierta moderacin en las cos-
tumbres y algunas preocupaciones espirituales. Pero su
esfuerzo se estrell una y otra vez contra la dureza del rgi-
men de la encomienda y de la mita. En los templos que se
erigan no falt la imagen tallada por artesano indgena que
transmiti al santo cristiano los rasgos de su raza o el vago
perfume de sus propias creencias. En 1570 fue creado el
obispado de Tucumn para celar la obra de sacerdotes y mi-
sioneros. A los dominicos y franciscanos, se haban agrega-
do p ~ o antes los jesuitas que, activos y disciplinados,
organizaron las reducciones de indios y dedicaron sus es-
fuerzos a la educacin. As adquirieron los religiosos fuerte
influencia y osaron disputar con las autoridades civiles so-
bre la vida misma de la colonia. Muy pronto hubo frailes
criollos y mestizos. Criollos fueron tambin el gobernador
de Asuncin, Hernando Arias de Saavedra y el obispo del
Tucumn, fray Hernando de Trejo y Sanabria; mestizo fue
tambin Ruy Daz de Guzmn que escribi en Asuncin la
primera historia argentina. Las razas y las ideas comenza-
ban a entrecruzarse.
III. LA GOBERNACIN DEL RO DE LA PLATA
(1617-1776)
Cuando lleg al gobierno del Ro de la Plata Hernando
Arias de Saavedra -el primer criollo que alcanz esa dig-
nidad-, se ocup de regularizar las difciles relaciones en-
tre las autoridades eclesisticas y civiles en un snodo que
reuni en Asuncin en 1603. Pero el problema era arduo y
volvi a suscitarse una y otra vez. En Buenos Aires, la que-
rella entre obispos y gobernadores fue durante toda la po-
ca colonial una de las causas de agitacin en el vecindario.
Fuera de las pequeas cuestiones personales y del conflicto
entre las distintas tendencias polticas que se suscit d e ~
pus, un motivo frecuente de discrepancia fue el problema
de los indios, ms grave, sin duda, en el Paraguay y en el
Tucumn que en el Ro de la Plata.
Pese a las recomendaciones reales, el trato que los enco-
menderos daban a los indios era duro y cada uno se serva
de los que le haban sido asignados como si fueran sus sier-
vos, olvidados de los deberes para con ellos que les estaban
encomendados. Para protegerlos, Hernandarias tom diver-
sas medidas, pero no fueron suficientes para corregir la
conducta de los encomenderos obsesionados por la riqueza.
Francisco de Alfaro, enviado para visitar la comarca por la
Audiencia de Charcas, dispuso en 1611 suprimir el servicio
personal de los indios; pero sus ordenanzas tampoco modi-
ficaron la situacin. Hernandarias dio un paso audaz y en-
comend a los jesuitas la fundacin de unas "misiones"
29
30 LA ERA COLONIAL
donde trabajaran y se educaran los guaranes del Para-
guay. Las fundaciones fueron extensas y prsperas; pero
crearon un Inundo incomunicado en el que las mismas au-
toridades civiles difcilmente entraban. Fue el "Imperio je-
sutico". As comenz a ser el Paraguay un rea marginal,
ajena a la evolucin del Tucumn y del Ro de la Plata don-
de el mestizaje cre dolorosamente una sociedad abierta.
Curioso explorador tanto de las tierras del sur como de
las del Chaco, Hernandarias comprendi que Asuncin y
Buenos Aires constituan dos centros de distintas tenden-
cias y de diferentes posibilidades, y solicit a la Corona la
divisin de la colonia rioplatense. Una Real Cdula de
1617 separ al Paraguay del Ro de la Plata y desde enton-
ces sus destinos tomaron por caminos diversos.
Buenos Aires, la pequea capital de la gobernacin del
Ro de la Plata, adoptaba ya, pese a su insignificancia, los
caracteres de un puerto de ultramar. Situada en una regin
de escasa poblacin autctona los vecinos se dedicaron a la
labranza ayudados por los pocos negros esclavos que co-
menzaron a introducirse, y algunos procuraron obtener m-
dicas ganancias vendiendo sebo y cueros, que obtenan
capturando ocasionalmente ganado cimarrn que vagaba
sin dueo por la pampa. Quienes obtenan el "permiso de
vaqueras" para perseguirlo y sacrificarlo, vendan luego en
la ciudad aquellos productos que podan exportarse, unas
veces con autorizacin del gobierno y otras sin ella. Porque
a pesar de su condicin de puerto pesaba sobre Buenos Ai-
res una rgida prohibicin de comerciar. Desde 1622, una
aduana "seca" instalada en Crdoba defenda a los comer-
ciantes peruanos de la competencia de Buenos Aires. Tales
restricciones hicieron que el contrabando fuera la ms in-
tensa y productiva actividad de la ciudad, y sus alternati-
vas llenaron de incidentes la vida del pequeo vecindario.
Unas veces fue la falta de objetos imprescindibles, como el
LA GOBERNACIN 31
papel de que careca el 0abildo; otras, fue la llegada su-
brepticia de ricos cargamentos; otras, el descubrimiento de
sorprendentes complicidades entre contrabandistas y magis-
trados. Siempre condenado, el contrabando hijo de la liber-
tad de los mares, floreci y contribuy a formar una rica
burguesa portea.
Mil espaoles y una caterva de esclavos constituan el
vecindario de la capital de la gobernacin. Dentro de su
placidez, la vida se agitaba a veces. En ms de una ocasin
se anunci la llegada de naves corsarias y fue necesario po-
ner a punto las precarias fortificaciones y movilizar una
milicia urbana; pero el peligro nunca fue grande y los veci-
nos volvan a sus labores prontamente. Lo que ms los agi-
t fueron las querellas entre el obispo y las autoridades
civiles, todos celosos de sus prerrogativas y todos acusados
o acusadores en relacin con los negocios de contrabando.
As se desenvolvi, durante el siglo XVII y buena parte del
XVIII, la vida de Buenos Aires, la pequea aldea en la que
los viajeros advertan la vida patriarcal que transcurra en
las casas de techos de paja, en cuyos patios abundaban las
higueras y los limoneros. All vivan los ms ricos, rodea-
dos de esclavos y sirvientes, orgullosos de sus vajillas de
plata y de los muebles que haban logrado traer de Espaa
o del Per, y los ms pobres, ganando su pan en el trabajo
de la tierra o en el ejercicio de las pequeas artesanas o del
modesto conchavo. Una pequea burocracia comenzaba a
constituirse con espaoles primero y con criollos tambin
ms tarde. Y alrededor de la ciudad se organizaban lenta-
mente las estancias de los poseedores de la tierra, algunos
de los cuales se lanzaban de vez en cuando hacia el desier-
to, ayudados en su tarea de perseguir ganado cimarrn por
los "mancebos de la tierra", criollos y mestizos que prefe-
ran la libertad de los campos a la sujecin de una ciudad
que no era de ellos y que prefiguraban el tipo del gaucho.
32 LA ERA COLONIAL
Cada cierto tiempo, un navo traa noticias de la metr-
poli y del mundo. Las ms interesantes eran, naturalmente,
las que tenan que ver con el destino de la gobernacin y
especialmente las que se relacionaban con la suerte de la
costa oriental del Ro de la Plata. Desde 1680 haba all
una ciudad portuguesa -la Colonia del Sacramento- que
se haba convertido en la puerta de escape del comercio de
Buenos Aires. Artculos manufacturados, preferentemente
ingleses, y algunos esclavos se canjeaban por el sebo y los
cueros que provea la pampa. Pero precisamente por esa
posibilidad, la suerte de la Colonia fue muy cambiante.
Una y otra vez las pobres fuerzas militares de Buenos Aires
se apoderaron de ella, pero tuvieron que cederla luego a
causa de los acuerdos establecidos entre Espaa y Portugal.
En 1713, por el tratado de Utrecht, lograron los ingleses
autorizacin para introducir esclavos; y en connivencia con
los portugueses organizaron metdican1ente el contraban-
do con Buenos Aires. El trfico entre las dos orillas del ro
se hizo tan intenso que los portugueses se creyeron autori-
zados para extender an ms sus dominios. Pero Espaa
reaccion enrgicamente y encomend al gobernador Bru-
no Mauricio de Zabala que los contuviera. Zabala fund
Montevideo en 1726, y las ventajas de ese puerto lo trans-
formaron pronto en el centro de las operaciones navales en
el Ro de la Plata. Muy poco despus Montevideo se consi-
der un competidor de Buenos Aires.
En el norte, de espaldas al Ro de la Plata y mirando hacia
Lima las ciudades del Tucumn progresaban ms lentamen-
te. Crdoba, la ms importante de ellas, apenas llegaba al
millar de habitantes; pero tena ya desde 1622 una univer-
sidad cuya fundacin haba promovido fray Hernando de
Trejo y Sanabria y vea levantarse la fbrica de su catedral,
el ms atrevido y suntuoso de los templos de la colonia. A
diferencia de las comarcas rioplatenses, abundaban en el
LA GOBERNACIN 33
Tucumn los indios labradores y mineros. El contacto entre
las poblaciones autctonas y los espaoles fue all intenso y
dramtico. Hubo uniones entre espaoles y mujeres indge-
nas, unas veces legtimas y otras no, que originaron la for-
macin de una nutrida y singular poblacin mestiza. Pero
hubo sobre todo relaciones de dependencia muy severas en-
tre indios y encomenderos. En los cultivos -el trigo, el
maz, la vid, el algodn- y en las industrias, unas tradicio-
nales de la regin y otras nuevas, entre las que se destacaba
la del tejido de lana y de algodn, los indgenas trabajaban
de modo agotador en beneficio del encomendero. Ms duro
todava era el trabajo que realizaban en las minas, cuyo se-
slo ellos posean, no sin desesperacin de los espao-
les. En cambio, la cra de mulas que se enviaban al Per en
grandes cantidades, y el traslado de vacunos desde
pa constituan trabajos ms livianos en los que se eJercita-
ban preferentemente criollos y mestizos. .
La sistemtica explotacin de los indios, apenas amen-
guada ocasionalmente por la influencia de algn funciona-
rio o algn misionero, suscit un sordo rencor en los
naturales del pas. Unas veces se manifest en la negligen-
cia para el trabajo, otras en la fuga desesperada y otras, fi-
nalmente, en una irrupcin violenta que desembocaba en
la rebelin. Hacia 1627, un vasto movimiento polariz a
los diaguitas y la nacin entera estall en una sublevacin
contra los espaoles. Diez aos necesitaron stos para so-
meter a los diversos caciques rebeldes, cuyos hombres se
extendan por todos los valles calchaq ues y amenazaban
las ciudades.
Algo singular haba. en las relaciones entre los indios y
los conquistadores del Tucumn. La sospecha de que aqu-
llos conocieran la existencia de ricas minas de metales pre-
ciosos mova a los conquistadores a intentar de vez en
cuando una aproximacin benvola para tratar de sorpren-
34 LA ERA COLONIAL
der sus secretos. Acaso fue esta esperanza la que movi al
gobernador Alonso Mercado a confiar en los proyectos de
un imaginativo aventurero, Pedro Bohrquez, que se deca
descendiente de los incas y prometa, a cambio del ttulo de
gobernador del valle calChaqu, la sumisin de los indios y
los tesoros de Atahualpa. Pero el virrey de Lima no acept
el juego y los diaguitas, que tambin haban puesto sus es-'
peranzas en Bohrquez, volvieron a sublevarse en 1685.
Esta vez la lucha fue extremadamente violenta y dur va-
rios aos, al cabo de los cuales los indios fueron vencidos y
las diversas tribus arrancadas de sus tierras y distribuidas
por distintos lugares del Tucumn y del Ro de la Plata. As
se dispersaron los diaguitas, sin que los espaoles del no-
roeste argentino alcanzaran nuevos secretos sobre las ri-
quezas metalferas de las montaas andinas.
Los indios del Este tambin hostilizaron a las ciudades del
Tucumn, a cuyas vecindades llegaron los del Chaco. Pero
ms peligrosos fueron stos para los vecinos de Asuncin, que
estaba ms prxima y se senta, adems, amenazada por los
mamelucos de la frontera portuguesa. En esa zona tenan
los jesuitas sus reducciones y all se produjo tambin una
sangrienta insurreccin indgena en 1753, cuando los guara-
nes de los pueblos de las misiones se resistieron a abando-
narlos tal como lo mandaba el tratado firmado entre Espaa
y Portugal, tres aos antes. La lucha fue dura y concluy
con la derrota de los guaranes en las lomas de Caibat en
1756. Poco despus, el gobernador del Tucumn, Jernimo
Matorras, consigui contener a los indios chaqueos que
amenazaban su provincia. Esta lucha intermitente y dura
con los indios fue una de las preocupaciones fundamentales
de los conquistadores en las regiones que constituiran la Ar-
gentina. Creca el nmero de mestizos, ingresaban nutridos
grupos de esclavos negros, pero se deshaca la personalidad
colectiva de las poblaciones indgenas. En la llanura, se sal-
LA GOBERNACIN 35
varon alejndose por las tierras desiertas, disputando a los
conquistadores la captura de los ganados, que los indios des-
plazaban hacia sus propios dominios extendidos hasta ~ s
valles chilenos. En el Tucumn, procuraban retraerse hacia
los valles ms protegidos. As, las ciudades recin fundadas
fueron nsulas en medio de un desierto hostil. En el Ro de la
Plata, el gobernador Pedro de Cevallos volvi a ocupar la
Colonia del Sacramento en 17 62, y la diplomacia portugue-
sa volvi a recuperarla poco despus.
El contrabando continu intensamente. Entre tanto, los
cambios polticos e ideolgicos que se producan en Espaa
a fines del siglo XVIII repercutieron en Buenos Aires cuando
el conde de Aranda, ilustrado ministro de Carlos III design
gobernador de la provincia a Francisco de Paula Bucarelli.
Reemplazaba a Cevallos, notorio amigo de los jesuitas, con
la misin de cumplir la orden de expulsar a stos del Ro de
la Plata, tal como la Corona lo haba resuelto para todos sus
dominios. La medida se cumpli en 1766 y se fundaba en el
exceso de poder que la Compaa de Jess haba alcanzado.
Signo de regalismo, la expulsin de los jesuitas reflejaba
la orientacin poltica de Carlos III y de sus ministros. En
Buenos Aires, un hecho tan inslito tena que dividir las
opiniones. La ciudad alcanzaba los veinte mil habitantes y
comenzaba a renovar su fisonoma. Dos aos antes se ha-
ba erigido la torre en el edificio del Cabildo y la fbrica de
la catedral comenzaba a avanzar. Las iglesias del Pilar, de
Santo Domingo, de las Catalinas, de San Francisco, de San
Ignacio y otras ms se levantaban ya en distintos lugares
de la ciudad, exhibiendo su fisonoma barroca. En la Reco-
va discutan los vecinos y comenzaban a polarizarse las
opiniones entre los amigos del progreso y los amigos de la
tradicin. La llegada del nuevo gobernador Juan Jos de
Vrtiz, criollo y progresista, acentu las tensiones que co-
menzaban a advertirse en el Ro de la Plata.
IV. LA POCA DEL VIRREINATO (1776-1810)
En el ltimo cuarto del siglo XVIII, la Corona espaola cre
el virreinato del Ro de la Plata. La colonia haba progresa-
do: creca su poblacin, crecan las estancias que produ-
can sebo, cueros y ahora tambin tasajo, todos productos
exportables, y se desarrollaban los cultivos. Concolorcor-
vo, un funcionario espaol que recorri el pas y public
su descripcin en 1773 con el ttulo de El lazarillo de cie-
gos caminantes, haba sealado en las colonias rioplaten-
ses, antes tan apagadas en relacin con el brillo de Mxico
o Per, nuevas posibilidades de desarrollo, porque a la luz
de las ideas econmicas de la fisiocracia, ahora en apogeo, la
tierra constitua el fundamento de la riqueza. Esas conside-
raciones y la necesidad de resolver el problema de la Colonia
del Sacramento aconsejaban la creacin de un gobierno au-
tnomo en Buenos Aires.
Una Real Cdula del 1 o de agosto de 1776 cre el virrei-
nato y design virrey a Pedro de Cevallos. Las gobernacio-
nes del Ro de la Plata, del Paraguay y del Tucumn, y los
territorios de Cuyo, Potos, Santa Cruz de la Sierra y Char-
cas quedaron unidos bajo la autoridad virreina!, y as se di-
buj el primer mapa de lo que sera el territorio argentino.
Cevallos logr pronto derrotar a los portugueses y recu-
perar la Colonia del Sacramento. Pero suprimida esta puerta
de escape del comercio porteo, Cevallos trat de remediar
la situacin dictando el 6 de noviembre de 1777 un "Auto
de libre internacin" en virtud del cual qued autorizado el
37
38
LA ERA COLONIAL
comercio de Buenos Aires con Per y Chile. Esta medida,
resistida por los peruanos como la creacin misma del vi-
rreinato, revelaba una nueva poltica econmica y fue com-
pletada poco despus o ~ otra que ampliaba el comercio
con la pennsula. Se advirti entonces un florecimiento en
la vida de la colonia, tanto en las pequeas ciudades del in-
terior como en Buenos Aires, hacia la que empezaban aho-
ra a tnirar las que antes se orientaban hacia el Per y Chile.
El trfico de carretas se hizo ms intenso y las relaciones
entre las diversas partes del virreinato ms estrechas. Y la
actividad creci ms an cuando, en 1791, se autoriz a
las naves extranjeras que traan esclavos a que pudieran
llevar de retorno frutos del pas. En su aduana, creada en
1778, Buenos Aires comenz a recoger los beneficios que
ese trfico dejaba al fisco.
Vrtiz, designado virrey en 1777, impuls vigorosamen-
te ese progreso y, naturalmente, suscit tanto encono co-
tno adhesin. La pequea aldea, cuya actividad econmica
creca con nuevo ritmo, comenz a agitarse y su poblacin
a dividirse segn diversos intereses y distintas ideas. Los
comerciantes que usufructuaban el antiguo monopolio co-
mercial se lanzaron a la defensa de sus intereses amenaza-
dos por la nueva poltica econmica, de la cual esperaban
otros grupos obtener ventaja; y este conflicto se entrecruz
con el enfrentamiento ideolgico de partidarios y enemigos
de la expulsin de los jesuitas, de progresistas y tradiciona-
listas.
Cada una de las innovaciones de Vrtiz fue motivo de
agrias disputas. Siendo gobernador haba fundado la Casa
de Comedias, en la que vieron los tradicionalistas una
amenaza contra la moral. Cuando ejerci el virreinato ins-
tal en Buenos Aires la primera imprenta, y junto con las
primeras cartillas y catecismos, se imprimi all, en 1.780,
la circular por la que difuqda la creacin del Tribunal del
EL VIRREINATO 39
Protomedicato, para que nadie pudiera ejercer la medicina
sin su aprobacin. La misma intencin de mejorar el nivel
cultural y social de la colonia movi al virrey a crear el Co-
legio de San Carlos, cuyos estudios dirigi Juan Baltasar
Maciel, espritu ilustrado y uno de los raros poseedores en
Buenos Aires de las obras de los enciclopedistas. Una casa
de nios expsitos, un hospicio para mendigos, un hospital
para mujeres dieron a la ciudad un aire de progreso que
corresponda al nuevo aspecto que le daban el paseo de la
Alameda, los faroles de aceite en las vas ms transitadas y
el empedrado de la actual calle Florida.
Tambin las ciudades del interior comenzaron a prospe-
rar, y entre todas Crdoba, donde abundaban las casas se-
oriales y las ricas iglesias. A esa prosperidad contribuy
mucho la nueva organizacin del virreinato que, en 1782,
qued dividido en ocho intendencias -Buenos Aires, Char-
cas, La Paz, Potos, Cochabamba, Paraguay, Salta del Tu-
cumn y Crdoba del Tucumn-, y en varios gobiernos
subordinados. Al frente de cada intendencia haba un go-
bernador intendente al que se le confiaban funciones de
polica, justicia, hacienda y guerra; y la autonoma que co-
braron los gobiernos locales favoreci la formacin de un
espritu regional y estimul el desarrollo de las ciudades que
constituan el centro de la regin. Pero Buenos Aires acre-
cent su autoridad no slo por su importancia econmica,
sino tambin por ser la sede del gobierno virreina! y la de la
Audiencia, que se instal en 1785.
Los sucesores de Vrtiz no tuvieron el brillo de su ante-
cesor. Cinco aos dur el gobierno del marqus de Loreto
que sucedi a aqul en 1784. Cuando, a su vez, fue susti-
tuido en 1789 por Nicols de Arredondo, el mundo se
conmovi con el estallido de la Revolucin Francesa. La
polarizacin de las opiniones comenz a acentuarse y no
falt por entonces en la aldea quien pensara en promover
40 LA ERA COLONIAL
movimientos de libertad. Ese ao, en la Casa de Comedias,
estren Manuel Jos de Lavardn su Siripa, la primera tra-
gedia argentina. Ms inters que la grave conmocin que
comenzaba en el mundo despert, sin embargo, la creacin
del Consulado de Buenos Aires. Acababa de autorizarse el
trfico con naves extranjeras y la nueva institucin se en-
carg desde 1794 de vigilarlo. Un criollo educado en Espa-
iia y compenetrado de las nuevas doctrinas econmicas,
Manuel Belgrano, fue encargado de la secretara del nuevo
organismo, y en l defendi los principios de la libertad de
comercio y combati a los comerciantes monopolistas. Po-
co despus, el Consulado creaba una "escuela de geome-
tra, arquitectura, perspectiva y toda especie de dibujo" y
ms tarde una escuela nutica.
Quiz la agitacin que reinaba en Europa promovi la
publicacin de los primeros peridicos. En 1801, Francisco
Antonio Cabello comenz a publicar en Buenos Aires el Te-
lgrafo Mercantil y al ao siguiente edit Hiplito Vieytes
el Senzanario de agricultura:l industria y comercio. Adems
de las noticias que conmovan al mundo, ya amenazado
por Napolen, encontraban los porteos en 'Sus peridicos
artculos sobre cuestiones econmicas que ilustraban sobre
la situacin de la colonia e incitaban a pensar sobre nuevas
posibilidades. Para algunos, las nuevas ideas que los peri-
dicos difundan eran ya familiares a travs de los libros que
subrepticiamente llegaban al Ro de la Plata; para otros,
como Mariano Moreno, a travs de los que haban podido
leer en Charcas, donde abundaban; y para otros, como
Manuel Belgrano, a travs de su contacto con los ambien-
tes ilustrados de Europa.
En 1804, poco despus de proclamarse Napolen empe-
rador de los franceses y de reiniciarse la guerra entre Francia
e Inglaterra, fue nombrado virrey el marqus de Sobre-
monte. Al ao siguiente, Inglaterra aniquil a la armada
EL VIRREINATO 41
espaola en Trafalgar y comenz a mirar hacia las posesio-
nes ultramarinas de Espaa. Sobremonte debi afrontar
una difcil situacin.
Una flota inglesa apareci en la Ensenada de Barragn el
24 de junio de 1806 y desembarc una fuerza de 1500 hom-
bres al mando del general Beresford. Sobremonte se retir a
Crdoba desde donde viaj ms tarde a Montevideo, y los
ingleses ocuparon el fuerte de Buenos Aires. Algunos comer-
ciantes se regocijaron con el cambio, porque Beresford se
apresur a reducir los derechos de aduana y a establecer la
libertad de comercio. Pero la mayora de la poblacin no
ocult su hostilidad y las autoridades comenzaron a prepa-
rar la resistencia. Juan Martn de Pueyrredn desafi al in-
vasor con un cuerpo de paisanos armados, pero fue vencido
en la chacra de Perdriel. Ms experimentado, el jefe del fuer-
te de la Ensenada de Barragn, Santiago de Liniers, se trasla-
d a Montevideo y organiz all un cuerpo de tropas con el
que desembarc en el puerto de Las Conchas el4 de agosto.
Seis das despus, Liniers intimaba a los ingleses desde su
campamento de los corrales de Miserere. Su ultimtum fue
rechazado y emprendi el ataque contra el fuerte el 12 de
agosto. Beresford ofreci la rendicin.
El episodio blico haba terminado, pero sus consecuen-
cias polticas fueron graves. Ausente el virrey, y ante la pre-
sin popular, un cabildo abierto reunido en Buenos Aires el
14 de agosto encomend el mando militar de la plaza a Li-
niers, que se hizo cargo de l desoyendo las protestas de So-
bremonte. Las inquietudes polticas se intensificaron por las
implicaciones que la decisin tena. Liniers era francs y po-
co antes el emperador Napolen haba derrotado a la terce-
ra coalicin en Austerlitz. Los ingleses, por su parte, haban
despertado el entusiasmo de los comerciantes, mientras Es-
paa se senta al borde de la catstrofe. Todo haca creer
que podan producirse cambios radicales. en la situacin de
42
LA ERA COLONIAL
la colonia y cada uno comenzaba a pensar en las solucio-
nes que deba preferir.
Por si los invasores volvan, Liniers organiz las milicias
para la defensa, con los nativos de Buenos Aires el cuerpo
de Patricios, con los del 'interior el de Arribeos; y as fue-
ron formndose los de hsares, pardos y morenos, galle-
gos, catalanes, cntabros, montaeses y andaluces. Todos
los vecinos se movilizaron para la defensa, y Liniers, impues-
to por la voluntad popular, estableci que los jefes y oficiales
de cada cuerpo fueran elegidos por sus propios integrantes.
El principio de la democracia comenz a funcionar, pero el
distingo entre espaoles y criollos qued manifiesto en la
formacin de la milicia popular. ,
A principios de febrero de 1807, se supo en Buenos Ai-
res que una nueva expedicin inglesa acababa de apoderar-
se de Montevideo. Napolen haba entrado triunfante en
Berln despus de vencer en Jena y en Auerstadt. Los ingle-
ses mantenan sus objetivos fundamentales. El da 10, Li-
niers convoc a una junta de guerra que decidi deponer al
virrey Sobremonte en vista de que tambin haba fracasado
en Montevideo, y .encomend el gobierno a la Audiencia.
Era una decisin revolucionaria. La poblacin de Buenos
Aires se mostraba decidida a defenderse, pese a la propa-
ganda que los ingleses hacan en la Estrella del Sur, un pe-
ridico en el que exaltaban las ventajas que tendra para el
Ro de la Plata la libertad de comercio. Y cuando el gene-
ral Whitelocke desembarc en la Ensenada de Barragn el
28 de junio, se encontr con una preparacin militar superior
a la que se le haba opuesto a Beresford.
Con todo, pudieron los ingleses dispersar a los primeros
contingentes; pero la ciudad toda, bajo la direccin del alcal-
de Martn de lzaga, se fortific mientras Liniers organizaba
sus lneas. La lucha fue dura y el 6 de julio Whitelocke pi-
di la capitulacin. Los ingleses tuvieron que abandonar sus
EL VIRREINATO 43
posiciones en el Ro de la Plata y Buenos Aires volvi a ser
lo que fue. . . .
Pero slo en apariencia. La situacwn hab1a cambiado pro-
fundamente a causa de las experiencias realizadas, dentro
del cuadro de una situacin internacional muy oscura. La
hostilidad entre partidarios del monopolio y partidarios del
libre comercio, representados los primeros por los comer-
ciantes espaoles y los segundos por
mente criollos, se hizo ms intensa. Pero al mismo
se confunda ese enfrentamiento con el de criollos y peninsu-
lares a causa de los privilegios que la administracin colo-
nial otorgaba a estos ltimos, injustos cada vez ms a la luz
de las ideas de igualdad y libertad P?: la
cin norteamericana y la francesa. Y esa situacwn se
hecho ms patente a partir del momento en que la
de la defensa contra los invasores llam a las armas a los ht-
j os del pas, permitindoles intervenir en las decisiones fun-
damentales de la vida poltica.
Alrededor de Liniers se agrupaban los criollos, muchos
de ellos exaltados ya y trabajados por un vago anhe!o. de
provocar cambios radicales en la vida colonial. Pero L1n1ers
se mantena leal a la Corona, aunque a su alrededor no fal-
taban los que aspiraban a separar la colonia. del gobierno
espaol, debilitado por la Un vasto
cuadro de intrigas y de negociaciones comenzo en:onces.
Por una parte, trataban algunos de los que habian
do en lograr la independencia bajo el protectorado Ingles,
de coronar a la princesa Carlota Joaquina, hermana de Fer-
nando VII y por entonces en de
del regente de Portugal. Saturnino Pena logro In-
teresar en tal proyecto a hombres tan Influyentes como Bel:
grano, Pueyrredn, Paso y Moreno; pero el proyecto choco
con serias dificultades. Por otra, pensaron algunos que la
abdicacin de Carlos IV y Fernando VII al trono espaol Y
44
LA ERA COLONIAL
su reemplazo por Jos Bonaparte creaba una situacin defi-
nitiva que era menester aceptar. Pero Liniers se mantuvo fiel
a su punto de vista y, ya designado virrey, orden jurar fide-
a Fernando VII. No pudo evitar sin embargo, la des-
confianza de los grupos peninsulares, y el 1 o de enero de
1809 se alzaron contra l dirigidospor lzaga y con el apo-
yo de los cuerpos de vizcanos, gallegos y catalanes.
. Los cuerpos criollos; en cambio, encabezados por el
Jefe de los patncios, Cornelio Saavedra, sostuvieron a Li-
niers, que con ese apoyo decidi resistir, pese a que el go-
bernador de Montevideo, Javier de Elo, respaldaba la
insurreccin. Los rebeldes fueron sometidos y deportados a
Patagones. Pero la situacin sigui agravndose, sobre to-
do de las insurrecciones de Chuquisaca y La Paz,
destinadas a suplantar a las autoridades espaolas por jun-
tas populares como las que se constituan en Espaa para
resistir a los franceses.
Una de stas, la Junta Central de Sevilla, design nuevo
virrey a Hidalgo de Cisneros, que se hizo cargo
del poder en JUho de 1809. Poco despus dispona el regre-
so de los deportados por Liniers y la reorganizacin de los
cuerpos militares de origen peninsular. El enfrentamiento
con los criollos era inevitable.
Tercera parte
LA ERA CRIOLLA
La creacin del virreinato coincidi con el desencadena-
miento de la revolucin industrial en Inglaterra. Treinta y
cuatro aos despus, Espaa perda gran parte de sus colo-
nias americanas, precisamente cuando ese profundo cambio
que se haba operado en el sistema de la produccin comen-
zaba a dar frutos maduros. Inevitablemente, las nuevas na-
ciones que surgieron del desvanecido imperio espaol -y
la Argentina entre ellas- se incorporaron en alguna medi-
da al rea econmica de Inglaterra, que dominaba las rutas
martimas desde mucho antes y que ahora buscaba nuevos
mercados para sus pujantes industrias.
La Argentina recibi productos manufacturados ingleses
en abundancia, y este intercambio fue ocasin para que se
radicara en el pas un buen nmero de sbditos britnicos.
Cosa curiosa, se hicieron a la vida de campo, fundaron
prsperas estancias y adoptaron las costumbres criollas.
Hijo de uno de ellos fue Guillermo Hudson, que tanto es-
cribira despus sobre la vida del campo rioplatense. El
pas que naci en 1810 era esencialmente criol!o.
mente independiente, su debilidad, su desorganizacion y su
inestabilidad lo forzaron a inscribirse dentro del rea eco-
nmica de la nueva potencia industrial que golpeaba a sus
puertas. Pero la independencia dej en manos de los crio-
llos las decisiones polticas, y los criollos las adoptaron por
su cuenta en la medida en que pudieron. Criolla era la
45
46 LA ERA CRIOLLA
composicin social del pas que, con la independencia no
alter su fisonoma tnica y demogrfica, criollas fueron
las tradiciones y la cultura, y criolla fue la estructura eco-
nmica en la medida en que reflejaba los esquemas de la
poca virreina!. Hasta 1880, aproximadamente, se mantu-
vo sin grandes cambios esta situacin, y por eso puede ha-
blarse de una era criolla para caracterizar los primeros
setenta aos de la vida independiente del pas.
El problema fundamental de la vida argentina durante
la era criolla fue el ajuste del nuevo pas y su organizacin
dentro de los moldes del viejo virreinato. Haba en el fon-
do de esta situacin algunas contradicciones difciles de re-
solver. En un rgimen de independencia poltica que
proclam los principios de libertad y democracia, la hege-
mona de Buenos Aires, con los caracteres que haba ad-
quirido durante la colonia, no poda ser tolerada. La lucha
fue, en ltima instancia, entre la poderosa capital, que po-
sea el puerto y la aduana, y el resto del pas que languide-
ca. Fue una 1 ucha por la preponderancia poltica, pero era
un conflicto derivado de los distintos grados de desarrollo
econmico. Slo a lo largo de setenta aos y en medio de
duras experiencias pudieron hallarse las frmulas para re-
solver el conflicto.
Esas frmulas deban atender a las exigencias de la reali-
dad, pero no podan desentenderse de las corrientes de ideas
que prevalecan por el mundo. El espritu del siglo XVIII, que
en Buenos Aires perpetuaba el poeta Juan Cruz Varela, de-
clinaba para dejar paso al Romanticismo, una nueva acti-
tud de los comienzos del siglo XIX que inspiraba tanto al
arte como al pensamiento. Echeverra, el poeta de La cau-
tiva, desafiaba al Ro de la Plata con el alarde de la nueva
sensibilidad; pero lo desafiaba tambin con las audacias de
su pensamiento liberal. El absolutismo se haba impuesto
en Europa, despus de la cada de Napolen, y elliberalis-
LA ERA CRIOLLA
47
mo luch denodadamente contra l. A la Santa Alianza ins-
pirada por . el zar Alejandro y por Metternich se opuso la
"Joven Europa" inspirada por Mazzini. Desde cierto punto
de vista, la oposicin rioplatense entre federales y unitarios
era un reflejo de esa anttesis; pero tena adems otros con-
tenidos, ofrecidos por la realidad del pas: la oposicin en-
tre Buenos Aires y el interior, entre el campo y las ciudades,
entre los grupos urbanos liberales y las masas rurales acos-
tumbradas al rgimen paternal de la estancia. Fue necesario
mucho sufrimiento y mucha reflexin para disociar las con-
tradicciones entre la realidad y las doctrinas.
La dura experiencia de los caudillos federales dentro del
pas y de los polticos liberales emigrados cuaj finalmente
en ciertas frmulas transaccionales que fueron elaborando
poco a poco Echeverra, Alberdi y Urquiza, entre otros.
Esa fnnula triunf en Caseros y se impuso en la Constitu-
cin de 1853. Consista en un federalismo adecuado a las
formas institucionales de una democracia representativa y
basado en dos acuerdos fundamentales: la nacionalizacin
de las rentas aduaneras y la transformacin economicosocial
del pas. Cuando el plan se puso en marcha, haban estalla-
do en Europa las revoluciones de 1848, hijas del liberalis-
mo, por una parte, y de la experiencia de la nueva sociedad
industrial, por otra. Las ideas cambiaban de fisonoma. El
socialismo comenzaba a abrirse paso; por su parte, el viejo
absolutismo declinaba y Napolen III tuvo que disfrazarlo
de movimiento popular; el liberalismo, en cambio, triunfa-
ba, pero se identificaba con la forma de la democracia que
la burguesa triunfante prefera.
El cambio de fisonoma de las doctrinas corresponda al
progresivo desarrollo de la sociedad industrial que se al-
canzaba en algunos pases europeos. Lo acompaaba el de-
sarrollo de las ciencias experimentales y el empuje del
pensan1iento filosfico del positivismo. Cambiaba la men-
48 LA ERA CRIOLLA
talidad de la burguesa dominante y cambiaban las condicio-
nes de vida. Tambin cambiaba la condicin de los merca-
dos, porque las ciudades industriales de Europa requeran
alimentos para sus crecientes poblaciones y materias pri-
mas para sus industrias .. La demanda de todo ello deba
atraer la atencin de un pas casi despoblado y productor
virtual de materias primas, en el que la burguesa liberal
acababa de llegar al poder despus de Caseros.
La organizacin institucional de la Repblica y la promo-
cin de un cambio radical en la estructura economicosocial
cierran el ciclo de la era criolla cuya clausura se simboliza
en la federalizacin de Buenos Aires en 1880. Poco a poco
comenzara a verse que las transformaciones provocadas
en la vida argentina configuraran una nueva era de su de-
sanollo.
V. LA INDEPENDENCIA DE LAS PROVINCIAS
UNIDAS (1810-1820)
Dos aspectos tena el enfrentamiento entre criollos y penin-
sulares. Para algunos haba llegado la ocasin de alcanzar
la independencia poltica, y con ese fin constituyeron una
sociedad secreta Manuel Belgrano, Nicols Rodrgutz Pe-
a, Juan Jos Paso, Hiplito Vieytes, Juan Jos Castelli,
Agustn Donado y muchos que, como ellos, haban apren-
dido en los autores franceses el catecismo de la libertad.
Para otros, el problema fundamental era modificar el rgi-
men econmico, hasta entonces favorable a los comercian-
tes monop9listas; y para lograrlo, los hacendados criollos,
tradicionales productores de cueros y desde no haca mu-
chos aos de tasajo, procuraron forzar la voluntad de Cis-
neros, exaltando las ventajas que para el propio fisco tena
el libre comercio. Los que conspiraban coincidan en sus
anhelos y en. sus intereses con los que peticionaban a travs
del documento que redact Moreno -acaso bajo la inspi-
racin doctrinaria de Belgrano- conocido como la Repre-
sentacin de los hacendados; y esa coincidencia creaba una
conciencia colectiva frente al poder constituido, cuya debi-
lidad creca cada da.
Las tensiones aumentaron cuando, en mayo de 1810, se
supo en Buenos Aires que las tropas napolenicas triunfa-
ban en Espaa y que por todas partes se reconoca la auto-
ridad real de Jos Bonaparte. Con el apoyo de los cuerpos
militares nativos, los criollos exigieron de Cisneros la con-
49
50
LA ERA CRIOLLA
vocatoria de un cabildo abierto para discutir la situacin.
La reunin fue el 22 de mayo, y las autoridades procura-
ron invitar el menor nmero posible de personas, eligin-
entre las ms seguras. Pero abundaban los espritus
Inqmetos entre los criollos que posean fortuna o descolla-
ban por su prestigio o por sus cargos, a quienes no se pudo
dejar de invitar; as, la asamblea fue agitada y los puntos
vista categricamente contrapuestos. Mientras los espa-
noles, encabezados por el obispo Lu y el fiscal Villota
. '
opinaron que no deba alterarse la situacin, los criollos,
por boca de Castelli y Paso, sostuvieron que deba tenerse
por caduca la autoridad del virrey, a quien deba reempla-
zarse por junta emanada del pueblo. La tesis se ajusta-
ba a la actitud que el pueblo haba asumido en Espaa,
per? resultaba ms revolucionaria en la colonia puesto que
abna las puertas del poder a los nativos y condenaba la
preeminencia de los espaoles.
Computados los votos, la tesis criolla result triunfante
pero al da siguiente el cabildo intent tergiversarla
tuyendo una junta presidida por el virrey. El clamor de los
criollos fue intenso y el da 25 se manifest en una deman-
da enrgica del pueblo, que se haba concentrado frente al
Cabildo encabezado por sus inspiradores y respaldado por
los cuerpos militares de nativos. El cabildo comprendi
que no poda oponerse y poco despus, por delegacin po-
qued una junta de gobierno que presi-
dia Saavedra e Integraban Castelli, Belgrano, Azcunaga,
Alberti, Matheu y Larrea como vocales, y Paso y Moreno
como secretarios.
_No bien entr en funciones comprendi la Junta que el
pnmero de los problemas que deba afrontar era el de sus
el resto del virreinato, y como primera pro-
VIdencia Invito a los cabildos del interior a que enviaran
sus diputados. Como era seguro que habra resistencia, se
U, ;;'JDEPENDF.NCIA 51
dispuso en seguida la organizacin de dos expediciones mi-
litares. Montevideo, Asuncin, Crdoba y Mendoza se
mostraron hostiles a Buenos Aires. Moreno procur salir
al paso de todas las dificultades con un criterio radical:
propuso enrgicas medidas de gobierno, mientras redacta-
ba diariamente los artculos de la Gazeta de Buenos Aires,
que fund la Junta para difundir sus ideas y sus actos, ine-
quvocamente orientados hacia una poltica liberal.
El peridico deba contribuir a crear una conciencia popu-
lar favorable al gobierno. Moreno vea la revolucin como
un movimiento criollo, de modo que los que antes se sentan
humillados comenzaron a considerarse protagonistas de la vi-
da del pas. El poeta Bartolom Hidalgo comenzaba a exaltar
al hijo del pas, al gaucho, en el que vea al espontneo sos-
tenedor de la independencia. Pero Moreno pensaba que el
movimiento de los criollos deba canalizarse hacia un orden
democrtico a travs de la educacin popular, que permitira
la difusin de las nuevas ideas. Frente a comenzaron a or-
ganizarse las fuerzas conservadoras, para las que el gobierno
propio no significaba sino la transferencia de los privilegios
de que gozaban los funcionarios y los comerciantes espao-
les a los funcionarios y hacendados criollos que se enrique-
can con la exportacin de los productos ganaderos.
Los intereses y los problemas se entrecruzaban. Los libe-
rales y los conservadores se enfrentaban por sus opiniones;
pero los porteos y las gentes del interior se enfrentaban por
sus opuestos intereses. Buenos Aires aspiraba a mantener la
hegemona poltica heredada del virreinato; y en ese designio
comenzaron los hombres del interior a ver el propsito de
ciertos sectores de asegurarse el poder y las ventajas econ-
micas que proporcionaba el control de la aduana portea.
Intereses e ideologas se confundan en el delineamiento de
las posiciones polticas, cuya irreductibilidad conducira lue-
go a la guerra civil.
52
LA ERA CRIOLLA
La expedicin militar enviada al Alto Per para contener a
las fuerzas del virrey de Lima consigui sofocar en Crdoba
una contrarrevolucin, y la Junta orden fusilar en Cabeza
de Tigre a su jefe, Liniers, y a los principales comprometidos.
Pero los sentimientos conservadores predominaban en el in-
terior aun entre los partidarios de la revolucin; de modo
que cuando Moreno comprendi la influencia que ejerce-
ran los diputados que comenzaban a llegar a Buenos Ai-
res, se opuso a que se incorporaran al gobierno ejecutivo.
La hostilidad entre los dos grupos estall entonces. Saave-
dra aglutin los grupos conservadores y Moreno renunci
a su cargo el 18 de diciembre. Poco antes, el ejrcito del
Alto Per haba vencido en la batalla de Suipacha; pero en
cambio, el ejrcito enviado al Paraguay fue derrotado no
mucho despus en Paraguar y Tacuar. Al comenzar el ao
1811, el optimista entusiasmo de los primeros das comen-
zaba a ceder frente a los peligros que la revolucin tena
que enfrentar dentro y fuera de las fronteras.
Tras la renuncia de Moreno, los diputados provincianos
se incorporaron a la Junta y trataron de forzar la situacin
provocando un motn en Buenos Aires entre el S y el 6 de
abril. Los morenistas tuvieron que abandonar sus cargos,
pero sus adversarios no pudieron evitar el desprestigio que
acarre al gobierno la derrota de Huaqui, ocurrida el 20
de junio. La situacin hizo crisis al conocerse la noticia en
Buenos Aires un mes despus y los morenistas recuperaron
el poder y modificaron la estructura del gobierno creando
un poder ejecutivo de tres miembros -el Triunvirato-
uno de cuyos secretarios fue Bernardino Rivadavia.
Con l la poltica de Moreno volvi a triunfar. Se advirti
en los artculos de la Gazeta, inspirados o escritos por Mon-
teagudo; en el estmulo de la biblioteca pblica; en el desa-
rrollo de la educacin popular y tambin en las medidas
polticas del Triunvirato: por una parte, la disolucin de la
LA INDEPENDENCIA 53
Junta Conservadora, en la que haban quedado agrupados
los diputados del interior, y por otra, la supresin de las
juntas provinciales que aqulla haba creado que fueron
sustituidas por un gobernador designado por el Triunvirato.
Una accin tan definida deba originar reacciones. El
cuerpo de Patricios se sublev con un pretexto trivial y poco
despus estuvo a punto de estallar una conspiracin dirigida
por lzaga. En ambos casos fue inexorable el Triunvirato,
angustiado por la situacin interna y por los peligros exte-
riores. El 24 de septiembre Belgrano detuvo la invasin rea-
lista en la batalla de Tucumn: poco antes haba izado por
primera vez la bandera azul y blanca para diferenciar a los
ejrcitos patriotas de los que ya consideraba sus enemigos.
Tambin amenazaban los realistas desde Montevideo. Un
ejrcito haba llegado desde Buenos Aires para apoderarse
del baluarte enemigo y haba logrado vencer a sus defenso-
res en Las Piedras. Montevideo fue sitiada y los realistas de-
rrotados nuevamente en el Cerrito a fines de 1812. Quedaba
el peligro de las incursiones ribereas de la flotilla espaola,
y el Triunvirato decidi crear un cuerpo de granaderos para
la vigilancia costera. La tarea de organizarlo fue encomenda-
da a Jos de San Martn, militar nativo y recin llegado de
Londres, despus . de haber combatido en Espaa contra los
franceses, en compaa de Carlos Mara de Alvear y Matas
Zapiola. Haban estado en contacto con el venezolano Mi-
randa, y a poco de llegar se haban agrupado en una sociedad
secreta -la Logia Lautaro- cuyos ideales emancipadores
coincidan con los de la Sociedad Patritica que encabezaba
Monteagudo y se expresaban en el peridico Mrtir o libre.
El 8 de octubre de 1812, los cuerpos militares cuyos je-
fes respondan a la Logia Lautaro provocaron la cada del
gobierno acusndolo de debilidad frente a los peligros ex-
teriores. Y, ciertamente, el nuevo gobierno vio triunfar a
sus fuerzas en la batalla de San Lorenzo y en la de Salta. El
54 LA ERA CRIOLLA
ao comenzaba promisoriamente. Entre las exigencias de
los revolucionarios de octubre estaba la de convocar una
Asamblea General Constituyente, y el 31 de enero de 1813
el cuerpo se reuni en el edificio del antiguo Consulado.
Entonces estall ostensiblemente el conflicto entre Buenos
Aires y las provincias, al rechazar la Asamblea las credencia-
les de los diputados de la Banda Oriental, a quienes inspira-
ba Artigas y sostenan decididamente la tesis federalista.
Pero pese a ese contraste, la Asamblea cumpli una obra
fundamental. Evitando las declaraciones explcitas, afirm la
independencia y la soberana de la nueva nacin: suprimi
los signos de la dependencia poltica en los documentos p-
blicos y en las monedas, y consagr como cancin nacional
la que compuso Vicente Lpez y Planes anunciando el adve-
nimiento de una "nueva y gloriosa nacin".
Como Lpez y Planes, Cayetano Rodrguez y Esteban de
Luca cultivaban en Buenos Aires la poesa. El verso neocl-
sico inflamaba los corazones y Alfieri se representaba en el
pequeo Coliseo, donde se cant con enardecida devocin
el recin nacido Hnno Nacional y donde el indio Ambro-
sio Morante, actor y autor, estren su tragedia La batalla
de Tucumn. Pero ya se anunciaba otra poesa, ms popu-
lar, y en cuyos versos vibraba la emocin del hombre de
campo, lleno de sabidura atvica y de espontnea picar-
da. La guitarra acompaaba los cielitos y los cantos pa-
triticos de Bartolom Hidalgo, y en los patios populares,
entre criollos y negros esclavos, resonaban bajo los limone-
ros los mismos anhelos y las mismas esperanzas que en las
alhajadas salas de las familias pudientes, alrededor de los
estrados tapizados de rojo o amarillo, en los cuarteles y en
los despachos oficiales.
Eran los comienzos del ao 1813, rico en triunfos y en
esperanzas. Los diputados de la Asamblea pronunciaban
vibrantes discursos en cuyos giros se adivinaban las remi-
LA INDEPENDENCIA
55
niscencias tribunicias de las grandes revoluciones. Y movi-
dos por ese recuerdo suprimieron los ttulos de nobleza,
otorgaron la libertad a quienes haban nacido de padres es-
clavos, suprimieron la inquisicin y ordenaron que se que-
maran en la plaza pblica los instrumentos de tortura. Era
el triunfo del progreso y de las luces.
Pero a medida que pasaban los meses la situacin se en-
sombreca. Alvear y sus amigos agudizaban las pretensio-
nes porteas de predominio, de las que recelaban cada vez
ms los hombres que surgan como jefes en las ciudades y
en los campos del interior. Y en las fronteras, los
derrotaban al ejrcito del Alto Per dos veces: en VIlcapu-
gio el 1 o de octubre y en Ayohma el 14 de noviembre de
1813. Fue un duro golpe para la nueva nacin y tns duro
an para el jefe vencido, Manuel Belgrano, espritu
so, siempre dispuesto al sacrificio y sometido a
proceso, precisamente porque todos advertian la gravedad
de la situacin creada por la derrota.
En parte por ese sentimiento, y en parte por las ambicio-
nes de Alvear la Asamblea resolvi a fines de enero de
1814 crear un' poder ejecutivo unipersonal con el de
Director Supremo de las Provincias Unidas. Ocup
por primera vez Gervasio Antonio de Posadas. La
exterior empeoraba. Mientras trabajaba para constituir una
flota de guerra, Posadas apur las operaciones. a
Montevideo, que se haban complicado por las disidencias
entre los porteos y los orientales. El Directorio declar a
Artigas fuera de la ley, agravndose la de-
sign jefe del ejrcito sitiador a Alvear, el mas Intransigente
de los porteos. Fue l quien recogi los frutos del largo
asedio y logr entrar en Montevideo en junio de 1814. La
ciudad, jaqueada por la flota que se haba logrado armar al
mando del almirante Guillermo Brown, dej de ser un ba-
luarte espaol, pero la resistencia de los orientales comenz
56
LA ERA CRIOLLA
a cada vez ms enconada, hasta convertirse en ruptura a
partir del momento en que Alvear alcanz la dignidad de
Director Supremo en enero de 1815.
Los contrastes militares dividieron las opiniones. Para
necesario resistir como hasta entonces; para otros
Inevita?le acudir al auxilio de alguna potencia extran-
Jera, y el di_:ector Alvear crey que slo poda pensarse en
Gran Bretana; para San Martn, en cambio, la solucin re-
una audaz operacin envolvente que permitiera
-aniquilar el baluarte peruano de los espaoles. Eran distin-
tas del destino de la nueva nacin, y cada
un.a movihzo tras ella a fuertes sectores de la opinin.
Mientras San Martn logr cierta para preparar
en Cuyo su problemtica expedicin a Chile y al Per Al-
vear comenz unas sutiles escaran1uzas diplomticas desti-
a obtener la ayuda inglesa sin reparar en el precio.
no c_ompartan sus _opiniones -que fueron la ma-
yona y especialmente en provincias- no vieron en esa ma-
s.ino derrotismo y traicin. Artigas encabez la
resistencia y las provincias de la Mesopotamia argentina
cayeron muy pronto bajo su influencia poltica.
Ese ao de 1815 fund el padre Castaeda en su con-
vento de la Recoleta una academia de dibujo. Pero la ciu-
dad no viva la del espritu; senta las sacudidas que
engendraba el conflicto de las pasiones y viva en estado de
exaltacin poltica. Los pueblos del interior no ocultaban
su animadversin contra Buenos Aires y el 3 de abril se su-
blev e.n el ejrcito con que Alvear contaba pa-
ra r.epnmir la de los santafecinos apoyada por
Artigas. La cnsis se precipit. Alvear renunci la Asam-
blea fue disuelta, se eclips la estrella de la Logi; Lautaro y
el mando supremo fue encomendado a Rondeau, a la sa-
zn a cargo del ejrcito del Alto Per. Pero la revolucin
federal de Pontezuelas haba demostrado la impotencia del
LA INDEPENDENCIA 57
gobierno de Buenos Aires y desde entonces el desafo de los
pueblos del interior comenz a hacerse ms apremiante.
Era visible que el pas marchaba hacia la disolucin del
orden poltico vigente desde mayo de 1810 que, por cierto,
perpetuaba el viejo sistema virreina!. A esta crisis interna
se agregaba la crisis exterior; derrotado Rondeau en Si-
pe-Sipe en noviembre de 1815, la frontera del norte queda-
ba confiada a los guerrilleros de Martn Gemes y poda
preverse que Espaa -donde Fernando VII haba vuelto a
ocupar el trono en marzo de 1814- intentara una ofensi-
va definitiva. Morelos haba cado en Mxico, Bolvar ha-
ba sido derrotado en Venezuela, y en. octubre de 1814 los
realistas haban vencido a los patriotas chilenos en Ranca-
gua. La amenaza era grave, y para afrontarla el gobierno
convoc un congreso que deba reunirse en la ciudad de
Tucumn.
Ante la convocatoria se definieron las encontradas posicio-
nes. Un grupo de diputados, adictos al gobierno de Buenos
Aires, apoyara un rgimen centralista, en tanto que otro, fiel
a las ideas de Artigas, propondra un rgimen federal. El
problemaS'e presentaba como una simple preferencia polti-
ca, pero esconda toda una concepcin de la vida econmica
e institucional del pas. La riqueza fundamental era, cada
vez Ins, el ganado que se reuna en las grandes estancias
por millares de cabezas, y del que se obtenan productos
exportables. Buenos Aires recoga a travs de su aduana
importantes ingresos que contribuan a acentuar las diferen-
cias que la separaban de las dems provincias. Poco a poco
los pueblos del interior adhirieron a la causa del federalis-
mo, del que los hacendados provinianos esperaban grandes
ventajas y en el que todos vean una esperanza de autonoma
regional. El Congreso no cont con representantes de las
provincias litorales, ya en abierto estado de sublevacin. Los
que llegaron a Tucumn se constituyeron en asainblea en
58 LA ERA CRIOLLA
marzo de 1816 y designaron presidente a Francisco Narci-
so de Laprida. El 3 de mayo se eligi Director Supremo a
Juan Martn de Pueyrredn. Luego, bajo la presin de San
Martn, que ejerca en Cuyo el cargo de gobernador inten-
dente y preparaba un ejrcito para cruzar los Andes, el Con-
greso se propuso decidir la suerte de la nueva nacin. Y para
invalidar las vagas esperanzas de los indecisos, declar so-
lemnemente el 9 de julio que era "voluntad unnime e indu-
bitable de estas provincias romper los violentos vnculos que
las ligaban a los reyes de Espaa, recuperar los derechos de
que fueron despojados e investirse del alto carcter de na-
cin libre e independiente del rey Fernando VII, sus sucesores
y metrpoli". Algunos das despus los propios diputados
juraron defender la independencia y deliberadamente agre-
garon en la frmula del juramento que se opondran a "toda
otra dominacin extranjera", con lo que se detenan las ges-
tiones en favor de un protectorado ingls.
Si hubo unanimidad para la declaracin de la indepen-
dencia, no la hubo, en cambio, con respecto a la forma de
gobierno que adoptaran las Provincias Unidas. La reaccin
conservadora, que haba crecido en Europa tras la cada de
Napolen en 1815, estimulaba a los que pensaban en una
solucin monrquica, y fue necesaria la firme decisin de
fray Justo Santa Mara de Oro para contenerlos. El Congreso
posterg el problema, mientras se acentuaba la tensin in-
terna entre el gobierno de Buenos Aires y las provincias del
litoral, alineadas tras la poltica federalista de Artigas. La si-
tuacin se haba agravado con la invasin de la Banda
Oriental por los portugueses, promovida desde Buenos Ai-
res, frente a la cual Artigas combata solo, con los pobres
recursos de los paisanos que lo seguan. Los odios se extre-
maban y la unidad del pas peligraba cada vez ms.
En enero de 1817 los portugueses ocuparon Montevideo
y obligaron a los orientales a replegarse hacia el lmite con
LA INDEPENDENCIA 59
las provincias argentinas. Ese mismo ao un grupo de
hombres de letras fundaba en Buenos Aires la Sociedad del
buen gusto en el teatro; eran Vicente Lpez, Esteban de
Luca, Santiago Wilde, Vlez, Gutirrez y otros ms. El le-
ma de la sociedad era poner la literatura al servicio del
pueblo y de la libertad de Amrica. San Martn haba ter-
minado sus preparativos militares en Cuyo y comenz su
temeraria operacin de cruzar la cordillera de los Andes
con un ejrcito numeroso y bien pertrechado. El 12 de fe-
brero de 1817 cay sobre el ejrcito espaol en la cuesta de
Chacabuco y lo derrot. As comenz la crisis del poder es-
paol en Chile.
Dentro del pas, en cambio, la situacin se agravaba.
Entre Ros y Santa Fe aceptaron la autoridad de Artigas,
llamado "Protector de los pueblos libres", y desafiaban a
Buenos Aires, a cuyas tropas derrot el "Supremo
rriano", Francisco Ramrez, en la batalla de Saucec1to en
marzo de 1818. Pocos das despus triunfaba San Martn
nuevamente sobre los espaoles en el llano de Maip ase-
gurando la independencia de Chile. Esas victorias, empero,
no contribuan a fortalecer el gobierno de Buenos Aires
porque San Martn, fiel a su misin, estaba decidido a no
participar con sus tropas en la guerra . ,
Frente a las fuerzas del litoral, el D1rectono se ve1a cada
vez ms dbil. Corrientes bajo la autoridad del caudillo ar-
tiguista Andresito, Entre Ros gobernada por
Ramrez y Santa Fe obediente a la voluntad de Estan1slao
Lpez, formaban un vigoroso bloque con la Banda Orien-
tal, encabezada por Artigas. Dos veces vencedor de las
pas del Directorio, Estanislao Lpez se propuso organizar
institucionalmente la provincia de Santa Fe y promovi en
1819 la sancin de una constitucin provincial, decidida-
mente democrtica y federal. Ese mismo ao, el congreso
nacional, que ahora sesionaba en Buenos Aires, haba san-
60 LA ERA CRIOLLA
cionado una carta constitucional para las Provincias Uni-
das, inspirada por principios aristocrticos y centralistas.
Los dos documentos contemporneos revelaban la irreduc-
tible oposicin de los bandos en pugna y, en general, la
reaccin provinciana contra la constitucin nacional de
1819 fue categrica. .
La crisis no se hizo esperar. tropas entrerrianas y san-
tafecinas se dirigieron hacia Buenos Aires en octubre de
1819 y el Directorio no vacil en solicitar la ayuda del gene-
ral Lecor, jefe de las tropas portuguesas que ocupaban Mon-
tevideo. El imperdonable recurso no hizo sino agravar la
discordia. El ejrcito del norte, que era el nico con que
contaba el Directorio, recibi orden de bajar apresurada-
mente hacia el sur, pero al llegar a la posta de Arequito se
sublev a instancias del general Bustos, que se preparaba
para apartar a la provincia de Crdoba de la obediencia de
Buenos Aires. El director Rondeau recurri a la n1oviliza-
cin de las milicias y se enfrent en la caada de Cepeda
con las tropas del litoral el 1 o de febrero de 1820: su derro-
ta fue definitiva.
La crisis haba alcanzado una decisin. Los vencedores
exigieron la desaparicin del poder central, la disolucin
del Congreso y la plena autonoma de las provincias. Bus-
tos acababa de asegurrsela a Crdoba, !barra lo imit en
del Estero, Aroz en Tucumn, O.campo en La
RioJa, y entre tanto se desintegr la Intendencia de Cuyo
dando origen a tres provincias. Ante los hechos consuma-
dos, el director Rondeau renunci. Tambin Buenos Aires
se constituy como provincia independiente, y su primer
gobernador, Sarratea, firm el 23 de febrero de 1820 con
los jefes triunfantes el tratado del Pilar, en el que se admita
la necesidad de organizar un nuevo gobierno central, pero
sobreentendiendo la caducidad del que hasta entonces exis-
ta en Buenos Aires; la deba ser el principio po-
LA INDEPENDENCIA
61
ltico del nuevo rgimen, pero el principio econmico fun-
damental deba ser la libre navegacin de los ros Paran y
Uruguay. As se defina el pleito tradicional entre la Adua-
na de Buenos Aires -en la que los grupos porteos saban
que descansaba, segn la tradicin virreina!, su hegemo-
na- y las provincias litorales, cuyos ganaderos aspiraban
a compartir las posibilidades econmicas que ofreca la ex-
portacin de cueros, sebos y tasajos.
Con el tratado del Pilar terminaba una poca: la de las
Provincias Unidas, durante la cual pareci que la unin era
compatible con la subsistencia de la estructura del antiguo
virreinato. Ahora comenzaba otra: la poca de la desunin
de las provincias, durante la cual los grupos regionales, los
grupos econmicos y los grupos ideolgicos opondran sus
puntos de vista para encontrar una nueva frmula para la
unidad nacional.
VI. LA DESUNIN DE LAS PROVINCIAS
(1820- 1835)
Desaparecido el rgimen que las una, cada una de las pro-
vincias busc su propio camino. Los grandes propietarios,
los fuertes caudillos, los comerciantes poderosos y los gru-
pos populares de las ciudades que gravitaban en la plaza
pblica procuraron imponer sus puntos de vista y provoca-
ron, con sus encontrados intereses, situaciones muy tensas,
hasta que alguien logr imponer su autoridad con firmeza.
Y segn quin fuera y qu intereses representara, cada pro-
vincia adopt un modo de vida que definira con el tiempo
sus caractersticas y su papel en el conjunto de la nacin:
porque en 1820 haba desaparecido el gobierno de las Pro-
vincias Unidas, pero no la indestructible conviccin de la
unidad nacional.
Slo en la provincia de la Banda Oriental predominaron
circunstancias desfavorables a su permanencia dentro de la
comunidad nacional argentina. La incomprensin de que
Artigas haba sido vctima por parte del gobierno de Bue-
nos Aires, convertida luego en abierta hostilidad, predispu-
so el nimo de los orientales a la separacin; pero aun as
no se hubiera consumado a no mediar ms tarde los intere-
ses britnicos que deseaban un puerto en el Ro de la Plata
que fuera ajeno tanto a la autoridad del Brasil como a la
de la Argentina. Cuando Artigas fue derrotado por los in-
vasores portugueses en 1820 en la batalla de Tacuaremb,
busc el apoyo de los caudillos del litoral sin lograrlo. De-
63
64
LA ERA CRIOLLA
sapareci entonces de la escena poltica, y la Banda Orien-
tal qued anexada a Portugal, primero, y al Imperio del
Brasil, cuando ste se constituy en 1822.
Un sector importante, sin embargo, apoyaba el manteni-
miento de la provincia oriental dentro del mbito de las
antiguas Provincias Unidas. En abril de 1825 treinta y tres
orientales reunidos en Buenos Aires a las rdenes de Juan
Antonio Lavalleja desembarcaron en la Banda Oriental,
sublevaron la campaa contra los brasileos y pusieron si-
tio a Montevideo. Poco despus, los rebeldes reunan un
congreso en La Florida y el 25 de agosto declaraban la
anexin de la Banda Oriental a la Repblica de las Provin-
cias Unidas. El congreso nacional, que por entonces estaba
reunido en Buenos Aires, acept la anexin, cuyas conse-
cuencias fueron graves: el Imperio del Brasil declar la gue-
rra al gobierno de Buenos Aires.
Para esa poca, la suerte de los caudillos triunfantes en
Cepeda haba cambiado mucho, y con ella la de las provin-
cias que les obedecan. Francisco Ramrez, vencedor de Ar-
tigas, haba declarado la independencia de la "Repblica
de Entre Ros" en septiembre de 1820, y acariciaba sueos
de predominio sobre vastas regiones y acaso sobre el pas
entero. Pero ni siquiera logr dominar a Estanislao Lpez,
que se le opuso en Santa Fe. Con la ayuda del chileno Jos
Miguel Carrera, jefe de una partida de indios que asolaba
la campaa bonaerense, pretendi lanzarse sobre Buenos
Aires; pero tuvo que enfrentar primero a Lpez y fue de-
rrotado. Bustos, gobernador de Crdoba, que tambin so-
aba con su propia hegemona, lo volvi a derrotar, y en la
retirada, fue muerto Ramrez cuando se detuvo para defen-
der a su amante, que lo acompaaba en sus entreveros.
Desde entonces, Entre Ros se mantuvo dentro de sus lmi-
tes y, en las luchas por el poder, tuvo menos peso que Santa
Fe, donde Estanislao Lpez afirmaba su dominio y organi-
LA DESUNIN 65
zaba a su modo la provincia con la habilidad necesaria pa-
ra no perder su autoridad local ni atraerse la clera de sus
rivales vecinos.
Entre ellos, Bustos pareca el ms peligroso, porque des-
de Crdoba poda aglutinar fcilmente el interior del pas
contra Buenos Aires. Pero sus esperanzas se vieron frustra-
das por otras aspiraciones semejantes a las suyas en comar-
cas vecinas. En Santiago del Estero, Felipe !barra se haba
separado de Tucumn y luchaba aliado de Juan Facundo
Quiroga, que desde 1891 dominaba la provincia de La
Rioja. Juntos, se enfrentaron con Catamarca y con Tucu-
mn, partidarias por entonces de la unin con Buenos Aires,
en una sucesin interminable de luchas en las que se disputa-
ba la hegemona del norte del pas. Algunas provincias se
dieron constituciones o reglamentos provisionales para fun-
dar un orden dentro de sus lmites, generalmente henchidos
de declaraciones no menos utpicas que las que haban ca-
racterizado los docurnentos de los grupos porteos, porque
no condecan con la pobreza y el escaso desarrollo econmi-
co, social y cultural que las provincias haban. alcanzado.
Y, de hecho, quienes lograron mantener la autondad fueron
slo aquellos que recurrieron a la fuerza y la mantuvieron por
medios despticos, vigilando estrechamente tanto a sus ad-
versarios dentro de su rea de influencia como a sus rivales
de las provincias vecinas.
No menos grave era la situacin de Cuyo. En Mendoza,
las montoneras agitaron la vida de la provincia hasta que
Juan Lavalle impuso su autoridad en 1824. Pero fue grave
para ella la separacin de San Juan, donde el gobierno
tnomo ejerci una accin esclarecedora durante el gobrer-
no del general Urdininea y los ministerios de Laprida y Del
Carril. Elevado este ltimo a la gobernacin, sancion en
1825 una constitucin provincial conocida con el nombre
de Carta de Mayo, que estableci principios liberales y
66 LA ERA CRIOLLA
progresistas, a los que se opusieron los elementos reaccio-
narios. Pero Del Carril triunf sobre ellos y dej el recuer-
do de una administracin ejemplar.
Entre tanto, Buenos Aires, reducida ahora su influencia,
desarrollaba dentro de las fronteras provinciales lo que ha-
ba sido su ilusorio programa para toda la nacin. Los me-
ses que siguieron a la derrota de Cepeda fueron duros, y en
la lucha por el poder hubo un da en que se sucedieron tres
gobernadores. Estanislao Lpez pretenda influir en los con-
flictos polticos, pero finalmente la aparicin de las fuerzas
de la campaa que mandaba Juan Manuel de Rosas permi-
ti al gobernador Martn Rodrguez mantenerse en el poder
desde fines de 1820.
Fue un perodo de paz y de progreso que dur hasta ma-
yo de 1824. El triunfo de la revolucin liberal de Riego en
Espaa, que garantizaba la independencia, favoreca las
posibilidades de una poltica ilustrada que encontr en. el
ministro de gobierno, Bernardino Rivadavia, un brillante
ejecutor. Muy pronto se sancion una ley de elecciones que
consagraba el principio del sufragio universal y otra que
suprima el Cabildo y reorganizaba la adn1inistracin de
justicia. Otras medidas siguieron luego. La Ley de Olvido
procur aquietar las pasiones desatadas por la lucha entre
las facciones, y la que consagraba la libertad de cultos faci-
lit la radicacin de inmigrantes extranjeros de credo pro-
testante.
En la nueva situacin internacional Portugal, el Brasil,
los Estados Unidos y luego Inglaterra reconocieron la inde-
pendencia de las Provincias Unidas -cuyas relaciones in-
ternacionales asumi Buenos Aires- y establecieron con
ellas relaciones consulares que permitieron desarrollar el
comercio exterior. Era sta una de las preocupaciones del
gobierno, que contemplaba los intereses de la campaa,
dedicada a la cra de ganado, y los de la ciudad, donde pre-
LA DESUNIN 67
dominaba la actividad comercial y artesanal. Se procur
atraer tcnicos para desarrollar algunas. industrias y se
crearon los instrumentos necesarios para el desarrollo de la
economa: un Banco de Descuentos, una Bolsa de COiner-
cio y una serie de medidas para atraer capitales y obtener
prstamos; en 1824 la casa Baring Brothers de Londres
otorg al gobierno argentino un milln de libras esterlinas.
Al mismo tiempo se introdujeron animales de raza para
cruzarlos con los ganados criollos y semillas para mejorar
los cultivos.
Estas ltimas medidas se relacionaban con las que el go-
bierno adopt con respecto a la tierra pblica. Grandes ex-
tensiones de tierras pertenecientes al Estado solan entregarse
a particulares influyentes. Rivadavia elabor un plan para
otorgarlas, segn el sistema de la enfiteusis, a pequeos co-
lonos que quisieran radicarse en ellas y explotarlas median-
te el pago de una reducida tasa de acuerdo con su valor. As
deban incorporarse a la explotacin agrcola -en manos
de pequeos productores- las zonas de la provincia que se
extendan hasta el ro Salado, no sin resistencia de los gran-
des estancieros del sur, acostumbrados a no reconocer lmi-
tes a sus establecimientos.
Entre tanto, la situacin interprovincial tenda a normali-
zarse en el litoral. El 25 de enero de 1822 los gobernadores
de Corrientes, Entre Ros, Santa Fe y Buenos Aires suscribie-
ron el tratado del Cuadriltero, que estableca una alianza
ofensiva y defensiva entre-las cuatro provincias. La gravedad
del problema aconsej sortear el tema de la organizacin na-
cional, previndose solamente la convocatoria de un congre-
so para que resolviera sobre la cuestin. En cambio, se
estableca categricamente la libertad de comercio y la li-
bre navegacin de los ros, cuestiones que tocaban al fondo
de las disensiones entre las provincias litorales y Buenos
Aires. Era un triunfo del federalismo, pero era, al mismo
68 LA ERA CRIOLLA
tiempo, un paso decisivo para dilucidar las cuestiones pre-
vias a la organizacin nacional.
Inspirado por Rivadavia, el gobierno de Buenos Aires
adopt otras decisiones no menos importantes. Dispuso
abolir los fueros de que gozaba el clero y el diezmo que re-
ciba la Iglesia; adems fueron suprimidas algunas rdenes
que haban cado en el descrdito y se establecieron reglas
muy estrictas para las dems. No menos enrgicas fueron
las reformas que introdujo en el ejrcito para restablecer la
disciplina y aumentar la eficacia de la oficialidad. Natural-
mente esta poltica desat una fuerte reaccin de los ele-
mentos retrgrados que acusaron a Rivadavia de enemigo
de la religin. El padre Castaeda lanz los ms terribles
denuestos desde los peridicos satricos que inspiraba -El
desengaiiador gauchipoltico, El despertador teofilantrpi-
co-, y el doctor Tagle se atrevi a organizar un .motn que
fue sofocado en seguida. Pero Rivadavia qued transfor-
mado en smbolo de la poltica progresista.
No menos decidido se mostr Rivadavia en la poltica
social y educacional. La creacin de la Sociedad de Benefi-
cencia llen un vaco en la vida de la ciudad y de la campa-
a. Las escuelas primarias se multiplicaron, y la aplicacin
del mtodo de educacin mutua permiti superar las limi-
taciones de los recursos. Para los estudios medios estimul
y moderniz el Colegio de la Unin del Sur, a cuyos planes
de estudio se incorporaron las disciplinas cientficas, segn
el ejemplo de los pases ms desarrollados. Fund un cole-
gio de agricultura con su jardn botnico y un museo de
ciencias naturales; trajo de Europa instrumentos de fsica y
de qumica, y como culminacin de su obra educacional
cre la Universidad de Buenos Aires, inaugurada el 12 de
agosto de 1821. Rivadavia pronunci el discurso de apertura
y fue designado rector el doctor Antonio Senz. La ctedra
de filosofa fue encomendada a Juan Manuel Fernndez
LA DESUNIN 69
Agero; y la enseanza universitaria se dividi entre el de-
partamento de estudios preparatorios y los departamentos
de ciencias exactas, medicina, jurisprudencia y ciencias sa-
gradas; poco despus se iniciaba el primer curso de fsica
experimental que dict el profesor italiano Pedro Carta
Malina.
Esta obra intensa y variada tena el apoyo de un sector
intelectual vigoroso aunque minoritario. Lo encabezaba Ju-
lin Segundo de Agero y formaban parte de l, adems del
poeta Juan Cruz Varela, Esteban de Luca, Manuel Moreno,
Antonio Senz, Juan Crisstomo Lafinur, Diego Alcorta,
Cosme Argerich, todos miembros de la Sociedad Literaria,
cuyo pensamiento expresaron dos peridicos, El Argos y La
Abeja Argentina. En el interior del pas repercuta dbil-
mente esta accin y Rivadavia quiso que en el Colegio de la
Unin se recibieran estudiantes de las provincias, porque
aspiraba a que se difundieran en ellas las reformas que se
introducan en la de Buenos Aires. Pero los caracteres del
interior del pas diferan de los que predominaban en ella.
Buenos Aires pasaba ya de los 55.000 habitantes y estaba
en permanente contacto con Europa a travs de su puerto.
Las provincias del interior, en cambio, slo contaban con
unas pocas ciudades importantes y era escasa en ellas esa
burguesa que buscaba ilustrarse y prosperar al margen de
la fundamental actividad agropecuaria en la que se recluta-
ban las minoras locales. Un poeta como Varela, henchido
de entusiasmo progresista, filsofos como Agero o Lafi-
nur, formados en las corrientes del sensualismo y de la ideo-
loga, hallaban ambiente favorable en la pequea ciudad
cosmopolita que comenzaba a abandonar los techos de te-
jas y vea aparecer las construcciones de dos pisos. Pero el
ambiente de las ciudades provincianas, y ms an el de las
zonas rurales, se resista a toda innovacin y transformaba
en un propsito activo la defensa y la conservacin de su
70 LA ERA CRIOLLA
idiosincrasia colonial. Para oponerse a Rivadavia, Juan Fa-
cundo Quiroga izaba en La Rioja una bandera negra, cuya
inscripcin deca "Religin o muerte". Con todo, la idea de
la incuestionable existencia de una comunidad nacional por
encima de las divergencias provincianas se manifest vigo-
rosamente y as pudieron prosperar las gestiones para reu-
nir un congreso nacional en Buenos Aires.
Entre tanto, San Martn haba completado su obra. Ase-
gurada la independencia de Chile, haba dedicado sus es-
fuerzos a la preparacin de una fuerza expedicionaria
argentino-chilena destinada a aniquilar a los realistas en su
baluarte peruano. En 1820 embarc un ejrcito disciplina-
do y eficaz a bordo de una flota cuyo mando haba asumido
el almirante Cochrane, dirigindose hacia las costas del Pe-
r. Mientras Arenales ocupaba las regiones montaosas,
San Martn se dirigi hacia Lima, donde entr en julio de
1821. Poco despus proclam all la independencia del Pe-
r y San Martn fue declarado su Protector. Quedaban toda-
va algunos focos realistas en el continente y los dos grandes
jefes americanos, Bolvar y San Martn, se reunieron en Gua-
yaquil, en julio de 1822, para acordar un plan de accin que
acabara con la dominacin espaola en Amrica. Falto de
recursos militares y de un Estado argentino que lo respal-
dara, San Martn cedi a Bolvar la direccin de la ltima
campaa que rematara la obra de los dos libertadores.
Mientras prosegua la accin de Bolvar, se procuraba
constituir el congreso nacional que deba reunirse en Crdo-
ba; fracasados los primeros intentos, se decidi realizarlo en
Buenos Aires y, finalmente, se inauguraron sus sesiones el 16
de diciembre de 1824, poco antes de que llegara la noticia de
la victoria que el general Sucre haba obtenido en Ayacucho,
que pona fin a la dominacin espaola en Amrica.
Gobernaba ya la provincia de Buenos Aires el general
Las Heras, que haba sucedido eL 9 de mayo de 1824 a
LA DESUNIN 71
Martn Rodrguez, y que mantena las lneas generales de la
poltica de su antecesor, uno de cuyos rasgos sobresalientes
haba sido evitar las suspicacias de las dems provincias con
respecto a las ambiciones de hegemona que tanto teman
estas ltimas. El problema candente era hallar la frmula
para reconstituir la nacin, y el conflicto latente con el Bra-
sil tornaba ms urgente hallarla para poder oponer un fren-
te unido a la esperada ofensiva del emperador brasileo.
Esa preocupacin inspir la Ley Fundamental sancionada
el 23 de enero de 1825. Estableca la voluntad unnime de
mantener unidas a las provincias argentinas y asegurar su
independencia, afirmando al mismo tiempo el principio de
las autonomas provinciales. El Congreso se declaraba cons-
tituyente, pero la constitucin que dictara slo sera vlida
cuando hubiera sido aprobada por todas las provincias. Y
mientras se creaba un gobierno nacional se encomendaba al
de la provincia de Buenos Aires las funciones de tal.
Cuando el Congreso de La Florida declar la anexin de
la Banda Oriental a las Provincias Unidas, la tensin con el
Brasil aument y el Congreso reunido en Buenos Aires deci-
di por su parte la formacin de un ejrcito nacional que es-
tara a las rdenes del gobernador de la provincia de Buenos
Aires. Pero en diciembre de 1825, el Brasil declar la guerra
y las cosas se precipitaron. El 6 de febrero de 1826 el Con-
greso sancion una ley creando un poder ejecutivo n ~ i o n l
a cargo de un magistrado que llevara el ttulo de Presidente
de las Provincias Unidas del Ro de la Plata; al da siguiente
fue elegido para el cargo Bernardino Rivadavia.
Agero en la cartera de Gobierno, del Carril en la de
Hacienda, Alvear en la de Guerra y de la Cruz en la de Re-
laciones Exteriores constituyeron su gabinete. El presidente
Rivadavia afront en seguida el ms grave y antiguo de los
problemas polticos del pas y solicit en un mensaje al
Congreso que se declarara capital de la Repblica a la ciu-
72 LA ERA CRIOLLA
dad de Buenos Aires. El proyecto suscit largas y apasiona-
das discusiones, pero fue aprobado el 4 de marzo. La pro-
vincia de Buenos Aires se vio privada de la ciudad que
haba sido su centro tradicional desde su misma fundacin
y en diversos crculos se advi'rtieron enconadas reacciones.
El gobernador Las Heras renunci y se polarizaron contra
Rivadavia no slo los sectores tradicionalistas sino tam-
bin el sector de los ganaderos que, como Juan Manuel de
Rosas, comenzaban a definir su poltica alrededor de la
idea de que la ciudad -y el puerto- de Buenos Aires de-
ba servir a los intereses provinciales y no a los del pas.
Mientras procuraba proyectar hacia toda la nacin la pol-
tica civilizadora que haba desarrollado como ministro en la
provincia de Buenos Aires, Rivadavia se dedic principal-
mente a la organizacin de la guerra contra el Brasil. Blo-
queado el puerto de Buenos Aires por la flota brasilea, la
. situacin econmica se haba hecho angustiosa. Pero en mar-
zo de 1826, con unos pocos barcos, el almirante Brown
oblig a los sitiadores a abandonar Martn Garca; en ju-
nio los derrot en Los Pozos y poco despus otra vez frente
a Quilmes. Entre tanto, el ejrcito del general Alvear cruz
el Ro de la Plata, despej de enemigos la Banda Oriental e
invadi el Estado de Ro Grande.
La administracin de Rivadavia permiti acrecentar el
esfuerzo militar. En febrero de 1827 los argentinos obtuvie-
ron dos victorias decisivas. Brown derrot a la flota brasile-
a en Juncal y Alvear venci al ejrcito en Ituzaing. El
Canto lrico de Juan Cruz Varela revelaba el orgullo colecti-
vo, y acaso en particular el de los rivadavianos que juzga-
ban hijo de sus ideas y de su esfuerzo al triunfo militar:
Hija de la Victoria,
ya de lejos os saluda la paz, y a los reflejos
de su lumbre divina,
LA DESUNIN
triunfante, y de ambiciones respetada,
libre, rica, tranquila, organizada,
ya brilla la Repblica Argentina.
73
Pero el entusiasmo dur poco. Tras la victoria de Ituzaing,
Rivadavia entabl negociaciones diplomticas con el Brasil
en trminos que parecieron inadecuados a la posicin de
las fuerzas vencedoras. Ms preocupado, sin duda, por la
situacin interna del pas que por la suerte de su poltica
exterior, Rivadavia crey que necesitaba la paz a cualquier
precio. En diciembre de 1826 el Congreso haba concluido
el proyecto de constitucin, cuyos trminos repetan, ape-
nas moderado, el esquema centralista de la carta de 1819.
Nada haban valido las sensatas palabras de Manuel Dorre-
go, federalista doctrinario, que constituan un llamado a la
realidad. Cuando, poco despus, el proyecto fue sometido a
consulta, las provincias comenzaron a manifestar su discon-
formidad, y slo la aprobaron algunas, contra las que se
lanzaron las dems. Quiroga, gobernador de La Rioja y pa-
ladn del federalismo, se enfrent con Tucumn, cuyo go-
bernador, Lamadrid, defenda la carta unitaria y amenazaba
con extender su autoridad por Catamarca, Salta, Jujuy y to-
do Cuyo. Lamadrid cay derrotado en El Tala en octubre
de 1826 y Quiroga aglutin el centro y el norte del pas. La
guerra civil recomenzaba, los delegados del Congreso no
conseguan convencer a los jefes federales de la necesidad
de la constitucin y el gobierno de Rivadavia se vio amena-
zado. Necesitaba la paz a cualquier precio y equivoc el ca-
mino para lograrla, ofreciendo al Brasil por intermedio del
embajador Manuel Jos Garca la posibilidad de crear un
Estado independiente en la Banda Oriental.
La noticia de la convencin firmada en Ro de J aneiro
por Garca, que se extralimit en sus atribuciones y reco-
noci los derechos brasil.-:-:os a los territorios disputados,
74 LA ERA CRIOLLA
polariz la hostilidad contra Rivadavia, porque el tratado
pareci injustificable frente a las victorias de las fuerzas ar-
gentinas. Rivadavia comprendi la debilidad de su posicin
y present su renuncia en junio de 1828 en un documento
memorable. El Congreso la acept y la experiencia rivada-
viana de reunificacin nacional qued concluida en medio
de la incertidumbre general.
La provincia de Buenos Aires eligi entonces gobernador
a Dorrego, a quien apoyaba en nombre de los estancieros de
la provincia J uan Manuel de Rosas, sostenido por la fuerza
de sus "colorados del Monte". Fue el suyo un gobierno mo-
derado y eficaz; pero las pasiones estaban desencadenadas y,
ante el afianzamiento de la autoridad de Quiroga efl el inte-
rior del pas, los unitarios resolvieron dar otra vez la batalla.
La ocasin era propicia. Dorrego firm en agosto de 1828 la
paz con el Brasil reconociendo la independencia de la Banda
Oriental -tal co1no lo deseaba Inglaterra y lo admita el
Emperador- y los ejrcitos argentinos comenzaron a regre-
sar. Al mando de su divisin, Juan Lavalle hizo su entrada
en Buenos Aires y poco despus, el 1 o de diciembre, se suble-
v contra Dorrego, lo persigui con sus tropas y lo fusil en
Navarro el 13 de diciembre.
El conficto se generaliz con mayor violencia. Rosas y L-
pez empezaron a operar contra Lavalle, que se hizo cargo del
gobierno de Buenos Aires, y poco despus quedaron delinea-
dos los frentes en que se oponan los unitarios y los federales.
Lavalle sostendra la lucha en Buenos Aires mientras Jos
Mara Paz, que acababa de llegar con sus tropas del Brasil,
la empeara en el interior para contener la creciente influen-
cia de Quiroga. Pero Lavalle afrontaba una lucha interna en
su provincia, cuyo interior le resista aglutinado por Rosas,
de modo que sus recursos se limitaban a los que le ofreca la
ciudad y no tard en ser vencido en abril de 1829. Paz, en
cambio, logr derrotar en esos mismos das a Bustos y se
LA DESUNIN
75
adue de la provincia de Crdoba. Dos meses despus,
cuando Lavalle y Rosas llegaban a un acuerdo en Cauelas,
Paz venci en La Tablada a Quiroga fortaleciendo las espe-
ranzas de los unitarios que, sin embargo, no pudieron evitar
la eleccin de Rosas como gobernador de Buenos Aires en
diciembre de 1829. Quiroga, entre tanto, haba logrado ha-
cerse fuerte en las provincias de Cuyo y Paz busc una defi-
nicin: en Oncativo volvi a vencer al "Tigre de los Llanos"
en febrero de 1830 y poco despus removi los gobiernos fe-
derales del interior; y con los que estableci en su lugar
constituy la Liga del Interior para hacer frente a los federa-
les que predotninaban en el litoral. El 31 de agost? qued
constituida la Liga, y el4 de enero de 1831 respondieron las
provincias litorales con la firma del Pacto dos
organizaciones polticas frente a frente, casi dos naciOnes.
El equilibrio de las fuerzas fue visible y no se ocultaba
su significado. Era el interior del pas que aspiraba no slo
a un rgimen de unidad, sino tambin a un sistema polti-
co en el que las regiones menos favorecidas por la
leza compartieran las ventajas de que gozaban .las.
privilegiadas; y frente al interior, estaban las provincias
torales que defendan su autonoma para asegurar sus
vilegios y defender sus intereses. Un suceso fortuito
. posterg este enfrentamiento radical: 1 O de __ marzo d.e
1831 una partida de soldados de consi-
gui bolear el caballo del general Paz y lo hizo pnsionero.
La Liga del Interior, que era su obra ?ero que
reca todava de tnadurez, cedi ante la presten de las oli-
garquas provinciales, deseosas de asegurar su predom __
local y ajenas a la necesidad de adoptar clara
para la regin mediterrnea. Una vez mas, el predominio
econmico y poltico de las provincias litorales qued con-
solidado, y el ajuste del equilibrio nacional indefinidamen-
te postergado.
76
LA ERA CRIOLLA
Esas oligarquas provinciales se componan de hombres
c01nprometidos con la riqueza fundamental de sus provin-
cias, estancieros en su mayora, que vigilaban sus fortunas y
las acrecan, con las de sus amigos, al calor del poder polti-
co. Y aunque sometan a duro trabajo a un proletariado rural
en el que predominaban criollos, mestizos e indios, manifes-
taban cierta vaga vocacin democrtica en la medida en que
expresaban el inequvoco sentimiento popular de las masas
rurales, amantes de la elemental libertad a que las acostum-
braba el campo sin fronteras y el ejercicio de un pastoreo que
estimulaba el nomadismo. Pero era una concepcin paterna-
lista de la vida social que contradeca la necesidad de organi-
zacin que el pas perciba como impostergable.
Entre todos los caudillos, el gobernador de la provincia
de Buenos Aires, Juan Manuel de Rosas, se distingua por
su personalidad peculiar. Su fuerte ascendiente sobre los
hombres de la campaa le proporcionaba una base para
sus ambiciones; pero su claro conocimiento de los intereses
de los propietarios de estancias y saladeros le permita en-
cabezar a los grupos ms influyentes de la provincia y ex-
presar con claridad la poltica que les convena; sa fue,
precisamente, la que puso en funcionamiento durante su
gobierno provincial, desde 1829 hasta 1832, y especial-
mente en el ltimo ao de su administracin. La situacin
poltica del pas se defina rpidamente. Cada una de las
tres grandes reas econmicas de la nacin contaba con
una personalidad inconfundible para representarlas y regir
sus destinos. En el interior, Quiroga se haba afirmado de-
finitivamente despus de su victoria sobre Lamadrid en
1831. En el litoral, Lpez conservaba con firmeza la hege-
mona regional. Y en Buenos Aires, Rosas consolidaba su
poder y acrecentaba su influencia. Los tres compartan los
mismos principios, pero los tres aspiraban a alguna forma
de supremaca nacional.
LA DESUNIN 77
El escenario para dilucidar la contienda hubiera podido
ser el congreso que el Pacto Federal obligaba a convocar.
Siempre temerosos de Buenos Aires, Lpez y Quiroga -el li-
toral y el interior- insistan en apresurar su reunin. Celoso
de los privilegios de su provincia -esto es, Buenos Aires-,
Rosas se opona a que se realizara, y expres sus razones y
sus pretextos en la carta que escribi a Quiroga desde la ha-
cienda de Figueroa en 1834, despus de haber dejado el go-
bierno de la provincia, en el que le sucedieron Juan Ramn
Balcarce primero y Juan Jos Viamonte despus. La opinin
de Rosas prevaleci y el congreso no fue convocado.
Entre tanto, en combinacin con otros estancieros ami-
gos, con dinero propio y tropas levantadas por ellos en la
campaa, Rosas organiz en 1833 una expedicin al sur pa-
ra reducir a los indios pampas que asolaban las estancias y
las poblaciones en busca de ganado. Desde su campamento
de Monte se dirigi hacia el sur, cruz la regin de los pam-
pas y tom contacto con las tribus araucanas detenindose
sus tropas en las mrgenes del ro Negro. Las poblaciones
indgenas fueron acorraladas, destruidas o sometidas. Las
tierras reconquistadas, que sumaban miles de leguas, fue-
ron generosamente distribuidas entre los vencedores, sus
amigos y partidarios, con lo que se consolid considerable-
mente la posicin econmica y la influencia poltica de los
estancieros del sur.
Poco despus del regreso de Rosas, la situacin hizo crisis
tanto en Buenos Aires -donde haba estallado en su ausen-
cia la revolucin de los Restauradores- como en el interior,
donde la autoridad de Quiroga creca peligrosamente. El 16
de febrero de 1835, en Barranca Yaco, Quiroga cay asesi-
nado y poco ms tarde la legislatura bonaerense elega go-
bernador y capitn general de la provincia, por cinco aos
y con la suma del poder pblico, a Juan Manuel de Rosas.
VIL LA FEDERACIN (1835-1852)
La muerte de Quiroga y el triunfo de Rosas aseguraban el
xito de las ideas que este ltimo sostena sobre la organiza-
cin del pas: segn su opinin, las provincias deban mante-
nerse independientes bajo sus gobiernos locales y no deba
establecerse ningn rgimen que institucionalizara la nacin.
Y as ocurri durante los diecisiete aos que dur la hegemo-
na de Rosas en Buenos Aires. Hubo, sin embargo, durante
ese perodo una singular forma de unidad, que se conoci
bajo el nombre de Federacin y que Rosas quiso que se con-
siderara sagrada. Era una unidad de hecho lograda por la su-
misin de los caudillos provinciales. Como encargado de las
relaciones exteriores tena Rosas un punto de apoyo para
ejercer esa autoridad, pero la sustent sobre todo en su in-
fluencia personal y en el poder econmico de Buenos Aires.
La Federacin, proclamada como el triunfo de los ideales
del federalismo, asegur una vez ms la hegemona de Bue-
nos Aires y contuvo el desarrollo de las provincias. La pre-
sin de los comerciantes ingleses malogr la ley de aduanas
de 1836 y abri el puerto a toda clase de artculos manufac-
turados europeos. El puerto de Buenos Aires segua siendo
la mayor fuente de riqueza para el fisco y proporcionaba
pinges beneficios tanto a los comerciantes de la ciudad co-
mo a los productores de cueros y tasajos que se preparaban
en las estancias y saladeros.
De esas ventajas no participaban las provincias del inte-
rior, pese a la sumisin de los caudillos federales. Las in-
79
80 LA ERA CRIOLLA
dustrias locales siguieron estranguladas por la competencia
extranjera y los estancieros del litoral y del interior conti-
nuaron ahogados por la competencia de los de Buenos Ai-
res. Cuando Rdsas temi que sus .precauciones no fueran
suficientes, no vacil en prohibir el paso de buques extran-
jeros por los ros Paran y Uruguay. Paradjicamente, la
Federacin extrem los trminos del antiguo monopolio y
acentu el empobrecimiento de las provincias interiores,
aisladas por sus aduanas interprovinciales.
Inspirada por Rosas, la Federacin pretendi restaurar
el orden colonial. Aunque con vacilaciones y entre mil difi-
cultades, los gobiernos de los primeros veinticinco aos de
la independencia haban procurado incorporar el pas a la
lnea de desarrollo que haba desencadenado la revolucin
industrial en Europa y en los Estados Unidos. La Federa-
cin, en cambio, trabaj para sustraerlo a ese cambio y pa-
ra perpetuar las formas de vida y de actividad propias de la
colonia. Desarroll el paternalismo poltico, asimilando la
convivencia social a las formas de vida propias de la estan-
cia, en la que el patrn protege pero domina a sus peones;
abandon la misin educadora del Estado prefiriendo que
se encargaran de ella las rdenes religiosas; destruy los ci-
mientos del progreso cientfico y tcnico; cancel las liber-
tades pblicas e individuales identificando la voluntad de
Rosas con el destino nacional; combati todo intento de
organizar jurdicamente el pas, sometindolo de hecho, sin
e1nbargo, a la ms severa centralizacin. Tal fue la poltica
de quien fue llamado "Restaurador de las leyes", aludiendo
sin duda a las leyes del rgimen colonial espaol. Esa polti-
ca constitua un desafo al liberalismo y corresponda al que
poco antes haban lanzado en Espaa los partidarios de la
restauracin absolutista de Fernando VII. En la lucha inter-
na era esa poltica un desafo a los ideales de la Revolucin
de Mayo.
LA FEDERACIN 81
Los gobiernos provinciales de la Federacin imitaron al de
Buenos Aires, pero los frutos de esa poltica fueron muy dis-
tintos. La economa de Buenos Aires, montada sobre el sala-
dero y la aduana, permiti el acrecentamiento de la riqueza;
y la poltica de Rosas, permiti la concentracin de esa rique-
za entre muy pocas manos. En oposicin al principio rivada-
viano de no enajenar la tierra pblica para permitir una
progresista poltica colonizadora, Rosas opt por entregarla
en grandes extensiones a sus allegados. As se form el ms
fuerte de los sectores que lo apoyaron, el de los estancieros y
propietarios de saladeros que se enriquecan con la exporta-
cin de cueros y especialmente del tasajo que se enviaba a los
Estados Unidos y el Brasil para nutrir a los esclavos de las
plantaciones. Y as se constituy, a travs de la aduana porte-
a, la riqueza pblica que permiti a Rosas ejercer una vigo-
rosa autoridad sobre las empobrecidas provincias interiores.
No faltaron a Rosas otros sostenes. El trfico de cueros y
tasajos beneficiaba a comerciantes ingleses y norteamerica-
nos que, a su vez, importaban productos manufacturados y
harina; y este sector, que acompaaba a los numerosos es-
tancieros britnicos dispersos por la campaa bonaerense
ayud a Rosas, entre otras maneras, suscribiendo el em-
prstito de cuatro millones de pesos que lanz en su primer
gobierno. Por otra parte su autoritarismo y su animadver-
sin por las ideas liberales le atrajo el apoyo del clero y
muy especialmente el de los jesuitas, a quienes concedi au-
torizacin para reabrir los establecimientos de enseanza.
Pero no era esto todo. Rosas haba sabido atraerse la
simpata de los gauchos de la campaa bonaerense y con
ellos constituy su fuerza militar. Tambin se atrajo a las
masas suburbanas -las que Echeverra describi en El ma-
tadero- y se aproxim muy particularmente a los negros
libres o esclavos que valoraban su simpata como prenda
de seguridad y de ayuda. Se sumaba, pues, al apoyo de los
82 LA ERA CRIOLLA
poderosos un fuerte apoyo popular, con el que no conta-
ban los grupos ilustrados.
Todo ese respaldo social no bast, sin embargo, para
impedir que Rosas estableciera un estado policial. Slo la
ms absoluta sumisin fue. tolerada. Y la fidelidad a la Fe-
deracin debi demostrarse pblicamente con el uso del
cintillo rojo o la adopcin de la moda federal. Los disiden-
tes, en cambio, quedaron al margen de la ley y su persecu-
cin fue despiadada. La enrgica poltica de Rosas fue
imitada por los gobernadores provincianos, y cuando algu-
no de ellos esboz frente a los enemigos una actitud conci-
liatoria -como Heredia en 1838 o Urquiza en 1846-
tuvo que deponerla ante las amenazas de Rosas.
Dentro del mbito provincial, Rosas desarroll una pol-
tica de reducido alcance. Siempre preocupado por las ame-
nazas que lo asechaban, el estado policial contuvo todo
esfuerzo de libre desarrollo en la sociedad. No falt en la
residencia de Palermo un crculo ulico de cierto refina-
miento; all pint Prilidiano Pueyrredn en 1850 el retrato
de Manuelita Rosas; y all brill Pedro de Angelis, erudito
italiano que altern los ms rigurosos estudios histricos
con la literatura panfletaria en favor del rgimen. Pero, en
general, la vida intelectual se estanc en Buenos Aires du-
rante largos aos y slo oscuramente pudo proseguir su
enseanza hasta su muerte, en 1842, el profesor de filoso-
fa de la universidad, Diego Alcorta. La universidad langui-
deca, como languideca toda la enseanza pblica, de la
que el Estado se desentendi considerando que poda ser
patrimonio de la iniciativa privada y sobre todo de las ins-
tituciones religiosas. Desde su segundo gobierno demostr
Rosas su desdn por lo que Rivadavia haba hecho para es-
timular el desarrollo cientfico: se abandonaron los pocos
instrumentos y aparatos de investigacin que haba en la
ciudad y se suprimieron los recursos para la enseanza. Tam-
LA FEDERACIN
83
bin se suprimi la Casa de Expsitos y hasta los fondos
pblicos destinados a combatir la viruela. .
Slo la actividad econmica creca, pero dentro de una In-
conmovible rutina y en beneficio de unos pocos. Las
de los saladeristas aumentaban. Hubo algunos ganaderos In-
gleses que procuraron mejorar la cra y uno de ellos, Ricardo
Newton, alambr por primera vez un campo para obtener
ovejas mejoradas, de cuya lana comenzaba. a gran
demanda en el mercado europeo. Pero la rutina siguio pre-
dominando y la estancia sigui siendo abierto can1po de
cra de un ganado magro destinado al saladero y en la que
prcticamente no tena lugar la agricultura. .
Slo por excepcin se iniciaron
agropecuarios. El gobernador en. Entre
Ros el mejoramiento del ganado, Intro.du]o Y
alambr campos. La cra de ovejas constitma el signo de
una actitud renovadora en la economa argentina, porque
intentaba adecuarla a nuevas posibilidades del mercado in-
ternacional. Y esa actitud renovadora se manifest tam-
bin en otros aspectos, como en el de la educacin, en el
que Urquiza trabaj intensamente la ens:an-
za primaria y fundando colegios de estudios e,n
Paran y en Concepcin del Este ultimo
de adquirir muy pronto slido prestigio en todo el
Ciertamente, el signo predominante de la fue
su resistencia a todo cambio. Por lo dems, la Inquietud
fue constante. Un estado latente de rebelin amenazaba
virtualmente el orden establecido y cada cierto tiempo cris-
taliz en violentas irrupciones que extremaron los odios.
Los movimientos de rebelda contra la Federacin sur-
gieron como fenmenos locales y como fenmenos genera-
lizados. En 1838 el gobernador de Corrientes, Bern de
Astrada, crey contar con la da de, Santa para
accin contra Rosas. Pero Estanislao Lopez muno ese mis-
84 LA ERA CRIOLLA
mo ao y la provincia de Corrientes fue invadida por el go-
bernador de Entre Ros, Pascual Echage, que en 1839 de-
rrot a Bern de Astrada en Pago Largo.
Esos movimientos del litoral se relacionaban con la situa-
cin de la Banda Oriental, donde el presidente Oribe, d i c ~
to a Rosas, haba sido derrocado por Rivera. Otros factores
complicaban el problema. Francia, que buscaba nuevas
reas para su expansin, haba puesto pie en Montevideo
por donde se exportaban ya grandes cantidades de tasajo.
Ahora, pues, se opona a Inglaterra, principal beneficiaria
del comercio bonaerense. Una flota francesa estableci el
bloqueo del puerto de Buenos Aires, mientras Rivera logra-
ba derrotar a Echage en la batalla de Cagancha.
Pero entre tanto, los proyectos revolucionarios de los
unitarios argentinos que haban emigrado a Montevideo,
encabezados por Juan Lavalle, hallaban eco en la provincia
de Buenos Aires. Los jvenes escritores que en junio de
183 7 inauguraron en la librera de Marcos Sastre el Saln
Literario -Esteban Echeverra, Juan Mara Gutirrez,
Juan Bautista Alberdi, entre otros- y fundaron luego la
Asociacin de la Joven Generacin Argentina, haban sem-
brado los principios de su inquietud y su rebelda. Luego
emigraron, pero quedaron en la ciudad quienes defendan
sus ideas. El coronel Ramn Maza organiz una conspira-
cin en relacin con Lavalle, que ocup la isla de Martn
Garca; pero el movimiento fue descubierto y Maza fusila-
do. Descorazonado, Lavalle neg su concurso al levanta-
miento que preparaban en Dolores y Chascoms los
"Libres del Sur"; Manuel Rico y Pedro Castelli lanzaron
sin embargo la revolucin, pero en noviembre de -1839 los
derrot Prudencia Rosas haciendo seversimo escarmiento.
La provincia qued entonces en paz.
El interior, en cambio, se agit poco despus con una
vasta insurreccin. Fue la gran crisis de 1840. Lavalle liber
LA FEDERACIN 85
la provincia de Corrientes y dej luego su puesto a Paz, pa-
ra dirigirse a Buenos Aires. Una extraa vacilacin movi a
Lavalle a abandonar las operaciones iniciadas sobre la capi-
tal y se dirigi nuevamente hacia el norte, circunstancia que
oblig a la flota francesa a levantar el bloqueo de Buenos
Aires. Rosas respir por un tiempo, cuando la situacin in-
terna era ya desastrosa, y acrecent el rigor de la represin.
Pero entonces las provincias del norte se sublevaron abier-
tamente y desencadenaron un nuevo conflicto.
Movi la coalicin del norte Marco M. de Avellaneda,
que con la ayuda de Lamadrid tom el poder en Tucumn
y arrastr tras s a todas las provincias que antes haban
seguido a Quiroga y estaban ahora decepcionadas del cen-
tralismo de la Federacin. Pero la suerte le fue adversa. El
ejrcito de Lavalle, que constitua la mayor esperanza de
los rebeldes, fue derrotado en Quebracho Herrado por
Oribe, y las fuerzas de Lamadrid y Acha que operaban en
Cuyo fueron tambin vencidas. A fines de 1841 La valle,
derrotado nuevamente en Famaill, emprendi la retirada
hacia el Norte. Pero cay asesinado en Jujuy y la coalicin
qued deshecha y todo el Norte sometido a la autoridad de
Rosas y sus partidarios.
Paz tuvo mejor suerte en Corrientes y logr derrotar en
Caaguaz al gobernador de Entre Ros, Echage, en no-
viembre de 1841, pero no pudo obtener los frutos de su
victoria. Su aliado oriental, Rivera, fue vencido poco des-
pus por Oribe en Arroyo Grande, y con ello qued abier-
to a los federales el camino de Montevideo, que Oribe siti
en febrero de 1843. De all en adelante el litoral fue teatro
de una constante lucha. Montevideo organiz la resistencia
bajo las rdenes de Paz y combatieron al lado de los orien-
tales los emigrados argentinos y las legiones de inmigrantes
franceses e italianos; all estaba Garibaldi como smbolo de
las ideas liberales que defendan los sitiados. Desde el Ce-
86 LA ERA CRIOLLA
rrito vigilaban la ciudad las fuerzas sitiadoras, cuyo cerco
no logr romper Rivera cuando procur sublevar la cam-
paa oriental, donde en 1845 lo derrot Urquiza en India
Muerta. Pero en cambio consigui Montevideo mantener ex-
pedito su puerto, gracias al bloqueo que las flotas de Francia
e Inglaterra, ahora unidas, volvieron a imponer a Buenos Ai-
res por el temor de que Rosas lograra dominar las dos
mrgenes del Ro de la Plata.
Montevideo se convirti en el principal centro de accin
de los emigrados antirrosistas. Tambin los haba en otros
pases, especialmente en Chile, donde Alberdi y Sarmiento
movan desde los peridicos -El Mercurio, El Progreso-
una activa campaa contra Rosas. All public Sarmiento en
1845 el Facundo, vigoroso ensayo de interpretacin histori-
cosocial del drama argentino. Pero por su proximidad de
Buenos Aires y por la concurrencia de fuertes intereses ex-
tranjeros relacionados con la economa rioplatense, fue en
Montevideo donde se desarroll ms intensamente la ope-
racin que deba acabar con el gobierno de Rosas. Tam-
bin all haba una prensa vehemente: El Nacional El
Comercio del Plata, este ltimo dirigido por Flo-
renCio Varela. Pero, sobre todo, se procuraba all hallar la
frn1ula poltica que permitiera la conciliacin de todos los
adversarios de Rosas, cuyo primer esquema esboz Eche-
verra en 1846 en el Dogma socialista.
En 1845 Corrientes volvi a sublevarse con el apoyo del
Paraguay, cuyo comercio estrangulaba la poltica adoptada
por Rosas para la navegacin de los ros. Su gobernador,
Madariaga, fue derrotado dos veces por el de Entre Ros
Urquiza, primero en Laguna Limpia, en 1846, y al ao
guiente en Vences. Pero entre la primera y la segunda bata-
lla se haba establecido un acuerdo que Rosas vet. Quizs
entonces juzg Urquiza insostenible el apoyo que prestaba
al gobernador de Buenos Aires, cada vez ms celoso del
LA FEDERACIN 87
monopolio comercial porteo. Entre Ros desarrollaba una
intensa y progresista actividad agropecuaria que requera
contacto con Europa, y sus intereses chocaban abiertamen-
te con los de Buenos Aires.
La situacin se precipit cuando Francia e Inglaterra de-
cidieron en 1850 levantar el bloqueo del puerto bonaerense.
Entonces fue el Brasil quien se inquiet ante la posibilidad
del triunfo de Oribe y de que se consolidara el dominio de
Rosas sobre las dos mrgenes del Ro de la Plata. Brasil
rompi sus relaciones con la Federacin y los antirrosistas
hallaron un nuevo aliado. La aproximacin entre el gobier-
no oriental y el Brasil comenz en seguida, y Urquiza fue
atrado a la coalicin con la promesa de que el nuevo go-
bierno garantizara la navegacin internacional de los ros.
Urquiza, a su vez, logr la adhesin del gobernador de Co-
rrientes, Virasoro, y poco despus qued concertada la
alianza militar contra Rosas que permiti la formacin del
Ejrcito Grande.
Ciertamente, la Federacin no estaba en condiciones de
afrontar esta crisis que surga en su propio seno. El largo es-
tancamiento provocado por la estrecha poltica econmica
de Rosas contrastaba con las inmensas posibilidades que
abra la revolucin industrial operada en Europa. Mientras
Buenos Aires perpetuaba la economa de la carreta y el sa-
ladero, se extendan en Europa los ferrocarriles y los hilos
telegrficos y se generalizaba el uso del vapor como fuente
de energa para maquinarias modernas de alta productivi-
dad: la creciente poblacin de las ciudades requera un in-
tenso desarrollo industrial, y ste, a su vez, un constante
aprovisionamiento de materias primas. Era, pues, una ex-
traordinaria oportunidad que se ofreca al pas, frustrada
por la perseverante sumisin al pasado del viejo goberna-
dor de Buenos Aires. Rosas, tan hbil para mantener inac-
tivos a los indios del vasto imperio de la pampa que se
88 LA ERA CRIOLLA
haba constituido hacia 1835 sobre los bordes de las gran-
des estancias, tan ducho en mantener sumisos a los gober-
nadores provincianos, tan experto en el trato con los
cnsules extranjeros, haba comenzado a perder su antigua
flexibilidad y ahora slo sostena al rgimen la inercia del
Estado policial que haba creado. Todo estaba maduro pa-
ra un cambio, cada vez ms fcilmente imaginable luego de
las experiencias revolucionarias que haba sufrido Europa
en 1848. La crisis era, pues, inevitable.
El 1 de mayo de 1851 el gobernador de Entre Ros, Ur-
quiza, acept, no sin irona, la renuncia formal que Rosas
presentaba cada ao como encargado de las relaciones exte-
riores de la Federacin. La corte de San Benito de Palermo
se estremeci y la legislatura bonaerense declar a Urquiza
traidor y loco. Pero Rosas no acert a moverse oportuna-
mente y permiti que Urquiza cruzara el ro Uruguay y
obligara a Oribe a levantar el sitio de Montevideo. Poco
despus el Ejrcito Grande entr en campaa, cruz Entre
Ros, invadi Santa Fe y se present frente a Buenos Aires.
El 3 de febrero de 1852 los ejrcitos de la Federacin caan
vencidos en Caseros y Rosas se embarcaba en una nave de
guerra inglesa rumbo a Gran Bretaa. La Federacin haba
terminado.
VIII. BUENOS AIRES FRENTE A LA
CONFEDERACIN ARGENTINA (1852- 1862)
Urquiza entr en Buenos Aires poco despus de la victoria
para iniciar la etapa difcil. de echar las
de la organizacin del pa1s. La adm1n1straCion de Rosas, s1n
duda, haba preparttdo el terreno para la unidad nacional
dentro de un rgime11 federal. Los viejos unitarios, por su
parte, haban reconocido la necesidad de ese Y to-
dos estaban de acuerdo con la necesidad de la un1on, porque
las autonomas haban consagrado tambin la miseria de las
regiones mediterrneas. Quiz la diversidad del desarrollo
econmico de las distintas regiones del pas fuera el obst-
culo ms grave para la tarea de unificacin nacional.
Por lo dems, las oligarquas locales eternizadas en el
gobierno haban concluido yor acaparar la La aris-
tocracia ganadera monopolizaba el poder poht1co, en tanto
que las clases populares, de la estan-
cia, haban perdido toda significacion poht1ca, y hasta los
sectores urbanos carecan de influencia a causa del escaso
desarrollo econmico.
El ajuste de la situacin deba pues, esas
oligarquas. PefO aun entre ellas se suscitaban conflictos .a
causa de la desproporcin de los recursos entre Buenos AI-
res, el litoral y el interior. Era necesario hallar la frmula
flexible que permitiera la nacionalizacin de las rentas que
hasta ese momento usufructuaba Buenos Aires y facilitara
el acuerdo entre los grupos dominantes.
89
90
LA ERA CRIOLLA
Una conviccin unnime aseguraba el triunfo de una or-
ganizacin democrtica. Esas ideas estaban en la raz de la
tradicin argentina; con distinto signo estaban arraigadas
tanto en los com.o en los federales, y cobraban
ahora nuevo bnllo tras la crisis europea de 1848. Y, sin
embargo, la estructura econmica del pas, caracterizada
por la. de la propiedad raz, se opona a la
organizacion de una verdadera democracia. Si Sarmiento
pudo que el caudillismo derivaba del reparto injusto
de la suerte posterior de la deinocracia argentina
podna explicarse de modo semejante.
No era, tarea que esperaba a Urquiza. Insta-
lado en de Palermo, design a Vicente Lpez go-
berna?or Intenno de la provincia y convoc a elecciones para
la legislatura, de cuyo seno sali la confirmacin del elegi-
do. No faltaron entonces recelos entre los antiguos federa-
les -grandes estancieros como los Anchorena, los Alcorta,
los. Arana? los Vedoya, de cuyo consejo no prescindi Ur-
m los antiguos emigrados que comenzaban a
dividirse en Intransigentes o tolerantes frente a la nueva si-
tuacin. convoc una conferencia de gobernadores
en San Nicolas, y de ella sali un acuerdo para la organiza-
cin nacional firmado el 31 de mayo de 1852. Se estableca
en l la del Pacto Federal y se sentaba el principio
del federalismo, cuya expresin econmica era la libertad
el territorio, la libre navegacin de los
nos Y la distnbuCion proporcional de las rentas nacionales.
Se otorgaban a Urquiza las funciones de Director Provisorio
de la Confederacin Argentina y se dispona la reunin de
un en Santa Fe para el que cada
provincia env1ana dos diputados.
. econmicas y la igualdad de la representa-
cwn suscitaron la resistencia de los porteos. En la legislatu-
ra, se discuti acaloradamente el acuerdo y fue rechazado,
LA CONFEDERACIN 91
lo que origin la renuncia del gobernador Lpez. Urquiza
disolvi la legislatura y se hizo cargo del poder, rodendose
entonces de viejos federales. Hasta volvi a ser obligatorio
el uso del cintillo rojo. Sarmiento, que haba llegado con el
Ejrcito Grande como boletinero, anunci que se levantaba
sobre el pas la sombra de otra dictadura y se volvi a Chi-
le donde poco despus publicara las Ciento y una, respon-
diendo a la defensa de Urquiza que haca Alberdi en sus
Cartas quillotanas. Mitre, V lez Sarsfield y otros polticos
porteos fueron deportados y se dispuso la designacin de
Vicente Lpez como gobernador y la eleccin de una nueva
legislatura.
Urquiza dej Buenos Aires para asistir a la instalacin del
congreso de Santa Fe. A los pocos das, el 11 de septiembre,
estall en Buenos Aires una revolucin inspirada por Valen-
tn Alsina que restaur las antiguas autoridades, declar nu-
los los acuerdos de San Nicols y autnoma a la provincia.
Poco despus, Alsina, el ms intransigente de los porteos,
fue elegido gobernador.
Urquiza decidi no intervenir. El Congreso Constituyen-
te se reuni en Santa Fe el 20 de noviembre de 1852 en
una situacin incierta. Tropas bonaerenses intentaban in-
vadir el territorio entrerriano, en tanto que otras, encabe-
zadas por el coronel Lagos, se rebelaban contra Alsina y
ponan sitio a Buenos Aires exigiendo el cumplimiento del
acuerdo de San Nicols.
Pero el clima de violencia se diluy y el Congreso pudo
trabajar serenamente. La constitucin de los Estados Uni-
dos y las Bases y puntos de partida para la organizacin po-
ltica de la Repblica Argentina, que haba escrito Alberdi
en Chile con motivo de la reunin del Congreso, fueron los
elementos de juicio con que contaron los constituyentes
para la redaccin de la carta fundamental. El texto consa-
gr el sistema representativo, republicano y federal de go-
92
LA ERA CRIOLLA
bierno; se cre un poder ejecutivo fuerte, pero se asegura-
ron los derechos individuales, las autonomas provinciales
y, sobre todo, se garantizaron la libre navegacin de los
ros y la distribucin de las rentas nacionales. El 1 o de ma-
yo de 1853 fue firmada la constitucin y, por decreto de
Urquiza, fue jurada el 9 de julio por todas las provincias
excepto la de Buenos Aires.
Este hecho consum la secesin. La Confederacin por
una parte y el Estado de Buenos Aires por otra comenza-
ron a organizar su vida institucional. En abril de 1854 se
dio este ltimo su propia constitucin que, por insistencia de
Mitre, consignaba la preexistencia de la nacin. Por su par-
te, Confederaci?n estableci su capital en Paran y eligi
presidente a Urqmza; poco a poco comenz a organizarse la
administracin nacional y se acentu la distancia entre los
dos gobiernos. Sin embargo, las circunstancias econmicas
los obligaron a aceptar el acuerdo o la guerra, sin poder
desentenderse el uno de la otra. -
La lucha adquiri caracteres de guerra econmica. La
Confederacin tuvo que crear toda la armazn institucio-
nal del Estado. Buenos Aires, en cambio, mantena su anti-
gua organizacin administrativa y la crecida recaudacin
de su aduana. En 1857, con el viaje de la locomotora La
entre la estacin del Parque y la de Flores, qued
Inaugurado el Ferrocarril del Oeste. Ese ao llegaban al
mercado de Constitucin 350.000 arrobas de lana, que se
exportaban a favor de una poltica librecambista resuelta-
n:ente por el gobierno de Buenos Aires, que ha-
bla permitido establecer lneas martimas regulares con
Europa. Numerosos peridicos se publicaban en la ciudad:
La Reforma Pacfica, La Tribuna, El Nacional, este ltimo
fundado por V lez Sarsfield.
La Confederacin, en cambio, sufra las consecuencias
de la falta de recursos y del crecimiento de las necesidades.
LA CONFEDERACIN 93
El gobierno hizo diversos esfuerzos para modificar esa si-
tuacin. Tratados comerciales con los Estados Unidos,
Francia, Inglaterra y Brasil establecieron privilegios para la
importacin y la exportacin. El desarrollo de la produc-
cin lanera fue muy estimulado y se favorecieron la inmi-
gracin y la colonizacin. En 185 3 comenzaron a fundarse
colonias agrcolas; empresarios audaces como Augusto
Brougnes, Aarn Castellanos o Carlos Beck Bernard pro-
movieron su establecimiento atrayendo familias europeas;
as surgieron las colonias de Esperanza, San Jos, San Jer-
nimo, San Carlos. Los cereales comenzaban a producirse
con cierta intensidad y se anunciaba una transformacin
importante en la sociedad y en la economa de .la zona lito-
ral, cuya puerta de entrada y de salida deba ser Rosario.
Pero los resultados eran lentos y no solucionaban los pro-
blemas financieros de la Confederacin. Fue necesario acu-
dir al Brasil en demanda de ayuda, aprovechando la
vinculacin de la economa litoral con el banco brasileo
de Mau. Pero entre tanto el gobierno de la Confedera-
cin, que desarrollaba la enseanza primaria, nacionalizaba
la Universidad de Crdoba y promova estudios cientficos
de inters nacional, alcanzaba la certidumbre de que nin-
gn arbitrio resolvera los problemas urgentes mientras no
se hallara una solucin para la cuestin fundamental de la
secesin portea.
En el conjunto de los problemas que acarreaba la crisis,
no era el menor el de las relaciones con las poblaciones in-
dgenas. El vasto imperio de las pampas que haba creado
el cacique Calfucur hacia 1835 -y con el que Rosas
mantuvo relaciones estables- empez a agitarse al da si-
guiente de Caseros y comenz a agredir las fronteras. Las
regiones de Azul y Olavarra y los confines de las provincias
cuyanas, de Crdoba y de Santa Fe se vieron hostigados
por los malones. Hombres y ganado eran arreados hacia
94 LA ERA CRlOtLA
las Salinas Grandes, donde tenan su centro las poblaciones
indgenas, y luego comenzaban vastas operaciones de venta
y trueque en las que se complicaban arriesgados pulperos
de las zonas limtrofes que obtenan con ellas pinges ga-
nancias. Pero la ofensiva no tuvo la misma intensidad en
las dos reas en que se divida el pas. Ms allegados a Ur-
quiza que a Buenos Aires, los indios jaqueaban al Estado
rebelde con la tolerancia de la Confederacin. Varias veces
las tropas bonaerenses mandadas por Mitre, por Hornos o
por Granada fracasaron frente a las huestes araucanas,
mientras en las fronteras de la Confederacin reciban disi-
mulado apoyo del coronel Baigorria, a quien Urquiza ha-
ba encomendado las relaciones con los indgenas. Baha
Blanca, Azul, Veinticinco de Mayo, Chacabuco, Rojas,
Pergamino, La Carlota, Ro Cuarto, San Luis y San Rafael
constituan los puntos de la lnea de fortines, estable en el
rea de la Confederacin y mvil en el rea del Estado de
Buenos Aires. Mientras se intentaba acentuar la coloniza-
cin y acrecentar la produccin agropecuaria con el est-
mulo de la produccin lanera, la pern1anente amenaza de
los indios desalentaba a los pobladores y limitaba la ex-
pansin de la riqueza.
La creciente tensin entre los dos Estados desemboc en
una abierta guerra econmica. La Confederacin resolvi
en 1856 establecer los que se llamaron "Derechos diferen-
ciales" para las mercaderas que llegaban a su territorio di-
rectamente y las que haban pasado por Buenos Aires;
estas ltimas deban pagar un impuesto ms alto, con lo
que se supona que se desviara el trfico hacia el puerto de
Rosario y otros puertos menores de la Confederacin. Era
una provocacin, sin duda, desencadenada por la crisis ren-
tstica que sufra el gobierno de Paran y por el secreto pro-
psito de llegar finalmente a la guerra si la situacin no se
resolva de otro modo.
LA CONFEDERACIN 95
Buenos Aires reaccion vivamente. En 1857 fue designa-
do gobernador Alsina, de quien no poda esperarse ningn
paso conciliatorio, y poco despus qued el pa-
saje en trnsito hacia el Puerto de Buenos Aires de los pro-
ductos de la Confederacin. Era la guerra econmica, pero
en tales trminos que poda preverse que no se mantendra
mucho tiempo dentro de esos lmites. Un conflicto poltico
suscitado en San Juan precipit los acontecimientos y los
dos Estados movilizaron sus tropas. Buenos Aires declar
la guerra y encarg a Mitre el mando de sus fuerzas, en
tanto que una escuadrilla procuraba impedir el cruce por el
Paran de las fuerzas de la Confederacin. Pero la opera-
cin fracas. Urquiza avanz sobre Buenos Aires y los dos
ejrcitos se encontraron el 23 de octubre de 1859 en Cepe-
da, donde Mitre qued derrotado.
Pocos das despus Urquiza estableci su campamento
en San Jos de Flores. Era evidente el deseo unnime de. en-
contrar una solucin, y la favoreci la gestin de Francisco
Solano Lpez, hijo del presidente del que ha:
ba ofrecido como mediador. El 11 de noviembre se firmo
el pacto de unin entre Buenos Aires y la. Confederacin,
por el que la primera se declaraba parte Integrante de la
nacin y aceptaba en principio la Constitucin de 1853.
Una convencin provincial y otra nacional deban ajustar
los trminos de la carta a las nuevas condiciones creadas;
pero entre tanto la aduana de Buenos Aires quedaba den-
tro de la jurisdiccin nacional.
Aunque con algunos rozamientos, el pacto comenz a
cumplirse. En seal de buena voluntad Urquiza visit Bue-
nos Aires y Mitre retribuy la visita. Y el 21 de octubre de
1860 la provincia de Buenos Aires la
Nacional: slo faltaba establecer el gobierno de la nac10n.
Inesperadamente un nuevo conflicto suscitado .en San
Juan desencaden otro choque. Una ley de la legislatura
96
LA ERA CRIOLLA
bonaerense declar entonces nulo el Pacto de San Jos de
Flores y la Confederacin respondi interviniendo la pro-
vincia de Buenos Aires.
sta resisti. Un ejrcito mandado por Mitre se instal
en la frontera provincial que tantas veces haba contempla-
do este enfrentamiento fratricida. Esta vez, Urquiza, jefe de
las fuerzas de la Confederacin, qued derrotado en Pavn
el 17 de septiembre de 1861. Triunfante Buenos Aires y di-
sueltos los poderes nacionales, Mitre asumi interinamente
el gobierno de la Confederacin y llam a elecciones de di-
putados al congreso, que deba reunirse en Buenos Aires,
donde Mitre haba fijado la capital de la Repblica. El 5 de
octubre de 1862 fue elegido Mitre presidente de la Nacin,
y el da 12 asumi el cargo. La unidad nacional quedaba
consumada.
IX. LA REPBLICA: ESTABILIZACIN POLTICA
Y CAMBIO ECONOMICOSOCIAL (1862-1880)
Entre 1862 y 1880 transcurre el perodo clave de la historia
argentina. Tres personalidades dismiles se sucedieron en el
ejercicio de la presidencia: Mitre de 1862 a 1868, Sarmiento
de 1868 a 1874 y Avellaneda de 1874 a 1880. Acaso eran
distintos los intereses y las ideas que representaban: distintos
eran tambin sus temperamentos; pero tuvieron objetivos
comunes y anloga tenacidad para alcanzarlos: por eso
triunf la poltica nacional que proyectaron, cuyos rasgos
conformaran la vida del pas durante muchas dcadas.
Lo ms visible de su obra fue el afianzamiento del orden
institucional de la repblica unificada. Pero su labor fun-
damental fue el desencadenamiento de un cambio profun-
do en la estructura social y econmica de la nacin. Por su
esfuerzo, y por el de los que compartieron con ellos el po-
der, surgi en poco tiempo un pas distinto en el que con-
trastara la creciente estabilidad poltica con la creciente
inestabilidad social. A ese esfuerzo se debe el fin de la Ar-
gentina criolla.
Como antes Urquiza, Mitre emprendi la tarea de orga-
nizar desde la base el Estado nacional, problema entonces
ms complejo que en 1854. Se requera un enfoque nuevo
para sacar a las provincias del mutuo aislamiento en que
vivan y para delimitar, dentro del federalismo, la jurisdic-
cin del Estado nacional. Esa tarea consumi ingentes es-
fuerzos y fue continuada por Sarmiento y Avellaneda,
97
98 LA ERA CRIOLLA
acompandolos en su labor una minora culta y responsa-
ble, que haba hecho su experiencia poltica en la poca de
Rosas y en los duros aos del enfrentamiento entre Buenos
Aires y la Confederacin. Desde los ministerios, las bancas
parlamentarias, las magistraturas y los altos cargos admi-
nistrativos, un conjunto coherente de ciudadanos despleg
un mismo afn orientado hacia los mismos objetivos.
La cuestin ms espinosa era la de las relaciones del go-
bierno nacional con el de la provincia de Buenos Aires, del
que aqul era husped, y con el que hubo que ajustar pru-
dentemente innumerables problemas. Pero no fue menos
grave la del establecimiento de la jurisdiccin nacional
frente a los poderes provinciales. Adems, las relaciones
entre las provincias ocasionaron delicados problemas, em-
pezando por el de los lmites entre ellas. Los caminos nter-
provinciales, las mensajeras, los correos y los telgrafos
requirieron cuidadosos acuerdos. Fue necesario suprimir
las fuerzas militares provinciales y reorganizar el ejrcito
nacional. Hubo que ordenar la hacienda pblica, la d m i ~
nistracin y la justicia federal. Fue necesario redactar los
cdigos, impulsar la educacin popular, hacer el primer
censo nacional y vigilar el cuidado de la salud pblica. To-
do ello cristaliz en un sistema de leyes y en un conjunto de
decretos cuidadosamente elaborados en parlamentos celo-
sos de su deber y de su independencia. Hubo discrepancias,
pero en lo fundamental, predominaron las coincidencias,
porque el cuadro de la minora que detentaba el poder era
sumamente homogneo: una burguesa de estancieros que
alternaban con hombres de profesiones liberales general-
mente salidos de su seno, con anlogas experiencias, con
ideas coincidentes sobre los problemas fundamentales del
pas, y tambin con anlogos intereses privados.
Hubo, sin embargo, graves enfrentamientos polticos en
relacin con los problemas que esperaban solucin. Triun-
LA REPBLICA 99
fante en Pavn, Mitre represent a los ojos de los caudillos
provincianos una nueva victoria de Buenos Aires; y aunque
sanjuanino, Sarmiento ofreca anloga fisonoma. Para los
hombres del interior, el acuerdo entre Urquiza y los porte-
os fue una alianza entre las regiones privilegiadas del pas
y poseedoras de la llave de las comunicaciones. Contra ella
el caudillo riojano Angel Pealoza, el "Chacho", encabez
la ltima insurreccin de las provincias mediterrneas, pe-
ro las fuerzas nacionales lo derrotaron a fines de 1863.
Igual suerte cupo a los federales de Entre Ros encabezados
por Lpez Jordn cuando se sublevaron contra Urquiza y
lo asesinaron en 18 70.
Pero no fueron stas las nicas preocupaciones internas.
Una vasta regin del pas estaba de hecho al margen de la
autoridad del Estado y bajo el poder de los caciques ind-
genas que desafiaban a las fuerzas nacionales y trataban
con ellas de esa manera singular que describi Lucio Man-
silla en Una excursin a los indios ranqueles. En 1876,
Adolfo Alsina, ministro de guerra de Avellaneda, intent
contener los malones ordenando cavar una inmensa zanja
que se extenda desde Baha Blanca hasta el sur de la pro-
vincia de Crdoba. Pero fue intil. Slo la utilizacin del
moderno fusil permiti al general Roca, sucesor de Alsina
en el ministerio, preparar una ofensiva definitiva. En 1879
encabez una expedicin al desierto y alej a los indgenas
ms all del ro Negro, persiguindolos luego sus fuerzas
hasta la Patagonia para aniquilar su poder ofensivo. La
soberana nacional se extendi sobre el vasto territorio y
pudieron habilitarse dos mil leguas para la produccin ga-
nadera, con lo que se dio satisfaccin a los productores de
ovejas que reclamaban nuevos suelos para sus majadas.
Entre tanto, la provincia de Buenos Aires procuraba de-
fender su posicin dentro de la nacin unificada. Bajo la
presidencia de Mitre -un porteo-, Buenos Aires tuvo la
100 LA ERA CRIOLLA
sensacin de que, aun obligada a conceder las rentas de su
aduana, volva a triunfar en la lucha por el poder. Pero la fir-
me poltica nacionalista del presidente se opuso resueltamen-
te a ese triunfo. Estaba en pie el problema de la residencia
del gobierno nacional, que Mitre aspiraba a fijar en la pro-
vincia de Buenos Aires, pero al precio de federalizarla como
haba pretendido Rivadavia. La situacin se hizo muy tensa
en vsperas de las elecciones de 1868, porque las provincias
apoyaron a Sarmiento contra el candidato mitrista y slo
consintieron en incorporar a la frmula al jefe del autono-
mismo porteo, Adolfo Alsina, en calidad de vicepresidente.
Cuando seis aos ms tarde volvi a plantearse la cuestin
presidencial, las oligarquas provincianas, apoyadas por Sar-
miento, se opusieron a la candidatura de Mitre y propusie-
ron el nombre de Avellaneda, a quien, por un acuerdo,
acompa otra vez en la frmula un autonomista bonaeren-
se, Mariano Acosta. Mitre advirti entonces que las oligar-
quas provincianas progresaban en la conquista del poder
ms rpidamente de lo que l esperaba, y se rebel contra el
gobierno desencadenando una revolucin en 1874. El movi-:
miento porteo fue vencido y Nicols Avellaneda, tucumano
y partidario decidido de la federalizacin de Buenos Aires,
subi a la presidencia. Cuando a su vez, conclua su manda-
to en 1880, adopt la resolucin de poner fin al problema
de la capital de la Repblica al tiempo que ofreca su apoyo
a la candidatura provinciana del general Roca contra la del
gobernador de Buenos Aires, Carlos Tejedor. Las fuerzas en
conflicto se prepararon para la lucha y poco despus estall
la revolucin. Pero la Guardia Nacional bonaerense, que Te-
jedor haba preparado pacientemente para este choque que
juzgaba definitivo, cay derrotada por el ejrcito nacional en
junio de 1880. Poco despus, el 20 de septiembre, una ley
del Congreso Nacional convirti a la ciudad de Buenos Aires
en la capital federal de la Repblica.
LA REPBLICA 101
Con ese paso quedaba cerrado un ciclo de la vida argen-
tina, que haba girado alrededor de las relaciones entre el
puerto de Buenos Aires y el pas. Cuando comenzaron a
declinar las posibilidades de la industria del saladero, los ga-
naderos progresistas que aspiraban a llegar al mercado euro-
peo con productos capaces de competir en l procuraron
controlar la poltica aduanera de la Nacin. Por su parte, y
aunque menos influyentes, algunos sectores interesados en el
desarrollo industrial perseguan el mismo fin para proteger
el desarrollo de las manufacturas. Y, entre tanto, agitaba a
la opinin del interior del pas el problema de la distribu-
cin de las rentas nacionales. Segn los intereses y las opi-
niones el pas segua dividido en tres reas claramente
diferenciadas: Buenos Aires, las provincias litorales y las
provincias interiores, y a esta divisin corresponda el jue-
go de los grupos polticos desde la independencia y ms
acentuadamente desde 1852.
Dos grandes partidos se enfrentaban, en principio, des-
de esa ltima fecha: el Partido Federal, que agrupaba a las
oligarquas provincianas y presida Urquiza, y el Partido
Liberal, que encabezaban los antiguos emigrados y predo-
minaba en Buenos Aires. El primero era unnime en cuanto
a sus principios polticos y econmicos: federalismo, libre
navegacin de los ros y nacionalizacin de las rentas adua-
neras. El segundo, en cambio, se dividi en Buenos Aires
entre los autonomistas -que encabez Valentn Alsina y
reivindicaban su aduana para su provincia- y los naciona-
listas, que encabez Mitre y consentan en la nacionaliza-
cin de los privilegios econmicos de Buenos Aires.
Unificada la Repblica, los partidos pactaron: autono-
mistas porteos acompaaron a Sarmiento y a Avellaneda,
impuestos por las mayoras provincianas. La ventaja era
cada vez mayor para el Partido Federal, informe por cierto,
pero en marcha hacia la organizacin que alcanzara ms
102 LA ERA CRIOLLA
tarde con el nombre de Partido NacionaL A sus manos ira
a parar el destino de la Repblica y en sus filas se fueron
agrupando con distinto grado de entusiasmo todas las mi-
noras, porteas o provincianas, que aspiraban al poder.
Slo pequeos grupos disidentes lo enfrentaron, a los que
resisti mientras no se hicieron visibles otros problemas
inditos en la poltica del pas.
La Argentina comenzaba a mirar resueltamente hacia el
exterior. Los compromisos contrados en vsperas de Case-
ros y los intereses internacionales en la cuenca del Plata
condujeron al pas a la guerra con el Paraguay. La Argenti-
na, el Uruguay y el Brasil combatieron contra el mariscal
Francisco Solano Lpez desde 1865 hasta 1870 y lo derro-
taron en una contienda que en la Argentina fue muy impo-
pular. Hecha la paz, la Argentina declar que "la victoria
no da derechos". Por lo dems, sus intereses se volvan cada
vez ms decididamente hacia Europa, donde las transfor-
maciones tcnicas y sociales estaban creando nuevas y pro-
miserias oportunidades para los productores argentinos.
Mientras decreca la demanda de carnes saladas en los
pases esclavistas, aumentaba la de lana y cereales en los pa-
ses industrializados, que desarrollaban una vigorosa indus-
tria textil y preferan dedicar sus majadas a la alimentacin
de los densos ncleos urbanos que el desarrollo industrial
contribua a concentrar. Lana y cereales fueron, pues, los
productos que pareci necesario producir. Poco a poco fue
vencindose la resistencia de los saladeristas, debilitados
por la competencia de ganaderos ms progresistas -ingle-
ses muchos de ellos- que haban comenzado a cruzar sus
vacunos y sus lanares con reproductores de raza importa-
dos de Europa y a cercar sus campos para asegurar la cra
y la seleccin. Ahora, unificada la nacin, la economa del
pas adopt decididamente esa orientacin que ofreca ex-
traordinarias posibilidades.
LA REPBLICA 103
Pero este cambio de orientacin supona considerables
dificultades. Se basaba en una teora sobre la vida del pas
y sobre el papel que la economa en ella;
haban elaborado cuidadosamente los emigrados: Alberd1,
preocupado por el problema de la y que :x-
puesto sus ideas en su estudio el
y rentstico de la Confederacton Argenttna, Sarmiento,
. atento a las formas de la vida social y que haba desarrolla-
do su pensamiento en el Facundo. Cuando llegaron al po-
der, y durante los dieciocho aos que desd.e
1862 hasta 1880, pusieron esa teora en accion para susti-
tuir la tradicional estructura economicosocial del pas por
una distinta que asegurara otro destino a la nacin. As de-
sencadenaron una revolucin fundamental, precisamente
cuando ponan fin al ciclo de las revoluciones polticas.
El paso ms audaz en la promocin del cambio econo-
micosocial fue la apertura del pas a la inmigracin. Hasta
1862 el gobierno de la Confederacin haba realizado al-
gunos experimentos con colonos a los que aseguraba tie-
rras. Desde esa fecha, en cambio, la Repblica comenz a
atraer inmigrantes a los que se les ofrecan facilidades para
su incorporacin al pas, pero sin garantizarles la posesi?
de la tierra: as lo estableci taxativamente la ley de coloni-
zacin de 1876, que reflejaba la situacin del Estado frente
a la tierra pblica, entregada sistemticamente a grandes
poseedores. La consecuencia fue que los inmigrantes que
aceptaron venir se reclutaron en regiones de bajo nivel de
vida -especialmente en Espaa o Italia- y de escaso nivel
tcnico. Esta circunstancia, unida a la magnitud de la co-
rriente inmigratoria, caracteriz el impacto que la inmigra-
cin produjo ya en los dieciocho aos anteriores a 1880.
Los inmigrantes tenan escasas posibilidades de transfor-
marse en propietarios y se ofrecieron como mano de obra,
en algunos casos yendo y viniendo a su pas de origen. El
104
LA ERA CRIOLLA
saldo inmigratorio fue de 76.000 inmigrantes en la dcada
de 1860 a 1870 y de 85.000 en la dcada de 1870 a 1880.
Pero desde el primer momento la distribucin tuvo una ten-
dencia definida y la corriente inmigratoria se fij preferen-
temente en la zona litoral y en las grandes ciudades. Slo
pequeos grupos se trasladaron al centro y al oeste del pas,
y ms pequeos an a la Patagonia, donde aparecieron en
1865 las colonias galesas de Chubut, y ms tarde los gru-
pos de productores de ovejas de Santa Cruz. En cambio,
Buenos Aires, que contaba con 150.000 habitantes en 1865
~ '
paso a tener 230.000 en 1875. As comenz a acentuarse
intensamente la diferenciacin entre el interior del pas y la
zona litoral, antes contrapuestas por sus recursos econmi-
cos y ahora tambin por sus peculiaridades demogrficas y
sociales.
Las consecuencias de esa poltica fueron previstas en al-
guna medida, pero sus resultados sobrepasaron todas las
previsiones. La agrupacin de las colectividades insinuaba
la formacin de grupos marginales, ajenos a los intereses
tradicionales del pas y orientados exclusivamente hacia la
solucin de los problemas individuales derivados del tras-
plante. El "gringo" adopt un comportamiento econmico
que contrast con la actitud del criollo, y Jos Hernndez
recogi el resentimiento de los grupos nativos frente a la
invasin extranjera en su poema gauchesco Martn Fierro
publicado en 1872. El Estado no busc el camino que p ~
da resolver el naciente problema, que era el de transfor-
mar a los inmigrantes en poseedores de la tierra; slo se
propuso, para asimilar al menos a sus hijos, un vasto pro-
grama de educacin popular.
Tal fue el sentido de las preocupaciones educacionales del
gobierno nacional, especialmente en cuanto a la instruccin
primaria. Mitre y su ministro Eduardo Costa procuraron
impulsarla; pero an se preocuparon ms en contribuir a la
LA REPBLICA 105
formacin de las minoras directoras, creando institutos de
educacin secundaria. En 1863 se fund el Colegio Nacio-
nal de Buenos Aires, cuyos estudios fueron orientados y di-
rigidos por Amadeo Jacques; y al ao siguiente se dispuso
la creacin de institutos anlogos en Catamarca, Tucumn,
Mendoza, San Juan y Salta. La obsesin de Sarmiento, en
cambio, fue alfabetizar a las clases populares, "educar al
soberano", hacer de la escuela pblica un crisol donde se
fundieran los diversos ingredientes de la poblacin del
pas, sometida a intensos cambios y a diversas infuencias.
Era promover un cambio dentro del cambio. Para alcanzar
ese objetivo fund innumerables escuelas dentro de la ju-
risdiccin nacional y propici en 1869 una ley que otorga-
ba subvenciones a las provincias para que las crearan en
las suyas. Un censo escolar que Sarmiento orden realizar
mostr la existencia de un 80% de analfabetos en el pas, y
sus resultados predispusieron los nimos para la vasta obra
de educacin popular que emprendi. La fundacin de la
Escuela Normal de Paran en 1870 y la creacin de biblio-
tecas pblicas complet su labor. Entre tanto, la Universi-
dad de Buenos Aires demostraba nuevas preocupaciones.
Juan Mara Gutirrez, Vicente Fidel Lpez y Manuel Quin-
tana ejercieron por entonces su rectorado, y durante el lar-
go perodo en que lo desempe el primero fue creado el
departamento de ciencias exactas en 1865; de all salieron
los primeros ingenieros que habran de incorporarse poco
despus a los trabajos que el pas requera para su transfor-
macin.
Pero pese al vigor del plan educacional, no poda espe-
rarse de l que contuviera las inevitables consecuencias de
la poltica estatal con respecto a la tierra y a la inmigra-
cin. Hubo un crecimiento acelerado de la riqueza, pero
sta se concentr en pocas manos. Los estancieros que tan
fcilmente haban logrado grandes extensiones de tierra se
106 LA ERA CRIOLLA
volcaban a la produccin intensiva de la lana que requera
d El proceso de intensificacin de la cra
de ovinos haba comenzado en 1860, y cinco aos despus
b Ar:3er!::i:c.a ccupaba un lugar privilegiado entre los expor-
tadores de lana. Sesenta millones de ovinos, distribuidos en
campos que comenzaban a alambrarse aceleradamente ase-
guraban una fructfera corriente de intercambio con los
puertos de Europa. Francia y Blgica eran las principales
consumidoras de esa produccin; pero el saldo favorable
que esas exportaciones dejaban se inverta preferentemente
en productos manufacturados ingleses. El comercio exte-
rior, que en 1861 tena un volumen total de 37 millones de
pesos, ascendi a 104 millones en 1880, sin que todava hu-
biera alcanzado a tener sino escassima importancia en la
exportacin de cereales, cuya produccin apenas comenza-
ba a sobrepasar el nivel de autoabastecimiento de harina.
La poltica librecambista predominaba, en perjuicio de
las actividades manufactureras. Pese a los esfuerzos de Sar-
miento para estimular las extracciones mineras y en especial
la del carbn, los resultados fueron escasos. Una fbrica
que pretendi instalarse en 1873 para producir tejidos de
lana debi cerrar al poco tiempo ante la imposibilidad de
competir con los artculos importados. Slo la explotacin
ferroviaria y los talleres de imprenta alcanzaron cierto gra-
do de organizacin industrial. Desde 1857 exista una or-
ganizacin obrera: la Sociedad Tipogrfica Bonaerense,
exclusivamente de ayuda mutua; pero en 1878 se constitu-
y la Unin Tipogrfica como organizacin gremial para
luchar por la disminucin de los horarios de trabajo y el
aumento de los salarios. Ese mismo ao se declar la pri-
mera huelga obrera, gracias a la cual se fij una jornada de
diez horas en invierno y doce en verano. Pero la industria
no tena perspectivas. En la exposicin industrial de Cr-
doba que se realiz en 1871, Sarmiento seal, al inaugu-
LA REPBLICA
107
rarla, la ausencia casi total de otras manufacturas no
fueran las tradicionales. Y a pesar de que en 1876 se Inten-
t establecer algunas tarifas proteccionis:as, el mercado_ de
productos manufacturados sigui dominado por los. Im-
portadores, con lo que se acentuaba el carcter Y
casi parasitario de los centros urbanos que crecian con la
inmigracin. . ,
En cambio la construccin de los ferrocarnles creo una
importante de trabajo para los Y desen-
caden un cambio radical en la economia del pais. Durante
los dieciocho aos que preceden a 1880 se construye_ron
2516 kilmetros de vas frreas. Tres compaas
-una privada y dos estatales- y siete compaas de capital
extranjero hicieron las obras. El Ferrocarril del Oeste lleg
por entonces hasta Bragado y Lobos; el Ce?tral Crdoba
uni Rosario con Crdoba en 1876; y el Andino se
di de esa lnea para dirigirse hacia el oeste.
eran de capital nacional. Las de capital extranJero unieron a
Buenos Aires con Azul y Ayacucho -una de ellas, Sur-
otra a Rosario con Crdoba -el Central Y
otras unieron distancias menores en las de_
nos Aires y Entre Ros. Eran empresas de Ingles
preferentemente y realizaron un pinge negocio, porque re-
cibieron tan vastas extensiones de campo a c?stados de
sus vas que agregaron a la explotacin fer:oviana el_ nego-
cio de venta de tierras. Eran stas las que mas se
por la accin del ferrocarril, y as naci un nuevo mo,n_vo
de especulacin que fue nuevo obstculo para la pohtica
colonizadora. .
Buenos Aires fue la principal beneficiaria del nuevo desa-
rrollo econmico. La ciudad se europeiz en sus gustos Y en
sus modas. El teatro Coln, entonces frente a la plaza d_e
Mayo constitua el centro de la actividad social de una
nora 'rica que comenzaba a viajar frecuentemente a Pans.
108
LA ERA CRIOLLA
Federalizada en 1880 pese a la opo .. ,. d
1
.
b
' SlCion e os autonomis-
tas enea ezados por Leandro N Ale B A" . . ,.
d 1 m, uenos 1res s1gu10
tao e mayor. :mporio de riqueza de la nacin. Cosmo-
p . ,su renovadora su arquitectura cultas sus
m1nonas y aCtiVO SU pue t 1 C l ,. '
t d 1 r o, a apita pon1a de manifiesto
o os os rasgos del cambio que se operaba en el pas.
Cuarta parte
LA ERA ALUVIAL
Los primeros pasos de la transformacin economicosocial
del pas, dados en las tres dcadas que siguieron a Caseros,
comprometieron su desarrollo futuro. Los tres grupos po-
seedores se enriquecan y, al mismo tiempo, parecan abrirse
amplias perspectivas para los hombres de trabajo capaces
de iniciativa y sacrificio. Y no slo para los nativos. En Eu-
ropa, los que se haban empobrecido a causa del desarrollo
industrial y de la falta de tierras, comenzaron a mirar hacia
la Argentina vislumbrando en ella una esperanza, y gruesos
contingentes de inmigrantes llegaron al pas cada ao para
incorporarse a la carrera de la prosperidad. A falta de una
poltica colonizadora, se distribuyeron segn sus inclina-
ciones. El resultado fue que la antigua diferencia entre las re-
giones interiores y las regiones litorales se acentu cada vez
ms, definindose dos Argentinas, criolla una y cosmopolita
la otra. En esta ltima se poblaron los campos de chacare-
ros, pero sobre todo crecieron las ciudades, a las que los
nuevos y los antiguos ricos dotaron de los signos de la civi-
lizacin vista en el espejo de Pars: anchas avenidas, teatros,
monumentos, hermosos jardines y barrios aristocrticos
donde no faltaban suntuosas residencias.
Pero la riqueza no se distribuy equitativamente. Con el
mismo esfuerzo de los que prosperaron, otros envejecieron
en los duros trabajos del campo sin llegar a adquirir un pe-
dazo de tierra o se incorporaron a los grupos marginales de
109
110
LA ERA ALUVIAL
las ciudades para arrastrar su fracaso. La sociedad argenti-
na, por de sus elementos, comenz a parecer
un aluv10n por torrentes diversos, que mezcla-
b.an aguas Sin saber hacia qu cauce se dirigan. Floren-
CIO Sanchez -el autor de La Gringa y de el dotor-
al el drama de los triunfos y los fracasos de
.a quienes el aluvin arrastraba; y en La restaura-
aon naaonalista Ricardo Rojas, al celebrarse el centenario
de la describa no sin angustia, el cuadro de
una sociedad que pareca hallarse en disolucin.
A medida que se constitua ese impreciso sector de inmi-
grantes y de hij?s de inmigrantes, la clase dirigente criolla
a considerarse como una aristocracia, a hablar de
su estirpe Y. a acrecentar los privilegios que la prosperidad le
otorgaba Sin mucho esfuerzo. Despreci al humilde inmi-
grante que vena de los pases pobres de Europa, precisan
1
en-
te cuando se someta sin vacilaciones a la influencia de los
pases europe?s ricos y orgullosos. De ellos aprendi las
reglas :zgh life, preferencia por los poetas franceses y
adm1rac1on por el Impecable corte ingls de la solemne le-
VIta su posicin social. Y de ellos recibi
Cierto de ideas sobre la economa y lapo-
htica que los ministros y los parlamentarios expusieron bri-
llantemente en memorables discursos que recordaban los de
o de Fer;y .. Era una imitacin inevitable, porque
la Argentma se hab1a Incorporado definitivamente al mbito
de la europea, cuya expansin requera nuestras
matenas pnmas y nos impona sus manufacturas. Pero co-
mo Europa ofreca tambin el contingente humano de sus
excedentes de poblacin, las clases medias y hasta las clases
populares co.n:enzaron a caracterizarse por nuevas costum-
bres y nuevas Ideas que desalojaban la tradicin nativa
fue inevitable que el pas sufriera las
cuencias de los conflictos econmicos y polticos en que se
LA ERA ALUVIAL 111
sumi Europa. Gran Bretaa invirti grandes capitales y
consider que, automticamente, nuestros mercados le per-
tenecan, no vacilando en exigir, con tanta elegancia como
energa, que se mantuviera fielmente esa dependencia. La
Argentina fue neutral en las dos grandes contiendas euro-
peas, y gracias a ello abundaron las provisiones en los pa-
ses aliados. Mientras hubo guerra surgi en el pas una
industria de reemplazo, pero al llegar la paz, los pases que
lo provean de manufacturas trabajaron por recuperar sus
mercados, ocasionndose entonces graves trastornos eco-
nmicos y sociales. Y la Argentina pag el tributo de fuer-
tes conmociones internas que no slo reflejaban su propia
crisis, sino tambin la de los pases europeos.
Slo despus de esas duras experiencias comenz a ad-
vertirse que el pas tena vastos recursos que abran nuevas
posibilidades: el petrleo, las minas de carbn y de hierro,
las viejas industrias del vino, del azcar y de los tejidos y
otras nuevas que comenzaban a desenvolverse. Los empre-
sarios descubrieron las excelentes condiciones del obrero in-
dustrial argentino y las universidades comenzaron a ofrecer
tcnicos bien preparados. Todo favoreca un nuevo cam-
bio, excepto la dura resistencia de las estructuras tradicio-
nales, tanto econmicas como ideolgicas.
Conservadorismo y radicalismo fueron la expresin de
la actitud poltica de los dos grupos fundamentales del
pas: el primero represent a los poseedores de la tierra y el
segundo a las clases medias en ascenso, deseosas de ingresar
a los crculos de poder y a las satisfacciones de la prosperi-
dad. El socialismo aglutin a los obreros de las ciudades y,
en ocasiones, atrajo a una pequea clase media ilustrada.
Pero las masas criollas que se desplazaron del interior ha-
ca el litoral en busca de trabajo y de altos jornales, crea-
ron una nueva posibilidad poltica que convulsion el
orden tradicional.
112
LA ERA ALUVIAL
El pas conoci otras opciones: entre catlicos y libera-
les, entre de los aliados y partidarios del eje
de los Estados Unidos y
de su tnfluencta en la Amrica latina. Esas op-
Ciones provocaron conflictos que, en parte, contribuyeron
a esclarecer las opiniones.
En ochenta aos se constituyeron y organizaron univer-
sidades, academias y sociedades cientficas que estimularon
la investigacin y el saber. El pas ha tenido filsofos pro-
fundos como Jos Ingenieros, Alejandro Korn y Francisco
cientficos como Florentino Ameghi-
no, Mtguel Ltllo y Bernardo Houssay; pintores y escultores
como .Martn. Rogelio Y rurtia, Lino Spi-
hmbergo y Mtguel Vtctonca; escritores insignes cOmo Leo-
Lugones, Roberto Payr, Enrique Banchs, Ezequiel
Marttnez Estrada y Jorge Luis Borges. En el seno de una
sociedad heterognea y entre el fragor de la lucha entre los
opuestos, se hace poco a poco una Argentina que busca su
economicosocial y una fisonoma que expre-
se su esptntu.
1'
X. LA REPBLICA LIBERAL
(1880-1916)
Desde que Julio A. Roca lleg al poder en 1880 las mino-
ras dominantes dieron por terminadas sus rencillas inter-
nas y aceptaron el plan que el presidente consign en dos
palabras: "Paz y administracin". De acuerdo con l evita-
ron los conflictos polticos mediante prudentes arreglos y
se dedicaron a promover la riqueza pblica y privada. Las
ocasiones fueron tantas que desataron en muchos una in-
moderada codicia y muy pronto las minoras adquirieron
el aire de una oligarqua preocupada tan slo por sus inte-
reses y privilegios.
A medida que se hibridaba la poblacin del pas con los
aportes inmigratorios, la oligarqua estrechaba sus filas. El
censo de 1895 acus un 25o/o de extranjeros y el de 1914 un
30%; de ellos, la inmensa mayora eran los inmigrantes de
los ltimos tiempos que llegaban en gruesos contingentes:
ms de 1 000 000 en el decenio 1880-1890, 800 000 en el
decenio siguiente y 1 200 000 slo en los cinco aos ante-
riores a 1910. En esta situacin celebrara el pas el cente-
nario de su independencia. La oligarqua se senta patricia
-aun sin serlo demasiado- frente a esta masa heterog-
nea que se iba constituyendo a su alrededor, subdividida en
colectividades que procuraban mantener su lengua y sus
costumbres con escuelas y asociaciones y, en conjunto, aje-
na a los viejos problemas del pas excepto en aquello que
lindaba con sus intereses inmediatos. Ese espectculo pare-
113
114 LA ERA ALUVIAL
ca justificar que la oligarqua se preocupara por s misma
y cada uno de sus miembros por su propia existencia, de-
senvuelta en el mbito de los clubes aristocrticos y volca-
da hacia la poltica o hacia el goce esttico. Pero mientras
ella estrechaba sus filas el pas creca. De 3 995 000 habi-
tantes que acusaba el censo de 1895 haba pasado en 1914
a 7 885 000. Este crecimiento acusaba ciertos rasgos singu-
larsimos. Las zonas del Este del pas, frtiles llanuras pr-
ximas a los puertos, acogieron ms del 70% del aumento
de la poblacin; Rosario, que apenas tena 23 000 habitan-
tes en 1869 alcanzaba a 91 000 en 1895 y a 222 592 en
1914; y Buenos Aires pas de 663 000 en 1895 a 1 575 000
en 1914.
Esta transformacin demogrfica del pas responda a los
intensos cambios econmicos que se haban producido des-
de que comenzaron a refinarse los ganados vacuno y ovino
y a extenderse las reas de cultivos de cereales. En 1883 se
instalaron los primeros frigorficos argentinos, que al cabo
de poco tiempo fueron sobrepasados por los que se crearon
con capitales britnicos y norteamericanos para servir a las
demandas del mercado ingls. A las exportaciones de ga-
nado en pie se agregaron entonces las de carnes congeladas,
cuyo volumen se intensific considerablemente en poco
tiempo. Por la misma poca la produccin de cereales co-
menz a exceder los niveles del consumo interno y se pudo
empezar a exportarlos con tal intensidad que, en el quinque-
nio comprendido entre 1900 y 1904, las cifras del comercio
exterior revelaron una equivalencia entre la exportacin de
productos ganaderos y de productos agrcolas, cuando veinte
aos antes la ganadera superaba trece veces el volumen de
la agricultura. Este vasto desarrollo de la produccin agro-
pecuaria se cumpli en las viejas estancias que se moderni-
zaron utilizando reproductores de raza, pero tambin en las
chacras, generalmente arrendadas, que explotaban agricul-
LA REPBLICA LIBERAL
115
tores italianos o espaoles en las provincias litorales. La
cra de la oveja, entre tanto, retroceda hacia las tierras re-
cientemente incorporadas a la produccin en los territorios
de La Pampa y Ro Negro, donde, como en el resto del pas,
se constituyeron grandes latifundios.
El intenso trajn que se adverta en los puertos --en Bue-
nos Aires, en Rosario, en La Plata, todos de aire cosm?po-
lita-, oblig a emprender las obras que los cap.acitara
para soportar su creciente movimiento. En 1890 se
raron los trabajos del puerto de La y de secc:on
del de Buenos Aires, quedando conclmdo este ultimo Siete
aos despus. Continu, entre tanto, la prolongacin de
red ferroviaria, que coinenz a dentro de!
de los capitales ingleses por la deliberada del
bierno, segn el principio de que slo las rutas Improducti-
vas deban ser explotadas por el Estado, en tanto que las
productivas deban quedar al privado. Esa
opinin corresponda a la pohtica hberal que de-
fendieron, sobre todo, Roca y su sucesor J uarez en
virtud de la cual convena a la nacin ofrecer a los Inverso-
res extranjeros las ms amplias facilidades con el de
que acudieran a estimular el desarrollo de las
econmicas que el pas no poda encarar con sus propi.os
recursos. Garantizadas las inversiones, los grupos financie-
ros extranjeros ofrecieron al Estado argentino suc.esivos
emprstitos: 12 millones entre 1880 y 1885, 23
entre 1886 y 1890, 34 millones entre 1891 y 1900, y reali-
zaron cuantiosas inversiones en explotaciones bastante
productivas cuya vigilancia pona de los inver-
sores un decisivo control sobre la vida nacional. Quedaron
en su poder los dos grandes siste}llas industriales de carc-
ter moderno que se haban organizado los
ferrocarriles y los frigorficos; pero al mismo tiempo .sur-
gieron entre 1880 y 1890, especialmente en Buenos Aires,
116 LA ERA ALUVIAL
otras industrias menores desarrolladas con capitales me-
dianos, especialmente en el campo de las artes grficas, de la
alimentacin, de la construccin y del vestido. En unas y en
otras comenzaron a crearse condiciones distintas de las tradi-
cionales para los obreros asalariados que trabajaban en ellas.
Largas jornadas y, sobre todo, salarios que disminuan en
su poder adquisitivo a medida que creca la inflacin pro-
vocada por la crisis financiera que culmin en 1890, deter-
minaron el desencadenamiento de los primeros conflictos
sociales y la aparicin de nuevas e inusitadas tensiones en
la vida argentina.
A travs de estos fenmenos comenzaron a advertirse las
primeras consecuencias del intenso cambio provocado por
la poltica economicosocial que haban adoptado las mino-
ras dirigentes. Julio A. Roca, presidente desde 1880 hasta
1886, se propuso acelerar el proceso, apoyado en la opinin
de las clases tradicionales del pas, cada vez ms definidas en
sus tendencias y cada vez ms claramente enfrentadas con la
masa heterognea que las rodeaba, mezcla de inmigrantes y
de criollos. Los partidos porteos -el liberal .v el autono-
mista- quedaron reducidos a la impotencia a la orga-
nizacin del vasto e informe Partido Autonomista Nacional
'
que se constituy con las oligarquas provincianas, cuya in-
discutida jefatura asumi el propio Roca, y al que se fueron
incorporando los grupos que desertaban de los viejos parti-
dos faltos de perspectivas de poder. Disminuida con la falta
de su capital tradicional, la provincia de Buenos Aires per-
di buena parte de su influencia, y desde La Plata, fundada
en 1882 por el gobernador Dardo Rocha, contemplaba im-
potente el predominio de la alianza provinciana en el go-
bierno nacional.
Los ingentes gastos fiscales que demandaba la acelera-
cin del cambio econmico, la construccin de los puertos,
de los ferrocarriles, de los edificios. pblicos, alteraron la
LA REPBLICA LIBERAL
117
estabilidad monetaria del pas; comenz una incontenible
inflacin que, sumada a la arbitrariedad con que se ma-
nejaron los crditos bancarios y al creciente desarrollo de
la especulacin con los valores de la tierra, provoc una
difcil situacin que Roca quiso resolver con la ley mone-
taria de 1881. Pero no por eso ces la emisin de papel
moneda y la crisis sigui avanzando. El gobierno, sin em-
bargo, confiaba en el libre juego de las fuerzas econmi-
cas de acuerdo con su doctrina liberal. Precisamente, fue
'
esa misma doctrina la que inspir otras medidas que en-
traaron otros cambios no menos importantes en la orga-
nizacin del pas.
En medio de las n1ayores dificultades financieras, el go-
bierno resolvi transformar ciertos aspectos del rgimen
institucional. Despus de apasionadas polmicas y de vio-
lentosdebates parlamentarios, fue aprobada en 1884 la ley
de creacin del Registro Civil, por la cual se encomendaba
al Estado el registro de las personas, confiado antes a la
institucin eclesistica; la Iglesia y los sectores catlicos se
opusieron enrgicamente, pero la ley fue sancionada por
la nacin y adoptada luego por todas las provincias. Ese
mismo ao se enfrent un problema de mayor trascenden-
cia an: el de la educacin popular, que tambin origin
largas controversias; los sectores catlicos se
violentamente contra el principio del laicismo que Inspira-
ba el proyecto oficial, pero la ley 1420 de educacin obli-
gatoria y gratuita fue aprobada. No menos trascendental
fue la sancin de la ley proyectada por Nicols Avellaneda,
que consagr en 1885 el principio de la autonoma de las
universidades. Y cuando algunos aos ms tarde se esta-
bleci el matrimonio civil, qued concluido el proceso de
renovacin institucional. Pero desde entonces tambin que-
daron divididas las clases tradicionales en sectores ideolgi-
cos: liberales por una parte y catlicos por la otra, divisin
118
LA ERA ALUVIAL
que se proyectara al cabo de poco tiempo en las luchas
polticas.
mantuv.o sin embargo su autoridad y, sobre todo, el
maneJo de los hilos que movan la poltica electoral. Para las
de 1886 imponer la candidatura de Miguel
Juarez qmen estrechamente vinculado y
al que sabia participe de sus Ideas. Pero Jurez Celman esta-
ba decidido a ejercer tambin l a su turno no slo la presi-
dencia de la Nacin, sino tambin la jefatura del Partido
Nacional. Llegado al poder, exigi el incondi-
Cionahsmo de sus partidarios y promovi con ello la forma-
cin de un frente poltico cuyos miembros aprovecharon
impdicamen:e las difciles circunstancias del momento para
obtener ventaJaS con el crdito y la especulacin. El naciente
comenzaba por entonces a exigir
meJoras y manifestaba su inquietud a travs de huelgas rei-
teradas que sacudan la aparente paz. Eran generalmente
obreros quienes las desencadenaban, y la poltica
a variar de contenidos gracias a las
Ideas y al lenguaJe que introdujeron esos inmigrantes urba-
nos haban en sus pases de origen cierta pre-
paracion revolucionana. En las clases tradicionales no se
advirti respecto de ellos, al principio, sino indiferencia
0
acaso desprecio, juzgndolos desagradecidos frente a la
pitalidad ... e les haba ofrecido el pas; pero la inquietud
obrera crecio hasta transformarse en un problema inoculta-
ble al calor de la inflacin que provocaba la disminucin de
los y con la inquietud de los grupos
pohticos que con el "unicato" presidencial y se
preparaban para abnr el fuego contra el gobierno.
A principios de 1890 un club socialista compuesto por
obreros alemanes promovi la formacin de un "comit
internacional" para organizar en Buenos Aires la celebra ...
cin del 1 o de mayo. El acto reuni a casi tres mil obreros y
\'
LA REPBLICA LIBERAL 119
en l se echaron las bases de una organizacin de trabaja-
dores que, en el mes de junio, present al Congreso un pe-
titorio exponiendo las aspiraciones de los obreros en la
naciente organizacin industrial del pas. Poco antes, en
otro lugar ms cntrico de la capital, los grupos polticos
adversos al juarismo haban celebrado otro mitn en el que
haba quedado fundada la Unin Cvica bajo la presidencia
de Leandro N. Alem. Era un nuevo partido, ajeno, por
cierto, a las inquietudes que en esos das manifestaba el inci-
piente movimiento obrero, y que encarnaba las aspiraciones
republicanas y democrticas de un sector de las clases tradi-
cionales y de los crculos de clase media que empezaban a
interesarse por la poltica. As nacieron, casi al mismo
tiempo, dos grandes movimientos de distinta ndole, uno
que aspiraba a representar a las clases medias y otro que
quera ser la expresin de la nueva clase obrera.
La Unin Cvica form a su alrededor un fuerte movi-
miento de opinin. La inspiraba una juventud que anhelaba
el perfeccionamiento de las instituciones y que pretenda al-
canzar el poder, venciendo la resistencia de las minoras que
se consideraban depositarias de los destinos del pas y que
resolvan sobre ellos indistintamente en los despachos ofi-
ciales o en los elegantes salones del Jockey Club, fundado
en 1882 por Carlos Pellegrini.
Pero la inspiraba tambin el grupo de Mitre, hecho a un
lado por las oligarquas provincianas, y el grupo catlico en-
cabezado por Jos Manuel Estrada, hostil al rgimen por la
actitud resuelta de Roca y de Jurez Celman frente a la Igle-
sia Catlica. Gracias a sus numerosas ramificaciones, la
Unin Cvica se atrajo muchas simpatas y consigui la ad-
hesin de algunos grupos militares, con cuyo apoyo desenca-
den una revolucin el 26 de julio de 1890. Dueos del
Parque, los revolucionarios creyeron triunfar, pero el go-
bierno pudo neutralizarlos y el movimiento fue sofocado.
120 LA ERA ALUVIAL
No obstante, el desprestigio del rgimen qued al descu-
bierto: poco despus el presidente Jurez Celman se vio
obligado a renunciar y asumi el mando el vicepresidente
Carlos Pellegrini.
Aunque slo poltica en apariencia, la crisis era funda-
mentalmente econmica. Durante dos aos, Pellegrini se
esforz por resolver los problemas financieros del pas, pe-
ro la conmocin era ms profunda de lo que pareca. En
1891 quebraron el Banco Nacional y el Banco de la Pro-
vincia de Buenos Aires, arrasando con las reservas de los
pequeos ahorristas, destruyendo el sistema del crdito y
comprometiendo las innumerables operaciones a largo pla-
zo estimuladas unas veces por la confianza en la riqueza
del pas y otras por la fiebre especulativa que se haba apo-
derado de vastos crculos. J ulin Martel describi en La
Bolsa el vrtigo colectivo que haba arrastrado a tan dura
catstrofe. Hasta los bancos extranjeros sufrieron las con-
secuencias de la crisis, y la casa Baring de Londres -uno
de los emporios del mundo- amenaz con presentarse en
quiebra si la Argentina no cumpla con sus compromisos.
Fue necesaria toda la actividad de Pellegrini para resta-
blecer el equilibrio financiero, y en diciembre de 1891 se
fund el Banco de la Nacin para ordenar las finanzas y
restablecer el crdito.
Cuando comenzaron a discutirse las candidaturas para
la eleccin presidencial de 1892, el Partido Autonomista
Nacional se vio enfrentado por la Unin Cvica: fue la pri-
mera prueba a que se sometieron los dos conglomerados y
qued a la vista la inconsistencia de ambos. La Unin Cvi-
ca se dividi, constituyndose la Unin Cvica Nacional
bajo la inspiracin de Mitre y la Unin Cvica Radical bajo
la direccin de Alem. El Partido Autonomista Nacional
'
por su parte, acus la presencia de un movimiento disiden-
te encabezado por Carlos Pellegrini y Roque Senz Pea,
\'
LA REPBLICA LIBERAL
121
deseosos de evitar la influencia de Roca. Pero ste contro-
laba firmemente los mecanismos electorales y, un
acuerdo con Mitre, pudo imponer el nombre de Lu1s Saenz
Pea para la candidatura presidencial. al
candidato en la eleccin, pero no en el eJerciCIO de.l gobier-
no. Sujeto a la influencia de los dos Influyen-
tes del momento, Mitre y Roca,
sin lograr definir su propia poltica. La Un1?n Radi-
cal volvi a intentar un movimiento revolucwnano en 1893
que, aunque fracas, prob la del en .la pro-
vincia de Buenos Aires y el prestigiO de H1pohto Y ngoyen,
sobrino de Alem. Cuando se sobrepuso a esas dificultades,
el presidente procur continuar la de sus antecesores,
con cuyas ideas coincida. Los trabaJOS del puerto de Bue-
nos Aires progresaban rpidamente y. se
entonces los del puerto de Rosario; la .fue esti-
mulada otra vez tras la retraccin que habla .la
crisis de 1890, y el comercio exterior se intens1f1co .gracias
al incesante crecimiento de la produccin Pero
los embates polticos de sus dos mentores no le. d1eron.
gua y Luis Senz Pea se vio obligado a renunciar a pnncl-
pios de 1895. .
El grave problema de lmites que la Argentina t:n1a
Chile alcanz entonces su mayor gravedad, y el vicepresi-
dente Jos Evaristo Uriburu, que se hizo cargo del pode:,
tuvo que afrontar la responsabilidad de preparar al pa1s
para la guerra. Slo a fuerza p.udo
peligro y se convino en la elecc1on de un arbitro
la disputa. Pero, ante la posibilidad de un conflicto
la personalidad de Roca cobr vuelo ot:a Y el
candidato forzoso para la prxima presidencia. El Partido
Autonomista Nacional se alist para la lucha con
recursos; en cambio, la Unin Cvica se.
nuida cuando, en julio de 1895, se suicido su Indiscutido
122
LA ERA ALUVIAL
jefe, Alem, pocos meses despus de que se
baJo la inspiracin de Juan B. Justo, el Partido
Soctahsta. Nada pudo impedir que en las elecciones de
1898 se repitiera el cuadro tradicional de los comicios frau-
dulentos, y Roca fue elegido por segunda vez presidente de
la Repblica.
Los seis aos de su segundo gobierno se diferenciaron de
los del La identificacin entre el presidente y el jefe
de partido. no se. como antes, y acaso las graves
Internacionales contribuyeron a apartarlo
de la pohttca menuda. El problema de lmites con Chile fue
resuelto por el fallo del rey de Inglaterra, rbi-
tro elegido, y la amenaza de guerra qued descartada en
1902. Con todo, las necesidades de la defensa nacional ha-
ban al coronel Pablo Ricchieri, ministro de gue-
a gestionar sanc.in de una ley de conscripcin
mtlttar anual y obhgatona que vot el congreso en 1901.
Nuevas leyes financieras e impositivas robustecieron la
moneda, en un momento en que volva a desarrollarse in-
tensamente ...la produccin agropecuaria, se multiplicaban
las obras pubhcas -ferrocarriles, puertos, canales de rie-
go, co:tas, obras sanitarias-y se ordena-
ba la admtntstracion publica. Las clases acomodadas vean
un programa de gobierno progresista; en cam-
bto, las clases trabajadoras acusaban una inquietud cada
vez mayor por la disminucin de los salarios y sobre todo
desocupacin. En 1902 el problema hizo
cnsts y estallo una huelga general que paraliz a la ciudad
de Buenos Aires. La respuesta del gobierno fue la sancin
de la "ley de residencia" que lo autorizaba a deportar a los
extranjeros que "perturbaran el orden pblico". El n
1
ovi-
mie?to obrero sin duda, obra de extranjeros en suma-
Y la r::ed.tda provoc reacciones violentas que la
pohcia y el eJercito sofocaron implacablemente. Pero el go-
1' LA REPBLICA LIBERAL
123
bierno no pudo impedir, sin embargo, que gracias a una
modificacin del sistema electoral, llegara al parlamento en
marzo de 1904 como diputado, Alfredo L. Palacios, candi-
dato del Partido Socialista.
El problema de la sucesin presidencial acentu, por en-
tonces, las diferencias entre Pellegrini y Roca, que implicaban
una divisin en el seno del Partido Autonon1ista Nacional.
Pellegrini criticaba enrgicamente el fraude electoral y la ten-
dencia oligrquica del Partido, y estaba vinculado a Roque
Senz Pea, que comparta sus puntos de vista y mantena
trato con Hip lito Y rigoyen. Pero Roca segua moviendo
los hilos de su partido, manejados en la provincia de Bue-
nos Aires por Marcelino Ugarte, y volc su influencia a fa-
vor de la candidatura de Manuel Quintana, que obtuvo el
triunfo en comicios viciados, una vez ms, por el fraude. La
Unin Cvica Radical, que ahora obedeca a Y rigoyen, afir-
m entonces el principio de la abstencin revolucionaria y
no concurri a las elecciones.
Para entonces, la fuerza del radicalismo haba crecido mu-
cho. Reuna a algunos sectores rurales hastiados de la omni-
potencia de los grandes latifundistas, a los irreductibles
enemigos de Roca que conservaban la tradicin del rosismo
y del autonomismo de Alsina y de Alem, y comenzaba a
acoger en su seno a un vasto sector de inmigrantes e hijos
de inmigrantes que empezaban a integrarse en la sociedad
y a interesarse por la poltica. Esta circunstancia le daba
fuerza en las ciudades, y el proceso continuo de transfor-
Inacin social del pas aseguraba que su poder ira en au-
mento. No mucho despus de iniciarse la presidencia de
Quintana, el 4 de febrero de 1905, Yrigoyen desencaden
un movimiento revolucionario que cont con apoyo mili-
tar y tuvo mucha repercusin en varias provincias. Pero el
gobierno logr sofocarlo y aprovech la ocasin para ex-
tremar la persecucin sistemtica del movimiento obrero.
124
LA ERA ALUVIAL
Creca ste considerablemente en ciudades como Buenos
Aires Y Rosario, a medida que aumentaba la actividad in-
dustrial y se desarrollaba el sentimiento de clase entre los
trabajadores. huelga.s se sucedieron ininterrumpida-
mente Y el presidente QUintana las enfrent con sostenida
energa, estableciendo repetidas veces el estado de sitio. Pe-
ro, a tod?, la orfanizacin obrera se perfeccionaba y
la t:nsion .social crec1a. Slo la violenta hostilidad que se
hab1a suscitado entre socialistas y anarquistas constituy
un ob.s:culo para la accin conjunta. Pero en el Congreso,
la acc1on tesonera de Palacios logr arrancar a los conserva-
dores algunas leyes sociales, como la del descanso dominical
obligatorio, que supona una nueva actitud del Estado
frente a los
En :1 seno del comparta esa actitud Joaqun V.
que hab1a elaborado un proyecto de ley nacional
del trabaJo; era un poeta sensible que, en Mis montaas
haba lrican:ente el paisaje de La Rioja nativa; ;
era un esp1ntu progresista que procur hacer de la Univer-
sidad de La Plata, fundada por l, un centro moderno de
Pero no era Gonzlez quien representa-
ba meJor el esp1ntu de la oligarqua sino ms bien Mar-
l . ' ' '
ce Ino Ugarte, gobernador de la provincia de Buenos Aires
ejerca influencia sobre el presidente y se
eng;do en director de la gran organizacin electoral que
deb1a perpetuar fraudulentamente en el poder a su partido.
La Inuerte de Quintana y su reemplazo por Jos Figue-
r?a Alcorta concluy con la influencia de las figuras tradi-
Cionales del Partido Autonomista Nacional. La defensa de
los intereses conservadores se haca cada vez ms difcil
ante la oposicin del radicalismo y la
del movimiento obrero, que se manifest en las huelgas de
1909 y 1910. El gobierno sancion la ley de defensa social,
que puso en sus manos al movimiento sindical. Ese ao
LA REPBLICA LIBERAL 125
festej la Repblica el centenario de la independencia, y la
ocasin favoreci el delineamiento de una actitud naciona-
lista en la oligarqua, que acentu las tensiones sociales.
Poco antes, en diciembre de 1907, haba aparecido petr-
leo en un pozo de Comodoro Rivadavia, cuya explotacin
comenz de inmediato. El pas comenzaba a buscar un
nuevo camino para su economa, poco antes de que Roque
Saenz Pea, presidente desde octubre de 1910, buscara un
nuevo camino para su poltica.
Roque Senz Pea representaba el sector ms progresista
de la vieja oligarqua. Slo ejerci el poder hasta 1914; pe-
ro en ese plazo logr que se aprobara la ley electoral que
estableca el sufragio secreto y obligatorio sobre la base de
los padrones militares. Fue el fruto de sus conversaciones
con Hip lito Y rigoyen y de su propia prudencia de autnti-
co conservador. En las elecciones de Santa Fe de 1912 la
nueva ley se puso en prctica por primera vez y la Unin
Cvica Radical result triunfante. Poco despus estall la
primera guerra europea y la Argentina adopt una neutrali-
dad benvola para con los aliados. Se anunciaba una era de
prosperidad para los productores agropecuarios. Cuando
en 1916 Victorino de la Plaza llam a elecciones presiden-
ciales bajo el imperio de la ley Senz Pea, el jefe del radi-
calismo, Hip lito Y rigoyen, result triunfante.
La derrota de los conservadores cerr una poca que haba
inaugurado ese grupo de hombres que se ana en lo que se
llama la generacin del 80. Eran espritus cultivados que
con frecuencia alternaban la poltica con la actividad de la
inteligencia. Nutridos en las corrientes positivistas y cienti-
ficistas que en su tiempo predominaban en Europa, aspira-
ron a poner al pas en el camino del desarrollo europeo.
Trataron de que Buenos Aires se pareciera a Pars y procu-
raron que en sus salones brillara la elegancia francesa.
Fundaron escuelas y estimularon los estudios universitarios
126
LA ERA ALUVIAL
porque tenan una fe indestructible en el progreso y en la
ciencia. Tenan tambin una acentuada aficin a la literatu-
ra. Eduardo Wilde, Miguel Can, Eugenio Cambaceres,
Lucio Vicente Lpez, Julin Marte!, entre otros, escribie-
ron a la manera europea, pero reflejaron la situacin de la
sociedad argentina de su tiempo y especialmente de la clase
a la que ellos pertenecan, elegante, refinada y un poco c-
nica. Sus hijos perdieron grandeza. Porque unos y otros se
empearon en defender sus intereses de pequeo grupo pri-
vilegiado, se ha podido decir de ellos que constituyeron
una oligarqua; y por las ideas que los movan se los ha ca-
lificado de liberales. Su mayor error fue ignorar el pas que
naca de las transformaciones que ellos mismos promo-
van, en el que nuevos grupos sociales cobraban una fiso-
noma distinta a la de los sectores tradicionales del pas. A
principios de siglo, las clases medias y las clases trabajado-
ras posean una existencia tan visible que slo la ceguera
de los que queran perderse poda impedir que se las descu-
briera. Cuando las clases medias advirtieron su fuerza, lo-
graron el poder poltico e iniciaron una nueva etapa en la
vida argentina.
XI. LA REPBLICA RADICAL
(1916-1930)
Los sectores sociales que llegaron al poder con el triunfo del
radicalismo acusaron una fisonoma muy distinta ?e la que
caracterizaba a la generacin del 80. Salvo excepciones, los
componan hombres modestos, de criollo algunos Y
de origen inmigrante otros. El rad1cahsmo, que en sus co-
expresaba las aspiraciones de los P?pular:s
criollos apartados de la vida pblica por la ohgarqma,
luego acogido tambin a los hijos de inmigrantes que
ban a integrarse en la sociedad, abandonando
marginal de sus padres. As adquira
el fenmeno social del ascenso econom1co de las .
de origen inmigrante que haban educado a sus. Las
profesiones liberales, el comercio y .la producCion fueron
instrumentos eficaces de ascenso social, y entre que as-
cendieron se reclutaron los nuevos dirigentes polticos del ra-
dicalismo. Acaso privaba an en muchos de ellos el anhelo
de seguir conquistando prstigio social a del a
los cargos pblicos, y quiz esa era. mas ygo-
rosa que la de servir a los intereses Y, s1n duda, el
anhelo de integrarse en la sociedad los 1nhib1o para
cierto cambio en la estructura econmica del pas que
sido la nica garanta para la perpetuacin de la democracia
formal conquistada con la ley Senz .
Por lo dems, la inmigracin, detemda por la pnmera gue-
rra europea, recomenz poco despus de lograda la paz, y,
127
128
LA ERA ALUVIAL
por cierto, alcanz entre 1921 y 1930 uno de los ms altos
niveles, puesto que arroj uri saldo de 878 000 inmigrantes
definitivamente radicados.
Gracias a una poltica colonizadora un poco ms abierta
que impusieron los gobiernos radicales, logr transformar-
se en propietario de la tierra un nmero de arrendatarios
proporcionalmente ms alto que en los aos anteriores. Pe-
ro la poblacin rural sigui decreciendo, y del 42% que al-
canzaba en 1914 baj al 32% en 1930. Su composicin
era muy diversa. La formaban los chacareros -arrendata-
rios en su mayora- en las provincias cerealeras, los peo-
nes de las estancias en las reas ganaderas, los
obreros :emnndustriales en las regiones donde se explota-
ba la cana, la madera, la yerba, el algodn o la vid todos
.s?metidos a bajsimos niveles de vida y con
de ascenso econmico y social. En cambio,
en las Ciudades -cuya poblacin ascendi del 58 al 68%
sobre el rotal entre 1914 y 1930- las perspectivas econ-
Inicas y las posibilidades de educacin de los hijos facilit a
des.cendientes de inmigrantes un rpido ascenso que
Introdu!o una clase media muy mvil, muy diferen-
Ciada economicamente, pero con tendencia a uniformar la
co?dicin social de sus miembros con prescindencia de su
ongen.
Heterognea en la regin del litoral, la poblacin lo co-
menz a ser tambin en otras regiones del interior donde se
haban instalado diversas colectividades como la sirioliba-
nesa, la galesa, la juda y otras. Nuevos cultivos o nuevas
formas de industrializacin de los productos naturales atra-
jeron a nuevas corrientes inmigratorias que, a su vez consti-
tuyeron. coi:nunidades marginales cuando ya las primeras
olas de Inmigrantes haban comenzado a integrarse a travs
de Pero las zonas ms ricas y pro-
ductivas sigUieron Siendo las del litoral, donde disminua la
LA REPBLICA RADICAL 129
produccin de la oveja y se acentuaba la de los cereales y las
vacas. En parte por la creciente preferencia que la industria
textil manifestaba por el algodn y en parte por la predilec-
cin que revelaba el mercado europeo por la carne vacuna,
la produccin de ovejas perdi inters y se fue desplazando
poco a poco hacia el interior -el oeste de la provincia de
Buenos Aires, La Pampa, Ro Negro y la Patagonia- al
tiempo que decreca su volumen. Las mejores tierras, en
cambio, se dedicaron a la produccin de un ganado vacuno
mestizado en el que prevaleci el Shorthorn, que daba gran
rendimiento y satisfaca las exigencias del mercado ingls, y
a la produccin de cereales, cuya exportacin alcanz altsi-
mo nivel.
Empero, los precios del mercado internacional, aunque
. muy lentamente, comenzaron a bajar desde 1914 y los pro-
ductos manufacturados que el pas importaba empezaron a
costar ms en relacin con el precio de los cereales. As se fue
creando una situacin cada vez ms difcil que condujo a
una crisis general de la economa cuyas manifestaciones se
hicieron visibles en 1929, al comps de la crisis mundial.
Gran Bretaa vigilaba cuidadosamente el problema de sus
importaciones y deba atender a las exigencias de los domi-
nios del Imperio, lo cual entraaba una amenaza para la
produccin argentina, que se haba orientado de acuerdo
con la demanda de los frigorficos y del mercado ingls.
Una industria relativamente poco desarrollada, que ha-
ba crecido durante la primera guerra mundial pero que se
comprimi luego, una organizacin fiscal que obtena casi
todos sus recursos a travs de los derechos aduaneros, y un
presupuesto casi normalmente deficitario caracterizaron
en otros aspectos la economa argentina durante la era ra-
dical. No es extrao, pues, que los complejos fenmenos
sociales que se incubaban en la peculiar composicin de-
mogrfica del pas estallaran al calor de las alteraciones
130 LA ERA ALUVIAL
y polticas luego de que el radicalismo alcanz
el poder en 1916.
Por lo dems, el clima mundial estimulaba la inquietud
general y favoreca las aspiraciones a un cambio. La guerra
europea dividi las opiniones y enfrent a aliadfilos y ger-
manfilos, estos ltimos confundidos a veces con los neu-
tralistas, pese a que, en verdad, la neutralidad que decret
el gobierno argentino convena especialmente a los aliados.
A poco de comenzar la presidencia de Y rigoyen estall la
revolucin socialista en Rusia, y las vagas aspiraciones re-
volucionarias de ciertos sectores obreros se encendieron
ante la perspectiva de una transformacin mundial de las
relaciones entre el capital y el trabajo. Las huelgas comen-
zaron a hacerse ms frecuentes y ms intensas, pero no slo
porque algunos grupos muy politizados esperaran desenca-
denar la revolucin, sino tambin porque, efectivamente,
creca la desocupacin a medida que se comprima la indus-
tria de e1nergencia desarrollada durante la guerra, aumenta-
ban los precios y disminuan los salarios reales. Obreros
ferroviarios, metalrgicos, portuarios, municipales, se lan-
zaron sucesivamente a la huelga y provocaron situaciones
de violencia que el gobierno reprimi con dureza. Dos dra-
mticos episodios dieron la medida de las tensiones sociales
que soportaba el pas. Uno fue la huelga de los trabajado-
res rurales de la Patagonia, inexorablemente reprimida por
el ejrcito con una crueldad que caus terrible impresin
en las clases populares a pesar de la vaguedad de las noti-
cias que llegaban de una regin que todava se consideraba
remota. Otro fue la huelga general que estall en Buenos
Aires en enero de 1919 y que conmovi al pas por la inu-
sitada gravedad de los acontecimientos. La huelga, desen-
cadenada originariamente por los obreros metalrgicos,
fue sofocada con energa, pero esta vez no slo con los re-
cursos del Estado, sino con la colaboracin de los grupos
LA REPBLICA RADICAL 131
de choque organizados por las asociaciones patronales que
se haban constituido: la Asociacin del Trabajo y la Liga
Patritica Argentina. Una ola de antisemitismo acompa
a la represin obrera, con la que las clases conservadoras
creyeron reprimir la accin de los que llamaban agitadores
profesionales y la influencia de los movimientos revolucio-
nanos europeos.
Tambin en otros campos repercuti por entonces la
inquietud general. Los estudiantes de la Universidad de
Crdoba desencadenaron en la vieja casa de estudios un
movimiento que era tambin, en cierto modo, revoluciona-
rio. Salieron a la calle y exigieron .la renuncia de los profeso-
res ms desprestigiados por su anquilosada labor docente y
por sus actitudes reaccionarias. Era, en principio, una revo-
lucin acadmica que propiciaba el establecimiento de nue-
vos mtodos de estudio, la renovacin de las ideas y, sobre
todo, el desalojo de los crculos cerrados que dominaban la
universidad por el slo hecho de coincidir con los grupos so-
ciales predominantes. Pero era, adems, una vaga revolucin
de contenido ms profundo. Propici tambin la idea de que
la universidad tena que asumir un papel activo en la vida
del pas y en su transfomacin, comprometindose quienes
formaban parte de ella no slo a gozar de los privilegios que
les acordaban los ttulos que otorgaba, sino tambin a traba-
jar desinteresadamente en favor de la colectividad. Afirm el
principio de que la universidad tena, adems de su misin
acadmica, una misin social. Y en esta idea se encerraba
una vaga solidaridad con los movimientos que en todas
partes se sucedan en favor de las reformas sociales. No
fue, pues, extrao que los estudiantes rodearan a Eugenio
D' Ors, ni que Alejandro Korn y Alfredo L. Palacios adhirie-
ran a lo que empez a llamarse "la reforma universitaria".
Al cabo de poco tiempo, todas las universidades del pas
se vieron sacudidas por crisis semejantes. Los estudiantes .
132
LA ERA ALUVIAL
hablaban de Bergson y repudiaban el positivismo, exigan
participacin en el gobierno universitario, pedan el reem-
plazo de la clase magistral por el seminario de investiga-
cin y, al mismo tiempo, vestan el overall proletario y se
acercaban a las organizaciones obreras para hablar de filo-
sofa o de literatura. Era, por lo dems, poca de revisin
de valores. Tambin los jvenes filsofos rechazaban el po-
sitivismo y predicaban la buena nueva de la filosofa de
Croce, de Bergson o de los neokantianos alemanes. Pero
eran sobre todo los escritores y los artistas los que se halla-
ban empeados en una revolucin ms decidida. Se difun-
dieron las tendencias del ultrasmo y quienes adhirieron a
ellas comenzaron a defenderlas en el peridico Martn Fie-
rro. Los jvenes artistas y escritores declararon la insurrec-
cin contra las tradiciones acadmicas que encarnaron en
Ricardo Rojas, en Manuel Glvez, en Leopoldo Lugones.
Eran los que seguan a Ricardo Giraldes, que haba publi-
cado Don Segundo Sombra en 1926, y a Jorge Luis Borges,
el autor de Fervor de Buenos Aires y Luna de enfrente. Pero
en oposicin a ellos -que se llamaron "los de Florida"-
otros artistas y escritores se aglutinaron para defender el ar-
te social en el popular barrio de Boedo: eran los que acom-
paaban a Lenidas Barletta, el de las Canciones agrarias, y
a Roberto Arlt, el de El juguete rabioso. Y un da Emilio
Pettoruti sorprendi a Buenos Aires con su exposicin de
pintura cubista.
Pero el signo ms evidente de la crisis se advirti en el
campo de la poltica. Y rigoyen lleg al poder en 1916 co-
mo indiscutido jefe de un partido que haba intentado re-
petidas veces acabar con el "rgimen" conservador por el
camino de la revolucin. Y rigoyen representaba "la cau-
sa", que entraaba la misin de purificar la vida argentina.
Pero, triunfante en las elecciones, Y rigoyen acept todo el
andamiaje institucional que le haba legado el conservado-
LA REPBLICA RADICAL 133
rismo: los gobiernos provinciales, el parlamento, la justicia
y, sobre todo, el andamiaje econmico en el que basaba su
fuerza la vieja oligarqua. Sin duda le falt audacia para
emprender una revolucin desde su magistratura constitu-
cional; pero no es menos cierto que su partido estaba cons-
tituido por grupos antao marginales que ms aspiraban a
incorporarse a la situacin establecida que a modificarla. Lo
cierto es que el cambio poltico y social que pareci traer
consigo el triunfo del radicalismo qued frustrado por la
pasividad del gobierno frente al orden constituido.
Ciertamente, Yrigoyen se enfrent con las oligarquas
provinciales y las desaloj progresivamente del poder me-
diante el mtodo de las intervenciones federales. Entonces se
advirti la aparicin de una suerte de retroceso poltico. Co-
mo imitaciones de la gran figura del caudillo nacional, co-
menzaron a aparecer en diversas provincias caudillos locales
de innegable arraigo popular que dieron a la poltica un aire
nuevo. Jos Nstor Lencinas en Mendoza o Federico Canto-
ni en San Juan fueron los ejemplos ms sealados, pero no
slo aparecieron en el mbito provincial, sino que aparecie-
ron tambin en cada departamento o partido y en cada ciu-
dad. El caudillo era un personaje de nuevo cuo, antiguo y
moderno a un tiempo, primitivo o civilizado segn su audi-
torio, demaggico o autoritario segn las ocasiones; pero,
sobre todo, era el que posea influencia popular suficiente
como para triunfar en las elecciones ejerciendo, como Y rigo-
yen, una proteccin paternal sobre sus adictos. A diferencia
de los polticos conservadores, un poco ensoberbecidos y
distantes, el caudillo radical se preocupaba por el manteni-
miento permanente de esta relacin personal, de la que de-
penda su fuerza, y recurra al gesto premeditado de regalar
su reloj o su propio abrigo cuando, se encontraba con un
partidario necesitado, a quien adems ofreca campechana-
mente un vaso de vino en cualquier cantina cercana, o se
134
ocupaba de proveer mdico y medicinas al correligionario
enfermo, a cuya mujer entregaba despus de la visita un bi-
llete acompaado de un protector abrazo. Y cuando llega-
ban las campaas electorales, ejercitaba una dialctica
florida llena de halagos para los sentimientos populares y ri-
ca en promesas para un futuro que no tardara en llegar.
Los caudillos radicales transfirieron a la nueva situacin
social el paternalismo de los estancieros en oposicin a lapo-
ltica distante que la oligarqua haba adoptado; pero obliga-
ron a los conservadores a competir con ellos dentro de sus
propias normas, y el caudillismo se generaliz. Slo la demo-
cracia progresista de Santa Fe, inspirada por Lisandro de la
Torre, y el socialismo se opusieron a estos mtodos, que Juan
B. Justo estigmatiz con el rtulo de "poltica criolla".
Fueron los caudillos o sus protegidos quienes llegaron a
las magistraturas y a las bancas parlamentarias en los pro-
cesos electorales que siguieron a la eleccin presidencial de
1916, algunos todava pertenecientes a familias tradiciona-
les, pero muchos ya nacidos de familias de origen inmigran-
te. Pero a pesar de eso la estructura econmica del pas
qued inclume, fundada en el latifundio y en el frigorfico,
y el gobierno radical se abstuvo de modificar el rgimen de
la produccin y la situacin de las clases no poseedoras.
Por el contrario, ciertos principios bsicos acerca de la
soberana nacional, cados en desuso, obraron activamente
en la conduccin del radicalismo. Donde no haba situacio-
nes creadas, como en el caso del petrleo, Yrigoyen defen-
di enrgicamente el patrimonio del pas.
La riqueza petrolera fue confiada a Yacimientos Petrolfe-
ros Fiscales, cuya inteligente accin asegur no slo la efica-
cia de la explotacin, sino tambin la defensa de la riqueza
nacional frente a los grandes monopolios internacionales.
Cosa semejante ocurri con los Ferrocarriles del Estado. Pe-
ro, adems de la defensa del patrimonio nacional, Y rigoyen
LA REPBLICA RADICAL 135
procur contener la prepotencia de los grupos econmicos
extranjeros que actuaban en el pas. Y frente a la agresiva
poltica de los Estados Unidos en AmricaLatina, defendi el
principio de la no intervencin ordenando, en una ocasin
memorable, que los barcos de guerra argentinos saludaran el
pabelln de la Repblica Dominicana y no el de los Estados
Unidos, que haban izado el suyo en la isla ocupada.
Ineficaz en el terreno econmico, en el que no se adopta-
ron medidas de fondo ni se previeron las consecuencias del
can1bio que se operaba en el sistema mundial despus de la
guerra,el gobierno de Yrigoyen fue contradictorio en supo-
ltica obrera, paternalista frente a los casos particulares, pero
reaccionaria frente al problema general del crecimiento del
proletariado industrial. Sin embargo, satisfizo a vastos sec-
tores que vean en l un defensor contra la prepotencia de
las oligarquas y un espritu predispuesto a facilitar el as-
censo social de los grupos marginales. Cuando Y rigoyen
concluy su presidencia, su prestigio popular era an ma-
yor que al llegar al poder. A l le toc designar sucesor pa-
ra 1922, y eligi a su embajador en Pars, Marcelo T. de
Alvear, radical de la primera hora, pero tan ajeno como
Yrigoyen a los problemas bsicos que suscitaba la consoli-
dacin del poder social.de las clases medias.
Algo ms separaba, con todo, a Alvear de su antecesor.
Le disgustaba la escasa jerarqua que tena la funcin pbli-
ca y aspiraba a que su administracin adquiriera la decoro-
sa fisonoma de los gobiernos europeos. Esta preocupacin
lo llev a constituir un gabinete de hombres representati-
vos, pero ms prximos a las clases tradicionales que a las
clases medias en ascenso. Era solamente un signo, pero to-
da su accin gubernativa confirm esa tendencia a despla-
zarse hacia la derecha.
Demcrata convencido, Alvear procur mantener los
principios funda1nentales del orden constitucional y trat
136
LA ERA ALUVIAL
de establecer una administracin eficaz y honrada. Los
presupuestos no fueron saneados, porque la situacin eco-
nmica no mejor sustancialmente durante su gobierno,
pero la organizacin fiscal fue perfeccionada y su funcio-
namiento ajustado. Slo los problemas de fondo quedaron
en pie sin que se advirtiera siquiera su magnitud, pese a
que bastaba una ligera mirada al panorama internacional
para observar que los desequilibrios de la economa de
posguerra repercutiran inexorablemente en el pas.
Era evidente que la situacin econmica y financiera del
mundo se acercaba a una crisis, y como Gran Bretaa esta-
ba incluida en ella, no era difcil prever que las posibilida-
des del comercio exterior argentino corran serio peligro.
Por otra parte, la crisis social y poltica haba cobrado for-
ma con la revolucin rusa y se manifestaba de otra manera
en el fascismo italiano, proponindose as diversos sistemas
de soluciones que los distintos grupos sociales reciban co-
mo experiencias utilizables. Finalmente, la posicin de los
grupos capitalistas que operaban en el pas se haba com-
plicado desde 1925 con el incremento de los capitales nor-
teamericanos, que llegaban en parte aprovechando el vaco
dejado por las exportaciones alemanas, y en parte como
consecuencia del plan general de expansin de los Estados
Unidos en Latinoamrica. Todas estas cuestiones deban re-
percutir sobre la dbil estructura econmica del pas, pero
era evidente que gravitaran sobre todo en el proceso de as-
censo de las clases medias y de los sectores populares. Pero
el radicalismo no percibi el problema y se mantuvo im-
perturbable en una poltica de buena administracin y de
mantenimiento del sistema econmico tradicional.
Los sectores conservadores, por el contrario, reacciona-
ron en defensa de sus propios intereses. La simpata popu-
lar se mantena fiel a Y rigoyen, cuya figura adquira poco
a poco ms que los caracteres de un caudillo, los de un
LA REPBLICA RADICAL 137
santn. Un grupo militar encabezado por el de
guerra, Agustn P. Justo, comenz a organizarse para Impe-
dir el retorno de Y rigoyen al poder; pero Alvear se opuso a
que se siguiera por ese camino, sin poder sin embar-
go, que la conspiracin continuara el
apoyo de los sectores conservadores .. de Y ngo-
yen, el presidente prefiri, en cambio, estimular la forma-
cin de un partido de radicales disidentes que se llamaron
antipersonalistas y que tenan estrechos contactos con los
conservadores. Cuando en 1928 lleg el momento de la re-
novacin presidencial, el nuevo partido -que la
frmula Melo-Gallo- fue derrotado e Y rigoyen volvio al
gobierno, ya valetudinario e pronto se
ti que ni la simple accin desenvolvia
rrectamente. El presidente no distinguta los pequenos
asuntos cotidianos de los problemas fundamentales de go-
bierno y el pas todo sufra las consecuencias de una verda-
dera Pero, con todo, no era se el problema ms
grave. Ya en su primer gobierno Yrigoyen se haba com-
portado como un poltico anacrnico; pasado,
pensaba en una Argentina que ya no extstia, la .. a Argen-
tina criolla de Alsina y de Alem, y obraba en funcion de sus
estructuras. Pero su triunfo mismo, imposible con el solo
apoyo de los grupos marginales criollos,
que el pas cambiaba velozmente merced a de
los grupos marginales criollos con los de ongen Inmigrato-
rio. Y frente a ese conglomerado -y frente a los problemas
que su aparicin y su ascenso ::rigoyen no
pudo modificar sus esquemas ni disenar nu:-
va poltica. Si su accin de gobierno fue endeble e Inorga-
nica durante la primera presidencia, en la segunda fue
prctic.amente inexistente. . . .
No falt, sin embargo, cierta persistencia en las ac.titu-
des que lo haban caracterizado frente a los grandes Inte-
138
LA ERA ALUVIAL
reses extranjeros. Las palabras que dirigiera al presidente
Hoover o el proyecto de ley petrolera lo revelaban. Pero
ni en ese terreno ni en el de la poltica interna supo obrar
Y rigoyen con la energa suficiente para evitar que cuaja-
ran algunas amenazas que se cernan sobre el gobierno y
sobre el pas.
La primera era la del ejrcito que el propio Yrigoyen ha-
ba politizado, y que desde principios de siglo haba cado
bajo la influencia prusiana. Predispuesto a la conspiracin
desde la presidencia de Alvear, se volc decididamente a
ella cuando la ineficacia del gobierno, convenientemente
destacada por una activa prensa opositora, comenz a pro-
vocar su descrdito popular. Y el paternalismo de Y rigoyen
impidi que el general Dellepiane, su ministro de guerra,
obrara oportunamente para desalentado.
La segunda era la evolucin de ciertos grupos conservado-
res que abandonaban sus convicciones liberales y comenza-
ban a asimilar los principios del fascismo italiano 1nezclados
con algunas ideas del movimiento monrquico francs. Des-
de algunos peridicos, como La Nueva Repblica y La
Fronda, esas ideas empezaron a proyectarse hacia los grupos
autoritarios del ejrcito y algunos sectores juveniles del con-
servadorismo: muy pronto pareceran tambin atrayentes a
algunos jefes militares propensos a la subversin.
Pero las ms graves eran las amenazas econmicas y so-
ciales derivadas de la situacin mundial que, finalmente, ha-
ba hecho crisis en 1929, y que empezaban a hacerse notar
en el pas. Los grupos ganaderos y la industria frigorfica se
sintieron_ ~ peligro y comenzaron a buscar un camino que
les permitiera sortear las dificultades. Y, simultneamente,
los grupos petroleros internacionales creyeron que haba
llegado el momento de forzar la resistencia del Estado ar-
gentino y comenzaron a buscar aliados en las fuerzas que
se oponan a Y rigoyen.
LA REPBLICA RADICAL 139
En cierto momento, todos los factores adversos al go-
bierno coincidieron y desencadenaron un levantamiento
militar. El general Justo, que haba preparado la conspira-
cin, se hizo a un lado cuando advirti la penetracin del
ideario fascista entre algunos de los conjurados, y dej que
encabezara el movimiento el general Jos F. Uriburu, anti-
guo diputado conservador convertido luego en defensor
del corporativismo. El 6 de septiembre de 1930 lleg "la
hora de la espada" que haba profetizado el poeta Leopol-
do Lugones, ahora nacionalista reaccionario pese a su tra-
dicin de viejo anarquista. El general Justo se qued en la
retaguardia, en contacto con los polticos conservadores,
radicales antipersonalistas y socialistas independientes, tra-
tando de organizar una fuerza poltica que recogiera la he-
rencia de la revolucin. Con los cadetes del Colegio Militar
y unas pocas tropas de la Escuela de Comunicaciones, el ge-
neral Uriburu emprendi la marcha hacia la casa de gobier-
no y, tras algn tiroteo, entr en ella y exigi la renuncia del
vicepresidente, Enrique Martnez, en quien Yrigoyen haba
delegado el poder pocos das antes.
El triunfo de la revolucin cerr el perodo de la repblica
radical, sin que Yrigoyen pudiera comprender las causas de
la versatilidad de su pueblo, que no mucho antes lo haba
aclamado hasta la histeria y lo abandonaba ahora en manos
de sus enemigos de la oligarqua. Su vieja casa de la calle Bra-
sil -que los opositores llamaban "la cueva del peludo"-
fue saqueada, con olvido de la indiscutible dignidad personal
de un hombre cuya nica culpa haba sido llegar al poder
cuando el pas era ya incomprensible para l.
XII. LA REPBLICA CONSERVADORA
( 19 30- 1943)
No se equivocaban los viejos conservadores y sus herederos
seducidos por el fascismo cuando afirmaban que el pas se
haba desnaturalizado. Tras catorce aos de gobierno radi-
cal, laxo y favorable a la espontnea expresin de las diver-
sas fuerzas que coexistan en la sociedad argentina, haba
quedado al descubierto un hecho decisivo: el pas criollo se
desvaneca poco a poco y por sobre l se constitua una
nueva Argentina, cuya fisonoma esbozaba la cambiante
composicin de la sociedad. Poco a poco se haba consti-
tuido una vigorosa clase media de empleados, de peque-
os propietarios y comerciantes, de profesionales que,
concentrada en las ciudades, impona cada vez ms al pas
su propio carcter ignorando a las nostlgicas minoras
tradicionales. Esa clase Inedia era la que haba ascendido al
poder con el radicalismo y, tmidamente, propona una
nueva orientacin para la vida argentina. Precisamente
contra ella se dirigi la poltica de los sectores conservado-
res de viejo y nuevo cuo, que se apoderaron del gobierno
en septiembre de 1930, en pleno desarrollo de la crisis
mundial que haba estallado el ao anterior.
La crisis amenazaba fundamentalmente :1 los sectores
ganaderos, representados eminentemente por los grupos
ryolticos conservadores que haban sido desalojados del
puder en 1916. Y aunque slo en parte haban movido s-
tos la revolucin del 6 de septie1nbre, supieron apoderarse
141
142
LA ERA ALUVIAL
de ella, rodeando al general Uriburu y distribuyndose los
cargos del gabinete. La ms notoria figura del conservado-
rismo, Matas Snchez Sorondo, ocup el Ministerio del
Interior y desde l orient la poltica del nuevo gobierno
hacia la reconquista del poder para sus correligionarios.
Los grupos nacionalistas -como se llam a los tericos
del corporativismo, del revisionismo rosista y de otras ten-
dencias anlogas- contaban, sin embargo, con la simpata
del jefe del gobierno, que no vacil en insinUar sus prop-
sitos de reformar la Constitucin de acuerdo con las con-
cepciones moderadamente corporativas que expuso Carlos
Ibarguren en un discurso pronunciado en Crdoba el 15 de
octubre de 1930. Pero el anuncio suscit fuertes resisten-
cias. Por una parte, se levant el clamor de los sectores de-
mocrticos, que se alinearon decididamente contra el
gobierno en defensa de la Constitucin de 1853 pero, por
otra, se origin un movimiento de protesta en el seno de
los partidos comprometidos con la revolucin, que vean
peligrar la herencia poltica que aguardaban. Estos lti-
mos, sostenidos por los sectores militares que encabezaba
el general Justo -ya candidato virtual a la presidencia-,
lograron prevalecer en el gobierno; y a pesar del fracaso de
los conservadores en las elecciones del 5 de abril de 1931
en la provinci.a de Buenos Aires, en las que triunfaron los
candidatos radicales, consiguieron imponer el principio de
la continuidad institucional.
Era, ciertamente, un rgimen institucional muy endeble
el que propiciaban. Mientras los nacionalistas se organiza-
ban en cuerpos armados, como la Legin Cvica Argentina,
los conservadores, los radicales antipersonalistas y los so-
cialistas independientes constituyeron un frente poltico
que se llam primero Federacin Nacional Democrtica y
luego Concordancia. Era evidente que esa coalicin no lo-
grara superar al radicalismo, pero sus sostenedores esta-
LA REPBLICA CONSERVADORA 143
ban resueltos a apelar al fraude electoral -que alguien lla-
m "fraude patritico"- para impedir que los radicales
llegaran al poder. Con ello se abri una etapa de democra-
cia fraudulenta promovida por quienes aspiraban a sujetar
al pas en la trama de sus propios intereses.
La despiadada persecucin de los opositores fue la res-
puesta a la indignacin general que provocaba la marcha
del gobierno. Hubo crcel y torturas para polticos, obre-
ros y estudiantes; y, entre tanto, se comenz a preparar un
vigoroso dispositivo electoral que permitiera el triunfo for-
mal de la candidatura gubernamental en las elecciones con-
vocadas para el 8 de noviembre de 1931. El gobierno vet
la candidatura radical de Alvear y la oposicin se aglutin
alrededor de los nombres de Lisandro de la Torre y Nicols
Repetto, proclamados por la Alianza Demcrata Socialista.
Mediante un fraude apenas disimulado, la Concordancia
logr llevar al gobierno al general Justo.
Signo revelador de la orientacin poltica conservadora
fue la resolucin de cerrar el pas a la inmigracin. Ante la
crisis que amenazaba a la econ01na agropecuaria, la preocu-
pacin fundamental fue contener todas las manifestaciones
de la desordenada expansin que intentaba espontneamen-
te el pas para reducirlo a los viejos esquemas. Tal haba sido
la intencin de la revolucin de septiembre y en ella perseve-
raron los gobiernos conservadores que le siguieron. Para sa-
lir de las primeras dificultades se recurri a emprstitos
internos y externos; pero de inmediato se emprendi el rea-
juste total de la economa nacional con la mirada puesta en
la defensa de los grandes productores.
La situacin se hizo ms crtica a partir de 1932, cuando
Gran Bretaa acord en la Conferencia de Ottawa dar pre-
ferencia en las adquisiciones a sus propios dominios, lo
que constitua una amenaza directa para las exportaciones
argentinas. La respuesta fue una gestin diplomtica que
144 LA ERA ALUVIAL
dio como resultado la firma del tratado Roca-Runciman,
por el que se estableca un rgimen de exportaciones de
carnes argentinas compensadas con importantes ventajas
concedidas al capital ingls invertido en el pas.
Entre ellas, la ms importante y la ms resistida fue la
concesin del monopolio de los transportes de la ciudad de
Buenos Aires a un consorcio ingls, para prevenir la com-
petencia del capital norteamericano que procuraba intensi-
ficar su accin en el pas. El gobierno de Justo haba
iniciado la construccin de una importante red caminera
de la que el pas careca: muy pronto Mar del Plata, Cr-
doba; Baha Blanca quedaran unidas a Buenos Aires por
rtas pavimentadas que estimularan el uso de mnibus y
camiones con grave riesgo para los ferrocarriles ingleses.
En cierto modo, la Corporacin de Transportes de Buenos
Aires deba compensar a los inversores ingleses; pero la
medida, como las otras que inclua el tratado, dejaron en el
pas la sensacin de.una disminucin de la soberana.
El problema de las carnes repercuti en el Senado, donde
Lisandro de la Torre, Alfredo L. Palacios y Mario Bravo de-
nunciaron los extravos de la poltica oficial. En debates
memorables -como el que Palacios haba suscitado antes
sobre las torturas a presos polticos o el que Bravo desenca-
denara sobre la adquisicin de armamentos- Lisandro de
la Torre interpel al gobierno sobre la poltica seguida con
los pequeos productores en relacin con los intereses de
los frigorficos ingleses y norteamericanos. El asesinato del
senador Bordabehere por un guardaespaldas de uno de los
ministros interpelados acentu la violencia del debate, en el
que qued de manifiesto la determinacin del gobierno de
ajustar sus actos a los intereses del capital extranjero.
Esta tendencia se puso de manifiesto, sobre todo, a travs
de una serie de medidas econmicas y financieras que altera-
ron la organizacin tradicional de la economa nacional.
LA REPBLICA CONSERVADORA
145
Hasta entonces, a travs de gobiernos conservadores y radi-
cales, la economa haba estado librada a la iniciativa priva-
da, estimulada por las organizaciones crediticias; pero a
partir del gobierno de Justo, el Estado adopt una actitud de-
cididamente intervencionista. Se cre el Instituto Moviliza-
dar, para favorecer a los grandes productores cuyas empresas
estuvieran amenazadas por un pasivo muy comprometedor;
se estableci el control de cambios para regular las importa-
ciones y el uso de divisas extranjeras; y, coronando el sistema,
se cre el Banco Central, agente financiero del gobierno y re-
gulador de todo el sistema bancario, en cuyo directorio tena
nutrida representacin la banca privada.
En el campo de la produccin, el principio intervencio-
nista se manifest a travs de la creacin de las Juntas Re-
guladoras: las carnes, los granos, la vid y otros productos
fueron sometidos desde ese momento a un control guber-
namental que determinaba el volumen de la produccin
con el objeto de mantener los precios. A causa de esas res-
tricciones se limitaron considerablemente las posibilidades
de expansin que requera el crecimiento demogrfico del
pas, y con ella las posibilidades de trabajo de los pequeos
productores y de los obreros rurales.
Quiz esa poltica contribuy, en cambio, al desarrollo
que comenz a advertirse en las actividades industriales,
cuyo monto empez a crecer en proporcin mayor que el
de las actividades agropecuarias. En el perodo comprendi-
do entre 1935 y 1941, el aumento producido en la renta
nacional por el desarrollo industrial alcanz a los cuatro
mil millones de pesos, mientras el monto de la produccin
agropecuaria se mantena estable. En 1944 se calculaba
que haba ocupadas en la industria un total ~ 1 200 000
personas. As se constitua un nuevo sector soc1al de carac-
tersticas muy definidas, que se congreg alrededor de las
grandes ciudades y en particular de Buenos Aires.
146 LA ERA ALUVIAL
El origen de ese sector se esconda en un fenmeno de
singular importancia para la vida del pas. Cegadas o dis-
minuidas las fuentes de trabajo en muchas regiones del in-
terior, comenz a producirse un movimiento migratorio
hacia los centros donde aparecan posibilidades ocupacio-
nales y de altos salarios. Al llegar a 194 7 las migraciones
internas totalizaban un conjunto de 3 386 000 personas,
que residan fuera del lugar donde haban nacido; de ese
total el 50o/o se haba situado en el Gran Buenos Aires, el
28 o/o en la zona litoral y slo el 22% en otras regiones del
pas. As se constituy poco a poco un cinturn industrial
que rodeaba a la Capital y a algunas otras ciudades, en el
que predominaban provincianos desarraigados que vivan en
condiciones precarias, pero que preferan tal situacin a la
que haban abandonado en sus lugares de origen. Un agudo
observador de la realidad argentina, Ezequiel Martnez Es-
trada, que en 1933 haba descripto con rara profundidad los
problemas de la comunidad nacional en su Radiografa de
la Pampa, llam la atencin poco despus sobre la signifi-
cacin del desequilibrio entre la Capital y el pas en un es-
tudio penetrante que titul La cabeza de Goliat. Pero se
necesitaran todava duras experiencias para que la con-
ciencia pblica se hiciera cargo de la magnitud y de las
consecuencias del problema.
La cambiante composicin de la clase trabajadora gravi-
t prontamente sobre la organizacin sindical, orientada
hasta entonces por grupos anarquistas o socialistas de cier-
ta experiencia poltica e integrada por inmigrantes o hijos
de inmigrantes. Luego de muchos intentos, se haba consti-
tuido en 1930 la Confederacin General de Trabajadores,
cuya labor se vio dificultada por las diferencias internas y
por la represin del movimiento obrero en la que el gobier-
no no cejaba, hasta el punto de que slo pudo constituirse
definitivamente en 1937. Pero la incorporacin de crecidos
LA REPBLICA CONSERVADORA
147
grupos de obreros nativos, ajenos a las prcticas sindicales
y a las formas de la lucha obrera en el sector industrial,
produjo desajustes en los ambientes sindicales. Esas y otras
causas provocaron la divisin y el debilitamiento de la or-
ganizacin obrera en 1941.
Todas estas circunstancias revelaban un cambio profun-
do en la estructura del pas, que si bien estaba vinculado a
la situacin mundial creada por la crisis de 1929, recono-
ca como causa inmediata la deliberada accin de los go-
biernos conservadores. De ese carcter fue el de Justo
iniciado el 20 de febrero de 1932 en una ceremonia en la
que Uriburu, al entregar las insignias de mando, haba de-
positado en manos del nuevo mandatario un proyecto de
reforma constitucional que sintetizaba sus viejos sueos
corporativistas. Pero Justo lo desde y procur orientar
su gobierno dentro de las formas constitucionales, pese a
los vicios electorales de su origen y a la decisin de seguir
manteniendo el fraude para sostener el frente poltico en
que se apoyaba. .
Excluidos de la lucha comicial, los radicales apelaron vanas
veces a la insurreccin, sin lograr xito. Tambin conspiraron
largamente contra el gobierno los grupos nacionalistas, que
contaban con ncleos civiles disciplinados y con algunas
simpatas en el ejrcito; pero el gobierno sofoc todos los co-
natos revolucionarios y, aunque no vacil en perseguir a los
opositores, supo mantener la apariencia de un orden legal
montado sobre una correcta administracin.
Al margen de la actividad insurreccional de ciertos gru-
pos, el radicalismo se organiz bajo la direccin de Alvear
dentro de una lnea muy moderada que no tena otro pro-
grama que la reconquista del poder a travs de elecciones
libres. Pero la situacin econmico-social del pas suscitaba
cada da nuevos y 1ns difciles problemas. Frente a las so-
luciones de fondo que propona el socialismo, comenzaron
148
LA ERA ALUVIAL
a delinearse las que propona el grupo FORJA, constituido
por jvenes radicales de ideologa progresista y nacionalis-
ta a un tiempo. Antibritnico por sobre todo, el g.t;"upo
FORJA analiz las influencias del capital ingls en la o ~ m
cin y el desarrollo de la economa argentina, recogiendo
los sentimientos antiimperialistas que se ocultaban en el
vago pensamiento de Y rigoyen. Pero, a medida que fue de-
senvolvindose, se advirti que se diferenciaban en su seno
los que queran mantener los principios democrticos del
radicalismo tradicional y los que empezaban a preferir so-
luciones antiliberales vinculadas de alguna manera con las
ideologas nazifascistas que por entonces alcanzaban su
apogeo en algunos pases de Europa. Si aqullos se mantu-
vieron fieles al radicalismo, estos ltimos se manifestaron
dispuestos a secundar cualquier aventura poltica de tipo
autoritario.
El estallido de la guerra civil espaola en 1936 provoc
en el pas una polarizacin de las opiniones, y el apoyo a la
causa republicana constituy una intencionad expansin
para quienes deseaban expresar su repudio al gobierno.
Acaso ese clima, acentuado por el creciente horror que
provocaba el rgimen de Hitler en Alemania, robusteci la
certidumbre de que era necesario hallar un camino para
restaurar la legalidad democrtica en el pas.
No fue suficiente, sin embargo, para decidir a los secto-
res conservadores a cambiar sus mtodos al aproximarse la
eleccin presidencial de 1938. Bajo la influencia de Alvear,
el radicalismo -que estaba sacudido por un oscuro pro-
blema de concesiones elctricas en el que haban interveni-
do sus concejales- levant la abstencin electoral en que
se haba mantenido desde que sus candidatos fueran veta-
dos en 1931, y el propio Alvear fue elegido candidato a
presidente. Los sectores conservadores consintieron en
apoyar la candidatura de Roberto M. Ortiz, un poltico de
LA REPBLICA CONSERVADOP.A 149
extraccin radical, pero con la condicin de que lo acom-
paara en la frmula un conservador tan probado como
Ramn S. Castillo. Cuando llegaron las elecciones, el go-
bierno hizo el ms audaz alarde de impudicia, alterando
sin disimulos el resultado de los comicios. Ortiz fue consa-
grado presidente, pero la democracia sufri un rudo golpe
y el engao contribuy a acentuar el escepticismo de las
masas populares, especialmente de las que, agrupadas en
los grandes .centros urbanos, comenzaban a adquirir con-
ciencia poltica.
Una vez en el poder, Ortiz manifest cierta tendencia a
buscar una salida para la turbia situacin poltica del pas.
La misma magnitud del fraude haba demostrado la persis-
tencia del sentimiento democrtico, demostrado no slo en
el apoyo al radicalismo, sino tambin en la simpata por la
causa de la Repblica Espaola y luego en el repudio a las
agresiones nazis que condujeron a la guerra mundial en
septiembre de 1939. Desencadenado el conflicto, un sector
del ejrcito se inclin hacia el Eje; pero los sectores libera-
les apoyaron a Ortiz, que decret la neutralidad. Con ese
mismo respaldo, el presidente decidi dar los primeros pa-
sos hacia la normalizacin institucional del pas. En un acto
de innegable energa, decret la intervencin de la provin-
cia de Buenos Aires, cuyo gobernador, Manuel A. Fresco,
era no slo desembozadamente adicto a las doctrinas fas-
cistas, sino tambin el ms vehemente defensor del fraude
electoral. A partir de entonces las posiciones se polarizaron
y los sectores pronazis emprendieron una enrgica ofensiva
que cont con la propaganda de los peridicos subvencio-
nados por la embajada alemana. Una circunstancia fortuita
les dio el triunfo: afectado por una ceguera incurable, Or-
tiz debi renunciar en junio de 1940 y ocup la presidencia
Castillo, conservador definido y que apenas disimulaba su
simpata por Alemania.
150 LA ERA ALUVIAL
El gobierno de Castillo dur tres aos y desde el primer
momento se advirti que retornaba a la tradicin del frau-
de. Si en ello no innovaba, se atrevi a acentuar an ms
las tendencias reaccionarias de sus predecesores. Los gru-
pos pronazis lo rodearon y tieron su administracin con
sombros colores. Y los sectores militares favorables al Eje
trataron de forzar la poltica nacional para orientarla en el
sentido que ellos preferan.
Pero el curso de la guerra mundial oblig a revisar las
posiciones. Fuertes movimientos, como el que se denomin
Accin Argentina, se organizaron para defender la causa
de las potencias democrticas. Y en el seno de los grupos
allegados al gobierno comenzaron a dividirse las opiniones
entre los que buscaban, para las elecciones que deban rea-
lizarse en 1944, un candidato que respondiese a los intere-
ses de los Estados Unidos y los que buscaban uno que no
precipitara esa definicin.
Castillo se inclin hacia los primeros y apoy la candida-
tura de Robustiano Patrn Costas, en quien se crea ver
cierta tendencia a unir el destino del pas a los Estados Uni-
dos, acaso por sus intereses industriales que no lo aproxi-
maban a Gran Bretaa, como ocurra con los ganaderos de
la provincia de Buenos Aires. Esa preferencia pareci peli-
grosa a los sectores pronazis del ejrcito, agrupados en una
logia secreta conocida con el nombre de GOU. La posibili-
dad de un vuelco hacia la causa de los aliados poda poner
en descubierto su actividad, contraria a la neutralidad for-
malmente mantenida por el gobierno, y el 4 de junio de
1943, ante la mirada estupefacta de la poblacin de Buenos
Aires, que no sospechaba la inminencia de un golpe militar,
sacaron a la calle las tropas de las guarniciones vecinas a la
Capital y depusieron sin lucha al presidente de la Repbli-
ca, cuyo ministro de guerra encabezaba la insurreccin. As
termin la repblica conservadora, suprimida por una revo-
LA REPBLICA CONSERVADORA 151
lucin pretoriana anloga a la que le haba dado nacimien-
to, en el momento en que, en Europa, la suerte de las armas
comenzaba a girar hacia las democracias. Pero la revolu-
cin de junio no giraba hacia la democracia, sino que aspi-
raba a iniciar en el pas una era de sentido anlogo al de la
que en Europa terminaba ante la execracin universal.
XIII. LA REPBLICA DE MASAS (1943- 1955)
La revolucin del 4 de junio llev al poder, a los dos das
de su triunfo, al general Pedro P. Ramrez, ministro de
Guerra del gobierno derrocado. Los coroneles del GOU se
distribuyeron los principales cargos y desde ellos comenza-
ron a actuar con tal desarn1ona que fue difcil establecer el
sentido general de su orientacin poltica. Lo importante
era, en el fondo, salvar la situacin creada por los compro-
misos de ciertos grupos con los pases del Eje; pero mien-
tras se resolva este problema, se procur intentar una
poltica popular congelando alquileres o destituyendo ma-
gistrados y funcionarios acusados de inconducta. Para re-
solver la cuestin de fondo, el ministro de Relaciones
Exteriores aventur una gestin ante el gobierno de los Es-
tados Unidos que concluy en una lamentable humillacin;
y finalmente, no qued otra salida que resolver la declara-
cin de guerra a Alemania y al Japn en enero de 1944. El
estado de guerra justific la represin del movimiento opo-
sitor y sirvi para que el gobierno se incautara de los bie-
nes que consider "propiedad enemiga".
Pero mientras los coroneles ultimaban este episodio, uno
de ellos, Juan D. Pern, descubra la posibilidad de poner
en funcionamiento un plan ms sutil. Aun cuando ocupaba
la Subsecretara de Guerra, logr que se le designara presi-
dente del Departamento Nacional del Trabajo, y sobre esa
base organiz en seguida la Secretara de Trabajo y Previ-
sin con jerarqua ministerial. Con la experiencia adquirida
153
154 LA ERA ALUVIAL
en Italia durante la poca fascista y con el consejo de algn
asesor formado en el sindicalismo espaol, Pern comenz
a buscar el apoyo de algunos dirigentes obreros y logr, no
siempre limpiamente, atraerse ciertos sectores sindicales.
Desde entonces, el gobierno comenz a contar con un pe-
queo respaldo popular que fue creciendo a medida que
progresaba el plan del nuevo secretario de Trabajo.
Reemplazado Ramrez por el general Edelmiro J. Farrell
en febrero de 1944, la fisonoma del gobierno comenz a va-
riar sensiblemente bajo la creciente influencia de Pern, que
ocup, adems de la Secretara de Trabajo y Previsin, el
Ministerio de Guerra y la vicepresidencia del gobierno pro-
visional. La orientacin gubernamental se defini. Por una
parte se procur destruir a los opositores, en parte por la va
de la represin, y en parte por la creacin de una atmsfera
hostil a los partidos tradicionales a los que, en conjunto, se
haca responsables de la perversin de la democracia que s-
lo haban promovido los conservadores. Por otra, se trat de
poner en funcionamiento un plan de accin para consolidar
el poder de los grupos dominantes, organizando las fuerzas
econmicas y sociales del pas de tal manera que quedaran
al servicio de los designios de hegemona continental que
acariciaba el Estado Mayor del Ejrcito. Estas ideas fueron
expuestas por Pern en un discurso pronunciado en la Uni-
versidad de La Plata y transformadas en el fundamento de
su futuro programa poltico.
A medida que creca la influencia de Pern se adverta
que buscaba apoyarse simultneamente en el ejrcito y en
el movimiento sindical. Esta doble poltica lo obligaba a
una constante vigilancia. Los sectores obreros acogan con
satisfaccin la inusitada poltica laboral del gobierno que
los favoreca en los conflictos con los patrones, estimulaba
el desarrollo de las organizaciones obreras adictas y provo-
caba el alza de los salarios; pero subsistan en su seno mu-
LA REPBLICA DE MASAS
155
chas resistencias de quienes conocan la poltica laboral
fascista. En el ejrcito, por su parte, algunos grupos reco-
nocan la capacidad de conduccin de Pern y aprobaban
su plan de atraer a los obreros con el ofrecimiento de algu-
nas ventajas para sujetarlos a los ambiciosos planes del Es-
tado Mayor; pero otros no tardaron en descubrir el peligro
que entraaba la organizacin de poder que Pern cons-
trua rpidamente en su beneficio, y opinaron que o ~ s t
tua una amenaza para las instituciones democrticas. Esta
fue tambin la opinin de los partidos tradicionales y de los
vastos sectores de clase media que formaron en la "Marcha
de la Constitucin y de la Libertad", nutrida concentracin
con la que se quiso demostrar la impopularidad del gobier-
no y el repudio a sus planes. La defensa de la democracia
formal una a todos los sectores, desde los conservadores
hasta los comunistas. El nombre de los prceres sirvi de
bandera, y por sobre todos el de Sarmiento, el civilizador,
cuya biografa daba a luz por esos das Ricardo Rojas lla-
mndole El profeta de la pampa.
La presin de los sectores conservadores movi a un gru-
po militar a exigir, el 9 de octubre de 1945, la renuncia de
Pern a todos sus cargos y su procesamiento. En el primer
instante, la ofensiva tuvo xito, pero las fuerzas opositoras
no lograron luego aprovecharlo y dieron tiempo a que se
organizaran los sectores ya definidamente peronistas, los
que, con decidido apoyo militar y policial, se dispusieron a
organizar un movimiento popular para lograr el retorno de
Pern. El 17 de octubre nutridas columnas de sus partida-
rios emprendieron la marcha sobre el centro de Buenos Ai-
res desde las zonas suburbanas y se concentraron en la
plaza de Mayo solicitando la libertad y el regreso de su jefe.
Acaso sorprendida por el inesperado apoyo popular que s-
te haba logrado, la oposicin no se atrevi a obrar y el go-
bierno ofreci una suerte de transaccin: Pern quedara en
156
LA ERA ALUVIAL
libertad, abandonara la funcin pblica y afrontara la lu-
cha electoral en elecciones libres que controlara el ejrcito.
Una vez en libertad, Pern apareci en el balcn de la Casa
de Gobierno y consolid su triunfo arengando a la muche-
dumbre en un verdadero alarde de demagogia.
El espectculo haba sido inusitado. Las clases medias de
Buenos Aires ignoraban que, en los ltimos aos y como
resultado de las migraciones internas, se haba constituido
alrededor de la ciudad un conjunto social de caracteres
muy diferentes a los del suburbio tradicional. La era del
tango y del "compadrito" haba pasado. Ahora poblaban
los suburbios los nuevos obreros industriales, que prove-
nan de las provincias del interior y que haban cambiado
su miseria rural por los mejores jornales que les ofreca la
naciente industria. De 3 430 000 habitantes que tena en
1936, el Gran Buenos Aires haba pasado a 4 724 000 en
1947. Pero, sobre estos totales, mientras en 1936 haba so-
lamente un 12% de argentinos inmigrados del interior, este
sector de poblacin haba pasado a constituir un 29% en
1947. Los partidos polticos ignoraron esta redistribucin
ecolgica; pero Pern la percibi, descubri la peculiaridad
psicolgica y social de esos grupos y hall el lenguaje necesa-
rio para comunicarse con ellos. El resultado fue un nuevo
reagrupamiento poltico que contrapuso esas nuevas masas
a los tradicionales partidos de clase media y de clases po-
pulares, que aparecieron confundidos en lo que empez a
llamarse la "oligarqua".
El panorama poltico del pas cambi, pues, desde el 17
de octubre. Hasta ese momento los partidos tradicionales
haban estado convencidos de que el movimiento peronista
era impopular y que la mayora segua aglutinndose alre-
dedor del radicalismo; pero desde entonces comenzaron a
convencerse del arraigo que la nueva poltica obrera haba
adquirido. La consecuencia fue la formacin de la Unin
LA REPBLICA DE MASAS 157
Democrtica, frente electoral en el que se unieron conser-
vadores, radicales, demcratas progresistas, socialistas y
comunistas para sostener, frente a la de Pern, la candida-
tura radical de Jos P. Tamborini.
La campaa electoral fue agitada. Pern logr atraer a
ciertos sectores del radicalismo y del conservadorismo y
fue a las elecciones en compaa de un radical, Hortensia
J. Quijano. Lo respaldaba desembozadamente el aparato
gubernamental y lo apoyaban fuertes sectores del ejrcito y
de la Iglesia, as con1o tambin algunos grupos industriales
que esperaban una fuerte proteccin del Estado para sus
actividades. Pero tambin lo apoyaba una masa popular
muy numerosa cuya fisonoma, a causa de su novedad, no
acertaban a descubrir los observadores. La formaban, en
primer lugar, los nuevos sectores urbanos y, luego, las ge-
neraciones nuevas de las clases populares de todo el pas,
que haban crecido en el ms absoluto escepticismo polti-
co a causa de la pennanente falsificacin de la democracia
que haba caracterizado a la repblica conservadora. Muy
poco trabajo cost a Pern, poseedor de una vigorosa elo-
cuencia popular, convencer a esa masa de que todos los
partidos polticos eran igualmente responsables de tal si-
tuacin. El 24 de febrero de 1946, en elecciones formal-
mente inobjetables, la frmula Pern-Quijano triunf en
casi todo el pas con 1 500 000 votos, que representaban el
55 o/o de la totalidad de los electores.
Antes de entregar el gobierno, Farrell adopt una serie de
medidas para facilitar la obra de Pern, n t r ~ ellas la inter-
vencin a todas las universidades y la expulsin de todos los
profesores que haban tenido alguna militancia contra l.
Cuando Pern ocup la presidencia el 4 de junio de 1946,
continu la remocin de los cuadros administrativos y judi-
ciales sin detenerse siquiera ante la Corte Suprema de Justi-
cia. Gracias al incondicionalismo del parlamento pudo
158 LA ERA ALUVIAL
revestir todos sus actos de una perfecta apariencia constitucio-
nal. Esta caracterstica prevaleci durante todo su gobierno,
apoyado, adems, en una constante apelacin a la adhesin
directa de las masas que, concentradas en la plaza de Mayo,
respondan afirmativamente uha vez por ao a la pregunta
de si el pueblo estaba conforme con el gobierno. Entusiastas
y clamorosas respondan al llamado del jefe y ofrecan su
manso apoyo sin que las tentara la independencia.
El presidente contaba con una floreciente situacin eco-
nmica. Gracias a la guerra mundial el pas haba vendido
durante varios aos a buenos precios su produccin agro-
pecuaria y haba acumulado fuerte reserva de divisas a
causa de la imposibilidad de importar productos manufac-
turados. De 1 300 millones en 1940, las reservas de divisas
llegaron a 5 640 millones en 1946, y esta situacin sigui
mejorando hasta 1950 a causa de las buenas cosechas y de
la demanda de productos alimenticios por parte de los pa-
ses que sufran las consecuencias de la guerra. La Argenti-
na se hizo pagar a buen precio sus productos, de acuerdo
con la tesis poco generosa del presidente del Banco Cen-
tral, Miguel Miranda, que inspir la poltica econmica del
gobierno durante varios aos. Esa circunstancia permiti a
Pern desarrollar una economa de abundancia que deba
asegurarle la adhesin de las clases populares.
Fuera de la legitimidad de su ttulo constitucional, la
fuerza del gobierno segua consistiendo en el apoyo que le
prestaban los grupos de poder: el ejrcito, la Iglesia y las
organizaciones obreras. Para mantener ese apoyo, Pern
traz distintas lneas polticas y procur mantener el equili-
brio entre los distintos sectores que lo sostenan. Pero el
que ms le preocupaba era el sector obrero, en el que slo
l tena ascendiente y con cuya fuerza deba contrarrestar
la de los otros dos, que sin duda posean su propia poltica.
De ah la significacin de su poltica laboral.
LA REPBLICA DE MASAS
159
Tres aspectos distintos tuvo esa poltica. En primer lu-
gar, procur acentuar los elementos emocionales de la ad-
hesin que le prestaba la clase obrera. Tanto su oratoria
como la accin y la palabra de su esposa, Eva Duarte de
Pern -a quien se le haba asignado especficamente esa
funcin-, estaban destinadas a destacar la actitud pater-
nal del presidente con respecto a los que vivan de su sala-
rio y a los necesitados. Una propaganda gigantesca y bien
organizada llevaba a todos los rincones de la Repblica el
testimonio de esa preocupacin por el bienestar de los que,
desde la campaa electoral, se llamaban los "descamisa-
dos", manifestada en desordenadas distribuciones de pa-
quetes con ropas y alimentos, o en obsequios personales de
tiles de trabajo o medicinas. Y cuando se convocaba una
concentracin popular, los discursos del presidente y de su
esposa adquiran los matices de una verdadera explosin
sentimental de amor por los humildes.
En segundo lugar, se logr establecer una organizacin
sindical rgida a travs de la Confederacin General del
Trabajo, que agrup a varios millones de afiliados de todos
los sindicatos, obligados a incorporarse y a contribuir au-
tomticamente. Estrechamente vigilada por el presidente y
por Eva Pern, la CGT responda incondicionalmente a los
designios del gobierno y transmita sus consignas hacia los
sindicatos y los delegados de fbrica que, a su vez, .las ha-
can llegar a la base.
Finalmente, el gobierno mantuvo una poltica de sala-
rios altos, a travs de la gestin de contratos colectivos de
trabajo que generalmente concluan mediante una inter-
vencin directa del Ministerio de Trabajo y Previsin. Esta
poltica no fue, en modo alguno, perjudicial para los patro-
nes, quienes trasladaban automticamente esos aumentos
de salarios a los precios, con lo que se acentu la tendencia
inflacionista de la poltica econmica gubernamel}.tal. Le-
160
LA ERA ALWIAL
yes jubilatorias, indemnizaciones por despido, vacaciones
pagadas, aguinaldo y otras ventajas directas dieron la impre-
sin a los asalariados de que vivan dentro de un rgimen de
proteccin, acentuada por los cambios que se produjeron
en las formas de trato entre breros y patrones.
La poltica econmica no fue menos novedosa y su ras-
go predominante fue el intervencionismo estatal y la nacio-
nalizacin de los servicios pblicos. El gobierno proyect
dos planes quinquenales que, por su improvisacin y su-
perficialidad, no pasaron de ser meros instrumentos de
propaganda. Fue creado el Instituto Argentino de PrOJno-
cin del Intercambio para comercializar las cosechas, pero
en poco tiempo se transform en una monstruosa organi-
zacin burocrtica que redujo los mrgenes de los produc-
tores en las buenas pocas sin garantizar suficientemente
su situacin futura; en cambio, sirvi para favorecer los in-
tereses de los grupos econmicos allegados al gobierno,
que se enriquecieron con el rgimen de control de las ex-
portaciones e nportaciones. Y al mismo tiempo permiti
el gobierno que determinados sectores de la industria me-
dia y liviana prosperaran considerablemente, gracias a los
crditos que otorgaba el Banco Industrial y el abundante
consumo estimulado por los altos salarios En cuanto a las
nacionalizaciones, las medidas fueron ms drsticas. El 19
de marzo de 1947, de manera espectacular, fue proclamada
la recuperacin de los ferrocarriles, que, sin embargo, ha-
ban sido adquiridos a las empresas inglesas en la suma de
2 462 millones de pesos, pese a que la Direccin Nacional
de Transportes los haba valuado poco antes en 730 millo-
nes. Lo mismo se hizo con los telfonos, el gas y la navega-
cin fluvial. Pero la predominante preocupacin poltica
del gobierno impidi una correcta administracin de los
servicios, de modo que disminuyeron los niveles de eficacia
y el monto de las ganancias.
LA REPBLICA DE MASAS 161
A partir de 1950 la situacin comenz a .. Una
prolongada sequa malogr las cosechas_ y precios Inter-
nacionales comenzaron a bajar. En la vida Interna, se acu-
saban cada vez ms los efectos de la inflacin, que haca
ilusorios los aumentos de salarios obtenidos por los sindi-
catos a travs de gestiones cada vez ms laboriosas. Las
posibilidades ocupacionales y la esperanza de altos jornales
comenzaron a ser cada vez ms remotas para el vasto sec-
tor de obreros industriales, acrecentado por un nutrido
contingente de inmigrantes que, entre 1947 y 1954, dej
un saldo de 747 000 personas. Una crisis profunda comen-
z a incubarse, por no haberse invertido en bienes ?e capi-
tal las cuantiosas reservas con que contaba el gobierno al
comienzo de su o-estin y por no haberse previsto las nece-
sidades de la industria y de los servicios pblicos
en relacin con la progresiva concentracin urbana; pero
sobre todo porque, pese a la demagogia verbal, nada
ba alterado sustancialmente en la estructura economica
del pas. .
Pese a todo Pern pudo conservar la sohdez de la estruc-
tura poltica que se apoyaba. La depuracin del ejrcito le
asegur su control, y la organizacin electoral se mant_uvo
inclume. Pero ciertamente, carecan de fuerza los partidos
' . / ,
polticos que lo apoyaban. Con o sin ellos, Peron mantenia
su pequeo margen de ventaja sobre todas _las opo-
sitoras unidas sobre todo a partir de la aphcacion de la ley
' .
de sufragio femenino, sancionada en 1947. La gigantesc_a
organizacin de la propaganda oficial contaba con. mlti-
ples recursos; los folletos y cartillas, el casi
los peridicos del pas, el uso de la la eficaz
del presidente y de su esposa y los Instrumentos acci?n
directa como la Fundacin Eva Pern, que maneJaba In-
gentes. 'sumas de dinero de origen desconocido, todo ello
mantena en estado de constante tensin a una masa que no
162 LA ERA ALUVIAL
adverta que la poltica de salarios y mejoras sociales no iba
acompaada por ninguna reforma fundamental que asegu-
rara la perduracin de las ventajas obtenidas. Ni los signos
inequvocos de la inflacin c.onsiguieron despertar la des-
confianza frente a la singular "justicia social" que procla-
maba el gobierno.
En el fondo, la propaganda tena como finalidad suprema
mantener la autoridad personal de Pern, y tal fue tambin
el sentido de la reforma constitucional de 1949, que incor-
por al histrico texto numerosas declaraciones sobre sobe-
rana y derechos de los trabajadores slo para disimular su
verdadero objeto, que consista en autorizar la reeleccin
presidencial. Otros recursos contribuyeron a robustecer el
rgimen personalista: la obsecuencia del parlamento, el te-
mor de los funcionarios y, sobre todo, la inflexible represin
policial de las actividades de los adversarios del rgimen.
Ni los partidos polticos ni las instituciones de cultura pu-
dieron realizar reuniones pblicas, ni fue posible publicar
peridicos o revistas que tuvieran intencin poltica. A los
opositores les fue impedido hasta salir del pas y a los
obreros que resistan a las organizaciones oficiales se los
persigui brutalmente. Un plan militar de defensa del or-
den interno -el plan Conintes-provey al gobierno del
instrumento legal necesario para apagar la vida cvica.
La cultura se resinti de esos males. Los escritores edita-
ban sus libros y los artistas exponan sus obras, pero la at-
msfera que los rodeaba era cada vez ms densa. Las
universidades se vieron agitadas por incesantes movimien-
tos estudiantiles que protestaban contra un profesorado ele-
gido con criterio poltico y sometido a la vejacin de tener
que cometer actos indignos, como solicitar la reeleccin del
presidente u otorgar el doctorado honoris causa a su espo-
sa. Las instituciones de cultura debieron cerrar sus puertas
y slo prosperaron las que agrl!paban a los adictos al rgi-
LA REPBLICA DE MASAS 163
men, que demostraba marcada predileccin por un grotesco
folklorismo. Y, entre tanto, el presidente se comprometa en
lamentables aventuras cientficas que pretendan asegurarle
repentinamente al pas la preeminencia en las investigaciones
atmicas. Por otra parte, el gobierno haba impuesto en la
enseanza primaria y secundaria la obligacin de comentar
su obra; se hizo obligatorio el uso del presunto libro de Eva
Pern titulado La razn de mi vida y se estableci la ense-
anza religiosa. Dos iniciativas felices se pusieron, sin embar-
go, en prctica: las escuelas-fbricas y la Universidad Obrera.
La respuesta a esta creciente organizacin dictatorial fue
una oposicin sorda de las clases altas y de ciertos sectores
politizados de las clases n1edias y populares. La oposicin
pudo Inanifestarse generalmente en la Cmara de Diputa-
dos, a travs del reducido bloque radical o en las campaas
electorales, en que los partidos polticos denunciaban los
excesos del rgimen. En 1951 un grupo militar de tendencia
nacionalista encabezado por el general Menndez intent
derrocar al gobierno, pero f r ~ c s y los hilos de la conspi-
racin pasaron a otras manos, que consiguieron conservar-
los a la espera de una ocasin propicia.
El fallecimiento de Eva Pern en 1952 constituy un du-
ro golpe para el rgimen. Reposaba sobre sus hombros la
vigilancia del movimiento obrero y a su muerte, el presi-
dente tuvo que desdoblar an ms su personalidad para
asegurar su control del ejrcito y mantener su autoridad
sobre la masa obrera. Esta doble necesidad requera de Pe-
rn una duplicidad de planteas, cuya reiteracin fue debili-
tndolo. Algo haba perdido tambin de eficacia personal,
acaso trabajado por la obsecuencia de sus colaboradores y
por problemas personales que comprometan su conducta
privada. En esas circunstancias se produjo un resquebraja-
miento de su plataforma p.oltica al apartarse de su lado los
sectores catlicos que haban contribuido a sostenerlo has-
164
LA ERA ALUVIAL
ta entonces. Seguramente preocupaba ya en esos crculos el
problema de su sucesin, y Pern reaccion violentamente
contra ellos enfrentando a la Iglesia. Una tmida ley de di-
vorcio, la supresin de la enseanza religiosa y el aleja-
miento de ciertos funcionarios reconocidamente fieles a la
influencia eclesistica, revelaron la crisis.
El conflicto con la Iglesia, que alcanz ciertos matices de
violencia y a veces de procacidad, contribuy a minar el
apoyo militar a Pern, apartando de l a los sectores nacio-
nalistas y catlicos de las fuerzas armadas. Repentinamen-
te, la vieja conspiracin militar comenz a prosperar y se
prepar para un golpe que estall el 16 de junio de 1955.
La Casa de Gobierno fue bombardeada por los aviones de
la Armada, pero los cuerpos militares que deban sublevar-
se no se movieron y el movimiento fracas. Ese da grupos
regimentados recorrieron las calles de Buenos Aires con ai-
re amenazante, incendiaron iglesias y locales polticos, pe-
ro el presidente acus el golpe porque haba quedado al
descubierto la falla que se haba producido en el sistema
que lo sustentaba. Acaso no era ajena a esa crisis la gestin
de contratos petroleros que el presidente haba iniciado
con algunas empresas norteamericanas.
En los sectores allegados al gobierno comenz un movi-
miento para reordenar sus filas. Ante la evidente retraccin
de las fuerzas armadas, el movimiento obrero peronista cre-
y que poda acentuar su influencia. Un decidido sector de
dirigentes de la Confederacin General del Trabajo comen-
z a presionar al disminuido presidente para que armara a
las milicias populares. Pero el planteo obrero amenazaba
con desembocar en una verdadera revolucin, y Pern, cuya
autntica poltica haba sido neutralizar a las masas popula-
res, esquiv la aventura a que se lo quera lanzar.
En esas condiciones, la conspiracin militar adquiri
nuevo vuelo bajo la direccin del general Eduardo Lonardi,
LA REPBLICA DE MASAS 165
y estall en Crdoba el 16 de septiembre. Hubo all accio-
nes violentas, pero la sublevacin general de la marina, que
concentr sus barcos en el Ro de la Plata y amenaz con
bombardear la Capital, enfri el escaso entusiasmo de los
jefes an adictos a Pern. Pocos das despus el presidente
entreg su renuncia y Lonardi se hizo cargo del poder.
Subrepticiamente, Pern se refugi en la embajada del Pa-
raguay y poco despus se embarc en una caonera que lo
llev a Asuncin. De la frrea organizacin que lo haba sos-
tenido no quedaron sino vagos vestigios incapaces de resistir.
De la obra que haba emprendido para asegurar la "justicia
social" no subsisti sino el melanclico recuerdo de los
anuales aumentos de jornales que ilusionaban a quienes en-
jugaban con el pago de las retroactividades las deudas que la
inflacin les haba obligado a contraer. De la proclamada
"independencia econmica" no subsista sino el recuerdo de
los leoninos contratos petroleros que haba gestionado con
los monopolios internacionales. Cuarenta y ocho horas bas-
taron para poner al descubierto la constitutiva debilidad. de
la obra de diez aos. Slo quedaban unas masas populares
resentidas por el fracaso, que se negaban a atribuir al elo-
cuente conductor, y procuraban endosar a la "oligarqua". Y
quedaba una "oligarqua" que confiaba en subsistir y en
prosperar, gracias a la fortaleza que haba logrado al ampa-
ro de quien se proclamaba su enemigo. Pero indudablemente
la relacin entre oligarqua y masas populares quedaba plan-
teada en el pas en nuevos trminos, porque los sectores
obreros urbanos haban crecido considerablemente y haban
adquirido no slo experiencia poltica, sino tambin el senti-
miento de su fuerza como grupo social.
XIV. LA REPBLICA EN CRISIS (1955-1973)
Las diferencias entre los grupos que haban derribado a Pe-
rn se manifestaron de inmediato. Los sectores nacionalistas
y catlicos, algunos de ellos comprometidos con el rgimen
peronista durante largo tiempo, inspiraron la poltica del pre-
sidente Lonardi, quien proclam que no haba "ni vencedo-
res ni vencidos". Hubo un intento de acercamiento a los
dirigentes sindicales, bien dispuestos a tratar con los vencedo-
res, pero ste no lleg a cuajar: el 13 de noviembre de 1955
los sectores liberales y rgidamente antiperonistas, nucleados
en torno del vicepresidente Rojas, separaron a Lonardi y co-
locaron en su lugar al general Pedro Eugenio Aramburu.
Desde entonces, las figuras de tradicin liberal --conserva-
dores y radicales, abogados y empresarios- predominaron
en la administracin y fijaron la posicin del gobierno, que
fue definida explcitamente como una prolongacin de "la
lnea de Mayo y Caseros". La frmula significaba un retor-
no al liberalismo; pero aplicada a la situacin del momento
expres la adopcin de una actitud conservadora, especial-
mente en materia econmica y social
En materia econmica, el acento fue puesto en la libre em-
presa, a pesar de que el economista Ral Prebisch, a quien se
le encarg la elaboracin de un diagnstico econmico, ha-
ba recomendado que el Estado conservara "los resortes su-
periores de la intervencin". Esa tendencia repercuti sobre
la poltica laboral, aun cuando el gobierno no acert a fijar
una lnea en ese terreno. Los empresarios aprovecharon el
167
168
LA ERA ALUVIAL
debilitamiento de las organizaciones sindicales, que fueron
intervenidas y, ante la prescindencia del Estado, procuraron
lin1itar las conquistas que los asalariados haban obtenido en
los ltimos aos. Estallaron, entonces huelgas y conflictos
gremiales, que fueron severamente reprimidos, y los sectores
obreros se agruparon alrededor de la bandera de Pern, pro-
ducindose una exaltacin nostlgica de la poca en que ha-
ban sido protegidos por el Estado.
No falt el intento revolucionario desencadenado por je-
fes, oficiales y suboficiales del ejrcito adictos a Pern. El
movimiento estall en La Plata y el gobierno lo reprimi
con desusada energa, no vacilando en aplicar la pena de
muerte a los principales comprometidos. La medida caus
estupor en muchos sectores y contribuy a ensanchar el
abismo que separaba a los derrotados de los vencedores.
Proscripto el peronismo, el gobierno estimul la accin
de los viejos partidos polticos y constituy la Junta Con-
sultiva, de la que slo quedaron excluidos los partidos de
extrema izquierda y extrema derecha. En su seno se deba-
tieron amplian1ente importantes problemas, advirtindose
la aparicin de contrapuestas corrientes de opinin frente a
cada uno de ellos.
El gobierno demostr su decisin de acelerar la normali-
zacin institucional del pas. Para prepararla, convoc una
convencin para la reforma de la Constitucin, que se reu-
ni en Santa Fe y congreg a representantes de casi todos
los partidos, por haberse puesto en prctica el principio de
la representacin proporcional. El hecho poltico sobresa-
liente de ese perodo fue la divisin de la Unin Cvica Ra-
dical en dos sectores -la UCR Intransigente y la UCR del
Pueblo- bajo las direcciones de Arturo Frondizi y Ricardo
Balbn, respectivamente. La UCRI haba comenzado a adop-
tar una actitud de oposicin frente al gobierno, acusndolo
de seguir una poltica En las elecciones de con-
LA REPBLICA EN CRISIS 169
vencionales de 1957los dos sectores del radicalismo demos-
traron una paridad de fuerzas mientras los votos en blanco
'
que reunan al electorado peronista, constituan la mayora.
Para forzar al electorado en las futuras elecciones presiden-
ciales, la UCRI decidi retirarse de la Convencin. Por esa y
otras causas el cuerpo no pudo cumplir su cometido y se li-
mit a establecer la vigencia de la Constitucin de 1853,
con el agregado de una declaracin que instituy los dere-
chos sociales, entre ellos el de huelga.
Para las elecciones presidenciales que se avecinaban, el
candidato presidencial de la UCRI, Arturo Frondizi, gestio-
n y obtuvo el apoyo de los votos peronistas, obteniendo
la mayora en las elecciones del 23 de febrero de 1958. Al-
gunos sectores militares miraron con recelo esa reaparicin
de los vencidos de 1955 y no falt quien pensara que poda
producirse un golpe de estado que impidiera la normaliza-
cin constitucional, pero el presidente Aramburu se man-
tuvo firme en su promesa y entreg el poder a su sucesor.
En la etapa electoral, Frondizi haba propuesto la inte-
gracin de un vasto frente, en el que deban reunirse empre-
sarios, obreros, sectores eclesisticos y hasta
militares, para impulsar al pas a dar un gran salto en su de-
sanollo. Insista en la urgencia de renovar la infraestructura
y desarrollar un sector de industrias bsicas, nico camino
para iniciar un crecimiento econmico integrado. Aunque
su lenguaje moderno y atractivo atrajo a muchos; el frente
en definitiva se limit a un pacto electoral entre Pern, de-
positario de los votos obreros, y Rogelio Frigerio; asesor de
Frondizi y cabeza de un grnpo de tcnicos que aspiraban a
hacer de puente entre los grupos empresarios nacionales y
los inversores extranjeros, que por entonces manifestaban
decidido inters por instalarse en la Argentina.
De los capitales extranjeros, precisamente, se esperaba el
impulso La ley de Radicacin de Capitales les
170 LA ERA ALUVIAL
concedi condiciones harto atractivas, reforzadas por la ley
de Promocin Industrial; en materia energtica, el propio
presidente condujo la negociacin, que culmin con una serie
de contratos para la exploracin y explotacin de las reservas
petroleras. Paralelamente, el gobierno solucionaba la situa-
cin de las empresas elctricas, adquiriendo el equipo instala-
do y constituyendo la empresa SEGBA, con mayora estatal.
En esos aos la entrada de capitales extranjeros, especialmen-
te norteamericanos, fue muy importante, desarrollndose r-
pidamente las industrias bsicas, como la petroqumica y la
siderrgica, y tambin la automotriz.
Los primeros meses de gobierno fueron de acelerada ex-
pansin, acentuada por un aumento masivo de salarios que,
en parte, retribua el apoyo electoral de los sectores obreros.
La inflacin que desat oblig pronto a aplicar frmulas
econmicas ms ortodoxas: al Plan de Estabilizacin y Desa-
rrollo de diciembre de 1958 sigui, en junio de 1959, la in-
<:orporacin como ministro de Economa del ingeniero
Alvaro Alsogaray, campen de la poltica econmica orto-
doxamente liberal y declarado enemigo del grupo encabeza-
. do por Frigerio. Alsogaray aplic en los dos aos siguientes
un programa estabilizador ortodoxo: restriccin crediticia
'
reduccin del dficit fiscal, congelamiento de salarios, fuer-
te devaluacin y supresin de los subsidios que, a travs de
tipos de cambio preferenciales, reciban muchas empresas
nacionales. El costo social de esta poltica fue muy alto, es-
pecialmente por la secuela de cierres y la creciente desocu-
pacin. Pasado el peor momento de la crisis, y cuando
comenzaba una nueva fase expansiva, Alsogaray fue reem-
plazado y se retom, parcialmente, la poltica originaria.
Las condiciones mismas de la economa hicieron que es-
tas crisis se repitieran peridicamente; en esos aos se vie-
ron agravadas por la casi crnica crisis poltica de un
gobierno que, carente de fuerza propia, se vio permanente-
LA REPBLICA EN CRISIS 171
mente atenazado por el sindicalismo peronista y por los
sectores militares. El gobiern cumpli parte de sus com-
promisos con el sindicalismo peronista: se sancion la ley
de Asociaciones Profesionales, que daba una gran capaci-
dad de maniobra a los dirigentes, y en 1961 se normaliz
la CGT. A pesar de que el gobierno lleg a contar con un
grupo de dirigentes adictos, la oposicin sindical fue cre-
ciendo en intensidad, sobre todo luego de la aplicacin del
Plan de Estabilizacin de 1959. En enero de 1959 fue nece-
sario ocupar militarmente el Frigorfico Nacional, para de-
salojar a los obreros que resistan la intervencin. En
mayo, Pern denunci el pacto firmado con Frigerio en
vsperas de las elecciones, lo que motiv el alejamiento del
asesor presidencial, y desde entonces creci la resistencia
sindical, agravada por reiterados actos de sabotaje:
Tatnpoco eran fciles las relaciones con las fuerzas arma-
das, que desconfiaban de la versatilidad del presidente. Ya
en 1958 se produjeron los primeros "planteas" (frmula
con la que se empezaron a conocer las perentorias exigen-
cias de las Fuerzas Armadas), que se fueron agravando a
medida que el estado deliberativo ganaba las filas militares.
Ante cada coyuntura, los distintos jefes expresaban opinio-
nes diferentes y no faltaron, en 1959, episodios en los qne
grupos antagnicos estuvieron a pu11cu
1
e dirimir sus dife-
rencias a caonazos en plena ciudad. "rente a las reiteradas
presiones, el presidente opt por tratar de salvar su cargo y
no vacil en sacrificar, una y otra vez, a cada uno de sus
cuestionados colaboradores civiles o militares. En marzo de
1960 dispuso la aplicacin del llamado Plan Conintes, por
el que las Fuerzas Armadas asuman la tarea de enfrentar la
creciente oposicin generada en los sectores obreros.
La poltica exterior de Frondizi cre un nuevo campo
para las fricciones. El lanzamiento del programa de la
Alianza para el Progreso por el presidente Kennedy --mi-
172 LA ERA ALUVIAL
rado con desconfianza por buena parte de los sectores tra-
dicionales de ambas Amricas- encontr en Frondizi un
entusiasta partidario. Simultneamente se haba producido
la crisis cubana, y el movimiento revolucionario del Caribe
suscitaba en Buenos Aires una amplia ola de simpata, en
virtud de la cual en 1961 fue elegido senador por la Capi-
tal el socialista Alfredo L. Palacios. Frondizi se propuso
mediar entre Estados Unidos y Cuba, y comenz a desarro-
llar, en materia de poltica exterior, una lnea cada vez ms
independiente. Sus entrevistas con el presidente brasileo
Quadros -otro heterodoxo- y luego con el ministro cu-
bano de Industrias, Ernesto Guevara, suscitaron una cre-
ciente oposicin entre los mandos militares, quienes lo
obligaron finalmente a romper relaciones con Cuba, a pesar
de que poco tiempo antes Frondizi haba declarado enfti-
camente que no lo hara.
Sin embargo, el problema ms complejo era el electoral,
y en l se jugaba su suerte un gobierno cada vez ms hur-
fano de apoyo. A travs de los partidos neoperonistas, los
vencidos de 1955 se aprestaban a volver a la escena polti-
ca, y el partido oficial procur convertirse en la alternativa
a lo que muchos juzgaban su inevitable triunfo. El despla-
zamiento de Alsogaray del ministerio de Economa permi-
ti retomar una poltica ms flexible, en la que abundaron
las ddivas de inequvoco sabor preelectoral, al tiempo que
se procuraba polarizar en torno de la UCRI a todo el electo-
rado antiperonista. El camino a la eleccin de marzo de
1962 constituy una suerte de gigantesco equvoco, pues
los peronistas, que dudaban de las ventajas de un triunfo,
especularon cort la posibilidad de ser proscriptos y ofrecie-
ron un elenco de candidatos francamente irritativos, espe-
cialmente en la provincia de Buenos Aires. Alentado por
algunos xitos previos, el gobierno prefiri arriesgarse a
vencerlos en las elecciones y fracas: mientras los radicales
LA REPBLICA EN CRISIS
173
del pueblo triunfaban en Crdoba y el partido oficial slo
se anotaba un xito significativo en la Capital Federal, los
partidos peronistas ganaban ocho provincias, entre ellas la
de Buenos Aires. Esto sell la suerte del gobierno: antici-
pndose a lo que juzgaba una segura exigencia militar, el
presidente decidi intervenir las provincias en que haban
triunfado los peronistas, aunque no logr con ello evitar su
deposicin, apenas demorada unos das por la visita que
por entonces realizaba el prncipe de Edimburgo. El.29 de
marzo de 1962 los jefes militares detenan al presrdente
Frondizi y lo confinaban en la isla Martn Garca; conclua
as, con un rotundo fracaso, el primer intento de encontrar
una solucin a la crisis poltica iniciada en 1955.
Mientras los jefes militares deliberaban sobre el rumbo a
seguir, Jos Mara Guido, presidente provisional del Senado
y primero en la lnea sucesoria institucional (el vicepresi-
dente electo haba renunciado en 1958) se presentaba sor-
presivamente ante la Corte Suprema de Justicia y prestaba
juramento como presidente. Poco despus, los comandantes
militares aceptaban esta situacin, cuando el flamante man-
datario se comprometi a anular las elecciones, intervenir
todas las provincias y declarar el Congreso en receso. Se
conservaba as un remedo de legalidad, y en ello radic la
fuerza de un presidente permanentemente sometido a las
imposiciones de los distintos grupos militares. La crisis pol-
tica haba agravado la crisis econmica cclica, y se decidi
aplicar rpida y enrgicamente la conocida frmula estabili-
zadora: el ministro Federico Pinedo efectu una violenta de-
valuacin del peso, que sumi la actividad econmica en el
marasmo; aunque al cabo de dos semanas fue relevado, su
sucesor, el ingeniero Alsogaray, continu aplicando las mis-
mas frmulas, aunque con ms prudencia.
El.ao 1962 fue difcil en lo econmico y tambin en lo
poltico. Dentro de las Fuerzas Armadas la deliberacin lle-
174 LA ERA ALUVIAL
g a su grado n1s alto y condujo a repetidos enfrentamien-
tos abiertos. Se discuta, sobre todo, la pertinencia de inten-
tar una nueva salida electoral, visto que de uno u otro
modo la decisin quedaba en definitiva en manos de los vo-
tos peronistas. A esto se agregaba la creciente desconfianza
que algunos sectores tenan hacia los dirigentes polticos en
general, e iba cobrando cuerpo la idea de un gobierno pu-
ramente militar. Esta opinin no era por entonces unnime
y, frente a esa tendencia, caracterizada por un estricto libe-
ralismo en materia econmica y una firme posicin antipe-
ronista, se fue constituyendo otra, proclive a una salida
electoral que resguardara la legalidad, pero preocupada,
sobre todo, por la creciente politizacin de las Fuerzas Ar-
madas. La vuelta a la legalidad era para esos jefes militares
el nico camino para que las Armas retornaran a la senda
profesional. En septiembre de 1962 la situacin hizo crisis
en el ejrcito, y los dos bandos, conocidos como colorados
y azules (colores que identificaban a los contendientes en
los juegos de guerra acadmicos) llegaron a un choque ar-
mado que tuvo por escenario las calles de la capital. Triun-
f el grupo azul, legalista, cuyo jefe, el general Ongana,
fue designado comandante en jefe del Ejrcito. Todava hu-
bo un nuevo episodio de este enfrentamiento cuando la
Marina, simpatizante con el grupo colorado, pero volunta-
riamente marginada de los incidentes anteriores, se rebel
en abril de 1963. El enfrentamiento fue entonces mucho
ms violento y la victoria de los azules, concluyente.
La salida electoral, sin embargo, no dejaba de ofrecer di-
ficultades. Originariamente el gobierno estimul la forma-
cin de un gran Frente Nacional, que incluyera a todas las
fuerzas polticas, pero en definitiva ste se limit a un
acuerdo entre el peronismo y algunos partidos menores. La
frmula presidencial que present, aceptable inclusive para
muchos antiperonistas, fue finaltnente vetada y el Frente
1'
LA REPBLICA EN CRISIS 175
no concurri a elecciones. En cambio se present el general
Aramburu, postulado por un partido nuevo formado apre-
suradamente, la Unin del Pueblo Argentino, que ofreca al
electorado antiperonista la seguridad del respaldo militar.
El 7 de julio de 1963 los votos en blanco fueron otra vez
muy importantes pero, gracias al aporte de una parte de
los votos peronistas, la Unin Cvica Radical del Pueblo
ocup el primer puesto, con apenas algo ms del 25% de
los sufragios. En el Colegio Electoral hubo acuerdo para
consagrar presidente a su candidato, Arturo lllia.
Carente de una slida mayora electoral y con pocos
apoyos entre los restantes factores de poder, el gobierno
encabezado por el Dr. Illia apenas pudo ofrecer un elenco
honorable y una conduccin mesurada, suficiente segura-
mente para un perodo normal, pero incapaz de elaborar
una alternativa imaginativa y slida para la casi crnica cri-
sis poltica. Durante su campaa, el partido haba habla.do
de nacionalismo econmico, de intervencin estatal y de
proteccin a los consumidores, y estos principios orientaron
su poltica econmica. Buenas cosechas y una mejora en la
balanza de pagos permitieron un aumento relativo de los sa-
larios y un estmulo a la demanda, con lo que se solucion la
desocupacin y se puso fin a la aguda crisis cclica. La san-
cin de la ley de Abastecimientos procur, con poca eficacia,
defender a los consumidores, mientras que retiraba parte del
apoyo crediticio a las. grandes empresas, derivndolo a las
pequeas, de capital nacional. Los contratos petroleros fir-
mados por Frondizi fueron anulados y, finalmente, renego-
ciados, al tiempo que se modificaba el acuerdo con SEGBA,
asegurando la mayora estatal en la conduccin. Esta polti-
ca nacionalista no pas de all, pero cre reticencias entre los
inversores extranjeros, que cesaron de hacer nuevos aportes.
En lo econmico, el estancamiento fue progresivo, mien-
tras que en lo poltico se adverta, con creciente claridad,
176 LA ERA ALUVIAL
que el gobierno careca de una salida posible. A principios
de 1963 se normaliz la CGT y los sindicalistas peronistas
asumieron su conduccin; el gobierno procur hostilizados,
sobre todo mediante la reglamentacin de la ley de Asocia-
ciones Profesionales y el estmulo a los grupos sindicales
minoritarios. Los sindicatos se enfrentaron pronto con el
gobierno y en 1964 lanzaron un "Plan de Lucha" que con-
cluy con la ocupacin pacfica por los obreros de 11 000
establecimientos fabriles. Por entonces se estaba desarro-
llando, dentro del movimiento peronista, una tendencia a
establecer relaciones ms flexibles y distantes con el ex presi-
dente, por entonces residente en Madrid. El neoperonismo,
o peronismo sin Pern, como queran sus crticos, creci en
algunas provincias tradicionales y, sobre todo, en el sector
sindical, cuyos dirigentes descubrieron que los intereses de
las poderosas instituciones que manejaban a menudo no
coincidan con los del jefe en el exilio. Creci por entonces
el predicamento de un dirigente singular, el metalrgico Au-
gusto Vandor, artfice de una poltica que combinaba, en
dosis cambiantes, el enfrentamiento y la negociacin. En las
elecciones de Mendoza, de principios de 1965, el neopero-
nismo decidi sostener un candidato poco grato a Pern,
quien jug toda su autoridad en apoyo de otro menos cono-
cido pero probadamente leal. La divisin peronista favore-
ci en definitiva el triunfo de sus adversarios, pero el lder
exiliado logr vencer a los disidentes y asegurar su hegemo-
na dentro del movimiento.
Las elecciones de 1965 llevaron al Congreso Nacional a
muchos diputados neoperonistas, que hicieron alardes de
convivencia con sus colegas. Sin embargo, a nadie escapa-
ba que las elecciones de gobernadores en 1967 reactualiza-
ran el problema que haba provocado la cada de Frondizi
en 1962. Por entonces, las relaciones entre el Ejrcito y el
gobierno eran cada vez ms fras y, mientras se vea con
LA REPBLICA EN CRISIS 177
preocupacin la futura e inevitable crisis, cobraba cuerpo
entre los jefes militares la idea de constituir un gobierno
que, excluyendo a los partidos polticos, integrara a las
Fuerzas Armadas con los "factores reales de poder", sobre
todo empresarios y sindicatos. Durante los meses iniciales
de 1966, mientras los dirigentes sindicales acentuaban su
presin, una campaa periodstica min el prestigio del go-
bierno, acusndolo de lento e ineficiente. El 28 de junio de
ese ao los tres comandantes en jefe depusieron al presi-
dente Illia. La situacin no era nueva -aunque s lo era la
dignidad con que el presidente afrontaba su destino sin
torcer su conducta- y pona fin al segundo intento para
solucionar la crisis poltica iniciada en 1955.
La presencia de varios sindicalistas en la ceremonia en
que jur el nuevo presidente, generalJuan Carlos Ongana,
pareci confirmar la existencia de un acuerdo entre el po-
der militar y el poder sindical. Sin embargo, el flamante
presidente dio pronto pruebas de no estar dispuesto a com-
partir sus responsabilidades con nadie y los propios man-
dos militares debieron dar un paso atrs. Por entonces
Ongana no slo tena el apoyo pleno de las Fuerzas Arma-
das, sino que gozaba de un vasto consenso nacional, y ha-
ba una suerte de confianza general en su capacidad para
realizar los cambios que a todos parecan urgentes. De ese
1nodo, el nuevo presidente pudo anunciar, sin despertar
mayores resistencias, que su gobierno careca de plazos.
Desde el principio caracteriz su accionar un definido
paternalismo, fuertemente autoritario, un estilo sobrio y es-
casamente verborrgico y un carcter marcadamente tecno-
crtico. Acompa su gestin un grupo de funcionarios de
inmaculados antecedentes, vasta experiencia empresarial y
nula experiencia poltica. Pronto se hizo sentir e] carcter
autoritario del gobierno: un Estatuto de la Revolucin con-
dicion la vigencia de la Constitucin, se suspendieron las
178 LA ERA ALUVIAL
actividades polticas, se ejerci una severa tutela sobre peri-
dicos y libros y, en el episodio ms criticado de su gobierno,
se acab mediante un acto policial con la autonoma de las
universidades. Pareci entonces que, ms que contener los
desbordes estudiantiles, se buscaba destruir la fecunda y
creativa experiencia universitaria iniciada en 1955. La seve-
ra mano del Estado lleg hasta los puertos y ferrocarriles,
llevando a cabo una racionalizacin largo tiempo demora-
da, y tambin hasta los sindicalistas, a quienes se dio la op-
cin de "participar" -esto es, aprobar sin disentir- o
sufrir las consecuencias pertinentes.
Slo en marzo de 1967 se advirti a dnde se orientaba
esta poltica ordenadora. Hasta entonces la conduccin
econmica h<1ba sido errtica e ineficiente; ese mes asumi
el ministerio de Economa Adalbert Krieger Vasena, autor
de uno de los programas ms coherentes en concepcin y
ejecucin, que haya conocido la Repblica en crisis. Se ata-
c decididamente la inflacin mediante la racionalizacin
del Estado, la reduccin del dficit y el congelamiento de
los salarios, regulados por el gobierno.
Se suprimieron los subsidios indirectos a ciertas industrias
y a regiones marginales; se realiz una fuerte devaluacin,
que asegur a la moneda un largo perodo de estabilidad,
pero simultneamente se aplic una retencin a las expor-
taciones que impidi que su' heneficiarios fueran los secto-
res agropecuarios. Con esta masa de dinero el Estado
emprendi una serie de obras pblicas -El Chocn, el Ni-
huil, el tnel Santa Fe-Paran, los accesos a la Capital-
que en muchos casos solucionaban graves problemas para
el crecimiento del sector industrial. Se procur con estas
medidas alentar a las empresas eficientes, y este vocablo, el
"eficientismo", sirvi para definir toda la nueva poltica:
eficientes eran aquellas empresas que producan segn nor-
mas y costos internacionales, capaces de competir en el
LA REPBLICA EN CRISIS 179
mercado mundial, y sobre todo las filiales de las grandes
corporaciones extranjeras, que por esos aos consolidaron
su posicin en el pas.
Es posible que, con ms tiempo, esta poltica hubiera da-
do sus frutos; pero en lo inmediato suscit resistencias ta-
les que determinaron su fracaso. No eran solamente los
disconformes los sectores asalariados, que vean, sensible-
mente reducida su capacidad adquisitiva; eran tambin las
empresas de capital nacional, afectadas por la disminucin
de las ventas y la restriccin del crdito; los grupos agrope"'"
cuarios, gravados con fuertes impuestos; provincias ente-
ras, como Tucumn o Chaco, cuyas economas locales
sufran los efectos de la poltica adoptada; y otros sectores
menos precisos, pero igualmente amplios, como los inquili-
nos, afectados por la liberacin de los alquileres. Era un
movimiento general de protesta que, con dificultad y poca
claridad, trataba de manifestar el descontento popular.
A lo largo de 1969 la "paz militar" fue deteriorndose.
Comenz a conocerse por entonces la accin de los grupos
armados clandestinos que, a partir de algunas acciones de
notoriedad, ingresaron en la vida poltica argentina para
no abandonarla por mucho tiempo. Ms espectaculares
fueron algunos estallidos antigubernamentales en ciudades
del interior, en los que si bien participaron aquellos grupos
armados, hubo una evidente movilizacin popular, expresi-
va de las tensiones acumuladas en la sociedad argentina.
La ms espectacular fue la ocurrida en Crdoba, a fines de
mayo de 1969, cuando por un par de das la ciudad estuvo
en manos de los insurrectos.
Aquel movimiento, el llamado "cordobazo", hiri de
muerte al gobierno de Ongana. Muchos de quienes lo ha-
ban apoyado, desilusionados por la falta de perspectivas
de su poltica, ordenancista, poco flexible y carente de
creatividad, descubrieron que ni siquiera era totalmente
180
LA ERA ALUVIAL
eficaz para salvaguardar el orden pblico. Hubo rectifica-
ciones parciales, como el relevo del ministro de Economa
pero en lo sustancial el presidente se neg a rever el rumbo y
aun a aceptar las sugestiones de los mandos militares. En ju-
nio de 1970, en momentos en que el asesinato, poco claro
por entonces, del ex presidente Aramburu agregaba un
nuevo elemento de dramaticidad, los tres comandantes mi-
litares, recientemente designados por el presidente Onga-
na, disponan su relevo y su reemplazo por el general
Levingston, por entonces en Estados Unidos, prcticamen-
te desconocido para la opinin pblica.
Esta falta de autoridad y poder propios sign el gobier-
no del nuevo presidente y sus relaciones con la Junta de
Comandantes. La violencia, recientemente establecida,
continu y aun se profundiz, anotndose nuevas y espec-
taculares acciones. Pareci, pues, necesario encontrar para
el gobierno iniciado en 1966 una salida poltica que, am-
pliando las bases consensuales del poder, permitiera levan-
tar un slido dique a la violencia. El presidente Levingston
procur buscar la salida al margen de los dirigentes polti-
cos tradicionales, dirigindose a lo que llamaba "la genera-
cin intermedia". Tambin trat de innovar en materia
econmica, y el nuevo ministro, Aldo Ferrer, se propuso
"argentinizar" la economa, apoyando al empresariado na-
cional. Si en este aspecto no hubo logros espectaculares, en
cambio se desat una espectacular e incontrolable inflacin
que agreg otro elemento irritante al conflictivo panora-
ma. Mientras tanto, los partidos tradicionales procuraron,
por su cuenta, hallar la frmula de la salida poltica. En
noviembre de 1970 el radicalismo, el justicialismo (nombre
con que el peronis1no procuraba hacer olvidar viejos agra-
vios) y muchos otros partidos suscriban un documento,
La Hora del Pueblo, que constituy la base de la futura sa-
lida poltica. Los proyectos del presidente y de los partidos
LA REPBLICA EN CRISIS 181
eran, en el fondo, incompatibles, y finalmente la Junta de
Comandantes, que consider ms viable este ltimo, deci-
di a su vez relevar a Levingston y reemplazarlo por el co-
mandante en jefe del Ejrcito, general Alejandro Lanusse.
Por primera vez, ambos cargos eran desempeados por
una m1sma persona.
Por entonces era evidente que el tercer ensayo de superar
la crisis poltica iniciada en 1955 haba fracasado, y el nue-
vo gobierno se preocup casi exclusivamente de buscar
una salida poltica. El ministro del Interior, Arturo Mor
Roig, veterano dirigente radical, impuls un programa que
fue bautizado "Gran Acuerdo Nacional". Haba una coin-
cidencia sobre la necesidad de llegar a las elecciones, pero
tambin ciertamente, una gran discrepancia en torno del
problema de Pern.
El Pern de 1972 apareca muy distinto al de aos ante-
riores. Abandonando casi totalmente (aunque no del todo)
sus antiguas y rgidas consignas, se manifestaba abierto al
dilogo y dispuesto al acuerdo con sus antiguos enemigos,
con quienes procuraba lograr un amplio frente de coinci-
dencias para reconstruir la Repblica. Mientras tanto, co-
braba cuerpo entre aqullos una suerte de aceptacin tcita
del derecho del peronismo a volver al gobierno. Es que Pe-
rn se haba convertido, por la fuerza de las circunstancias,
en la nica alternativa al poder militar, y la polarizacin
que se dio en torno suyo ese ao constituy uno de los fe-
nmenos ms dramticos e interesantes de nuestra historia.
Estaban, naturalmente, quienes provenan del peronismo
histrico, celosos defensores de lo que empezaba a llamar-
se la "verticalidad", esto es, el acatamiento a la voluntad,
real o supuesta, del lder. Pero junto con ellos estab_an tam-
bin los activistas de todas las tendencias, desde la extrema
derecha hasta la extrema izquierda, que vean en el ancia- -
no lder la herramienta eficaz de mltiples cambios. Otros
182 LA ERA ALUVIAL
en cambio, vean en la figura de Pern la ltima posibili-
dad de un orden legtimo, que cerrara la crisis poltica en
que se debata el pas desde 1955. Finalmente, grupos de
empresarios nacionales y extranjeros, e inclusive de diri-
gentes rurales, eran captados por el lenguaje de un poltico
de masas que, en los largos aos del exilio, pareca haberse
transformado en un verdadero estadista. El carisma de Pe-
rn oper esta vasta polarizacin, que se tradujo en el
triunfo masivo, por dos veces, del frente electoral por l
impulsado. El ao 1973 pareci cerrar definitivamente un
ciclo de inestabilidad y frustraciones. En poco tiempo, sin
embargo, la Repblica descubri que todava le quedaba
por vivir la ms aguda y dolorosa de sus crisis.
1'
XV. PRDIDA Y RECUPERACIN DE LA REPBLICA
(1973- 1996) :
El retorno de Pern a la presidencia slo se produjo des-
pus de una serie de complejas peripecias. El presidente La-
nusse fracas en imponer su propia candidatura, que
presentaba como transaccional entre las Fuerzas Armadas
y Pern, pero logr proscribir al lder exiliado, quien en-
tonces design como candidato vicario a Hctor Cmpora.
ste, que manifestaba una incondicional solidaridad con el
lder, suscit a la vez fuertes simpatas entre los sectores ju-
veniles y radicalizados del peronismo, nucleados en la lla-
mada "tendencia revolucionaria". Los jvenes dieron el
tono a la agitada campaa electoral, realizada bajo el lema
de "dependencia o liberacin", que culmin con el triunfo
electoral del peronismo. Las nuevas autoridades asumieron
el 25 de mayo de 1973, con la simblica presencia de los
presidentes de Chile y Cuba, Salvador Allende y Osvaldo
Dortics, rodeados de una inmensa muchedumbre que es-
carneci a los jefes militares. Despus de dieciocho aos, la
voluntad popular poda consagrar, con plena libertad, un
gobierno constitucional que expresaba, a la vez, el deseo
impreciso pero imperioso de transformaciones profundas.
Durante esos aos se asisti a una verdadera "primavera
de los pueblos", llena de esperanzas vagas e indefinidas.
Desde 1969 la movilizacin popular no slo haba jaquea-
* Este captulo ha sido redactado por Luis Alberto Romero.
183
184 LA ERA ALUVIAL
do al rgimen militar sino desafiado de distintas maneras el
orden establecido. Muchos procuraron imponerle una di-
reccin. Los partidos polticos, dbiles y hasta raquticos
debido a la larga falta de funcionamiento pleno de las ins-
tituciones representativas, fue'ron incapaces de hacerlo; en
cambio lo lograron una serie de organizaciones polticas y
armadas, nacidas en la lucha contra el rgimen militar, al
que enfrentaron por medio de acciones de guerrilla urbana.
De los varios "ejrcitos" que operaron, realizando acciones
militares espectaculares que eran miradas con simpata por
buena parte de la poblacin, 1os que mejor lograron arrai-
gar en el movimiento popular fueron los Montoneros. Se
trataba de un grupo de origen nacionalista y catlico al que
pronto se sumaron sectores provenientes de la izquierda,
que sobresali por su capacidad para asumir el discurso y
las consignas de Pern, combinarlas con otras provenien-
tes del nacionalismo tradicional, del catolicismo progresis-
ta y de la izquierda revolucionaria, y a la vez movilizar y
organizar a distintos sectores: trabajadores o
moradores de barrios marginales. A travs de distintas or-
ganizaciones, Montoneros combin la accin militar con la
especfica1nente poltica; en ella sobresali la Juventud Pe-
ronista, detrs de la cual se congregaron los amplios secto-
res para quienes Pern era la encarnacin de un proyecto
revolucionario, en el que la liberacin nacional deba llevar
a la "patria socialista".
Fueron estos sectores juveniles los que rodearon al presi-
dente Cmpora y ocuparon importantes posiciones de poder
hasta que, dentro mismo del peronismo, se gener un vigo-
roso movimiento en su contra. El20 de junio de 1973, el da
en que Pern volva definitivamente al pas, y cuando una
inmensa multitud se haba congregado en Ezeiza para reci-
birlo, ambos sectores protagonizaron una verdadera batalla
campal, que dej muchos Poco despus, Cmpora
PRDIDA Y RECUPERACIN 185
era forzado a renunciar, y luego de un breve interludio,
unas nuevas elecciones generales consagraron, de manera
abrumadora, la frmula presidencial que reuna al general
Pern y a su esposa Mara Estela Martnez.
El conflicto interno del peronismo se despleg con toda
su fuerza. Frente a quienes proclamaban la bandera de la
patria socialista, otro sector levantaba la de la "patria pe-
ronista", combinando la aspiracin al retorno de la bonan-
za de dcadas anteriores con posiciones, tradicionales en el
peronismo, decididamente adversas a las ideas de izquierda.
Ambos sectores compitieron por el poder y por el control
de las 1novilizaciones callejeras, y ambos recurrieron a la
violencia, al terrorismo y al asesinato. Fue claro que Pern,
quien en su anterior lucha con los militares haba respalda-
do a los jvenes, repudiaba ahora su forma de accin, sus
consignas y propsitos, se inclinaba por los sectores ms
tradicionales del partido y se ocupaba de desalojar a los
sectores juveniles peronistas de posiciones de poder. El en-
frentamiento culmin el 1 o de mayo de 1974, cuando en el
tradicional acto peronista de la Plaza de Mayo, el veterano
lder los denost y aqullos respondieron abandonando la
Plaza y, simblicamente, el movimiento.
Los partidos de oposicin, empeados en apoyar al go-
bierno constitucional, no interfirieron ni en este conflicto ni
en el otro, ms sordo, de Pern con los sindicatos. La poltica
econmica que ejecut su ministro de Economa, el empresa-
rio Jos Gelbard, fue decididamente moderada, y lejos de las
consignas socialistas de algunos de sus seguidores, apunt a
fortalecer el desarrollo capitalista. Se propuso expandir el
mercado interno, ampliar las exportaciones industriales y es-
timular al sector de empresas nacionales, pero sin hostilizar a
las extranjeras. La eliminacin de la inflacin, que era una
cuestin clave para cualquier proyecto de desarrollo, deba
lograrse mediante un amplio Pacto Social, en el que empre-
186 LA ERA ALUVIAL
sarios y trabajadores renunciaran a su tradicional puja por
el reparto del ingreso y aceptaran el papel arbitral del Esta-
do. Pero luego de los primeros xitos, la reaparicin de la in-
flacin impuls a los a acentuar sus reclamos,
obligando a Pern a poner en juego toda su autoridad para
salvar la concertacin. El 12 de junio de 1974, en su ltima
aparicin en pblico, reclam de unos y otros el cumpli-
miento de los acuerdos. Poco despus, el 1 o de julio, el an-
ciano lder falleca.
Su viuda, Mara Estela, que asumi la presidencia, no
tena ni la misma capacidad ni similar autoridad, y los con-
flictos se hicieron ms agudos. Jos Lpez Rega, que haba
sido secretario privado de Pern y luego ministro de Bie-
nestar Social, y a quien se sindicaba como el poder oculto
del gobierno, organiz grupos clandestinos dedicados a
asesinar dirigentes opositores, muchos de los cuales eran
activistas sindicales e intelectuales disidentes, no enrolados
en las organizaciones guerrilleras. Montoneros respondi
de la misma manera, de modo que la violencia creci de
manera irrefrenable, ante la inaccin de un gobierno que
renunciaba al monopolio de la fuerza. Por otra parte, y
frente a una inflacin agudizada, el gobierno se lanz a un
drstico plan de ajuste econmico, que incluy una fortsi-
ma devaluacin y aumento de tarifas pblicas, conocido
como "rodrigazo", en alusin al ministro de Economa Ce-
lestino Rodrigo, aclito de Lpez Rega. Los sindicalistas
respondieron enfrentando con energa al gobierno y logra-
ron un aumento similar, con lo que los efectos esperados
del "rodrigazo" se perdieron, pero la economa entr en
una situacin de elevada inflacin y descontrol.
Una organizacin armada no peronista, el Ejrcito Re-
volucionario del Pueblo, logr por entonces asentarse en
un sector de la provincia de Tucumn, donde anunci la
constitucin de una "zona liberada", y el Ejrcito inici
PRDIDA Y RECUPERACIN 187
una operacin formal para desalojado. Poco despus, los
jefes militares imponan el alejamiento de Lpez Rega. Era
evidente que el gobierno civil haba perdido el dominio de
la situacin. Un intento de encontrar una salida dentro del
orden constitucional -la renuncia de la presidente y su
reemplazo por el senador Luder, presidente del Senado-
fracas. Poco despus, la crisis econmica y poltica com-
binadas creaban las condiciones para que las Fuerzas Ar-
madas desplazaran a la presidenta y se hicieran cargo del
poder, sin oposicin y hasta con el aliviado consentimiento
de la mayora de la poblacin.
El 24 de marzo de 1976 asumi el mando la Junta Mili-
tar, formada por los comandantes de las tres Armas, que
design presidente al general Jorge Rafael Videla, coman-
dante del Ejrcito. Videla se mantuvo en el cargo hasta
marzo de 1981, cuando fue reemplazado por el general
Roberto Marcelo Viola, que en 1978 lo haba sucedido al
frente del Ejrcito. Sin embargo, la Junta sigui conservan-
do la mxima potestad, y las tres armas se dividieron cui-
dadosamente el ejercicio del poder.
Con el llamado Proceso de Reorganizacin Nacional,
las Fuerzas Armadas se propusieron primariamente resta-
blecer el orden, lo que significaba recuperar el monopolio
del ejercicio de la fuerza, desarmar a los grupos clandesti-
nos que ejecutaban acciones terroristas amparados desde
el Estado y vencer militarmente a las dos grandes organi-
zaciones guerrilleras: el ERP y M-ontoneros. La primera de-
sapareci rpidamente, mienas que Montoneros logr
salvar una parte de su organizacin que, muy debilitada,
sigui operando desde el exilio. Pero adems, en la con-
cepcin de los jefes militares, la restauracin del orden
significaba eliminar drsticamente los conflictos que ha-
ban sacudido a la sociedad en las dos dcadas anteriores,
y con ellos a sus protagonistas. Se trataba en suma de rea-
188 LA ERA ALUVIAL
lizar una represin integral, una tarea de verdadera ciru-
ga social.
En 1984, la Comisin Nacional para la Desaparicin de
Personas ( CONADEP), que presidi el escritor Ernesto Sba-
to, realiz una reconstruccin de lo ocurrido, cuya real di-
mensin apenas se intua. Sus conclusiones fueron luego
confirmadas por la justicia, que en 1985 conden a los m-
ximos responsables. Concebido como un plan orgnico,
fue aplicado de manera descentralizada, reservndose cada
fuerza sus zonas de responsabilidad. Grupos de militares
no identificados se ocupaban de secuestrar, generalmente
por la noche, a activistas de distinto tipo, que luego de ser
sometidos a torturas permanecan largo tiempo detenidos,
en centros clandestinos -La Perla, El Olimpo, La Cacha,
que alcanzaron una terrible fama-, hasta que una autori-
dad superior decida si deban ser ejecutados o si eran "re-
cuperables". Proliferaron los "desaparecidos", pues los
familiares ignoraban su suerte y ninguna autoridad asuma
la responsabilidad de la accin, y tambin las tumbas clan-
destinas. La CONADEP logr documentar nueve mil casos,
aunque probablemente -segn las denuncias de los fami-
liares-la cifra deba triplicarse.
Segn la versin oficial, se trataba de "erradicar la sub-
versin aptrida". Muchas de las vctimas estuvieron invo-
lucradas en actividades armadas; muchsimas otras eran
dirigentes sindicales o estudiantiles, sacerdotes, activistas
de organizaciones civiles o intelectuales disidentes. Pero el
verdadero objetivo eran los vivos, los que emigraron, o de-
bieron silenciar su voz, o an aceptar lo que estaba ocu-
rriendo, por falta de voces alternativas a l.s que, desde el
Estado, justificaban lo sucedido. Ante el horror, la mayora
se inclin por refugiarse en la ignorancia.
Con la pasividad de la sociedad el rgimen militar pudo
consagrarse a su segunda tarea: )a reestructuracin de la eco-
PRDIDA Y RECUPERACIN 189
noma, de modo de eliminar la raz que -segn crean-
all tenan los conflictos sociales y polticos. Jos Alfredo
Martnez de Hoz, un economista vinculado a los ms altos
crculos econmicos internacionales y locales, fue el minis-
tro de Economa que, durante los cinco aos de la presi-
dencia de Videla, condujo la transformacin, sorteando
oposiciones mltiples, provenientes incluso de los propios
sectores militares. En su diagnstico, el fuerte peso que el
Estado tena en la vida econmica -por su capacidad de
intervencin o por el control de las importantes empresas
pblicas- generaba en torno suyo una lucha permanente
de los intereses corporativos -los distintos grupos empre-
sarios y el sindicalismo- que afectaban la eficiencia de la
economa, y finalmente la propia estabilidad social y polti-
ca. La presencia del Estado deba reducirse, y su accin di-
rectiva tena que ser reemplazada por el juego de las fuerzas
del mercado, capaces de disciplinar y hacer eficientes a los
distintos sectores. Tambin debera reducirse la industria
nacional, orientada al mercado interno y tradicionalmente
protegida por el Estado, y con ella los poderosos sindicatos
industriales, que eran precisamente uno de los factores de
la discordia. Un vasto plan de obras pblicas, ms especta-
culares que productivas, habra de compensar la desocupa-
cin generada.
En este proyecto, que inverta las orientaciones de la
economa vigentes desde 1930 a 1945, se elimin la pro-
teccin industrial y se abri el mercado a los productos ex-
tranjeros, que lo inundaron. El Estado renunci a regular
la actividad financiera -y con ello a estimular algunas ac-
tividades con crditos preferenciales- y proliferaron las
entidades financieras privadas, lanzadas especulativamente
a la captacin de los ahorros del pblico. En momentos en
que el aumento del precio internacional del petrleo creaba
una masa de capitales a la busca de ganancias rpidas, la
190 LA ERA ALUV1AL
apertura financiera permiti que se volcaran al pas, ali-
mentaran la especulacin y crearan la base de una deuda
externa que desde entonces se convirti en el ms fuerte
condicionante de la economa local. Para realizar parte de
las tareas de sus empresas,' el Estado recurri a empresas
privadas, y algunas de ellas se beneficiaron con excelentes
contratos. Mientras muchas de las actividades bsicas lan-
guidecan y numerosas empresas quebraban, la actividad
financiera especulativa y los contratos con el Estado permi-
tieron la formacin de poderosos grupos econmicos, que
operaban simultneamente en diversas actividades, aprove-
chaban de los recursos pblicos y adquiran empresas en
dificultades.
Un punto dbil de este proyecto fueron las profundas di-
visiones existentes en el seno de las Fuerzas Armadas, debi-
das a la competencia interna y a las apetencias personales
de sus jefes. La cuidadosa divisin de reas de influencia
entre las tres fuerzas llev a una suerte de feudalizacin del
poder. El comandante de la Marina, almirante Massera,
que ambicionaba la presidencia, se opuso a Videla y sobre
todo a Martnez de Hoz. Varios generales manifestaron
tambin sus pretensiones y objetaron el reemplazo de Vide-
la por Viola. Cuando ste asumi el mando, prescindi de
Martnez de Hoz e inici la tmida bsqueda de una "sali-
da poltica". La falta de confianza en la estabilidad y en la
posibilidad de mantener las condiciones econmicas desen-
caden la crisis, que se manifest en una inflacin desatada
y una con1nocin reveladora de las endebles bases de la es-
tabilidad lograda por Martnez de Hoz. A fines de 19 81
Viola fue remplazado a su vez por el general Leopoldo For-
tunato Galtieri.
Por entonces, cesaba en todo el mundo el flujo fcil de
capitales especulativos y comenzaron los problemas para
los deudores. La Argentina, c:;omo muchos pases, tuvo difi-
PRDIDA Y RECUPERACIN 191
cultades para pagar los intereses de los prstamos recibidos,
con lo que la deuda comenz a multiplicarse y los acreedo-
res a presionar para imponer a la poltica econmica las
orientaciones que les permitieran cobrar sus crditos. La
crisis se agudiz, y en la sociedad comenzaron a orse voces
de protesta, largamente silenciadas. Los empresarios recla-
maron por los intereses sectoriales golpeados, los sindicalis-
tas se atrevieron cada vez ms, y el 30 de marzo de 1982
organizaron una huelga general, con concentracin obrera
en la Plaza de Mayo, que el gobierno reprimi con dureza.
La Iglesia, que, como muchos, no haba hecho or su voz
ante la represin, se manifest partidaria de encontrar una
salida hacia la democracia, en momentos en que los parti-
dos polticos se agrupaban en la Multipartidaria, tras un re-
clamo de la nsma ndole. Pero lo ms notable fueron las
agrupaciones defensoras de los Derechos Humanos, y parti-
cularmente las Madres de Plaza de Mayo, un grupo forma-
do en el momento ms terrible de la represin, que ellas
mismas deban soportar y que reclamaba por sus hijos desa-
parecidos y por uno de los derechos ms esenciales e incon-
trovertibles. La fuerza de este reclamo de tipo tico fue
enorme, y ayud a despertar a la sociedad dormida.
El propio rgimen militar contribuy a agravar su crisis.
El general Galtieri, que se haba propuesto encontrar una
salida poltica satisfactoria para el Proceso, se lanz a una
aventura militar que, de haber resultado exitosa, hubiera
revitalizado el prestigio de las Fuerzas Armadas. En 1978 el
gobierno militar haba estado a punto de entrar en guerra
con el de Chile a raz de una disputa por algunos puntos
fronterizos sobre el canal de Beagle, que implicaban el con-
trol de ese paso. La guerra fue evitada por la intervencin
del Papa, por medio de un hbil diplomtico, el cardenal
Samor. Despus de un tiempo de estudio, la mediacin pa-
pal dio en lo esencial la razn a Chile, y los militares -par-
192 LA ERA ALUVIAL
ticularmente la Marina- buscaron una compensacin en
otra rea tradicionalmente conflictiva: las Islas Malvinas,
ocupadas por Gran Bretaa desde 1833. Desde la dcada de
1960 la Argentina vena realizando una paciente tarea diplo-
mtica, a travs de las Unidas que, sin embargo,
no haba llegado a resultados. Los jefes militares concibie-
ron el plan de ocupar militarmente las islas por sorpresa y
forzar a los britnicos a una negociacin, para lo cual Gal-
tieri confiaba en el apoyo de los Estados Unidos, donde ha-
ba establecido excelentes relaciones.
El 2 de abril de 1982 tropas argentinas desembarcaron
en las islas y las ocuparon. La accin excitaba una veta
chauvinista y belicista de la sociedad, largamente cultivada
por las corrientes nacionalistas de diverso signo. Suscit un
apoyo generalizado en la poblacin argentina y en casi to-
dos sus representantes polticos, y los militares se anotaron
una importante victoria. Cosecharon tambin apoyo entre
los pases latinoatnericanos, pero la mayora de los pases
europeos se aline tras de Gran Bretaa que, lejos de acep-
tar la negociacin, se dispuso a combatir para recuperar
las islas. Los Estados Unidos hicieron un gran esfuerzo pa-
ra mediar entre el gobierno argentino y el britnico, y con-
vencer a aqul de que evacuara las islas, pero los militares,
apresados en su propia retrica, estaban imposibilitados de
retroceder sin perder todo lo que haban ganado en el or-
den interno, y an ms. Finalmente, los Estados Unidos
abandonaron su posicin neutral y se alinearon detrs de
su aliado tradicional y contra la Argentina, revelando que
los militares haban iniciado su accin ignorantes de lo
ms elemental de las reglas del juego internacional.
Tambin ignoraban las especficamente militares. Trasla-
daron a las islas una enorme cantidad de soldados, mal en-
trenados, escasamente pertrechados, sin posibilidades de
abastecerlos y con jefes que carecan de ideas acerca de c-
PRDIDA Y RECUPERACIN 193
mo defender lo conquistado. A principios de mayo comen-
z el ataque britnico. La Flota debi abandonar las ope-
raciones, luego de que un submarino ingls hundiera al
crucero General Belgrano. Pese a algunas eficaces acciones
de la Aviacin, propto la situacin en las islas se hizo in-
sostenible, y su gobernador, el general Menndez, dispuso
su rendicin.
La derrota desencaden una crisis en las Fuerzas Arma-
das. Galtieri renunci, los principales responsables fueron
removidos, pero luego ni la Armada ni la Fuerza Area
respaldaron la designacin del nuevo presidente, general
Reynaldo Bignone. Por otra parte, la sociedad, que hasta
ltimo momento se haba ilusionado con la posibilidad de
un triunfo militar -alentada por informaciones oficiales
que falseaban sistemticamente la realidad- se sinti tre-
mendamente decepcionada y acompa a quienes exigan
un retiro de los militares y an la revisin de toda su ac-
tuacin desde 1976. Por ambos caminos, se npona la sa-
lida electoral, que se concret a fines del ao siguiente, en
octubre de 1983.
Durante ese ao y medio, la sociedad argentina no slo
revivi y se expres con amplitud sino que se ilusion con
las posibilidades de la recuperacin democrtica. En mu-
chos mbitos sociales, estudiantiles, gremiales o culturales
hubo un renovado activismo, as como una coincidencia ge-
neral en el reclamo por la vigencia de los derechos humanos
y el retorno a la democracia. A diferencia de experiencias
anteriores, la politizacin se ti de una dimensin tica, y
el pluralismo --escasamente apreciado en experiencias an-
teriores, donde el adversario era sistemticamente tachado
de enemigo- se afirm como valor poltico fundamental.
Todo ello se canaliz en una actividad poltica renovada.
La afiliacin a. los partidos fue muy grande, y stos remo-
zaron su fisonoma. El Partido Justicialista design sus au-
194
LA ERA ALUVIAL
toridades y candidatos luego de un proceso electoral inter-
no razonablemente ordenado, y junto. a muchos dirigentes
tradicionales, y polticos, que conservaron luga-
res muy importantes, aparecieron nuevas figuras, ms con-
sustanciadas con la nueva .experiencia democrtica. Las
izquierdas se congregaron en torno de los partidos tradi-
cionales, pero sobre todo alrededor del Partido Intransi-
gente, mientras que en la derecha, el ingeniero Alsogaray
daba forma a una nueva agrupacin, ms exitosa que las
anteriores, la Unin del Centro Democrtico. La gran re-
novacin se produjo en la Unin Cvica Radical, en torno
de Ral Alfonsn, luego de la muerte de Ricardo Balbn,
ocurrida en 1981. A diferencia de la mayora de los polti-
cos, Alfonsn se haba mantenido lejos de los militares, y
no haba apoyado la aventura de Malvinas. Reuni en tor-
no suyo un grupo de activos dirigentes juveniles, prove-
nientes de la 1nilitancia universitaria, y tambin un grupo
de intelectuales que le dio a sus propuestas un tono moder-
no y renovador que faltaba en otras fuerzas polticas. Pero
sobre todo, Alfonsn encarn las ilusiones de la democra-
cia, y la esperanza de doblegar con ella los escollos que
desde haca varias dcadas impedan que el pas lograra si-
multneamente una forma de convivencia civilizada, una
estabilidad poltica y la posibilidad de un crecimiento eco-
nmico. Alfonsn afirm que todo eso se poda conseguir
con la democracia, y con esa propuesta gan las elecciones
de octubre de 1983, infligiendo al peronismo la primera
derrota electoral de su historia.
La ilusin por la restauracin democrtica ocult enton-
ces la magnitud de los problemas que el nuevo gobierno
heredaba as como las limitaciones de su poder, pues no s-
lo subsistan en pie los grandes sectores corporativos que
tradicionalmente haban limitado la accin del poder pol-
tico, sino que el partido gobernante no haba logrado la
PRDIDA Y RECUPERACIN 195
mayora en el Senado, desde donde se bloquearon muchas
de sus iniciativas. El nuevo gobierno se preocup especial-
mente por la poltica cultural, convencido de la importan-
cia de combatir las ideas autoritarias que haban arraigado
en la sociedad. As, se dio un fuerte impulso a la alfabetiza-
cin, se renovaron los cuadros de la Universidad y del sis-
tema cientfico, y se estimul la actividad cultural. La
sancin de la ley de divorcio, que suscit la fuerte oposi-
cin de la Iglesia, contribuy a modernizar las normas de
la vida social. En poltica internacional se aprovech el
prestigio del nuevo gobierno democrtico para mejorar la
imagen exterior del pas y para solucionar legtimamente
algunos problemas pendientes, particularmente la cuestin
de los lmites con Chile: un plebiscito dio amplia mayora a
la aprobacin de ]a propuesta papal, que aseguraba la paz
entre los dos Estados.
La relacin con los militares result muy difcil debido
al reclamo generalizado de la sociedad de investigar los cr-
menes cometidos durante la represin y sancionar a los
responsables, y a la negativa de stos a rever su actuacin
durante ]o que ellos llamaban la "guerra antisubversiva", y
sus crticos calificaban de genocidio. El presidente Alfon-
sn, que haba participado activamente en las campaas en
favor de los derechos humanos y haba incorporado el te-
ma a su campaa electoral, propuso distinguir entre quie-
nes, desde el mximo nivel, haban ordenado y planeado la
represin -los miembros de las Juntas Militares, a los que
se enjuici-, quienes haban cumplido rdenes y quienes
se haban excedido en ello, cometiendo delitos aberrantes.
Igualmente propuso dar a las Fuerzas Armadas la oportu-
nidad de que ellas mismas sancionaran a los responsables,
para lo cual impuls una reforma del Cdigo de Justicia
Militar. Este ltimo procedimiento no dio resultado, debi-
do a la total negativa de los militares a admitir que hubiera
196
LA ERA ALUVIAL
algo punible en lo que entendan como una "guerra". La
sociedad, por su parte, sensibilizada por la investigacin de
la CONADEP y la revelacin cotidiana de los horrores de la
represin, reclam con firmeza el castigo de todos los res-
ponsables.
Durante 1985 se tramit el juicio a los miembros de las
tres primeras Juntas militares, que culmin con sanciones
eje1nplares. Los tribunales siguieron su accin. y citaron a
numerosos oficiales implicados en casos especficos, lo cual
produjo la reaccin solidaria de toda la corporacin militar
en defensa de sus compaeros, particularmente oficiales de
baja graduacin, que -segn estimaban- no eran respon-
sables sino ejecutores de rdenes superiores. Un primer in-
tento de encontrar una salida poltica a la cuestin -la
llamada ley de Punto Final- fracas, pues no detuvo las ci-
taciones a numerosos oficiales de menor graduacin. En los
das de Se1nana Santa de 1987 un grupo de oficiales se
acuartel en Campo de Mayo y exigi lo que denominaban
una solucin poltica. El conjunto de la civilidad, as como
todos los partidos polticos, respondi solidarizndose con
el orden constitucional, sali a la calle, llen las plazas y exi-
gi que depusieran su actitud. La demostracin fue impre-
sionante, pero las fuerzas militares que deban reprimir a los
rebeldes, que empezaron a ser conocidos como "carapinta-
das", sin apoyarlos explcitamente, se negaron a hacerlo. El
resultado de este enfrentamiento fue en cierta medida neu-
tro. Luego de que el propio presidente fuera a Campo de
Mayo, los rebeldes se rindieron, pero poco despus, a su
propuesta, el Congreso sancion la ley de Obediencia Debi-
da, que pennita exculpar a la mayora de los oficiales que
haban participado en la represin. Aunque este resultado
no era sustancialmente distinto de lo que el presidente Al-
fonsn haba propuesto a lo largo de su campaa -los prin-
cipales responsables ya haban sido condenados- el
PRDIDA Y RECUPERACIN 197
c.onjunto de la civilidad lo vivi como una derrota y como el
fin de una de las ilusiones de la democracia, incapaz de do-
blegar a un poder militar que segua inclume.
. El tambin se propuso democratizar la vida sin-
dical y las a distintas corrientes de opinin, lo
debihtar el poder de la dirigencia tradicional,
cas1 unanimemente peronista, que haba sido restaurada al
frente de los sindicatos al fin del gobierno militar. La ley
propuesta derecho de las minoras a participar
en la conducc1on sindical, as como mecanismos de control
de el.ecciones; fue resistida exitosamente por los dirigen-
tes y luego de que la Cmara de Diputados la
apro.bo, el Senado la rechaz, por apenas un voto de dife-
rencia. Desde entonces el gobierno debi lidiar con una
oposicin sindical encrespada. Sal Ubaldini, secretario ge-
de la CGT, encabez trece paros generales contra el
gobierno y su econmica, y aunque al principio no
preocuparon demasiado, cuando se sumaron otros factores
de intranquilidad la oposicin de la CGT result inquietan-
te. En marzo de 1987, en vsperas del levantamiento de Se-
n:an.a Santa, el gobierno acord con quince de los mayores
sindicatos -al margen de Ubaldini- una serie de conce-
siones importantes para los dirigentes, e incluy a uno de
ellos en el Ministerio de Trabajo. La medida result opor-
a luz subsiguiente conflicto militar, pero signifi-
co tamb1en el fin de otra ilusin: el gobierno democrtiCo
renunciaba a doblegar el poder de la corporacin sindical.
Los problemas econmicos heredados por el gobierno
eran. enormes: inflacin desatada, dficit fiscal, alto endeu-
externo, estancamiento de las actividades pro-
ductivas, y una fuerte concentracin, por la que algunos
grupos empresarios posean un amplio control de la vida
econmica. Sin embargo, en un primer momento el enfren-
tamiento con estos probleinas fue postergado en aras de
198
LA ERA ALUVIAL
afirmar la institucionalidad democrtica. Inicialmente se
impuls una poltica de de ingres?s Y am-
pliacin del mercado interno a la que prac-
ticado anteriormente tanto los gobiernos peron1stas como
el radical. Pero en la nueva 'situacin de recesin pronto se
desat la inflacin, agravada por el fracaso en la concerta-
cin con los sindicatos. .:
A mediados de 1985, con el pas al borde de 1a hiperinfla-
cin el ministro de Economa Juan Sourrouille lanz un
plan' econmico, el Austral, de excelente factura
el que logr estabilizar la economa sin n1
afectar sustancialmente ni a trabajadores n1 a empresanos.
Hubo buena voluntad de los acreedores externos y un vasto
esfuerzo colectivo para detener la inflacin. El plan result
popular, y el gobierno obtuvo en 1985 un buen xito
ral. Pero no inclua mecanismos para avanzar de la estabili-
zacin hacia la transformacin de la economa requerida
tanto por el cambio de las condiciones externas -la crisis
iniciada en la dcada de 1970 haba impulsado en todo el
mundo un vasto proceso de reestructuracin- como por la
angustiante situacin financiera y econmica. Cuando la dis-
ciplina de la sociedad se afloj, reaparecieron las causas per-
sistentes de la inflacin, y con ellas la puja entre las grandes
corporaciones, empresaria y sindical, por la defensa de su
parte en el ingreso. Hacia 1987 el gobierno se propuso em-
prender el camino de las soluciones ms profundas para el
problema del dficit fiscal, apoyndose en el grupo los
empresarios ms poderosos. Como en los casos a.ntenores,
llegaba a su fin otra de las ilusiones de la democracia.
Frente al poder de las corporaciones tradicionales que
no poda doblegar, el presidente Alfonsn trat de fortale-
cer su ms slido respaldo: la civilidad. Procur que la so-
ciedad discutiera las grandes cuestiones por resolver, desde
el tema del autoritarismo alde la modernizacin poltica Y
PRDIDA Y RECUPERACIN 199
la reforma del Estado, aliment permanentemente el debate
y desarroll sus dotes pedaggicas y persuasivas. La suma
de los fracasos parciales sealados, unida a la escasa ductili-
dad de su partido para acompaarlo, hicieron que perdiera
la iniciativa. Los beneficiarios fueron en parte los grupos
de izquierda, en parte la derecha liberal, con las populares,
aunque algo vacas, recetas del liberalismo econmico, pe-
ro sobre todo el peronismo, donde un conjunto de dirigen-
tes logr imponer al tradicional movimiento un nuevo
rumbo. El peronismo renovador, que encabezaba Antonio
Cafiero, desplaz de la direccin a los antiguos sindicalis-
tas y polticos e impuso al partido una lnea moderna, fuer-
temente comprometida con las instituciones democrticas
y con las mismas banderas que Alfonsn no haba podido
defender exitosamente. En septiembre de 1987 el peronis-
mo obtuvo una importante victoria electoral.
En los dos ltimos aos de gobierno el radicalismo no
pudo recuperarse. A lo largo de 1987 los "carapintadas"
protagonizaron dos nuevos episodios, que revelaron no slo
las profundas fracturas en el Ejrcito, sino tambin las difi-
cultades del gobierno civil para controlar la institucin.
Dentro del justicialismo, el grupo encabezado por Cafiero,
que tena importantes afinidades con el gobierno radical,
result desplazado por una heterognea alianza encabezada
por el gobernador de La Rioja Carlos Menem, quien utiliz
en la campaa electoral que lo consagr candidato presi-
dencial, los recursos ms tradicionales del peronismo. Para
enfrentarlo, la UCR postul al gobernador de Crdoba
Eduardo Angeloz, con figura de buen administrador, pero
sin la fuerza carismtica que haba tenido Alfonsn en 1983.
En los dos ltimos meses de 1988, cuando la inflacin
volva a ser fuerte, el gobierno lanz un nuevo plan econ-
mico que deb frenarla hasta la poca de las elecciones.
Pero el plan Primavera, que se inici con escassimos apo-
200
LA ERA ALUVIAL
yos, se derrumb cuando los acreedores externos
su confianza al gobierno: a principios de 1989 sobrevino
una crisis, y el pas comenz a conocer su primera experien-
cia de hiperinflacin, acompaada por asaltos y saqueos,
que produjeron una fuerte conmocin en la sociedad. En ese
contexto, en mayo de 1989 el candidato justicialista Carlos
Menem se impuso con facilidad. Faltaban ms de seis me-
ses para la fecha prevista para el traspaso del mando, pero
el aobierno, carente de respaldo poltico, jaqueado por los
e incapaz de dar respuesta a la hiperinflacin,
opt por adelantar la fecha de entrega. De este u?
poco accidentado, se logr concretar la renovac1on presi-
dencial, la primera desde 1928 que se realizaba segn las
normas constitucionales.
El nuevo presidente vio en la crisis hiperinflacionaria el
riesgo de que su propio poder quedara licuado, pero tam-
bin una oportunidad: introducir las reformas recomenda-
das por los crculos financieros internacionales. De acuerdo
con el llamado Consenso de \Xlashington, el problema de
los pases como la Argentina consista en que el estado re-
caudaba poco, gastaba mucho y de manera poco razonable,
y protega a sectores de la economa poco como
el industrial. Abrir la economa a la competencia Interna-
cional y reducir los costos del estado -una frmula que co-
Inenz a aplicar Martnez de Hoz en 1976- era la poltica
reco1nendada, que la sociedad argentina haba resistido desde
1983. Menem busc aliados en el establishment econmico,
desech el tradicional programa populista del peronismo, y
con gran pragmatismo introdujo un giro copernicano en
las polticas estatales.
En los primeros aos, cuando la angustia de la crisis an
persista, se aprobaron las leyes de Emergencia Econmica
y de Reforma del Estado y se inici la privatizacin de las
empresas estatales. Se comenz por la telefnica Entel, ven-
PRDIDA Y RECUPERACIN 201
dida a dos empresas extranjeras, asociadas con grandes
bancos internacionales y con grupos econmicos locales. Fue
un caso testigo, y el procedimiento sigui aplicndose con
celeridad en otros. Los ingresos percibidos por las ventas no
alcanzaron para solucionar el grave dficit fiscal, y a fines de
1990 se produjo una segunda hiperinflacin. Poco despus,
Menem convoc para el ministerio de Economa a Domingo
Cavallo, que encar la crisis desde otro ngulo. La Ley de
Convertibilidad, de 1991 vincul el peso con el dlar; el es-
tado se ved la posibilidad de emitir moneda por encima de
sus reservas en dlares y de ese modo se fren la inflacin.
Poco despus, se lleg a un acuerdo con los acreedores ex-
ternos para consolidar la deuda externa, y en un contexto de
prosperidad financiera mundial, los capitales retornaron a la
Argentina y fluyeron abundantemente. Cavallo encar en-
tonces el segundo tramo de las reformas estatales: el sistema
privado de jubilaciones, la restructuracin de las obras so-
ciales y una nueva tanda de privatizaciones, hechas con mu-
cho ms tino y prolijidad que las primeras.
Entre 1991 y 1994 transcurrieron tres aos dorados pa-
ra la economa: crdito fcil, baja inflacin, aumento del
consumo interno. Los beneficios se concentraron en un pe-
queo sector econmico, que inclua a los inversores ex-
tranjeros, los grandes grupos econmicos locales y un
conjunto de amigos del gobierno rpidamente enriqueci-
dos; pero en una cierta medida se derramaron sobre el res-
to de la sociedad. Con recursos abundantes, el gobierno se
dedic a mejorar, aqu y all, la situacin de quienes resul-
taban golpeados por las reformas, y a atenuar as la resis-
tencia a la nueva poltica: los despedidos de las empresas
estatales privatizadas recibieron importantes indemnizacio-
nes; los grandes contratistas del estado fueron compensados
con la participacin en las privatizaciones, lo mismo que
muchos sindicalistas; los gobiernos provinciales recibieron
202
LA ERA ALUVIAL
fondos para usar discrecionalmente, mitigar la desocupa-
cin y asegurarse una clientela electoral. La bonanza ocul-
t el lado oscuro de la transformacin. Para la mayora de
las empresas industriales, la apertura a la importacin fue
fatal. Pero el signo premonitorio fue la elevada tasa de deso-
cupacin, que en 1993 super el10o/o. . .
En estos aos, Menem logr establecer una Jefatura exitO-
sa. Las instituciones de la Repblica fueron forzadas,
asegurar el predominio presidencial: los de necesi-
dad y urgencia le permitieron pasar por encima del Congre-
so, y pudo contar con una Corte Suprema de Justicia adicta,
luego de ampliar el nmero de sus miembros. Menem gober-
n con la discrecionalidad de un prncipe, muy atento a las
cuestiones del poder y la poltica pero desinteresado de la
administracin. Lo acompa un grupo de colaboradores,
cuyas prcticas se asemejaron a las de ba?da ga?gsteril.
La fidelidad se compens con proteccwn e impunidad. El
erario pblico fue el botn de guerra, la corrupcin se hizo
normal, y hasta se regulariz: "yo robo para la Corona",
pudo decir un ministro del Interior. . . ,
Menem se asegur el control del peronismo, que debio
cambiar radicalmente de banderas y de consignas: golpe
con dureza a los que se resistieron, premi a quienes se
acercaron y promovi a nuevos dirigentes, de fuerte ima-
gen popular, como el cantante Ramn "Palito" ?rtega Y
automovilista Carlos "Lole" Reutemann. Ademas pudo h-
berarse de la dependencia partidaria, por la popularidad
ganada a travs de los medios masivos de
que us con destreza. Conquistado el establtshm.ent econo-
mico con su poltica ultra liberal, supo ganar abados en el
sector ms conservador de la Iglesia y en el Ejrcito. Indul-
t a los jefes militares del Proceso, condenados por la_Justi-
cia, y tambin a quienes participaron en los
"carapintadas"; cuando en diciembre de 1990 se produJO
PRDIDA Y RECUPERACIN 203
otro episodio con esos grupos, los reprimi con dureza y
acab con el problema; el comandante en Jefe, general Bal-
za, asegur la disciplina interna y hasta inici la autocrtica
de la Fuerza por la represin clandestina. En suma, Menem
fue un poltico exitoso.
La oposicin poco pudo hacer en esos aos. La UCR
arrastr el desprestigio de la hiperinflacin y retrocedi en
las elecciones. La protesta social consisti en estallidos o
manifestaciones aislados; a veces fueron muy fuertes pero
no lograron articularse, pues las tradicionales instituciones
mediadoras de la protesta, como los sindicatos, afectados
por la creciente desocupacin, estaban en plena crisis. Me-
nem inici una campaa para reformar la Constitucin y
lograr la posibilidad de ser reelecto. Pese a la oposicin ini-
cial de los partidos de oposicin y de parte del peronismo,
a principios de 1994 acord con Ral Alfonsn, jefe del ra-
?icalismo, los trminos de una reforma constitucional que,
JUnto a la reeleccin, introduca una serie de modificacio-
nes destinadas a mejorar la calidad institucional republica-
na. Luego de reformada la Constitucin en 1994, Menem
logr en 1995 un segundo mandato, con un caudal de vo-
tos que super el 50o/o. En esos comicios retrocedi la UCR
y avanz una nueva fuerza, el Frepaso, formada con des-
prendimientos del peronismo y grupos de izquierda.
Menem haba llegado a su cenit. Luego de la reeleccin,
se inici el ciclo descendente de su jefatura. Acosado por la
crisis econmica, las demandas provenientes del peronismo
y los nuevos reclamos de la sociedad, comenz a perder la
iniciativa. En 1995 se registr el primer cimbronazo de la
economa internacional, provocado por el default de Mxi-
co. La vulnerabilidad de la economa, dependiente del flujo
continuo de fondos externos, qued manifiesta. Superada la
crisis mundial, los fondos retornaron, el endeudamiento au-
ment de manera notable y la economa pudo crecer fuerte-
204 LA ERA ALUVIAL
mente en 1997, aunque sin poder solucionar el problema
del desempleo, que subi al 15%. Desde 1998 comenz
una recesin internacional, esta vez ocasionada por los de-
fault de Rusia y Turqua, y sus efectos locales se prolonga-
ron hasta 2003. Menguaron los crditos, los acreedores
exigieron mayores ajustes y disciplina fiscal y el gobierno
no dispuso ya de fondos para suavizar las oposiciones.
Las tensiones internas se manifestaron primero en la
oposicin de distintos sectores del peronismo al ministro
Cavallo, defensor de la ortodoxia y el ajuste. Luego de vio-
lentos enfrentamientos con grupos cercanos al presidente,
a los que acus de corruptos, Cavallo renunci en 1996.
Su sucesor, Roque Fernndez, debi enfrentar las demandas
de los dirigentes peronistas, que crecan con la proximidad
de las elecciones, y las de una oposicin social creciente.
Los ncleos conflictivos estaban en los trabajadores esta-
tales, particularmente los docentes, y en algunas regiones
muy castigadas por la privatizacin de empresas estatales,
como aquellas donde YPF haba tenido una presencia impor-
tante. En Salta y en Neuqun aflor un nuevo tipo de protes-
ta, destinada a una larga trayectoria: los cortes de rutas por
"piquetes" de desocupados que reclamaban la ayuda del
estado.
Otro factor que complic al gobierno fue el estallido p-
blico de algunos grandes escndalos, y particularmente el
asesinato del fotgrafo Jos Luis Cabezas, por obra de alle-
gados al poderoso empresario Alfredo Yabrn, muy cerca-
no al grupo presidencial; en el asesinato resultaron
implicados algunos integrantes de la Polica Bonaerense.
El ms afectado por el suceso fue el gobernador de la pro-
vincia, Eduardo Duhalde, quien enarbolando las banderas
del peronismo histrico se postulaba para la candidatura
presidencial justicialista en 1999. Menem an pretenda lo-
grar, por algn medio, un nuevo mandato, de modo que
PRDIDA Y RECUPERACIN
205
ambos dirigentes se enfrentaron de manera dura. Duhalde
fue el pero el gobierno le retace su apoyo.
Mientras tanto, las fuerzas opositoras crecan, aprove-
chando la disconformidad engendrada por la crisis econ- .
mica y las denuncias sobre corrupcin, que por entonces se
generalizaron, alcanzando a los ms cercanos a Menem.
Para encarar las elecciones presidenciales, el Frepaso y la
UCR constituyeron una Alianza; su programa pona el
acento en la institucionalidad republicana, la equidad so-
cial, la lucha contra la corrupcin y el mantenimiento del
ncleo de la poltica econmica: la Convertibilidad. El ra-
dical Fernando de la Ra y Carlos "Chacho" lvarez, jefe
del Frepaso, se impusieron en las elecciones a un peronis-
n1o dividido y debilitado por la crisis. A fines de 1999, en
el contexto de la nueva democracia, se produjo el segundo
traspaso de gobierno a una fuerza opositora. Poda ser
considerado como la expresin de la normalidad institu-
cional alcanzada.
La Alianza triunf en el peor momento: la "fiesta" me-
nemista haba terminado, y el nuevo gobierno deba ha-
cerse cargo de la cuenta. El "modelo" econmico haca
agua por todos lados: el flujo de fondos externos se haba
transformado en un goteo intermitente; el estado padeca
de un dficit elevadsimo y con frecuencia no poda pagar
sus sueldos; la Convertibilidad era un asfixiante corset,
pero nadie saba cmo abandonarla sin provocar un des-
barajuste total.
Haba tres grandes frentes de tormenta. El primero era
la conflictividad social. Los desocupados, nutran en nme-
ro creciente los piquetes, organizados para arrancar ma-
gros subsidios al gobierno; los sindicatos volvieron a las
huelgas generales, olvidadas durante el perodo menemista.
Un segundo frente lo constituan los peronistas, que con-
trolaban la mayora de las provincias y dominaban el Sena-
206 LA ERA ALUVIAL
do. Ms que una oposicin homognea, era una cooperati-
va de demandantes, que presionaban para arrancar conce-
siones especficas: los sindicalistas defendan sus Obras
Sociales; los gobernadores r ~ c l r n b n subsidios fiscales
para sus provincias; finalmente, los senadores resultaron
ser otra corporacin voraz, dispuesta a cobrar por su voto.
El tercer frente estaba en los centros financieros mundiales;
la Argentina no pareca ya un pas seguro, y comenz el re-
tiro de fondos. Por su parte el Fondo Monetario Interna-
cional redobl en cada negociacin la exigencia de un
mayor ajuste. Tal receta implicaba mayor recesin econ-
mica, aumento de la desocupacin y la conflictividad so-
cial, y reclamos de los dirigentes polticos. El gobierno
estaba atrapado por una tenaza.
A eso se sum el fracaso rotundo de la conduccin pol-
tica. Los partidos de la Alianza fueron socios poco fieles:
hubo muchos recelos entre los radicales, y en el Frepaso
muchos se pasaron a la oposicin. El presidente, figura cla-
ve para articular una alianza poltica, demostr ser absolu-
tamente incapaz para la poltica y para la administracin.
En octubre de 2000 se alej del gobierno el vicepresidente
lvarez, arrastrado por un escndalo en el que el gobierno
apareci aceptando la exigencia de "coirnas" por senado-
res de ambos partidos, corno precio para aprobar una ley
laboral exigida por el Fondo Monetario. Poco despus,
acuciado por las dificultades econmicas, el presidente
convoc a Domingo Cavallo y le asign funciones de su-
perrninistro. De hecho, la primitiva alianza de centro iz-
quierda se haba convertido en otra de centro derecha.
Cavallo fall corno piloto de tormentas, exacerb la con-
flictividad social y erosion la base electoral del gobierno.
En las elecciones de 2001 el gobierno fracas estrepitosa-
mente; adems, mucha gente no vot o anul su voto: una
forma de crtica al propio siste:rp.a democrtico.
PRDIDA Y RECUPERACIN 207
A fines de 2001, luego de algunas medidas financieras
extremas, se produjeron movilizaciones populares en los
suburbios y en las cercanas de la Casa de Gobierno, a las
que sigui una sangrienta represin policial. Su consecuen-
cia fue la renuncia del presidente De la Ra, a quien la
oposicin le haba negado todo respaldo. Lo que sigui fue
un perodo de inestabilidad poltica: se sucedieron varios
presidentes, hasta que a principios de enero el Congreso
design a Eduardo Duhalde, el candidato derrotado en
1999, para completar el perodo de De la Ra. 2002 fue el
ao de la crisis. En poco tiempo se declar el default para la
deuda externa, se congelaron depsitos y ahorros internos y
se decret una devaluacin que acab con la Convertibili-
dad. Todo sumado, dio lugar a un desbarajuste econmico
y a fuertes manifestaciones de descontento, que agravaron
la inestabilidad poltica. En un contexto de intensa movili-
zacin, una consigna resumi el malhumor social: "que se
vayan todos", constitua una condena a la clase poltica,
sin distinciones, e implcitamente al sistema democrtico
construido desde 1983.
Sin embargo, la crisis no termin en catstrofe. Duhal-
de y su ministro de Economa Roberto Lavagna lograron
desactivar los principales problemas y postergar aquellos
que no tenan solucin. Con la suspensin del pago de la
deuda, el gobierno fue reconstruyendo sus finanzas, y gra-
dualmente logr poner en movimiento la economa. Se an-
ticip el llamado a elecciones, y pese al clima de hostilidad
a la poltica, los ciudadanos votaron de manera reflexiva.
En la primera vuelta el ex presidente Menern obtuvo la
mayora relativa, pero no se present al balotaje, seguro
de que sera derrotado por quien haba quedado en segun-
do lugar, el gobernador de la provincia de Santa Cruz
Nstor Kirchner, tambin peronista, quien asumi la presi-
dencia el25 de mayo de 2003. A la calma econmica suce-
208
LA ERA ALUVIAL
di un crecimiento significativo, que se sum a la rpida
popularidad lograda por el presidente, hasta entonces casi
desconocido: a principios de 2004 la crisis pareca conjura-
da. Lo estaba realmente? ,
NDICE
Prefacio ................................. oooo ........... oo ......... oo .. oooo 7
Primera parte: La era indgena
[13]
l. Las poblaciones autctonas OOOOOOOOOOOooooooooooooooooooooooooo 15
Segunda parte: La era colonial
[19]
11. La conquista espaola y la fundacin de las
ciudades (siglo XVI) oo ..... oo.ooooooooooooooooooooooooooooooooooooooooo 23
111. La Gobernacin del Ro de la Plata (1617-1770) oo 29
IV. La poca del Virreinato ( 177 6-181 O) 0000 oo 00000000000000 3 7
Tercera parte: La era criolla
[45]
V. La independencia de las Provincias Unidas
(1810-1820) ooooooooooooooooooooooooooooooooooooooooooooooooooooooooooooooo 49
VI. La desunin de las provincias 63
VII. La Federacin (1835-1852) 000000000000000000000000000000000 79
VIII. Buenos Aires frente a la Confederacin
Argentina (1852-1862) oooooooooooooooooo 89
209
210 NDICE
IX. La Repblica: estabilizacin poltica y cambio
econmico-social (1862-1880).................................... 97
Cuarta p a r t ~ La era al u vial
[109]
X. La Repblica liberal (1880-1916) .......................... 113
XI: La Repblica radical (1916-1930) ~ 127
XII La Repblica conservadora (1930-1943) .............. 141
XIII. La Repblica de masas (1943-1955) .................. 153
XIV. La Repblica en crisis (1955-1973) .................... 167
XV. Prdida y Recuperacin de la Repblica
( 1973-1996) .............................................................. 183
Esta edicin de Breve historia de la Aruentina de Jos L . R
, d . . o u1s amero
se termmo e tmpnmir en e] mes de febrero de 2005
en los talleres. grficos Nuevo Offset, Viell444,
Cmdad de Buenos Aires,
Argentina.