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u m o l h a r pa r a o f u t u r o

neutrinos
as misteriosas partculas-fantasma

125

dos 12 diferentes tipos de constituintes elementares


da matria, o neutrino , sem dvida, o mais intrigante e enigmtico. como
no tem carga eltrica e tambm indiferente fora que une os ncleos
atmicos, praticamente no interage com a matria, atravessando tudo que
passa por sua frente e viajando pelo espao sem ser incomodado.
o neutrino foi proposto em 1930 para conservar o balano de energia (que
estava faltando) numa reao. mas, por muito tempo, pensou-se que seria
impossvel comprovar sua exis tncia, to fugidio que . entretanto, como
produzido em grande quantidade em reaes nucleares (como as que ocorrem nas estrelas), o truque usado para detect-lo foi fazer uma ex perincia
prxima a um potente reator nuclear, pois neutrinos so produzidos em
grande nmero em processos de fisso de ncleos atmicos e, vez por outra,
um acaba interagindo com a matria do detector.
mais tarde, descobriu-se que existem trs diferentes tipos de neutrinos, o
ltimo deles tendo sido descoberto em 2000. inicialmente previstos como
partculas sem massa, os neutrinos nos surpreenderam mais uma vez, quan do
ficou evidente que no s tinham massa, mas tambm se transformavam
uns nos outros, mudando de aparncia como um cama leo. mas a estranheza dessa partcula no acaba por a. Desconfia-se agora que os neutrinos
possam ter algo a ver com o sumio da antimatria do universo.
com tantas questes em aberto sobre os neutrinos, parece que o estudo dessa
partcula ser um dos temas mais importantes da fsica neste incio de sculo.
126 . | p or toda pa r tE | ch u va i n v isvel | a ma is anti-soci al
127 . | como t u do com Eou | fi lo PeR Di Do | Pi laR sagR aDo
| sen hoR as e sen hoRes R aDioati vos... | m u ito goR Do
| Pequeno nutRon | tRs ti Pos
130 . | a pr i nc i pa l f on tE | 60 bi lhes PoR segunDo | efeito uRca
| chances mnimas | DisPaRiDaDe confiRmaDa | exPloso csmica
133 . | o pr oB l E m a do s nE u tr i no s s ol a r E s | teoR i a veRsus
ex PeR i mento | m uDana De saboR | no meio Dos ReatoRes
| qual o mecan ismo?
135 . | r E dE s dE c ap t ur a | luz tn ue | gigantesco colaR
De PRolas | cu bo De gelo | angR a Dos Reis | m i nos
13 8 .| dE s a f io s | PaRcela Da matR i a escuR a | mesma PaRtcu la?
| aonDe foi a anti matR i a?

EDITOR CIENTFICO | Marcelo Moraes Guzzo


(Instituto de Fsica Gleb Wataghin/Universidade Estadual de Campinas)

u m o l h a r pa r a o f u t u r o

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por toda partE


chuVa inVisVEl

At o final da leitura deste captulo, cada um de ns ter


emitido cerca de 10 milhes de neutrinos, devido a 20mg
40

de um elemento radioativo, o potssio 40 ( K ), presente em


19

nossos organismos. Alm disso, num nico segundo, estamos sendo atravessados por 50 bilhes dessas partculas
provenientes da radioatividade natural da terra e por outros
10 bilhes a 100 bilhes gerados em reatores nucleares pelo
mundo. Completam essa chuva invisvel mais cerca de 300
trilhes de neutrinos vindos do sol.

a mais anti-social

Felizmente, para nossa sade, os neutrinos interagem muito


pouco com a matria. Por exemplo, um neutrino com energia
moderada pode atravessar nosso corpo, passar inclume
por todo o planeta e, de modo mais impressionante ainda,
viajar atravs de uma parede de chumbo com 9,5 trilhes de
quilmetros de espessura sem se chocar (ou interagir) com
nada. Caso houvesse um clube das partculas subatmicas,
certamente o neutrino seria classificado como a mais antisocial delas. e, por isso, captur-los para estudo tarefa
rdua para os cientistas.

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nE u tr i no s

como tudo
comEou
filo pErdido

desde 1914, os fsicos que estudavam as propriedades atmicas se deparavam com um problema relacionado ao decaimento beta, um tipo de radioatividade emitida por certos ncleos atmicos. notava-se algo de estranho nesse fenmeno,
no qual (como se observava na poca) um eltron era emitido
pelo ncleo. Porm, as contas do balano energtico no fechavam, ou seja, quando se somava a energia da partcula
expelida com a do ncleo recm-criado, obtinha-se menos
energia que aquela contida no ncleo inicial. Faltava um filo
(diminuto, verdade) de energia.

pilar saGrado

Ao longo da dcada de 1920, esse fenmeno resistiu a todas


as tentativas de explicao. Primeiramente, achou-se que um
raio gama (partcula de luz energtica) estava sendo emitido
juntamente com o eltron. Mas experimentos feitos em 1927 e
em 1930 desbancaram essa hiptese. Frente a esse problema,
grandes fsicos da poca reagiram de modo muito diferente.
niels Bohr (1885-1962), num ato de desespero, se mostrou
pronto a abandonar a lei da conservao da energia, um pilar
sagrado da fsica. quando soube da proposta de seu colega
dinamarqus, o ingls Paul dirac (1902-1984) respondeu: somente por cima do meu cadver [a lei da conservao da
energia ser abandonada].

sEnhoras E sEnhorEs radioatiVos...

em 4 de dezembro de 1930, o fsico austraco Wolfgang Pauli


(1900-1958) escreveu, de Zurique (sua), uma carta para
sua colega e compatriota lisa Meitner (1878-1968). Aquela
uma pgina, que deveria ser lida para os participantes de uma
conferncia em tbingen (Alema nha), comeava assim: Caros senhoras e senhores radioativos.... nos pargrafos seguintes, escreveu Pauli, uma
nova partcula pode estar
sendo emitida juntamente
com o eltron, carregando a
energia que falta. Batizada
provisoriamente por Pauli de
partcula X, ela seria neutra
(sem carga eltrica), possivelmente sem massa e responsvel pelo filo de energia
CERN

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faltante no decaimento beta.

muito Gordo

dois anos depois, o fsico ingls James Chadwick (1891-1974)


por sinal, um dos primeiros a desconfiar de que havia algo
de estranho com o decaimento beta descobriu o nutron
(tambm sem carga e companheiro do prton no ncleo atmico). inicialmente, achou-se que se tratava da nova partcula, mas logo se percebeu que sua massa era enorme, praticamente igual do prton. enfim, o nutron era muito gordo
para desempenhar o papel atribudo por Pauli misteriosa
partcula X.

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em 1933, o fsico italiano enrico Fermi (1901-1954) incorporou


o neutrino (por sinal, nome dado por ele, para designar, em
italiano, o pequeno nutron) a uma teoria elegante, desenvolvida por ele, para explicar o decaimento beta, que passou
a ser o seguinte: um nutron decai (se transforma) em prton
dentro do ncleo, emitindo um eltron e um neutrino (na verdade, um antineutrino), sendo que este carrega a misteriosa
energia que faltava. Assim, um novo ncleo formado. nele,
h um prton a mais e, portanto, o nmero atmico (Z) fica
aumentado de uma unidade. exemplos de decaimento beta:
40

potssio decaindo em clcio ( K


64

em zinco ( Cu
-

+ e + anti- ).

64

40

Ca + e + anti- ); cobre,
3

Zn + e + anti- ); trtio em hlio ( H

He

trs tipos

sabe-se atualmente que existem trs tipos de neutrinos, associados a outros integrantes da famlia dos lptons, que inclui, alm do eltron, outros dois parentes deste, porm mais
pesados: o mon ( ) e o tau ( ). em 1956, foi detectado o primeiro tipo, o chamado neutrino do eltron ( ), pelos norteamericanos Clyde Cowan (1919-1974) e Frederick reines (19181998). em 1962, os fsicos norte-americanos Melvin schwartz,
leon lederman e Jack steinberger descobriram o neutrino do
mon ( ). Finalmente, em 2000, uma colaborao internacional, a donut (sigla, em ingls, para observao direta do
neutrino do tau), cujos experimentos foram realizados no acelerador de partculas Fermilab (estados unidos), apresentou
ao mundo evidncias do ltimo deles: o neutrino do tau ( ).

nE u tr i no s

pEQuEno nutron

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a principal fontE
60 BilhEs por sEGundo

a maior parte dos neutrinos que nos atinge provm do


sol. a reao nuclear que produz esses neutrinos a mesma
que produz luz e ca lor nas estrelas, baseada principalmente na fuso de ncleos de hidrognio para gerar os de hlio.
Para cada dois neutrinos produzidos no sol, uma diminuta
parcela de energia (cerca de 25 milhes de eltrons-volt,
sendo o eltron-volt uma unidade de energia muito pequena) liberada. lembrando que a distncia da terra ao sol
da ordem de 150 milhes de quilmetros, pode-se estimar
o fluxo de neutrinos solares que chega terra: cada centmetro quadrado da atmosfera terrestre perfurado, por
segundo, por cerca de 60 bilhes de neutrinos solares.

EfEito urca

Por interagir muito pouco com a matria, os neutrinos escapam rapidamente do interior das estrelas, drenando
parte da energia produzida nas reaes nucleares. uma das
formas de perda de energia pelas estrelas por meio da produo de neutrinos foi proposta na dcada de 1940 numa
colaborao entre o fsico brasileiro mrio schen berg (19141990) e o russo george gamow (1904-1968). eles propuseram que ncleos do interior de estrelas supermassiva absorveriam eltrons e, com isso, gerariam neutrinos. em
seguida, esses ncleos cuspiriam de volta a partcula
absorvida, juntamente com um anti neutri no. esse processo acabou ganhando o nome efeito urca, porque os neu-

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nE u tr i no s

batizado kamiokande,
o novo detector (desta vez,
um enorme tanque com
g ua pura) foi coloca do
tambm em uma mina,
passando a funcionar
a partir de julho de 1983

trinos sumiam com a energia es telar, assim como o dinheiro sumia, na poca, das mos dos apostadores no famoso
cassino da urca, na cidade do Rio de janeiro.

chancEs mnimas

observaes pioneiras de neutrinos solares receberam o


prmio nobel de fsica 2002, dado ao norte-americano
Raymond Davis jr. e ao japons masatoshi koshiba. o primeiro deles idea lizou e construiu o experimento homestake, que funcionou, entre 1970 e 2000, numa mina no
estado de Dakota do sul (estados unidos). Davis usou um
tanque gigantesco, contendo 615t de mo lculas cuja composio continha cloro (c cl ). ao todo, no tanque, havia
30

10 (o nmero 1 seguido de 30 zeros!) tomos de cloro. com


o choque de um neutrino energtico, um desses tomos de
cloro se transforma em argnio radioativo, que, com muito
esforo e sutileza tcnica, poderia ser detectado. as chances de ocorrerem essas reaes eram mnimas, mas no
nulas. foi nisso que Davis apostou. ao longo dos trinta
KAMIOKANDE

anos que o ex perimento funcionou, Davis capturou cerca


de 2 mil tomos de argnio. Pelas suas contas, deveriam
ser, pelo menos, sete mil. o que estaria acontecendo?

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disparidadE confirmada

no japo, experimento semelhante foi construdo por


koshiba e equipe. batizado kamiokande, o novo detector
(desta vez, um enorme tanque com gua pura) foi colocado tambm em uma mina, passando a funcionar a partir
de julho de 1983. caso um eltron desse tanque de gua
fosse atingido por um neutrino, ele produziria uma luz tnue, que seria captada por fotomultiplicadoras (sensores
de luz que lembram lmpadas ca seiras no formato, mas
com dimenses maiores). koshiba pde comprovar os resultados de Davis: havia uma dispa ridade entre o nmero
previsto e o capturado de neutrinos solares. o kamiokande,
que era sensvel direo de chegada dessas partculas,
mostrou, pela primeira vez, que os neutrinos vinham rea lmente do sol.

EXploso csmica

o kamiokande (sigla, em ingls, pa ra experimento kamioka de Decaimento de ncleons) inesperadamente conseguiu um feito espetacular. em 23 de fevereiro de 1987,
capturou os neutrinos emitidos pela exploso de uma estrela macia que chegou ao fina l da vida (essa exploso
csmica denominada supernova). estima-se que a supernova 1987a, que explodiu numa ga lxia vizinha, a grande
nuvem de maga lhes, a cerca de 170 mil anos-luz da terra
(cada ano-luz equiva le a 9,5 trilhes de km), tenha emitido
58

um nmero astronmico de neutrinos (10 , ou seja,


16

1 seguido de 58 zeros), sendo que 10 mil trilhes (10 ) deles


passaram pelo t a nque de g ua do ex periment o.
tota l de neutrinos capturados: 12, o que d uma idia de
quo fugidia essa partcula, merecidamente denomina da fantasma.

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nE u tr i no s

o proBlEma dos
nEutrinos solarEs
tEoria VErsus EXpErimEnto

Clculos indicavam quantos neutrinos deveriam chegar terra vindos do sol. Mas, por cerca de trinta anos, resultados de
experimentos indicavam que apenas cerca da metade deles
era capturada, em franco desacordo com
a teoria. A resposta para esse intrigante
mistrio s veio h poucos anos, principalmente com o resultado de um experimento:
o sno (sigla, em ingls, para observatrio

SNO

de neutrino de sudbury), no Canad.

vista inferior
do detector
do sno.
no destaque,
concepo
artstica do
experimento

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mudana dE saBor

experimentos anteriores s haviam captado predominantemente neutrinos do eltron. Porm, em 2002, o sno comprovou
uma hiptese que havia sido apresentada no final da dcada
de 1960 pelo fsico italiano Bruno Pontecorvo (1913-1993), ento trabalhando na unio sovitica: os neutrinos podem mudar de tipo, ou seja, um neutrino do eltron, por exemplo, em
seu caminho do sol terra, pode se transformar em um dos
outros dois tipos, fenmeno que os fsicos denominam mudana (ou oscilao) de sabor.

no mEio dos rEatorEs.

o sno mostrou que realmente os neutrinos solares mudavam


de sabor, mas restava descobrir que misterioso mecanismo
possibilitava essa converso. A resposta veio com os resultados do experimento KamlAnd (sigla, em ingls, para detector
Kamioka de Antineutrinos base de Cintilador lquido). o
experimento est localizado estrategicamente no centro da ilha
de Honshu, a principal do Japo, recebendo um fluxo de neutrinos produzidos nas reaes que ocorrem em cerca de vinte reatores nucleares a aproximadamente 180km de distncia.

Qual o mEcanismo?

Vrias hipteses concorriam para explicar a mudana de sabor. A mais forte delas era uma implicao direta desse fenmeno: os neutrinos, tidos at ento como partculas sem
massa, deveriam ser macios. Porm, havia ainda a possibilidade de a converso de sabor estar ocorrendo i) pela interao
de propriedades do neutrino com campos magnticos intensos; ii) por alguma interao do neutrino ainda desconhecida;
e iii) pelo efeito de campos gravitacionais tambm intensos.
o KamlAnd descartou todas estas trs, deixando apenas a
possibilidade de as oscilaes de um tipo em outro ocorrerem
porque os neutrinos so macios.

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luZ tnuE

Juntamente com as partculas de luz (ftons), os neutri nos


so os fragmentos de matria mais abundantes do universo:
h cerca de 100 deles por centmetro cbico do espao interestelar (para os ftons, esse nmero de aproximadamente
400). Parte desses neutrinos pode ser detectada. e a fsica
por trs desses experimentos basicamente essa: um neutrino interage com uma partcula, gerando outro neutrino,
bem como uma luz muito tnue, que, quando captada por
sensores (fotomultiplicadoras, cintiladores etc.), revela que
reao descrita ocorreu.

GiGantEsco colar dE prolas

Alguns neutrinos com altas energias que chegam terra


esto sendo observados em detectores como o Amanda (sigla, em ingls, para rede de detectores de Mons e neutrinos da Antrtida). Como o nome indica, esse experimento
opera no plo sul e detecta neutrinos que provm do hemisfrio norte celeste, depois de terem atravessado a
terra. ele formado por 19 cabos com comprimento
entre 1,5km e 2km, cada um contendo 700 fotomultiplicadoras, como se formassem um gigantesco colar
de prolas. Cada sensor est acondicionado num invlucro plstico transparente, para agentar a pres-

AMANDA

so das profundidades geladas.


amanda (sigla, em ingls,
para Rede de Detectores
de mons e neutrinos
da antrtida)

nE u tr i no s

rEdEs dE captura

cuBo dE GElo

o sucessor do Amanda ser o iceCube (Cubo de Gelo), cujas


dimenses impressionam. Previsto para entrar em operao
em 2010, ser formado por oitenta cabos com cerca de sessenta sensores cada. total: 4,8 mil fotomultiplicadoras enterradas
no gelo, ocupando um volume subterrneo de um quilmetro
cbico. Para os prximos anos, mais outros experimentos do
gnero devem entrar em funcionamento: o nestor e o Antares.
Porm, dessa vez, os sensores estaro submersos nas guas
da costa da Grcia e da Frana, respectivamente.

anGra dos rEis

se os neutrinos oscilam, necessariamente eles apresentam


propriedades que ainda precisam ser investigadas. em particular, no se conhecem ainda detalhes sobre como os neutrinos do eltron se transformam em neutrinos do tau. essa
dvida poder ser esclarecida por um experimento proposto
para ser executado em Angra dos reis (rJ), utilizando os
neutrinos eletrnicos (na verdade, antineutrinos) produzidos
nos reatores das usinas nucleares de Angra i e Angra ii.
o projeto Angra (l-se Angra ni) vai medir o fluxo de neutrinos nas proximidades dos reatores e compar-lo com o
fluxo a cerca de 1,5km de distncia dali, num grande detecFOTO JOO DOS ANJOS

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tor construdo embaixo da serra do Mar. uma diferena entre


o fluxo medido e o fluxo calculado com base na teoria permitir determinar em que proporo os neutrinos do eltron
mudam de sabor. esse experimento colocaria o Brasil na
usina nuclear em
angra dos Reis (Rj)

MINOS

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aventura da descober ta das propriedades dessa partcula


fascinante. Assim como o Angra , trs experimentos semelhantes esto sendo projetados e construdos ao redor do
mundo (Frana, China e Coria do sul) .

minos

o Brasil tambm tem participao no Minos (sigla, em ingls,


para Busca pela oscilao de neutrinos com o injetor Principal), cujo objetivo tambm estudar as oscilaes dos
neutri nos do mon. A diferena, nesse caso, que a fonte
dessas partculas o acelerador (mais especificamente, o injetor principal) do Fermilab. o Minos trabalha com o feixe
mais intenso de neutrinos criado pelo homem. os detectores so formados por cerca de 6 mil toneladas de ferro e sensores (cinti ladores). o primeiro deles fica a 290 metros da sada do feixe. o segundo est localizado numa velha mina de
ferro em soudan, no norte do estado de Minnesota, a 730 km
dali. o K2K, no Japo, usou recurso semelhante. em 4,5 anos
de funcionamento, detectou 107 neutri nos, 44 a menos do que
o esperado caso no houvesse a oscilao de sabor.

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dEsafios
parcEla da matria Escura

descobrir que os neutrinos tm massa representa apenas a


resoluo de uma das propriedades das partculas-fantasma.
Porm, h outras questes sem resposta. no se sabe ainda
o valor exato da massa dos neutrinos, e isso j objeto de
novas pesquisas. o fato de os neutrinos terem massa tem
tambm implicaes profundas para a composio e o destino do universo. Acredita-se que essas partculas devam compor uma pequena parcela da chamada matria escura, que s
pode ser detectada por sua ao gravitacional e representa
cerca de 25% da composio atual do universo.

mEsma partcula?

Alm disso, no se sabe at hoje se os neutrinos e suas antipartculas, os antineutrinos, so ou no a mesma partcula.
Por exemplo, um nutron pode ser diferenciado de um antinutron. J um fton, tambm sem carga eltrica, sua prpria antipartcula, ou seja, no possvel nem faz sentido
distingui-los. em 1937, pouco antes de desaparecer
misteriosamente, o fsico ita liano ettore Majorana
(1906-1938) props que neutrinos e antineutri nos
seriam a mesma partcula, ou seja, seria impossvel
diferenciar um do outro. experimentos tecnicamente
complicados tentam hoje testar essa hiptese.
se ela for verdadeira, os fsicos tero que tornar
ainda mais complexa a teoria que vm empregando desde a dcada 1970 para estudar o mundo subatmico. e a uma nova era estaria comeando para a fsica
das partculas elementares.

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nE u tr i no s

aondE foi a antimatria?

Pesquisas com os neutrinos solares e com aqueles produzidos


pela coliso de raios csmicos contra ncleos atmosfricos
revelaram detalhes importantes sobre a oscilao dessas partculas. Agora, o es tudo dos neutrinos produzidos em
aceleradores e daqueles gerados em reatores nucleares poder
completar esse conhecimento. Alm disso, experimentos
como o Angra

e o Minos podero indiretamente ajudar

a responder um dos maiores mistrios da cincia: por que a


antimatria to rara no universo, j que, acredita-se, ela foi
criada na mesma proporo que a matria no Big Bang?

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