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O grupo dos alcalides compreende princpios ativos com diversas aplicaes.

Enquanto a emetina
e a efedrina apresentam grande utilidade teraputica, outros representantes do grupo,
originalmente empregados como analgsicos, so largamente consumidos como estupefacientes.
Exemplos so a cocana e a morfina.
Os alcalides so compostos qumicos naturais, de origem vegetal, derivados de bases orgnicas
nitrogenadas. So geralmente substncias cristalinas, incolores, no volteis, de gosto amargo,
insolveis em gua e solveis em lcool etlico, ter, clorofrmio, tetracloreto de carbono, lcool
amlico e benzeno. Alguns so lquidos e solveis em gua, como a conina e a nicotina, uns poucos
corados, como a berberina, que amarela. A maioria dos alcalides livres levogira (giram o plano
da luz polarizada para a esquerda), alguns so opticamente inativos e outros, dextrogiros (giram o
plano da luz polarizada para a direita). Cabe observar que as solues dos sais de alcalides
apresentam, freqentemente, sinal e poder rotatrio diferente daqueles dos alcalides livres e que
as diferenas dependem da concentrao e da natureza do solvente.
Histria. Desde pocas remotas sabe-se que os extratos brutos de certas plantas so remdios
eficientes ou venenos poderosos. Por isso, j no incio da qumica orgnica os pesquisadores se
interessaram pelo isolamento e a identificao dos princpios ativos neles contidos. Em 1806,
Friedrich Wilhelm Sertrner, farmacutico alemo, isolou do pio um composto bsico a que, dada
sua notvel propriedade sedativa, deu o nome de morfina. Por volta de 1810, o mdico portugus
Bernardino Antnio Gomes isolou da cinchona (quina) uma substncia cristalina, que denominou
cinchonina. Anos depois, o qumico e farmacutico francs Pierre-Joseph Pelletier, orientando-se
pelo trabalho de Sertrner, isolou outros alcalides, como a quinina, a cinchonina, a estricnina, a
colquicina e a veratrina.
Em 1840, a maioria dos alcalides mais importantes estava isolada e identificada, sobressaindo
entre eles, alm dos acima citados, os seguintes: a piperina (da pimenta do reino); a cafena (do
caf); a conina ou cicutina (da cicuta); a atropina (da beladona); a codena e a tebana (do
pio); a hiociamina (do meimendro); a emetina (da ipecacuanha); a curarina (do curare); e a
aconitina (do acnito).
Nomenclatura. A nomenclatura dos alcalides complicada, por isso todos eles tm nomes
comuns com os quais se conhecem no mercado e na medicina. costume designar os alcalides
segundo o gnero ou espcie da planta de que procedem, tal como a pliocarpina (de Pliocarpus
jaborandi), a nicotina (Nicotiana tabacum) e a harmanina (Peganum harmala), porm muitos outros
se designam atendendo a diferentes razes. Alguns recebem nomes baseados em seus efeitos
fisiolgicos, como ocorre com a emetina (um emtico) e a morfina (um soporfero). Os alcalides
da granada, as peletierinas, se denominam assim em honra de Pelletier.
Ocorrncia e obteno. Encontram-se alcalides em apocinceas, papaverceas, papilionceas,
ranunculceas e rubiceas. Os alcalides mais simples ocorrem, freqentemente, em plantas muito
diversas, mesmo sem afinidade botnica, ao passo que os mais complexos (nicotina, cocana,
quinina etc.) se limitam a uma dada espcie, que lhes serve, por vezes, como carter distintivo.
Uma espcie raramente contm apenas um alcalide.
A retirada dos alcalides de uma planta se faz, com as adaptaes necessrias aos casos
particulares, por processos que se assemelham ao empregado por Sertrner para o isolamento da
morfina. O extrato aquoso ou o alcolico da matria-prima reduzido a p e depois tratado por um
cido inorgnico diludo (clordrico ou sulfrico) o qual, combinando-se com os alcalides
insolveis, os transforma em sais solveis. Depois de separada do resduo (por filtrao ou
decantao), a soluo resultante tratada por um agente (carbonato de sdio, amnia ou cal),
que libera os alcalides, fazendo-os precipitar-se. Em seguida, esses alcalides so isolados,
purificados mediante tratamento com solventes (lcool, ter, clorofrmio etc.) e cristalizados em
condies adequadas.
Efeitos fisiolgicos. Muitos alcalides so venenos poderosos e alguns, pela ao farmacolgica
especfica que exercem, tm emprego em medicina. Os alcalides do curare produzem paralisia dos
msculos voluntrios; essa propriedade os torna teis, em doses apropriadas, como adjuvantes da
anestesia; os alcalides do esporo do centeio (fungo que contamina as sementes do centeio
tornando-as txicas) tm, entre outras aes, o poder de aumentar a motilidade do tero nas
ltimas fases da gravidez (ao ocitcica); a atropina, que bloqueia a ao perifrica dos nervos
parassimpticos, utilizada para controle da atividade da musculatura lisa do trato gastrintestinal
e para a suspenso dos reflexos de acomodao do olho luz.
Muitos alcalides apresentam estreita margem de segurana entre a dose teraputica e a txica.
Como a obteno do alcalide puro , em grande nmero de casos, muito dispendiosa, impe-se
na prtica o emprego de extratos brutos. Entretanto, a composio de tais extratos geralmente
incerta. Fatores diversos, como o clima, a estao do ano e a idade da planta determinam
variaes significativas em seu teor de alcalides. Importa, portanto, a normalizao de cada
partida dos produtos medicamentosos que contm alcalides, e isso se faz ou por dosagem
qumica de seus princpios ativos, quando possvel, ou por ensaio biolgico de seus efeitos sobre
um animal de laboratrio.
Os alcalides naturais, empregados em medicina, apresentam, muitas vezes, efeitos colaterais
desagradveis ou inconvenientes. Uma das metas da qumica orgnica a preparao de
alcalides sintticos, em bases econmicas, e a sntese de sucedneos que, mantendo os efeitos
teraputicos, sejam desprovidos de efeitos colaterais ou os tenham atenuados, inclusive o hbito
ao medicamento. Bons resultados no campo dos sucedneos j foram obtidos, entre outros, em
relao cocana (anestsico local), morfina (poderoso analgsico) e ao quinino (antimalrico).