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Desde o incio do sculo XIX, Portugal vivia uma situao poltico-econmica de

instabilidade, consequncia das invases francesas, da crise comercial e das perturbaes


ligadas instaurao do liberalismo em 1820, que desmantelaram o Antigo Regime, aps um
triunfo que s viria a ser consolidado depois de uma guerra civil, terminada em 1834. Dado
isto, e juntamente com uma conjuntura de estagnao demogrfica, a cidade do Porto via-se
obrigado a retrair as operaes de renovao urbanstica.
Na viragem do sculo, entre 1870 e o incio do sculo XX, segundo Vitorino Magalhes
Godinho, este um perodo fundamentalmente marcado por fracassos nacionais no plano
poltico, econmico, social e cultural. No plano poltico, verificou-se o drama do liberalismo,
que terminou ainda por concretizar-se, dando lugar ao Republicanismo, ascendente desde a
ltima dcada do sculo XIX; no plano econmico observava-se um falhano constante nas
vrias tentativas de industrializao; no plano social foi visvel o drama da impossibilidade de
implantao da sociedade burguesa, que queria criar um povo prprio mas que foi esmagada
entre a plebe e a oligarquia; e, por fim, no que consta ao plano cultural, existia a preocupao
de criar uma cultura esclarecida, inteligente e realista que no consegue atingir a eficcia
social.
A cidade do Porto uma cidade voltada para o rio, mantendo a Praa da Ribeira com
uma funo de centro econmico e social da cidade. O rio desempenha nesta poca um papel
econmico vital para o burgo. A actividade ribeirinha, com o intenso trfego fluvial e martimo,
a actividade de embarque e desembarque nas duas margens do Douro, os estaleiros de
Lordelo, os armazns de vinho do Porto, sobretudo em Gaia, do ao Porto uma imagem de
dinamismo de grande cidade mercantil. O comrcio do famoso vinho do Porto , desta forma,
um negcio prspero que concentra atenes e capitais de negociantes ingleses e portuenses,
visto que constitui o principal produto de nacional de exportao.
Nesta altura, o Porto estabelece importantes relaes comerciais com o Brasil, de
onde vinha o algodo, o acar, os couros, etc., e para onde seguem manufacturas, vinhos e
outros gneros.
No entanto, visto no seu conjunto, o Porto conservava ainda o aspecto de uma aldeia
grande. H sobretudo um sentido de comunidade tripeira que lhe atribuda pela
sociabilidade profunda que faz da rua um ponto de encontro quotidiano. Na rua trabalha-se
quase sempre junto a casa, interpenetrando-se o espao pblico com o espao domstico,
num momento em que as respectivas fronteiras so ainda mal definidas, j que a casa
geralmente a unidade de produo. Por outro lado, a diferenciao social na cidade no
visvel, no sentido em que coexistem casas ricas e habitaes populares.
A valorizao das novas reas residenciais extramuros contrasta com a crescente
degradao da cidade antiga. Durante 1832 e 1833, assiste-se destruio de parte da baixa
ribeirinha atingida mais violentamente pelas bombardas miguelistas. Edifcios importantes,
como o Convento de S.Francisco, so devorados por incndios. A facilidade de contgio na
zona antiga da cidade, onde existe maior concentrao humana, propaga a clera com mais
intensidade que em qualquer ponto da cidade. Quem pode foge, e este o momento
importante no reordenamento espacial e social da cidade, o tempo em que a burguesia
abandona o burgo para viver no recato dos palacetes. A ruptura entre o espao do lar e o
espao da actividade econmica entre famlias ricas, correspondente adopo de novas
concepes de pblico e privado, facilita este movimento, que ganhar maior expresso na
segunda metade do sculo.
No centro da cidade, no que continua a ser o estreito e cavo burgo medieval, como
descrito por Garrett, permanece o dinamismo da vida artes.
A vitria liberal permite burguesia reforar o seu poder e impor um novo conceito de
cidadania, uma nova ordem nos espaos e nas relaes. Os limites so ainda imprecisos, mas o
discurso normativo marca j distncias sociais que iro acentuar-se nas dcadas seguintes,
procurando afastar do direito cidade as camadas populares ainda no totalmente
submetidas nova ordem.
Com o crescimento e transformao da cidade agravam-se os velhos problemas, desde
o abastecimento de gua e saneamento, da segurana ao trfego e habitao. As inovaes
tcnicas, em vrios domnios, permitem, paralelamente, introduzir mudanas sensveis no
quotidiano da cidade, alterando a sua imagem, os espaos e os ritmos de vida dos seus
habitantes.
Ao longo do sculo XIX, o Porto continuar a viver ao ritmo da actividade mercantil. Os
tempos de prosperidade e crise definem-se pelo movimento da Alfndega. Centro vital de
fluxos de mercadorias e de gente de todo o Norte, a cidade o grande entreposto, placa
giratria entre a regio e o mundo atlntico. Acima de tudo, no negcio do vinho do Porto
que, desde o sculo XVIII, se funda o seu poder regional e o seu crescimento.

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