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sidney chalhoub

A fora da escravido
Ilegalidade e costume no Brasil oitocentista

Copyright 2012 by Sidney Chalhoub
Grafia atualizada segundo o Acordo Ortogrfico da Lngua Portuguesa de ,
que entrou em vigor no Brasil em .
Capa
Mariana Newlands
Foto de capa
Fotografia de Georges Leuzinger. Secagem de caf na fazenda de Quititi, em Jacarepagu.
Rio de Janeiro, c. 1865. Museu Imperial/ IBRAM/ MinC.
Foto de quarta capa
Fotografia de Milito Augusto de Azevedo. Senhor com seus escravos. Acervo do Museu
Paulista da Universidade de So Paulo.
Preparao
Cacilda Guerra
ndice remissivo
Luciano Marchiori
Reviso
Adriana Cristina Bairrada
Ana Luiza Couto
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(Cmara Brasileira do Livro, sp, Brasil)
Chalhoub, Sidney
A fora da escravido : ilegalidade e costume no Brasil oito-
centista / Sidney Chalhoub. I
a
ed. So Paulo : Compa nhia
das Letras, :oI:.
Bibliografia
isbn 978-85-359-2141-0
I. Abolio Leis e legislao Brasil :. Brasil Histria Im-
prio, I8::-I88, ,. Escravido Brasil Histria . Escravos Tr-
fico Brasil Histria ,. Histria social o. Ilegalidade i. Ttulo.
I:-o,,,, cdd-,8I.o
ndice para catlogo sistemtico:
I. Proibio do trfico africano de escravos : Lei de , de
novembro de I8,I : Brasil : Imprio : Histria Social 981.04

Sumrio
Agradecimentos ........................................................................ 9
1. O grande medo de 1852 ( guisa de introduo) ............. 13
2. Escravismo .......................................................................... 33
3. Sob o domnio da ilegalidade ............................................ 45
4. Modos de silenciar e de no ver ........................................ 71
5. Em 1850, a preciso de calar sobre 1831 ........................... 109
6. O que os escravos sabiam .................................................. 141
7. O que os ingleses viam ....................................................... 175
8. Que se cumpra a lei ............................................................ 211
9. Liberdade precria ............................................................. 227
10. Machado de Assis (remate) ............................................... 277
Notas ......................................................................................... 297
Fontes ........................................................................................ 329
Bibliografia citada .................................................................... 335
Crditos das imagens ............................................................... 341
ndice remissivo ....................................................................... 342

I,
1. O grande medo de 1852
( guisa de introduo)
Primeiro de janeiro de 1852. Naquele dia entraria em vigor
um decreto do governo imperial, de 18 de junho do ano anterior,
que institua em todo o pas o registro obrigatrio de nascimentos e
bitos. Por outro decreto, datado do mesmo dia, determinava-se a
realizao de um recenseamento geral do Imprio, marcando-se
para junho e julho de 1852 um cronograma dos trabalhos de dis-
tribuio, preenchimento e recolhimento das listas de famlia. Os
dois decretos constituam um pacote, iniciativa do governo para
reunir dados copiosos e confiveis sobre a populao do pas, dos
quais carecia a administrao desde sempre.
1

Quanto a procedimentos, o decreto do registro civil de nas-
cimentos e bitos mandava fazer os assentamentos nos juzos de
paz, a cargo dos escrives respectivos, em livros prprios para cada
finalidade. No caso dos recm-nascidos de condio livre, devia-se
anotar data, hora e lugar do nascimento, nome, sexo, nomes dos
pais em caso de filho legtimo, s da me no o sendo, de ambos
se o pai reconhecesse o rebento no prprio ato do registro. No
que tange a crianas escravas, quase tudo igual, salvo pelo lana-

I
mento do nome do proprietrio, a cor do recm-nascido e, se
concedida a liberdade, isto mesmo se declararia no ato. Contro-
versa se mostrou a exigncia de que os procos s ministrassem o
sacramento do batismo mediante a apresentao, pelo respons-
vel, do registro de nascimento, que ademais havia de estar feito
no prazo de dez dias depois de dado luz o recm-nascido. Nos
bitos, uma penca de informaes data e lugar do falecimento,
nome, idade, estado civil, naturalidade, profisso, domiclio, nome
dos pais, do cnjuge, a doena de que faleceu, se deixou testamen-
to etc. , mas o que pareceu preocupar as pessoas foi o requisito
da certido de bito para que os administradores dos cemitrios
ou campos-santos dessem sepultura aos cadveres.
Em vez da execuo do decreto do registro civil obrigatrio,
o que se viu em janeiro de 1852 foi um pandemnio, uma verda-
deira calamidade, segundo a perspectiva das autoridades pbli-
cas que redigiram os relatos de que dispomos sobre os aconte-
cimentos delegados e subdelegados, juzes de paz, juzes de
direito, comandantes militares, clrigos, presidentes de provncia,
ministros.
2
O povo se levantou em boa parte do Imprio. Mo-
tins importantes se espalharam pelas provncias de Pernambuco,
Paraba, Alagoas, Sergipe, mais episdios localizados no Cear e
Minas Gerais, alm de apreenso e alerta geral no resto do pas, a
ponto de o governo recuar rapidamente e suspender a execuo
dos dois decretos em 29 de janeiro.
A populao agiu de forma deliberada para obstar a entrada
em vigor da exigncia dos registros. Conforme os usos do tempo,
novas leis eram anunciadas pelos vigrios nas missas dominicais.
Os amotinados vigiaram os emissrios e a correspondncia desti-
nada aos municpios para arrebatar os textos dos decretos antes
que chegassem ao seu destino. Grupos armados homens e mu-
lheres invadiram as igrejas durante as missas para intimidar os
padres e impedir a leitura da lei do registro civil. Escrives e juzes

I,
de paz se viram ameaados, s vezes perseguidos e agredidos,
pois seriam eles os responsveis pelos assentamentos. Autori-
dades policiais foram desarmadas e trancafiadas nas cadeias.
Dezenas de amotinados se juntavam para promover correrias em
vilas, atacar engenhos pertencentes s autoridades locais. Escon-
diam-se nas matas, agrupavam-se s vezes nos centros das vilas, cen-
tenas deles, chegou-se a mencionar ajuntamento de mil pessoas.
A refrega durou semanas, numa espcie de combate itine-
rante e intermitente, de uma comarca a outra, de uma provncia
a outra, rebeldia em movimento, descentralizada, massa rebelde
sem liderana aparente, porm determinada a fazer o que hou-
vesse para impedir os registros obrigatrios de nascimento e bi-
to. Da parte dos governos provinciais, mobilizaram-se tropas
policiais, batalhes de infantaria e artilharia e destacamentos da
Guarda Nacional, alm da ajuda de missionrios capuchinhos,
que se dispuseram a ir ao encontro dos turbulentos, pregaram,
rezaram, conversaram, lograram evitar maior truculncia na ao
das foras de represso. Aps um ms, parecia difcil contar os
mortos e feridos. Havia uma dzia de mortos em Pernambuco,
alguns outros na Paraba, em Alagoas, autoridades e militares
entre eles, mas parecia difcil distinguir entre vtimas diretamente
ligadas aos motins contra os decretos e outras, que logo se soma-
ram s primeiras, associadas a acertos de contas pessoais e outros
crimes ocorridos na esteira do colapso do aparato repressivo local,
pois haviam se tornado corriqueiras as notcias de subdelegados
e juzes de paz em debandada.
Revogados os decretos, arrefecidos os nimos populares, como
explicar o que havia acontecido? O ministro da Justia poca,
Eusbio de Queirz, buscou associar a exaltao popular s lutas
partidrias entre conservadores e liberais. No fez isso de modo
direto, pois no havia sido possvel atribuir oposio liberal
qualquer ascendncia maior sobre os sediciosos, liderados de

Io
maneira inconstante, voltil, por gente rstica, lavradores
pobres mesmo, mais um tanoeiro aqui, um carpinteiro acol. Por
isso Eusbio de Queirz fez apenas insinuaes, partindo do fato
de que a provncia de Pernambuco, cenrio da rebelio praieira
havia pouco tempo, fora a mais deflagrada pelos motins. Segundo
o ministro conservador, havia uma tolerncia, que talvez parea
exagerada, em relao aos peridicos da oposio, que por meio
deles organizava sociedades e divulgava ideias de reforma consti-
tucional. Mesmo que o amor do povo s Instituies servisse de
dique a tais pretenses radicais, estes abusos mantm em alguns
lugares um estado de agitao, que intimida os fracos, e dispe os
crdulos para aceitar os mais revoltantes absurdos. O ministro
conclua que A encontram explicao os movimentos sediciosos,
a que arrastaram a gente mais rude e crdula por ocasio de exe-
cutar-se o Regulamento No. 798 de 18 de Junho do ano passado.
3
Eusbio de Queirz admitia a existncia de dificuldades pr-
ticas para a execuo do regulamento, porm o fazia de forma bas-
tante breve e circunscrevendo as queixas ao mbito dos habi-
tantes dos lugares distantes dos povoados, apesar de vrios dos
motins terem ocorrido no cinturo rural em torno da cidade
do Recife, alguns no termo desta Capital, como era o caso das
freguesias de Jaboato, So Loureno e Muribeca, ou em locali-
dades prximas, como Pau dAlho. que, na lgica de grados
como Eusbio de Queirz e seus pares, um jeito de desdenhar a
importncia do levante popular consistia em atribuir a ele a pe-
cha de cousa de gente do mato, com isso querendo dizer que
eram pessoas sem pensamento prprio, facilmente manipulveis
por agentes da propaganda, estes interessados em promover a
anarquia para embaraar o governo, acusao usual dos conser-
vadores ou saquaremas aos liberais seus adversrios. Da o voca-
bulrio colorido que o ministro usava ao se referir aos sedicio-
sos: gente menos ilustrada, povo iludido, possudos por

I,
funesta e absurda alucinao, bando desatinado, magotes de
homens armados (e at mulheres), e assim por diante.
4
O inte-
ressante que, ao relatar em detalhe as ocorrncias nas provncias
de Pernambuco, Paraba, Alagoas e Sergipe, Eusbio de Queirz
concluiu que em todas elas os revoltosos tinham idnticas pre-
tenses, fundadas em pretextos iguais. As pretenses eram
evidentes: impedir a vigncia do regulamento que os obrigava aos
registros de nascimento e bito, e decerto no queriam se subme-
ter ao arrolamento exigido pelo recenseamento que viria adiante.
Mas quais seriam os tais pretextos iguais que motivariam tanta
gente, numa rea enorme do Imprio, a se rebelar, se armar, con-
frontar autoridades? Havia alguma experincia comum entre eles
que justificaria esse compartilhamento de perspectiva, para alm
da ignorncia que os igualaria a todos, na viso do ministro?
Outro ministro, o visconde de MontAlegre, dos Negcios
do Imprio, qui em vista das prprias caractersticas de sua
pasta, pois sua repartio precisamente caberia zelar pela execu-
o do regulamento do registro civil e pela realizao do censo,
abordou em mais profundidade as questes prticas atinentes aos
registros de nascimento e bito.
5
Observou de incio que o governo
esperava mesmo dificuldades nessas iniciativas, devido novidade
delas, ao que se somava a vasta extenso do territrio, a falta de
meios de comunicao, o isolamento e disseminao de grande
parte da populao, que alm disso tinha hbitos e vida excntrica
nos lugares mais desertos do interior. Por isso o ministrio aguar-
dava mais informaes sobre os problemas que adviriam, para en-
to tomar medidas destinadas a remover os inconvenientes que
fossem aparecendo. Soube-se logo, por representaes ao Gover-
no, enviadas de diversos pontos, que havia algum clamor a res-
peito de certos dispositivos, a saber, a proibio do enterro dos
cadveres sem a certido de bito emitida no prazo de at 24
horas aps o falecimento, assim como quanto necessidade do

I8
registro de nascimento para que o proco ministrasse o batismo.
Dizia-se que muita vez as pessoas moravam grande distncia da
residncia do Escrivo, tornando impossvel o atendimento des-
sas exigncias. Apesar de, num primeiro momento, as reclamaes
terem parecido exageradas ao ministrio, os testemunhos dos
doutos reverendos bispos de Mato Grosso e Pernambuco dissi-
param as dvidas de que urgia alterar aspectos do regulamento do
registro civil. A seo de Negcios do Imprio do Conselho de
Estado ficara de elaborar parecer para orientar as mudanas.
Esse era o ponto em que estavam as cousas quando chegou a
notcia de que as disposies do regulamento serviam de pretex-
to a extraordinrias ocorrncias na Provncia de Pernambuco e
em mais quatro, com trs das quais ela confina, obrigando o go-
verno a uma ao mais clere e decisiva. Agora j no eram repre-
sentaes legalmente enviadas administrao, porm ameaas,
manifestaes criminosas, reunies armadas, que precisavam ser
dispersadas e reprimidas. Ao examinar os ofcios que chegavam
naquele fatdico ms de janeiro de 1852, o ministro soube que a
causa dos motins residia no na dificuldade de executar-se o
Regulamento, mas sim no boato arteiramente espalhado, e louca-
mente acreditado pelo povo rude, de que o registro s tinha por fim
escravizar a gente de cor (grifo meu). Por um lado, o ministro do
Imprio parecia concordar com o ministro da Justia, pois consi-
derava os populares uns desvairados, possudos por um fren-
tico delrio. Por outro lado, a visada do visconde de MontAlegre
discrepava da de Eusbio de Queirz em dois aspectos decisivos.
Primeiro, ele no buscava com tanto afinco, como fazia o outro,
agentes da propaganda, indivduos de naipe social diferente dos
amotinados, quer dizer, agentes do Partido Liberal que estivessem
instigando os revoltosos. Verdade que h o advrbio arteiramen-
te na frase acima, mas o tom geral de imputao aos liberais
mais leve e secundrio na anlise geral do ministro do Imprio.

I,
Disso se segue, e este o meu segundo ponto, que, se MontAlegre
compartilhava com Eusbio de Queirz a opinio de que os se-
diciosos tinham uma mentalidade rudimentar, certamente em
contraste com eles prprios, ministros da monarquia, tipo de ali-
mria humana supimpa em luzes e civilizao, reconhecia e expli-
citava bem a razo deles, insubordinados, os tais pretextos iguais
que o ministro da Justia omitira, ou sobre os quais silenciara: os
revoltosos temiam que a finalidade do decreto fosse escravizar a
gente de cor. Na realidade, chegavam a apelid-lo Lei do cativei-
ro, pois o povo rude estaria seduzido pela falsa ideia de o que-
rerem cativar.
Temos agora, portanto, uma justificativa concreta, que havia
articulado o entendimento de milhares de pessoas e as levado
insubordinao, em meia dzia de provncias diferentes, com-
preendendo parte significativa do territrio nacional. Gente livre
com medo de ser reduzida escravido. Mais precisamente, gente
de cor livre com medo de ser reduzida escravido, como disse o
ministro MontAlegre, pois eram negros os que tinham a sua vida
pautada pela ameaa do cativeiro. Os relatrios dos ministros,
apesar da sua dificuldade em lidar com a alteridade dos sedicio-
sos, deixam ver bem o objetivo deles (evitar a vigncia do regis-
tro civil), a sua estratgia (impedir a divulgao do decreto pelos
procos e a sua aplicao nos juzos de paz) e o motivo que os
levara ao (temor de serem escravizados).
A gravidade da crise fez com que os presidentes das provn-
cias mais conflagradas enviassem ao Ministrio da Justia docu-
mentao abundante sobre as ocorrncias, com cpias de ofcios
trocados entre as autoridades no calor da hora, no turbilho de
acontecimentos que buscavam entender e com os quais tinham
de lidar. Apesar da centralidade de Pernambuco nos motins de
janeiro, o primeiro conflito violento associado ao regulamento
do registro civil de que se teve notcia ocorreu em Alagoas, no

:o
lugar chamado Munda-Mirim. Segundo o presidente da provn-
cia, Jos Bento da Cunha Figueiredo, formou-se na localidade, em
26 de outubro de 1851, um troo de cinquenta homens armados
blasfemando contra o decreto, que se dizia havia de ser publicado
naquela ocasio.
6
O subdelegado no conseguiu serenar os ni-
mos, por isso pediu socorro ao delegado do termo da Imperatriz,
o qual se apresentou em 1
o
de novembro com uma fora de cem
homens da Guarda Nacional, que teria sido recebida com uma
carga de fuzilaria dos amotinados. Morreram duas pessoas no
combate, ao que parece do lado dos sublevados.
A violncia dessa primeira escaramua ps o presidente da
provncia das Alagoas em movimento. Em meio a insinuaes de
que haveria um esprito de anarquia isto , a oposio libe-
ral a incutir bobagens na cabea do povo rude, Figueiredo
reconheceu que eram duas as queixas dos amotinados: a grossei-
ra e miservel ideia de que a finalidade do registro seria cativar
pessoas livres e o vexame e opresso contra a pobreza pelo nus
de pagarem a certido ao escrivo de paz na ocasio dos bitos.
7

Quanto ao primeiro ponto, o perverso cisma do cativeiro, adu-
ziu que para rebelarem o povo espalhava-se o boato de que ia
ser reduzida [ escravido] a nova gerao a fim de substituir os
braos africanos. Ou seja, os amotinados acreditavam haver uma
ligao entre o fim do trfico africano de escravos, obtido recen-
temente por meio da aplicao da lei de setembro de 1850, e o
regulamento do registro civil. Talvez at atribussem o fim do tr-
fico presso inglesa, o que os deixaria mais inseguros quanto s
intenes do governo imperial. Ao menos no caso de Pernam-
buco, o juiz de direito de Santo Anto escreveu ao presidente da
provncia, em 6 de janeiro de 1852, para informar que o motivo
pelo qual o povo se ostenta to descontente e ameaador, por-
que diz que as disposies do Decreto tm por fim cativar seus
filhos, visto que os Ingleses no deixam mais entrar Africanos.
8


:I
Na verdade, haveria uma relao entre o fim do trfico africano e
os dois decretos, o do registro civil e o do recenseamento: o regis-
tro de nascimento visava escravizar as geraes futuras; o arrola-
mento do censo tinha o fito de organizar o cativeiro de pardos
livres jovens e adultos.
9

Quanto segunda reclamao dos populares, concernente
aos pagamentos nos juzos de paz, o presidente das Alagoas deter-
minou que os procos no ficassem mais obrigados a esperar
pela certido dos escrives de paz para mandarem enterrar os
corpos. Todavia, ao que parece, nada fez a respeito das certides
de nascimento, salvo reafirmar que a sua obrigatoriedade vigora-
ria a partir de 1
o
de janeiro, o que talvez explique que nesse dia
mesmo, no termo da Imperatriz, tenha ocorrido a invaso de uma
igreja no distrito da Lage do Canhoto, com os populares obri-
gando ao Capelo a fazer os batizados independente das certides
do escrivo do juiz de paz; nesta ocasio at as mulheres dos sedi-
ciosos apresentaram-se munidas de armas ofensivas, gritando
todos que o fim da Lei era cativ-los. O subdelegado quis enfren-
tar os revoltosos com uma fora de vinte praas; contudo, teve o
desgosto de ver que alguns de seus comandados tambm se mos-
traram contra a publicao do mesmo Decreto. A populao se
dispersou aps muita conversa, por meios brandos. No obs-
tante, nos dias seguintes, na prpria vila da Imperatriz, havia
mais de 200 homens armados que tinham por fim rasgarem o
Decreto, assassinarem quem o lesse, e a todos quantos se opuses-
sem a seus malvados intentos. Na noite do dia 2 de janeiro chega-
ram a disparar quatro tiros na porta do escrivo do juiz de paz.
10
O presidente da Paraba, Antnio Coelho de S e Albuquer-
que, em seu relatrio sobre os motins, aps o breve introito de
praxe foi direito ao ponto: A ideia de que o cativeiro dos homens
de cor era o fim do registro espalhou-se, e em alguns espritos
fracos subiu altura do fanatismo.
11
Isto em letra impressa, a ser

::
divulgada. Em sua correspondncia confidencial com Eusbio
de Queirz, acompanhada de documentos anexos escritos por
outras autoridades da provncia, como o chefe de polcia e o juiz
de direito da primeira comarca, h verses impressionantes sobre
o que os insubordinados disseram e fizeram naqueles dias. Em
ofcio ao ministro da Justia de 7 de fevereiro de 1852, o presi-
dente conta que nas vilas de Campina Grande e do Ing, segundo
ouvira do juiz de direito que estivera nesses lugares, o povo arma-
do exigia das autoridades o Livro, que eles chamavam de cati-
veiro, as caixas de cordas, e palmatrias, e outros despropsitos
iguais.
12
Todavia, o documento mais inspirado no rol de ofcios re-
lativos Paraba indubitavelmente o enviado pelo chefe de
polcia, Cludio Manoel de Castro, ao presidente, S e Albuquer-
que, em 4 de fevereiro de 1852. Ao repisar a noo, cara s au-
toridades da Paraba, de que os eventos l no tiveram moto
prprio, mas foram um transbordamento do que acontecia em
Pernambuco, o chefe de polcia o fez em estilo de esculpio,
comparando a rebeldia popular propagao de uma epidemia:
A epidemia moral espalhada na atmosfera h muito tempo vi-
ciada [...] cujos miasmas contagiosos se comunicam mais ou
menos nas classes da sociedade pela falta de religio, de instru-
o, e de trabalho seria a causa da resistncia ao registro civil
que grassava em Pernambuco, e de l contaminara a Paraba,
levando-a a uma crise assustadora. O veneno inoculado na
mente popular fora o de que o Decreto citado tinha por fim
arrolar a populao de cor para reduzi-la ao cativeiro. O ofcio
do chefe de polcia prossegue com a melhor sntese que encon-
trei do repertrio da ao popular, o modo como os rebeldes
pareciam proceder em muitos lugares, nas diversas provncias,
numa repetio de objetivos e estratgias que decerto espantou
os contemporneos doutras classes sociais:

:,
Assim, com as armas nas mos, e movidos por alguns homens to
perversos, quanto ignorantes, diferentes grupos armados e sedicio-
sos romperam nos excessos de rasgarem os editais dos juzes de
paz, injuriarem as autoridades policiais, levarem os livros dos regis-
tros, como aconteceu nos termos do Ing, Cabaceiras, Campina, e
Alagoa Nova. Nestes dous ltimos o nmero dos desordeiros foi
mais considervel, e os excessos mais pronunciados; os delegados
foram ameaados de morte, os templos invadidos e profanados, os
sacerdotes injuriados, e at o cartrio de um escrivo do juiz de paz
violado. Foi certamente uma calamidade pblica! No termo de
Bananeiras at as mulheres armadas de pedras esperavam que nas
missas conventuais das capelas se lesse a Lei da escravido para
romperem-na. Em Pombal e Pianc tm sido algumas vezes coagi-
dos os procos a batizar sem as certides, e as igrejas penetradas
alta noite para se sepultarem os cadveres sem as certides exigidas.
De novo, a plebe em movimento, constituda por homens
e mulheres, queria evitar a divulgao dos decretos e impedir que
os escrives dos juzes de paz conferissem as certides. curioso
notar, nesse trecho, a nfase dos revoltosos em rasgar papis ou
arrebat-los das mos das autoridades. O juiz de direito da pri-
meira comarca, em ofcio ao presidente Albuquerque de 6 de fe-
vereiro de 1852, relatou os apuros pelos quais passara em Campi-
na Grande, pois um grupo armado havia invadido a vila e de l
no sara antes de obter os livros de registro de nascimentos e
bitos, alm de um exemplar do regulamento de 18 de junho de
1851. Qui os revoltosos achassem que as autoridades impe-
riais, vrias delas os prprios grados das localidades, fossem
useiras e vezeiras na produo de papis destinados a reduzir
escravido a gente de cor.
Ao cotejar os escritos dos presidentes das Alagoas e da Pa-
raba, v-se uma espcie de debate entre eles quanto interpreta-

:
o dos acontecimentos. O presidente das Alagoas pensava que
aquelas aes no poderiam ter sido obra instintiva do povo, e
do povo ignorante: obra do clculo da especulao, da anar-
quia!!... Olhai a pobreza do campo, procurai-lhe as causas radi-
cais, e creio que as no encontrareis no corao dessa gente cam-
ponesa, que amassa o po cotidiano com o suor do seu rosto [...],
coitada!. Diante disso, conclua que fora tudo obra do liberalis-
mo enganador, que iludira a populao com ideias grosseiras
destinadas a promover a guerra civil.
13
J o presidente da Pa-
raba aparentava hesitao, achava tarefa muito delicada e dif-
cil descobrir quem teriam sido os verdadeiros autores desses
males. No entanto, aps estudo que fiz dos acontecimentos,
conclura que no se podia atribuir os movimentos populares
da provncia a agentes provocadores da faco poltica distinta
da do governo. No teria havido plano poltico dos liberais nis-
so, mesmo que se pudesse identificar um ou outro dentre eles a se
relacionar com os amotinados. O presidente da Paraba assevera-
va, terminante: crer que o preconceito no viveu vigorosamente
no esprito do povo recusar a verdade aos fatos.
14
Em suma, o
medo de ser reduzido ao cativeiro se lhe afigurava como um sen-
timento popular autntico, no instilado na gente de cor como
algo exgeno.
O presidente de Pernambuco, Victor dOliveira, enfrentou
esse debate em palpos de aranha, pois passara o perodo dos mo-
tins s turras com o seu chefe de polcia, Jernimo Martiniano
Figueira de Mello. Velho inimigo dos praieiros, de quem fora o
principal algoz, o chefe de polcia via nos movimentos populares
sintoma de que a provncia estava conflagrada, e que uma medo-
nha revoluo comeava sob a bandeira da Constituinte.
15
Victor
dOliveira, ao contrrio, empenhado em conciliar as classes pro-
prietrias da provncia depois dos conflitos polticos sangrentos
de trs anos antes, combateu a partidarizao que Figueira de

:,
Mello alegava ver nos eventos e afirmou que, para jbilo dos per-
nambucanos, semelhantes movimentos no denunciavam inter-
veno de partido algum poltico.
16
Embalado quem sabe por
esse intuito de garantir a coeso da classe senhorial, o presidente
da provncia exagerava ao dizer que os populares agiram sem
saberem alis o que queriam, e sem terem chefes, nem reconhece-
rem direo alguma.
17
Essa ltima afirmao de Victor dOliveira s faz sentido no
contexto de suas querelas com Figueira de Mello. Seu intuito con-
sistia em dissipar as imputaes de que havia cabeas externas a
direcionar a insubordinao popular. O outro modo de compro-
var isso era precisamente mostrar a independncia e autonomia
dos desvairados e turbulentos que haviam incendiado a pro-
vncia. Por conseguinte, o presidente de Pernambuco adotava duas
estratgias para fundamentar a sua interpretao dos eventos.
Afirmava repetidamente o mvel dos insubordinados; um exem-
plo entre vrios:
na comarca de Pau dAlho, onde mais notavelmente se apresentou
em massa a populao clamando contra aquele decreto, por ela
apelidado lei do cativeiro espalhava-se geralmente, que a lei
mandava registrar os nascimentos para escravizar a gente de cor,
que dora em diante nascesse!
18
A outra estratgia foi enviar uma torrente de correspondn-
cia ao Ministrio da Justia, de modo a demonstrar o seu empe-
nho e suposta habilidade na administrao da crise e dar a ver,
mais ou menos deliberadamente, que enfrentava um movimento
social que pouco ou nada tinha a ver com as lutas partidrias da
provncia, informado por motes e estratgias surpreendentes,
ainda que de notvel coerncia e regularidade, bem observadas
as cousas.

:o
Basta uma vista dolhos nas cpias de ofcios datados de
dezembro para perceber como em vrias localidades de Pernam-
buco os populares ensaiavam uma espcie de ritual de aviso s
autoridades, advertindo-as de sua animosidade em relao ao
registro civil, s vezes desafiando-as a levar adiante a publicao
do regulamento. E que depois aguentassem as consequncias...
Em 19 de dezembro de 1851, no termo do Pau dAlho, o subdele-
gado escreveu ao delegado suplente, alferes Porfrio da Silva Tava-
res, para informar que alguns habitantes da povoao haviam
rasgado um edital que o juiz de paz mandara afixar. Alm disso,
havia dois sbados que uma poro de gente armada se reunia,
deixava as armas guardadas em certas casas, porm prometia agir
para obstar outro edital, que dizem se h de afixar. O subde-
legado observava ainda que a gente baixa est mui audaz e dizem
que quem primeiro morre o vigrio e o escrivo.
19

Dias depois, em 22 de dezembro, foi a vez de o subdelegado
suplente escrever ao mesmo alferes Porfrio para informar a res-
peito de sinistras ocorrncias num lugar chamado Rosrio de
Cima:
[...] aparecendo em dito lugar um boato de que ontem se daria ao
prelo um papel, que o seu contedo a declarao da escravido e
que eu como autoridade policial era quem o dirigia, e chegando eu
na ocasio em que se tratava de to notvel iluso, instaram-me
para que declarasse se havia tal papel, respondi-lhes o que devia,
empregando todo o esforo para despersuadi-los que tal no havia,
enfim continuaram arrogantes Jos Ribeiro Aranha (tanoeiro) e
Luiz, por apelido baeta, carpina, a extremo de me dizerem que eu
no era capaz de ler tal papel, com outras insolentes ameaas [...].
Na continuao do ofcio, o subdelegado explicou que tivera
de tolerar as ameaas fingindo que no era com ele, pois havia

:,
muito povo reunido e diziam que, caso houvesse alguma deten-
o, seria intil porque iriam arrebatar o companheiro das mos
da autoridade. As provocaes continuaram no dia seguinte, em
frente igreja, durante a missa, e se completaram com o suble-
vado grupo a desfilar pelas ruas tocando viola, em ordem de
marcha, detendo-se em frente s casas dos tais cabeas, onde
receberam aplausos. O alferes Porfrio, delegado suplente do Pau
dAlho, foi tambm o destinatrio do que parece ser o nico
documento escrito, apresentado pelos sublevados, que se conser-
va.
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Seus autores se identificavam como ns, pretos e pardos
pobres, e queriam saber se era verdade que se leria em breve o
papel da escravido.
21

Se antes vimos que os amotinados de 1852 tinham certos
objetivos, estratgias e motivos, agora se revelam atores da pr-
pria rebeldia, no sentido de que se engajavam numa espcie de
teatro ou representao do mundo em que as hierarquias sociais
ficavam em suspenso ou s avessas. Tocavam viola em desafio s
autoridades, ao mesmo tempo que ostentavam a sua identidade
de pretos e pardos pobres. Esse momento de desforra popular
foi sem dvida fugidio, porm o fato que se obteve a revogao
dos regulamentos do registro civil e do recenseamento geral.
Apesar do reconhecimento tantas vezes repetido, por autori-
dades de alto a baixo da hierarquia do Estado imperial, de que os
pretos e pardos livres pobres se rebelaram em 1852 porque acha-
vam que seriam escravizados, h nesses papis um silncio ensur-
decedor a respeito do que fazia com que tantas pessoas comparti-
lhassem a experincia desse temor. Ministros, presidentes, juzes e
delegados s interpretavam o que lhes diziam os revoltosos sobre
a ideia de que o governo imperial tinha a inteno de escraviz-los
por meio do filtro de seu dio de classe: aquela plebe, povo

:8
rstico, era constituda por fanticos, desvairados, deliran-
tes, desatinados, ignorantes, bandidos. Jeito estouvado de
registrar razes que no se queria ou no se podia entender. O
assunto deste livro precisamente a demonstrao da conflun-
cia histrica desses dois processos: os modos pelos quais a fora
da escravido tornava precria a experincia de liberdade de ne-
gros livres e pobres no Brasil oitocentista e as lgicas sociais e
polticas de produo duma espcie de interdito prpria repre-
sentao dessa situao.
Para este historiador, pesquisa histrica indeterminao,
por isso talvez a sensao perene de que tudo acontece mais ou
menos por acaso. L pelos idos de 2002, eu vadiava no Arquivo
Nacional em busca de fontes para um esforo de pesquisa em
equipe sobre a histria social urbana do Rio de Janeiro e de So
Paulo. No caso do Rio, pensvamos em mergulhar em fontes
sobre a freguesia de Santana no sculo xix e nas primeiras dcadas
do xx. Em vez de arrolar documentos, que era o que cabia a cada
um de ns naquele momento, enveredei logo por longa digresso
num mao de ofcios da polcia da Corte referentes dcada de
1830. A variedade enorme de temas abordados naqueles ofcios, a
tentao de l-los devagar, descobrindo ou imaginando conexes
entre eles, fez-se vertigem.
Quem sabe devido circunstncia de que um dos eixos da
pesquisa coletiva fosse a investigao de cenrios em que as frontei-
ras entre trabalho escravo e trabalho livre se esmaeciam, torna-
vam-se incertas, saltaram logo daqueles papis exemplos de pes-
soas livres detidas pela polcia por suspeio de que fossem
escravas, cativos que se diziam livres e, o que me pareceu sur-
preendente, vrias histrias de pessoas livres que se declaravam
escravas ao serem presas pelos meganhas. O foco na complexidade
das apropriaes sociais das categorias de escravo e livre, mais
uma poro de outras, tais como liberto, ingnuo, africano

:,
livre, preto livre, boal e ladino, africano e crioulo, mos-
trava-se estratgia segura, ou seguramente divertida, para a com-
preenso das lgicas de mudana histrica e das experincias dos
sujeitos naquela sociedade. O procedimento consistia em ler
muito devagar, sem tirar retrato de documento, tentando recons-
tituir na empiria as relaes entre os ofcios, a troca de despachos
margem deles, a cronologia correta dos eventos referidos, a re-
lao entre os contedos e as formas dos textos, de maneira a
vislumbrar, ainda que s vezes s de relance, as maneiras de con-
ceber, vivenciar, reproduzir e subverter categorias sociais ampla-
mente compartilhadas e mui contraditoriamente apropriadas
pelos sujeitos histricos.
Aos poucos, dois temas se impuseram, ainda que demorasse
a acontecer o entendimento mais pleno de como estavam entre-
laados. Os episdios de pessoas livres que se diziam escravas
quando detidas pela polcia suscitou a questo da precariedade da
liberdade e suas transformaes ao longo do sculo xix. As fontes
policiais e prisionais, alm de processos cveis de liberdade e ma-
nuteno de liberdade, traziam histrias frequentes de pessoas
livres presas por suspeio de que fossem escravas, indivduos
que se declaravam livres mas acabavam leiloados como escravos,
exemplos de escravizao ilegal, de reescravizao, de gente livre
alegando escravido para fugir ao recrutamento, de alforrias con-
dicionais, frgeis, muita vez revogadas de fato. Tudo isso estava l,
desde o incio da pesquisa, prestei ateno nessas histrias, ano-
tei-as, parecia claro que a liberdade era experincia arriscada para
os negros no Brasil do sculo xix, pois tinham a sua vida pautada
pela escravido, pela necessidade de lidar amide com o perigo
de cair nela, ou voltar para ela.
No entanto, o tema da precariedade da liberdade s adquiriu
maior profundidade quando comecei a reparar melhor na ques-
to da lei de 7 de novembro de 1831, de proibio do trfico afri-

,o
cano de escravos, e as controvrsias e problemas que suscitou.
Afinal, nas duas dcadas seguintes promulgao da lei, mais de
750 mil negros foram introduzidos no territrio nacional por
contrabando, permanecendo ilegalmente escravizados, assim
como seus descendentes. Nas fontes que compulsava, esses negros
estavam por toda parte, mas custei a entender os sentidos e as
consequncias da intrincada engenharia institucional e poltica
necessria para permitir que autoridades e cidados ditos de bem
fingissem no ver o que se apresentava diante de seus olhos. A
expanso da cultura cafeeira na atual regio Sudeste e a riqueza
da advinda tiveram origem nesse crime contra as leis do pas e
contra a prpria humanidade. Por isso este meu livrinho se tor-
nou tambm uma histria desse processo, busca entender como
tal cousa pde acontecer. Manter tanta gente escravizada ao arre-
pio da lei exigiu do Estado imperial medidas de vria espcie,
pertinentes ao mbito legislativo, ao cotidiano da administrao
pblica, conduta do Judicirio, tudo isso com repercusses
sobre as relaes entre senhores e escravos e quanto experincia
de liberdade dos africanos e seus descendentes na sociedade bra-
sileira oitocentista. Ao final do percurso, creio que ser possvel
reler o meu breve relato da histria dos amotinados de 1852 e
entender melhor a conexo que aqueles pretos e pardos pobres
faziam entre medidas do governo imperial, no contexto da cessa-
o recente do trfico africano, e a sua desconfiana de que o
desgnio delas fosse reduzi-los escravido. Em suma, havia a den-
sidade de experincias histricas concretas na maneira de a ple-
be tida por desvairada interpretar o mundo sua volta.
Os captulos que se seguem esto organizados por critrios
cruzados de periodizao e assunto. Quer dizer, cada um deles
aborda preferencialmente determinados temas, identificados como
mais pertinentes a cada recorte temporal. Em histria, afinal, pe-
riodizar obra de imaginao, de interpretao. Salvo idas e vin-

,I
das ocasionais no interior dos captulos, uma incurso breve aos
anos 1820, no incio, outra aos anos 1870, quase ao final, os cap-
tulos movem-se dos anos 1830 aos 1860, ao alvitre das histrias
que escolhi analisar para contar a histria maior. Quanto a fontes,
as principais sries documentais coligidas foram fontes policiais e
prisionais da Corte, processos judiciais, a legislao pertinente,
anais parlamentares, pareceres do Conselho de Estado, relatrios
ministeriais, mais alguns livros de poca e a literatura de Macha-
do de Assis. O intuito foi abordar o problema por ngulos diver-
sos, acompanhando a influncia recproca entre o que ocorria no
Parlamento e nos bastidores da administrao pblica e o movi-
mento de escravos e negros livres e libertos nas ruas da Corte e
alhures.
Uma palavra sobre o captulo final, dito remate, sobre Ma-
chado de Assis. No se trata de uma concluso formal ao volume,
por suposto, mas de enfrentar o desafio de imaginar como ocorre
a presena desse mundo criado por contrabandistas de africanos
e senhores de gente ilegalmente reduzida ao cativeiro na con-
cepo de uma obra-prima, a saber, Memrias pstumas de Brs
Cubas. Talvez historiadores e crticos literrios jamais concordem
quanto explicao dos motivos pelos quais continuamos a ler
determinadas obras literrias, que se tornam intemporais por
efeito de nossa leitura repetida delas, leituras essas, porm, finca-
das na terra e no estrume da histria qual no se pode escapar.
O captulo em tela uma exposio, em idioma emprico, de mi-
nha perspectiva sobre a questo. A contemporaneidade e a uni-
versalidade de Machado de Assis residem na agudeza e na com-
plexidade de sua viso sobre a sociedade em que viveu. A sua obra
exprime a agonia de quem no acabava de entender, ou se revol-
tava ao ver o sentido do que pensava entender, por isso tem o
poder de desestabilizar a experincia do leitor hodierno diante
de sua prpria histria.