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Captulo 6

ECONOMA COLONIAL
Y ECONOMA-MUNDO EN UN SIGLO
DE EXPANSIN
6.1. UN LARGO SIGLO DE CRECIMIENTO ECONMICO EN EUROPA OCCIDENTAL
La mayor parte de los especialistas estn de acuerdo en sealar que, a partir de la
dcada de 1680, el ciclo crtico de las reas ms dinmicas de la economa occidental
europea haba acabado y esas reas estaban entrando en un franco proceso de recu-
peracin. Por supuesto, como ya hemos visto, el eje dinmico de la economa europea
estaba ahora situado en el norte y, sobre todo, en la vasta regin que se extenda des-
de Flandes y Holanda a las Islas Britnicas. Ya en el inicio del siglo XVIII, Londres ha-
ba reemplazado a msterdam como primera plaza mercantil, y sobre todo, nancie-
ra de Europa (papel ste que no perdera en los dos siglos siguientes). La revolucin
industrial inglesa complejo proceso de transformacin estructural que abarca un
amplio arco que se extiende desde la agricultura a la industria manufacturera y que se
inici un poco despus de mediados del XVIII considerado por la mayor parte de los
autores como uno de los momentos claves en la historia de la humanidad, acentua-
ra aquella primaca para convertir nalmente a las Islas Britnicas en el taller del
mundo y en la primera potencia exportadora de mercancas manufacturadas. De todos
modos, no de est de ms recordar que, segn Franois Crouzet, todava a mediados
de ese siglo, un 70 por 100 de la produccin industrial del mundo llegaba desde Asia.
En la economa de la Espaa del XVIII los cambios fueron mucho menos profun-
dos, pero no por ello menos evidentes. Una poblacin que, a un ritmo lento sobre
todo, en la segunda parte del siglo, y con fuertes diferencias regionales (el creci-
miento de la Espaa mediterrnea fue superior al del resto de la pennsula), pas de
unos 7,7 millones a nales del XVII a unos 9,4 un siglo ms tarde, con una tasa de cre-
cimiento que fue ligeramente inferior a la europea, pero asimismo bastante menor que
las de las reas ms dinmicas de Europa occidental. La produccin agraria acompa-
este proceso de crecimiento de la poblacin; en cambio, la produccin artesanal e
industrial slo tuvo un proceso ms dinmico en el caso cataln (y en menor medida
en la actividad de la metalurgia del norte peninsular, en los territorios de Vizcaya y
Guipzcoa). Pero, de todos modos, la participacin espaola en el comercio colonial
aument considerablemente desde aquel escaso 5 por 100 de nales del siglo XVII, lle-
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gando un siglo ms tarde a un porcentaje que se podra evaluar en un 40 por 100 de
ese trco. Las medidas liberalizadoras del comercio colonial ste ya desde 1717 se
hallaba de forma ocial asentado en Cdiz que comenzaron a implementarse a par-
tir de los aos sesenta en el marco de las reformas borbnicas (si bien no tuvieron el
efecto milagroso que le haba otorgado tradicionalmente la historiografa) inuyeron
sin lugar a dudas en este proceso de crecimiento. Estas medidas se fueron acentuando
hacia nales de siglo, pero el ciclo de guerras europeas que se abri a partir de 1795
amortigu indudablemente el impacto de esas ltimas disposiciones de relativa aper-
tura del comercio colonial. Como veremos, este ciclo de liberalizacin del trco mer-
cantil tuvo efectos diversos y contradictorios en los territorios coloniales de Amrica.
Por un lado, aument la participacin de las mercancas coloniales en el total de las
exportaciones hacia la pennsula, disminuyendo as el casi total dominio de los meta-
les preciosos en ese ujo, aun cuando stos siempre constituyeron un porcentaje que
raramente desciende ms all del 60 por 100 de ese total (y ello slo en los ltimos
aos del XVIII, como muestran los estudios detallados de John Fisher). Este crecimien-
to tendr obviamente repercusin en las economas regionales americanas productoras
de esas mercancas coloniales. Pero, a la vez, el peso creciente de las exportaciones
agrcolas provenientes de la Espaa mediterrnea en direccin a Amrica, tendr una
consecuencia nefasta en algunas reas rurales que competan en la produccin de vi-
nos y aguardientes (con precios menos ventajosos, resultado probablemente de un sis-
tema productivo ms atrasado y de costes de transporte ms altos) como era el caso,
por ejemplo, de la regin de Cuyo en el Ro de la Plata y de Arequipa en Per.
6.2. LA ECONOMA COLONIAL DURANTE EL SIGLO XVIII
Ya hemos visto que la poblacin indgena novohispana comenz su proceso de
recuperacin a mediados del siglo XVII, con un cierto retraso para las reas de Yuca-
tn y, en general, tambin en el resto de Centroamrica, donde el crecimiento fue un
poco ms tardo. Por supuesto, la poblacin indgena de Nueva Espaa estar someti-
da todava al peridico castigo de las olas epidmicas que se repiten de forma regular
y con picos variables por regiones, pero acentundose a partir de mediados del XVIII.
Las epidemias las continuarn golpeando hasta bien entrado el siglo XIX, como mues-
tran los efectos terriblemente mortferos del clera de 1833 en muchas parroquias del
centro y el sur novohispano. Con cierta frecuencia, estos picos epidmicos coinciden
tambin con una crisis agrcola, dando como resultado un incremento acentuado de
la mortalidad. En el territorio del Virreinato peruano es posible observar el creci-
miento de la poblacin indgena y aqu, igualmente, las crisis demogrficas sern
en especial a comienzos del siglo XIX un elemento constante en el comporta-
miento de esta poblacin. No hay que olvidar en este rpido balance demogrco el
crecimiento constante de las llamadas castas, es decir, mestizos y mulatos, que incre-
mentan de forma notable su participacin en la poblacin total, con una presencia
dominante en algunas reas, como es el caso, por ejemplo, de la Venezuela de nales
del siglo XIX, en donde mulatos y negros llegaron a ser muy probablemente los cua-
tro quintos de la poblacin total. Resumiendo: asistimos a un proceso indudable (pese
a los golpes peridicos de la epidemias) de crecimiento total demogrco en las colo-
nias ibricas. Este incremento de la poblacin tendra obviamente efectos positivos en
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el crecimiento de las transacciones mercantiles y en la relevancia del territorio ame-
ricano como mercado consumidor de mercancas regionales e importadas desde
Europa y, en menor medida, desde Asia.
Comencemos por analizar el comportamiento diferencial de las dos regiones eco-
nmicamente ms importantes del Imperio hispano en Amrica: los virreinatos de
Mxico y Per. Gracias al estudio de Herbert Klein (basado en las series de las cajas
reales de ambos virreinatos, estudiados por el propio Klein y por John TePaske), po-
demos tener un panorama comparativo asentado en datos cuantitativos correspon-
dientes al largo siglo XVIII que se inicia en 1680 y naliza en la primera dcada del
XIX. Como se ver, tales datos merecen una lectura crtica para sopesar su carcter
verdaderamente representativo en los diversos perodos pero, sin lugar a dudas, indican
lneas generales de tendencia que nos parecen bastante realistas. Veamos entonces el
grco 6.1.
En la dcada de 1680 se aprecia un neto predominio de Per sobre Nueva Espaa.
Pero dos dcadas ms tarde con ingresos generales en baja para ambos virreina-
tos Mxico adelanta a Per, que mantuvo este primer puesto (y de lejos, como ve-
remos) hasta nales del perodo colonial. Y as, desde los aos iniciales del XVIII,
Nueva Espaa se mantuvo en un movimiento positivo de crecimiento de los ingresos
de las cajas reales. En cambio, Per, que se recuper a partir de la segunda dcada del
XVIII, no dej de sufrir altibajos, en especial a mediados de siglo, cuando los ingresos
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Mxico Per
GRFICO 6.1. PROMEDIO DE INGRESOS DE LAS CAJAS REALES. MXICO Y PER, 1680-1749
FUENTE: H. Klein, Las economas de Nueva Espaa y Per: 1780-1809, una visin a partir de las cajas
reales, en H. Bonilla, ed., El sistema colonial en la Amrica espaola, Barcelona, 1991.
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novohispanos sobrepasaron las cifras de los aos 1680-1689 y quintuplicaron las can-
tidades referidas a l. Pasemos ahora al grco 6.2 que nos muestra la evolucin de
estas cifras hasta llegar a la etapa inicial del movimiento independentista.
Vemos ahora que la distancia que hay en este segundo perodo entre las cajas de
Nueva Espaa y Per es realmente astronmica y casi no pueden compararse (y el
agregado de Charcas, el otro gran centro minero, no altera en absoluto este dominio
novohispano como lo muestra otro estudio del mismo autor). A nales del perodo co-
lonial, cuando Nueva Espaa se haba convertido en el primer productor mundial de
plata y en la colonia ms fructfera del Imperio espaol, toda comparacin con el Per
resulta intil: si los ingresos novohispanos eran cinco veces ms importantes que los
peruanos a mediados de siglo, en la primera dcada del XIX, esos ingresos que ya
alcanzaban la suma fabulosa de casi 70 millones de pesos fuertes como promedio
consiguieron superar en ms de once veces a las cantidades correspondientes a
PerY si observamos el grco 6.3, que nos muestra la evolucin de los promedios
durante todo el perodo considerado, el desempeo diferencial de Mxico y Per que-
da claramente al desnudo.
De todos modos, si tomamos aisladamente los datos peruanos, se puede compro-
bar que las cifras tuvieron al nal del perodo un comportamiento positivo, sin llegar
nunca a los niveles de las ltimas dcadas del siglo XVII. La recuperacin es eviden-
te, pero el gran perodo de dominio de Per (y de Potos) haba quedado atrs.
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Mxico Per
GRFICO 6.2. PROMEDIO DE INGRESOS DE LAS CAJAS REALES. MXICO Y PER, 1750-1809
FUENTE: H. Klein, Origin and volume of remission of royal tax revenues from the Viceroyalties of Peru
and Nueva Espaa, en Bernal, A. M., ed., Dinero, moneda y crdito en la monarqua hispnica, cit.
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Ahora bien, es imprescindible preguntarse qu expresan realmente estas cifras de
recaudacin de las cajas reales coloniales. Ante todo, reflejan casi en exclusiva el
mundo de la legalidad y, por lo tanto, no pueden tomar en cuenta en contrabando (si
bien puede ocurrir que una parte del proceso de produccin y de circulacin de deter-
minadas mercancas fuera mantenido durante un cierto tiempo en los marcos de la
ilegalidad, pero que despus vuelvan a la supercie, es decir, a la esfera de los inter-
cambios lcitos, en un segundo momento; esto era muy comn en el caso de esa
mercanca tan particular como lo es el metal precioso). As, las cifras tan bajas de la
primera dcada en Per pueden estar relacionadas con el hecho de constituir ese pe-
rodo el mejor momento en el proceso de penetracin de otras potencias mercantiles
sobre todo, Francia en los mercados del sur peruano a travs de algunos puertos
del Pacfico. Recordemos que la recaudacin de las cajas reales incluye diversos ti-
pos de ingresos, algunos relacionados con la poblacin, como el tributo indgena,
otros con la produccin, como el quinto y ms tarde, el dcimo debido a la acu-
acin de la plata o los reales novenos del diezmo originado en la produccin agra-
ria, y finalmente otros ligados a la circulacin de mercancas, como es el caso de las
alcabalas. Por lo tanto, no resulta fcil (sin un anlisis caja por caja, distinguiendo
las diferentes clases de ingresos y sus cambios durante el largo siglo analizado, estu-
dio que no podemos hacer aqu) extraer conclusiones demasiado terminantes. Por
ejemplo, el salto que se aprecia en la recaudacin en Nueva Espaa entre las dcadas
de 1760-1770 y las de 1780 no slo refleja un crecimiento de la produccin espe-
cialmente de plata y de la circulacin, sino tambin importantes cambios en las for-
mas de percepcin de algunos impuestos como sera el caso de las alcabalas. En efec-
to, las alcabalas que hasta ese momento con la excepcin de la receptora de la
ciudad de Mxico eran arrendadas por una suma fija que se negociaba por pero-
dos de varios aos, pasaron desde 1778 a ser administradas de forma directa por el
Estado colonial gracias a una compleja y afinada estructura burocrtica, que se refle-
ja en un crecimiento notable de la recaudacin del impuesto a la circulacin (efecti-
vamente, sta salta de 10.248.444 pesos entre 1762 y 1776 a un total de 26.164.694
en los aos 1780-1795). Impuesto que ahora todos deban pagar menos los indge-
nas que se hallaban exentos, pero, como es evidente, ese crecimiento no expresa
slo un aumento de la circulacin de mercancas, sino tambin una mayor eficacia en
la recaudacin; como se observa, en pocos aos pas casi a triplicar las cifras prece-
dentes que correspondan a la etapa de los arriendos. En este sentido, se puede decir
que el proceso de reformas iniciado a mediados de siglo tuvo un suceso indudable
(diferente es la cuestin, en absoluto irrelevante, de saber quines terminaron pagan-
do ese resultado positivo).
Pese a todas estas precauciones que es indispensable tener presentes a la hora de
evaluar los datos precedentes, las cifras de las cajas reales expresan de forma ten-
dencial el movimiento de la economa colonial durante este largo siglo XVIII y las
posiciones diferenciales de Nueva Espaa y Per en el marco del Imperio colonial
espaol.
Las mismas fuentes nos permiten examinar muy brevemente la evolucin de la mi-
nera durante este perodo. Comencemos por el Virreinato peruano. Como ya hemos
adelantado, Potos dej de constituir el centro de la produccin de plata americana (y
en gran parte, mundial) a partir de la dcada de 1670, siendo reemplazada progresiva-
mente por dos reas mineras de Nueva Espaa y Zacatecas en un primer momento y,
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ms tarde, ya bien entrado el siglo XVIII, por Guanajuato. Y aunque Potos inici un
nuevo movimiento de recuperacin en la dcada de 1730, Nueva Espaa pas a ser el
centro ms relevante de la produccin mundial de plata hasta el nal del perodo colo-
nial. En Per, es necesario subrayar la importancia que adquirieron las minas de pla-
ta del Bajo Per y, en especial Cerro de Pasco, que a nales de siglo tuvo un papel
muy destacado en el marco de la produccin argentfera peruana (la caja real corres-
pondiente Vico y Pasco y se convirti en las ltimas dcadas del siglo XVIII en
la segunda caja peruana despus de la de Lima). La produccin aurfera segua sien-
do importante en Nueva Granada, en donde desde las primeras dcadas del XVIII los
yacimientos de Popayn y ms tarde, a partir de 1715, el Choc entran en explo-
tacin, poco despus nuevamente hay actividad minera en Antioquia. A nales del
siglo XVIII, Nueva Granada alcanza otra vez las cifras mximas de produccin de los
aos nales del XVI. Se agregara en la segunda mitad de ese siglo el oro chileno. Pero
el centro de la actividad aurfera seran las minas brasileas de la regin de Minas
Gerais que, sobre todo a partir de mediados de siglo, van a producir las cantidades
ms relevantes de metal amarillo en Amrica.
La relacin colonial: Amrica y Espaa
Veamos ahora cmo presentaba la obra clsica de Canga Argelles el papel de las
diversas colonias con relacin a la metrpoli a nales del siglo XVIII. Partimos de estos
datos, pues no interesa comprobar cmo perciban los burcratas y los economistas
espaoles de la poca el papel del comercio colonial con relacin a la economa
metropolitana. El cuadro 6.1 nos muestra, expresados en millones de duros, las impor-
taciones y las exportaciones a las colonias vistas desde Espaa.
Los datos aproximativos, pero bastante realistas de Canga Argelles son cla-
ros: Nueva Espaa representa el 46 por 100 de las exportaciones totales a la metr-
poli y casi el 58 por 100 del metlico enviado. Es el corazn econmico y el rea ms
relevante del Imperio. El Virreinato peruano (sin el Bajo Per Charcas que des-
de 1776 depender del nuevo Virreinato creado en Buenos Aires) es la segunda colo-
nia en importancia econmica para la madre patria. En lo que se refiere a Nueva Gra-
nada, las cifras de Canga Argelles para el rubro mercancas parecen muy altas
(segn los datos actuales de Colmenares y Jaramillo Uribe). El Ro de la Plata se ubi-
ca ya en el tercer lugar en cuanto al peso del metlico enviado a Espaa despus de
Per (este metal precioso consiste en la plata producida en las minas altoperuanas y,
en menor medida, en el oro llegado desde Chile) y La Habana ocupa junto con Mxico
pero siendo una colonia mucho menos importante desde el punto de vista demo-
grfico el primer lugar como centro exportador de mercancas (se trata, sobre todo,
de las exportaciones de azcar que han crecido de forma constante despus de los
sangrientos episodios de Saint Domingue con ocasin de las rebeliones de esclavos).
No olvidemos que a finales del siglo XVIII, Nueva Espaa tena alrededor de seis
millones de habitantes, las Antillas espaolas no llegaban al milln (800.000 proba-
blemente) y todo el Virreinato del Ro de la Plata tendra un poco ms de un milln
de habitantes. Eso quiere decir que lo que podramos llamar con todas las precau-
ciones y ms bien de forma metafrica capacidad exportadora per cpita sera
de de 5,6 duros por habitante en Nueva Espaa, de unos once duros en La Habana y
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de siete duros en el Ro de la Plata. Ya vemos por qu Cuba era considerada la per-
la de las Antillas!
Pero estas cifras dan ms de s. Si volvemos al cuadro 6.1, comprobaremos que
en dos colonias (Nueva Espaa y el Ro de la Plata) la relacin metlico/mercancas en
las cantidades totales importadas desde la metrpoli es la ms alta, siendo adems casi
exactamente idntica: un 71 por 100 de las importaciones est constituido por el metal
precioso. Los datos originales de las fuentes rioplatenses conrman en lneas genera-
les estas cifras aproximativas que da Canga Argelles tomando las fuentes espaolas
pues, a nales del siglo XVIII, el metlico representaban el 80 por 100 de lo exporta-
do desde el Ro de la Plata. Pero quiz estos datos de Canga Argelles se equivocan
en algo que nos parece fundamental y el trabajo de Josep Fontana viene aqu en nues-
tra ayuda con cifras mucho ms cercanas a la realidad en lo que se reere a la relacin
entre el valor de las importaciones hacia la madre patria y el de sus exportaciones en
direccin a las colonias. En efecto, para 1792 tenemos 739,6 millones de reales de
velln de importaciones desde Amrica (compuesto de 318 millones en mercancas y
421 millones en metlico) y 429 millones de exportaciones desde Espaa haca Am-
rica. Los datos pormenorizados para el intercambio legal con Amrica durante el lap-
so 1782-1796 el mejor momento del trco colonial en la etapa del libre comer-
cio estudiados por John Fisher dan una cifra global de 225 millones de pesos fuertes
de exportaciones a las colonias americanas frente a unos 545 millones de importacio-
nes a la pennsula para todo ese perodo.
Nuestros propios estudios sobre el comercio rioplatense conrman esta relacin
entre el nivel de las exportaciones y el de las importaciones o, para decirlo ms cla-
ramente: la metrpoli enva a las colonias menos de lo que reciba de ellas. Y los datos
mexicanos, tal como los presenta la obra de Lerdo de Texada, tambin conrman esta
relacin desigual. Hay que sealar que esto debe calcularse tomando en cuenta los
precios en Espaa en ambos rubros, o en el sentido inverso, los precios en los puer-
tos americanos tambin para los dos rubros de entrada y salida; es decir, lo que hoy
llamaramos precios FOB (Free on Board). Dado que no se trata de balanzas comer-
ciales de estados independientes (en ese caso, la diferencia entre lo que se exporta y
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CUADRO 6.1. ESPAA: IMPORTACIONES Y EXPORTACIONES DESDE LAS COLONIAS AMERICANAS A
FINALES DEL SIGLO XVIII
Importaciones Exportaciones
Mercancas Metlico Total
Nueva Espaa 9.000.000 22.000.000 31.000.000 22.000.000
Per 4.000.000 8.000.000 12.000.000 11.200.000
La Habana - Pto. Rico 9.000.000 9.000.000 11.000.000
Ro de la Plata 2.000.000 5.000.000 7.000.000 3.500.000
Nueva Granada 2.000.000 3.000.000 5.000.000 5.700.000
Venezuela 4.000.000 4.000.000 5.500.000
TOTALES 30.000.000 38.000.000 68.000.000 59.200.000
FUENTE: J. Canga Argelles, Diccionario de Hacienda (1827-1828), BAE, vol. 210, Atlas, Madrid, 1968.
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lo que se importa deber ser saldada en algn momento en benecio del pas que ms
enva), existe aqu un ujo constante de valor entre las colonias y la madre patria. Evi-
dentemente, la relacin colonial se basaba en este supuesto obvio.
En la actualidad, algunos historiadores como Leandro Prados de la Escosura, y en
menor medida, Enrique Llopis, opinan que el papel de la relacin colonial era nmo
en el marco de la economa espaola de nales del siglo XVIII. Ya sabemos que espe-
cialistas como Patrick OBrien han armado en su momento que el comercio entre
Europa occidental y las regiones de la periferia constituyen un elemento insigni-
cante en funcin de explicar el acelerado crecimiento experimentado en el centro del
sistema mundial despus de 1750. Recientemente, Josep Maria Fradera ha retomado
algunos aspectos de esa polmica en un estudio sobre el colonialismo en el siglo XIX
y, como veremos, el tema sigue abierto a la discusin.
En efecto, varios historiadores, como el propio Fradera, Josep Fontana y Carlos
Marichal tienen una posicin distinta e incluso opuesta. Como tambin parece ser la
opinin de John Fisher, que ha realizado uno de los estudios ms exhaustivos sobre el
comercio colonial en la ltima etapa de este perodo. Fisher comenta un documento
de 1794 en el que el ministro Diego de Gardoqui sealaba que el dcit comercial
espaol con los restantes pases europeos (Francia, Inglaterra, Holanda, los estados
alemanes, los estados italianos y Portugal, en ese orden) era de alrededor de 404
millones de reales anuales, es decir, 20 millones de pesos, siendo, adems, la mitad
de ese dcit atribuible a la importacin de mercancas que seran despus reexporta-
das a Amrica. Pero Gardoqui agregaba que el trco americano dejaba a Espaa unos
184 millones de reales de supervit neto una vez pagado ese dcit con Europa, pues
ste, al contrario de lo que ocurra con el supervit colonial, s haba que compensar-
lo en algn momento. En ese mismo documento de 1794, el ministro da cifras acerca
del supervit espaol en el intercambio con las colonias hispanoamericanas (exporta-
ciones a Amrica 332 millones de reales, importaciones de Amrica 938 millones de
reales) que conrman ampliamente los datos que hemos citado precedentemente de
los trabajos de Josep Fontana y de John Fisher. Cuenca Esteban mostr ya hace tiem-
po el papel que las entradas monetarias provenientes de las colonias tenan en el mar-
co de los ingresos ordinarios de la monarqua. En todo caso, no hay dudas de que, por
ejemplo, la historia de la guerra de la Independencia en la pennsula, es decir, la
guerra contra los ejrcitos napolenicos, hubiera sido mucho ms difcil sin los
30.000.000 pesos que Nueva Espaa envi (sin ningn tipo de contrapartida) durante
esos aos a la madre patria, tal como ha mostrado Carlos Marichal en un libro recien-
te, con abundantes cifras y datos difciles de desmentir. Como tambin es indudable
que la llamada guerra de Amrica es decir, la guerra de las colonias norteameri-
canas contra Inglaterra entre 1779 y 1783, en la cual Espaa participara contra la
potencia europea fue nanciada en gran parte por la plata llegada desde la colonia
mexicana. Y que, adems, todo el sistema defensivo del Caribe espaol y las Filipinas
tambin estaba sostenido econmicamente gracias a los situados llegados anualmente
desde Nueva Espaa, al igual del papel similar que cumplan, en otros contextos re-
gionales, las cajas reales de Lima (guarniciones chilenas y de Panam), las de Potos
(gastos y guarnicin de Buenos Aires) y las de Santa Fe de Bogot y Quito (guarni-
ciones de Cartagena y Guayaquil). Quiz sea cierto que el peso de la relacin colonial
fuera efectivamente nmo en relacin con el PIB hispano, pero las nanzas imperia-
les no podan pasarse sin sufrir merma del ujo anual de plata americana.
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La relacin colonial: las corrientes mercantiles
Una serie de estudios realizados a partir de las medidas liberalizadoras del trco
mercantil que se iniciaron hacia la dcada de 1760 y se armaron con el Reglamento
de Libre Comercio de 1778 nos permiten un anlisis bastante pormenorizado de los
intercambios mercantiles en las ltimas dcadas del perodo colonial. Si hablamos del
ujo entre Espaa y Amrica, vemos que las medidas liberalizadoras del comercio
permitieron un incremento muy apreciable del trco mercantil; adems, creci la par-
ticipacin de los productos espaoles en la composicin de ese intercambio, llegando
en 1796 a la mitad del valor de las mercancas enviadas a Amrica (la etapa posterior
se complica bastante por efecto de las guerras europeas y el papel del comercio con
los pases neutrales, pero los porcentajes no parecen haber variado mucho, siempre
hablando del trco legalmente registrado). En estas mercancas, parece destacar el
dominio de los productos agrcolas y, en especial, los provenientes de la Espaa medi-
terrnea. Si bien las medidas de inclusin de otros puertos hispanos en el comercio
colonial tuvieron su importancia, a nales del perodo, Cdiz segua dominando am-
pliamente esos intercambios con aproximadamente las tres cuartas partes del total y
seguida por Barcelona. Mxico y el Caribe eran las reas ms destacadas como pun-
to nal del este mercantil entre la metrpoli y las colonias, quedando en un segundo
lugar Per y un poco ms atrs el Ro de la Plata. Como vemos, esto conrma tam-
bin los datos de Canga Argelles sobre el tema.
En lo que respecta al ujo inverso, es decir, Amrica-Espaa (y nos referimos aqu
exclusivamente al perodo 1778-1796, antes del ciclo de guerras europeas, durante las
cuales el comercio con las naciones neutrales modicara algunos aspectos de ese in-
tercambio mercantil), el metlico segua dominando con un porcentaje que podemos
evaluar en alrededor del 60 o 75 por 100. Las detalladas cifras de Fisher dan un por-
centaje menor para los metales preciosos pero, en este rubro, el contrabando era abun-
dante y relativamente simple de implementar. Por ejemplo, durante la guerra de
Amrica de 1779-1783 una parte sustancial del metlico llegado de Potos y envia-
do desde el Ro de la Plata tom el camino de Brasil y, de all, a Europa. No estamos
seguros de que su entrada fuera nalmente registrada en la metrpoli. En cuanto a las
mercancas americanas, el tabaco, el cacao y el azcar en ese orden dominaron
ampliamente, seguidos por las materias primas tintreas (grana cochinilla y ail),
dejando ms atrs a los cueros vacunos. En otras palabras, las reas productivas de las
tierras clidas que enviaban sus mercancas a los puertos del Caribe, incluyendo Vera-
cruz obviamente, constituan otra vez ahora en la direccin Amrica/Espaa el
corazn del trco colonial.
Para poder comprender a fondo el carcter de la economa colonial y los estrechos
nexos establecidos entre el mercado interno americano y la economa-mundo es indis-
pensable volver los ojos hacia las estructuras de produccin y de circulacin en el
interior del espacio colonial. Ya hemos visto cules eran las mercancas ms impor-
tantes en las relaciones entre ese espacio y el mundo. As pues, no extraar que
comencemos por la minera, dado que los metales preciosos siguen ocupando cmo-
damente el primer lugar entre los productos que las colonias ibricas envan a los
puertos europeos y, en mucha menor medida, asiticos. No hablaremos aqu sino muy
brevemente de la minera mexicana, que ya hemos tratado en otro captulo, y nos cen-
282 HISTORIA DE AMRICA LATINA
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traremos en la minera potosina, una de las ms conocidas y mejor estudiadas, aun
cuando ya en las ltimas dcadas del siglo XVIII, las minas peruanas de Cerro de Pas-
co las haban sobrepasado en importancia.
Veamos cmo se produca la plata en Potos desde el momento de la introduccin
de la amalgama. Segn P. Bakewell, en enero de 1572 se rm el primer contrato del
que tengamos constancia en funcin de la construccin de un ingenio para tratar
metales y para su posterior lavado. Desde entonces, la nueva tcnica de la amalgama
importada de Mxico irrumpi en el rea andina. La primera consecuencia de la
introduccin de la amalgama fue un incremento sustancial de la inversin necesaria
para el tratamiento de los minerales. Los capitales exigidos para la construccin de
los ingenios de molienda escapaban por completo a las posibilidades de la sociedad
indgena, que haba tenido fuerte participacin en el perodo precedente. El hecho de
que el proceso de amalgama exigiera el triturado y molido del mineral por medios
mecnicos con los molinos haca casi imposible la utilizacin de los quimbaletes,
morteros de mano, y la inversin necesaria en toda la infraestructura hidrulica indis-
pensable para hacer mover los molinos era inalcanzable para los mineros indgenas.
Por supuesto, otra consecuencia de enorme importancia para la sociedad indgena fue
la institucionalizacin ocial de la mita a partir de la reforma toledana de los aos
setenta. Desde entonces, la mita y el mercurio fueron dos fenmenos claramente im-
bricados en la historia de la minera potosina.
La primera etapa, la extraccin del metal, el corte mismo sobre la roca madre, era
realizada por los barreteros. Posteriormente, los apiris trasladaban el mineral hacia
la bocamina; stos se arrastraban portando sobre sus hombros los sacos de cuero que
contena el mineral y la bocamina una vez seleccionado el mineral de mejor cali-
dad por parte de los palliris que era llevado a lomo de mula o de llama por los
cumiris (pequeos empresarios independientes) hasta el ingenio de benecio. La
mayor parte de los barreteros eran indios libres asalariados. En cambio, los apiris eran
mitayos en su mayora.
La etapa siguiente era la molienda que se realizaba en los molinos de los ingenios
alimentados por los mortiris, igualmente trabajadores mitayos. En los inicios, la energa
humana y la animal fue utilizada en estos primeros molinos (y de hecho, en gran parte
de las minas novohispanas, la mulas siguieron constituyendo la fuente principal de ener-
ga durante todo el perodo colonial). En el caso potosino, los molinos de pisones o
cabezas de ingenio (cada ingenio de dos cabezas tena unas diez piezas de hierro,
estao o cobre, llamadas almadanetas, que eran las que trituraban el mineral) fueron
finalmente movidos por la energa hidrulica del sistema de lagunas del cerro Karikari.
Este sistema de aprovechamiento de la energa hidrulica, construido de forma bastan-
te rpida, fue la solucin ante la dureza del clima que haca muy difcil la utilizacin
rentable de las mulas, cuyo rendimiento energtico descenda muy rpido y requera
medios ingentes para asegurar su sustento cotidiano en el rido medio potosino. Una vez
realizada la primera operacin de trituracin, el mineral deba ser cribado y posterior-
mente se agregaba en muchos casos una nueva etapa de trituracin en molinos simila-
res a los harineros o aceiteros para convertir al mineral (llamado ahora mena) en un
polvo muy no. Cuanto ms no era el mineral triturado, mayor era la supercie mo-
lecular de las partculas de plata expuestas a la accin de la amalgama con el mercurio.
El paso siguiente era la amalgamacin propiamente dicha. La mena molida se
llevaba a un gran espacio abierto (de ah recibi en Nueva Espaa el nombre de be-
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necio de patio) en donde en el buitrn, un patio recubierto de piedra, se le agre-
gaba agua hasta adquir una consistencia espesa. En este momento se deba agregar la
sal comn (y desde nales del siglo XVI, los magistrales, sulfuro de hierro o de co-
bre, o la cal; todos ellos aceleran el proceso de amalgamacin) y, por supuesto, el mer-
curio. El producto conseguido era una masa que deba ser removida con azadones y
pisada durante tres o cuatro semanas por los repasiris hasta que el mercurio estaba
completamente amalgamado con la plata; operacin tambin llamada incorporo.
Una vez realizada la incorporacin, proceso que poda durar hasta cinco semanas, se
pasaba a la etapa posterior.
Esta etapa era la del lavado. Su funcin era proceder a la limpieza, mediante la
accin fsica de una corriente de agua en movimiento, de la masa amalgamada de pla-
ta y mercurio para separarla de todas las impurezas. Poda ser hecho en grandes tinas
mediante la accin de rotacin de un batidor giratorio colocado en el medio de la tina
tal un molinillo, o gracias al impulso del agua de las mismas ruedas que la lle-
vaban para los molinos de los ingenios; operacin realizada en unos pozos que se co-
municaban entre s por unas canaletas. Las partculas ms pesadas (es decir, la amal-
gama de plata y mercurio) se van al fondo; esta masa, llamada pella, era extrada,
comprimida en unas bolsas de modo tal que el mercurio no amalgamado se ltrara a
travs del tejido y el resto resultaba convertido en una masa casi slida de amalgama.
Finalmente, la amalgama estaba lista para el ltimo paso de todo el proceso, la
evaporacin. Aqulla se colocaba en unos moldes triangulares, apilados en una masa
de forma cnica que era dispuesta debajo de un capelo campaniforme de metal. Cuan-
do se le aplicaba calor desde abajo, el mercurio se separaba de la amalgama por vapo-
rizacin, ste se condensaba en las paredes de la campana y en parte se recuperaba
posteriormente al escurrirse lentamente hacia la base (una tercera parte, ms o menos,
del azogue utilizado resultaba perdida durante la operacin hasta que una tcnica des-
cubierta por Alonso Barba mejor sensiblemente este paso en funcin de una mayor
recuperacin de azogue). De este modo quedaban las pias de plata pura que seran
posteriormente fundidas para transformarlas en las relucientes barras de plata que se
llevaran a quintar en la Casa de la Moneda.
Tres aspectos de importancia reclaman nuestra atencin con relacin a la evolu-
cin positiva que comenzara a darse en las primeras dcadas del siglo XVIII en la acti-
vidad minera de Potos: los cambios en el sistema impositivo que gravaba la produc-
cin argentfera, el abasto de mercurio y la evolucin de la mita. Vamos a evocar muy
brevemente cada uno de estos aspectos principales.
La minera potosina pagaba a comienzos del siglo XVIII un 20 por 100 (el quinto
real) sobre las cantidades de plata producida (y este impuesto ya haba sido reducido
a un 10 por 100 para el caso novohispano); desde los aos treinta (exactamente desde
1736) este impuesto pasara aqu tambin a ser del 10 por 100, dando un fuerte im-
pulso econmico a la produccin argentfera potosina. Otro problema serio era la pro-
visin de mercurio. El mercurio llegaba desde el yacimiento minero de Huancavelica,
en el Bajo Per, que desde 1574 era propiedad de la Corona y cuya distribucin esta-
ba en manos de la Real Hacienda, como asimismo desde las minas de Almadn en
Espaa. El mercurio se venda a los mineros, pero, en su mayor parte, stos no podan
pagarlo sino a posteriori de su utilizacin y, por lo tanto, exigan de la Real Hacien-
da poder trabajar a crdito. En los aos treinta se instaur un sistema de crdito colec-
tivo mediante el cual todos los azogueros (es decir, los mineros en la terminologa
284 HISTORIA DE AMRICA LATINA
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imperante en Potos) se hacan co responsables del pago de la deuda. De todos modos,
el ritmo de produccin de la mina huancavelicana fue siempre bastante errtico, dan-
do lugar a huecos en la provisin y, por lo tanto, en el ritmo de produccin potosi-
no que dependa estrechamente de Huancavelica para su aprovisionamiento. Pese a
todo, la produccin de mercurio se fue incrementando en el curso del siglo XVIII y lle-
g casi a duplicar sus cantidades desde mediados de siglo. Adems, desde ese
momento, la presencia del mercurio llegado desde Almadn se fue reforzando, y ello
se acentuara desde la creacin del Virreinato del Ro de la Plata en 1776 y la apertu-
ra legal del comercio atlntico desde el puerto de Buenos Aires dos aos ms tarde.
Desde ese momento, la mayor parte del azogue utilizado en Potos lleg desde Europa
(Almadn e incluso el originario de las minas de Idria, Eslovenia) a travs del puerto
de Buenos Aires.
Veamos ahora cmo funcionaba la mita durante el ltimo siglo de dominacin
colonial. El sistema original establecido por el virrey Toledo en el siglo XVI ordenaba
que los mitayos (en aquellos primeros momentos ms de 14.000 individuos) deban
realizar sus mitas mediante un complejo sistema. La mita estaba compuesta por un
turno de cuatro meses de obligacin laboral compulsiva, es decir, de 16 semanas de
trabajo forzado, pero, dado que no todos los mitayos podan estar trabajando durante
ese lapso, se establecieron tres turnos (los tercios) rotativos de una semana de tra-
bajo compulsivo y dos semanas de trabajo libre; de esta forma se combinaba un tur-
no de trabajo obligatorio, destinado en aquellos primeros tiempos al pago de la renta
monetaria de la encomienda y un perodo de trabajo voluntario, destinado a mantener
parcialmente al trabajador. Finalmente, la composicin del ao de trabajo para
cada mitayo era la siguiente: 16 semanas de trabajo compulsivo y 32 semanas de tra-
bajo libre.
Este sistema original haba sido alterado mucho en el transcurso del siglo XVII y
en el XVIII ya quedaba poco de l. Ante todo, las cantidades totales sufrieron una baja
constante, siendo ya unos 12.000 en 1630, para pasar a unos 4.000 en la poca del
duque de la Palata y estabilizarse en una cifra algo superior a los 3.000 indgenas en
el siglo XVIII. Pero la mayor alteracin y la que iba a introducir la forma de explo-
tacin ms dura de la fuerza de trabajo, tuvo que ver con la implantacin del sistema
de tareas en lugar del de la jornada laboral. Este sistema elimin en la prctica
ya que no en la legislacin la divisin original entre una semana de trabajo for-
zado y dos de trabajo libre, pero, sobre todo, fue el que posibilit que la minera po-
tosina aumentara la cantidad de mineral procesado con un nmero de mitayos casi
constante durante toda la segunda mitad del siglo XVIII. Al incrementar el nmero de
cargas que se exigan de los apiris mediante el sistema de tareas (incremento que con
frecuencia resultaba de alteraciones en el tamao de los sacos en que los mitayos
extraan el mineral), los azogueros obligaron a los mitayos a funcionar como trabaja-
dores forzados durante casi todo el ao que permanecan en Potos; mas, no slo a los
mitayos, sino tambin a sus familias, que terminaban asumiendo en parte la obliga-
cin para llenar las tareas. De este modo, una porcin sustancial del incremento de
las cantidades de plata producida en las minas recay sobre el trabajo desplegado por
los mitayos y por sus familias durante el siglo XVIII (es decir, en ltima instancia,
por la comunidad campesina indgena que los sostena) y no fue el resultado de inno-
vaciones tecnolgicas de fondo. Todo ello se da en el marco de rendimientos en metal
fino que haba cado a casi una dcima parte de los que imperaban a finales del si-
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glo XVI: de cincuenta marcos de plata pura por cajn, a una cifra que oscilara entre
los cuatro y los ocho marcos tambin por cajn.
Como se ve, era una tecnologa atrasada para las pautas de la poca (a nales del si-
glo XVIII casi todos los ingenios potosinos estaban, adems, en manos de arrendatarios
que poco inters tenan en mejorar esas condiciones) con rendimientos decrecientes que
se acentuaron al nal del perodo y con una tasa de sobreexplotacin (y autoexplo-
tacin campesina)de la fuerza de trabajo indgena. As, uno de los misterios (apa-
rentes) de la continuidad de la actividad minera potosina se basaba en gran parte
en costes empresariales muy bajos de reproduccin de la fuerza de trabajo, y por lo
tanto, en un costo nal de produccin de la plata (mercanca, pero al mismo tiempo
medida de todos los valores) ms barato en relacin con los europeos de la poca. Ale-
xander von Humboldt se haba asombrado durante su visita a La Valenciana en Gua-
najuato al comprobar que con una tecnologa tan atrasada respecto a la de Himmelfs-
frst en Sajonia (el ilustrado ingeniero prusiano conoca muy bien esa mina, pero los
datos cuantitativos que expone en su obra estn tomados aqu del libro de Abuisson
de Voisins sobre las minas de Freiberg) se poda producir plata de forma comparati-
vamente ms barata, ganando adems el doble. Qu hubiera dicho si hubiese descu-
bierto las condiciones de produccin en las minas de Potos? Pero sigamos con nues-
tra argumentacin: qu quiere decir en realidad que la plata tiene un coste de
produccin ms bajo? Signica que la plata es ms barata y que, por lo tanto, todas
las mercancas y en especial aquellas que han sido importadas desde Europa y
Asia son ms caras; es decir, haca falta ms plata para adquirir las mismas mer-
cancas. He aqu la explicacin de una parte de misterio de la relacin colonial y de
por qu entraban a Europa ms valores de los que salan para Amrica.
El panorama es idntico si nos referimos a las mercancas que Europa importaba
desde los territorios coloniales. Si hablamos de la grana cochinilla, tendramos que
mencionar los repartos de mercancas que constituan el sistema econmico que posi-
bilit la continuidad de la produccin de esa materia tintrea en la regin de Oaxaca
en Nueva Espaa; y los repartos de mercancas son la manifestacin de un sistema
de comercializacin que muy poco tiene que ver con los precios de mercado, consti-
tuyendo en realidad una forma coactiva de circulacin y de produccin de mercancas.
En otros casos (por ejemplo, el de los cueros rioplatenses), nos encontramos ante una
forma de produccin de campesinos pastores y labradores que funcionan sobre todo
a partir de la explotacin de la fuerza de trabajo familiar. Otro tanto ocurre con los lla-
mados poquiteros, los productores del ail en la regin centroamericana del actual
Salvador, que constituye otra rea de produccin campesina. En todas estas situacio-
nes, los productos destinados nalmente a la exportacin eran adquiridos casi exclu-
sivamente gracias un intercambio de mercancas; es decir, sin acudir al uso del circu-
lante, que se asemeja mucho a formas coactivas de comercializacin, con precios
inados y aprovechando (o acentundolo articialmente) el aislamiento de las fami-
lias campesinas productoras. Y qu decir de la esclavitud imperante en los ingenios
cubanos productores de azcar o en las haciendas cacaoteras de los mantuanos en
Venezuela?
Todo este complejo de formas productivas tan alejadas de cualquier cosa que se
asemeje al mercado libre, como la produccin campesina de los poquiteros salva-
doreos, la esclavitud de los africanos en Cuba o la produccin indgena de grana en
Oaxaca a travs de los repartimientos, revela las peculiares condiciones de produccin
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y los precios nales de intercambio de esas mercancas al entrar en contacto con aqu-
llas, emisarias de los sistemas de produccin ms avanzados imperantes en Europa.
He aqu, nuevamente, otro aspecto que contribuye a explicar el flujo constante de
valor entre la economa colonial y la metropolitana.
El mercado interno colonial
Durante el ltimo siglo de dominacin colonial, cambi el papel del mercado in-
terno como elemento clave en la trama de intercambios que fundaba la relacin entre
Amrica y economa-mundo? En realidad, como veremos, si bien la penetracin de
las mercancas importadas era mayor, la gran rueda sobre la que giraba todo el siste-
ma de intercambios segua siendo el mercado interno. El problema ms importante es
cmo mensurar el peso de la produccin en el interior del espacio colonial en el con-
junto de los intercambios.
Una fuente que posibilita un primer acercamiento al tema es la de las alcabalas, en
especial en su versin existente en las ltimas dcadas del siglo XVIII. Como es sabi-
do, era un impuesto al consumo y a la circulacin de mercancas que tuvo larga vida
en las colonias. Gracias a los trabajos de diversos investigadores, hoy contamos con
datos de este tipo de fuente para varios centros de consumo de Nueva Espaa y de
Per. Para Nueva Espaa tenemos cifras referidas a la ciudad de Mxico y sus recep-
toras subalternas; se trata de la receptora de alcabalas ms importante de Nueva
Espaa y muy probablemente de todo el Imperio espaol a nales del XVIII; adems,
es la ciudad ms populosa de la Amrica ibrica. Poseemos tambin datos sobre la
ciudad de Puebla, la segunda ciudad del Mxico colonial y uno de los centros eco-
nmicos relevantes de la poca, si bien arrastraba desde haca un siglo una situacin
de marcado estancamiento. Otro centro urbano y minero de primer orden es Guana-
juato, cabeza del rea de produccin argentfera ms importante de toda Amrica en
la poca. Tambin Valladolid, un centro agrario y mercantil de relevancia en una
regin de gran dinamismo en el perodo considerado. Finalmente, una humilde villa
provincial, la ciudad de Tepeaca, en el corazn de la meseta poblanotlaxcalteca, com-
pleta este rico y variado panorama. Para el caso peruano, slo contamos por ahora con
dos ejemplos. El primero es Cerro de Pasco, el centro minero ms destacado de todo
el Bajo Per. El segundo es Potos, que si bien ya no era la fabulosa ciudad de nales
del siglo XVI, era indudablemente en esa poca la cabeza del rea minera ms pro-
ductiva del Alto Per.
En una palabra, se trata de cinco ciudades novohispanas y de dos peruanas; es inte-
resante sealar que todas las cifras se reeren a los aos 1786-1798, el perodo rela-
tivamente ms estable en los ltimos cuatro decenios de la poca colonial. A efectos
comparativos, hemos agregado algunos datos para todas las receptoras de alcabalas
de Nueva Espaa para el ao 1796. El cuadro 6.2 nos muestra los datos.
He aqu un primer elemento de juicio partiendo de los datos sin elaborar que nos
dan las fuentes de alcabalas: el peso de las mercancas europeas en estos mercados
urbanos nunca alcanza el 50 por 100. Pero antes de proceder a analizar ms de cerca
el carcter de las fuentes, las cifras de Nueva Espaa pueden aportar an otros ele-
mentos para vericar la complejidad de las relaciones en las que se halla inmersa la
economa colonial. Como vemos en los cinco ejemplos novohispanos, a medida que
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la ciudad pierde importancia, parece menos ligada a los mercados europeos e inter-
coloniales (en el rubro resto hay un porcentaje variable de mercancas que provie-
nen de China, Per, Guatemala y Nueva Granada); es decir, es ms ajena a los avata-
res de la economa-mundo Primera conclusin del material cuantitativo expuesto
hasta ahora: un mercado colonial sensible a los cambios de la economa-mundo,
donde la presencia de las mercaderas europeas no alcanza nunca a la mitad del valor
total de las operaciones y en el cual, a medida que nos vamos alejando de los centros ur-
banos y mineros ms destacados, se acenta el papel jugado par la produccin interna
Hasta ahora hemos hablado de diversas ciudades novohispanas y peruanas; es
posible contar con cifras que abarquen un conjunto mayor? En efecto, gracias a una
fuente de carcter excepcional (producto de la aceitada burocracia de Nueva Espaa
colonial) podemos presentar una evaluacin para toda Nueva Espaa (sin la ciudad de
Mxico que tiene una administracin propia). En este caso, en el ao 1796, la parti-
cipacin de las mercancas europeas alcanza un porcentaje de alrededor del 28 por
100 del total de lo que ha pagado la alcabala durante ese ao. Vemos aqu de qu modo
se ha achicado la participacin de las mercancas de origen europeo. Si quisiramos
hacer una evaluacin sumndole a estos datos las cifras de la Ciudad de Mxico, es
obvio que la presencia europea crecer y llegaramos probablemente a un porcentaje
aproximado del 32 por 100 para toda Nueva Espaa, la Ciudad de Mxico incluida.
Pero como sabemos, la fuente de las alcabalas es demasiado imperfecta para captar la
compleja trama de intercambios que constituye el mercado interno. Es indispensable,
pues, exponer muy brevemente las limitaciones de la fuente y presentar, si las hubie-
re, cifras alternativas y ms completas.
Antes que nada, veamos rpidamente cules son las limitaciones que tiene esta
fuente, tanto en Nueva Espaa como en Per. Para Nueva Espaa hay excepciones de
personas y de cosas. Las primeras se reeren a dos importantsimos sectores de la vida
econmica colonial: los indgenas, la Iglesia y los miembros de las rdenes eclesis-
ticas. Si bien no podemos entrar aqu en la complejidad de este problema es evidente
que estas excepciones tienen un peso enorme y falsean de forma visible los datos que
hemos presentado. Tanto en el caso de los indgenas, como en el de los eclesisticos
y las instituciones ligadas a la Iglesia, nos hallamos ante dos sectores que han tenido
un peso apreciable en la vida econmica de la colonia novohispana. Y no son meno-
288 HISTORIA DE AMRICA LATINA
CUADRO 6.2. PARTICIPACIN RELATIVA DE LAS MERCANCAS EUROPEAS, 1786-1798
Europa (%) Resto (%)
Ciudad de Mxico 46 54
Puebla 36 64
Guanajuato 33 67
Valladolid 47 53
Tepeaca 28 72
Cerro de Pasco 45 55
Potos 44 56
FUENTES: Vase J. C. Garavaglia, El mercado interno colonial; para Valladolid, J. Silva Riquer, El merca-
do interno novohispano a nes del siglo XVIII.
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res las excepciones de cosas. Tres son los productos exentos que mayor gravitacin
tendrn en el mercado: el maz, el pulque y el tabaco (sin tomar consideracin a algu-
nos otros como la grana cochinilla, cuya inuencia est regionalmente limitada). El
maz no paga la alcabala, casi sin excepciones; al menos nosotros conocemos conta-
das y de poca importancia. En cuanto a los otros dos, el pulque tiene su propio im-
puesto y no aparece contabilizado en la fuente de alcabalas; el tabaco, sometido en esa
poca al monopolio de la Corona, paga tambin un impuesto especial y su consumo
no se registra en las fuentes que hemos utilizado. Asimismo, todos los insumos mine-
ros y los dedicados directamente a la produccin agrcola tampoco pagan la alcabala.
Para el caso de Per, si bien aqu el estatus indgena parece ser diferente (se hallan
sometidos al pago de la alcabala, al menos en Potos), las excepciones de cosas son
relevantes. Las ms destacadas son: chuo, papas disecadas, oca cereal andino:
Oxalis tuberosa, trigo, cebada, sal, vacas y, al igual que ocurre en Nueva Espaa,
todos aquellos artculos indispensables para el funcionamiento de la actividad mine-
ra. Si agregamos a este hecho el de que las ms pequeas y menudas operaciones no
pagan la alcabala (en el caso novohispano, eran aquellas que no superaban el media
real y no olvidemos que, por ejemplo, en la ciudad de Mxico hay toda una categora
de tiendas de consumo orientadas hacia ese sector del mercado, como las describe una
fuente de nales del siglo XVIII), tambin las frutas, las legumbres y los huevos se
hallan exentos, tanto en Mxico como en Per. Adems, dado que los inmuebles y sus
operaciones se anotan generalmente en los rubros de efectos de la tierra o en el del
viento, como es el caso de la ciudad capital del Virreinato novohispano, hace que los
dos rubros aparezcan inados, pues, evidentemente, las transacciones inmobiliarias
habra que descontarlas del total. Asimismo, dos productos originarios de Europa des-
tinados a la minera no pagan este impuesto (el hierro y el azogue).
El paso siguiente es examinar los dos casos que conocemos en los cuales se ha
intentado medir la dimensin del mercado interno, avanzando mucho ms all de las
cifras aportadas par la fuente de alcabalas. Los datos los presentamos en el cuadro 6.3.
Como se puede ver, el panorama ha sufrido un cambio radical. Y debemos sealar
que, en el caso de Tepeaca y por falta de datos, an no hemos podido contabilizar el
peso del consumo de tabaco, producto local, que hara descender an ms el porcen-
taje de los efectos europeos. Asimismo, tambin para Tepeaca, hay que subrayar que,
si bien hemos tenido en cuenta la produccin indgena, la propia fuente que hemos
usado para ese n demuestra sin ambages que, en realidad, las cifras deberan ser mu-
cho mayores y que la presencia indgena sera al menos el doble. Adems, nada sabe-
ECONOMA COLONIAL Y ECONOMA-MUNDO EN UN SIGLO DE EXPANSIN 289
CUADRO 6.3. PARTICIPACIN DE EFECTOS EUROPEOS Y PESO DEL MERCADO INTERNO. TEPEACA
Y POTOS, 1792 Y 1793
Segn la fuente de alcabalas Cifras elaboradas
Europa (%) Merc. interno (%) Europa (%) Merc. interno (%)
Tepeaca 28 72 12 88
Potos 45 55 24 76
FUENTE: Vase J. C. Garavaglia, El mercado interno colonial.
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mos en la villa de Tepeaca acerca del peso de los productos tracados por eclesis-
ticos (en una regin bastante clebre por el papel de la Iglesia en su vida social y
econmica), y desconocemos el monto de lo vendido en concepto de frutas, verduras,
huevos Ahora nos hallamos ante una realidad mercantil en la que el peso de la pro-
duccin interna es impresionante y, sin lugar a dudas, constituye la parte ms impor-
tante y decisiva de todos los intercambios realizados en el interior del espacio colo-
nial. Una cifra meramente evaluativa para toda Nueva Espaa en 1796 alcanzara del
80 al 85 por 100 del valor total de las mercancas entradas en el proceso de circu-
lacin Y lo estamos subrayando porque dejamos totalmente de lado aqu la pro-
duccin autoconsumida, cuyo peso debi de ser enorme si recordamos que hablamos
de una economa predominantemente rural y campesina.
Ahora bien, una vez hecha esta constatacin, de por s relevante, es necesario pre-
guntarse a rengln seguido si la participacin de los productos de origen europeo,
redimensionada ahora en este 15 o 20 por 100, es en realidad poco o mucho. Adems,
sera bueno saber cul es su dinmica en el tiempo y si constituy, en razn de su
composicin, un elemento disruptivo en el mercado. Lamentablemente, no conoce-
mos, con una sola excepcin, muchos datos para saber cul ha sida la dinmica tem-
poral de esta presencia de las mercancas europeas. Una verdad generalmente acepta-
da es que, a medida que transcurre el siglo XVIII la importancia de los productos
llegados desde Europa es cada vez mayor. La nica excepcin, a la que hemos hecho
mencin, se reere al caso de Potos. Gracias a un trabajo de Carlos Sempat Assa-
dourian y comparando sus datos con los del estudio sobre Potos que estamos utili-
zando, sabemos que entre comienzos del siglo XVI y nales del XVIII, la participacin
de los productos importados ha ascendido en la Villa Imperial de un 9,5 a un 24 por
100. Lo que no es poco; pero asimismo, eso nos est mostrando la lentsima penetra-
cin de las mercancas europeas, pues se trata de datos separados por un lapso de casi
dos siglos, entre 1603 y 1793. Recordemos, adems, que uno de los productos que
ms pesa en este caso es el azogue, enviado ahora desde Europa en lugar de hacerlo
desde Huancavelica, como ocurra a principios del siglo XVI.
Para Mxico, las cifras de Fonseca y Urrutia sobre las alcabalas del casco de la
ciudad capital y sus receptoras subalternas son asombrosamente estables durante
toda la segunda mitad del siglo XVIII. Si en los aos 1791-1792, las fuentes de la Ad-
ministracin General de Alcabalas nos daban un 46 por 100 de efectos europeos, los
datos de Fonseca y Urrutia para todo el perodo 1754-1790 dan un porcentaje del
46,64 por 100 y en los primeros cinco aos de esa serie, o sea en el quinquenio 1754-
1758, ste es del 46,16 por 100 (con un promedio anual entre el primer y el ltimo de
los quinquenios que no ha crecido excesivamente). Estamos frente a un fenmeno
de estabilidad muy acentuado y que probablemente debe de corresponder a una es-
tructura de mercado consumidor de productos importados de Europa de un tipo poco
elstico. As pues, la funcin de la ciudad de Mxico, como centro consumidor y
redistribuidor en el interior del espacio colonial de las mercancas importadas parece
no haber variado demasiado entre mediados y nales del siglo XVIII.
Ahora bien, es evidente que este comportamiento no puede hacerse extensivo al
conjunto del mercado colonial. Todos los indicadores que hemos comentado acerca
del comercio atlntico durante el siglo XVIII nos hablan de un crecimiento induda-
ble del trco entre la Amrica colonial y Europa. Y ello es lgico puesto que, a me-
dida que aumenta la capacidad de compra de metales preciosos, cultivos tropicales
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como el cacao y nuevos productos, como es el caso del cuero vacuno, va cre-
ciendo la presencia europea. Pero no olvidemos que el volumen de la produccin que
pasa por el mercado puede crecer de tal forma que, pese al incremento del trco
intercontinental, la participacin relativa de los productos europeos en la masa total
de intercambios aumente slo lentamente. Ahora bien, como hemos dicho, el proble-
ma estriba no slo en medir la participacin de la produccin europea desde el punto
de vista cuantitativo, sino tambin en sopesar cualitativamente su papel en los mer-
cados coloniales. Y aqu es donde, indudablemente, la presencia de esas mercancas
emisarias de formas productivas ms avanzadas tuvo un carcter disruptivo eviden-
te. Los ejemplos que conocemos acerca del papel de los textiles catalanes (o al menos
llegados desde Catalua) en la crisis de las artesanas de algodn en regiones tan ale-
jadas y diversas (Puebla y Tlaxcala en Nueva Espaa; Cochabamba en el Alto Per; el
noroeste rioplatense) son bastante terminantes al respecto. La dura realidad del pac-
to colonial termina dando al traste con estas experiencias artesanales urbanas y rura-
les (como ocurra con los productos agrcolas que competan con los de la Espaa
mediterrnea en Cuyo Ro de la Plata o en la regin peruana de Arequipa). Lo
que resulta indudable es el crecimiento de la presencia de la produccin peninsular en
los mercados americanos. Ahora las colonias no slo eran una fuente (que parece
inagotable) de metal precioso y de recursos nancieros, sino tambin un mercado.
Todo hace pensar que el mercado colonial tena alguna importancia en el marco
de la economa espaola y europea de la poca. El hecho de suponer que la Corona y
las lites econmicas y polticas metropolitanas ya sea de los liberales gaditanos,
como de los legitimistas ms duros se opusieron con las armas en la mano desde
1810 al movimiento independentista hispanoamericano, sacrificando hombres y
recursos que no sobraban, meramente por deporte o por testarudos nos parece una
forma bastante poco sagaz de pensar un problema histrico. Alguna importancia ten-
dran estas colonias a los ojos de los contemporneos para que durante quince aos se
enviara gente a la muerte por intentar preservarlas. As lo demuestra la percepcin de
la relacin colonial que tenan personajes tan relevantes como Canga Argelles y Gar-
doqui, quienes, por las funciones que cumplan, estaban obligados a un conocimien-
to adecuado del papel del intercambio colonial en el contexto de la economa espa-
ola de aquellos aos. Y un poco ms tarde, cuando result evidente que Gran Bretaa
aspiraba a reemplazar a Espaa en la provisin del mercado americano, sus cabezas
dirigentes parecan tambin apreciar esta cuestin con bastante claridad. Si no, habra
que pensar que las guerras coloniales (y no nos referimos slo a las que se originaron
en el proceso de independencia de Iberoamrica) estn motivadas nicamente por la
incapacidad de los hombres para entender en qu mundo viven y por su perseverante
voluntad de ejercer el mal sin razn.
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