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Selvagens em casa
Edio 132/Maro 2011 24/08/2011
Selvagens em casa
O homem conseguiu domesticar poucas espcies de animais. A razo est nos genes, dizem os cientistas.
por Evan Ratliff
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Foto: Vincent J. Musi
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Gatos ariscos vagueiam pelas ruas de Baltimore. Acredita-se que os gatos selvagens foram os nicos animais que se autodomesticaram, atrados inicialmente pelos
roedores, que eles caavam nas primeiras povoaes agrcolas do Oriente Mdio, h quase 10 mil anos
"Oi! Tudo bem?", diz Lyudmila Trut abrindo uma gaiola com a identificao "Mavrik". Estamos em um longo corredor formado por duas sries de engradados semelhantes
em uma fazenda na periferia da cidade de Novosibirsk, no sul da Sibria, e a saudao da biloga de 76 anos no para mim, mas para o peludo ocupante da gaiola. No
sei falar russo, mas reconheo na voz o tom de adorao maternal de um dono falando com seu cachorro.
Mavrik, o objeto da ateno de Lyudmila, mais ou menos do tamanho de um shetland sheepdog, tem o pelo castanho-claro com um colarinho branco. Agora a sua vez
de desempenhar o papel designado: abana o rabo, vira-se de barriga para cima e arfa, ansioso por ateno. Seus vizinhos nas dezenas de gaiolas do galpo sem paredes o
imitam, latindo numa exploso de animao felpuda. "Como voc pode ver, todos eles desejam o contato humano", comenta Lyudmila por cima da algazarra. Mas hoje o
felizardo Mavrik. Lyudmila tira o animal da gaiola e o pe em meu colo. Aninhado em meus braos, ele dcil como um cachorrinho domstico.
S que Mavrik no nenhum co. uma raposa. Nessa recndita propriedade isolada por um porto enferrujado, onde o mato cresce vontade e cercada por florestas de
btula, Mavrik e seus parentes so a nica populao de raposas-prateadas domesticadas no mundo todo. (A maioria mesmo prateada ou cinza-escura; a pelagem castanha
de Mavrik rara.) Quando digo "domesticada" no significa que foram presas e amansadas nem condicionadas a tolerar uns afagos humanos em troca de comida. Significa
que elas so produto de uma reproduo seletiva visando domesticao, como o gato domstico e o co labrador. Anna Kukekova, pesquisadora da Universidade Cornell,
compara: "Elas lembram o golden retriever, que nem desconfia da existncia de pessoas boas e pessoas ms, gente conhecida e gente desconhecida". Essas raposas tratam
qualquer ser humano como um possvel companheiro, e tal comportamento resulta de um trabalho que talvez seja o mais extraordinrio experimento de reproduo seletiva
at o presente.
Tudo comeou h mais de meio sculo, quando Lyudmila ainda cursava a ps-graduao. Chefiados pelo bilogo Dmitri Belyaev, pesquisadores do Instituto de Citologia e
Gentica, prximo da fazenda, escolheram 130 raposas de criadores que comercializavam a pele desses animais. Implementaram com elas uma reproduo seletiva cuja
finalidade era reencenar um processo iniciado h mais de 15 mil anos: a transformao de lobos em ces pela evoluo.
Vincent J. Musi
Em cada nova gerao de raposas, Belyaev e seus colegas testavam as reaes dos filhotes ao contato humano e escolhiam os mais dceis para ser os pais da gerao
seguinte. Em meados dos anos 1960 o experimento mostrava resultados alm do imaginado: produzia raposas como Mavrik, que no temiam o homem e at buscavam a
amizade humana. A equipe inclusive repetiu o experimento com duas outras espcies: visom e rato. "Uma revelao importantssima que devemos a Belyaev diz respeito
ao fator tempo", conta Gordon Lark, bilogo que estuda gentica canina. "Se me dissessem que o animal se aproximaria da porta da gaiola para farejar as pessoas, tudo
bem, seria normal. Mas que se tornariam amistosos com os seres humanos to rpido... Uau!"
Por milagre, Belyaev comprimira em poucos anos os milnios que o processo de domesticao levara na natureza. Mas ele no estava apenas tentando provar que era
possvel criar raposas mansas. Intua que seria possvel us-las para desvendar os mistrios moleculares da domesticao. Sabemos que os animais domesticados tm um
conjunto de caractersticas em comum, como Darwin documentou em Variao dos Animais e Plantas sob Domesticao. Tendem a ser menores, de orelhas mais cadas e
cauda mais enrolada do que seus progenitores no domesticados, e essas caractersticas juvenis costumam ser atraentes aos seres humanos. A pelagem s vezes malhada,
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em contraste com o pelo monocromtico dos avs. Essas e outras caractersticas, chamadas de fentipo da domesticao, so vistas em graus variados em um grande
conjunto de espcies, como ces, porcos e vacas, em alguns no mamferos, como as galinhas, e at em alguns peixes.
Belyaev cogitou que, como as raposas se tornaram domesticadas, agora talvez tambm apresentassem aspectos de um fentipo da domesticao. Acertou de novo: a seleo
das raposas para reproduo baseada somente em sua docilidade com os seres humanos parecia alterar a aparncia fsica dos animais juntamente com seu temperamento.
Apenas nove geraes depois, os pesquisadores registraram filhotes de raposa nascidos com orelhas mais cadas. Na pelagem surgiram manchas. As raposas, a essa altura,
j abanavam o rabo e choramingavam pedindo ateno na presena de seres humanos.
O grande motor dessas mudanas, postulou Belyaev, era um grupo de genes que originava uma propenso docilidade, um gentipo que as raposas talvez possussem em
comum com qualquer espcie passvel de domesticao. Hoje, na fazenda de raposas, Anna e Lyudmila esto procurando justamente esses genes. Cientistas de outros
lugares investigam o DNA de porcos, galinhas, cavalos e outras espcies domsticas, tentando detectar as diferenas que as distinguiram de seus ancestrais. Esses estudos,
acelerados pelos avanos recentes na rapidez de sequenciamento do genoma, procuram responder a uma questo fundamental da biologia, segundo Leif Andersson, da
Universidade de Uppsala, na Sucia."Como possvel obter essa enorme transformao de animais selvagens em animais domsticos?", indaga ele. Quando isso for
descoberto, poderemos entender no s como domesticamos animais mas tambm como o prprio homem domesticou o selvagem que ele j foi.
O domnio sobre plantas e animais talvez tenha sido o evento de maior repercusso na histria humana. Ao lado da agricultura, a capacidade de criar e manejar animais
domsticos - que o homem inaugurou com os lobos, antes das espcies comestveis mais importantes, como a galinha e o boi - alterou nossa dieta e possibilitou o
surgimento de povoaes e naes-Estado. Promovendo o contato ntimo dos seres humanos com os animais, a domesticao tambm criou vetores de doenas que
moldaram a sociedade.

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Rogerio Venancio Donatti Universidade Federal de Minas Gerais
Interessante...vale a pena ler...
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