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Selvagens em casa
Edio 132/Maro 2011 24/08/2011
Selvagens em casa
O homem conseguiu domesticar poucas espcies de animais. A razo est nos genes, dizem os cientistas.
por Evan Ratliff
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Gatos ariscos vagueiam pelas ruas de Baltimore. Acredita-se que os gatos selvagens foram os nicos animais que se autodomesticaram, atrados inicialmente pelos
roedores, que eles caavam nas primeiras povoaes agrcolas do Oriente Mdio, h quase 10 mil anos
Mas o processo dessas transformaes teima em continuar impenetrvel. Ossos de animais e esculturas de pedra s vezes lanam alguma luz sobre quando e onde cada
espcie comeou a conviver com os seres humanos. O mais difcil de desvendar como isso se deu. Ser que alguns javalis curiosos se aproximaram para comer o lixo e a
cada gerao foram entrando mais em nossa dieta? Ser que seres humanos capturaram na mata alguns galos selvagens ou ter sido o galo quem primeiro se aproximou?
De 148 espcies de grandes mamferos da Terra, por que apenas 15 foram domesticadas? Por que conseguimos domar e criar cavalos por milhares de anos, mas nunca
tivemos sucesso com as zebras?
A verdade que os cientistas tm dificuldade at de definir domesticao. Todos sabemos que animais podem ser treinados para viver em contato prximo com as pessoas.
Um filhote de tigre alimentado pode gravar na memria os seus captores e crescer considerando-os sua famlia. Mas os filhotes desse tigre sero to selvagens quanto seus
ancestrais. A domesticao, em contraste, no qualidade obtida por treinamento em um indivduo, e sim implantada em toda uma populao ao longo de geraes que
viveram prximas dos seres humanos. Muitos dos instintos selvagens da maioria dessas espcies, se no todos, foram perdidos h tempos. Em outras palavras, a
domesticao est principalmente nos genes.
Ainda assim, a fronteira entre domesticado e selvagem nem sempre precisa. Temos evidncias crescentes de que ao longo da histria animais ajudaram na prpria
domesticao, habituando-se aos seres humanos antes que tivssemos uma participao ativa no processo. "Minha hiptese", diz Greg Larson, especialista em gentica e
domesticao, " que, para a maioria dos primeiros animais domesticados - primeiro os ces, depois os porcos, as ovelhas e as cabras -, houve de incio um longo perodo
de manejo no intencional pelos seres humanos." A palavra domesticao "implica uma ao de cima para baixo, algo que os seres humanos fizeram de propsito", diz ele.
"Mas a histria mais interessante."
A contribuio do experimento da fazenda de raposas para deslindar essa complexidade ainda mais notvel pelo modo como comeou. O establishment da biologia na
Unio Sovitica de Josef Stalin em meados do sculo 20, chefiado pelo infame agrnomo Trofim Lysenko, proibiu as pesquisas sobre gentica mendeliana. Mas Dmitry
Belyaev e seu irmo mais velho, Nikolay, ambos bilogos, estavam fascinados com as possibilidades dessa cincia. "Foi a influncia do irmo que despertou nele um
interesse especial pela gentica", diz Lyudmila sobre seu mentor. "Mas na poca a gentica era considerada uma cincia espria." Quando os irmos desrespeitaram a
proibio e prosseguiram em seus estudos mendelianos, Belyaev perdeu seu cargo de diretor do Departamento de Fazendas de Pele. O destino de Nikolay foi mais trgico:
exilado, morreu em um campo de trabalhos forados.
Em segredo, Dmitry manteve sua dedicao cincia gentica, disfarando seu trabalho como estudo da fisiologia animal. Era obcecado pela questo de como tal
diversidade de raas de ces pde surgir do ancestral lobo. A resposta, ele sabia, estava no nvel molecular. Mas nos anos 1950 a tecnologia para sequenciar o genoma
animal - e assim entender como seus genes haviam mudado ao longo da histria - era um sonho. Por isso, Belyaev decidiu reproduzir a histria ele mesmo. A raposa-
prateada, um candeo de parentesco com os ces que nunca havia sido domesticado, pareceu uma escolha perfeita.
O primeiro trabalho de Lyudmila Trut como estudante de ps-graduao em 1958 foi percorrer as fazendas de pele soviticas e escolher as raposas mais tranquilas para
compor a populao original do experimento. A proibio dos estudos genticos afrouxara desde a morte de Stalin, em 1953, e Belyaev montou um laboratrio na Sibria,
no recm-criado Instituto de Citologia e Gentica. Ainda assim, teve o cuidado de rotular sua pesquisa apenas nos termos da fisiologia, omitindo qualquer meno a genes.
Em 1964 a quarta gerao j comeara a corresponder s expectativas dos pesquisadores. Lyudmila ainda recorda o momento em que viu pela primeira vez uma raposa
abanar o rabo para ela. Logo as mais dceis estavam to parecidas com ces que pulavam no colo dos pesquisadores e lambiam seu rosto. s vezes a mansido dos animais
surpreendia at os pesquisadores. Em uma ocasio nos anos 1970 um empregado levou uma raposa para casa como animal de estimao. Quando Lyudmila lhe fez uma
visita, encontrou o homem passeando com sua raposa, sem guia, solta como um cachorro. Ela protestou. "Ah, ? Ento veja", replicou o homem. Assobiou e chamou
"Coca!" A raposa voltou na hora.
Ao mesmo tempo, um nmero maior daquelas raposas comeou a apresentar sinais do fentipo da domesticao: as orelhas cadas s se aprumavam em fases mais
avanadas do crescimento, a pelagem tinha manchas. O estudo expandira-se e inclura ratos em 1972, em seguida visons e lontras - estas se revelaram difceis de criar - e
seu experimento foi abandonado, mas os cientistas conseguiram moldar o comportamento das outras duas espcies paralelamente ao das raposas.

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Rogerio Venancio Donatti Universidade Federal de Minas Gerais
Interessante...vale a pena ler...
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