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A Grande Depresso - uma anlise das

causas e consequncias

N. do T.: A crise financeira que engolfou os pases da Europa, e que vem obrigando seus
governos a cortar gastos, aparentemente excitou os inmeros comentaristas keynesianos
que infestam os jornais mundiais. O "senso comum" que cortes nos gastos do governo
representam justamente aquilo que no deve ser feito de maneira alguma em momentos
de recesso. A justificativa prtica contra o equilbrio oramentrio a que recorrem
famosa: em 1937, ainda durante a Grande Depresso americana, o governo Roosevelt
havia concordado em reduzir o dficit do governo americano. Como consequncia, dizem
eles, a economia apresentou uma contrao e o desemprego subiu de 14 para 19%.
O presente artigo, alm de fazer um vigoroso e completo relato das polticas destrutivas
adotadas durante a Grande Depresso polticas essas que serviram apenas para
prolongar por uma dcada uma recesso que poderia ter sido resolvida em dois anos ,
mostra por que a reduo do dficit governamental durante apenas um ano no pode ser
responsabilizada pelo agravamento da recesso: havia outros fatores em jogo, outras
polticas intervencionistas que foram implantadas e que ajudaram a agravar o cenrio
econmico muitas das quais seguem sendo advogadas at hoje.
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Embora a Grande Depresso tenha engolido o mundo h muitos anos, ela ainda
permanece viva como um pesadelo na memria dos indivduos velhos o bastante para se
lembrar dela e como um espectro assustador nos livros-texto da atual juventude.
Treze milhes de americanos - 25% da fora de trabalho - ficaram desempregados, "no
desejados" no processo de produo. Um em cada quatro trabalhadores vagueava pelas
ruas, na penria e no desespero. Milhares de bancos, centenas de milhares de
empreendimentos e milhes de agricultores foram falncia ou encerraram suas
operaes definitivamente.
Praticamente todas as pessoas sofreram dolorosas perdas de renda e riqueza.
At hoje muitos ainda acreditam que a Grande Depresso refletiu o colapso de uma velha
ordem econmica que se baseava em mercados desimpedidos, concorrncia desenfreada,
especulao, direitos de propriedade e a simples busca pelo lucro. De acordo com eles,
a Grande Depresso comprovou a inevitabilidade de uma nova ordem baseada na
interveno estatal, nos controles burocrtico e poltico, nos direitos humanos e no
assistencialismo governamental. Tais pessoas, sob a influncia de Keynes, afirmam que
os culpados pelas depresses so os empreendedores, pois estes se recusam
egoisticamente a gastar dinheiro suficiente para manter ou mesmo melhorar o poder de
compra das pessoas. por isso que eles advogam vastos gastos governamentais e,
sobretudo, dficits oramentrios - o que resulta em uma era de inflao monetria e
expanso do crdito.
Os economistas clssicos aprenderam uma lio diferente. Em sua viso, a Grande
Depresso consistiu em quatro depresses consecutivas que acabaram formando uma
s. As causas de cada fase so distintas, mas as consequncias foram as mesmas:
estagnao econmica e desemprego.
Os ciclos econmicos
A primeira fase foi um perodo de expanso seguida de recesso, exatamente como os
outros ciclos econmicos que j haviam atormentado a economia americana nos perodos
1819-1820, 1839-1843, 1857-1860, 1873-1878, 1893-1897 e 1920-1921. Em cada um
desses casos, o governo americano havia provocado uma expanso econmica por meio
da expanso monetria - via sistema bancrio de reservas fracionrias - e do crdito
fcil. Essa expanso era rapidamente seguida da inevitvel contrao e recesso.
J o espetacular colapso de 1929 veio depois de cinco anos de uma temerria expanso
creditcia gerada pelo Federal Reserve System (o Banco Central americano) sob a
administrao do presidente Calvin Coolidge. Em 1924, aps uma acentuada queda na
atividade econmica, os bancos americanos que pertenciam ao sistema da Reserva
Federal [da o nome em ingls de Federal Reserve System; so bancos sob controle direto
do Fed] criaram repentinamente US$500 milhes em crdito novo, o que, por meio das
reservas fracionrias, levou a uma expanso creditcia total de mais US$ 4 bilhes em
menos de um ano.
Embora os efeitos imediatos dessa nova e poderosa expanso do dinheiro e do crdito
tivessem sido aparentemente benficos, iniciando um novo perodo de expanso
econmica e ofuscando o declnio de 1924, o resultado final foi desastroso. Foi o incio
de uma poltica monetria que levou ao crash da bolsa de valores em 1929 e
consequente depresso. Com efeito, a expanso creditcia comandada pelo Fed em 1924
constituiu aquilo que Benjamin Anderson em seu grande tratado sobre a recente histria
econmica (Economics and the Public Welfare, D. Van Nostrand, 1949) chamou de "o
incio do New Deal".
Essa expanso creditcia do Fed iniciada em 1924 tinha tambm a inteno de auxiliar o
Bank of England em seu declarado desejo de manter a taxa cambial da libra no mesmo
nvel em que estava antes da Primeira Guerra Mundial. O forte dlar americano e a fraca
libra esterlina deveriam ser reajustados s condies pr-guerra por meio de uma poltica
de inflao nos EUA e de deflao na Gr-Bretanha.
Em 1927, o Fed incorreu em mais um surto inflacionrio, cujo resultado foi fazer com que
o total de dinheiro fora dos bancos mais os depsitos vista e a prazo aumentassem de
$44,51 bilhes, no final de junho de 1924, para $55,17 bilhes em 1929. O volume das
hipotecas agrcolas e urbanas expandiu de $16,8 bilhes em 1921 para $27,1 bilhes em
1929. Aumentos similares ocorreram no endividamento industrial, financeiro e dos
governos municipais e estaduais. Essa expanso do dinheiro e do crdito foi
acompanhada de um aumento veloz nos preos das aes e dos imveis. Os preos dos
ttulos emitidos por indstrias, de acordo com o ndice da Standard & Poor's, aumentou
de 59,4 em junho de 1922 para 195,2 em setembro de 1929. As aes das empresas
ferrovirias aumentaram de 189,2 para 446,0, ao passo as empresas de utilidade pblica
subiram de 82 para 375,1.
Uma srie de sinais falsos
A macia expanso monetria e creditcia praticada pelo governo Coolidge fez com que a
crise de 1929 fosse inevitvel.
A inflao monetria e a expanso do crdito sempre provocam na economia desajustes e
maus investimentos que, mais tarde, inevitavelmente tero de ser liquidados. A
expanso monetria reduz artificialmente - isto , falsifica - as taxas de juros, enviando
sinais equivocados aos empreendedores em relao a como e em que eles devem
investir. Na crena de que taxas de juros em queda representam um aumento na oferta
de capital poupado - algo que s acontece num mercado genuinamente livre, isto , sem
manipulaes dos juros por alguma autoridade monetria -, os empreendedores
embarcam em novos projetos de produo. A criao de dinheiro origina uma expanso
econmica. Ela faz com que os preos subam, principalmente os preos dos bens de
capital utilizados para a expanso dos empreendimentos. Mas esses preos constituem
custos empresariais. Eles vo continuar subindo at o momento em que os
empreendimentos deixarem de ser lucrativos. Nesse ponto comea o declnio. A fim de
prolongar a expanso econmica, as autoridades monetrias podem continuar injetando
dinheiro novo no sistema econmico. Porm, haver um momento em que, assustadas
com as perspectivas de um surto inflacionrio, essa injeo ser ou interrompida ou
reduzida. Com isso, os juros subiro. E a expanso econmica que foi sustentada pela
areia movedia da inflao chega a um fim repentino.
A recesso que se segue um perodo de reparao e reajuste. Os preos e os custos se
reajustam s escolhas e preferncias dos consumidores.
E, principalmente, as taxas de juros se reajustam de modo a refletirem novamente a real
oferta e demanda de poupana genuna. Os investimentos feitos na esteira da expanso
econmica artificial, e que por isso acabam se revelando errneos e mal concebidos, so
abandonados ou sofrem uma reduo no valor contbil de seus ativos. Os custos
empresariais, principalmente os custos trabalhistas, so reduzidos por meio de uma
maior produtividade da mo-de-obra e de uma maior eficincia administrativa. Isso vai
ocorrer at que os empreendimentos voltem a ser lucrativamente geridos, os
investimentos em capital voltem a dar retorno e a economia de mercado volte a
funcionar harmoniosamente.
Aps uma tentativa de estabilizao abortada no primeiro semestre de 1928, o Fed
finalmente abandonou sua poltica de credito fcil no incio de 1929. Ele comeou a
vender ttulos do governo em volume maior do que comprava, e com isso interrompeu a
expanso do crdito bancrio. A taxa de redesconto foi aumentada para 6% em agosto de
1929. Os ttulos comerciais seguiram a tendncia e tambm subiram para 6%. J os
emprstimos resgatveis a qualquer momento tiveram sua devoluo imediata exigida
pelos bancos, a uma taxa de 15 a 20% superior mdia de at ento. A economia
americana estava comeando a se reajustar. Em junho de 1929, a atividade econmica
comeou a recuar. Os preos das commodities comearam sua retrao em julho.
O mercado de ttulos privados atingiu seu pico em 19 de setembro, e ento, sob a presso
das vendas macias, comeou a declinar lentamente. Entretanto, durante mais cinco
semanas, o pblico seguiu comprando pesadamente medida que os preos continuavam
caindo. Mais de 100 milhes de aes foram comercializadas na Bolsa de Valores de Nova
York em setembro. Finalmente foi ficando claro para um nmero cada vez maior de
acionistas que a tendncia havia de fato mudado. Comeando em 24 de outubro de
1929, milhares correram para vender seus papeis imediatamente e a qualquer preo. As
avalanches de vendas realizadas pelo pblico inundaram o registrador de cotaes da
Bolsa. Os preos desabaram espetacularmente.
Liquidao e ajuste
O colapso da bolsa de valores sinalizou o incio de um processo de reajuste que j era
para ter se iniciado h mais tempo. Deveria ter sido um processo de liquidao e ajuste
ordeiro, seguido por uma recuperao normal. Afinal, a estrutura financeira das
empresas era muito forte. Os custos fixos eram baixos, uma vez que as empresas j
haviam restitudo a maior parte do dinheiro adquirido por meio da venda de ttulos e
haviam utilizado o dinheiro da venda de aes para reduzir suas dvidas junto aos
bancos. Nos meses seguintes, as receitas da maioria das empresas estavam
razoavelmente robustas. O desemprego em 1930 apresentou uma mdia menor que 4
milhes de pessoas, ou 7,8% da fora de trabalho.
Na terminologia moderna, a economia americana de 1930 havia entrado em uma suave
recesso. Na ausncia de novas causas para a depresso, o ano seguinte j deveria ter
trazido uma recuperao, assim como houve nas depresses anteriores. Na depresso de
1921-1922, por exemplo, a economia americana recuperou-se totalmente em menos de
um ano. O que, ento, precipitou o abismal colapso aps 1929? O que impediu os
ajustes de preos e custos e, consequentemente, levou segunda fase da Grande
Depresso?
Desintegrao da economia mundial
O governo Hoover, empossado em 1929, se ops a qualquer reajuste via mercado. Sob a
influncia da "nova economia", que preconizava o planejamento central, o presidente
incitou empresrios a no cortar seus preos e a no reduzir salrios. Particularmente,
Hoover estipulou que eles aumentassem as despesas com capital, aumentassem os
salrios e intensificassem todos os outros gastos, tudo sob a crena de que isso estaria
mantendo o poder de compra.
No fosse o suficiente, Hoover embarcou em uma poltica de dficits oramentrios e
apelou aos governos locais para que estes se endividassem mais e gastassem seus
emprstimos em mais obras pblicas. Por meio da Comisso da Agricultura, que Hoover
havia organizado no segundo semestre de 1929, o governo federal tentou
incansavelmente sustentar os preos do trigo, do algodo e de outros produtos
agrcolas. A tradio do velho Partido Republicano, que defendia a restrio de
importaes, foi invocada com afinco.
A tarifa Smoot-Hawley, aprovada em junho de 1930, elevou as tarifas de importao a
nveis sem precedentes, o que praticamente fechou as fronteiras dos EUA para os
produtos estrangeiros. De acordo com a maioria dos historiadores econmicos, esta foi a
loucura suprema de todo o perodo que vai de 1920 a 1933, e incio da real
depresso. "Assim que aumentamos nossas tarifas", escreveu Benjamin Anderson,
Iniciou-se uma irrefrevel marcha ao redor do mundo para se elevar tarifas e erigir outras
barreiras comerciais, incluindo-se a as quotas. O protecionismo irrompeu-se
descontroladamente por todo o mundo. Os mercados foram interrompidos. As linhas de
comrcio foram restringidas. O desemprego nas indstrias exportadoras de todo o mundo
cresceu celeremente. Os preos dos produtos agrcolas nos EUA haviam cado
acentuadamente durante o ano de 1930, porm a mais rpida taxa de declnio veio aps
a aprovao da tarifa.
Quando o presidente Hoover anunciou que ele aprovaria o projeto de lei da tarifa, as
aes industriais despencaram 20 pontos em um dia. O mercado de aes corretamente
pressentiu a depresso.
Os protecionistas jamais aprenderam que a restrio de importaes inevitavelmente
gera uma obstruo das exportaes. Mesmo que os pases estrangeiros no retaliem
imediatamente essa restrio s suas exportaes, as importaes desses pases so
limitadas pela sua capacidade de vender produtos no exterior. Se um pas no consegue
exportar, ele no vai conseguir divisas para fazer suas importaes. Logo, um pas que
restringe suas importaes est fadado a no conseguir exportar tambm.
por isso que a tarifa Smoot-Hawley, que fechou a fronteira americana para os produtos
de fora, tambm levou a um fechamento dos mercados externos para os produtos
americanos. As exportaes americanas caram de $5,5 bilhes em 1929 para $1,7 bilho
em 1932. A agricultura americana habitualmente exportava mais de 20% de seu trigo,
55% de seu algodo, 40% de seu tabaco e de sua banha de porco, e vrios outros
produtos. Quando o comrcio internacional foi interrompido, a agricultura americana
desmoronou. Na realidade, as crescentes e rpidas restries comerciais, incluindo
tarifas, quotas, controles cambiais e outros artifcios, estavam gerando uma depresso
mundial.
Os preos das commodities agrcolas, que antes da crise estavam bem acima do nvel
1926, despencaram para uma mnima de 47 j em meados de 1932. Os novos preos, tais
como $2,50 por cem libras de porco de engorda, $3,28 para gado de corte e 32 para um
alqueire de trigo levaram centenas de milhares de agricultares a falncia. Hipotecas
agrcolas foram executadas at que vrios estados aprovaram leis de moratria, fazendo
com que a falncia fosse transferida para inmeros credores.
Bancos rurais em apuros
Os principais credores dos agricultores americanos eram, obviamente, os bancos
rurais. Quando a agricultura entrou em colapso, os bancos fecharam suas portas. Algo
como 2.000 bancos, com depsitos que totalizavam mais de $1.5 bilho, suspenderam
suas operaes entre agosto de 1931 e fevereiro de 1932. Os bancos que permaneceram
abertos foram obrigados a restringir suas operaes acentuadamente. Eles liquidaram os
emprstimos contrados via venda de ttulos, encurtaram os emprstimos imobilirios,
pressionaram pelo pagamento de emprstimos antigos e se recusaram a conceder
novos. Finalmente, eles tiveram de vender seus ttulos mais comercializveis, jogando-os
em um mercado j deprimido. O pnico que engoliu a agricultura americana tambm
tragou o sistema bancrio e seus milhes de clientes.
A crise bancria americana foi agravada por uma srie de eventos envolvendo a
Europa. Quando a economia mundial comeou a se desintegrar e o nacionalismo tornou-
se desenfreado, os pases europeus devedores repentinamente se viram em uma precria
situao. Com isso eles comearam a dar calote. A ustria e a Alemanha cancelaram
seus pagamentos externos e congelaram enormes quantias de crdito recebido dos
ingleses e dos americanos; quando a Inglaterra finalmente suspendeu os pagamentos em
ouro em setembro de 1931, a crise se espalhou para os EUA. A queda nos valores dos
ttulos estrangeiros desencadeou um colapso no mercado geral de ttulos, o que atingiu
os bancos americanos em seu ponto mais fraco - suas carteiras de investimentos.
A Depresso expandida
O ano de 1931 foi trgico. No apenas os EUA, mas todo o mundo caiu no cataclisma do
desespero e da depresso. O desemprego americano pulou para mais de 8 milhes e
continuou subindo. A administrao Hoover, rejeitando sumariamente a ideia de que ela
havia causado o desastre, trabalhou diligentemente para colocar a culpa nos
especuladores e nos empresrios americanos. O presidente Hoover convocou todos os
lderes industriais do pas e os incitou a adotar seu programa de manter os salrios
artificialmente altos e expandir os programas de construo. Ele enviou um telegrama
para todos os governadores, solicitando urgncia na expanso cooperativa de todos os
programas de obras pblicas. Ele expandiu as obras pblicas federais e concedeu
subsdios para a construo de navios. E para beneficiar os agricultores em destituio,
vrias agncias federais adotaram polticas de estabilizao de preos que geraram safras
e excedentes cada vez maiores, o que acabou por depreciar ainda mais os preos dos
produtos agrcolas. As condies econmicas mudaram de ruins para pssimas, e o
desemprego em 1932 atingiu uma mdia de 12,4 milhes de pessoas.
Nesse momento sombrio da penria e do sofrimento humano, o governo federal
americano deu o golpe final. O Revenue Act [Decreto da Receita] de 1932 duplicou o
imposto de renda, se transformando no mais agudo aumento da carga tributria federal
na histria dos EUA. As isenes foram diminudas e os crditos tributrios restituveis
foram eliminados. As alquotas de impostos comuns foram aumentadas, saindo de uma
faixa que variava de 1,5 a 5% para uma faixa que variava de 4 a 8%. J as sobretaxas
pularam de 20% para um mximo de 55%. O imposto de renda corporativo pulou de 12%
para 13,75% e 14,5%. Os impostos sobre a propriedade foram elevados. Impostos sobre a
doao de bens foram criados, com alquotas que variavam de 0,75% a 33,5%. Uma taxa
de 10% sobre a gasolina foi imposta, mais outra taxa de 3% sobre automveis, e mais
taxas sobre telefones e telgrafos, um taxa de 2 sobre o cheque, e vrias outros
impostos sobre o consumo. E, por fim, o governo elevou as tarifas postais
substancialmente.
Quando os governos estaduais e locais se depararam com uma forte queda em suas
receitas, eles tambm recorreram ao exemplo do governo federal e impuseram novos
tributos. As alquotas dos impostos j existentes sobre a renda e as empresas foram
aumentadas, e novos tributos foram criados sobre a renda comercial, a propriedade, as
vendas, o tabaco, as bebidas e outros produtos.
Murray Rothbard, em seu impositivo trabalho America's Great Depression, estima que a
carga fiscal imposta pelos governos federal, estaduais e locais praticamente dobrou
durante o perodo, saindo de 16% do produto privado lquido para 29%. Esse golpe,
sozinho, seria capaz de colocar qualquer economia de joelhos, e estilhaar a ignorante
alegao de que a Grande Depresso foi uma consequncia da liberdade econmica.
O New Deal da NRA e do AAA
Um dos grandes atributos do sistema de mercado baseado na propriedade privada sua
inerente capacidade de superar praticamente qualquer obstculo. Por meio de reajustes
nos preos e nos custos, por meio da eficincia administrativa e da produtividade da
mo-de-obra, e por meio de mais poupana e investimentos, a economia de mercado
tende a readquirir seu equilbrio e retomar seus servios aos consumidores. Sem dvidas
ela teria se recuperado rapidamente das intervenes de Hoover caso no ocorressem
novas intromisses estatais.
Entretanto, quando Franklin Delano Roosevelt assumiu a presidncia, ele tambm lutou
contra a economia durante todo o seu mandato. Em seus primeiros 100 dias, ele golpeou
pesadamente a ordem de mercado. Ao invs de remover as barreiras prosperidade
erigidas por seus predecessores, ele construiu outras novas por conta prpria. Ele atacou
de todas as formas imaginveis a integridade do dlar americano, aumentando sua
quantidade e deteriorando sua qualidade. Ele confiscou o ouro em posse dos cidados e
subsequentemente desvalorizou o dlar em 40%.
Com quase um tero dos trabalhadores industriais desempregados, o presidente
Roosevelt se aventurou em radical reorganizao industrial. Ele persuadiu o Congresso a
aprovar o National Industrial Recovery Act (NIRA) [Decreto da Recuperao Industrial
Nacional], que criou a National Recovery Administration (NRA) [Administrao da
Recuperao Nacional]. Seu propsito era fazer com que as empresas fizessem um
conluio entre si, incentivando a cartelizao da economia e criando tabelas de preos,
salrios, horas e condies de trabalho. O Acordo de Re-Emprego implementava um
salrio mnimo de 40 a hora ($12 a $15 por semana em comunidades menores), uma
jornada semanal de 35 horas para os trabalhadores industriais e de 40 horas para os
trabalhadores em funes administrativas, e a proibio de todo o trabalho adolescente.
Essa foi uma tentativa ingnua de "aumentar o poder de compra" via aumento das folhas
de pagamentos. Porm, o imenso aumento nos custos empresariais gerado pelas menores
horas de trabalho e maiores salrios funcionou no surpreendentemente como uma
medida antirrecuperao. Aps a aprovao do decreto, o desemprego subiu para quase
13 milhes. Os estados do sul dos EUA, em especial, sofreram severamente com as novas
clusulas do salrio-mnimo. O decreto empurrou 500.000 negros para o desemprego.
Tampouco o presidente Roosevelt ignorou o desastre que havia se abatido sobre a
agricultura americana. Ele atacou o problema aprovando o Farm Relief and Inflation Act
[Decreto da Inflao e Alvio Agrcola], popularmente conhecido como o First Agricultural
Adjustment Act (AAA) [Primeiro Decreto de Ajuste da Agricultura]. O objetivo era
aumentar a renda agrcola por meio de uma reduo da rea plantada ou da destruio
de safras, pagando aos agricultores para no plantarem nada, e da organizao de
acordos de mercado para melhorar a distribuio. O programa rapidamente passou a
cobrir no somente o algodo, mas tambm toda a produo de cereais e carne, bem
como todos os principais cultivos comerciais. As despesas do programa deveriam ser
cobertas por um novo "imposto sobre o processamento de produtos", incidente sobre um
j deprimido setor industrial.
As tabelas de preos implantadas pela NRA e os impostos sobre o processamento de
produtos implantados pelo AAA apareceram em julho e agosto de 1933. Novamente, a
produo econmica, que havia conseguido respirar brevemente antes dessa imposio,
voltou a se retrair fortemente. Segundo dados do Fed, a produo despencou de 100, em
julho, para 72, em novembro de 1933.
As gastanas
Quando os planejadores econmicos viram seus planos dando errado, eles simplesmente
receitaram doses adicionais de gastos governamentais. Em seu discurso sobre o
oramento do governo, em janeiro de 1934, Roosevelt prometeu gastos de $10 bilhes,
sendo que as receitas esperadas eram de $3 bilhes. Entretanto, a recesso seguiu
inclume; o ndice que mede as condies financeiras subiu para 86 em maio de 1934,
mas voltou a cair para 71 j em setembro. Ademais, o programa de gastos provocou um
pnico no mercado de ttulos, o que gerou ainda mais dvidas sobre o sistema monetrio
e bancrio dos EUA.
A legislao oramentria de 1933 aumentou acentuadamente as alquotas mais altas do
imposto de renda e imps uma taxa de 5% sobre os dividendos corporativos. Os impostos
voltaram a subir em 1934. Os impostos federais sobre propriedade foram elevados ao
mais alto nvel do mundo. Em 1935, os impostos federais de renda e da propriedade
aumentaram mais uma vez, no obstante a receita adicional tivesse sido
insignificante. As alquotas claramente visavam a redistribuio de riqueza.
De acordo com Benjamin Anderson,
O impacto de todas essas numerosas medidas - industriais, agrcolas, financeiras,
monetrias e outras - sobre uma desnorteada comunidade industrial e financeira foi
extraordinariamente pesado. preciso tambm acrescentar o efeito das contnuas e
inquietantes declaraes feitas pelo presidente. Ele repreendeu violentamente os
banqueiros em seu discurso inaugural. Ele fez uma comparao caluniosa entre os
banqueiros britnicos e americanos em um discurso em meados de 1934. . . Que a
iniciativa privada tenha sobrevivido e se recuperado em meio a tamanha desordem uma
demonstrao assombrosa de sua vitalidade.
E ento o alvio veio de cantos inesperados. Os "nove velhos" da Suprema Corte, por
deciso unnime, declaram ilegais a NRA em 1935 e o AAA em 1936. A Corte afirmou que
o poder legislativo federal havia sido inconstitucionalmente delegado e os direitos dos
estados, violados.
Essas duas decises removeram alguns obstculos medonhos sob os quais a economia
estava labutando. A NRA, em particular, era um pesadelo, com suas regras e
regulamentaes em contnuas mudanas, sob o comando de um exrcito de burocratas
estatais. Acima de tudo, a anulao do decreto levou a uma imediata reduo dos custos
da mo-de-obra e a um aumento da produtividade, uma vez que permitiu que o mercado
de trabalho se ajustasse. A morte do AAA reduziu a carga tributria da agricultura e
interrompeu a chocante destruio das safras agrcolas. O desemprego comeou a
declinar. Em 1935 ele caiu para 9,5 milhes, ou 18,4% da fora de trabalho, e em 1936
caiu para apenas 7,6 milhes, ou 14,5%.
Um New Deal para a mo-de-obra
A terceira fase da Grande Depresso estava, assim, se aproximando do fim. Mas houve
pouco tempo para festejos, pois o cenrio estava sendo preparado para outro colapso em
1937 e, com ele, uma prolongada depresso que duraria at o dia do ataque japons a
Pearl Harbor. Mais de 10 milhes de americanos ficaram desempregados em 1938, em
mais de 9 milhes em 1939.
O alvio concedido pela Suprema Corte foi meramente temporrio. Os planejadores de
Washington eram incapazes de deixar a economia a ss; eles precisavam ganhar o apoio
das organizaes sindicais, algo vital para a reeleio em 1936.
O Wagner Act, de 5 julho de 1935, angariou a gratido eterna dos sindicatos. Essa lei
revolucionou as relaes trabalhistas americanas. Ela retirou as disputas trabalhistas da
alada dos tribunais e as levou para uma recm-inaugurada agncia federal, o National
Labor Relations Board [Conselho Nacional das Relaes Trabalhistas], o qual se tornou o
promotor, o juiz e o jri - ao mesmo tempo. Aqueles membros do Conselho que eram
simpatizantes dos sindicatos conseguiram corromper ainda mais uma lei que j garantia
imunidades legais e privilgios para os sindicatos. A partir da os EUA abandonaram uma
grande conquista de civilizao ocidental: igualdade perante a lei.
O Wagner Act, tambm conhecido como Decreto Nacional das Relaes Trabalhistas, foi
aprovado em reao invalidao da NRA e seus cdigos trabalhistas. Ele visava
esmagar toda e qualquer resistncia patronal aos sindicatos. Tudo o que um empregador
pudesse fazer em defesa prpria tornou-se "prtica trabalhista desleal", punvel pelo
Conselho. No apenas a lei obrigava os empregadores a lidar e a barganhar com os
sindicatos escolhidos para ser representantes dos empregados, como tambm decises
posteriores do Conselho tornaram ilegal resistir s exigncias dos lderes sindicais.
Aps as eleies de 1936, os sindicatos comearam a fazer amplo uso de seus novos
poderes. Por meio de ameaas, boicotes, greves, confisco de instalaes e violncia
aberta cometida sob inviolabilidade jurdica, eles coagiram milhes de trabalhadores a se
tornarem membros. Consequentemente, a produtividade da mo-de-obra declinou e os
salrios foram forados para cima. Os distrbios e os conflitos trabalhistas aumentaram
freneticamente. Greves macias deixaram centenas de fbricas inoperantes. Nos meses
seguintes, a atividade econmica comeou a declinar e o desemprego novamente subiu
para acima do marco de 10 milhes.
Mas o Wagner Act no foi a nica fonte da crise em 1937. Caso tivesse logrado xito a
surpreendente tentativa do presidente Roosevelt de aparelhar a Suprema Corte, tal feito
teria subordinado o judicirio ao executivo. No Congresso, os poderes do presidente
eram incontestados. Uma forte maioria democrata na Cmara e no Senado, perplexa e
assustada com a Grande Depresso, cegamente seguia seu lder. Mas quando o
presidente aspirou a assumir o controle do judicirio, a nao americana se uniu contra
ele, e ele perdeu sua primeira batalha poltica nos corredores do Congresso.
Tambm houve sua tentativa de controlar a bolsa de valores por meio de um nmero
crescente de regulamentaes e investigaes pela Securities and Exchange Commission
(SEC) [a CVM americana]. O insider trading [o "crime" da informao privilegiada] foi
proibido, a margem requerida para os contratos de futuros foi aumentada e tornada mais
inflexvel, e as vendas a descoberto foram restringidas, em grande parte para impedir a
repetio do crash de 1929. Contudo, o mercado caiu aproximadamente 50% entre
agosto de 1937 e maro de 1938. A economia americana novamente foi submetida a uma
punio respeitvel.
Outros impostos e controles
Entretanto outros fatores contriburam para esse novo e, at hoje, mais rpido colapso
econmico na histria dos EUA. O Imposto sobre Lucros No Distribudos, criado em
1936, foi um golpe pesado sobre os lucros retidos para uso nas empresas. No contente
em destruir a riqueza dos ricos por meio de uma tributao confiscatria da renda e da
propriedade, o governo obrigou as empresas a distriburem sua poupana corporativa
como dividendos passveis de altas alquotas tributrias. Embora a alquota mxima
imposta sobre os lucros no distribudos tenha sido de "apenas" 27%, esse novo tributo
obteve xito em fazer com que a poupana corporativa, que normalmente seria utilizada
no emprego e na produo, fosse utilizada para pagar dividendos.
Em meio a essa nova estagnao e desemprego, o presidente e o Congresso adotaram
mais uma perigosa legislao do New Deal: o Decreto dos Salrios e das Horas - ou
Decreto das Prticas Justas de Trabalho - em 1938. A lei aumentou o salrio mnimo e
reduziu a jornada semanal de trabalho em etapas: para 44, 42 e finalmente 40 horas. A
lei imps tambm um adicional de 50% para todo o trabalho acima das 40 horas semanais
e regulou outras condies trabalhistas. Novamente, o governo federal, agindo dessa
forma, reduziu a produtividade da mo-de-obra e aumentou os custos trabalhistas -
medidas frteis para mais depresso e desemprego.
Por todo esse perodo, o governo federal, atravs do seu brao monetrio, o Fed,
esforou-se para reflacionar a economia. A expanso monetria ocorrida entre 1934 e
1941 atingiu propores estonteantes. O ouro monetrio da Europa, fugindo das nuvens
negras das reviravoltas polticas daquele continente, buscou refgio nos EUA,
impulsionando as reservas bancrias americanas a nveis inauditos. As reservas subiram
de $2,9 bilhes em janeiro de 1934 para $14,4 bilhes em janeiro de 1941. E com esse
aumento das reservas, as taxas de juros declinaram para nveis fantasticamente
baixos. Os ttulos comerciais frequentemente rendiam menos de 1%, e os aceites
bancrios estavam entre 0,125% e 0,25%. As Letras do Tesouro caram para 0,1% e os
Bnus do Tesouro, para 2%. Os emprstimos resgatveis a qualquer momento estavam
fixados em 1% e os emprstimos para os clientes prime estavam em 1,5%. O mercado
financeiro estava inundado e as taxas de juros dificilmente poderiam diminuir.
As causas enraizadas
A economia americana simplesmente no podia se recuperar desses furiosos e sucessivos
ataques promovidos primeiramente pelos republicanos e depois pelos democratas. A
iniciativa privada, a mola mestra da criao de riqueza e renda, no teve a menor
chance.
A calamidade da Grande Depresso finalmente deu passagem para o holocausto da
Segunda Guerra Mundial. Quando mais de 10 milhes de homens saudveis e capacitados
foram recrutados para as foras armadas, o desemprego deixou de ser um problema
econmico. E quando o poder de compra do dlar havia cado metade em decorrncia
de enormes dficits oramentrios e inflao monetria, as empresas americanas ainda
assim conseguiram se ajustar aos opressivos custos dos "New Deals" da dupla Hoover-
Roosevelt. A radical inflao na realidade acabou por reduzir os custos reais da mo-de-
obra, gerando assim novos empregos no perodo ps-guerra.
Nada seria mais insensato do que selecionar apenas alguns homens como os responsveis
por esses perniciosos anos e conden-los por todo o mal causado. As razes supremas da
Grande Depresso estavam nos coraes e mentes do povo americano. verdade que
eles detestaram os dolorosos sintomas do grande dilema. Mas a grande maioria apoiou e
votou nas polticas que tornaram o desastre inevitvel: inflao e expanso do crdito,
tarifas protecionistas, leis trabalhistas que aumentavam salrios e leis agrcolas que
aumentavam preos, impostos crescentes sobre os ricos e a redistribuio de sua
riqueza. As sementes da Grande Depresso foram plantadas pelos intelectuais e
professores da dcada de 1920 e, mais cedo, quando as ideologias socioeconmicas hostis
tradicional ordem da propriedade privada e da livre iniciativa, to caras aos
americanos, conquistaram suas faculdades e universidades. Os professores daqueles anos
foram to culpados pela tragdia quanto os lderes polticos da dcada de 1930.
O declnio econmico e social sempre facilitado pela decadncia moral. Certamente a
Grande Depresso seria inimaginvel sem o crescimento do rancor e da inveja em relao
s grandes riquezas e rendas individuais, e do desejo crescente por favores e
assistencialismos estatais. Seria inimaginvel sem o fatdico declnio da independncia
individual e da autoconfiana.
Pode acontecer de novo? As inexorveis leis econmicas garantem que ir acontecer
novamente sempre que forem repetidos os apavorantes erros que geraram a Grande
Depresso.