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Textos Fundamentais

O que educao liberal?


Discurso proferido na 10 Cerimnia Anual de Graduao do Programa
Bsico de Educao Liberal para Adultos, em 6 de junho de 1959

Por Leo Strauss


Ensino Superior Unicamp publica nesta edio dois textos clssicos de Leo Strauss sobre educao liberal. Strauss
nasceu na Alemanha em 1899 e obteve seu doutorado em 1921 da Universidade de Hamburgo, com a tese Sobre o
problema do conhecimento na doutrina filosfica de F.H. Jacobi, sob orientao de Ernst Cassirer. De 1938 a 1948, j nos
Estados Unidos, lecionou na New School for Social Research. Tornou-se em 1949 professor do Departamento de Cincia
Poltica na Universidade de Chicago. De 1969 a 1973, ano de sua morte, lecionou no St. Johns College, Annapolis[1]. Entre
sua obras esto The Political Philosophy of Hobbes, Natural Right and History e Thoughts on Machiavelli[2].

ocs obtiveram uma educao liberal. Eu


os parabenizo por essa conquista. Se fosse
minha nica obrigao, faria apenas elogios pela conquista. Mas no estaria cumprindo
com o dever que assumi se no complementasse
minhas felicitaes com um alerta. A educao
liberal que obtiveram vai evitar o perigo de que
tal advertncia seja compreendida como um
conselho desesperado.
Educao liberal educao em cultura ou
para a cultura. O produto acabado da educao
liberal um ser humano de cultura. Cultura significa primariamente agricultura: o cultivo do solo
e seus produtos, o cuidado do solo, a melhoria da
terra de acordo com sua natureza. Derivadamente, cultura significa hoje principalmente o cultivo
da mente, o cuidado e a melhoria das faculdades
natas da mente de acordo com a natureza da
mente. Assim como o solo precisa de cultivadores, a mente precisa de professores. Mas no
to fcil encontrar professores quanto encontrar
agricultores. Os prprios professores so pupilos
e devem ser pupilos. Porm, no pode haver um
regresso infinita: em ltima instncia, deve haver
professores que no so, por sua vez, pupilos. Es-

ses professores que no so, por sua vez, alunos


so as grandes mentes ou, para evitar qualquer
ambiguidade num tema de tamanha importncia,
as maiores mentes. Tais homens so extremamente raros. Provavelmente no encontraremos
nenhum deles na sala de aula. Provavelmente
no os encontraremos em lugar nenhum. uma
questo de sorte se houve um deles vivo durante
sua poca. Para todos os fins prticos, os pupilos,
em qualquer nvel de proficincia, s tm acesso
aos professores que no so, por sua vez, pupilos,
ou s grandes mentes, por intermdio das grandes obras. A educao liberal ento consiste em
estudar com o devido cuidado as grandes obras
deixadas pelas maiores mentes um estudo no
qual os alunos mais experientes ajudam os menos
experientes, incluindo os iniciantes.
No uma tarefa fcil, como poderia parecer
se considerssemos a frmula que acabo de mencionar. Essa frmula requer um longo comentrio.
Muitas vidas foram gastas e ainda podem ser gastas na elaborao desses comentrios. Por exemplo, o que significa dizer que as grandes obras devem ser estudadas com o devido cuidado? No
momento, menciono apenas uma dificuldade que

[1] No site do Leo Strauss Center, da Universidade de Chicago, h farto material sobre seu pensamento e produo intelectual http://
leostrausscenter.uchicago.edu/
[2] Para a bibliografia completa de Strauss, acesse http://leostrausscenter.uchicago.edu/files/pdf/Strauss_Bibliographie_3-5-09.pdf

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bvia para todos vocs: nem todas as maiores


mentes nos dizem as mesmas coisas em relao
aos temas mais importantes; a comunidade dessas maiores mentes rasgada pela discrdia, at
por vrios tipos de discrdia. Independentemente das consequncias que isso possa gerar, uma
dessas consequncias certamente que a educao liberal no pode ser simplesmente uma doutrinao. E aqui eu menciono mais uma dificuldade.
A educao liberal educao em cultura. Que
cultura? Nossa resposta : cultura no sentido da
tradio ocidental. Mas a cultura ocidental apenas uma entre muitas. Ao nos limitarmos ocidental, no condenamos a educao liberal a um

A educao liberal,
que consiste na
permanente troca
com as maiores
mentes, um
treinamento na
forma mais alta
de modstia. ,
ao mesmo tempo,
um treinamento
de ousadia: exige
de ns uma
ruptura total com
o silncio, a pressa,
o descuido, a feira
de vaidades dos
intelectuais e seus
inimigos

tipo de paroquialismo? E o paroquialismo no


incompatvel com o liberalismo, a generosidade,
a mente aberta da educao liberal? Nossa ideia
de educao liberal no parece se encaixar numa
poca consciente do fato de que no existe a cultura da mente humana, mas uma variedade de
culturas. Obviamente, cultura, se suscetvel a
ser usada no plural, no o mesmo que culture, que singulare tantum, s podendo ser usada
no singular. A cultura j no mais absoluta,
ela se tornou relativa. No fcil dizer o que significa a cultura suscetvel a ser usada no plural.
Como consequncia dessa obscuridade, as pessoas sugerem, explcita ou implicitamente, que a
cultura qualquer padro de conduta comum
a qualquer grupo humano. Assim, no hesitamos
em falar de cultura de subrbios, cultura das gangues juvenis, delinquentes ou no. Em outras palavras, todo ser humano fora do hospcio um ser
humano culto, pois ele participa de uma cultura.
Nas fronteiras da pesquisa surge a questo sobre
se h ou no culturas entre os membros de um
hospcio. Se contrastarmos o uso atual de cultura com seu significado original, como se algum
dissesse que o cultivo de um jardim pode consistir
no jardim sendo sujado por latas vazias, garrafas
de usque e papeis amassados jogados pelo jardim
de forma aleatria. Tendo chegado a esse ponto,
percebemos que perdemos nosso caminho de
alguma forma. Vamos ento comear de novo, levantando a seguinte questo: o que a educao
pode significar aqui e agora?

educao liberal a alfabetizao de certo


tipo: algum tipo de educao em letras e atravs das letras. No h necessidade de justificar
a alfabetizao todos os eleitores sabem que a
democracia moderna mantm-se ou cai pela alfabetizao. Para entender isso, precisamos refletir
sobre a democracia moderna. O que a democracia moderna? Antes dizia-se que a democracia
o regime que se mantm ou entra em colapso
em funo da virtude: uma democracia um reRevista Ensino Superior Unicamp

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gime no qual todos, ou a maioria dos adultos, so


homens de virtude. Como a virtude parece exigir
conhecimento, um regime no qual todos, ou a
maioria dos adultos, so virtuosos e sbios, ou a
sociedade na qual todos, ou a maioria dos adultos,
desenvolveram sua razo a um nvel alto ou a
sociedade racional. A democracia deveria ser uma
aristocracia que se ampliou para uma aristocracia universal. Antes do surgimento da democracia
moderna, havia dvidas sobre se a democracia
entendida dessa forma era possvel. Como colocou uma das mentes mais brilhantes entre os
tericos da democracia: Se houvesse um povo
composto por deuses, ele seria governado de forma democrtica. Um governo de tal perfeio no
para seres humanos. Essa opinio discreta hoje
se tornou um alto-falante de alta potncia. Existe
toda uma cincia a cincia que eu, entre milhares, professo ensinar, a cincia poltica cujo tema
o contraste entre a concepo original de democracia, ou o que se pode chamar de ideal de democracia, e a democracia como ela . Segundo um
pensamento extremo, predominante na profisso,
o ideal de democracia foi uma completa iluso,
e a nica coisa que importa o comportamento
das democracias e o comportamento dos homens
em democracias. A democracia moderna, muito
longe de ser uma aristocracia universal, seria o domnio das massas, se no fosse pelo fato de que a
massa no pode dominar, mas dominada pelas
elites (por exemplo, grupos de homens que, por
qualquer razo, esto no topo ou contam com uma
boa chance de chegar ao topo). Uma das virtudes
mais importantes exigidas para o funcionamento
sem trancos da democracia, no que se refere s
massas, a apatia eleitoral, ou a falta de esprito
pblico. Certamente no o sal da terra, mas o sal
da democracia moderna so os cidados que no
leem nada, exceto a pgina de esportes e os quadrinhos. A democracia portanto, realmente, no
o domnio das massas, mas a cultura de massas.
Uma cultura de massa uma cultura que pode ser
apropriada pela capacidade mdia sem qualquer
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esforo intelectual ou moral, a um preo monetrio muito baixo. Mas at mesmo uma cultura de
massa, e precisamente uma cultura de massa,
exige uma oferta constante do que se chama de
novas ideias, que so os produtos do que se chama de mentes criativas: at mesmo msicas de
comerciais perdem seu apelo se no variarem de
tempos em tempos. Mas a democracia, mesmo se
s for considerada a concha que protege a cultura
de massa, exige, no longo prazo, qualidades de
um tipo totalmente diferente: qualidades de dedicao, concentrao, amplitude e profundidade.
Assim, entendemos mais facilmente o que significa a educao liberal aqui e agora. A educao
liberal o antdoto para a cultura de massa, para
os efeitos corrosivos da cultura de massa, para sua
tendncia inerente de produzir nada, a no ser
especialistas sem esprito ou viso e apreciadores do prazer sem corao. A educao liberal
a escada pela qual tentamos subir da democracia
das massas democracia em seu sentido original. A educao liberal o esforo necessrio para
fundar uma aristocracia dentro da sociedade de
democracia de massa. A educao liberal lembra
aos membros de uma democracia de massa que
tenham ouvidos para ouvir sobre a grandiosidade
humana.

lgumas pessoas podem afirmar que essa ideia


de educao liberal meramente poltica, que
assume dogmaticamente que a democracia moderna boa. No podemos virar as costas para
a sociedade moderna? No podemos voltar natureza, vida em tribos no alfabetizadas? No
estamos esmagados, nauseados, degradados
pelo material impresso massivo, cemitrio de tantas florestas belas e majestosas? No suficiente
dizer que isso mero romantismo, que hoje no
podemos voltar natureza: as prximas geraes,
depois de um cataclismo forjado pelo homem, no
podem se sentir atradas por viver em tribos no
alfabetizadas? Nossos pensamentos sobre guerras termonucleares no sero afetados por essas

A educao liberal
o antdoto para
a cultura de
massa, para os
efeitos corrosivos
da cultura de
massa, para sua
tendncia inerente
de produzir
nada, a no ser
especialistas sem
esprito ou viso
e apreciadores
do prazer sem
corao
possibilidades? Certamente os horrores da cultura de massa (que inclui passeios guiados pela
natureza intacta) tornam inteligvel o anseio pela
volta natureza. Uma sociedade analfabeta, no
melhor dos casos, uma sociedade governada
por antigos costumes ancestrais que derivam dos
fundadores originais, deuses, filhos de deuses ou
pupilos de deuses. Como no h letras numa sociedade assim, os herdeiros no podem estar em
contato direto com os fundadores originais; eles
no sabem se os pais ou avs desviaram-se do
que os fundadores queriam dizer originalmente,
se transformaram a mensagem divina com adies ou subtraes humanas. Assim, uma sociedade no alfabetizada no consegue agir de forma
consistente sobre seu princpio de que o melhor
o mais antigo. Apenas letras que vieram dos fundadores podem permitir que os fundadores falem
diretamente aos ltimos herdeiros. contraditrio

querer retornar no alfabetizao. Somos obrigados a viver com livros. Mas a vida curta demais
para viver com quaisquer livros que no sejam os
melhores. Nesse sentido, fazemos bem em tomar
como nosso modelo aquele entre as maiores mentes que, por causa do seu senso comum, o mediador entre ns e as grandes mentes. Scrates
nunca escreveu um livro, mas os lia. Permitam-me
citar uma frase de Scrates que diz quase tudo
que h para ser dito sobre o nosso tema, com a
nobre simplicidade e a tranquila grandiosidade
dos antigos: Assim como os outros se agradam
com um bom cavalo, cachorro ou pssaro, eu me
agrado ainda mais com bons amigos... E os tesouros dos homens sbios de antigamente, que
eles deixaram por escrito em livros, eu desvendo e
percorro com meus amigos. Se vemos algo bom,
selecionamos e consideramos um timo ganho se,
dessa forma, nos tornamos teis um para o outro.
O homem que faz esse discurso acrescenta um
comentrio: Quando ouvi isso, me pareceu que
Scrates era abenoado e que ele liderava os homens que os escutavam em direo a um perfeito
cavalheirismo. Esse relato falho, pois no nos
diz nada sobre o que Scrates fazia em relao
quelas passagens nos livros dos homens sbios
antigos que ele no sabia se eram boas. Em outro
relato, aprendemos que Eurpedes deu a Scrates
os escritos de Herclito, e ento pediu a opinio
dele. Scrates disse: O que eu entendi grandioso e nobre; acredito que o mesmo se aplique ao
que eu no entendi; mas certamente necessria
uma ferramenta para entender esses escritos.
Educao para um cavalheirismo perfeito, para
a excelncia humana, a educao liberal consiste
em lembrar a pessoa da grandiosidade humana.
De que formas a educao liberal nos lembra a
grandiosidade humana? No podemos ter pensamento mais elevado sobre o que a educao liberal significa. Ouvimos falar da sugesto de Plato
de que a educao o sentido mais alto na filosofia. A filosofia a busca por sabedoria ou a busca
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por conhecimento das coisas mais importantes,


mais altas, mais abrangentes; esse conhecimento, como ele sugeriu, a virtude e a felicidade. Mas
a sabedoria inacessvel ao homem e, portanto,
a virtude e a felicidade sempre sero imperfeitas.
Apesar disso, o filsofo que, como tal, no simplesmente sbio declarado como o nico rei
verdadeiro. Declara-se que ele tem todas as excelncias das quais a mente humana capaz, no
mais alto nvel. A partir disso, conclumos que no
podemos ser filsofos no podemos adquirir a
forma mais alta de educao. No devemos nos
deixar enganar pelo fato de que encontramos muitas pessoas que se dizem filsofos. Elas empregam uma expresso vaga, talvez por convenincia
administrativa. Muitas vezes, querem dizer que
so membros de departamentos de filosofia. to
absurdo esperar que membros de departamentos de filosofia sejam filsofos quanto absurdo
esperar que membros de departamentos de arte
sejam artistas. Podemos no ser filsofos, mas podemos amar a filosofia, podemos tentar filosofar.
Essa filosofia consiste primariamente e, de certa
forma, principalmente em escutar a conversa entre os grandes filsofos ou, de forma mais geral
e cautelosa, entre as maiores mentes, portanto
estudar as grandes obras. As maiores mentes a
quem devemos ouvir no so, de forma alguma,
exclusivamente as grandes mentes do Ocidente.
simplesmente uma contingncia infeliz que nos
impede de ouvir as maiores mentes da ndia e da
China: no entendemos sua linguagem, e no podemos aprender todos os idiomas. De novo, a educao liberal consiste em escutar a conversa entre
as maiores mentes. Mas aqui somos confrontados
com a grande dificuldade de que essa conversa
no ocorre sem nossa ajuda o fato de que devemos fazer essa conversa acontecer. As maiores
mentes fazem monlogos. Devemos transformar
seus monlogos num dilogo, seus lado a lado
num juntos. As maiores mentes produzem monlogos at quando escrevem dilogos. Quando
observamos os dilogos platnicos, vemos que
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A educao liberal
o esforo necessrio
para fundar uma
aristocracia dentro
da sociedade de
democracia de
massa. A educao
liberal lembra
aos membros de
uma democracia
de massa que
tenham ouvidos
para ouvir sobre
a grandiosidade
humana
nunca existe um dilogo entre mentes da ordem
mais alta: todos os dilogos de Plato so dilogos
entre um homem superior e um homem inferior
a ele. Plato aparentemente achava que no era
possvel escrever um dilogo entre dois homens
da ordem mais alta. Devemos, ento, fazer algo
que as maiores mentes no puderam fazer. Vamos
encarar essa dificuldade uma dificuldade to
grande que parece condenar a educao liberal
como um absurdo. Como as maiores mentes se
contradizem umas s outras em relao aos temas
mais importantes, nos obrigam a julgar seus monlogos; no podemos confiar no que nenhuma
delas diz. Por outro lado, no podemos deixar de
notar que no somos competentes para sermos juzes. Esse estado das coisas disfarado por uma
srie de iluses superficiais.
De alguma forma acreditamos que nosso ponto de vista superior, melhor que o das maiores

mentes ou porque o nosso ponto de vista o do


nosso tempo, e nosso tempo, sendo mais recente que o das maiores mentes, presumido como
superior; ou porque acreditamos que cada uma
das maiores mentes estava certa a partir de seu
ponto de vista, mas no absolutamente certa. Ns
sabemos que no pode haver uma viso simplesmente verdadeira, mas apenas uma viso formal
verdadeira; essa viso formal consiste na ideia de
que toda viso abrangente relativa a uma perspectiva especfica, ou que todas as vises abrangentes so mutuamente exclusivas e nada pode
ser simplesmente verdadeiro. As iluses que nos
enganam quanto nossa situao verdadeira correspondem a isso: que ns somos, ou podemos
ser, mais sbios do que os mais sbios homens
do passado.
Assim, somos induzidos a interpretar o papel
no de ouvintes atentos e dceis, mas de agentes
e domadores de lees. Mesmo assim, devemos
encarar nossa impressionante situao, criada
pela necessidade de tentarmos ser ouvintes mais
atentos e dceis, quer dizer, juzes, ainda que no
competentes para s-lo. Para mim, a causa dessa situao que perdemos todas as tradies
simplesmente autorizadas nas quais poderamos
confiar, o nomos que nos deu orientao, porque
nossos professores imediatos e professores dos
professores acreditavam na possibilidade de uma
sociedade simplesmente racional. Cada um de
ns aqui se v inclinado a encontrar sua prpria
orientao por esforo prprio, apesar das falhas.

alta, to pura, to nobre que Aristteles a atribua


ao seu Deus. Essa experincia inteiramente independente de se o que entendemos primariamente agradvel ou desagradvel, bonito ou feio.
Isso nos leva a perceber que todos os males so,
de certa forma, necessrios para o entendimento.
Isso nos permite aceitar todos os males que nos
ocorrem e que podem nos ferir no esprito de bons
cidados da cidade de Deus. Ao tomar conscincia da dignidade da mente, percebemos a verdadeira base da dignidade do homem e, com isso, a
bondade do mundo, que o lar do homem porque
lar da mente humana.
A educao liberal, que consiste na permanente troca com as maiores mentes, um treinamento
na forma mais alta de modstia, para no dizer de
humildade. , ao mesmo tempo, um treinamento
de ousadia: ela exige de ns uma ruptura total com
o silncio, a pressa, o descuido, o barato da feira
de vaidades dos intelectuais e dos seus inimigos.
Exige de ns a ousadia implcita na determinao de considerar as vises aceitas apenas como
opinies, ou considerar as opinies mdias como
extremas, pois tm no mnimo a mesma probabilidade de estarem erradas que as opinies mais
estranhas ou menos populares. A educao liberal a libertao da vulgaridade. Os gregos tinham
uma bela palavra para vulgaridade; eles diziam
apeirokalia, falta de experincia em coisas bonitas. A educao liberal nos oferece experincia em
coisas bonitas.

o temos conforto a no ser por aquele inerente a essa atividade. A filosofia, como aprendemos, deve estar alerta contra o desejo de ser
edificante a filosofia s pode ser intrinsecamente
edificante. No podemos exercer nosso conhecimento sem, de tempos em tempos, entender algo
de importncia; e esse ato de entendimento pode
ser acompanhado pela conscientizao do nosso
entendimento, pelo entendimento do entendimento, por noesis noeseos. uma experincia to
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