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Bernard Lewis introduziu seu livro O Oriente Mdio do advento do cristianismo aos dias de

hoje descrevendo uma cena que se tornara comum no Oriente Mdio: homens trajados a
maneira ocidental em casas de ch ou cafs, sentados a mesa e ouvindo rdio, assistindo
televiso, jogando um jogo de tabuleiro ou lendo um jornal enquanto fumam ou saboreiam
uma bebida. A partir desta cena corriqueira, Lewis descreveu o que considera as mudanas
mais notveis ocorridas na regio desde o sculo XVIII, resultado da expanso do poderio
ocidental: a mudana nas roupas, nas formas de lazer e de consumo, a influencia nas artes, a
introduo da fotografia, o desenvolvimento da imprensa e dos meios de comunicao de
massa, e o consequente impacto nas conscincias orientais. O objetivo no inteiramente
confessado de Lewis ao escolher essa forma de abertura para um livro que pretende dar conta
dos ltimos dois mil anos de histria do Oriente Mdio destacar a ao transformadora do
mundo ocidental e enaltecer o seu papel modernizador e civilizador. Ns queremos usar
roupas civilizadas teria dito Atatrk. Mas o que e significa isso? E por que deveriam as
roupas de civilizaes muito mais antigas ser consideradas incivilizadas?, perguntou Lewis.
Para ele, civilizao significava civilizao moderna, isto , ocidental, respondeu o autor,
tomando essa postura como epitome da atitude modernizante mdio-oriental.
Mas o que significa "modernidade"? Lewis destaca o progresso material
alcanado por aqueles que escolheram abraar o modo de vida ocidental.
Mas o que os prprios "orientais" consideram "moderno" e como reagem
a essa "modernidade"? Se, para autores como Lewis e Fukuyama,
"modernizar-se" antes de tudo "ocidentalizar-se", como os orientais
reagem necessidade de reestruturar suas identidades de modo a
acolher/rejeitar o elemento externo? Quais so os principais elementos
definidores dessas identidades? Como passam a olhar para o prprio

presente, passado e futuro? O que se "ocidentalizar" diante de um


Ocidente que os lembra constantemente de que sempre sero "orientais"?
As respostas de Atatrk e Khomeini conforme apresentadas por Lewis
no so de maneira alguma representativas de todo o conjunto de reaes
ao impacto ocidental; o vasto conjunto de povos e tradies
compreendidos no rtulo "Oriente Mdio" tambm uma construo
geogrfica ocidental que no reflete necessariamente a percepo que os
habitantes locais tm de si mesmo - , com suas experincias histricas to
complexas quanto quaisquer outras sociedades humanas, e sobretudo
num espao de tempo to grande quanto o proposto por Lewis, permite
inferir que as reaes foram e so muito diversas e devem ser analisadas
de acordo com os diferentes contextos em que se deram.
Isso significa, como observou Said, analisar a literatura produzida pelos
prprios orientais em vez de se fiar em abstraes, sobretudo as
construdas em textos que se imaginam representativos de uma
"civilizao oriental clssica"; significa tambm e deixar de tentar
compreend-los de acordo com categorias ocidentais e procurar os
termos que usam para definirem a si mesmos.

Por fim, chamamos a ateno para a necessidade de desenvolvimento do


campo de estudos orientais no Brasil, ainda incipiente. Levantes
populares no mundo islmico, conflitos e impasses diplomticos so
diariamente noticiados nos meios de comunicao em massa e

intelectuais so procurados para discutir os mais variados assuntos, como


poltica, economia, religio, relaes de gnero e direitos humanos, entre
outros. Existe uma demanda crescente por conhecimento a respeito do
Oriente Mdio, que no pode ser ignorada. A quase totalidade do material
existente composta de tradues e versam sobre o mundo islmico
generalizado a partir das experincias rabes, pouqussimo tendo sido
publicado a respeito de outras realidades.