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O Anjo da Meia - Noite

(midnigth angel)
Lisa Kleypas

Resumo:
A cidade inteira reclama sua morte. Ser executada ao amanhecer acusada
de assassinato. As provas eram terminantes, tinham encontrado a Tasia
coberta de sangue ao lado do cadver de seu prometido, o prncipe
Mikhail. Mas Tasia no recorda nada. Graas ajuda de uma criada
consegue fugir encontrando refgio na Inglaterra como professora da filha
de lorde Stokehurst. Sua vida deu um giro de 180 graus. Adeus rica
herdeira comprometida com um prncipe de sangue real, destinada a
reinar sobre uma legio de criados. Agora a criada ela e deve servir a
um homem acostumado a obter tudo o que deseja, includa a preciosa
Tasia.
E ela no indiferente ao atrativo de seu chefe.
Poder fugir eternamente de seu passado e dos ditados de seu corao?

Prefcio
So Petersburgo
Rssia 1870

O guarda fechou depois do a porta da cela.


- Dizem que uma bruxa. Dizem que os as mentes.
Estalou em gargalhadas.
- Em que estou pensando neste momento? me pode dizer isso
Tasia crispada manteve a cabea baixa.
Isso era o mais desagradvel de seu encarceramento: ter que suportar a odiosa
presena da Rostya Bludov, esse caipira que se pavoneava como se o uniforme
que oprimia seu enorme estmago bastasse para fazer do algum importante.
No se tinha atrevido a toc - la at esse momento mas se voltava cada vez mas
insolente.
Notou seu olhar sobre ela enquanto se para um novelo no camastro. Estes trs
meses de cativeiro a tinham marcado e sabia. Sempre tinha sido magra mas
agora roava a desnutrio e o tom marfileo de sua pele parecia agora mais
plido em contraste com a pesada cabeleira negra.
Os passos se aproximaram.
- Esta noite estaremos sozinhos - gru Escuta, vou fazer te tultima noite
inesquecvel.
Ela moveu lentamente a cabea e lhe olhou com expresso vazia.
No rosto picado de varolas do Bludov se desenhou um sorriso enquanto se
acariciava os testculo.
Tasia lhe olhava sem pestanejar. Seus olhos um pouco oblquos, herana de um
antepassado trtaro, tinham a cor fria e plida das guas do rio Neva no
inverno, cinza azulado.

Alguns acreditavam que Tasia podia roubar suas almas s lhes olhando. Os
russos eram um povo supersticioso e todos, do mais humilde campons at o
czar, viam tudo o que se saa do normal com grande inquietao.
O guarda no era uma exceo. Lhe apagou o sorriso. Tasia lhe olhou fixamente
at que as gotas de suor perlaron a frente do indivduo. Retrocedeu horrorizado
e se benzeu.
- Bruxa! verd o que dizem de ti. Deveriam te queimar e te reduzir a cinzas
em lugar de s te pendurar.
- Fora daqui - disse ela em voz baixa.
Quando ele estava a ponto de obedecer, bateram na porta da cela. Tasia ouviu a
voz de seu nodriza, Varka, pedindo permisso para entrar.
Esteve a ponto de desfalecer. Varka tinha envelhecido terrivelmente nos
ltimos meses e a jovem custava muito olhar seu rosto sulcado de rugas sem
romper a chorar.
Com uma gargalhada malvada, Bludov deixou passar criada e desapareceu.
- Asquerosa bruxa de alma negra - murmur antes de ir-se fechando a porta
detrs do.
Varka, uma pequena e gordinha mulher, estava completamente vestida de
cinza e levava a cabea coberta por um leno com um desenho em forma de
cruz para afugentar aos maus espritos. aproximou-se da Tasia.
- OH meu Tasia! - exclamou com voz rota olhando os ferros que lhe atavam os
tornozelos. V-la assim?
- Estou bien - murmurou Tasia tomando a das mos para consolarla - nada
disto me parece real, como se estivesse vivendo um pesadelo.
Sorriu levemente.
- Espero que termine mas segue e segueVem, sente-se a meu lado.
Varka se secou os olhos com a ponta do leno.
- por que Deus permitiu que
Tasia sacudiu a cabea.
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- No sei como pde acontecer tudo isto, entretanto Sua vontade e devemos
aceit - lo.
- suportei muitas coisas em minha vida mas istono posso.
Tasia a fez calar com suavidade.
- No temos muito tempo Varka. me diga, entregou-lhe minha carta ao tio Viril?
- A entreguei em mo como voc me disse. Fiquei ali at que a leu e logo a
queimou. Chorando declarou: lhe diga a minha sobrinha que no a
abandonarei, juro - o pela memria de seu pai, Ivn, meu querido irmo.
- Sabia que podia contar com o Varka E o outro?
Lentamente a velha criada rebuscou na bolsa que levava na cintura e tirou um
frasquito de cristal.
Tasia o agarrou e jogou um instante com o olhando pensativa o negro liquido
oleoso enquanto se perguntava se teria valor para beber-lhe
- No lhes deixe que me enterrem - disse fingindo despreocupao-se me
acordado no quiser que seja clandestinamente.
- Meu pobre pequena E se a dose for muito forte? E se o arbusto?
Tasia seguia olhando fixamente o frasco.
- Ento se ter feito justia - disse com amargura.
Se tivesse sido menos covarde, se tivesse crdulo mas na piedade de Deus,
poderia confrontar a morte com dignidade.
Tinha rezado durante horas diante do cone que tinha pendurado em um rinco
da cela, suplicando em silncio que lhe outorgasse a fora necessria para
confrontar a morte com dignidade, mas tinha sido em vo, seguia estando
aterrorizada. Tudo So Petersburgo pedia sua morte. Uma vida por outra. Nem
sequer sua imensa fortuna tinha podido sossegar os gritos da multido.
merecia-se esse dio, tinha matado a um homem, ou ao menos isso acreditava.
O motivo, as circunstncias e as provas a tinham famoso como culpado no
julgamento. E alm no havia mais suspeitos.

Durante os largos meses da priso, nos quais s a orao lhe impediu de voltarse louca, ningum pde descobrir nada novo que criasse dvidas sobre sua
culpabilidade. Sria executada ao dia seguinte, alvorada.
Mas a Tasia lhe ocorreu um plano absurdo inspirado em uma passagem da
Bblia: Esconderia - me na tumba e ningum me descobriria. Esconder na
tumbaSe ela pudesse encontrar uma forma de fingir que estava morta e
escapar!
Tasia agitou o contedo do frasco, uma mescla de diversas drogas comprado
clandestinamente em uma drogaria de So Petersburgo
- Recorda todos os detalhes? - perguntou.
Varka assentiu com a cabea fracamente.
- Perfeito.
Tasia rompeu o selo de cera com gesto decidido e levantou o frasco simulando
um brinde.
- Pela justia! - declarou antes de beber o contedo.
O sabor era horrvel e se estremeceu de asco. Com a mo na boca fechou os
olhos esperando que desaparecessem as nauseia.
- Agora tudo est nas mos de Deus - disse lhe entregando o franco vazio a
nodriza.
A pobre mulher baixou a cabea para dissimular as lgrimas.
- OH senhora
- Cuida de minha me, tenta consolar - a - disse Tasia acariciando o cabelo cinza
da criada - ahora vete. Depressa Varka.
tombou-se no camastro tentando concentrar-se no cone enquanto a nodriza se
retirava.
Tinha muito frio e os ouvidos lhe apitavam. Assustada tentou manter uma
respirao regular, o corao lhe golpeava no peito como um martelo.
Meus amantes e meus amigos se mantm apartados, meus pais esto longe
O rosto doloroso da Madona se para impreciso.
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Esconderia - me na tumba e ningum me descobriria at que a ira tivesse passado


Quis rezar mas as palavras no saram de seus lbios. Deus O que me esta
acontecendo? Papai me ajude
De modo que morrer era isto. Todas as sensaes se detinham e o corpo parecia
de pedraA vida escapava da Tasia como a mar minguante e tambm
desapareciam suas lembranas deixando - a afundar-se em um mundo branco
na fronteira entre a vida e a morte.
Em minhas p{lpebras pesa a sombra da morte
me esconda na tumba

Permaneceu muito tempo inconsciente e logo comearam os sonhos. Primeiro


houve um caleidoscpio de imagens: adagas, rios de sangue, crucifixos e
relquias santas. Reconheceu os Santos de seus adorados cones, Nikita, Juan e
Lzaro mdio envolto em seu sudrio com seu grave olhar estalagem nela.
As imagens desapareceram e foram substitudas por cenas de sua infncia.
Era vero na dacha, a casa do vero dos Kapterev. Sentada em uma cadeira dourada,
com os ps que no chegavam ao cho, estava comendo uma nata geada em um prato de
fina porcelana.
- Papai posso lhe dar as sobras a Fantasma? - perguntou enquanto uma perrita branca
esperava movendo a cauda.
- Se no querer mas, se.
O rosto barbudo de seu pai se iluminou com um tenro sorriso.
- Sua me acredita que deveramos lhe pr um nome mas alegre a seu co Tasia continuou - Bola de Neve ou Raio de sol por exemplo.
- Mas quando dorme em um rinco de mim habitao de noite parece realmente um
fantasma papai.
Seu pai riu.
- Ento a chamaremos como voc queira carinho.
A cena trocou
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Tasia estava na biblioteca do palcio Angelovsky, lotada de livros encadernados em


couro e ouro. Ouviu um rudo detrs dela e se deu a volta para encontrar-se frente a sua
primo Mikhail. O se cambaleava com o rosto desfigurado em uma horrvel careta. A
manga de um curta papis em forma de adaga me sobressaa de sua garganta e um
reguero de sangue caa por sua jaqueta de brocado. Tasia tinha as mos e a parte
dianteira do vestido manchados. Chiou horrorizada antes de sair correndo. Chegou
porta de uma igreja e golpeou at que se abriu. A nave da igreja estava iluminada com
milhares de velas procedentes dos cones. Os rostos dos Santos a contemplavam com dor.
A Muito santo Trindade, a Virgem, Juan
Caindo de joelhos apoiou a frente no estou acostumado a rezando.
- Anastasia
Levantou os olhos e viu um homem, seus cabelos eram negros como o carvo e seus olhos
queimavam como chamas azuis. Era o diabo que vinha a lhe arrebatar a vida como
castigo por seus crmenes.
- No queria faz - lo - gemeu - No queria matar a ningum. Suplico - lhes isso,
tenham piedade
O a ignorou e se inclinou sobre ela.
- No! - gritou
Mas o j a tinha pego entre seus braos e a levava. Depois desapareceu e voltou a
encontrar-se sozinha, hesitante em um universo de rudo e de cores, com os nervos
destroados. Uma escura fora a arrastava atravs de correntes de gelo e de dor. Ela
tentava resistir mas se via atrada inexoravelmente para a superfcie.

Quando Tasia abriu os olhos ficou deslumbrada e gemeu de dor.


Imediatamente tamparam a chama da vela.
O rosto do Kirill Kapterev, com o contorno impreciso, estava inclinado para ela.
- Sempre acreditei que a Bela Adormecido do bosque s era um conto de fadas,
entretanto esta aqui em meu navio - disse com voz tranqila - en alguma parte

do mundo deve existir um Prncipe Encantado que est lhe perguntando lua
onde se encontra sua amada.
Ela tentou falar.
- To - sussurrou tremendo.
O sorriu embora sua larga frente tivesse rugas de preocupao.
- Aqui est de volta ao mundo dos vivos, minha querida sobrinha.
Tasia se sentiu tranqilizada por sua voz, to parecida com a de seu pai. Todos
os homens Kapterev se pareciam: rosto enrgico, espessas sobrancelhas, mas
do rosto altos e a barba atalho da mesma forma. Mas ao contrrio que o pai da
Tasia, Kirill tinha uma verdadeira paixo pelo mar. Quando era jovem serve na
marinha russa e mas tarde fundou sua prpria sociedade de navios mercantes.
Vrias vezes ao ano levava o mesmo seus navios da Rssia at a Inglaterra
levando tecidos e equipamento.
Quando era uma menina a Tasia adorava as visitas do Kirill, o sempre tinha
apasionantes historia que contar, trazia-lhe presentes de longnquos pases e
estava impregnado do um delicioso aroma de iodo e gua de mar.
- Se no o estivesse vendo com meus prprios olhos - disse - no poderia
acreditar esta ressurreio. Eu mesmo levantei a tampa do atade onde jazia,
fria e rgida como um cadver. E agora estas aqui, viva de novo.
interrompeu-se antes de acrescentar brincando:
- Mas possivelmente estou falando antes de tempo. Vamos, deixa que te ajude a
te sentar.
Tasia protestou com um gemido quando o a levantou pelas costas para lhe
deslizar um travesseiro por detrs.
Estavam em um grande camarote com as paredes forradas de mogno e os olhos
de boi tampados com cortinas de veludo.
Kirill verteu gua em um copo de cristal e o aproximou dos lbios dela. Deu um
sorvo e imediatamente lhe sobreveio uma arcada, ento, muito plida, negou-se
a beber mas.
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- Tudo So Petersburgo falava de sua misteriosa morte - disse Kirill para lhe
fazer esquecer as nauseia. Muitos oficiais quiseram examinar seu cadver, entre
eles o governador da cidade e o ministro do interior, mas sua famlia j tinha
ido te buscar. Seu nodriza confiou a meus cuidados e organizou os funerais
antes de que ningum tivesse tempo de entender o que acontecia. Os que
assistiram a seu enterro no podiam suspeitar que o que se enterrava era um
atade cheio de sacos de areia.
Franziu o cenho causar pena.
- Sua pobre me est se desesperada mas no ter que lhe dizer que estas viva.
A realidade que seria incapaz de guardar o segredo. horrvel mas
encolheu-se de ombros com resignao.
Tasia sentiu uma imensa pena por sua me. Todo mundo acreditava morta e era
estranho saber que para todos os que tinha conhecido e amado durante toda a
vida, ela tinha deixado de existir.
- Tem que tentar andar um pouco - disse Kirill.
Ela deslizou penosamente suas pernas para o bordo da cama, e deixando que
seu tio a sujeitasse, ficou de p. Doam-lhe terrivelmente as articulaes e os
olhos lhe encheram de lgrimas enquanto Kirill a animava a caminhar.
- vamos tentar andar um pouco.
- Se - respondeu ela com um soluo obrigando-se a obedecer.
Tudo lhe doa, respirar, falar e andar. Tinha frionunca em toda sua vida tinha
estado to geada.
Kirill lhe falava com calma animando - a a dar uns passos hesitantes com um
brao sujeitando - a.
- Seu pai deve estar me olhando com reprove da acima por deixar que sua
nica filha se encontre nesta situao. Quando penso na ltima vez que te vi!
Kirill sacudiu a cabea causar pena.
- Danava uma mazurca no palcio de inverno e o muito mesmo czar se deteve
para te admirar. Havia tanto fogo em ti, tanta graa e beleza! Seus ps logo que
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tocavam o cho. Todos os homens pressente queriam ser seus acompanhantes.


Faz apenas um ano e parece uma eternidade.
Certamente ela agora no parecia to viva, cada passo que dava era uma
tortura.
- No coisa desdenhvel atravessar o mar Bltico em primavera - continuou
Kirill - Por toda parte h partes de gelo flutuando. Deteremo - nos em
Estocolmo para carregar ferro e logo dirigiremos a Londres. Sabe onde pode
encontrar refgio?
Teve que repetir a pergunta antes de que ela fora capaz de responder.
- Ashbourne - sussurrou por fim.
- Os primos de sua me? Hum! No posso dizer que eu goste, no aprecio
muito famlia materna, e menos ainda aos ingleses em geral.
- Ppor que?
- So uns esnobes e uns imperialistas e alm hipcritas. Os ingleses se
consideram a se mesmos como o povo mas civilizado do mundo quando seu
verdadeiro carter brutal e cruel. Entre eles a inocncia fica logo destruda,
recorda - o bem. Nunca confie neles.
Kirill fez uma pausa ao dar-se conta de que o que suas palavras no eram
precisamente tranqilizadoras para uma jovem que planejava refazer sua vida
nesse pas. Procurou desesperadamente algo que fora adulador para os
britnicos.
- Por outro lado - declarou ao fim - constrem uns formosos navios.
Tasia esboou um sorriso forado e de parou apertando o brao de seu tio.
- Spassivo - murmurou para lhe dar as obrigado.
O fez uma careta.
- Niet, no me mereo sua gratido sobrinha. Teria que ter feito mas por ti,
deveria ter matado eu mesmo ao Angelovsky antes de que pusesse suas garras
sobre ti. E pensar que a descerebrada de sua me queria casar a sua filha com
esse imundo indivduo! ouvi falar do, de suas aparies em pblico disfarado
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de mulher, dos dias inteiros que passava fumando pio. Quanto a todas suas
perversidades
calou-se para ouvir a exclamao de protesto da Tasia.
- Mas uma tolice falar disso agora. Quando terminarmos com este pequeno
passeio, pedirei-lhe ao grumete que nos traga ch. E lhe beber isso at a ltima
gota.
Tasia assentiu com a cabea, tinha umas vontades loucas de descansar, mas
Kirill continuou torturando - a durante um bom momento antes de lhe permitir
descansar em uma poltrona. Ela se deixou cair como uma anci com artrite e o
lhe ps uma manta nos joelhos.
- Pequeno pssaro de fogo-lhe disse com carinho lhe agarrando a mo.
- Papai - murmurou ela com voz afogada.
- D, lembro - me de que o te chamava assim. Para o Ivn voc foi toda a luz e a
beleza do mundo. A oropndola, o pssaro de fogo, o smbolo da felicidade.
foi procurar uns objetos e os ps na estantera ao lado dela.
- Sua me queria que estas coisas fossem enterradas contigo - disse ceudo conserva - as - consrvalas na Inglaterra, so retalhos de seu passado que lhe
ajudassem a recordar
- No.
- Cgelas - insistiu o - Algum dia te alegrasse das ter.
Tasia se voltou de preguia para os objetos e a garganta lhe fechou quando
descobriu a cruz de filigrana que pendurava da cadeia de ouro que sua av
Galina Vassilievna, tinha levado durante toda sua vida. Era um diamante
rodeado de rubis vermelhos como o sangue.
A lado da jia estava um pequeno cone da Virgem e o Menino com as aurolas
pintadas de ouro.
Os olhos da Tasia se encheram de lgrimas quando descobriu o ltimo dos
tesouros: Um anel de ouro gravado que tinha pertencido a seu pai. Agarrou - o
e fechou seus finos dedos ao redor da jia.
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Kirill esboou um sorriso de compaixo ao ver o desespero em sua cara.


- Agora estas segura - murmur - y viva. No o esqueaIsso te ajudar{.
Tasia lhe seguiu com o olhar enquanto o saa do camarote. passou-se a lngua
pelos ressecados lbios. Era certo que estava viva mas segura?
ia passar se o resto de sua vida como um animal encurralado, perguntando-se
sem cessar quando chegaria o fim. Qual seria sua vida nessas condies?
Estou viva - repetiu-se em silncio.

Capitulo um

Londres, Inglaterra

Lady Ashbourne se retorcia as mos com nervosismo.


- Tenho que te dar uma grande noticia Luke, encontramos uma dama
professora para a Emma. Uma maravilhosa jovem, inteligente e com uma
educao irreprochvel perfeita em tudo. Tem que v - lo por ti mesmo.
Lorde Lucas Stokehurst, marqus do Stokehurst sorriu com ironia.
- Hei aqui o motivo pelo que fui convidado hoje. E eu que acreditei que era por
minha encantadora conversao.
Para meia hora que estava bebendo ch falando de naderas no salo dos
Ashbourne no Queens Square.
Charles Ashbourne, seu melhor amigo desde que estudaram juntos no Eton, era
um homem encantador, dotado com um estranho talento: sempre via o melhor
de cada pessoa, qualidade que no compartilhava Luke. Ao saber que seu

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amigo estava passando o dia em Londres lhe tinha convidado a lhe visitar
quando acabasse com seus compromissos.
Assim que ps os ps em sua casa, Luke soube que queriam lhe pedir um favor.
- perfeita - repiti Alice - No verdade Charles?
Charles assentiu com entusiasmo.
- Certamente querida.
- Saiu tudo to mal com a anterior professora - continuou Alicia - que tentei
encontrar uma boa substituta. Sabe o muito que quero a sua filha e o muito que
ela se lembra de sua me.
Titubeou um momento.
- OH Deus, no queria te recordar a Mary!
O sombrio rosto do Luke continuou imperturbvel. Tinham passado vrios
anos da morte de sua mulher mas ainda sofria quando algum pronunciava seu
nome. E seria assim at o ltimo dia de sua vida.

- Continua disse em tom neutro Fala - me desse modelo de virtudes


- chama-se Karen Billings, embora haja acontecido a maior parte de sua vida no
estrangeiro, escolheu viver na Inglaterra. Viver conosco at que lhe
encontremos um trabalho adequado. Em minha opinio, o bastante
amadurecida para proporcionar a Emma toda a disciplina que necessita, e ao
mesmo tempo o bastante jovem para ganh - la simpatia da menina. Assim
que a veja compreender que exatamente o que necessita, estou segura disso.
- Muito bem.
Luke terminou seu ch, estendeu suas largas pernas e disse:
- me mande suas referncias, jogarei - lhes uma olhada assim que tenha tempo.
- Bemh{ um pequeno problema.
- Um pequeno problema? - repetiu Luke levantando as sobrancelhas.
- No tem nenhuma carta de recomendao.
- Nenhuma?
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O pescoo da Alicia se tingiu de rosa por cima do encaixe.


- Prefere no falar de seu passado. Por desgraa no posso te dizer porque mas
confia em mi.
depois de um breve silncio Luke estalou em gargalhadas.
Era um homem atrativo de uns trinta e cinco anos com o cabelo negro e os olhos
muito azuis. Entretanto seu rosto era mais atrativo por sua virilidade que por
sua beleza, a expresso de sua boca era severo e seu nariz um pouco maior do
habitual. Tinha o sorriso levemente irnico de um homem que no se toma a se
mesmo a srio e eram muitos os que tentavam imitar seu cnico encanto.
Quando ria como agora, a alegria no alcanava realmente a seus olhos.
- J ouvi bastante Alicia. Certamente deve ser uma excelente professora, um
tesouro. assim que outra famlia se aproveite desta jia.
- antes de te negar, fala com menos com ela.
- No. s fica Emma e quero o melhor para ela.
- Miss Billings a melhor.
- S uma protegida sua - objet Luke com ironia.
- Charles
Alicia olhou implorante a seu marido para que a ajudasse.
- O que tem que mau em que a conhea Stokehurst? - perguntou a seu amigo.
- Seria uma perda de tiempo - respondeu Luke com um tom que no admitia
rplica.
Os Ashbourne intercambiaram um olhar de contrariedade. Reunindo todo seu
valor Alicia fez um ltimo intento.
- Pelo bem de sua filha Luke, deveria aceitar conhec - la. Emma tem doze anos,
est a ponto de converter-se em uma mulher o qual maravilhoso e terrvel de
uma vez. Necessita a algum que a ajude a entender-se a se mesma e ao mundo
que a rodeia. Seu sabe que no recomendaria a ningum que no fora adequada
para esta situao. E miss Billings to especialPermite que v{ procurar a sua
habitao. No demorarei lhe prometo isso. Por favor
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Luke se liberou da mo que ela tinha posto sobre seu brao e grunhiu:
- Traz - a antes de que troque de idia.
- um encanto.
Alicia saiu rapidamente entre um murmrio de seda.
Charles se serve um conhaque.
- Graas - disse - es muito amvel por sua parte lhe fazer este favor a minha
mulher. De todas formas acredito que no te arrepender de conhecer miss
Billings.
- Aceito v - la mas no a contratarei.
- Poderia trocar de opinio.
- No h nem a mais mnima possibilidade.
Luke se levantou e passou por diante dos mveis sobrecarregados de adornos
para unir-se a seu amigo ante a mesa de mogno esculpida. Charles lhe serve
uma taa e, fazendo girar o lquido mbar, Luke insistiu com um sorriso
inclinado.
- De que se trata em realidade Charles?
- Realmente no o s - respondeu Ashbourne um pouco incomodo - miss
Billings uma perfeita desconhecida para mi. Chegou a nossa casa faz uma
semana, sem malas nem bagagem, e sem um penique que eu saiba. Alicia a
acolheu com os braos abertos mas se nega a me dizer nada sobre ela. Eu
acredito que uma parente pobre que tem problemas. Possivelmente um patro
tentou lhe impor suas cuidados por exemplo, no me surpreenderia nada.
jovem e muito agradvel vista.
Charles se interrompeu um instante antes de acrescentar:
- Reza constantemente.
- Maravilhoso! Isso exatamente o que necessito como professora da Emma.
Ignorando o sarcasmo Charles continuou:
- H{ algo nelaNo posso explic{ - lo. Arrumado a que lhe aconteceu algo fora
do comum.
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Luke entrecerr os olhos.


- O que quer dizer com isso?
Alicia voltou antes de que Charles tivesse tempo de responder seguida de um
ser fantasmagrico vestido de cinza.
- Lorde Stokehurst posso lhe apresentar a miss Karen Billings?
Luke respondeu reverncia desta com um simples gesto da cabea, no tinha
nenhuma inteno de faz - la sentir-se cmoda, de modo que era melhor que o
entendesse quanto antes, ningum a empregaria sem uma carta de
recomendao.
- Miss Billings, eu gostaria que ficasse claro
Dois olhos de gato se elevaram para o. Eram de um azul cinzento bastante
plido, como a luz que transpassa um cristal com gelo, rodeados de largas
pestanas negras. Luke perdeu o fio de seu discurso e ela esperou a que o
terminasse de olh - la fixamente como se estivesse acostumada a provocar essa
curiosidade.
Agrad{vel de olhar ficava muito longe da realidade. Ela era de uma beleza
deslumbrante. O severo coque que levava na parte baixa da nuca haveria
afeado a qualquer mulher, mas nela este penteado ressaltava um rosto de uma
extremada delicadeza, com as sobrancelhas retas e uma boca sensual e amarga
de uma vez. Nenhum homem podia contemplar esses rasgos sem sentir-se
profundamente afetado.
Foi ela quem rompeu o silncio.
- Obrigado por me conceder um pouco de seu tempo milord - disse.
Luke recuperou o sentido e fez um gesto de indiferena com a mo com a que
sujeitava a taa mdio vazia.
- Nunca vou terminar meu conhaque.
Com a extremidade do olho viu como Alicia franzia o cenho, surpreendida por
sua grosseria. Miss Billings no se alterou, manteve-se estirada com o queixo

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baixada em uma atitude de respeito. Entretanto havia uma certa tenso no salo
como quando dois gatos se observam mutuamente.
Luke bebeu um gole de conhaque.
- Quantos anos tem? - perguntou.
- Vinte e dois milord.
- De verdade?
Luke parecia ctico mas teve o bom gosto de no insistir.
- E se voc crie capacitada para educar a minha filha?
- Tenho slidos conhecimentos de literatura, histria, matemtica e no h nada
que no conhea sobre os bons maneiras indispensveis para uma jovem de boa
famlia.
- Msica?
- Monte o piano.
- Idiomas?
- O francs e um pouco de alemo.
Luke deixou que se fizesse o silncio enquanto pensava no ligeiro acento da
jovem.
- E o russo - concluiu.
Uma luz de surpresa brilhou nos olhos dela.
- E o ruso - confessou - Como o adivinhou milord?
- deveu viver ali muito tempo, seu acento ingls no perfeito.
Ela inclinou a cabea como uma princesa respondendo a um mal educado e
Luke no pde deixar de sentir-se impressionado por sua atitude. Suas
perguntas no a tinham desconcertado e teve que reconhecer a contra gosto que
sua filha, com sua indomvel cabeleira ruiva e seus gestos de menino,
necessitaria algumas lies de comportamento.
- trabalhou alguma vez como professora?
- No milord.
- Ento no tem nenhuma experincia com meninos.
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- Certo. Entretanto sua filha j no uma menina propriamente dita. Conforme


acredito tem treze anos.
- Doze.
- Uma idade delicada - coment isso - ni uma menina nenhuma jovem
- particularmente difcil para a Emma. Sua me morreu faz muito tempo e
ningum soube lhe ensinar como deve comportar uma jovem de sua condio.
Este ano desenvolveu o que os mdicos chamam uma enfermidade nervosa.
Necessita uma presena maternal adulta para ajud - la.
Luke fazia insistncia nas palavras maternal e adulta que no se
correspondiam absolutamente pequena mulher que estava frente ao
- Uma enfermidade nervosa? - repetiu ela brandamente.
Luke no estava interessado em perder mais tempo com ela. No tinha
intenes de falar da sade de sua filha com uma estranha e entretanto, ao
encontrar-se com seu olhar se sentiu obrigado em certa forma a continuar, como
se as palavras sassem de sua boca por vontade prpria.
-

Freqentemente

chora,

vezes

se

mostra

caprichosa.

Mede

aproximadamente uma cabea mais que voc e se desespera por isso j que
ainda no terminou que crescer. Ultimamente impossvel falar com ela, diz
que eu no entenderia o que sente se me tentar explicar isso e entretanto Deus
sabe
interrompeu-se assombrado por ter revelado tanto. Isso no era normal no.
A jovem cheio em seguida o silncio.
- A meu modo de ver, chamar a isso uma enfermidade nervosa absurdo
milord.
- E voc que sabe?
- Quando eu era jovem vivi algo similar e minhas primas tambm. algo
normal idade da Emma.
Seu

tom

acalmado

lhe

impressionou.

Alm

disso

Luke

desejava

desesperadamente acredit - la. Desde por volta de meses vnia ouvindo as


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mos esquerdas e misteriosas advertncias de quo mdicos prescreviam uns


vigorizantes que Emma se negava a tomar e regimes que se negava a seguir.
Pior ainda, teve que suportar as recriminaes de sua me e de seus amigas por
no haver-se voltado a casar.
falhaste em suas responsabilidades com a Emma, dizia a duquesa, todas as
meninas necessitam uma me. vai voltar se to insuportvel que nenhum
homem a querer, ficasse solteirona s porque seu no quiseste ter outra
mulher depois da Mary.
- Estou encantado de ouvi - la dizer que os problemas da Emma no so srios disse bruscamente - entretanto
- No hei dito que no fossem srios milord, hei dito que eram normais.
Ela tinha transpassado a fronteira que separa ao amo do criado ao lhe falar com
o Luke como se fossem iguais. O franziu o cenho perguntando-se se essa
insolncia era inconsciente ou deliberada.
fez-se um profundo silncio, Luke se deu conta de que se esqueceu da presena
dos Ashbourne quando viu que Alicia tocava nervosa as almofadas do sof.
Charles por sua parte parecia estar observando algo lhe apaixonem pela janela.
Luke olhou de novo a miss Billings. Por volta de anos que ningum lhe
superava na habilidade para olhar fixamente s pessoas e esperava fazer que se
ruborizasse ou que rompesse a chorar. Mas lhe olhava com seus claros olhos
incisivos e nada assustada.
Por fim o olhar dela se posou em seu brao. Luke estava j acostumado, alguns
o olhavam com assombro e outros com asco. Tinha trs dedos artificiais na mo
esquerda, os tinham tido que amputar nove anos antes para evitar a gangrena e
s seu cabezonera tinha impedido que se sumisse na ira e o desespero. Ao final
se habia acostumado.
Observou a miss Billings esperando ver seu desgosto mas ela sozinho deu
amostras de um ligeiro interesse que lhe surpreendeu. Ningum se atrevia a lhe
olhar assim! Ningum!
19

- Milord, decidi ela com voz sobrecarregue - aceptar o posto. vou procurar
minhas coisas.
Girou sobre seus tales e se afastou com um murmrio de anguas engomadas.
Alicia olhou radiante ao Luke antes de precipitar-se a seguir a sua protegida.
O olhou fixamente a porta boquiaberto antes de olhar ao Charles com
incredulidade.
- Ela decidiu aceitar o posto
- Felicidades - arriesg Charles.
Luke sorriu amenazadoramente.
- Chama - a!
Charles se zangou.
- Espera Stokehurst. Sei o que vais fazer. vais destruir a miss Billings e eu me
vou encontrar com uma mulher chorando entre os braos. Deve acolher a essa
jovem em sua casa umas semanas, at que eu possa lhe encontrar outro
trabalho. Peo - te como prova de amizade que
- No sou um estpido Charles. me diga a verdade Quem e porque tenho que
te liberar dela?
Charles se passeava acima e abaixo da estadia em um estado de agitao
desacostumado no.
- Digamos que est{ em uma difcil situao, quanto mas tempo fique aqui,
mas perigo corre. Esperava que lhe levasse isso hoje mesmo para que estivesse
segura em sua casa de campo.
- De modo que se esta escondendo mas de que?
- Isso exatamente o que no te posso dizer.
- Qual seu verdadeiro nome?
- Isso no tem importncia. Rogo-lhe isso no me faa perguntas.
- Que no te faa perguntas! E quer que confie a minha filha?

20

- No h nenhum perigo-se apressou a responder Charles - Deus, sabe o muito


que Alicia e eu queremos a sua filha Como pode acreditar que lhe faramos
correr algum risco?
- Confesso que neste momento j no sei que pensar.
- S umas semanas - suplic Charles - tempo que tarde em lhe encontrar outro
lugar. Miss Billings rene realmente todas as caractersticas necessrias para ser
uma perfeita professora. No s no incomodar a Emma mas sim alm disso
pode ser uma influncia benfica. Sempre pude contar contigo Luke, e agora te
peo que me ajude.
Luke ia negar se quando recordou o estranho olhar de miss Billings. Ela tinha
problemas e entretanto tinha decidido confiar no por que? Quem era? Um
algema fugida? Uma refugiada poltica? Luke odiava os mistrios, tinha a
legendria obsesso dos ingleses por classific - lo tudo, dando um sentido s
coisas. Para o nada era mas lhe exasperem que uma pergunta sem resposta.
- Maldio - grunhiu entre dentes antes de dirigir um breve gesto com a cabea
a seu amigo - Um ms e nem um s dia mas. Depois me libera dela.
- Obrigado.
- um favor o que te estou fazendo Charlesm, no o esquea.
Ashbourne esboou um amplo sorriso de agradecimento.
- De todos os modos no deixasse de me recordar isso

Tasia contemplava a paisagem enquanto a carruagem atravessava a tranqila


campina inglesa. Recordou seu pas natal com seus quilmetros de campos sem
cultivar e seu brumoso cu de cor azul cinzenta. Que diferena! Inglaterra lhe
parecia assombrosamente pequena para ser uma potncia econmica e militar
to grande.
Alm da capital que estava superpoblada todo ali eram barreiras brancas, sebes
e verdes pradarias. A gente com a que se cruzavam no caminho parecia mais
contente que os camponeses russos, estavam vestidos com roupa mas nova,
21

suas pesadas carretas e os animais estavam bem cuidados, as aldeias, com suas
granjas de madeira e seus casitas com o teto de palha, eram pequenas mas
estavam podas. Entretanto no via edifcios de banhos como nos povos da
Rssia. Pelo amor de Deus! Onde se lavavam?
No havia bosques de abedules e a terra era marrom em vez de negra. Tasia
procurou em vo com a vista algum campanrio. Rssia estava repleta do
Iglesias, inclusive nos lugares mas isolados, as grandes cpulas de ouro que se
elevavam por cima das brancas torres, brilhavam no horizonte como crios para
assinalar o caminho correto s almas perdidas. Por outra parte, os russos
amavam o som dos sinos e suas chamadas orao. Ela ia sentir falta de sua
alegre cacofonia quando soavam. Aos ingleses no devia lhes gostar dessa
msica.
Quando Tasia pensava em seu pas, lhe encolhia o corao. Parecia-lhe que para
uma eternidade que tinha aparecido em casa de sua prima Alicia. Esgotada,
quo nico pde murmurar foi Zdrasvouity, bom dia, antes de cair mdio
desvanecida nos braos de seu parente.
Uma vez que lhe aconteceu a surpresa, Alicia a acolheu calorosamente; era
evidente que a ajudaria no que pudesse. Na famlia eslava tradicional se tinha
um grande esprito de cl, embora Alicia se educou na Inglaterra desde menina,
seguia sendo russa no fundo de sua alma.
- Ningum sabe que estou viva - le explicou Tasia - Mas se algum descobrir o
que aconteceu, adivinharia em seguida que procurei refgio em sua famlia.
No me posso ficar muito tempo com vs, tenho que desaparecer.
Alicia no precisou perguntar quem era esse algum. As autoridades,
transbordadas pelas incessantes revoltas e as intrigas polticas no foram muito
longe em sua busca para fazer justia. Mas se os familiares do Mikhail
chegavam a suspeitar que Tasia tinha fugido, no descansariam at encontr la. Os Angelovsky eram poderosos e o irmo pequeno do Mikhail, Nicols, era
famoso por sua sede de vingana.
22

- vamos conseguir te um posto de professora - disse Alicia - Ningum se fixa em


uma professora, nem sequer os outros criados. um trabalho terrivelmente
solitrio. Em realidade, um de nossos amigos poderia te contratar. trata-se de
um vivo, pai de uma adolescente.
Agora que tinha conhecido a lorde Stokehusrt, no sabia que pensar.
Normalmente no lhe custava conhecer o carter de uma pessoa mas agora
estava um pouco desconcertada. Em So Petersburgo ningum se parecia com
o, nem os oficiais da corte com suas largas barbas, nem os guardas imbudos de
sua prpria importncia, nem os lnguidos aristocratas jovens que freqentava
habitualmente. Nenhum deles era toocidental.
Tasia notava no uma fora extraordinria sob sua aparncia fria e
despreocupada. Lorde Stokehurst podia voltar-se perigoso para obter o que
desejava. Tivesse preferido no ter nada que ver com o, mas j no podia dar o
luxo de escolher.
O se esticou quando lhe olhou os dedos artificiais, entretanto a ela no a
surpreenderam, ao contrrio, sem esse defeito o tivesse parecido menos
humano. Tasia tinha compreendido ento que Stokehurst preferia inspirar
medo antes que compaixo. Devia lhe custar um grande esforo esconder
qualquer indcio de vulnerabilidade. E muito orgulho.
Durante todo o trajeto lorde Stokehurst no se incomodou em esconder seus
dedos de metal que descansavam sobre sua coxa. Tasia se disse que o fazia
deliberadamente para ver se a punha nervosa e por outra parte o estava mas
seu nervosismo no tinha nada que ver com o defeito de seu patro.
Simplesmente, nunca antes tinha estado a ss com um homem.
Mas agora j no era uma rica herdeira destinada a casar-se com um prncipe e
a reinar em palcios e exrcitos de criados. Agora era uma criada e o homem
sentado frente a ela era seu amo.
Estava acostumada a viajar nas limusines de sua famlia com os assentos
recubiertos de visom e punhos de ouro com o habitculo decorado por artistas
23

franceses. Este carro, apesar de ser luxuoso, no podia comparar-se nem de


longe aos que ela estava acostumada.
Com uma pequena careta interior, Tasia se deu conta de que nunca se preparou
ela mesma seu banho nem lavagem sua roupa interior. Seu nico talento com as
mos era a costura, desde que era muito pequena sempre levava consigo uma
pequena cesta cheia de agulhas, tesouras e fios de cores j que sua me se
negava a ver um menino ocioso.
Apartou esses pensamentos de sua mente. Nunca mais devia pensar no passado
e m sorte se tinha perdido seus privilgios. A riqueza no significava nada, a
imensa fortuna dos Kapterev no tinha impedido que seu pai morrera nem a
tinha consolado a ela quando se sentia sozinha. A jovem no temia a pobreza
nem a fome. Aceitaria sem protestar o que lhe reservasse o destino que Deus lhe
tinha reservado.

Luke observava intrigado a jovem com seus atentos olhos azuis. As dobras de
seu vestido estavam perfeitamente colocados e estava sentada muito direita no
assento de couro sem mover um s msculo, como se estivesse posando para
um quadro.
- Gostaria de saber qual ser seu salrio? - perguntou-lhe de repente.
Ela se olhou as mos cruzadas.
- Estou segura de que ser suficiente milord.
- Cinco libras ao ms me parece uma quantidade justa.
Luke se sentiu contrariado pelo simples gesto que fez ela com a cabea. O lhe
estava oferecendo mais do normal, e esperava uma amostra de agradecimento
por sua generosidade, mas no houve nada disso.
No acreditava que a Emma o fora a gostar dessa professora Como uma
criatura de outro mundo podia ter o menor ponto em comum com a vadia de
sua filha? Miss Billings parecia perdida em um universo interior que gostava
muito mais que a realidade.
24

- Se no me satisfizer por completo, miss Billings - continuou severo-lhe darei


tempo para encontrar um novo emprego.
- No ser necessrio.
O soprou contrariado ante tal segurana.
- voc muito jovem, algum dia se dar conta de que a vida nos reserva muitas
surpresas.
Ela esboou um estranho sorriso.
- J{ o tenho descoberto milord, acredito que os ingleses o chamam a fora do
destino.
- E a fora do destino o que a levou at a casa dos Ashbourne?
- Sim, milord.
- Quanto faz que os conhece?
O sorriso desapareceu.
- Essas perguntas so indispensveis milord?
Luke se afundou mais no assento e cruzou os braos.
- Embora no goste muito das perguntas, miss Billings, resulta que aceitei lhe
confiar a minha filha.
Ela franziu o cenho como se estivesse tentando resolver um enigma.
- O que gostaria de saber de mim milord?
- voc parente da Alicia?
- Uma prima longnqua.
- Russa de nascimento?
Ela fechou os olhos como se no lhe tivesse ouvido. Ao fim assentiu com a
cabea.
- Casada?
Ela no levantou as plpebras.
- por que me pergunta isso?
- Quero saber se tiver que esperar a ver um bom dia a um marido furioso diante
de minha porta.
25

- No existe nenhum marido - respondeu ela com tranqilidade.


- por que? Embora no tenha dinheiro seu rosto o bastante atrativo para
provocar algumas proposies interessantes.
- Prefiro seguir sozinha.
O sorriu causar pena.
- Eu tambm, mas voc muito jovem para resignar-se a uma vida de solido.
- Tenho vinte e dois anos milord.
- Bobagens - disse o brandamente - Tem voc apenas uns anos mas que Emma.
Lhe olhou por fim com uma expresso severo em seu formoso rosto.
- Os anos no so importantes em realidade no certo? Algumas pessoas no
so mais sbias aos sessenta anos que aos dezesseis. H meninos que o
aprenderam por experincia e sabem muito mais que quo adultos os rodeiam.
A maturidade no fcil de medir.
Luke apartou a vista perguntando-se que lhe teria passado a ela e porque
estaria sozinha. Tinha que ter havido algum, um pai, um irmo, um tutor, que
se ocupassem dela. por que estava sem nenhum amparo?
passou-se os dedos pela manga esquerda para sentir as correias de couro que
sujeitavam seus dedos artificiais. Essa misteriosa mulher lhe inquietava.
Amaldioou ao Charles Ashbourne em silncio. Um ms. Um condenado ms
inteiro!
Tasia se absorveu na contemplao da paisagem enquanto chegavam aos
subrbios do Southgate.
Southgate, em outra poca aldeia do estado, converteu-se em uma verdadeira
cidade pequena que possua o mercado mais importante do condado. Estava
rodeado de pradarias e de riachos e os magnifico edifcios que albergavam o
mercado de trigo, o moinho e a escola, tinham sido ideados pelo av do Luke. A
igreja era uma construo austera com enormes vidraas que dominava o centro
do povo.

26

No alto de uma colina se recortava a impressionante silhueta de uma manso


dominando os campos em quilmetros redonda. Miss Billings lanou ao Luke
um olhar interrogante.
- Isso Southgate Hall - disse o - Emma e eu somos os nicos Stokehurst que
vivem ali. Minha irm se casou com um escocs e vive com ele no Selkirk.
O veculo percorreu o serpenteante caminho antes de franquear uma porta que
havia na muralha que antigamente protegia a fortaleza normanda sobre cujas
runas se levantou o castelo atual. s a parte central datava do sculo XVI. Com
suas incontveis torres e pontas, estava considerada como uma das mas
pitorescas da Inglaterra e os estudantes de arte foram freqentemente para
desenhar sua original arquitetura.
A entrada diante da qual se deteve o carro tinha na fachada um escudo com as
armas da famlia. depois de que um lacaio com librea negra a ajudasse a baixar,
Tasia levantou os olhos para o escudo, este representava uma guia que
sujeitava uma rosa entre suas garras.
Sobressaltou-se quando algum lhe tocou o cotovelo. Lorde Stokehurst estava a
contraluz com o rosto na sombra.
- Entre disse-lhe fazendo um gesto para que lhe precedesse.
Um ancio mordomo com um largo queixo e com pouco corto na cabea estava
ao lado da porta de entrada. Lorde Stokehurst anunciou:
- Esta miss Billings, a nova professora, Seymour.
Tasia se surpreendeu ao ver que a nomeava a ela em primeiro lugar mas logo
recordou que j no era uma dama a no ser uma criada de sob fila e os
inferiores sempre eram apresentados a seus superiores.
Com um pequeno sorriso nos lbios, fez uma breve reverencia ao Seymour.
Entraram em um magnfico vestbulo cujo centro estava ocupado por uma mesa
octogonal e onde a luz entrava em torrentes pelas grandes janelas.
Tasia se distraiu de sua contemplao para ouvir um grito de alegria.
- Papai!
27

Uma alta e desajeitada menina com uma abundante cabeleira avermelhada


entrou correndo.
Luke franziu o cenho ao ver a Emma correndo detrs de um co gordo, um
mestio de raa indeterminvel que ela tinha comprado uns meses antes a um
mascate. Ningum no Southgate Hall, nem sequer aqueles a quem gostava dos
animais, apreciavam muito a esse animal de cabelo hirsuto cinza e marrom.
Tinha uns olhos pequenos, um enorme focinho e umas imensas orelhas que lhe
penduravam e que lhe tinham dado a Emma a idia de lhe chamar Sansn. Seu
apetite s era igualado por seu obstinado rechao a qualquer tipo de
adestramento.
Assim que viu o Luke, Sansn lhe atirou em cima dando sonoros latidos de
alegria. Logo se deu conta de que havia uma presena estranha e comeou a
grunhir ensinando os dentes. Emma lhe agarrou pelo colar e lhe ordenou ficar
quieto enquanto gemia para soltar-se.
- Para o Sansn! te tranqilize tolo! te leve bem.
Luke interrompeu essa diatribe com sua grave voz.
- Emma te tinha proibido que colocasse a esse co em casa.
Enquanto falava se ps diante de miss Billings a qual o co parecia que queria
comer-se de um bocado.
- No mal - protestou Emma lutando para mant-lo aquieto - s ruidoso,
nada mas.
Luke estava a ponto de tirar o co fora quando notou que miss Billings j no
estava detrs dele. Estava-se aproximando do animal com os olhos
entrecerrados e lhe falava em russo com voz suave e gutural. Luke no
entendeu nenhuma s palavra mas sentiu que lhe percorria um calafrio. Sansn
teve que notar o mesmo j que se tranqilizou e se limitou a olhar a recm
chegada com seus pequenos olhos.
De repente se deixou cair sobre o ventre e se arrastou para ela. Um gemido
escapou de sua garganta de uma vez que golpeava o cho energicamente com a
28

cauda. Miss Billings se inclinou para lhe acariciar a cabea, ento Sansn rodou
sobre suas costas extasiada e permaneceu jogado aos ps dela quando ela se
endireitou.
Luke ordenou a um lacaio que tirasse o co, Sansn obedeceu a contra gosto
com a cabea to baixa que sua lngua e suas orelhas virtualmente se
arrastavam pelo cho.
Emma foi primeira em recuperar-se.
- O que lhe h dito?
Os olhos cinza azulado de miss Billings se detiveram na menina e sorriu.
- Recordei-lhe os bons costumes.
Desconfiada, Emma se voltou para seu pai.
- Quem ?
- Sua professora.
Emma ficou boquiaberta.
- Minha o que? Mas papai no me havia dito
- Eu tambm o ignorava - cortou com ironia.
Tasia seguia observando filha do Stokehurst. Magra e um pouco desajeitada,
estava a ponto de entrar na adolescncia. Com seu cabelo encaracolado de um
vermelho fogo, era impossvel que passasse desapercebida. Sem dvida era o
alvo de brincadeiras desumanas por parte de seus amigos, disse-se. S o cabelo
teria sido suficiente, mas que alm disso era muito alta. Possivelmente um dia
chegasse a medir um metro oitenta; mantinha-se encurvada em um esforo para
parecer mas baixa, entretanto a saia ficava curta. Tinha herdado os formosos
olhos azuis cor safira de seu pai mas suas pestanas eram cor cobre e seu rosto
estava cheio de sardas.
Uma mulher alta com o cabelo cinza e aspecto altivo, aproximou-se deles
levando na cintura um enorme chaveiro smbolo de sua autoridade sobre os
serventes.

29

- Mrs Knaggs - declarou Stokehurst - est miss Billings, a nova professora da


Emma.
As sobrancelhas do ama de chaves se uniram em uma sozinha.
- RealmenteTer{ que preparar uma habitao. Suponho que a mesma de
sempre no?
Por seu tom se adivinhava que esta professora no duraria muito mais que as
anteriores.
- O que lhe parea Mrs Knaggs.
Stokehurst depositou um rpido beijo na cabea de sua filha.
- Tenho trabalho - murmur - nos veremos no jantar.
Emma assentiu com a cabea sem deixar de olhar a Tasia.
- vou encarregar me de sua habitao - disse o ama de chaves - Quer uma taa
de ch miss Billings?
Tasia morria de vontades, o dia tinha sido comprido e realmente ainda no
tinha recuperado as foras desde que chegou a Inglaterra, mas apesar de tudo
disse que no. No momento o importante era dedicar toda sua ateno a sua
aluna.
- Preferiria conhecer a casa. Quer me acompanhar Emma?
- Sim, miss Billings - respondeu educadamente a pequena - O que gostaria de
ver? H quarenta dormitrios e outros tantos sales. Tambm h galerias,
p{tios, a capelaFaria falta um dia inteiro para mostrar-lhe tudo.
- No momento nos contentaremos com o que te parea mais importante.
- Bem miss Billings.
Enquanto atravessavam o vestbulo Tasia admirou o magnifico castelo, to
diferente da manso vitoriana dos Ashbourne.
Southgate Hall estava decorado com brancas molduras e mrmore de cor
plida, as habitaes tinham os tetos altos e tinham muita luz devido s grandes
janelas; a maior parte do mobilirio era francs como o que Tasia estava
acostumada a ver em So Petersburgo.
30

Ao princpio Emma no falou muito, limitando-se a lanar freqentes olhadas a


seu acompanhante. Mas quando saram do salo de msica para atravessar
uma larga galeria cheia de obras de arte, a curiosidade pde com ela.
- Como a encontrou papai? perguntou - no me disse em nenhum momento
que fora a trazer hoje uma professora.
Tasia se tinha detido diante de um quadro do Boucher, uma das numerosas
obras modernas da galeria, todas elas de excelente gosto. Dirigiu sua ateno a
adolescente.
- Estava passando uns dias em casa de uns amigos, os Ashbourne,
recomendaram-me muito amavelmente a seu pai.
- A mim no gostava da anterior professora, era muito severa e nunca queria
falar de coisas interessantes. S livros, sempre livros
- Mas os livros so coisas interessantes.
- A mim no me parecem isso.
Prosseguiram lentamente seu caminho ao longo da galeria. Agora Emma
olhava a Tasia sem dissimulao.
- Nenhuma de meus amigas tem uma professora como voc.
- No?
- Voc jovem e fala de uma forma estranha, alm disso muito bonita.
- Voc tambm - disse brandamente Tasia.
Emma fez uma cmica careta.
- Eu? Eu sou uma gigante com o cabelo de cenoura.
Tasia sorriu.
- Eu sempre quis ser alta para que me confundissem com uma rainha cada vez
que entrasse em algum stio. S as mulheres altas como voc so realmente
elegantes.
A menina avermelhou.
- Ningum me havia dito nunca isso

31

- Quanto a seu cabelo, encantador - continuou Tasia - Sabe que Clepatra e


suas damas se tingiam o cabelo de vermelho com henna? maravilhoso ter essa
cor de forma natural!
Emma parecia ctica.
A seguinte galeria estava fechada com umas portas acristaladas de deixavam
ver uma luxuosa sala de baile decorada em branco e ouro.
- vai ensinar me a me comportar como uma dama? - perguntou de repente
Emma.
Tasia sorriu, Emma, ao igual a seu pai, tinha o costume de fazer perguntas a
quemarropa.
- Deram-me a entender que necessitava alguns conselhos ao respeito reconocieu.
- Realmente no vejo porque necessrio ser uma dama a toda costa. Todas
essas condenadas regras e gestos, nunca o conseguirei!
Fez outra careta.
Tasia se proibiu a se mesma rir, entretanto era a primeira vez desde por volta de
um ms que algo despertava seu senso de humor.
- No difcil, ter que tomar como um jogo e ento estou segura de que o far
perfeitamente.
- Nunca fao nada bem quando no vejo uma razo para faz-lo. Que
importncia pode ter que no utilize o garfo adequado se me alimento igual?
- Quer a resposta filosfica ou a prtica?
- As duas.
- A maioria da gente est convencida que sem etiqueta se viria abaixo toda a
civilizao. Primeiro desapareceriam os bons costumes, logo a moral e ao final
chegaria a catstrofe como aconteceu aos romanos em sua decadncia. Mais
importante ainda: se cometer um equvoco em pblico, voc mesma se sentir
molesta ao igual a seu pai e isso te impedir de atrair a ateno dos jovens
cavalheiros.
32

- OH!
Era evidente que Tasia tinha conseguido despertar o interesse da Emma.
- Os romanos eram realmente decadentes? Eu acreditava que se limitavam a
guerrear e construir caladas e fazer largos discursos profundamente
aborrecidos.
- Terrivelmente decadentes! - declarou Tasia-se quiser amanh lerei algo de sua
histria.
- De acordo.
Emma dedicou a sua nova professora um grande sorriso.
- Venha cozinha, eu gostaria que conhecesse a cozinheira, Mrs Plunkett. a
pessoa que mas eu gosto da casa depois de papai.
Atravessaram uma despensa cheia a transbordar de conservas e o lugar onde se
faziam os bolos, mobiliada com mesas de mrmore e cheia de toda classe de
utenslios. Emma agarrou a Tasia pelo brao e passaram por diante de vrias
criadas curiosas.
- minha professora, chama-se miss Billings - anunciou a menina sem deter-se.
A imensa cozinha estava cheia de serventes atarefados com a preparao do
jantar. No centro havia uma larga mesa de madeira em cima da qual havia
chaleiras, panelas e moldes de cobre. A seu lado estava uma mulher baixa,
provida com uma grande faca ensinando a uma das criadas o modo adequado
de cortar as cenouras.
- Esta miss Billings, Mrs Plunkett - vozeou Emma sentando-se em um
tamborete - minha nova professora.
- No posso acreditar o que vem meus olhos! - exclamou a cozinheira - j era
hora de ver caras novas por aqui. E muito bonita. Mas olha-aesta to magra
como a manga de uma vassoura.
Agarrou uma bandeja de bolos e tirou o pano que os cobria.
- Prove estes bolos de ma, meu corderito, e me diga se o cheio estiver muito
espesso.
33

Tasia entendeu o afeto que Emma sentia pela jovial Mrs Plunkett com suas
bochechas vermelhas como mas, seus brilhantes olhos e seu calidez maternal.
- Vejamos - insistiu a boa mulher.
Tasia agarrou uma, imitada pela Emma que escolheu a maior e a mordeu com
vontades.
- Deliciosa! - exclamou com a boca enche.
Sorriu ao ver o olhar de reprovao da Tasia.
- OH! Sei, no se deve falar com a boca cheia. Mas eu consigo faz-lo sem que se
veja a comida.
Escondeu a dentada de bolo na bochecha.
- V-o?
Tasia ia responder que de todas maneiras no estava bem quando viu que
Emma piscava os olhos um olho ao Mrs Plunkett e no posso evitar rir.
- Temo-me Emma, que apesar de seus esforos um dia acabar salpicando de
miolos a um convidado importante.
O sorriso da Emma se fez mais largo.
- Isso! A prxima vez que lady Harcourt venha de visita, encherei-lhe a cara de
miolos. Assim nos liberaremos dela para sempre. Imagina a cara de papai?
Ao ver o desconcerto da Tasia lhe explicou:
- Lady Harcourt uma das mulheres que quereriam casar-se com papai.
- Uma dela? Quantas h?
- Muitas! Quando damos alguma festa ouo-as falar. No pode imaginar as
coisas que dizem! Pelo geral no entendo a metade mas
- Graas a Deus! - exclamou Mrs Plunkett - sabe muito bem que no deve
escutar as conversaes alheias.
- meu pai! Tenho direito de saber quem planeja lhe apanhar. E lady Harcourt
esta muito decidida. Antes de que me d conta estaro casados e me enviaro a
um internato.
Mrs Plunkett bufou.
34

- Se seu pai tivesse intenes de casar-se faz muito tempo que o teria feito.
Nunca existiu nenhuma outra pessoa alm de sua me e duvido que isso mude.
Emma franziu o cenho pensativa.
- Eu gostaria de me lembrar melhor dela. Gostaria de ver seu retrato miss
Billings? Esta em um dos saloncitos onde acostumava a tomar o ch, no
primeiro piso.
- Eu adoraria Tasia dando uma dentada a seu bolo embora no tivesse fome.
- Encontrar- se bem aqui - a informou a cozinheira - lord Stokehurst generoso
com seus serventes e a comida no est racionada. Temos toda a manteiga que
queremos e presunto todos os domingos, assim como sabo, ovos e velas de boa
qualidade para nosso uso pessoal. Quando vm visitas ao castelo nos
inteiramos de algumas costure por seus criados, alguns no comeram ovos em
toda sua vida. Teve sorte de que lorde Stokehurst a contratasse, mas estou
segura de que voc j sabe.
Tasia assentiu distrada, estava-se perguntando como teriam sido tratados seus
prprios serventes na Rssia e se sentiu de repente terrivelmente culpada.
Nunca se tinha preocupado por saber se estavam bem alimentados e se tinham
suficiente para saciar a fome. Sua me certamente era generosa, mas...
possivelmente pensava muito nela mesma e em sua comodidade para
preocupar-se de outros, e nenhum deles se atreveu a pedir algo.
Deu-se conta de repente que Mrs Plunkett e Emma a olhava com estranheza.
- Treme-lhe a mo - declarou Emma - No se encontra bem miss Billings?
- E alm disso est voc muito plida - acrescentou a cozinheira preocupada.
Tasia deixou seu bolo.
- Estou um pouco cansada - confesou.
- Estou segura de que sua habitao est preparada - disse Emma - A
acompanharei. Terminaremos a visita amanh.
A cozinheira envolveu o resto do bolo em um guardanapo e o deu a Tasia.
- Agarre isto, corderito. Logo lhe farei levar uma bandeja.
35

- muito amvel de seu parte - respondeu Tasia com um sorriso - Muito


obrigado Mrs Plunkett.
A cozinheira as seguiu com os olhos enquanto abandonavam a cozinha, assim
que a porta se fechou todas as criadas ficaram a tagarelar ao mesmo tempo.
- Viram seus olhos? Parecem os de um gato.
- Est to magra! A roupa lhe pendura por todos lados.
- E sua forma de falar! Algumas palavras no se entendem.
- Eu gostaria de ter esse acento - disse uma delas sonhadora - muito bonito.
Mrs Plunkett lhes aconselhou rindo que continuassem com seu trabalho.
- J falarem demais. Hanna, termina com as cenouras. E voc Polly sobretudo
no deixe de lhe dar voltas ao molho, a no ser acabar cheia de grumos.

Luke e Emma estavam sentados a grande mesa coberta com uma toalha de
damasco. O fogo ardia na chamin iluminando as tapearias flamencas e as
esculturas de mrmore que havia nas paredes.
Um lacaio encheu de gua a taa da Emma enquanto Luke bebia vinho francs.
O mordomo tirou o sino que cobria as bandejas e serviu uma cheirosa sopa de
trufas nos pratos de sopa de fina porcelana.
Luke sorriu a sua filha.
- Sempre me preocupo quando tem esse aspecto satisfeito Emma. Espero que
no esteja maquinando alguma travessura para chatear a sua nova professora
como fez com a anterior.
- OH, certamente que no! muito melhor que miss Cawley.
- Por Deus - disse o relaxado - suponho que qualquer seria melhor que miss
Cawley.
Emma comeou a rir.
- certo. Mas realmente eu gostei muito de miss Billings.
Luke levantou as sobrancelhas.
- No te parece muito sria?
36

- No. Estou segura de que em seu interior est desejando rir.


Luke voltou a ver o grave rosto de miss Billings.
- Essa no a impresso que me deu.
- Miss Billings vai ensinar-me etiqueta, bons maneiras e todo isso. Diz que no
teremos que nos passar todo o dia na sala de classes. Que aprenderei o mesmo
se levarmos os livros para l-los fora sob os arbustos. Amanh comearemos
com a Roma antiga e depois somente falaremos francs at a hora do jantar.
Prefiro te avisar papai, de que se me dirigir a palavra antes das quatro da tarde
me verei obrigada a te falar em um idioma que no conhece.
Ele a olhou com brincadeira.
- Eu falo francs.
- Voc falava francs - respondeu ela triunfante - Miss Billings diz que se no se
praticar um idioma se esquece muito rapidamente.
Luke deixou a colher perguntando-se a que estava jogando a professora.
Possivelmente tentava ganh-la amizade da Emma para, chegado o momento,
utilizar a sua filha como uma arma contra ele. E isso no gostava nada. Karen
Billings faria melhor cuidando o que por volta de ou o faria que se arrependesse
do dia que tinha nascidoSozinho um ms, recordou-se a se mesmo tentando
dominar seu mau humor.
- No te afeioe muito a miss Billings Emma, pode ser que no fique muito
tempo conosco.
- por que?
- Podem passar muitas coisas, pode ser que no resulte ser uma boa professora,
ou talvez decide agarrar outro emprego. No o esquea, isso tudo - concluiu.
- Mas se eu quiser que fique, ficar - insistiu Emma.
Luke se terminou a sopa sem responder. Logo trocou de tema e lhe falou com
sua filha sobre um puro sangue que queria comprar. Emma por sua parte
evitou cuidadosamente qualquer outra aluso a sua nova professora.

37

Tasia dava voltas por sua habitao situada no segundo piso e provida de uma
encantadora janela oval orientada ao este. Estava feliz ante a idia de que os
raios do sol despertassem cada manh. A estreita cama tinha lenis limpa e
uma simples colcha de patchwortk. Em um rinco da habitao havia um
lavabo de mogno com a bacia de porcelana com flores. Perto da janela havia
uma mesa e uma cadeira e na parede oposta um armrio com um espelho oval.
A habitao era pequena mas estava limpa e proporcionava intimidade.
Tinham deixado sua mala em cima da cama e tirou dela a escova do cabelo e os
sabes com aroma de rosas que lhe tinha dado Alicia. Tambm graas a sua
prima tinha dois vestidos, o cinza que levava nesse momento e um negro que
pendurou no armrio. A cruz de sua av estava escondida sob sua roupa
interior e no se separava dela, tambm tinha escondido o anel de seu pai
dentro de um leno atado dentro de sua manopla de banho.
Por ltimo levou a cadeira at um rinco do dormitrio onde poderia v-la
desde sua cama e depositou ali o cone apoiando-o no respaldo. Seguiu com o
dedo o contorno do tenro rosto da Madonna. Era seu krasnyi ugolok, seu rinco
especial. Todos os russos de religio ortodoxa organizavam deste modo em
suas casas um lugar onde foram procurar a paz ao princpio e ao final do dia.
Foi interrompida por um ligeiro golpe na porta. Uma donzela, pouco maior que
ela, estava na entrada, vestida com um avental engomado e com uma touca que
lhe cobria parcialmente o cabelo. Era bonita mas em seu olhar e seus lbios
contrados se via a maldade.
- Meu nome Nan - disse lhe tendendo uma bandeja coberta com um pano est seu jantar. Deixe isto no corredor quando terminar, virei a busc-lo
dentro de um momento.
- Graas - murmurou Tasia turvada pela atitude da outra.
Parecia estar zangada mas Tasia no sabia porque.
Entretanto no demorou para inteirar-se.

38

- Mrs Knaggs diz que sou eu quem deve ocupar-se de voc. No necessitava
este trabalho extra, j me doem as pernas de tanto subir e baixar as escadas
durante todo o dia. Agora, em cima tenho que me encarregar de lhe trazer
lenha, cubos de gua quente e as bandejas com a comida.
- Sinto muito, no necessitarei muito.
Com um bufo de desprezo, Nan girou sobre seus tales.
Tasia foi deixar a bandeja na mesa olhando ao passar ao cone.
- Vem como so estes ingleses? - murmurou.
O rosto da Madonna conservou sua placidez.
Tasia levantou com cuidado trapo que cobria a comida e descobriu uns filetes
de pato, um bol de molho marrom e parte de po e verduras fervidas. Tambm
havia uma taa de cristal que tnia uma espcie de pudding. Na casa dos
Ashbourne se servia o mesmo, era curioso comprovar o muito que gostavam
aos ingleses as comidas inspidas, Tasia agarrou uma das violetas e voltou a pr
o pano na bandeja. No tinha fome.
Tivesse dado algo por uma fatia de po negro com manteiga, ou umas cebolas
nadando em nata fresca. Ou uns delicados blinis transbordantes de mel.
Aromas e sabores familiares que lhe recordavam o mundo do que vinha.
Nos ltimos meses lhe parecia que tinha sido arrastada por um tornado. Todo
lhe tinha escapado de entre os dedos como se fosse areia e no ficava nada ao
que aferrar-se.
- Alm de minha mesma - disse em voz alta.
Ficou a andar distradamente pela habitao e logo se deteve diante do espelho
do armrio. Para tempo que via sua imagem refletida alm de umas rpidas
olhadas para ver se o penteado estava em seu stio e seu vestido corretamente
grampeado
Viu que sua cara tinha emagrecido, os delicados ossos de seus mas do rosto
se sobressaam de seu rosto e seu pescoo parecia muito frgil sob o pescoo do
vestido.
39

Sem dar-se conta Tasia esmagou entre seus nervosos dedos quo violeta deixou
escapar seu rico perfume.
No gostava de ver a imagem dessa jovem translcida, uma desconhecida que a
olhava com a confiana de um menino. No queria ser vulnervel e se
esforaria em converter-se em uma mulher forte.
Atirou a flor danificada e se dirigiu resolutamente para a bandeja.
Deu uma dentada ao po e esteve a ponto de afogar-se mas se forou a comer.
terminaria o jantar e dormiria toda a noite sem despertar, se sonhare pela
manh comearia uma nova vida.

Capitulo 2

A sala reservada aos criados bulia com o rudo das conversaes, e cheirava a
caf, po torrado e carne frita.
Tasia se alisou a saia, passou a mo pelo cabelo e com expresso neutra
empurrou a porta. Os que estavam sentados a ambos os lados da grande mesa
se calaram imediatamente e se voltaram para ela. Procurando um rosto
conhecido Tasia encontrou o do Nan, que seguia mostrando-se hostil. O
mordomo, Seymour, estava engomando um peridico e no levantou os olhos.
ia bater se em retirada, um pouco perdida, quando a cara amvel do Mrs
Plunkett se materializou diante dela.
- bom dia miss Billings. levantou-se voc cedo. uma surpresa v-la na sala dos
serventes.
- J vejo - disse Tasia com um leve sorriso.

40

- Quase tinha terminado de preparar sua bandeja de caf da manh. Nan a


subir em seguida. Pela manh prefere beber ch ou chocolate?
- Poderia ficar aqui com outros?
A cozinheira pareceu perplexa.
- Todos so criados ordinrios, miss Billings, voc professora, supe-se que
no deve tomar suas comidas conosco.
A professora da Tasia na Rssia no se viu to isolada. Essa devia ser uma
atitude tipicamente britnica.
- Ento tenho que comer sozinha? - perguntou molesta.
- Sim, salvo quando a convidarem a compartilhar a mesa de Sua Senhoria e de
miss Emma. Normalmente assim.
Riu ao ver a expresso da jovem.
- Bom, corderito, isso uma honra no um castigo.
- Eu consideraria uma grande honra comer aqui com vocs.
- Seriamente?
Todas as cabeas se voltaram a olh-la e Tasia se esticou para permanecer
imperturbvel a pesar do rubor que lhe cobria as bochechas.
Mrs Plunkett a observou um instante antes de encolher-se de ombros.
- depois de tudo no vejo quem poderia impedir-lhe. Mas lhe advirto que
somos pessoas muito simples.
Piscou os olhos um olho antes de acrescentar:
- Inclusive h quem mastiga com a boca aberta.
Tasia se dirigiu a um stio que havia libere em um dos bancos.
- Posso? - murmurou.
Apartaram-se para dar um lugar.
- O que vai tomar miss? - pergunto uma donzela.
Tasia olhou a fileira de terrinas e bandejas que havia sobre a mesa.
- Uma torrada, por favor. E possivelmente uma parte de salsichaum ovoe
uma dessas coisas plainas
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- Uma bolacha de advenha - disse amavelmente a donzela lhe passando o que


tinha pedido.
Um dos lacaios sorriu ao v-la encher o prato.
- Parece um passarinho, mas seu apetite parece o de um cavalo.
Ouviram-se umas amistosas gargalhadas e as conversaes voltaram a comear
como antes de que Tasia chegasse.
Ela se sentia feliz por participar dessa cordialidade, sobretudo depois de sua
solido dos ltimos meses. Parecia-lhe maravilhoso estar sentada rodeada de
gente. Quanto comida, embora tinha um gosto estranho, ao menos estava
quente e era nutritiva.
Por desgraa sua satisfao desapareceu rapidamente ante o agressivo olhar de
Nan que parecia decidida a lhe fazer entender que no era bem-vinda.
- Olhem como come, com pequenos bocados como se fora uma dama-se
gargalhou - e como se d golpecitos delicadamente nos lbios com o
guardanapo. Cerda pretensiosa! Sei muito bem porque quer estar conosco, no
serve de nada dar-se importncia se ningum est olhando.
- Nan! - interveio outra donzela - No seja m pessoa!
- Deixa - a tranqila Nan - acrescentou outra.
Nan se calou, mas continuou olhando mal a Tasia.
Esta ltima se tragou as ltimas partes de seu caf da manh que
repentinamente lhe tiveram sabor de gesso.
Durante meses tinha sido detestada, temida e desprezada por camponeses que
no a conheciam e por gente de sua mesma fila que a tinham abandonado
covardemente, e agora era o turno de uma donzela.
Levantou a cabea e olhou ao Nan fixamente com os olhos entrecerrados, com o
mesmo olhar gelado que tinha dedicado ao guarda da priso de So
Petersburgo. E a criada avermelhou e apartou a vista fechando os punhos. S
ento Tasia se levantou para levar seu prato ao grande pia de pedra.
- Bons dias - murmurou ela dirigindo-se a todos.
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Respondeu-lhe um coro de vozes amistosas.


Quando chegava ao vestbulo se encontrou com o Mrs Knaggs que pareceu um
pouco menos estirada que a vspera.
- Emma trocando-se depois de se passeio a cavalo, miss Billings - informou aghora tomar seu caf da manh e esta lista para trabalhar s oito em ponto.
- Monta a cavalo todos os dias? - perguntou Tasia.
- Sim, com seu pai.
- Parecem muito unidos.
Mrs Knaggs olhou rapidamente a seu redor para assegurar-se de que ningum
podia ouvi-la.
- Lorde Stokehurst completamente louco por essa menina. Daria sua vida por
ela, de fato quase o fez uma vez
Tasia recordou os dedos de metal e inconscientemente se acariciou a mo
esquerda.
- Por isso
- Sim - respondeu Mrs Knaggs que tinha visto o gero - um incndio em
Londres. Lorde Stokehurst se lanou entre as chamas sem que ningum
pudesse evit-lo. Toda a casa estava ardendo e os que viram a cena no
acreditavam que fora a sair vivo. Entretanto saiu com sua esposa ao ombro e a
menina nos braos.
O ama de chaves inclinou a cabea como se estivesse vendo os fantasmas
movendo-se diante de seus olhos.
- Lady Stokehurst morreu essa mesma noite. Durante dias inteiros lorde
Stokehurst esteve louco de pena. Por outra parte suas feridas lhe faziam sofrer
terrivelmente, sobretudo a do brao esquerdo. A ferida se infectou e no havia
outra opo; teve que amputar trs dedos ou deixar que morrera. Ironias do
destino! At esse momento sempre tinha tido muita sorte e de repente perdeu
tudo. A maior parte dos homens teriam ficado marcados para sempre mas o
no. Nosso senhor forte. Pouco depois desse drama lhe perguntei se pensava
43

deixar a Emma aos cuidados de sua irm Catherine que se ofereceu a cuidar
dela o tempo que fora necess{rio. No, respondeu-me, a menina o nico que
fica da Mary, nunca me separarei dela nem sequer por um dia.
Mrs Knaggs se interrompeu e sacudiu a cabea.
- Mas estou falando muito verdade? Seria um mau exemplo para os outros se
me vissem aqui tagarelando.
Tasia tinha um n na garganta. Parecia-lhe impossvel que o homem descrito
pelo Mrs Knaggs fora o aristocrata frio e distante que tinha conhecido no dia
anterior.
- Obrigado por me haver falado dele - conseguiu dizer - uma bno que
Emma tenha um pai que a quer tanto.
- Certamente!
Mrs Knaggs olhava a Tasia sem ocultar sua curiosidade.
- No voc a classe de professora que lorde Stokehurst acostuma a contratar continuou - voc estrangeira no assim?
- Sim senhora.
- J se fala muito de voc no Stokehurst Hall. Aqui ningum tem nada
importante que esconder, entretanto esta claro que voc tem muitos secretos.
Tasia, agarrada por surpresa, limitou-se a sorrir ao tempo que se encolhia de
ombros.
- Mrs Plankett tem razo - continuou o ama de chaves - disse que tem algo que
faz que a gente confie em voc, possivelmente seja sua serenidade.
- No o fao a propsito senhora. algo que herdei que a famlia de meu pai,
todos so tranqilos, quase reservados, entretanto minha me muito
charlatana e cordial. Eu gostaria de me parecer mais a ela.
- Est muito bem agarrei - a tranqilizou Mrs Knaggs com um largo sorriso Agora devo me ocupar de meu trabalho. Hoje o dia de lavanderia, no se
termina nunca de esfregar, engomar e engomar. Prefere ir biblioteca ou ao
salo de msica para esperar a Emma?
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- Certamente, obrigado senhora.


Tasia comeou a dar voltas pela manso enquanto encontrava o lugar onde
queria ir. Sua visita do dia anterior tinha sido to rpida que s recordava onde
estava a cozinha. Entretanto chegou por acaso ao salo de msica, uma
habitao circular iluminada por umas janelas e com umas paredes altas
decoradas com flores de lis que se elevavam at encontrar-se com um teto com
anjinhos pintados que tocavam diversos instrumentos.
Tasia se sentou ao piano e tocou algumas notas, comprovou que estava
perfeitamente afinado.
Deixou que seus dedos vagassem pelo teclado procurando uma melodia que
coincidisse com seu estado de nimo. Como todos em So Petersburgo, sua
famlia era uma verdadeira apaixonada por tudo o que vinha da Frana pelo
que comeou a tocar uma valsa. Depois de tocar umas notas se deteve quando
lhe veio mente uma valsa do Chopin. Embora no a tocava h muito tempo,
recordava-a bastante bem

e, com os olhos fechados, comeou a tocar,

lentamente ao princpio e logo com maior segurana at abandonar-se


completamente msica.
De repente um rudo a obrigou a abrir os olhos e suas mos se detiveram,
geladas, sobre as teclas.
Lorde Stokehurst estava a, a seu lado com uma expresso estranha, como se
acabasse de receber um terrvel chock.
- Por que esta tocando isso? - ladrou
A Tasia foi difcil falar devido ao susto.
- Sinto muito, se lhe desgostei- levantou-se rapidamente e ficou detrs da
banqueta como se queria proteger - se.
- No voltarei a tocar este piano, s queria ensaiar um pouco
- Por que essa msica?
- Milord? - perguntou ela completamente desorientada.

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Se estava to afetado por esse fragmento sem dvida se devia a que tinha um
significado especial para ele. De repente o entendeu e os batimentos do corao
de seu corao se tranqilizaram.
- OH! - murmurou - era sua pea preferida, no assim?
No disse o nome de lady Stokehurst porque no havia necessidade. Ele
empalideceu e ela soube que no se equivocou.
Seus olhos azuis se iluminaram com um brilho perigoso.
- Quem lhe disse?
- Ningum.
- De modo que uma simples coincidncia? Sentou-se ao piano e tocou o nico
que- interrompeu-se com as mandbulas apertadas. Tasia deu um passo para
trs.
- EuIgnoro porque escolhi essa valsa - balbuciou - O senti, isso tudo.
- Sentiu-o?
- No piano.
Silncio. Stokehurst a olhava fixamente como se estivesse dividido entre a ira e
o assombro. Tasia desejava poder comer suas palavras ou explicar-se melhor, o
que fosse com tal de romper essa insuportvel tenso. Se embargo ficou
paralisada, sabendo que algo que dissesse ou fizesse pioraria ainda mais a
situao.
Por fim Stokehurst se afastou murmurando um juramento entre dentes.
- Sinto-o - repetiu Tasia que seguia olhando a porta pela que ele tinha
desaparecido.
De repente viu que toda a cena tinha tido uma testemunha. Em meio de sua ira
Stokehurst no tinha notado a presena de sua filha que estava escondida justo
detrs da porta. Pela fresta da porta s se podia ver um de seus olhos.
- Emma? - sussurrou Tasia.
A adolescente desapareceu silenciosa como um gato.

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Tasia voltou lentamente para piano e voltou a ver o rosto do Stokehurst quando
abriu os olhos. Contemplava-a com uma espcie de dolorosa fascinao.
perguntou-se que lembranas teria despertado no essa msica. Sem dvida
muito pouca gente tinha visto essa expresso em sua cara. O marqus era um
homem que se orgulhava de seu sangue-frio, sem dvida estava convencido a
se mesmo e a outros de que a vida continuava para ele, mas em seu interior
sofria como um condenado.
A reao da me da Tasia quando morreu seu marido tinha sido muito
diferente. Sabe que seu querido pai tivesse querido lombriga feliz, - havia-lhe
dito Maria a sua filha - agora o est no cu e eu sigo viva. Te lembre sempre dos
que desapareceram, mas no te detenha. Seu pai no se desgostaria porque eu
me visse com outros homens e seu tampouco deve preocupar-se. Entende-o
Tasia?.
Tasia no o tinha entendido. Tinha odiado a sua me por esquecer-se to
rapidamente de Ivn. Agora comeava a lamentar ter julgado to duramente o
comportamento da Maria. Possivelmente tivesse devido levar luto durante mais
tempo, possivelmente era egosta e superficial, possivelmente se via com muitos
homens, mas ao menos no tinha uma ferida escondida em seu interior, uma
chaga infectada. Era melhor viver plenamente que estar aoitado pelo que se
perdeu para sempre.

Luke no sabia onde ia mas se encontrou em seu dormitrio.


A macia cama com cortinas de seda cor marfim, estava instalada sobre um
estrado retangular e s tinha sido utilizada por sua mulher e por ele. Era seu
territrio sagrado e nunca permitiria que entrasse outra mulher. Mary e ele
tinham passado sua noite de bodas nessa cama e logo milhares de noites mais.
Ali era onde ele a tinha abraado quando estava grvida, e tinha estado a seu
lado quando nasceu Emma.

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Sua mente estava cheia das notas da valsa. Com um grunhido que pareceu um
gemido se sentou no bordo do estrado e se agarrou a cabea com as mos como
se assim pudesse impedir que as lembranas sassem superfcie.
Tinha sido difcil mas tinha acabado por aceitar a morte da Mary e para tempo
que se tirou o luto. Tinha uma famlia, amigos, uma filha a que adorava, uma
formosa amante e uma vida muito plena para que ficasse tempo para lamentar
o passado.
Entretanto, nos momentos de solido
Mary e ele eram amigos da infncia, muito antes de que se apaixonassem um
do outro. Era por volta dela por volta de quem sempre se voltava quando
queria compartilhar uma alegria ou uma pena, quando queria descarregar sua
ira ou procurar consolo. Quando ela desapareceu ele perdeu ao mesmo tempo a
seu melhor amiga e a sua esposa. E no fundo de seu corao ainda ficava um
lugar desesperadamente vazio.
Como em um sonho, voltou a v-la sentada diante do piano com o cabelo
brilhando por causa de um raio de sol. Estava comeando a tocar uma valsa.
- No precioso? - paquerava Mary com as mos no teclado - Me parece que estou
fazendo progressos.
- Em efecto - respondia o sorrindo com a cabea apoiada em seus luminosos cachos - mas
leva meses tocando essa valsa Mary Elizabeth. No gosta de tocar outro? s pelo gosto
de trocar.
- No antes de interpretar este perfeio.
- Inclusive nossa filha o conhece perfeitamente j-se queixou Luke - E eu estou
comeando para ouvi-lo inclusive quando durmo.
- Pobre meu carinho! - respondeu ela alegremente sem deixar de tocar - No te d conta
da sorte que tem de que te torture com uma pea to bonita?
Luke a beijou e murmurou:
- Seguro que eu tambm encontro uma tortura para me vingar.
Ela riu.
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- No o duvido querido, mas enquanto o faz me deixe que ensaie. Agarra um livro, ou
sua pipa, ou vete a caar a algum desgraado animal. Em resumo vete a faz o que seja
que fazem os homens em seus momentos de cio.
Ele deslizou suas mos sobre os redondos seios de sua mulher.
- Pelo general preferem fazer amor com suas esposas.
- Que burgus ! - protestou ela apoiando-se de boa vontade em el - supe que a estas
horas deveria ir a seu clube a falar de poltica. meia tarde.
Ele a beijou no pescoo.
- Quero verte nua a pleno sol, vem a cama comigo.
Ignorando seus protestos a levantou em braos e ela soltou uma risita de surpresa.
- Meus exerccios
- Podem esperar.
- Possivelmente nunca consiga fazer nada importante em minha vista disse isso - mas
quando tiver morrido podero dizer por mim: Tocava essa valsa perfeio.
Ela olhava por cima do ombro do ao piano abandonado enquanto a levava para as
escadas
A voz de sua ajuda de cmara rompeu o encanto. Luke se sobressaltou e se
voltou para o escritrio de mogno ao lado do qual estava Biddle com os braos
carregados de camisas brancas engomadas e gravatas. Era um homem baixinho
de uns quarenta anos e s era feliz quando comeava a ordenar coisas.
- H-me dito algo milord? - perguntou.
Luke fez uma profunda inspirao com o olhar fixo no desenho do tapete. Os
ecos do passado desapareceram lentamente.
- Me prepare roupa de viagem, Biddle - disse com voz cortante - passarei a noite
em Londres.
O lacaio no se alterou. Era uma ordem que j tinha obedecido muitas vezes e
todo mundo sabia o que significava: esta noite lady ris Harcourt ia ter visita.

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Tasia ainda estava sentada ao piano quando Emma voltou para salo de
msica, levava um vestido de uma cor azul muita parecida ao de seus olhos.
- J tomei o caf da manh docilmente - Estou preparada para a lio.
Tasia assentiu com a cabea.
- Vamos procurar alguns livros biblioteca.
Emma se aproximou do teclado e golpeou uma tecla. A nota ressonou no ar.
- Estava voc tocando a valsa de minha me. Sempre me perguntei qual era.
- No recorda hav-la ouvido tocar?
- No, mas Mrs Knaggs me disse que lhe encantava um em particular, papai
nunca me quis dizer de qual se tratava.
- Estou segura de que doloroso para ele.
- Quereria toc-la para mim, miss Billings?
- No acredito que lorde Stokehurst o permitisse.
- Ento depois de que se v. Ouvi que Biddle, sua ajuda de cmara, dizia ao
chofer que papai ia visitar sua amante esta noite.
Tasia se surpreendeu ante a franqueza da menina.
- Estas a par de tudo o que acontece na casa no certo?
Havia-o dito com simpatia e os olhos da Emma se encheram de lgrimas.
- Sim, miss Billings.
Sorrindo, Tasia a agarrou da mo e a apertou com fora.
- Tocarei esse fragmento para ti quando ele se v, tantas vezes como quer.
Emma soluou e se secou os olhos com o dorso da mo.
- No sei porque me passado o tempo chorando! A papai no gosta.
- Eu sei exatamente porque - disse Tasia atraindo a adolescente a seu lado na
banqueta - s vezes, quando um se faz maior, parece que as emoes nos
transbordam e que faamos o que faamos no podemos as conter.
- Sim - assentiu Emma com um vigoroso movimento da monte - horrvel.
Sinto-me to desajeitada!
- Todo mundo se sente assim a sua idade.
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- A voc tambm aconteceu miss Billings? No imagino chorando.


- Entretanto, os anos seguintes morte de meu pai era a nica coisa que fazia.
Ele era o ser mais importante do mundo para mim, depois de lhe perder me
parecia que no tinha a ningum com quem falar. Estalava em pranto com o
menor pretexto, uma vez chorei durante uma hora porque me tinha golpeado
um p.
Tasia sorriu.
- Mas acaba por passar - aseguro - voc ver.
- Isso espero! Era voc muito jovem quando morreu seu pai?
- Tinha aproximadamente sua idade.
- Ficou de luto?
- Sim, estive de luto durante um ano e um ms.
- Papai no quer que eu o faa, inclusive se negou a permiti-lo quando minha
prima Letty morreu porque lhe entristece me ver vestida de negro.
- E tem razo. um chateio vestir-se de luto.
Tasia fechou a tampa do piano e se levantou.
- biblioteca - disse alegremente - O travail nous attend, MA chre demoiselle acrescentou em francs.

Lady ris estava de p ante o espelho de seu dormitrio. Tinham-no posto a


no s para que ela pudesse ver-se estando de p mas tambm para outras
ocasies muito mais interessantes.
Essa noite tinha posto um vestido dourado que lhe favorecia muito a seu tom
de pele cor pssego e a seu cabelo ruivo. passou o todo o dia preparando-se.
depois de relaxar-se com um banho perfumado se vestiu cuidadosamente com a
ajuda de sua donzela e tinha suportado duas horas com os rizadores de cabelo
Luke, quem tinha chegado a elegante manso de ris sem ser anunciado,
contemplava-a apoiado na porta com uma semisonrisa nos lbios. ris era o tipo
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de mulher que sempre lhe tinha gostado, uma formosa ruiva cheia de paixo e
de encanto. Seu voluptuoso corpo estava estreitamente formal, suas largas
pernas escondidas sob o drapeado de sua saia e seus redondos seios
modestamente tampados.
Sentindo-se observada, ris se voltou de um salto. Levantou as sobrancelhas.
- Querido! to silencioso que no te ouvi chegar. O que faz aqui?
- uma visita surpresa.
Luke se aproximou lentamente a ela.
- Boas noites - disse beijando-a.
ris aceitou o beijo com um sorriso satisfeito e entrelaou os braos ao redor do
pescoo dele.
- uma surpresa em efeito. Mas j v que estou arrumada para sair.
estremeceu-se quando o lhe mordiscou ligeiramente o pescoo.
- Algum janta - continuou ela.
- te desculpe.
- Isso desorganizaria as mesas. E alm me esto esperando.
Soltou uma gargalhada quando Luke lhe desabotoou o primeiro boto do
vestido.
- No querido! O que te parece se prometo me liberar logo para vir a seu
encontro?
- No.
Soltou-se um segundo boto.
- No ir a nenhuma parte.
ris franziu o cenho embora sua respirao se acelerou.
- o homem mais arrogante que conheo. Tem uma estranha maneira de tratar
com as obrigaes sociais. No digo que no tenha nada a seu favor, querido,
mas cada qual tem que assumir seus defeitos.
Luke deslizou uma mo entre o cabelo dela destruindo o sbio equilbrio em
que se mantinham seus cachos.
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- Fizeram falta sculos de educao para conseguir um espcime como eu. Se


tivesse conhecido aos primeiros Stokehurst! Me acredite, no era para sentir-se
orgulhoso deles.
- Crio - ronronou-te isso - estou segura de que eram completamente selvagens.
Ele a apertou entre seus braos e jogou brandamente com seus lbios antes de
apoderar-se apaixonadamente. ris gemeu esquecendo-se de sua inteno de
sair. Arqueou-se contra ele, vida por ser posuda, Luke era um perito e
generoso amante que sabia como lev-la ao bordo da loucura para depois deixla esgotada e feliz.
- Espera ao menos a que me tire o espartilho - sussurrou - A ltima vez estive a
ponto de me deprimir.
Luke sorriu contra seu cabelo.
- Isso porque deixa de respirar no momento crucial.
Terminou de lhe desabotoar o vestido e o deixou cair ao cho, logo desfez os
laos da angua e do espartilho para descobrir o escultural corpo de ris em
todo seu esplendor.
- Ao menos poderia esperar um pouco como um homem bem educado - disse
ela com uma pequena gargalhada. Isso de romper a roupa interior de uma
mulher no se faz, pedao de pirata.
- Te venha fazendo o mesmo com a meu o diplomtico.
- Que generoso! muito
O resto da frase ficou afogada pelos beijos exigentes do Luke.
Algumas horas mais tarde jaziam entrelaados na habitao iluminada sozinho
por alguns candelabros e Luke seguia com suas mos as curvas exuberantes de
seus quadris.
- Querido - murmurou ela rodando para ele - Tenho que te perguntar algo.
- Hmmm?
Luke continuava acariciando-a com os olhos fechados.
- por que no te casa comigo?
53

Luke a olhou pensativo. Em todos os anos que durava sua relao nunca tinha
pensado em casar-se com ris. Tinham vidas separadas e s se necessitavam
mutuamente de maneira superficial.
- No me quer? - insistiu ela mimosa.
- obvio que te quero - respondeu olhando-a aos olhos - mas no tenho
intenes de me casar com ningum ris, e voc sabe.
- Entendemo-nos muito bem, nenhuma pessoa no mundo poderia nos reprovar
esta unio e a ningum agarraria por surpresa.
Luke encolheu os ombros um pouco incmodo.
- porque no quer te atar s a meu? - prosseguiu ris incorporando-se sobre
um cotovelo - Eu no te impediria que tivesse algumas aventura de vez em
quando se o desejar. No te tirarei sua liberdade.
Luke se sentou surpreso e se passou uma mo pelo cabelo.
- A liberdade de fazer o amor com mulheres que me seriam indiferentes?
Sorriu foradamente.
- Muito obrigado mas j o tenho feito e eu no gostei. No, eu no procuro esse
tipo de liberdade.
- Deus! Realmente nasceu para ser um marido.
- Sim, de Mary - murmurou o com voz apenas audvel.
ris franziu o cenho.
- por que s ela?
Luke ficou em silncio um momento escolhendo cuidadosamente as palavras.
- Quando ela morreu, compreendique uma parte de meu se foi com ela para
sempre. Ao contrrio do que voc pensa, no tenho tanto para dar a uma
mulher, no seria to bom marido como o fui para ela.
- Sua definio de um mau marido, querido, muito mais que aquilo com o que
outros se conformam. Foi muito jovem quando perdeu a sua mulher Como te
atreve a dizer que alguma vez voltar a amar? s tem trinta e quatro anos,
poderia ter outros filhos, uma famlia
54

- Tenho a Emma.
- No crie que lhe gostaria de ter irmos?
- No.
- Ento perfeito. Eu tampouco tenho muito interesse em ter filhos.
- Iris - continuou o amavelmente - no tenho intenes de me casar, nem
contigo nem com ningum. S quero o que agora compartilhamos, se esta
relao te faz desgraada, se necessitar mais do que eu posso te oferecer,
entenderei-o. Muitos homens saltariam de alegria ante a idia de casar-se
contigo e Deus sabe que eu no me meteria em meio de
- No!
ris riu com preocupao.
- Sem dvida estou sendo muito exigente, eu adoraria dormir contigo todas as
noites, viver em sua casa e que todo mundo soubesse que te perteno. Mas isso
no quer dizer que seja desventurada com esta situao. No se sinta culpado,
nunca me prometeu nada, cuidou-te muito de faz-lo. Se isto for tudo o que
posso ter de ti j muito mais do que nenhum outro homem me deu nunca.
- Isso falso - grunhiu Luke.
Tivesse-lhe gostado de lhe oferecer tudo o que ela desejava mas no suportava
a idia de viver com uma mulher que lhe amaria sem ser correspondida. Seria
um matrimnio fantasma, uma pardia da felicidade que tinha conhecido com
a Mary.
- verdade! - insistiu ris - Sempre sou sincera contigo Luke.
O beijou o ombro dela evitando seu olhar.
- Sei.
- Por isso vou dizer te algo Luke. Proibiste a ti mesmo te apaixonar depois da
Mary, entretanto isso te acontecer algum dia e no poder evit-lo. E espero
ser a afortunada.
Luke lhe agarrou a mo que se passeava por seu torso e lhe beijou os dedos.

55

- Se fosse capaz de amar pela segunda vez dessa maneira a algum, seria a ti
ris. perfeita.
Ela se tombou sobre seu amante provocadora.
- vou fazer que troque de opinio, em realidade sou repugnante.
Luke a fez rodar sobre as costas rindo-se e lhe acariciou os lbios tentando-a.
- me deixe te dar agradar
- Sempre me d isso.
Conteve a respirao enquanto o a acariciava.
- Tenho uma idia bastante exata
Depois esteve muito ocupada com suas investidas para terminar a frase.

Tasia estava no Southgate Hall desde por volta de duas semanas e se feito um
lugar na tranqila rotina da casa. Era maravilhoso viver em um lugar to
aprazvel depois dos traumticos meses que tinha vivido. Tinha sido o objetivo
de suspeitas e condenaes durante tanto tempo que estava feliz de poder
confundir-se com a decorao.
Por outra parte Alicia Ashbourne tinha razo, ningum se fixava em uma
professora. Os criados eram amveis com ela, mas no estavam realmente
interessados em inclui-la no grupo. E estava muito por debaixo, socialmente
falando, de lorde Stokehurst e seus aristocrticos convidados para chamar sua
ateno. Vivia em um mundo intermdio.
No s tnia um status muito particular, mas sim alm disso era incapaz de
abandonar sua extremada reserva exceto com a Emma. Pode que os meses que
passou na priso lhe tivessem dado a impresso de que era uma espcie de fora
da lei, uma pessoa distinta a outros. Resultava-lhe impossvel confiar em
algum j que no confiava tampouco em se mesma. Davam-lhe medo seus
prprios sentimentos e sobretudo, tinha medo de recordar o que tinha feito a
noite em que Mikhail Angelovsky morreu.

56

Em seus freqentes pesadelos voltava a ver sangue e adagas, em seus ouvidos


ressonava a voz de sua primo. Ainda pior, s vezes durante o dia tinha
terrorficos brilhos de cor. Em um segundo voltava a ver o rosto do Mikhail,
suas mos, a habitao onde tinha sido assassinado.Ento, fechando
fortemente as plpebras, afastava essa viso. Mas estava nervosa como uma
gata j que nunca sabia quando voltariam a persegui-la - as imagens de seu
defunto primo.
Graas a Deus, Emma monopolizava todo seu tempo, estava bem isso de ter a
algum em quem pensar, algum cujos problemas e necessidades eram mais
imediatos que os seus. A menina estava extremamente sozinha, necessitava a
companhia de gente de sua idade mas no havia nenhum entre os latifundirios
dos arredores.
Tasia e Emma passavam seis horas ao dia estudando temas que foram da
filosofia do Scrates maneira de usar a escova de unhas.
As oraes dirias tampouco ficavam no esquecimento j que a educao
religiosa da Emma tinha sido realizada de forma irregular por seu pai e os
serventes.
A menina aprendia com uma surpreendente rapidez, desfrutava de um dom
para os idiomas e de uma intuio que no deixavam de assombrar a Tasia. Lhe
escapavam muito poucas coisas; sua curiosidade sem limites a empurrava a
espiar a todo mundo, colocava seu nariz sem cessar em tudo em busca do mais
mnimo rumor e logo o analisava cuidadosamente.
Isso era tudo o que Emma conhecia do mundo: as oitenta almas que se
passavam a vida trabalhando como as engrenagens de um enorme relgio para
fazer que a casa funcionasse corretamente. Havia quarenta empregados na
manso e os outros quarenta trabalhavam nos estbulos, no jardim e no
moinho. Havia dois serventes destinados unicamente a limpar os cristais.

57

A maior parte deles levava anos servindo aos Stokehurst e eram muito poucos
os que se foram. Como disse Mrs Plunkett a Tasia, no Southgate Hall se tratava
bem ao pessoal.
- Ao Nan acontece algo - disse um dia Emma.
Ela e seu professora estavam instaladas no parque com um monto de livros e
uns grandes copos de limonada.
- No notou seu estranho comportamento destes ltimos dias? - continuou mrs Knaggs diz que a febre da primavera mas no acredito. Estou segura de
que est apaixonada pelo Johnny.
- Quem Johnny?
- Um dos lacaios, o alto com o nariz aquilino. Cada vez que lhe v desaparecem
os dois em um rinco. s vezes falam e se beijam, mas a maior parte das vezes
ela chora. Espero no me apaixonar jamais, a gente sempre parece desgraada
quando se apaixona.
- No deve espiar aos criados Emma. Todo mundo tem direito a ter uma vida
privada.
- E no espio! - indignou-se Emma - revisto me dou conta das coisas, e alm
voc no tem nenhuma razo para defender ao Nan, todo mundo sabe quo m
com voc. Seguro que foi ela a que roubou o quadro da Virgem de seu
dormitrio.
- O cone - retificou Tasia - E no h provas de sua culpabilidade.
Uns dias antes Tasia notou o desaparecimento de seu bienamada Virgem, e o
havia sentido muitssimo. O cone tinha para ela um valor sentimental j que
era uma parte de seu passado. O ladro nunca saberia at que ponto a
desesperava essa perdida e no havia modo de recuper-la. Em efeito, Tasia se
tinha negado a que Mrs Knaggs fizesse um registro nas habitaes dos criados.
- Odiariam-me - disse lhe rogo, no os envergonhe procurando em seus
dormitrios. S era uma pintura feita em madeira, no tinha muito valor.

58

- Certamente que si - protestou Mrs Knaggs - Me dava conta de como a punha


em um lugar visvel em cima da cadeira. Era importante para voc e no me
diga o contrrio.
- No necessito imagens para recordar minha f, basta-me olhando pela janela e
ver a beleza que nos rodeia.
- Isso um bom pensamento, querida, mas este problema ultrapassa seus
interesses pessoais. Nunca houve aqui nenhum roubo at agora, se no
fazermos nada corremos o risco de que volte a acontecer.
- No o creio - declarou Tasia com firmeza - Por favor no levante suspeitas
entre os serventes, e sobretudo no lhe diga nada a lorde Stokehurst, no
necessrio.
Mrs Knaggs aceitou a contra gosto jogar terra sobre o assunto, murmurando
que gostaria de ir jogar uma olhada debaixo do colcho do Nan.
A voz da Emma devolveu a Tasia presente.
- O esta bem empregado ao Nan se for desventurada, uma m pessoa.
- No devemos julgar a nossos semelhantes - disse brandamente Tasia lembrese de que Deus pode ver o que h em nossos coraes.
- voc no odeia ao Nan?
- No, compadeo-a, terrvel ser desgraado at o ponto de querer fazer mal a
outros.
- Sem dvida, mas no o sinto por ela. ela a que se busca os problemas.
Essa noite, depois do jantar, Tasia se inteirou da difcil situao do Nan.
Ao lado da cozinha havia uma sala onde os serventes de maior fila se reuniam
cada noite convidados pelo Mrs Knaggs. Seymour, Mrs Plunkett e Mr Biddle
estavam ali ao igual ao intendente e a primeira donzela. Estavam comendo
umas finas fatias e queijo. Uma das ajudantes de cozinha trouxe caf e bolachas.
Tasia agarrou uma silenciosa como sempre enquanto outros falavam.
- H notcias do Nan? - perguntou a primeira donzela ao Mrs Knaggs - Inteirei
que o que passo este meio-dia.
59

Mrs Knaggs fez uma careta.


- Uma verdadeira catstrofe! O mdico lhe receitou um purgante e afirma que
vai se recuperar. Sua Senhoria estava muito zangado quando o hei dito. Quer
que a jogue amanh mesmo e que a mande ao povo.
- H algum com ela agora? - perguntou Mrs Plunkett.
- No, no se pode fazer nada por ela salvo esperar. Por outra parte nenhuma
outra donzela a aprecia o bastante para lhe fazer companhia.
- E o menino? - insistiu Seymour franzindo o cenho.
O intendente sacudiu a cabea.
- Declina toda responsabilidade.
Tasia olhou a seus companheiros desconcertada, sem saber de que estavam
falando exatamente.
- Qual o problema do Nan? - perguntou.
Era to estranho que ela se metesse em uma conversao que os outros a
olharam surpreendidos.
- No sabe? - respondeu por fim Mrs Knaggs - No, obvio, passou todo o dia
com a Emma. muito desagrad{velNan tem um gal.
Tasia se surpreendeu ante essa palavra to pouco corrente.
- Um gal? Quer voc dizer um amante?
- Exatamente - disse Mrs Knaggs olhando ao teto antes de acrescentar:
- E agora h{conseqncias.
- Esta grvida?
Vrias sobrancelhas se elevaram ante essa franqueza.
- Sim, e o ocultou. tomou um punhado de plulas e se bebeu uma garrafa de um
azeite especial para perder ao menino. Quo nico conseguiu a muito parva foi
ficar doente. Graas a Deus ao menino no lhe aconteceu nada. Agora vai ser
despedida e certamente terminar na rua.
Mrs Knaggs sacudiu a cabea como se o assunto fora muito desagradvel para
dizer algo mais.
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- Ao menos j no a incomodar, miss Billings - disse a primeira donzela.


Tasia estava horrorizada e cheia de compaixo para a desventurada.
- Est sozinha?
- No necessita de nada - respondeu Mrs Knaggs - A viu o mdico e eu mesma
me assegurei de que tomasse o remdio que ordenou. No se preocupe querida,
necessitava uma boa lio. Foi sua prpria loucura o que a levou a
Tasia colocou o nariz na taa de ch enquanto outros continuavam com sua
conversao. Ao cabo de uns minutos fingiu um bocejo.
- me perdoem - murmurou - O dia foi muito comprido, acredito que vou deitar.

A Tasia no custou encontrar o dormitrio do Nan, do qual saa o horrvel som


de algum vomitando. Chamou com suavidade porta antes de entrar.
A pequena habitao era ainda mais diminuta que a sua, com uma s janela e o
papel pintado de um triste cinza. Reinava nela um pestilento aroma que lhe
produziu nauseia.
- V - assobiou Nan feita uma bola na cama antes de inclinar-se para vomitar
em uma bacia de ferro grafite de branco.
- vim para ver se podia te ajudar - disse dirigindo-se janela para abri-la e
deixar que entrasse um pouco de ar puro.
Franziu o cenho ao olhar para a cama onde estava tombada uma Nan cuja cor
se tornou verde.
- V - gimeu - vou morrer.
- Seguro que no.
Tasia se aproximou do lavabo onde se encontrava um monto de panos sujos,
procurou por dentro de sua manga at encontrar um leno limpo e o molhou na
gua da jarra.
- Odeio-lhe - grunhiu fracamente Nan - V-se.
- Primeiro te vou lavar a cara e logo irei.

61

- Assim poder lhes contar a outros que voc um bendito anjo vindo do cu - a
acusou Nan.
De novo se viu ataque pelas nauseia e cuspiu na bacia. Quando se voltou a
tombar as lgrimas lhe caam pelas plidas bochechas.
- Tenho a sensao de que vou jogar as vsceras.
Tasia se sentou com cuidado no bordo do colcho.
- No te mova, est completamente suja.
Nan riu.
- Pergunto - me porque ser. Estou jogando at o primeiro mingau h horas.
calou-se ao sentir o frescor do leno mido na cara. Tasia nunca tinha visto
algum to doente. Com amabilidade apartou as mechas de cabelo sujo da
frente da criada.
- Tem algo para te atar o cabelo? - perguntou.
Nan assinalou uma caixa de carto que havia na cmoda. Tasia encontrou
dentro dela um pente e algumas cintas velhas e comeou a desenredar o cabelo
do Nan conseguindo mais ou menos recolher-lhe na nuca.
- Isso - murmurou - J no te incomodar.
- por que veio? - perguntou Nan com voz spera olhando-a com seus olhos
vermelhos e inchados.
- No me parecia bem que estivesse sozinha.
- Sabetudo? - insistiu Nan assinalando seu ventre.
Tasia assentiu.
- No tem que tomadas mas remdios Nan, nem plulas nem tnicos. Poderia
danificar ao menino.
- Isso era o que desejava, pensei em me atirar do alto das escadas ou saltar de
acima do pombal, o que fora com tal de me desfazer dele.
estremeceu - se.
- Fique um pouco mais por favor. Se ficar no morrerei.

62

- obvio que no te vais morir - prometeu Tasia lhe acariciando o corto - todo
ir bem, j o ver.
Nan se desfez em pranto.
- Parece voc um anjo - sussurrou com tristeza - Como pode ter uma cara to
doce? parece-se com a do pequeno quadro de madeira que lhe agarrei. Sabe
Tasia a fez calar.
- Shhh. No importa.
- Acreditei que me daria a mesma serenidade que a voc. Mas comigo no
funcionou.
- Todo esta bem, no chore mais.
Nan se aferrava saia da Tasia como se esta fora um salva-vidas.
- No quero viver se Johnny me abandona. Diz que tudo minha culpa e no
dele. Me vo despedir. Meus pais so pobres e no me admitiro em casa,
sobretudo se for com um bastardo nos braos. Mas no sou uma m garota miss
Billings. Eu lhe amo.
- Entendo. No te excite Nan, te tranqilize.
- por que? - perguntou Nan com amargura apoiando a cabea no travesseiro.
- vais necessitar todas suas foras.
- No tenho nem dinheiro, nem trabalho, nem marido
- Lorde Stokehurst se ocupar de que tenha um pouco de dinheiro.
- No me deve nem um xelim.
- Tudo se arrumar - prometeu Tasia com firmeza - Eu me ocuparei disso.
levantou-se com um tranqilizador sorriso nos lbios.
- vou encarregar me de que lhe troquem os lenis, necessita-no. Volto em
seguida.
- Muito bem - disse a criada.
Tasia foi se procurar ao Mrs Knaggs que estava nesse momento dando
instrues a uma ajudante de cozinha.

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- foi a ver o Nan-lhe disse o ama de chaves assim que viu sua cara - estaba
segura de que o faria.
- Est muito doente - respondeu Tasia gravemente.
- uma tolice preocupar-se com ela, de todos os modos logo estar morta.
Tasia se assombrou pela reao do Mrs Knaggs.
- No vejo porque no poderamos lhe aliviar um pouco a dor senhora. Quer
por favor lhe dizer a uma criada que me ajude a levar lenis limpa para lhe
trocar as que tem agora?
Mrs Knaggs sacudiu a cabea.
- Pede s demais que sobretudo no se dela ocupem.
- No uma leprosa! S est grvida.
- Nego-me a expor s demais ao exemplo de uma qualquer.
Tasia esteve a ponto de fazer um comentrio sarcstico mas se mordeu a lngua
e disse prudentemente:
- No diz o segundo Mandamento amar{ ao prximo como a ti mesmo? E
quando os fariseus levaram a mulher adltera diante de Nosso Senhor para lhe
perguntar se deviam lapid-la, no respondeu O
- Sei, que esteja livre de pecado que atire a primeira pedra. Conheo a Bblia.
- Ento tampouco ignorar{ isto: Bem-aventurados os misericordiosos porque
obtero misericrdia
- Tem voc razo miss Billings-se apressou a dizer o ama de chaves que via vir
um interminvel sermo - vou enviar a algum com lenis limpa e gua fresca.
Tasia sorriu.
- Obrigado senhora. Uma coisa mais Sabe voc se lorde Stokehurst for voltar
esta noite?
- vai passar a noite em Londres - respondeu Mrs Knaggs com inteno - J sabe
o que quero dizer
- Perfeitamente.

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Tasia sentiu toda a amarga ironia da situao. Os deslizes dos homens eram
acolhidos com uma piscada de cumplicidade e inclusive de admirao.
Inclusive ao Johnny, o lacaio, no era o responsvel pelo embarao, quo nica
pagaria as conseqncias seria Nan.
Mrs Knaggs a olhava intrigada.
- Queria voc falar com ele? - perguntou.
- Pode esperar a manh.
- Espero que no seja sobre a situao do Nan. Milord j tomou uma deciso e
ningum discute suas ordens. No acredito que voc seja o bastante parva para
arriscar-se a lhe incomodar com este assunto.
- obvio que no. Muito obrigado Mrs Knaggs.

Luke voltou de Londres muito tarde para seu passeio dirio com a Emma pelo
que se foi diretamente biblioteca para trabalhar.
A gesto de suas trs propriedades de proporcionava um monto de
correspondncia com seus administradores e advogados. Cada duas cartas se
dedicava aos livros de contas e s dzias de faturas. O ambiente de trabalho se
via aumentado pelo som rtmico do relgio de pndulo que havia sobre a
chamin. Luke estava to concentrado que logo que ouviu a ligeira chamada
porta. Mas voltaram a chamar, esta vez mais forte.
- Entre - disse sem deixar de escrever - Estou ocupado - grunhiu - salvo que se
trate de um pouco muito urgente no quero que me mo
interrompeu-se de repente quando, ao levantar a vista, viu miss Billings diante
dele.
At esse momento seus encontros sempre tinham sido breves e impessoais,
cruzavam-se por acaso no vestbulo onde intercambiavam umas palavras sobre
a Emma. Luke tinha notado que a professora se esforava por lhe evitar e que
no gostava de encontrar-se no mesmo lugar que ele. Nunca tinha conhecido
uma mulher to fria com ele e toindiferente.
65

como sempre, o pequeno rosto dela estava muito plido e tenso. Era mida,
com a cintura to pequena que poderia abrang-la com suas mos. Quando ela
moveu a cabea, um raio de sol ps reflexos dourados em seu cabelo de bano.
Olhava-lhe fixamente com seus alargados e exticos olhos, com o aspecto de um
gatinho desnutrido.
Depois de haver despertado ao lado da voluptuosa ris Harcourt com sua pele
de cor pssego, Luke se sentiu quase surpreso pela diferena entre as duas
mulheres.
No entendia porque a Emma gostava tanto seu professora e entretanto sua
filha parecia mas feliz dos que era desde fazia meses e temia que se afeioou
muito com ela. Em efeito, miss Billings no demoraria para ir-se, o ms quase
tinha terminado e Emma teria que acostumar-se a outra pessoa. Embora tivesse
xito com a Emma, miss Billings no ficaria ali, no inspirava confiana ao
Luke, era ardilosa, misteriosa, altiva e tinha todas as caractersticas de um gato.
E Luke odiava aos gatos.
- Que deseja? - perguntou secamente.
- Eu gostaria de falar com voc de um problema que concerne a uma das
criadas milord, Nan Pitfield.
Luke entrecerrou os olhos, no se esperava isso.
- A que foi despedida
- Sim milord.
ruborizou-se ligeiramente.
- Todos sabem porque tem que ir-se. O pai do menino, um de seus lacaios se o
entendi bem, declina toda responsabilidade. Vim pedir-lhe que lhe d algum
dinheiro para ajud-la a sobreviver at que possa voltar a trabalhar. Sua famlia
carece de recursos. Ser-lhe difcil encontrar um lugar para viver.
- Miss Billings cortou-a - Nan tinha que ter pensado antes.
- No lhe custaria demasiado - insistiu isso - para voc umas libras

66

- No tenho a menor inteno de recompensar a uma criada que no cumpriu


corretamente com seu trabalho.
- Nan trabalha duro milord
- J tomei uma deciso. Seria melhor que se ocupasse de fazer seu trabalho miss
Billings, quer dizer, educar a minha filha.
- E que classe de educao lhe d voc milord? O que pode ela pensar de sua
atitude? Atua voc sem a menor compaixo e sem a menor piedade. Seus
serventes tm que ser castigados por ceder s tentaes humanas normais? No
aprovo a conduta do Nan mas tampouco a condeno por procurar um pouco de
felicidade. Estava sozinha e sucumbiu ao encanto de um jovem que dizia amla. Tem que pagar por isso o resto de sua vida?
- J suficiente - disse Luke com uma voz perigosamente suave.
- Voc no se preocupa com seus criados - prosseguiu Tasia com temeridade Sim, proporciona-lhes manteiga e velas. um preo muito pequeno para que
todos elogiem a generosidade do dono da casa. Mas quando se trata de lhes
ajudar de verdade, de ocupar-se pessoalmente deles, foge de qualquer
responsabilidade. Vai pr Nan na rua e esquecer inclusive sua existncia, que
ela se morra de fome ou que se veja obrigada a prostituir-se para sobreviver
- Fora.
Luke ficou em p de um salto, raiando com os dedos de metal a polida
superfcie do antigo escritrio.
A professora no se moveu.
- Sua vida to irreprochvel que se cre com direito a julg-la? Se no me
equivoco acaba voc de retornar da casa de seu amante!
- Est se arriscando a ser despedida ao mesmo tempo que Nan.
- D-me igual - respondeu Tasia com paixo - preferiria andar pelas ruas eu
mesma antes que viver sob o mesmo teto de um homem sem corao, um
hipcrita.

67

Luke perdeu toda a pacincia, rodeou o escritrio e agarrou a Tasia pelo


peitilho. Ela deu um gritito assustado enquanto ele a sacudia como um co
sacudiria a um camundongo.
- Por todos os demnios, no sei o que era antes de vir aqui - grunhiu - mas
agora voc uma empregada. Minha empregada. Deve-me uma obedincia
cega. Ningum discute minhas ordens. Se voltar voc para me desafiar
Luke se interrompeu muito zangado para continuar.
Tasia sustentava seu olhar a pesar do terror que se lia em seus olhos. O notava
seu flego no queixo e suas pequenas mos tentavam em vo lhe apartar. A
palavra no se formou em seus l{bios.
Luke sentiu a necessidade de domin-la. Por suas veias passou um instinto
primitivo de macho. Ela era to pequena e to fr{gil entre suas mos
Fez-a perder o equilbrio, obrigando-a a apoiar-se nele, cheirou seu aroma que
era uma mescla de sabo e de ptalas de rosas e no posso evitar baixar a
cabea para sabore-la e todo seu corpo ardeu.
Desejava tomb-la sobre o escritrio, lhe levantar as saias e tom-la
imediatamente. Desejava t-la aberta sob seu corpo, senti-la arquear-se contra
ele para lhe acolher melhor nela. Sonhou com suas finas pernas lhe rodeando
pela cintura e fechou os olhos.
- Por favor - murmurou ela.
Notou como tragava saliva.
Soltou-a bruscamente e se deu a volta molesto pelo violento desejo que lhe
assomou.
- Fora! - ordenou.
Ouviu o rudo de suas saias enquanto ela fugia, ouviu-a girar com estupidez o
pomo da porta antes de que este se fechasse com fora detrs dele.
Luke se deixou cair em sua poltrona e se secou o suor da frente com a manga.
- Deus! - grunhiu.

68

Uns minutos antes tudo era normal e de repente todo seu mundo tinha
explorado. Com a ponta dos dedos seguiu a recente marca que havia no
escritrio.
Por que miss Billings se tomou a molstia de falar a favor de uma criada que
acabava de ser despedida? Por que lhe tinha desafiado arriscando-se a perder
seu trabalho?
Desconcertado, apoiou-se no respaldo de seu assento. Queria entend-la e a
curiosidade que sentia para lhe incomodava.
- Quem ? - murmurou - Maldita seja! Acabarei por descobri-lo.

Tasia correu at sua habitao, fechou rapidamente a porta e se apoiou nela


sufocada e aturdida por sua louca carreira nas escadas.
Estava segura de que seria despedida, comportou-se como uma parva e se
merecia o que lhe passasse. Com que direito se dirigiu ao dono da casa para lhe
dar um sermo por sua atitude? Era absurdo, e ainda mais se se tinha em conta
que ela nunca se tomou a molstia de defender a seus prprios criados. Era ela
quem se merecia o qualificativo de hipcrita a fim de contas.
- Tudo muito distinto quando unir esta no lado dos serventes-se disse em voz
baixa esboando um sorriso.
olhou-se no espelho para pr um pouco de ordem em seu cabelo. Tinha que
acalmar-se. Logo seria a hora da lio da Emma, caso que lorde Stokehurst no
a jogasse no mesmo instante em que aparecesse.
Mas antes tinha que fazer uma coisa. Abriu o armrio e, de detrs de sua roupa
interior tirou o leno pacote onde escondia o pesado anel de seu pai.
- Obrigado papai - murmurou - vou fazer um bom uso dele.

Assim que saiu pela porta da habitao, viu que Nan, vestida de ps a cabea,
tinha melhor aspecto que no dia anterior.
- Miss Billings! - exclamou surpreendida.
69

- Como te encontra esta manh?


Nan se encolheu de ombros.
- Bastante bem. Mas me parece que no poderia tomar nenhuma gota de ch,
sinto-me bastante dbil.
Fez um gesto assinalando uma velha mala de vime.
- J quase terminei que fazer minha bagagem.
- E o menino?
Nan baixou os olhos.
- Parece que est bem.
- vim despedir-me - declarou Tasia sorrindo.
- muito amvel por sua parte.
Arrependida, Nan, levantou uma esquina do colcho e tirou o cone.
- Toma.
Com o dedo desenhou o contorno do rosto da Madona com reverncia.
- seu. Sinto muito haver o roubado miss Billings. voc pura bondade,
deveria me odiar e entretanto
Tasia agarrou a imagem sagrada esforando-se por dissimular sua alegria.
- Queria te dar algo - disse entregando o leno ao Nan - Pode vend-lo e ficar
com o dinheiro.
Nan, abriu o leno com curiosidade e seus olhos se abriram de assombro ao ver
o pesado anel de ouro.
- No, miss Billings, no posso aceit-lo!
Tentou devolver-lhe mas Tasia se negou categoricamente.
- Necessitar-o, para ti e para o beb.
Nan seguia duvidando.
- Como o conseguiu?
Tasia riu de boa vontade.
- No se preocupe, no o roubei. Esse anel pertencia a meu pai e sei que o
aprovaria o que estou fazendo. Por favor aceita-o.
70

Nan fechou seus dedos em torno da jia e ficou a soprar.


- por que faz isto miss Billings?
A resposta a essa pergunta era um tanto delicada. Tasia no tnia recursos
suficientes para ser generosa mas era feliz por poder ajudar ao Nan. Durante
uns minutos ao menos algum a olhava com agradecimento, e ela se sentia forte
e til. E alm disso estava a criatura. Tasia odiava a idia de que um ser viesse
ao mundo em umas condies to adversas, sem pai, sem comida, e sem lar. um
pouco de dinheiro no resolveria todos os problemas mas ao menos daria ao
Nan uma certa esperaza.
Deu-se conta de que esta a olhava intrigada.
- Eu tambm me encontrei uma vez s em uma difcil situao.
Nan dirigiu os olhos para seu ventre.
- Quer dizer que voc
- No era esse tipo de problemas - disse Tasia com um sorriso pesaroso de
algum jeito era igual de grave.
Nan abraou impulsivamente a Tasia apertando bem o anel em sua mo.
- Se for um menino lhe chamarei Billings.
- meu deus! - gemeu Tasia com um brilho de diverso nos olhos - melhor ser
que lhe chame Billy.
- E se for uma menina a chamarei Karen. Acredito que esse seu nome.
Tasia sorriu.
- Chama-a Anna - disse suavemente ficarei contente.

Emma se mostrou como ausente durante as lies da manh respondendo pela


metade s perguntas da Tasia.

71

Deitado a seus ps, Sansn estava tranqilo como se tivesse compreendido que
esse dia era melhor permanecer longe de amas de chaves hostis e pais irritveis.
de vez em quando Emma lhe acariciava o branco ventre com o p e ento o a
olhava com cara de co feliz com a lngua pendurando a um lado.
- Miss Billings? - perguntou de repente Emma interrompendo-se na metade de
um pargrafo sobre a estratgia militar dos romanos - Nan vai ter um beb
verdade?
Tasia se perguntou estupefata como podia haver-se informado a adolescente.
- Essa no uma conversao adequada Emma.
- por que ningum me quer explicar isso? No melhor que me inteire da
verdade da vida em vez de ouvir sozinho rumores?
- Quando for mais velha sem dvida algum te falar dessas coisas, mas
enquanto isso
- Isso acontece quando um homem e uma mulher compartilham a mesma cama
no?
Os olhos da Emma brilhavam de curiosidade.
- Isso o que passou - continuou dizendo ante o silncio de seu professora Nan e Johnny dormiram juntos e agora vo ter um beb. por que Nan dormiu
com um homem se sabia que logo ia ter um filho?
- No deve me fazer essas perguntas - disse Tasia brandamente - No minha
funo te informar dessas coisas. No tenho a permisso de seu pai.
- Mas ento Como me vou inteirar? trata-se de algo que s as pessoas maiores
podem entender?
- No nada terrvel - disse Tasia com o cenho franzido - s que algo muito
pessoal. Certamente haver alguma mulher em que confie e a que queira, sua
av por exemplo, que pode responder a suas perguntas.
- Confio em voc miss Billings. E me sinto muito angustiada quando penso em
coisas que desconheo. Quando tinha oito anos minha tia me viu beijando a um

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menino do povo e ficou furiosa. Disse-me que ia ter um beb por hav-lo feito.
certo?
Tasia duvidou um instante.
- No Emma.
- por que me mentiu? Est mal beijar a um menino?
- Certamente pensou que foi muito jovem para escutar a verdade. No, no fez
nada mau, simplesmente sentia curiosidade.
- E se agora beijasse a um choco estaria mau?
- Bom, no exatamente mas
Tasia sorriu molesta
- Deveria lhe dizer a seu pai que voc gostaria de falar de certos temas com uma
mulher Emma. Encontrar a algum adequado. Parece-me que no se agradaria
se fosse eu.
- Porque brigou com ele esta manh por culpa do Nan.
Emma brincava com um cacho de cabelo vermelho evitando o olhar da
professora.
- Escuta detrs das portas Emma? - pergunto Tasia com severidade.
- Todo mundo falava disso. Ningum discute nunca com papai. Os criados esto
assombrados, parece-lhes voc muito valente e um pouco louca. Dizem que
segura que a vo despedir. Mas no se preocupe miss Billings, no deixarei que
papai a jogue.
Tasia sorriu enternecida pela inocente segurana da menina. Realmente era
uma criatura encantadora, seria to fcil deixar-se ir e quer-la
- Obrigado Emma, mas devemos acatar as decises de seu pai sejam as que
sejam. Cometi um grave engano faz um momento ao tentar lhe impor meu
ponto de vista. Comportei-me de maneira grosseira e ingrata. Se lorde
Stokehurst decide me despedir me terei isso bem castigo.
Emma grunhiu parecendo-se de repente muito a seu pai e deu uma patada.

73

- Papai no a jogar se eu no quiser! Sente-se culpado porque no tenho me e


a av diz que por isso me mima tanto. Gostaria que se casasse com lady
Harcourt mas a meu no.
- por que?
- Lady Harcourt desejar me afastar de papai para o ter para ela sozinha.
Tasia no respondeu. Comeava a compreender a unio entre o pai e a filha,
forjada pela perda de uma mulher a quem os dois tinham amado e que lhes
tinha deixado ao morrer uma ferida que ainda no se fechou.
Dava a impresso de que ficavam mutuamente como desculpa para evitar
comprometer-se arriscando-se a que lhes rompesse de novo o corao. Sem
dvida seria melhor que Emma crescesse em um colgio onde teria amigas de
sua idade e onde poderia dar sada para sua energia transbordante, em vez de
passar seus dias em uma manso no campo espiando aos criados.
- Deveramos terminar este capitulo e logo ir a dar um passeio - disse ao fim - O
ar fresco nos esclarecer idias.
- No me vai dizer nada sobre Nan - suspirou Emma resignada antes de voltar
sabiamente sua ateno para o livro de histria.

Lorde Stokehurst no apareceu em todo o dia. Permaneceu na biblioteca


recebendo aos camponeses e s pessoas do povo.
As tcnicas agrcolas - respondeu Seymour quando Tasia lhe perguntou para
que tinham vindo essa gente - O senhor est realizando melhoras em sua
propriedade para assegurar-se de que os lavradores trabalham a terra o mas
eficazmente possvel. Alguns ainda usam mtodos medievais. O senhor lhes
pe corrente dos mtodos modernos e lhes d ao mesmo tempo a
oportunidade de arrumar seus possveis diferencia com os administradores.
- muito generoso por seu parte - murmurou ela.
Na Rssia os latifundirios se mantinham muito se separados dos assuntos de
suas propriedades. Contratavam administradores para economizar as molstias
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e as preocupaes. Tasia nunca tinha ouvido falar de camponeses que


recebessem conselhos de seu senhor.
- uma boa poltica - fez notar Seymour - Quanto mas investe Sua Senhoria em
suas terras, mas proveitosas resultam para todos.
O raciocnio certamente no carecia de lgica.
- admirvel que Sua Senhoria no seja to orgulhoso como para no falar com
os camponeses. Desde onde eu venho um homem de sua posio s se
comunica com eles por meio do administrador.
Os olhos do mordomo se iluminaram divertidos.
- Na Inglaterra no gostam de muito que lhes chamem camponeses, preferem
que lhes chamem granjeiros.
- Granjeiros - repitiu ela docilmente - Obrigado senhor Seymour.
O homem a gratificou com um de seus estranhos sorrisos antes de afastar-se
fazendo uma saudao com a cabea.
aproximava-se a noite e lorde Stokehurst ainda no tinha dado sinais de vida.
Sem dvida estava fazendo esperar a Tasia deliberadamente para que ela
tivesse tempo de perguntar-se quando a despediria.
Pela primeira vez desde sua chegada jantou sozinha em sua habitao para
evitar as olhadas curiosas e as perguntas de outros. Comeu com lentido, em
tenso com os olhos fixos no cu que se ia obscurecendo.
Logo a jogariam do Southgate Hall e tinha que pensar no futuro. A idia de
voltar para casa do Charles e Alicia era bastante humilhante, mas pode que no
se sentissem sentidos saudades de que tivesse fracassado em seu primeiro
trabalho. Os Kapterev nunca se distinguiram por sua humildade. Em silncio se
prometeu conter a lngua com seu prximo chefe.
Um golpe imperioso fez tremer a porta da habitao.
- Miss Billings! Miss Billings!
- Nan! - perguntou Tasia surpreendida para ouvir a voz da criada - entra.

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A donzela entrou no dormitrio transfigurada, com os olhos brilhantes e as


bochechas rosadas.
- Disseram-me abaixo que estava voc aqui miss Billings. Tinha que v-la em
seguida. Interrompeu-se um momento para recuperar o flego.
- Acreditei que tinha ido Nan. Subir a escada correndo no bom para ti
- certo mas queria lhe dizer
Nan estalou em alegres gargalhadas.
- Caso-me! - disse de repente.
Tasia abriu os olhos.
- Casa-te? Mas com quem?
- Com o Johnny! Me pediu faz isso dez minutos e me pediu perdo por tudo.
Prometeu-me que seria o melhor marido que pudesse e lhe respondi que com
isso bastava. Agora meu filho ter um sobrenome e eu um verdadeiro marido.
Nan se abraou a se mesma saltando de alegria.
- Mas como foi? por que?
- Johnny manteve uma conversao esta tarde com lorde Stokehurst.
- Lorde Stokehurst? - repetiu Tasia assombrada.
- O senhor disse ao Johnny que nenhum homem em seus cabais teria vontades
de casar-se mas que de todas formas teria que faz - lo um dia ou outro e que
um homem de verdade tinha que assumir as conseqncias de seus atos, e que
se tinha deixado a uma garota grvida tnia a obrigao de lhes dar seu
sobrenome a ela e ao menino. Sua Senhoria incluso nos deu dinheiro para que
pudssemos comear uma nova vida. Vamos alugar um pedao de terra perto
do povo. No maravilhoso? Como podem trocar as coisas to rapidamente?
- Ignoro respondeu-lhe Tasia sorrindo - maravilhoso e me sinto feliz por ti
Nan.
- Vim a lhe devolver isto.
Entregou-lhe o leno com o anel.

76

- No o hei dito ao Johnny, tivesse sido capaz de ficar o mas lhe faz falta Miss
Billings. Sua bondade ser sua perdio.
- Estas segura de que no quer vend-lo?
- Agora tudo ir bem para o menino e para mim. Volte a ficar com ele, por
favor.
Tasia agarrou o anel de seu pai e abraou ao Nan.
- Que Deus te benza! - murmurou.
- E a voc tambm miss Billings.
Quando Nan deixou a habitao, Tasia se sentou no bordo da cama com a
cabea dando voltas. Estava alucinada pelo gesto de lorde Stokehurst. Nunca
lhe tivesse acreditado capaz de trocar to rapidamente de opinio. O que tinha
levado a faz - lo? Por que se tinha tomado a molstia de fazer que Johnny se
casasse com o Nan lhes dando alm disso uma pequena dote? Por mais voltas
que lhe dava no encontrava nenhuma resposta.
Estava-se fazendo tarde mas Tasia sabia que seria incapaz de dormir com todas
essas perguntas lhe rondando na mente. Dando um suspiro deixou a bandeja
no corredor e decidiu baixar biblioteca para agarrar um livro gordo e
aborrecido que a ajudasse a dormir. Isso o que realmente necessitava.
Em silncio desceu pela escada de servio antes de atravessar o grande
vestbulo como se fora uma sombra. Todos j tinham ido dormir seguindo a
mesma rotina de todos os dias.
Toda a baixela estava j recolhida e os utenslios que ia necessitar Mrs Plunkett
ao dia seguinte estavam preparados. Biddle tinha encerado as botas e os sapatos
de seu senhor. Mrs Knaggs sem dvida estava em suas habitaes e j quase
no havia luz nos corredores.
Uma vez na biblioteca acendeu um abajur fazendo brilhar os lombos dos livros
que cobriam as paredes. A Tasia adorava o aroma dos livros misturado com o
do tabaco e o conhaque que flutuava no ar. O lugar era uma espcie de
santurio masculino utilizado para falar de negcios ou de poltica e outros
77

assuntos de ndole privada. Estava impregnada de intimidade e de histria


familiar.
Foi de uma prateleira a outro procurando um livro que lhe desse vontade de
dormir. Selecionou alguns volmenes.
- Os diferentes aspectos do progresismo - leu em voz alta piscando os olhos os olhos
- Revoluo e reformas da Europa moderna. Os prodgios do expansionismo britnico.
meu deus! Qualquer destes deveria servir.
Uma voz zombadora saiu das sombras sobressaltando-a.
- Veio para o segundo assalto?

Capitulo 3

A pilha de livros que Tasia tinha em suas mos caiu ao cho, conteve o flego,
deu-se a volta na direo da voz.
- OH!
Lorde Stokehurst surgiu de um sof que havia diante da chamin, onde tinha
estado na sombra, com uma taa de conhaque na mo. Deixou o copo em um
velador de bronze que tinha a seu lado antes de aproximar-se da jovem.
O corao da Tasia golpeava com fora em seu peito.
- Porque no h{ dito nada?
- Acabo de faz-lo.
Stokehurst, parecia ter acontecido todo o dia em seu escritrio, o pescoo duro
de sua camisa estava desabotoado e manchado de tinta, e a camisa aberta
deixava ver um triangulo de pele bronzeada na garganta e algumas mechas de
cabelo lhe caam sobre a frente suavizando seus rasgos.

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Os olhos, de um azul profundo, estavam carregados de uma intensa


curiosidade que fez que Tasia se estremecesse. No pde evitar pensar no
momento que tinha tratado de esquecer durante todo o dia, o momento de sua
briga quando ele a agarrou pelo peitilho do vestido. Quando sua agressiva
virilidade a aterrorizou. Mas ao mesmo tempo que o medo sentiu outra coisa,
uma emoo que tinha demorado muito em desaparecer.
Centrou sua ateno nos livros que estavam a seus ps esperando que ele no a
visse ruborizar - se.
- Parece que tem medo
- No estranho quando um homem sai assim das sombras.
Tasia tragou saliva tentando acalmar-se, devia-lhe uma desculpa a lorde
Stokehurst.
- Nan veio para ver-me milord.
- No quero falar disso cortou-a secamente.
- Mas lhe julguei mau.
- No.
- Euultrapassei os limites
Nisso Stokehurst no a contradisse, limitava-se a olh-la com as sobrancelhas
levantadas e expresso zombadora. Estava-a pondo terrivelmente nervosa com
essa imobilidade, ele era todo sombras e poder diablico sob seu aspecto
humano.
Tasia se obrigou a continuar.
- Foi muito amvel ao ajudar ao Nan, milord, assim o beb e ela sairo adiante.
- A menos que considere que um homem que se casa contra sua vontade
melhor que no ter marido. No quer casar-se com ela.
- Entretanto voc lhe convenceu de que esse era seu dever.
- Isso no quer dizer que no o far pagar ao Nan.
encolheu-se de ombros.
- Pelo menos o menino ter um pai.
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Tasia lhe olhou atravs das pestanas com cautela.


- Temtem intenes de me despedir milord?
- Pensei-o.
Deixou a frase em suspense deliberadamente.
- Mas ao final renunciei a ideia - continuou por fim.
- Ento fico?
- por agora.
Tasia se sentiu to aliviada que os joelhos comearam a lhe tremer.
- Graas - murmurou.
agachou-se para recolher os livros.
Por desgraa lorde Stokehurst tambm se inclinou para ajud-la, ficou dois
grossos volumes sob o brao esquerdo e ao estender ao mesmo tempo que ela a
mo para agarrar outro os dedos dos dois se roaram. Surpreendida pelo
contato, Tasia se sobressaltou e perdeu o equilbrio. Encontrou-se de repente
atirada de costas no cho to atnita como humilhada. Ela nunca era to
desajeitada. E a risada do Stokehurst no ajudou a tranqiliz-la.
Luke foi pr os livros na estante antes de voltar junto a ela para ajud-la a
levantar-se, a pequena mo da Tasia desapareceu dentro da sua. O gesto era
amvel mas no se escondia uma fora inquietante. Tivesse-lhe podido romper
a boneca como se fora um fsforo. Apartou-se rapidamente dele, alisou a saia e
se colocou o suti.
- Que livro queria ler? - perguntou lorde Stokehurst com um brilho divertido
nos olhos.
s cegas, Tasia agarrou um da prateleira sem tom-la molstia de olhar o ttulo,
apertou-o forte contra seu peito como se fora um escudo para defender-se da
expresso zombadora do Luke.
- Este ser perfeito.
- Muito bem. boa noite miss Billings.
Tasia no se moveu.
80

- Se tiver um momento, milord - aventurou indecisa - gostaria de lhe comentar


algo.
- Outra donzela maltratada? - perguntou o com ironia.
- No milord, trata-se da Emma. Eladescobriu o que aconteceu com Nan.
obvio comeou a fazer perguntas e eu pensei, milordbem, isso me fez
recordarperguntei a Emma se algum lhe tinha advertido deVeja, o
bastante crescida paraA esta idade a meninasVoc j{ entende.
Stokehurst sacudiu a cabea sem deixar de olh-la. Tasia se esclareceu voz.
- Refiro aos dias do ms em que as mulheres- interrompeu-se de novo.
Tivesse querido esconder-se clandestinamente. Nunca tinha falado de algo
assim com um homem.
- J{ vejo
Disse-o com um tom estranho e Tasia se atreveu a levantar o fim os olhos
descobrindo em sua expresso uma cmica mescla de assombro e
contrariedade.
- No o tinha pensado - grunhiu - todava uma menina.
- Doze anos - precisou Tasia retorcendo - as mos nervosa - milord eu
nominha me me omitiu explicar isso e um diaeutive muito medo. Eu
no gostaria que a Emma acontecesse o mesmo.
Stokehurst foi procurar sua taa de conhaque.
- A mim tampouco.
bebeu-se o lcool de um gole.
- Ento me permite que o eu diga?
- No sei.
negou-se a reconhecer que sua filha estava crescendo, a idia de que se
convertesse em uma mulher, com um corpo de mulher, emoes de mulher,
desejos deEra muito cedo, isso lhe desorientava. Fazia a um lado esses
problemas at esse momento. Entretanto era necessrio que algum lhe falasse
com a Emma das mudanas que foram produzir se nela.
81

Mas quem? Sua irm vivia muito longe, quanto a sua me, seria capaz de lhe
contar qualquer estupidez em lugar da verdade. A duquesa era uma
dissimulada que inclusive desaprovava a decorao do Southgate Hall j que as
curvas do estilo rococ lhe pareciam muito sugestivas e quase indecentes.
Detestava ver as patas das cadeiras sem o amparo das capas Pensando-o bem,
no era certamente a pessoa mas qualificada para lhe explicar a uma menina os
segredos da anatomia feminina.
- O que vai dizer lhe? - perguntou bruscamente.
Tasia entrecerr os olhos surpreendida e tentou falar em tom razovel.
- S o que uma adolescente deve saber. Se no quiser que eu fale com ela,
milord, acredito sinceramente que outra pessoa deveria encarregar-se de faz-lo
logo.
Luke a olhava com intensidade. A preocupao dela pela Emma parecia sincera
do contrrio nunca teria abordado um tema que era evidente que a punha
nervosa. E Emma queria muito a seu professora de modo que por que no ela?
- Confio em voc - disse com deciso - Mas no se aproveite e no lhe conte
toda a Gnese. No quero que Emma suporte sobre seus ombros a
culpabilidade do pecado original.
Tasia se mordeu os lbios molesta.
- Muito bem milord.
- Espero que sua informao sobre o tema seja de fiar - insistiu ele.
Ela assentiu brevemente com a cabea, completamente ruborizada.
Luke sorria. Ela parecia to vulnervel enquanto lutava para no perder a
calma, que ele no podia evitar divertir-se ante o espetculo.
- Como pode estar to segura? - perguntou-lhe para alargar o momento.
Ela se negou a morder o anzol.
- Com sua permisso milord, eu gostaria de me retirar.
- Ainda no.

82

Luke sabia que se estava comportando como um caipira, mas lhe dava igual, s
queria que ela ficasse. O dia tinha sido muito cansado e necessitava uma
distrao.
- Quer tomar uma taa miss Billings? Um pouco de vinho?
- No, o agradeo.
- Ento me faa companhia enquanto eu me sirvo uma.
Ela negou com a cabea.
- Sinto ter que rechaar seu convite milord.
- No um convite.
Luke assinalou uma poltrona ao lado da chamin.
- Sinta-se.
Ela fico imvel por um momento.
- muito demore - murmur.
Por fim se dirigiu para o assento e se sentou no bordo, deixou o livro sobre uma
mesita e as mos nos joelhos.
Ele encheu a taa com lentido.
- Me conte como a vida na Rssia.
Ela se esticou, preocupada.
- No posso
- J confessou que procedia dali - disse Luke sentando-se com suas largas
pernas estiradas - deveria poder me dizer algo mas sem necessidade de me
revelar todos seus apreciados secretos. Me descreva seu pas.
Lhe olhava alerta como se suspeitasse que ele estava gastando uma brincadeira.
- Na Rssia um pessoa se sente pequeno, as terras so imensas e o sol brilha
menos que aqui na Inglaterra. Tudo parece um pouco cinza. Nesta poca do
ano, em So Petersburgo, o sol no fica. Ns lhe chamamos noites brancas,
mas o cu no branco a no ser rosa e violeta desde meia-noite at o
amanhecer. As silhuetas escuras das casas se recortam contra o cu e algo
formoso. As igrejas tm os campan{rios redondos, assim
83

Suas pequenas e delicadas mos desenharam uma cpula.


- No interior das igrejas no h esttuas a no ser cones, pinturas religiosas de
Cristo, os apstolos, a Virgem e os Santos. Tm o rosto alargado, magro e triste,
um aspecto muito espiritual. Os Santos das igrejas inglesas me parecem muito
orgulhosos.
Luke esteve de acordo. Sorriu ao pensar que os Santos de sua prpria capela
incluso tinham um aspecto algo presunoso.
- Em nossa igreja no h isso, os bancos continuou uma amostra de
respeito para o Senhor permanecer de p incluso embora a missa dure horas. A
humildade muito importante para os russos. O povo pobre e trabalha duro.
Quando o inverno dura mais do normal a gente se rene ao redor do fogo para
gastar-se brincadeiras e contar-se histrias para esquecer a fome. A igreja russa
nos ensina que Deus est sempre conosco e que tudo o que acontece, seja bom
ou mau, vontade Dele.
Luke estava fascinado pela mudana de expresso no rosto da professora. Pela
primeira vez a via relaxada em sua presena. Sua voz era suave e seus olhos se
viam na penumbra mais felinos que nunca.
Ela seguia falando mas o j no a escutava. Desejava acariciar o sedoso arbusto
de cabelo, beij-la e sent-la sobre seus joelhos. Parecia to liviana!
Entretanto, apesar dessa aparente fragilidade, tinha uma vontade e uma
temeridade que o admirava. Nem sequer Mary se atreveu a enfrent-lo quando
estava zangado.
- Quando as coisas vo realmente mal - continuou isso ns, russos, temos um
dito: Vsyo prodyot. Todo acaba. Meu pai acostumava a dizer - interrompeuse bruscamente e conteve o flego.
Era evidente que falar de seu pai a entristecia.
- me fale dele - murmurou Luke.
Os olhos da Tasia brilhavam pelas lgrimas contidas.

84

- Morreu faz uns anos. Era um homem bom e nobre e a gente confiava nele para
arrumar suas diferenas. Sabia ficar no lugar deles. depois de seu
desaparecimento nada voltou a ser igual.
Esboou um sorriso entre doce e amarga.
- s vezes tenho muitas vontades de falar com ele e no consigo me convencer
de que isso no acontecer nunca mas. ainda pior que viver longe de minha
ptria. Toda lembrana dele se ficou ali.
Luke a olhava fixamente, embargado por uma intensa emoo, muito perigosa
para arriscar-se a analis-la.
Depois da morte da Mary concentrou todos seus esforos em sobreviver.
Algumas de suas necessidades podiam satisfazer-se, a outras tinha renunciado
para sempre. Seria melhor que despedisse sem mais a essa mulher antes de que
as coisas piorassem. A discusso por causa da criada grvida era a desculpa
ideal para lhe dar as obrigado e que os Ashbourne se fossem ao diabo.
Entretanto no pde faz-lo.
- Voltar? - conseguiu lhe perguntar apesar de ter um n na garganta.
- Eu
O olhar que lhe dirigiu era to comovedora, parecia to perdida que lhe cortou
a respirao.
- No posso - disse ela.
Um segundo depois se tinha ido correndo esquecendo do livro que tinha ido
procurar.
Luke no se atreveu a segui-la, ficou paralisado pela emoo e pelo desejo,
olhando o teto zangado. Deus sabia que o no era um ignorante em matria de
mulheres, era o ltimo homem capaz de apaixonar-se por uma misteriosa
jovem queda em desgraa. Ela era muito jovem, muito estranha e muito oposta
a Mary.
Ao pensar em sua esposa, Luke se levantou e se relaxou. Como podia trair
desse modo a Mary? Recordou o prazer que obteve compartilhando sua cama, a
85

maneira em que ela se pegava ao de noite e seus beijos pela manh. Sempre
tinham estado bem juntos. depois de sua morte a natureza lhe tinha empurrado
a procurar companhia feminina mas no tinha sido o mesmo.
Nunca tivesse podido imaginar que desejaria a outra pessoa. No assim, no
desta maneira incontrolvel e puramente emocional. Esta jovem lhe obcecava
cada vez mais e ele no via nenhuma sada.
Alm disso, nem sequer conhecia seu verdadeiro nome.
Com uma pequena gargalhada zombadora para si mesmo, voltou a dirigir sua
ateno ao conhaque.
- A sua sade - murmurou levantando a taa em direo ao sof que ela tinha
ocupado seja quem for

Tasia fechou a porta de sua habitao. Tinha subido correndo os trs pisos e se
apoiou na parede para recuperar o flego.
No deveria ter fugido assim da biblioteca, mas se se tivesse ficado teria
acabado por desfazer-se em lgrimas. Ao falar de seu pas se sentiu invadida
por uma grande nostalgia. Queria ver sua me, voltar a ver os rostos e os
lugares familiares para ela, ouvir falar seu idioma e que a chamassem por seu
verdadeiro nome.
- Tasia
Pareceu-lhe que seu corao deixava de pulsar.
Assustada olhou a seu redor na habitao vazia algum havia dito seu nome
ou o tinha imaginado? Percebeu com a extremidade do olho um reflexo no
espelho do armrio e se aterrorizou. Queria sair correndo dali mas uma fora
irresistvel a fez dar um passo e logo outro mais com os olhos fixos no espelho.
- Tasia - voltou a ouvir.

86

Retrocedeu aterrada, com a mo posta na boca para afogar um alarido. O


prncipe Mikhail Angelovsky a olhava do cristal com uns buracos negros no
lugar dos olhos e o rosto ensangentado. Seus lbios azulados estavam
estirados em um arremedo de sorriso.
- Assassina.
Tasia no se podia mover do stio, paralisada pela horrvel viso, os ouvidos lhe
apitavam, isso no podia ser real, era uma alucinao produto de sua
imaginao e de sua culpabilidade. Fechou os olhos para livrar-se dela, mas
quando os abriu a imagem seguia no mesmo stio. Baixando a cabea conseguiu
murmurar:
- EuEu no queria te matar Mikail.
- Suas mos
Tasia se olhou as mos tremendo, estavam cobertas de sangue. Lhe escapou um
grito afogado e fechou os punhos e as plpebras.
- me deixe - soluou - No vou escutar te. me deixe.
Estava muito aterrorizada para fugir, para rezar e para fazer qualquer outra
coisa que no fora ficar a petrificada.
Logo, lentamente, o assobio em seus ouvidos se apagou, abriu os olhos e se
olhou as mos que agora estavam brancas e podas. No espelho no havia
nenhuma imagem.
Como uma sonmbula se sentou na cama sem preocupar-se com as lgrimas
que lhe caam pelas bochechas. Demorou muito tempo em acalmar-se e quando
o medo ao fim desapreciou, estava esgotada. tombou-se na cama e olhou o teto.
No importava que no recordasse ter matado a Mikhail, cada dia se sentia
mais culpado. Tinha mais vises, mais pesadelosSua conscincia no lhe
permitiria esquecer ou ignorar o que tinha feito, esse assassinato seria sempre
uma parte de si mesma.
Gemeu de desespero.
- Basta! - ordenou-se.
87

Se deixava que a lembrana do Mikhail Angelovsky a atormentasse se voltaria


louca.

O primeiro dia de maio foi um dia claro e luminoso, qualquer vestgio do


inverno tinha desaparecido. Tombada sobre o tapete de um dos sales do piso
de acima, Emma se retorcia o ruivo cabelo, acovardada pelo que seu professora
acabava de lhe dizer.
- asqueroso! - indignou-se - por que tudo tem que ser to fastidioso para as
mulheres? Os panos manchados de sangue, os dores de tripa, a obrigao de
contar os dias do ms por que no lhes h{ meio doido a esse homens chateio?
Tasia sorriu.
- Suponho que eles tambm tero o seu. E alm isso no asqueroso Emma.
Deus nos criou assim. E como compensao por esse chateio como voc diz,
ns temos a sorte de poder ter filhos.
- Mida brincadeira! - disse Emma com amargura - um consolo saber que vou
ter a sorte de padecer os dores do parto.
- Algum dia querer ter um filho e no se preocupasse disso.
A menina franziu o cenho pensativa.
- Do momento que me sinta indisposta serei j o bastante major para ter um
filho?
- Sim, se compartilhar a cama com um homem.
- suficiente compartilhando a cama?
- mais complicado que todo isso mas j se inteirar mas adiante.
- Eu gostaria mais sab-lo agora miss Billings, a no ser sou capaz de imaginar
coisas horrveis.
- O que acontece na cama entre um homem e uma mulher no horrvel.
Disseram - me que inclusive muito prazenteiro.
- Sem duvida - contestou Emma pensativa - do contrrio no haveria tantas
mulheres convidando a papai a ir a sua cama.
88

De repente abriu os olhos sobressaltada.


- voc cre que ter feito filhos a todas miss Billings?
Tasia avermelhou.
- Seguro que no. Se se toma cuidado h maneiras de evit-lo.
- Cuidado de que?
Tasia estava tentando encontrar o modo de evitar a pergunta quando bateram
na porta. Era Molly, uma exuberante donzela de cabelo castanho e sorriso de
cavalo.
- Miss Emma - disse - Milord me envia a lhe dizer que chegaram lorde e lady
Pendleton. Quer que voc baixe imediatamente.
- Porretes! - exclamou ela precipitando-se para a janela - Se, so eles, esto
saindo do carro.
voltou-se para a Tasia elevando os olhos ao cu
- Todos os anos insistem em vir para assistir ao baile de primeiro de Maio com
papai e comigo. Lady Pendleton adora as festas campestres a muito esnobe.
Tasia se reuniu com ela e viu uma mulher pequena e rechoncha embutida em
um vestido de brocado que franzia o cenho.
- Parece bastante antiptica - reconheceu.
- Tem que vir conosco ao povo miss Billings, do contrrio morrerei de
aborrecimento.
- Isso no seria adequado Emma.
Tasia no desejava no participar de uma ruidosa festa de povo. No era
adequado para uma professora que se supunha que tinha que manter a
dignidade em qualquer circunstncia, assistir a algo assim.
Por outro lado os lugares cheios de gente a desgostavam. A lembrana da
multido gritando em seu prprio julgamento ainda estava muito vivo em sua
mente.
- Eu fico aqui - disse com firmeza.
Emma e Molly protestaram de uma vez.
89

- Papai deu o dia livre a todos os serventes para que vo ao povo.


- Traz m sorte no assistir festa do primeiro de maio - acrescentou Molly Ter que lhe dar a bem-vinda ao vero. leva-se fazendo sculos.
Tasia sorriu.
- Estou segura que o vero chegasse tanto se lhe der a bem-vinda como se no.
A donzela acudiu a cabea com impacincia.
- Ao menos venha esta noite, o momento mais importante.
- O que acontece esta noite?
Molly parecia assombrada pela ignorncia da professora.
- O baile de primeiro de maio obvio! Depois dois homens disfarados de
cavalo vo pelas casas do povo seguidos por outros. Se se detiverem em sua
isso casa traz boa sorte.
- De cavalo? - perguntou Tasia divertida - E porque no de co ou de cabra?
- Porque sempre foi assim - respondeu Molly picada - sempre foi um cavalo.
Emma continha uma gargalhada.
- vou dizer lhe a papai que miss Billings prope que o cavalo de primeiro de
maio se converta em uma cabra.
O som de suas risadas ressonou nas escadas enquanto baixava para reunir-se
com seu pai e os Pendleton.
- Emma no o diga! - gritou Tasia.
Mas a adolescente no respondeu. Tasia se voltou para o Molly com um
suspiro.
- No vou assistir festa da primavera. Se no recordar mal s um rito pago,
a adorao dos druidas, as fadas e todo isso.
- No voc crie nos contos de fadas miss Billings? - perguntou Molly com
ingenuidade - Pois deveria faz-lo j que voc justamente o tipo de pessoa que
lhes gosta de levar-se.
afastou-se com uma grande gargalhada, deixando detrs dela a uma Tasia
totalmente desconcertada.
90

Os Stokehurst passaram a tarde no povo com os Pendleton.


A maioria dos criados no foram comida fria que tinha preparado Mrs
Plunkett, estavam muito ocupados arrumando-se antes de que chegasse a festa
de noite. Tasia estava convencida que a celebrao da chegada da primavera s
era uma desculpa para beber e paquerar livremente uns com outros, e essa
forma de divertir-se no lhe interessava.
encerrou-se em sua habitao e se instalou ao lado da janela de onde podia
ouvir as canes e a msica. Olhando pelo cristal se imaginou que as fadas se
passeavam pelo bosque e que as luzes que piscavam nas tochas eram o reflexo
de suas asas.
- Miss Billings!
A porta da habitao se abriu dando passo a trs jovencitas que se precipitaram
dentro sem esperar convite.
Tasia abriu os olhos com assombro ao ver o Molly, Hannah e Betsy vestidas
iguais com uma blusa branca e uma saia multicolorido e levando na cabea uma
coroa de cintas e flores.
- Miss Billings - comeou alegremente Molly - viemos procur-la para lev-la ao
povo.
Tasia sacudiu a cabea.
- Obrigado mas no tenho anda que me pr. Fico, divirtam bastante.
- Trouxemo-lhe roupa
Um monto de blusas e saias caiu em desordem em cima da cama.
Hannah, uma empregada de cozinha loira e mida lhe dirigiu um tmido
sorriso.
- Algumas costure so nossas e outras de miss Emma. Pode ficar com els se
quiser, so velhas. Prove-se primeiro a saia vermelha, miss Billings.
- No vou - repetiu Tasia com firmeza.
As outras tentaram convenc-la.
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- Tem que nos acompanhar miss Billings. o nico dia do ano que nos
divertimos
- de noite, ningum a reconhecer{
- Vai todo mundo. No pode ficar s aqui!
Tasia viu de repente, com surpresa, ao Mrs Knaggs na porta com os braos
cheios de flores. A ama de chaves parecia zangada.
- O que estou ouvindo miss Billings?
Tasia sentiu alvio ao encontrar uma aliada.
- Esto empenhadas em que v com elas, mas voc sabe, Mrs Knaggs, que isso
no seria adequado.
- Em efeito.
O rosto do Mrs Knaggs se distendeu com um inesperado sorriso.
- Entretanto se no sair com elas esta noite, sentirei-me muito contrariada, miss
Billings. Quando for voc uma velha como eu, ter direito a ficar em sua
habitao olhando pela janela, mas no momento sua obrigao ir danar.
- Masmas - balbuciou Tasia desorientada - no acredito em ritos pagos.
Como todos os russos tinha sido educada com uma complexa mescla de religio
e superstio; estava bem respeitar a natureza das coisas mas a Deus no
gostava que se venerasse aos dolos. O costume de primeiro de Maio era
totalmente inaceitvel.
Molly comeou a rir.
- No v por questes religiosas, v simplesmente para divertir-se. Alguma vez
tem feito nada simplesmente por prazer?
Tasia s desejava uma coisa: ficar sozinha. Tentou protestar mas todas suas
desculpas foram refutadas.
- De acordo - cedeu ao final com um suspiro - mas seguro que no me divertirei.
Enquanto ela se despia as outras comearam a tagarelar alegremente.
- A saia vermelha - insisti Hannah enquanto Molly elogiava a azul.

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- Nem sequer necessita suti! - disse Betsy olhando com inveja a magra figura
coberta de linho branco.
Molly lhe colocou pela cabea uma regata com cintas.
- Seus peitos so apenas mas grandes que os da senhorita Emma - disse
amavelmente - Mas no se preocupe por isso miss Billings, uns meses mas com
as comidas do Mrs Plunkett e suas formas se voltaro to arredondadas como
as minhas.
- Duvido - respondeu - Tasia com cepticismo olhando de esguelha o exuberante
peito da donzela.
No protestou quando as outras lhe desfizeram o coque; exclamaram
admiradas ao ver a espessa cabeleira brilhante que lhe chegava at os quadris.
- Que formoso! - suspirou Hannah
Trancaram-lhe o cabelo com cintas e flores deixando cair pesada trana
livremente pelas costas, logo retrocederam para olhar com satisfao o
resultado de seus esforos.
- voc encantada - felicitou Mrs Knaggs - Todos os jovens do povo vo tentar
lhe roubar um beijo.
- Como? - escandalizou se Tasia enquanto a arrastavam fora da habitao.
- uma costumbre - explicou Molly - s vezes os meninos se equilibram sobre
uma para roubar um beijo. Traz boa sorte, no h nada de mau.
- E se eu no quero que me beijem?
- Ento pode fugir correndomas d{ no mesmo. Se o menino for feio, pense
que ser{ breve e se for bonitobom, ento no querer{ escapar.

Fora estava escuro, a noite no tinha estrelas mas o povo estava iluminado com
tochas e lanternas penduradas das janelas das casas. A msica se foi fazendo
mais forte conforme se foram aproximando da festa.
Como Tasia tinha previsto, o vinho jogava um importante papel na festa.
Homens e mulheres bebiam diretamente da garrafa depois de cada baile.
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Agarrando-se das mos comearam a rodear o grande mastro adornado com


flores e ficaram a cantar canes pags em honra s rvores, a terra e a lua.
Essa sensao de liberdade e de alegria recordou a Tasia a voila dos russos,
quando estava permitido fazer algo: beber, romper o que tivessem mo, em
resumo, voltar-se loucos.
- Venha! - gritou Molly agarrando a Tasia de uma mo enquanto Betsy se
apoderava da outra.
Levaram-na a roda de pessoas.
- No necessrio que cante miss Billings, simplesmente faa rudo e mova os
ps.
Isso no era muito difcil, Tasia se deixou levar pelo ritmo e repetiu as canes
de outros at que seu corao comeou a pulsar com a fora de um tambor.
O circulou se rompeu e todos foram beber e a descansar. Molly lhe ofereceu um
odre de vinho e Tasia bebeu torpemente um gole do lquido vermelho escuro.
Quando a msica comeou de novo, um bonito moo loiro se aproximou
sorrindo e a agarrou pela mo para lev-la novamente roda de pessoas.
Ela no sabia se era devido ao vinho ou excitao do baile mas em qualquer
caso estava comeando a divertir-se.
Todas as mulheres se lanaram ao centro do crculo e agitaram suas coroas por
cima de suas cabeas. O perfume das flores, misturado com o aroma do vinho e
do suor dava ao ambiente um particular aroma a terra. Tasia danou e danou
at que tudo girou a seu redor.
Saiu do grupo de bailarinos e se afastou um pouco para recuperar o flego,
tinha a blusa empapada em suor e se abanou, apesar do frescor da noite tinha
calor e estava ruborizado e encantada. Algum lhe ofereceu uma garrafa e deu
um gole de vinho.
- Graas - disse secando - a boca com o dorso da mo.

94

Ao levantar a vista viu que a seu lado estava o loiro de antes que voltou a
agarrar a garrafa e, antes de que ela pudesse reagir, deu-lhe um beijo na
bochecha.
- Isso d sorte - exclamou ele alegremente antes de voltar para baile.
Tasia piscou surpreendida e se levou uma mo bochecha.
- chegou o cavalo! - gritou um homem.
A multido rugiu entusiasmada.
- O cavalo! O cavalo!
Tasia rompeu a rir ao ver dois moos com um velho disfarce de cavalo. Um
deles levava a grande mascasse que para as vezes de cabea, o pescoo estava
engalanado com uma coroa de flores e umas abas tampavam as pernas dos
portadores.
depois de dar umas voltas, o animal se dirigiu pesadamente para o centro do
povo seguido pela multido. Agarraram a Tasia da mo e a serpente humana
perambulou pelas ruas, passaram por uma primeira casa que tnia as portas
totalmente abertas. Ao sair pela porta traseira, Tasia se deixou arrastar por
outros. A gente enchia as ruas para olhar aos bailarinos enquanto davam
palmadas seguindo o ritmo das velhas canes.
Um grupo se homens estavam perto do antigo mercado de trigo e alguns
acariciando abertamente a suas companheiras. Quando um obstculo invisvel
ralentiz o passo da fila de bailarinos, estes comearam a dar patadas no cho
enquanto cantavam.
Tasia ouviu uns assobios e se girou para os bagunceiros, entre os quais viu com
surpresa que se encontrava lorde Stokehurst, que sorria ante suas bobagens.
Tasia se esticou preparando-se para fugir antes de que ele a visse, mas j era
muito tarde Ele se voltou para ela ao mesmo tempo que ela comeava a ir-se.
O deslumbrante sorriso dele se desvaneceu e lhe viu tragar saliva com esforo.
Depois abriu a boca to surpreso como ela.

95

Ele ia um pouco despenteado, sua jaqueta e sua camisa estavam desabotoadas


altura do pescoo, sob a luz das tochas, que punham reflexos dourados em seu
cabelo, era a viva imagem de um bogadyr, o heri de um antigo conto russo. Os
olhos azuis do mantiveram cativos os da Tasia. Diretos e diablicos como se
estivessem vendo um espetculo indecente.
A serpente humana voltou a mover-se mas Tasia sentia seus ps como se
fossem de chumbo. Estava a, petrificada e o homem que estava detrs dela
protestou:
- Vamos pequena, te mova ou sai da fila.
- Perdo - disse ela retrocedendo de um salto.
O lugar que deixou vazio foi imediatamente ocupado.
Antes de que pudesse escapar, lorde Stokehurst estava diante dela. Agarrou-a
da boneca.
- Venha comigo.
Ela obedeceu confundida, sem pensar em resistir nem por um momento.
Os homens assobiavam e os bailarinos gritavam enquanto entravam na casa
seguinte, mas os batimentos do corao do corao da Tasia afogavam todos os
sons.
Stokehurst avanava dando pernadas obrigando-a a correr detrs dele, estava
zangado e com razo Tinha cometido um equvoco ao fazer-se notar desse
modo em vez de comportar-se com dignidade ficando na manso. Agora, lorde
Stokehurst ia lhe dar um sermo para possivelmente despedi-la depois.
Levou-a at um bosquecillo no limite do prado onde se celebrava a festa, longe
das luzes do povo. Ao fim, sob a taa de uma grande rvore, soltou-a.
Ela levantou os olhos para ele mas era incapaz de distinguir sua expresso na
escurido.
- No deveria ter vindo a bailar - murmurou ela fracamente.
- por que? Esta noite todo mundo tem direito a divertir-se.
Tasia abriu os olhos assombrada.
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- No est zangado?
Ele se aproximou dela fazendo caso omisso da pergunta.
- Com esse penteado parece uma cigana.
Essa observao to pessoal desconcertou a Tasia. Stokehurst no se
comportava como habitualmente, parecia ter abandonado a conteno que lhe
caracterizava. Em sua voz suave e seus gestos despreocupados se adivinhava
uma nova ameaa. deu-se conta repentinamente de que ele a sua maneira a
estava cortejando. Retrocedeu assustada e tropeou com a raiz de uma rvore.
Ele a sujeitou pelos ombros mas no a soltou mesmo que ela recuperou o
equilbrio.
O calor de suas mos a queimava atravs da blusa. O outro brao do Stokehurst
se apoiou no tronco da rvore altura da orelha dela. Tasia se sentia como em
uma armadilha; deliciosamente consciente da proximidade do corpo do
homem, apoiou-se na rvore.
Est bbado, pensou fugazmente, no consciente do que faz.
- Milordh{bebeu
- Voc tambm.
Ele estava o bastante perto como para que ela notasse o doce sabor do vinho em
seu flego, jogou para trs a cabea tanto como foi possvel. Por um instante o
passo de uma tocha iluminou o rosto do Stokehurst antes de voltar a ficar entre
as sombras. Ela notou seus dedos sob seu queixo e emitiu um gemido de
protesto.
- No - sussurrou assustada.
- No? - repetiu o divertido - ento por que me seguiu?
- EuAcreditava
lhe custava respirar.
- Acreditava que estava zangado, acreditei que queria me chamar ateno em
particular.
- E tivesse preferido isso a um beijo?
97

- Sim!
Ele riu ante a espontaneidade de sua resposta e sua mo se posou em sua tensa
nuca fazendo que ela se estremecesse com a calidez de sua pele. estava
levantando uma ligeira brisa, mas lorde Stokehurst era alto, largo e quente.
Apesar da angstia que para que lhe tocassem castanholas os dentes, Tasia se
sentiu tentada a procurar refgio nele.
- Tem medo de mim - murmurou ele.
Ela assentiu com a cabea com estupidez.
- Por culpa disto? - perguntou o lhe mostrando seus dedos metlicos.
- No.
A verdade era que ela no sbia exatamente de que tinha medo. Uma estranha
sensao se deu procurao dela e estava alerta, temendo um perigo que no
podia expressar.
Os suaves lbios do Stokehurst agarraram uma pequena mecha de cabelo de
sua tmpora e ela sentiu como uma descarga de eletricidade. Ps-lhe os punhos
no peito para lhe empurrar.
- Um beijo para atrair a boa sorte? - sugeriu ele - s vezes acredito que precisa
ter sorte miss Billings.
Uma risada nervosa lhe subiu garganta.
- No acredito na sorte, s acredito na orao.
- E porque no nas duas coisas? No, no fique rgida, no vou fazer lhe
danifico.
Inclinou a cabea e ela voltou a cara.
- Deixe ir
Cometeu o engano de tentar passar por debaixo de seu brao mas ele foi mas
rpido e a apertou contra seu corpo, enrolando a grosa tranca ao redor de sua
mo para imobiliz-la. Dominava-a com sua alta estatura e ela fechou os olhos.
Quando notou os lbios do posar-se brandamente no extremo dos seus,
estremeceu-se.
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Ele a apertou um pouco mais forte e acariciou os lbios fechados. Ela tinha
esperado violncia e impacincia, algo exceto a suavidade desse quente contato.
A boca do Stokehurst vagou por sua bochecha, sua orelha e seu pescoo. A
ponta de sua lngua se posou por um momento na artria do pescoo onde
pulsava seu pulso e ela sentiu vontades de repente de deixar cair contra o
cedendo ao desconhecido desejo que a nascia em seu interior.
Nunca antes tinha perdido o controle de se mesma diante de ningum e esse
pensamento lhe devolveu a prudncia.
- No - disse com voz afogada colocando as mos em seu cabelo - O suplico
Detenha-se!
Ele levantou a cabea e a olhou aos olhos.
- Que suave ! - murmurou o.
Logo soltou a trana depois de agarrar uma flor dela. Com a ponta dos dedos
delineou a curva da mandbula dela.
- Milord
Ela tomou uma baforada de ar.
- Milordesperoque seja possvelesquecer o que acaba de acontecer.
- Se realmente o quiser assim
Acariciou-lhe o queixo com os dedos que ainda conservavam o perfume da flor.
Ela moveu a cabea mordendo um lbio.
- Foi pelo vinho. E pelo baile. Suponho que qualquer se teria deixado levar pelo
ambiente.
- obvio, os bailes folclricos so algo mareantes
Tasia avermelhou compreendendo que o se estava burlando dela, mas no lhe
importou j que tinha encontrado uma desculpa.
- Boas noites disse-lhe apartando da rvore
Suas pernas pareciam de algodo.
- Tenho que voltar para a manso.
- Mas s no.
99

- Quero voltar sozinha - insistiu.


Houve um breve silncio e logo Stokehurst estalou em gargalhadas.
- De acordo, mas no se queixe se algum a aborda. Embora haja poucas
possibilidades de que isso se produza duas vezes na mesma noite.
Ela ps-se a correr com sua magra silhueta confundindo-se com a noite.
Luke apoiou o ombro no tronco da rvore e deu vrios golpes nervosos com o
salto de sua bota no cho.
comportou-se brandamente com ela quando seu desejo tinha sido o de esmagar
seus lbios com os do e deixar marcas na fina pele dela. O desejo que acreditava
morto desde para tempo acabava de ressuscitar mas forte que nunca. Desejava
lev-la a sua cama e conserv-la durante uma semana ou para toda a vida.
Odiava-a por transtornar assim sua vida, por afastar de sua mente a lembrana
da Mary. Ela se iria logo, o ms passaria logo e Charles Ashbourne lhe
encontraria outro emprego. S tinha que ignor-la at ento.
Frustrado, golpeou o tronco da rvore com seus dedos de metal arrancando
uma parte de casca e logo se afastou dando grandes pernadas fugindo do baile
e da festa.
Tasia estava diante da janela de sua habitao um pouco perdida.
Ao recordar os mornos lbios do sobre os seus, sua suavidade e sua fora
contida, estremeceu-se. Levava sozinha tanto tempo! Estar entre os braos do
Stokehurst tinha sido uma experincia deliciosa e aterradora de uma vez. A
comodidade e a sensao de segurana a tinham turbado profundamente.
Lentamente se levou uma mo boca. Stokehurst certamente tinha encontrado
divertida sua inocncia, nunca antes a tinham beijado, alm de alguns beijos
intercambiados com o Mikhail Angelovsky justo depois do anncio de seu
compromisso.
Mikhail, como lhe chamavam sua famlia e seus amigos, era uma extraordinria
mescla de beleza e de excessos. Sua maneira de viver era despreocupada,
vestia-se sempre de forma muito rebuscada, banhava-se em perfumes de aroma
100

penetrante, levava o cabelo muito comprido e o pescoo sujo. A maior parte do


tempo seus grandes olhos dourados sozinho refletiam o vazio provocado por
sua afeio ao pio. De repente umas vozes encheram a cabea da Tasia, e se
cambaleou presa das nauseia.
- Amo-te Mikhail. Mil vezes mais do que ela poder te amar jamais. Nunca ser capaz
de te dar o que necessita.
- Pobre velha louca, ciumenta e decrpita - respondeu Mikhail - No tem nem idia do
que desejo.
- As vozes se desvaneceram e Tasia franziu o cenho desconcertada sem saber se
isso tinha sido uma lembrana ou o fruto de sua imaginao.
Sentou-se com a cabea entre as mos, imersa no tortura de seus pensamentos.

A temporada estava terminando em Londres e a alta sociedade ia fechando suas


casas da cidade para retirar-se ao campo.
Lorde Stokehurst dava uma das primeiras festas do vero, um fim de semana
de caa ao qual estavam convidados os vizinhos mais importantes.
A Tasia essa perspectiva no tinha nenhuma graa j que ia perturbar sua
tranqilidade, entretanto a esperada assistncia dos Ashbourne a tranqilizava.
Sentia-se feliz por voltar a ver sua prima Alicia, o nico vinculo que ficava com
seu passado; esperava poder encontrar um momento para conversar com ela.
A ningum surpreendeu ver que lady Harcourt como anfitri.
- Foi sua idia - confiou Mrs. Knaggs uma noite aos criados de maior fila - Lady
Harcourt quer que lorde Stokehurst e todos seus convidados se dem conta do
bem que se desembrulha. Esta mais claro que a gua: quer converter-se na
senhora desta casa.
Lady Harcourt chegou dois dias antes para assegurar-se de que tudo estava a
seu gosto. A partir desse momento na manso se desdobrou uma atividade
febril. Fizeram-se enormes acertos florais enquanto os msicos ensaiavam nos

101

sales. Lady Harcourt fez um monto de mudanas que foram dos mveis ao
menu previsto pelo Mrs Plunkett.
Emma estava to desgostosa que brigou com seu pai, o tom de suas vozes
ressonou pelo vestbulo uma manh quando voltavam de seu passeio dirio.
- Ela est pondo tudo pernas para o ar, papai.
- Dei-lhe carta branca, deixa de te queixar Emma.
- Mas se nem sequer ouviste
- Hei dito que basta.
Luke viu a Tasia que vinha a procurar a sua aluna e empurrou a adolescente
para ela.
- Faa algo! - ladrou antes de afastar-se dando pernadas.
Era a primeira vez que lhe dirigia a palavra desde por volta de vrios dias. To
zangada como seu pai, Emma olhou sua professora com seus azuis olhos
brilhando de ira.
- um monstro! - lanou olhando furiosa a seu pai que se afastava.
- Imagino que estavam falando de lady Harcourt - disse Tasia tranqilamente.
- No quero que parea que est em sua casa porque no assim - mascull a
nenina - odeio que se faa cargo da casa. E odeio a maneira que se pega sem
cessar a papai com sua melosa voz. Pe-me realmente doente!
- S um fim de semana, deve te comportar como uma pessoa civilizada,
Emma, e trat-la com cortesia e respeito.
- No sozinho um fim de semana - murmurou Emma - Quer casar-se com ele.
Com toda sua ira desaparecida levantou seu olhar cheia de tristeza para a Tasia.
- E se o consegue miss Billings? Teria-a em cima meu toda a vida!
De repente Tasia se encontrou com uma menina desconsolada de doze anos
entre os braos. Abraou-a com ternura lhe acariciando o cabelo.
- Sei o duro que para ti - murmurou - Mas seu pai esta s desde que morreu
sua me sabe? A Bblia diz que cada homem tenha sua mulher. Preferiria que
no se casasse alguma vez e que envelhecesse sozinho?
102

- obvio que no! - respondeu Emma em voz baixa - mas quero que se case
com algum que eu goste.
Tasia comeou a rir.
- Querida, no acredito que pudesse te gostar de uma pessoa que interessasse a
seu pai.
- Sim! - protestou Emma soltando-se de seus braos indignada conheo uma
que exatamente o que o necessita. jovem, formosa, inteligenteSeria
perfeita para ele.
- E quem ?
- Voc!
Tasia ficou boquiaberta por um momento.
- Esquea disso imediatamente Emma - conseguiu articular.
- Por que?
- Para comear os homens como seu pai no se casam com professoras.
- Papai no um esnobe. Isso lhe daria completamente igual. No lhe parece
bonito, miss Billings?
- Nunca me expus isso. E agora a hora da lio Emma.
- Est completamente vermelha! - disse triunfalmente a aludida apesar do
severo olhar da Tasia - Gosta!
- A beleza fsica no significa nada.
- Papai formoso tambm em seu interior - insistiu Emma - No o dizia a
srio quando disse que era um monstro. Voc poderia tentar ser mais amvel
com ele, miss Billings, lhe sorrir de vez em quando. Sei a cincia certa que papai
se apaixonaria por voc se voc se tomasse a molstia de lhe seduzir.
- Mas eu no quero que ningum se apaixone por mim! - respondeu Tasia
reprimindo uma gargalhada ante a ocorrncia da menina.
- Ento no gosta de meu pai?
- um homem muito respeitvel.
- Sim, mas gosta?
103

- Tudo isto ridculo Emma, no conheo o bastante a lorde Stokehurst para te


responder.
- Se se casasse com o j no teria necessidade de trabalhar. Converteria-se em
duquesa no gostaria disso? No gostaria de viver para sempre conosco?
- OH Emma
Tasia olhou a sua aluna com carinho.
- muito amvel por sua parte te ocupar de meu bem-estar, mas h coisas que
no entende e me temo que no lhe posso explicar isso. Ficarei tanto tempo
como possvel, isso s o que posso lhe prometer.
Emma ia responder quando viu que algum se aproximava, fechou a boca e
olhou fixamente mulher com o cabelo cor mogno com uma antipatia mau
dissimulada.
- Lady Harcourt - anunciou entre dentes.
ris se deteve seu lado, levava um vestido de seda vermelho escuro que realava
sua voluptuosa figura.
- Me apresente a seu acompanhante Emma - disse com voz ligeira.
Emma obedeceu com inapetncia.
- Minha professora, miss Billings.
Lady Harcourt acolheu a reverncia da Tasia com um gesto gelado.
- curioso, segundo a descrio de lorde Stokehurst imaginava bem mais
velha, entretanto quase uma menina.
- Se Emma ou eu podermos ajud-la de algum modo com seus preparativos
lady Harcourt - disse Tasia - estaremos encantadas. No certo Emma?
Olhou a sua aluna com severidade.
- OH sim! - respondeu Emma com um meloso sorriso.
- Obrigado. A melhor ajuda que podem me dar manterem as duas afastadas
dos convidados.
- Certamente milady. Alm disso estamos atrasadas com a classe da manh.
- Nos manter apartadas? - repetiu Emma encolerizada - minha casa
104

viu-se interrompida pela Tasia quem a arrastou at a classe.


- Comearemos com uma pequena redao sobre a educao - sussurrou pelo
caminho.
- Por que tenho que ser educada com ela se ela no o comigo?
Emma olhou a professora de reojo.
- Parece que voc tampouco gosta muito dela, miss Billings - acrescentou.
- Pareceu-me bem graciosa - respondeu Tasia com indiferena.
Emma a olhou com ateno.
- Estou segura de que tem voc tanto sangue azul como ela, inclusive pode que
mais. Mrs Knaggs est segura. Pode me dizer quem em realidade, nunca traio
um segredo. Deve ser algum importante, uma princesa que se esconde de algo,
ou uma espi, ou possivelmente
Rindo - se, Tasia a agarrou pelos ombros e a sacudiu levemente.
- S sou sua professora, isso tudo. E no desejo ser ningum mais.
Emma a gratificou com um olhar srio.
- Isso uma tolice! Voc muito mais que uma professora, isso se v lgua.

Os convidados foram chegando ao longo de todo o dia. Os criados se passaram


todo o tempo subindo e baixando as escadas atentos comodidade dos
convidados de seu senhor.
As damas desapareciam em seguida para reaparecer com elegantes vestidos,
adornados com encaixe e com delicados bordados. Providas de elegantes
leques, em seguida se reuniam nos sales para conversar enquanto bebiam um
refresco.
Tasia as observava recordando os bailes aos que tinha assistido na Rssia com
sua famlia. Que vida to protegida levava ento! Seu mundo se limitava a So
Petersburgo. Quanto tempo esbanjado! Inclusive as horas que tinha passado
ajoelhada na Igreja agora lhe pareciam vazias. Tivesse sido melhor que as
tivesse empregado ajudando aos pobres em lugar de limitar-se a rezar por eles.
105

Aqui, na Inglaterra, pela primeira vez em sua vida, sentia-se til e era uma
sensao imensamente satisfatria. Embora tivesse opo no voltaria para a
vida ociosa que tinha levado at para pouco.
De noite se serviu um suntuoso jantar no comilo, em umas luxuosas mesas.
Houve pelo menos trinta pratos distintos e o ar estava cheio de aroma de caa,
salmo, aves e bolos.
Quando passava diante da porta ouvia os brinde seguidos de gargalhadas.
Imaginava lady Harcourt, magnfica, com sua cabeleira mais chamejante que
nunca sob a luz dos candelabros. Lorde Stokehurst devia estar contemplando-a,
feliz e orgulhoso, felicitando-se pelo xito da festa.
Tasia tirou o cenho que enrugava sua frente antes de reunir-se com a Emma
para jantar. Os meninos nunca eram convidados aos jantares privados e as
professoras tampouco.
Depois de comer, os convidados se separaram, as damas se reuniram em um
salo para tomar uma taa de ch enquanto os homens ficavam no comilo para
degustar uma taa de oporto ou de conhaque.
Por fim todos se reuniram no salo do vero para ver as atraes. Emma
suplicou a Tasia que a deixasse baixar.
- Lady Harcourt contratou a uma vidente, chama-se Madame Miracle e muito
boa. Miss Billings temos que ir v-la. Imagine que diz algo sobre meu pai.
Ficarei sentada sem me mover em um rinco, comportar-me-ei bem, prometo-o.
Tasia sorriu.
- Imagino que no h nada de mau em olhar um pouco sempre que formos
discretas. Mas no espere muito dessa Madame Miracle, Emma. Seguro que
uma atriz sem trabalho.
- D-me igual! Quero ouvir tudo o que diga.
- Muito bem - concedeu Tasia examinando-a com olho crtico - Mas antes tem
que te trocar, te pr o vestido azul e dominar seu cabelo.
- Hoje no se deixa dominar, cada vez que me penteio se encrespa mais.
106

Tasia riu.
- Nesse caso o ataremos.
Enquanto ajudava a Emma a vestir-se, Tasia comeou a preocupar-se com as
reaes que ia provocar sua presena. Depois de todo lady Harcourt lhes havia
dito que se mantivessem separadas dos convidadosembora lorde Stokehurst
no havia dito nada sobre o particular, certamente era da mesma opinio que
lady Harcourt.
Entretanto Emma se levou muito bem todo o dia, tinha estudado e no tinha
protestado quando se viu obrigada para jantar na sala de classes. Merecia uma
recompensa.
Todos, homem e mulheres elegantemente vestidos, estava sentados em
pequenos grupos nos sofs e as poltronas enquanto que as luzes peneiradas
faziam brilhar brandamente a seda que recobria as paredes. As cortinas se
levantavam pelo efeito da brisa.
Assim que lorde Stokehurst viu sua filha se desculpou com uns amigos com
que estava falando e se dirigiu para ela.
Estava magnfico com seu traje escuro e seu colete de seda bordado. Beijou
brevemente a Emma.
- No te vi em todo o dia disse - Onde te tinha escondido?
- Lady Harcourt nos disse que no
Emma se interrompeu ao notar que Tasia lhe dava uma discreta cotovelada.
- Estivemos muito ocupadas trabalhando papai.
- O que aprendeste hoje?
- Esta manh tivemos lio de comportamento e pela tarde estudamos a histria
da Alemanha. Levei-me to bem que miss Billings me h dito que podia ver
Madame Miracle se era discreta.
- Madame Miracle - disse lorde Stokehurst com uma pequena carcajada revisto uma charlat. Pode te sentar diante comigo, Emma, a condio de que
me prometa que no acreditar em nada do que diga.
107

- Obrigado papai!
Emma ia afastar se com seu pai quando se deteve e se voltou para a Tasia.
- Venha conosco, miss Billings.
- Prefiro ficar aqui - respondeu esta.
Olhou as largas costas do Stokehurst enquanto se afastava com sua filha,
sentindo-se mal repentinamente. Ele a tinha ignorado deliberadamente sem
olh-la sequer, entretanto, sob sua frieza se podia notar algo terrivelmente
ameaador.
Deixou de pensar nisso quando lady Harcourt levou ao centro da sala uma
mulher completamente vestida de negro.
- Se me permitirem eu gostaria de isso lhes apresentar uma convidada muito
especial. Em Londres, Paris e Veneza, Madame Miracle reconhecida por
possuir um excepcional dom de vidncia. Diz-se que alguns membros da
famlia real a consultam regularmente. Por sorte aceitou unir-se a ns para que
possamos desfrutar de sua habilidade fora do comum.
Houve uma salva de entusiastas aplausos e Tasia se refugiou ao fundo
pegando-se parede com seu rosto inexpressivo.
Madame Miracle era uma mulher morena de uns quarenta anos com os olhos
delineados com khol e as bochechas coloridas. Levava um anel em cada dedo e
nas bonecas uns pesadas braceletes.
Assinalou teatralmente o velador coberto com um pano negro e cheio de
candelabros. Sobre a mesa havia outros objetos: uma taa cheia de pedras de
cores, um jogo de cartas e umas quantas estatuetas.
- Queridos amigos - adotou um tom dramtico - chegou a hora de apartar as
dvidas e as barreiras terrestres para acolher aos espritos que esta noite sero
um reflexo de nossas almas. Preparem-se a descobrir com eles os segredos do
passado e do futuro.
Enquanto a mulher continuava falando, Tasia ouviu que algum pronunciava
seu nome.
108

Um calafrio lhe percorreu as costas e se deu a volta com rapidez. Alicia


Ashbourne estava sorrindo detrs dela. Obedecendo a seu sinal, Tasia se
deslizou pela porta e se refugiaram rapidamente no deserto vestbulo.
Tasia abraou encantada a Alicia.
- Prima! Estas maravilhosa, este ms te sentou que maravilha.
Tasia a olhou com cepticismo.
- No notei nenhuma mudana.
- Seu est rosto relaxado e estas menos magra.
- A verdade que me alimentam bem. - Fez uma careta. - Comemos a todas as
horas.
Alicia riu.
- Seja o que seja, h-te sentado bem. Me diga, Tasia, como est?
Tasia se encolheu de ombros um pouco molesta, queria falar de sua viso do
Mikhail no espelho, de seus pesadelos, mas todo isso se deveu a sua m
conscincia. Se se desafogava com a Alicia s conseguiria preocup-la.
- Estou todo o bem possvel - respondeu ao fim.
Alicia estava cheia de compaixo.
- Charles e eu somos sua famlia Tasia. Faremos tudo o que possamos para te
ajudar. Lorde Stokehurst amvel contigo?
- No desagradvel - disse Tasia sem comprometer-se.
- Me alegro muito! - exclamou Alicia lhe apertando as mos com fora antes
de olhar a seu redor no vestbulo - seria melhor que voltssemos para salo, j
haver outra ocasio para falar.
Tasia esperou uns minutos antes de seguir a sua prima. Levantou as
sobrancelhas surpreendida ao ver a Emma sentada na mesa da vidente. Apesar
da advertncia de seu pai a menina parecia hipnotizada pelo Madame Miracle.
- V algo? - perguntava com interesse.
Madame Miracle estudava atentamente as pedras de cores dispostas na toalha.

109

- Ah! - disse por fim com um grave assentimento como se os calhaus lhe
tivessem revelado seus segredos - tudo se esclarece. Tem um esprito rebelde e
violentas emoesmas tudo voltar{ para seu equilbrio. Dentro de pouco sua
capacidade de amar vai atrair a sua redor a muita gente que tentasse
beneficiar-se de sua fora.
Interrompeu-se, agarrou as mos da Emma e fechou os olhos para concentrar-se
melhor.
- E meu futuro? - insistiu Emma.
- Vejo um marido. Um estrangeiro. Trar consigo conflitos, mas fora de
pacincia e de compreenso conseguir viver em harmonia.
Abriu os olhos.
- Tero muitos filhos. Um formoso futuro em perspectiva.
- Que classe de estrangeiro? Um francs? Um alemo?
- Os espritos no o ho dito.
Emma enrugou o nariz contrariado.
- Pode perguntar-lhe.
Madame Miracle se encolheu de ombros e lhe soltou as mos.
- Isso tudo - declarou com um tom que no admitia rplica.
- Maldio! - grunhiu Emma - Agora estarei me fazendo perguntas cada vez
que conhea um estrangeiro.
Stokehurst sorrindo, fez um sinal a sua filha para que voltasse para seu stio a
seu lado.
- Agora toca a outra pessoa carinho.
- Miss Billings! - sugeriu Emma - Quero saber o que dizem os espritos sobre
miss Billings.
Tasia empalideceu enquanto todas as cabeas se giravam a olh-la.
Converteu-se no ponto de olhe de duzentos pares de olhos e um suor frio a
invadiu. Por um instante se acreditou de novo na Rssia no momento do

110

processo, quando a gente a olhava com uma curiosidade insalubre e hostil.


Invadiu-a o pnico e sacudiu a cabea, incapaz de pronunciar uma s palavra.
Estava-se inundando cada vez mais no pesadelo quando ouviu a voz de lorde
Stokehurst.
- Por que no? - perguntou suavemente - Venha aqui miss Billings.

Capitulo 4

Tasia tivesse desejado que a tragasse a terra. Enquanto, a gente comeou a


murmurar.
- S uma professora
- Por que lhe dedicar tanta ateno?
Stokehurst olhava a Tasia fixamente.
- No deseja saber o que lhe reserva o futuro?
- Meu futuro no interessa a ningum milord - respondeu ela com calma apesar
da angstia que sentia.
Stokehurst parecia querer castig-la mas ela no sabia que podia ter feito para
lhe desgostar.
Emma olhava alternativamente a Tasia e a seu pai e seu sorriso se desvaneceu.
- realmente divertido, miss Billings - insistiu com voz um tanto hesitante
apesar de tudo - por que no prova?
Alicia Ashbourne se levantou bruscamente e declarou com tom cortante:
- Eu gostaria que me lessem o futuro. No percamos o tempo com algum que
no o deseja.

111

- Depois lady Ashbourne - respondeu brandamente Stokehurst - Que os


espritos se centrem primeiro em nossa misteriosa professora.
Alicia se dispunha a protestar quando seu marido a obrigou a sentar-se de novo
lhe dando tapinhas na mo para tranqiliz - la.
ris Harcourt franziu o cenho.
- No atormente a esta pequena Luke, se no querer faz-lo melhor deix-la
em paz.
Stokehurst a ignorou. Estava olhando fixamente a Tasia.
- Vamos miss Billings, no nos faa esperar mais.
- Preferiria
- Insisto.
Teria a ltima palavra embora para isso tivesse que provocar uma cena.
Consciente de que no tinha escapatria, Tasia deu um passo para diante como
se estivesse indo fogueira.
- No tenha medo, filha minha - disse Madame Miracle lhe fazendo um gesto
para que se sentasse - pegue as pedras e esquente-as entre suas mos.
Tasia estava apanhada, quo nico podia fazer era confrontar a situao com a
cabea alta. Tomou um punhado de pedras e as apertou com fora em seu
punho. Todos a olhavam fixamente e ela notava essas olhadas como se fossem
adagas.
- Agora - ordenou Madame Miracle solte-as.
Tasia abriu a mo e os calhaus caram na mesa e se dispersaram rodando em
vrias direes.
A vidente baixou a cabea, visivelmente afetada, logo recolheu as pedras e as
voltou a pr na taa.
- Sria melhor comear de novo.
- Por que? - perguntou Tasia com voz indiferente embora adivinhava a
resposta.
Era um mau sinal.
112

Madame Miracle sacudiu a cabea sem responder.


Tasia voltou a lanar as pedras e uma caiu sobre o parquet.
- Ah! - sussurrou a adivinhar o acontecido de novo. Dois irmos, a morte, o
sonho.
Inclinou-se para recolher a ltima pedra e a observou atentamente. Era de cor
vermelha sangue com pequenas manchas negras. Ao fim a depositou na mesa e
agarrou as mos da Tasia.
- Percorreu um comprido caminho desde seu lar, viu-se arranco de sua casa e
de sua histria.
Interrompeu-se franzindo as sobrancelhas concentrada.
- No faz muito tempo as asas da morte a roaram.
Tasia estava em silncio, petrificada.
- Vejo um longnquo pasUma cidade edificada sobre ossos, rodeada de
bosques muito antigos. Vejo muito ouro e }mbarpal{cios, enormes terras e
muitos criadosTodo isso dele. Vejo-a com um vestido de seda e pedras
preciosas no pescoo.
Lady Harcourt interveio bruscamente como se todo isso lhe parecesse divertido.
- Miss Billings uma simples professora, nos explique por favor se puder como
vai ter um futuro to luxuoso. Casasse-se com um homem rico?
- No estou falando do futuro - respondeu a vidente - mas sim do passado.
No salo reinava o silncio, Tasia, muito afetada, tentou liberar suas mos.
- Quero parar - murmurou com voz rouca.
A vidente apertou mais seus dedos nos dela e Tasia notou como o suor
umedecia suas mos que se crisparam de repente como se houvessem sentido
uma descarga eltrica.
- Estou vendo-a em uma habitao decorada com ouro, valiosos quadros e
livros. Esta procurando a algum. Uma sombra cai sobre seu rosto. H um
homem jovem de olhos amarelos. H este sangue caindo ao cho. Voc grita seu

113

nomealgo comoMichael. Michael! - repetiu a mulher saltando para trs e


soltando as mos da Tasia.
A jovem ficou sentada, geada e aterrorizada.
Madame Miracle retrocedeu vacilante, mostrando a palma de sua mo que
estava to vermelha como se a tivesse metido em gua fervendo.
- Queimou-me! - gritou - uma bruxa!
Tasia conseguiu levantar-se embora no estava muito segura de suas pernas
fossem sustent-la.
- J tive suficiente de suas ridculas mentiras - disse com voz tremente.
Tinha um n no estmago, mas conseguiu abandonar a habitao como se fora
um autmato, com a cabea alta. Tnia que esconder-se em alguma parte.
- OH Deus que tenho feito?
As vozes de seu passado lhe enchiam a cabea.
- Deveriam te queimar
- Pobre pequena
- No queria faz - lo
- te reduzir a cinzas
- Que Deus me ajude
- Bruxa!
- No! - gemeu pondo-se a correr.
Fugiu, tropeando, dos demnios que a perseguiam.

Quando tinha sado, todos comearam a falar. As mulheres abriram seus leques
para dissimular suas venenosas opinies e alguns convidados se formaram
redemoinhos em torno de Madame Miracle crivando-a de perguntas.
Impassvel, Luke, saiu em busca da professora.
Ao chegar ao vestbulo notou que algum lhe agarrava pela manga. Deteve-se
para encontrar-se frente a uma Alicia Ashbourne furiosa que lhe olhava
franzindo os lbios e as bochechas avermelhadas.
114

- Agora no - disse secamente.


- Perdeu a cabea? - perguntou Alicia fora de si.
Arrastou-lhe sob as escadas, onde ningum pudesse lhes ouvir.
- Mereceria que Charles lhe matasse. Como se atreveu a fazer isto a minha
prima? P-la diante de todos em um cenrio quando sabe perfeitamente que
tem que esconder-se
- Justamente, no sei nada dela. Salvo que estou farto de v-la vagar pela casa
como um fantasma com seu aspecto de mrtir e seus olhares trgicos cheia de
sombrios secretos. S Deus sabe as conseqncias que isso pode ter em minha
filha. Estou mais que farto - repetiu.
Alicia se estirou em toda sua altura.
- De repente decidiu envergonh-la em pblico. Nunca tivesse pensado que era
to cruel. De acordo, vou procurar a Tasia para me levar isso imediatamente.
No me atreveria a impor a um co ferido sua hospitalidade, de modo que com
maior razo a minha prima.
Luke a olhava com intensidade.
- Tasia? Esse seu nome?
Horrorizada, Alicia se tampou a boca com a mo.
- Esquea-o. Esquea-o imediatamente. Simplesmente deixe que me leve isso a
Londres, prometo-lhe que no a voltar a ver nunca.
O apertou os dentes.
- E la no ir a nenhuma parte.
Alicia lhe olhava como um intrpido caniche frente a um pastor alemo.
- J se colocou bastante em seus assuntos, obrigado. Supunha-se que lhe ia
servir de refgio provisrio e entretanto a ps em perigo. Pr a desse modo
ante toda essa isso gente poderia significar sua condenao de morte e tudo por
culpa de seu orgulho ferido. Assegurei a Tasia que voc era digno de confiana
mas me equivoquei. Me diga Como se sente um quando arruna a vida de uma
pessoa por um simples capricho?
115

- Foi voc quem a meteu nisso - sibilou Luke - Me vou voltar louco se no
consigo entender algo. O que quer dizer com condenao de morte? Por Deus
que o que ela tem feito?
Alicia se deu a volta franzindo o cenho.
Luke se resignou a que sua pergunta ficasse sem resposta quando ela voltou a
falar.
- No sei. Nem sequer estou segura de que ela mesma saiba.
Luke soltou um juramento de frustrao.
- Vou procur-la. Voc volte com outros.
- E quem proteger a minha prima? - perguntou Alicia.
- Eu.
- At agora no o demonstrou muito.

Metendo-se no barulho de gente, Emma conseguiu aproximar-se de Madame


Miracle e a lady Harcourt. Olhou-as s duas com seus azuis olhos cheios de ira
e as sardas perfeitamente visveis em seu rosto empalidecido.
- Emma - disse secamente lady Harcourt - neste momento quo ltimo
precisamos um arranque de mau gnio de uma menina.
Emma a ignorou e se dirigiu a vidente.
- Por que tnia que utilizar a miss Billings como um brinquedo? No lhe tinha
feito nada.
A mulher se sobressaltou de indignao.
- Eu nunca utilizaria meus dons dessa forma. Revelei-lhe a verdade tal e como
os espritos me mostraram isso.
Emma cruzou seus magros braos com autoridade.
- Seria melhor que se fosse agora declarou - vou chamar nosso mordomo
para que a acompanhe. Se no dispor de carruagem lhe proporcionasse um.
- Querida Emma - cortou lady Harcourt - revisto porque seu impressionvel
professora se incomodou no vamos privar a outros convidados da distrao.
116

Isto uma coisa de adultos e no de meninos. Por que no sobe a sua habitao
e te ocupa de seus livros e de suas bonecas?
Emma lhe lanou um olhar ardiloso.
- De acordo. Mas eu no gostaria de estar no lugar de seu Madame Miracle
quando meu pai volte. Est muito zangado. Quem sabe do que ser capaz?
Com um perverso sorriso, a adolescente ficou as mos na garganta emitindo
uma espcie de ofego.
A vidente se estremeceu e comeou a recolher todas suas coisas.
- Deixa de inventar coisas sobre seu pai Emma - grunhiu Iris v-te a sua
habitao. No vou tolerar suas tolices. A anfitri sou eu e eu desejo que
Madame Miracle fique.
A expresso de menina travessa desapareceu da cara da Emma dando passado
uma de teimosia.
- Fez que miss Billings seja desgraada. Exijo que se v. E esta minha casa, no
a sua.
- Pequena insolente!
ris percorreu com o olhar o salo.
- Onde esta seu pai?
Emma se encolheu de ombros inocentemente.
- No tenho nem a menor idia.

Luke encontrou entreabierta a porta da pequena habitao do segundo piso. A


atmosfera era pesada e o silncio opressivo. Viu uma cadeira cada e um
pequeno cone no cho.
A professoraTasiaestava ante a janela.
Ela soube imediatamente que o estava na porta.
- Milord - disse sem voltar-se com uma voz carente de emoo.
Ele compreendeu repentinamente que ela no estava zangada, nem molesta,
nem sequer assustada. Estava simplesmente rota. Ele lhe tinha causado muito
117

mais dano do que tinha sido sua inteno, e de repente se sentiu cheio de
vergonha e de remorsos. Aborrecido consigo mesmo se esclareceu garganta
disposto a desculpar-se.
- vim a ver como - interrompeu - se. Se se mostrava solicito era possvel que
ela tomasse como uma brincadeira j que o era a causa de sua dor.
Ela seguia lhe dando as costas e lhe falou com uma voz que se esforava em
parecer normal.
- Estou bem milord, mas preciso ficar reveste uns minutos. Essa mulher era
muito estranha verdade? Me perdoe por meu acesso de mau humor, se queria
partire deixar que me recupere. S preciso estar sozinha - repitiu.
Sua voz se apagou como uma caixa de msica que se fecha e seus ombros
caram.
- Por favor, v-se.
Luke esteve a seu lado com grande rapidez e tomo em seus braos seu pequeno
e rgido corpo.
- Sinto muito - sussurrou em seu corto - Sinto muitssimo.
Tasia se debateu tentando lhe empurrar, mas ao mesmo tempo era incapaz de
ignorar o aroma de conhaque e charuto que desprendia a jaqueta do Luke. Um
aroma viril e tranqilizador. Renunciou a lutar. Ningum a havia sustenido
nunca assim alm de seu pai quando era uma menina a que lhe dava medo a
escurido. Lhe fez um n na garganta.
- Ningum lhe far danifico - disse Luke com gentileza lhe acariciando o corto me assegurarei disso, tem minha palavra.
Nunca lhe haviam dito que cuidariam dela e esse oferecimento por parte do
teve um estranho efeito na Tasia. Os olhos lhe encheram de lgrimas e moveu
com fria as plpebras para as conter. Lorde Stokehurst s o dizia para ser
amvel, no tinha nem idia do que estava oferecendo nem de at que ponto ela
necessitava ajuda. Nem do desesperadamente s que estava.
- No pode prometer me disse isso tremente - no o entende.
118

- Ento me explique isso.


Colocou as mos no coque dela e afasto seu rosto dele para v-la melhor.
- me diga de que tem medo.
Como podia ela dizer-lhe. Como lhe confessar que tinha medo de que a
detivessem e a castigassem por seus crimes e sobretudo que se temia a se
mesma? Se soubesse o que ela tinha feito a odiaria. Se soubessese soubessea
desprezaria.
As lgrimas se transbordaram sbitamente e ela se deixou arrastar com
dolorosa violncia. Quanto mas tentava acalmar-se maior era sua pena.
Stokehurst, com um pequeno grunhido de contrariedade abraou-a mas forte
mantendo a cabea dela apoiada em seu peito.
Ela soluava de um modo que rompia o corao, pendurando-se de seu pescoo
enquanto o murmurava palavras tranqilizadoras em seu ouvido, seu flego
calido e confortador acariciava a garganta dela.
Embalou-a desse modo uns minutos at que o peitilho de sua camisa esteve
empapada.
- Shh - murmurou ele ao fim - vais adoecer. Shh.
Acariciava as costas e os ombros de enquanto lhe falava.
- Respire fundo. Outra vez
- Elesme chamaram bruxa - articulo ela destroada - antes.
Ele no queria interrog-la, concederia-lhe o tempo que necessitasse.
As palavras brotaram por fim como uma corrente.
- s vezes via coisassobre gente que conhecia. Eusabia quando ia produzir
se um acidenteou se algum estava mentindo. Tinha sonhos, vises. No
muito freqentemente masnunca me equivocava. Falava-se disso inclusive
em Moscou. Diziam que eu estava maldita. A nica explicao para eles era a
bruxaria. Temiam-me. E o medo se transformou em dio. Eu era um perigo.
Estremeceu-se e se mordeu o lbio temendo ter falado muito.
O continuava abraando-a.
119

Pouco a pouco os soluos foram remetendo e ela se relaxou no largo peito do.
- Molhei-lhe a camisa - murmurou ela com uma pattica vocecita.
Ele tirou um leno de seu bolso.
- Toma.
Sustentou-o no nariz dela e ela soprou com uma energia quase infantil que lhe
arrancou um sorriso.
- Est melhor? - perguntou o gentilmente.
Tasia agarrou o leno, secou-se os olhos e assentiu com a cabea. Com as
lgrimas se livrou desse n doloroso que a asfixiava desde por volta de meses.
Stokehurst apartou uma mecha que se escapou do coque e o ps detrs da
orelha.
- Estava zangado comigo esta noche - sussurrou Tasia com voz ainda tremente por que?
Luke esteve a ponto de lhe dar uma das numerosas respostas que lhe vieram
mente, mas lhe devia a verdade. Seguiu o rastro de uma lgrima na bochecha
dela.
- Porque um dia ia desparecer daqui sem me haver dito quem nem que
problemas tem. O mistrio que voc representa se faz maior cada dia. voc
to real como a bruma luz da lua. Estava furioso por no poder conseguir
algo, algum, que desejava tanto. De modo que tentei feri-la.
Tasia deveria haver-se afastado dele e ele no teria impedido. Mas estava
hipnotizada pelo lento movimento de seus dedos em sua pele. Percorreu-a um
delicioso estremecimento.
Ele lhe levantou o queixo com ternura.
- Me diga sua idade. Quero a verdade.
Ela piscou agarrada por surpresa.
- J{ lhe hei dito
- Quando nasceu? insistiu ele.
Tasia se estremeceu.
120

- Em 1852.
Ele ficou um momento em silncio.
- Dezoito anos - disse ao fim como se estivesse blasfemando - dezoito
Tasia sentiu a necessidade de defender-se.
- Os anos no contam se se pensa
- Me economize o discurso. A idade de suma importncia para o que eu tinha
em mente.
Sacudiu a cabea como se os acontecimentos do dia fossem muito para ele.
Incmoda por seu silncio, Tasia se removeu ligeiramente. Ele parecia ter
esquecido que ainda a estava abraando.
- Suponho milord - disse inquieta - que agora me despedir.
- necessrio que o mencione cada vez que falamos? - grunhiu ele.
- Pensei que depois do que tinha passado esta noite, voc
- No, no a vou despedir. Mas, maldio, se me voltar a fazer outra essa vez
pergunta a levarei eu mesmo at a grade da entrada agarrada pelo pescoo.
Particularizou esta declarao com um beijo na frente da jovem e logo se
endireitou.
- Sente-se melhor agora?
Tasia estava completamente desorientada por sua atitude.
- EuNo sei.
Separou-se dele apesar das vontades que tinha de ficar ali para sempre,
protegida do mundo.
- Obrigado pelo leno.
Ele olhou o tecido empapado que lhe tendia.
- Conserve-o. E no me das obrigado. Foi culpa mim que o necessitasse.
- No - respondeu Tasia brandamente - No foi sua culpa. Levava-o em meu
interior desde para tanto
Abraou-se a si mesma e se voltou para a janela onde se refletiam suas imagens
deformadas.
121

- Sabe - continuou - que os antigos russos tinham o costume de construir suas


fortalezas no alto das colinas? Quando os invasores trtaros atacavam,
lanavam-lhes gua por todos lados. A gua se transformava rapidamente em
gelo e os assaltantes j no podiam seguir subindo. O stio durava tanto quanto
o gelo e as provises agentavam.
Seguiu com o dedo o contorno da madeira.
- Faz muito tempo que estou sozinha em minha fortaleza. Ningum pode
unir-se a mim e eu no posso sair. E |s vezesfaltam as provises.
Voltou para o seus imensos olhos, luminosos como duas opalas.
- Estou segura de que o entende milord.
Luke a olhava com intensidade e ela no se moveu mas ele podia ver uma veia
que pulsava justo debaixo do pescoo de seda negra. Acariciou-a com a ponta
de um dedo.
- Prossiga.
A magia do momento se viu bruscamente quebrada por uma voz cheia de falsa
alegria.
- Ah estavam aqui!
Lady Harcourt estava na porta com um sorriso forado nos lbios. dirigia-se a
Tasia mas s olhava a lorde Stokehurst.
- Estvamos muito preocupados com voc querida.
- Estou bem - murmurou Tasia enquanto Luke deixava cair sua mo.
- Sim, j o vejo. A festa no foi como eu esperava. Madame Miracle se foi e
agora os convidados devem conformar-se ouvindo msica. Felizmente temos
alguns pianistas de muito talento.
Lady Harcourt falava agora s para lorde Stokehurst.
- Sua preocupao pelos criados elogivel querido, mas j hora de que lhe
renas com nossos amigos.
Deslizou seu brao pelo dele e enquanto o levava fora da habitao se voltou
ligeiramente.
122

- Sua pequenaparticularidade, ou como que o chame, parece ter turbado


muito a Emma, miss Billings. Se se tivesse mantido afastada da festa como lhe
disse, tudo isto no
Luke murmurou umas palavras e ela se encolheu de ombros.
- Como quer querido.
Tasia, com o leno feito uma bola em seu punho se manteve impassvel
enquanto o casal saa. Os dois eram formosos, altos e magnficos. Stokehurst
seria o marido ideal para ris Harcourt e estava claro que ela morria de
vontades de casar-se com ele. Uma imensa tristeza se abateu sobre ela e se
mordeu um lbio para impedir que lhe tremesse.
Muito devagar foi levantar a cadeira que tinha atirado em sua pressa por estar a
ss. Ps o cone em seu lugar e se passou uma mo pelas doloridas plpebras.
- OH, miss Billings!
Emma entrou com o cabelo revolto e os olhos brilhantes.
- Essa horrvel velha louca se foi miss Billings - anunciou - Era verdade o que
disse? Voc vivia em um palcio? Meu Deus, esteve chorando!
Abraou sua professora.
- Papai no a encontrou?
- Sim, encontrou-me respondeu Tasia com uma pequena gargalhada cheia de
incerteza.
Enquanto baixavam a escada, ris olhou ao Luke com uma contrariedade pouco
dissimulada.
- Bem, sua tmida pequena professora as arrumou muito bem para nos danificar
a festa com seus teatrais remilgos.
- Eu lhe jogaria mas bem a culpa a sua adivinha.
- Madame Miracle se limita a repetir o que lhe dizem os espritos contestou
ris.
- D-me igual se v aos espritos danando com uma cartola em cima da mesa,
deveriam acabar com essa Madame Miracle - declarou Luke apertando os
123

dentes - e a mim com ela. Entre os dois pusemos a professora no pelourinho,


portanto
- Miss Billings se ps em evidncia sozinha - retificou ris - E o que aconteceu
esta noite demonstra que completamente imatura Luke. Deveria contratar a
algum de uma idade mais adequada para a Emma. As duas juntas fazem um
bom casal de intrigantes. No lhe queria dizer isso, mas as ouvi as duas
conspirar para que te casasse com miss Billings.
- O que?
- Digo-te que esto urdindo um compl. Emma quer que te case com sua
professora. encantado mas ao mesmo tempo deveria te perguntar se foi
sensato contratar a uma ingnua menina recm sada do convento para
- No te invente histrias! - cortou secamente Luke - Sei que minha filha est
entusiasmada com sua professora mas te asseguro que miss Billings no tem
nenhuma ambio por casar-se comigo.
- Como homem te deixa enganar por sua atitude. Mas ardilosa e est tentado
tirar vantagem da situao.
Luke lhe lanou um olhar irnico.
- Antes era ingnua e agora ardilosa? Em que ficamos? Te decida de uma vez.
ris se refugiou em sua dignidade.
- evidente que voc que tem que decidir.
- No tem nenhuma razo para estar ciumenta.
- De verdade? E que acontece com a cena que acabo de presenciar? Pretende
insinuar que essa garota te indiferente? Teria lhe tocado assim se tivesse sido
uma velha? OH sim, est tecendo seus fios! Uma jovem bonita s e perdida que
lhe olhe com seus grandes olhos cinzas te pedindo que faa o papel do Prncipe
Encantado e que a salve de sua aborrecida existnciaComo poderia um
homem resistir a isso?
- No pediu nada - declarou Luke detendo-se para ficar frente a ris - E seus
olhos so azuis, no cinzas.
124

- J vejo - ironizou ris com os punhos nos quadris a cor da bruma sobre o
lagoou das violetas sob a geada da manh. Estou segura de que tem v{rias
comparaes to romnticas como essas. Por que no se retira a sua habitao e
lhe escreve um poema? E no me olhe com essa condescendncia como se
estivesse perdendo a cabea. Nego-me a brigar por seus cuidados com uma
menina magricela. Eu no gosto da competio e alm disso mereo algo
melhor que isso.
- Isso um ultimato?
- Nunca! - grunhiu ris - No vou facilitar-te as coisas. Voc gostaria que fosse
eu quem fizesse a opo e desse modo todo seria perfeito. Antes prefiro me
arrancar a lngua. Entretanto no cometa o engano de vir a me buscar a minha
cama esta noite nem nenhuma outra enquanto no me convena de que em
mim em quem pensa quando fazemos o amor e no nela.
Ele passeou um insolente olhar pelas exuberantes curva de sua amante.
- No corro o risco de lhes confundir. Em qualquer caso no te imporei minha
presena esta noite.
- Melhor! - ladrou ris antes de afastar-se sem mais demora com a saia
movendo-se a seu passo.
O resto da festa foi um verdadeiro fiasco. Ao Luke dava igual se os convidados
se divertiam ou no e todos estavam reunidos na sala de msica conversando.
Charles Ashbourne se aproximou do Luke que estava no fundo da estadia.
- Por todos os diabos Stokehurst - murmurou - O que est passando?
Luke se encolheu de ombros apertando os dentes.
- Desculpei-me por minha conduta com Tasia. Pode tranqilizar a Alicia, tudo
est arrumado.
- No posso tranqiliz-la se eu mesmo no estou convencido disso suspirou Alicia e eu gostaramos que Tasia voltasse conosco. Encontraremo-lhe outro
lugar.
- Isso no ser necessrio.
125

- Sim! Maldio, tinha-te pedido que a protegesse e a escondesse e voc vai e a


exibe diante de seus convidados como se estivssemos no Carnaval. Alicia
renunciou a levar-se a daqui esta mesma noite s para no atrair mais a ateno
sobre ela.
Ao Luke subiu o sangue ao rosto.
- Isso no voltar a acontecer. Quero que fique.
- E isso tambm o que ela deseja?
Luke duvidou um momento.
- Isso acredito.
- Conheo-te muito bem Stokehurst - continuou Charles preocupado - Est
ocultando-me algo.
- Dei-te minha palavra, protegerei a Tasia. Diga a Alicia que lamento o que
passou. Convence-a de que melhor que Tasia fique aqui. Juro-te que a partir
de agora me ocuparei melhor dela.
Charles assentiu com a cabea.
- Perfeito. Nunca faltaste a sua palavra e espero que no comece a faz-lo agora.
Ashbourne se afastou e Luke ficou sozinho invadido por um sentimento de
culpa. Todos lhe olhavam de soslaio, intrigados, salvo ris, quem, sentada a
poucos passos do, esforava-se por lhe ignorar.
Se o desejava compartilhar sua cama essa noite teria que fazer alarde de
diplomacia, desculpar-se e prometer uma visita ao joalheiro. Mas no gostava
de fazer o esforo, pela primeira vez desde o comeo de sua relao, a idia de
passar uma noite com ris lhe deixava frio.
Estava obcecado pela Tasia e sua histria, estava seguro de que ela tinha vivido
coisas horrveis, tinha muita experincia para ser to jovem e s tinha podido
confiar em se mesma. Aos dezoito anos se negava a pedir ajuda e desconfiava
dos que a ofereciam. Por outra parte ele era muito velho para ela com seus
trinta e quatro anos e uma filha adolescente. Tinha pensado ela embora s fora
por um momento na diferena de idade que havia entre eles? Duvidava-o. No
126

momento ela no parecia estar interessada nele no mais mnimo. No lhe


dirigia olhadas provocadoras, no procurava seu contato e no se esforava por
prolongar suas escassas conversaes.
Nunca a tinha visto sorrir e isso que ele se encarregou de provoc-la. Para ser
um homem do que as mulheres diziam que era sedutor, no se tinha
comportado com ela de um modo especialmente agradvel. Tinha sido um
verdadeiro animal, mas era muito tarde para dar marcha atrs e arrumar os
danos. A confiana um sentimento frgil que se consegue pouco a pouco. Esta
noite o tinha destrudo qualquer oportunidade de ganhar algum dia a confiana
da Tasia.
Entretanto isso no deveria lhe importar tanto. O mundo estava cheio de
mulheres formosas, inteligentes e voluptuosas, e sem pecar em ser vaidoso,
Luke sabia que algumas delas estavam desejosas de cair em seus braos. Desde
a morte da Mary nenhuma tinha sabido despertar seu interesse como Tasia.
Sombrio. Luke bebeu mais da conta comportando-se de forma spera, quase
mal educada. Para caso omisso a suas obrigaes como anfitrio e lhe dava
igual o que outros pudessem pensar de sua atitude. A maior parte dos rostos
que se cruzava eram os da mesma gente que via nas festas que davam com a
Mary. O mesmo cenrio ano detrs ano se repetia como uma roda girando sem
cessar. Sentiu-se aliviado quando o grupo ao fim se separou para ir cada qual a
procurar o casal com a qual ia passar a noite.
Biddle estava lhe esperando no dormitrio se por acaso lhe necessitava. Luke
lhe ordenou que apagasse os abajures e desaparecesse. Logo se desabou em
uma poltrona completamente vestida, levou-se uma garrafa de vinho aos lbios
e bebeu diretamente dela.
- Mary - murmurou como se ao pronunciar seu nome ela fora a aparecer ante
dele. Mas nada aconteceu na escura habitao. Tinha obstinado durante muito
tempo a sua dor at que despareceu deixando detrs de si um nada. Ele tinha

127

acreditado que a pena duraria sempre e Deus sabia que tivesse preferido isso ao
vazio.
J no sabia desfrutar da vida e entretanto tinha sido to fcil quando era
meninoMary e ele riam sem cessar, desfrutando de sua juventude e suas
esperanas, confiando cegamente em seu futuro juntos. Voltaria ele para
encontrar alguma vez uma cumplicidade assim com outra mulher?
- Provavelmente no, maldio - grunhiu levando-se de novo a garrafa boca.
No podia suportar a perspectiva de uma nova desiluso, da tristeza e dos
sonhos quebrados. Nem sequer tinha desejos de tent-lo.
Para a meia-noite, Luke deixou ao fim a garrafa vazia e saiu da habitao. Havia
lua cheia, parecia um disco dourado no cu escuro, ele atravessou a casa vazia
atrado pela ligeira brisa que soprava no exterior. Dirigiu-se para uma vereda
que rodeava o jardim at chegar a um passeio de cascalho. O perfume
penetrante dos jacintos se mesclava com o dos lrios e os heliotrpios.
Sentou-se em um banco de mrmore situado em meio de uma espessa grama e
estendeu as pernas.
De repente uma frgil silhueta que se movia atraiu sua ateno. Acreditou que
era uma alucinao mas a sombra se moveu de novo como se flutuasse.
- Quem est a? - perguntou em voz alta, com o corao golpeando em seu
peito.
Ouviu que algum continha a respirao, logo o som de passos, e ela apareceu
ante ele.
- Miss Billings! - exclamou surpreso.
Estava vestida com o traje de camponesa que se ps a noite que ele a beijou,
uma simples saia e uma ampla blusa. Seu cabelo caa livremente at suas
ndegas e se ps um xale de cores na cabea.
- Milord - sussurrou ela.
- Parece um fantasma vagando deste modo pelo jardim.
- voc cr em fantasmas milord?
128

- No.
- s vezes penso que eu estou enfeitiada.
- Isso acontece s vezes; pelo geral s pessoas que tm um grande peso na
conscincia.
Fez-lhe gestos para que se sentasse a seu lado e ela obedeceu depois de uma
ligeira dvida, cuidando de manter-se a uma distncia respeitvel dele.
Permaneceram em silncio, conscientes de estar compartilhando um momento
especial. O parque era um refgio que lhes isolava do resto do mundo.
Tasia se perguntava porque no se havia sentido sentida saudades ao lhe
encontrar nesse lugar. Seu inato misticismo, mescla de religio e herana eslava,
inclinavam-na a aceitar sem problemas o destino. Estavam a porque tinham
que estar. E lhe parecia normal estar sentada a seu lado olhando uma lua que
parecia brilhar sozinho para eles.
Ele se inclinou e tirou seu xale, incapaz de resistir o desejo de admirar a cascata
de cabelo escuro que caa pelas costas dela.
- O que a preocupa? - perguntou ele.
Tasia baixou a cabea.
- No est cansada de carregar todos esses segredos? - insistiu ele brincando
com uma sedosa mecha - O que est fazendo aqui fora a estas horas?
- Estava-me sufocando l dentro. No podia respirar, queria ver o cu. interrompeu-se e lhe olhou timidamente.
- E voc?
Ele a olhou de frente ficando agilmente escarranchado no banco. Tasia era
terrivelmente consciente da proximidade de seu poderoso corpo. Mas ele no a
tocou, simplesmente a atravessou com o olhar.
- Voc no quo nica recorda coisas que desejaria esquecer - disse ele - E isso
s vezes me impede de conciliar o sonho.
- Sua mulher?
Ele moveu lentamente seus dedos de metal que brilharam sob a lua.
129

- como uma amputao. s vezes ainda desejo poder usar todos meus dedos,
inclusive depois de tantos anos.
- Contaram-me como tirou sua esposa e a Emma do incndio. Foi voc muito
valente.
Ele encolheu os ombros.
- No teve nada que ver com o coragem. No pensei, simplesmente fui busclas, isso foi tudo.
- Outros se tivessem preocupado por sua prpria segurana.
- Eu teria preferido estar no lugar de Mary. Quem fica o que mais sofre.
Franziu o cenho.
- No s perdi a Mary, tambm perdi a mim mesmo. Perdi pessoa que era
quando estava com ela. Quando s ficam as lembranas, quando ano detrs ano
alguns detalhes se voltam imprecisos, a gente tenta aferrar-se a eles com maior
fora. A gente no acaba de solt-lo suficiente para procurar a algum mais.
- s vezes Emma me pede que toque a valsa - disse Tasia com o olhar fixo no
jardim invadido pelo canto dos grilos escuta-me fechando os olhos e
pensando em sua me. Mary, perdo lady Stokehurst, sempre ser uma parte
importante dela. E de voc. No vejo que tem que mau nisso.
Ao sentir uma comicho Tasia fez um gesto distrito para elimin-lo quando viu
uma aranha de enormes patas que subia ao longo de seu brao.
Gritou ficando em p de um salto, apartou intrusa e comeou a sacudi-la
roupa freneticamente enquanto soltava uma corrente de palavras em russo.
Luke se levantou tambm estupefato. Quando compreendeu o que acontecia se
deixou cair de novo no banco rindo como um louco.
- S era uma arranha - disse ao fim entre duas gargalhadas - na Inglaterra as
chamamos molstias. No picam.
Tasia falou em virilhas.
- Odeio a todas as aranhas.

130

Continuava sacudindo-a saia, as mangas e todos os lugares onde o inseto


tivesse podido esconder-se.
- Tudo vai bem - disse lorde Stokehurst divertido - j se foi.
Ela no estava to segura.
- E se houver mais?
Ele agarrou seu pulso.
- Deixe de mover-se tanto e me deixe olhar.
Percorreu-a atentamente com o olhar.
- Acredito que posso lhe assegurar que enviou a toda criatura vivente a
procurar refgio.
- Salvo a voc.
- A meu no me assusta facilmente. Aproxime-se miss Mufflet.
Obrigou-a a sentar-se.
- Fique perto de mim se por acaso volta.
- Quem miss Mufflet?
- Um importante personagem da literatura inglesa. de admirar que uma
jovem to culta como voc no a conhea.
Deslizou um brao ao redor da cintura dela e a apertou contra ele. Tasia estava
vestida com menos roupa do normal, no levava espartilho, de modo que sentia
os poderosos msculos do pegos a ela e os tranqilos batimentos do corao de
seu corao.
- me solte - disse em voz baixa.
- E se me nego?
- Gritarei.
Ele esboou um luminoso sorriso.
- J o tem feito.
Tasia no resistiu quando ele inclinou a cabea para ela, lhe tampando a lua.
esticou-se, no por medo, mas sim de antecipao, fechando os olhos.

131

A suave presso de sua boca fez que a percorressem calafrios de prazer.


Aturdida ps as mos em seus ombros e ele a apertou mas contra seu corpo,
beijando-a at que qualquer idia de pecado, qualquer raciocnio e qualquer
resto de prudncia desapareceu. Ela abriu seus lbios e lhe devolveu o beijo
com ardor.
Luke no esperava essa paixo e o desejo se apoderou dele, selvagem e
irresistvel, varrendo-o tudo a seu passo. A iluso que se feito de conservar sua
vontade quando se tratava dela despareceu para sempre. Ela era to
indispensvel para o como o sangue que corria por suas veias. Por alguma
razo que seu corao entendia mas no sua mente, ela enchia seu vazio.
Tentou fazer que seu abrao fora mais inocente mas ela no o permitiu,
acariciava-lhe febrilmente as costas como se queria sentir melhor o calor do
atravs da fina camisa.
Ele a ps sobre seus joelhos e ela gemeu quando seus lbios se separaram. Luke
a olhava maravilhado por sua beleza, pelo brilho de seu cabelo, a suavidade de
sua boca e o arco de suas sobrancelhas. Seu corpo era leve, ligeiro e jovem.
Soltou sua magra cintura para subir at o decote da blusa de camponesa e lhe
baixou uma ombreira. Ele corao da Tasia se deteve quando a mo do moldou
seu peito.
Ele se apoderou de novo de sua boca em um interminvel beijo seguido
imediatamente de muitos outros mais breves, suaves, tenros e exigentes. Nos
dedos dele o pequeno mamilo se endureceu de forma deliciosa.
Tasia colocou os dedos entre o espesso arbusto de cabelo dele.
Todas as emoes que havia sentido anteriormente do mais profundo prazer at
a maior das tristezas, empalideciam comparadas com a intensa satisfao que
sentia ao lado desse homem. Ele era forte e bom e encarnava tudo o que sempre
tinha sonhado.
Mas tudo tinha sido destrudo antes de que se conhecessem. Ela o tinha
destrudo tudo. Apartou-se com um grito de desespero.
132

Ele abriu os olhos e, antes de que ela pudesse d-la volta, pde ver a angstia
em seus olhos. Tasia desejava escapar, fugir das perguntas, das explicaes que
no podia dar.
Os braos do Luke se voltaram de ao ao aprision-la contra ele.
- Isto no nos leva a nenhuma parte - murmurou ela.
Ele acariciava as largas mechas escuras e soltou algo que pareceu uma risada,
mas quando falou sua voz no tinha indcio algum de diverso.
- Se tivssemos tido opo no teramos chegado to longe, de modo que agora
O que poderia nos deter?
- Minha partida. Voc quer que o conte tudo e eu no posso faz-lo. No quero
que saiba quem sou nem o que tenho feito.
- Por que? Cr que me vou surpreender? No sou um sonhador nem um
hipcrita. De verdade cr que seus pecados podem ser piores que meus?
- Sei que o sun - respondeu Tasia com amargura.
Fosse o que fosse que o tive feito, estava segura de que o crime no estava entre
seus pecados.
- uma pequena louca arrogante - grunhiu ele.
- Uma?
- S importam seus sentimentos, ningum sente tristeza exceto voc. Pois bem,
estas equivocada. J no se trata de ti somente. Eu tambm conto. E que me
condenem se sotaque que te escape entre meus dedos s porque decidiste que
eu no tenho capacidade em seu futuro.
- Voc a pessoa mais arrogante que tenha conhecido nunca. Fala como se
soubesse um pouco de coisas que nem sequer conhece.
O ardor de suas origens eslavas se fez notar, tremia pelas vontades que tinha de
gritar, entretanto prosseguiu com uma calma mortal:
- Da-me igual seus sentimentos, no quero nada de voc. Me deixe, irei amanh.
No posso ficar depois do que acaba de acontecer. J no estou segura em sua
casa.
133

Deu-lhe a impresso de que lhe ia romper os ossos.


- De modo que vais seguir te escondendo, fugindo e te negando a que lhe
queiram. Mida vida! A vida de um morto vivente.
Tasia se estremeceu.
- a nica vida que posso ter.
- De verdade? A menos que seja muito covarde para tentar ter outra.
Ela se debateu como uma gata enfurecida.
- Odeio-lhe!
Ao Luke no custou nada domin-la.
- Eu em troca te desejo. O suficiente para lutar por te conseguir. Se fugir de meu
te encontrarei.
Esboou um sorriso depredador.
- Por Deus que maravilhoso desejar de novo a algum! No trocaria esta
sensao por todo o ouro do mundo.
- No lhe direi nada - soltou ela apaixonada - desaparecerei e em um ms j se
esqueceu por mim e tudo voltar a ser como antes.
- No abandonar a Emma, sabe o desgraada que se sentiria. Necessita-te.
Era uma baixeza falar de sua filha e os dois eram conscientes disso.
- Ns precisamos de ti - aadi carrancudo.
- Sei que Emma me necessita mas vocquo nico quer ffornicar! exclamou Tasia ultrajada.
Ele se deu a volta e lhe escapou um som afogado. Por um triunfal momento
Tasia acreditou que lhe tinha envergonhado, mas logo se deu conta de que se
estava rindo.
Furiosa se debateu com mais fora mas ele a apertou mas contra seu corpo. Ela
notou o desejo dele e, assustada, ficou imvel.
Ele acariciou sua ardente bochecha.
- No me atreveria a neg-lo. Afornicao, como voc diz, um fator
importante, mas no quo nico desejo de ti.
134

- Como se atreve a falar desse modo quando h uma mulher lhe esperando em
seu dormitrio? J se esqueceu que lady Harcourt?
- Tenho algumas coiss que acertar - admitiu ele.
- Em efeito.
- ris e eu no temos nenhum direito um sobre o outro. uma dama a que
respeito e valorizo, mas entre ns no h amor e ela seria primeira em
reconhec-lo.
- Ela deseja casar-se com voc - disse Tasia com tom acusador.
Ele encolheu de ombros.
- Por Deus, a amizade pode ser um excelente motivo para o matrimnio, mas
no suficiente e ris est a par de minha opinio a respeito. Nunca a ocultei.
- Pode que se imagine que trocou que idia.
- Os Stokehurst nunca trocam de idia, somos terrivelmente cabezotas e me
temo que eu sou o pior de todos.
De repente Tasia teve uma sensao de irrealidade. Realmente estava falando
assim com ele, sentada sobre seus joelhos na escurido? Atreveu-se a lhe criticar
e ele tinha aceito de boa vontade. Era um sinal inequvoco e alarmante da
mudana que se produziu em sua relao.
Ele deve ter lido seu pensamento j que comeou a rir e afrouxou seu abrao.
- Te vou soltar no momento - disse - Porque se seguirmos muito tempo assim
no respondo de mim mesmo.
Tasia se apartou mas continuou sentada no banco a seu lado.
- Pensava realmente o que dissesobre minha partida. Eutenho um mau
pressentimento.
Luke lhe lanou um olhar perspicaz.
- E onde iria?
- A um lugar onde ningum me conhecesse, nem sequer os Ashbourne.
Encontrarei um trabalho e tudo ir bem.

135

- No poder esconder-te - objetou ele - A gente sempre se fixasse em ti em


qualquer lugar que v por muito que tente te confundir com a decorao. No
poderia trocar nem seu aspecto nem sua atitude embora o tentasse cem anos.
- No tenho outra opo.
Ele agarrou sua mo com gentileza.
- Sim. To terrvel seria sair de sua torre de marfim?
Tasia sacudiu a cabea e seu cabelo se moveu brandamente em torno de seu
rosto.
- No seria prudente.
- E se eu estivesse a para te ajudar?
Ela desejava tanto lhe acreditar! Tasia estava horrorizada de ver at que ponto
estava perdendo o sentido comum. Uns poucos beijos sob a luz da lua e estava
quase disposta a confiar sua segurana e sua vida a um homem ao que logo que
conhecia.
- O que me pediria em troca? - pergunto com voz insegura.
- Acreditava que tinha o dom da adivinhao. Utiliza sua intuio.
Beijou-a e Tasia, surpreendida, no pensou sequer em lhe rechaar. Inclusive
lhe respondeu com uma sensualidade que nunca tinha suspeitado que tivesse.
Seus corpos se falavam. Sentiu as mos do Luke deslizando-se entre seu cabelo
enquanto lhe sujeitava a nuca e era to lhe impactem que tremia de emoo.
Ela se apertava contra ele com inocente paixo e ele levantou a cabea.
- Por Deus - murmurou - No me est pondo as coisa fceis sabe?
Ela procurava sua boca e cobria sua cara de beijos rpidos, logo monte os lbios
do Luke com a ponta da lngua e ele capitulou com um gemido.
Seu beijo durou muito tempo, muito. Luke estava a ponto de estalar, entretanto,
milagrosamente, encontrou foras para apartar-se dela.
- V dormir - disse apartando-a - agora mesmo, enquanto ainda tenho foras
para deixar ir.

136

Ela se colocou o decote da blusa lhe olhando com seus olhos de bruxa e logo se
levantou lentamente como um fantasma sob os raios da lua.
Luke a olhou e logo apartou o olhar. Ficou imvel muito tempo depois de que
suas ligeiras pegadas deixaram de ouvir-se. Tentou entender o que lhe estava
ocorrendo. Se at ento a ausncia de sentimentos lhe preocupava, agora
acontecia justamente o contrrio. Muitos sentimentos e muito rapidamente. E
isso sem contar com o risco de sofrer que tinha tratado de evitar to
cuidadosamente. Lhe escapou uma rouca gargalhada.
- Bem-vindo ao mundo dos vivos - disse a si mesmo fazendo uma careta.
No tinha opo. Tinha que aproveitar a oportunidade que lhe oferecia e chegar
at o final.

No sbado de noite puderam admirar em todo seu esplendor o talento de ris


Harcourt. A sala de baile branca e dourada, transbordava de acertos florais que
se refletiam at o infinito nos imensos espelhos que penduravam das paredes.
Os msicos tocavam formosas valsas e quando Emma e Tasia olharam pela
janela da galeria viram s pessoas que danavam e paqueravam admirando-se
mutuamente, conscientes de formar parte de um espetculo excepcional.
- maravilhoso! - disse Emma maravilhada.
Tasia assentiu sem perder detalhe da cena. Os vestidos eram muito formosos e
no queria perder nada. O estilo era distinto do de So Petersburgo, a menos
que ela tivesse sido muito tempo indiferente na moda para dar-se conta de que
esta tinha trocado.
Os decotes quadrados eram to profundos que resultavam quase indecentes,
apenas cobertos por transparentes encaixes. Os aros eram reduzidos,
virtualmente inexistentes, e as saias se pegavam s pernas. Como podiam
danar as mulheres vestidas assim? Entretanto conseguiam faz-lo com graa
agarradas do brao de seus acompanhantes, sujeitando as largas caudas com
suas mos enluvadas.
137

Tasia sob o olhar para seu severo vestido negro grampeado at o pescoo sob o
que levava umas grosas meias e uns robustos botas de cano longo.
No pde evitar sentir uma pontada de cimes ao ver a elegncia das outras.
Ela mesma havia posudo anteriormente vestidos muito mais bonitos que esses.
O de cetim branco logo que tingido de rosa, o de seda azul gelo que realava
seus olhos, o delicioso conjunto de crepe da China de cor lavandaSeu cabelo
estava ento adornado com forquilhas de diamantes e sua cintura com
cintures de rubis e prolas. O que diria lorde Stokehurst se a visse arrumada
assim? Podia imaginar seu olhar brilhante de admirao.
- J grosseira - murmurou para afastar esses vaidosos pensamentos - O sentido
comum um luxo maior que todas as jias do mundo
Como isso no a consolou, recitou outros ditos de seu pas.
- Feliz o pobre que anda com a cabea alta A graa trapaceira e a beleza
v.
Emma a observava intrigada.
- Por que est falando sozinha miss Billings?
Tasia suspirou.
- Estava recordando a mim mesma algumas coisas importantes. Espera, te
escapou um cacho. No te mova.
Ps em seu lugar a mecha rebelde.
- J esta bem? - perguntou a adolescente.
- Estas perfeita.
Tasia sorriu, satisfeita com o aspecto de sua aluna. Com a ajuda de uma das
donzelas se passou mais de uma hora dominando a abundante cabeleira da
Emma, apartando-se o da cara e trancando e atando os largos cachos
avermelhados. A menina levava um vestido comprido de cetim verde claro
com encaixe e cinturilla de um verde um pouco mais escuro. O jardineiro tinha
talhado as rosas mais formosas, deliciosamente perfumadas e as tinham aceso

138

no ombro da Emma, no cabelo e na cintura. A menina, radiante, disse que se


sentia como uma princesa.
Nesse momento, com os olhos brilhantes de prazer, tentava divisar a seu pai
pela janela.
- Papai disse que viria por aqui depois de abrir o baile com lady Harcourt.
Prometeu-me que poderia dar uma festa para os meninos na galeria o ano que
vem enquanto os adultos danam no salo de baile.
Interrompeu-a uma voz grave.
- Logo poder estar no salo conosco.
Emma se deu a volta para ouvir seu pai e posou para ele com uma segurana
quase cmica.
- Me olhe papai!
Luke sorriu.
- Meu Deus, que formosa est Emma! Uma verdadeira mocinha. Isso muito
duro para seu pobre ancio pai.
Abraou-a brevemente.
- Esta noite te parece muito com sua me - murmurou.
- De verdade? - perguntou Emma encantada - Que bom!
Tasia olhava a pai e filha e se esticou ante o calafrio que a percorreu ao recordar
o cabelo do Stokehurst brilhando sob a luz da lua e a suavidade de sua boca.
Ele estava magnfico com sua jaqueta negra e o colete branco. Sentindo-se
observado, ele se voltou para saud-la e ela se ruborizou como uma menina
agarrada em falta.
- Boa noite miss Billings - disse com excessiva amabilidade.
No precisava lhe olhar para adivinhar o brilho zombador que danava em seus
olhos.
- Milord - sussurrou ela.
Emma no estava de humor para perder o tempo.
- Faz horas que estou esperando para danar contigo papai.
139

Ele riu.
- Sim? Bom pois vou h te fazer danar tanto que vais pedir clemncia.
- Isso nunca!
Emma ps uma mo no ombro de seu pai e a outra em sua boneca, ele a
levantou primeiro com uma alegre pirueta que a fez rir e logo comearam a
danar com elegncia. Era evidente que a menina tinha tomado lies de baile e
ele as tinha aperfeioado praticando com ela.
Encantada, Tasia retrocedeu at a porta para desfrutar de melhor do espetculo.
- Bonito casal verdade? - murmurou detrs dela a voz de ris Harcourt.
Tasia se sobressaltou. A mulher estava a poucos metros dela com um vestido de
cetim amarelo plido bordado com prolas douradas e cujo decote deixava ver
o nascimento do peito. Uns pentes de prender cabelos com diamantes e
topzios brilhavam entre seu cabelo mogno recolhido em um leve coque. Em
sua garganta brilhava um formoso colar feito de pequenas flores cujas ptalas
eram pedras preciosas e o centro diamantes.
- Boa noite lady Harcourt - murmurou Tasia - O baile um verdadeiro xito.
- No vim a procur-la para falar do baile. Estou segura de que sabe exatamente
o que quero lhe dizer.
- Absolutamente milady.
- Perfeito.
ris brincou um instante com a borla que pendia de seu leque.
- No me d medo falar com franqueza. Sempre preferi confrontar os problemas
de frente.
- Nunca quereria lhe criar o menor problema milady.
- E, entretanto, j o tem feito.
ris se aproximou dela sem deixar de olhar aos Stokehurst que agora estavam
danando na outra ponta da galeria.

140

- Voc o problema, miss Billings. A final de contas sua presena nesta casa s
pode trazer tristeza e complicaes a todos: a mim, a Emma e, sobretudo, ao
Luke.
Tasia, consternada, olhou-a sem piscar.
- No vejo como pode isso ser possvel.
- Voc perturba ao Luke. Separa-lhe do que poderia lhe fazer verdadeiramente
feliz: a companhia de algum de seu mundo. Eu lhe compreendo, conheo-lhe
h anos, da poca em que Mary ainda estava com vida. A relao entre eles era
especial, e o que eu posso lhe oferecer se aproxima muito a isso. Em realidade
sou uma mulher agradvel, miss Billings, apesar do que voc possa pensar.
- O que quer voc por mim?
- Pelo bem do Luke lhe peo que parta. Se lhe apreciar um pouco o far. Deixe
Southgate Hall sem olhar atrs. Gostaria de ter este colar? - acrescentou ris
levantando a jia que brilhou sob a luz - Sem dvida alguma vez teria
acreditado possvel ter algo assim no certo? Vendendo-o poderia viver
comodamente o resto de sua vida. Poderia comprar uma casita no campo e
contratar a uma donzela.
- No quero seu collar - respondeu Tasia terrivelmente mortificada.
ris abandono seu tom meloso.
- Diria-se que voc uma mulher inteligente alm de arrivista. Decidiu que
Emma seria o meio para ter xito. Ganhando o carinho da menina espera voc
atrair a ateno do pai. Possivelmente tenha razo, mas no se equivoque, sua
aventura s durar umas poucas semanas. Sua juventude tem possibilidades de
lhe atrair de momento, mas no tem voc o que se necessita para lhe conservar.
- O que lhe faz estar to segura?
Tasia se surpreendeu a si mesma ao fazer essa pergunta, e se mordeu os lbios.
As palavras lhe tinham escapado antes de que pudesse as conter.

141

- Ah, por fim a verdade! - murmurou ris - Voc lhe deseja e alimenta a louca
esperana de lhe conseguir pelas boas. Isso deveria me incomodar, mas s sinto
pena por voc.
Suas palavras estavam carregadas de ironia, entretanto Tasia sentiu a profunda
tristeza que havia detrs delas. Esta mulher conhecia lorde Stokehurst
intimamente, estremeceu-se com seus beijos e suas carcias, tinha sonhado
convertendo-se em sua esposa, e agora se encontrava com que tinha que lutar
para ter alguma possibilidade de lhe conservar.
Tasia procurou algo que dizer para tranqiliz-la, depois de todo lady Harcourt
queria que fizesse quo mesmo ela pensava fazer: ir - se. No podia ficar
embora queria faz - lo.
- No tem nada que temer lady Harcourt, me crie. Eu no
- Temer? - respondeu ris com altivez - obvio que no tenho nada que temer de
voc, uma professora sem dote e sem famlia e com um aspecto insignificante.
- S intento lhe dizer
- No esbanje seus ares de mrtir comigo pequena. J lhe hei dito tudo o que
tinha que lhe dizer. Pense-o bem, isso tudo o que lhe peo.
Antes de que Tasia pudesse responder, ris se afastou. Voltou-se para chegar
porta, brilhando com seu vestido dourado.
- Que bom casal fazem! - disse ao Luke e a sua filha - Emma dana como um
anjo. De todas formas, quando acabar esta valsa, tem que voltar comigo para
salo de baile, Luke. Depois de tudo o anfitrio voc.

O baile se interrompeu para um jantar a meia-noite que durou duas horas,


seguido depois de mais msica, at que empalideceu a noite e se aproximou a
aurora.
Esgotados e ligeiramente bebidos, os convidados se foram as suas habitaes e a
madeira do cho rangeu com os passos cansados da gente que aliviada ia em
busca da confortvel cama. Dormiram boa parte do dia e tomaram o caf da
142

manh ao meio-dia. Alguns deles se foram no domingo de noite e outros


preferiram ficar at na segunda-feira.
ris Harcourt estava entre os primeiros. Irrompeu no dormitrio do Luke para
dizer-lhe enquanto ele se vestia.
- Volto para Londres agora - declarou enquanto Biddle grampeava os botes
dos punhos de seu senhor.
Luke levantou as sobrancelhas. ficou uma jaqueta cor bord e se tomou seu
tempo antes de responder, centrando-se primeiro em escolher uma gravata
entre as que lhe ensinava Biddle, para logo decidir no ficar nenhuma. Ao fim
se despediu da ajuda de cmara e se voltou para ris.
- Por que tanta pressa? - perguntou - parecia estar te divertindo muito.
- Nego-me a passar outra noite esperando em vo ouvir o som de seus passos.
por que no veio para mim depois do baile?
- Tinha-me proibido ir a seu dormitrio, relembra-o.
- Disse-te que no viesse se continuava pensando na pequena miss Billings,
como evidente que segue fazendo. Cada vez que me olha a ela a quem quer
ver. E faz semanas que isto acontece, tentei lutar, mas no sei como faz-lo.
ris conteve o flego ao ver que a indiferena se apagava do rosto do Luke.
esticou-se por um instante presa de uma louca esperana. Depois a causar pena
voz do Luke apagou o fugaz brilho de alegria.
- ris quero te dizer
- Agora no - disse ela retrocedendo - agora no.
E se afastou com passos rpidos, decidida e apertando os punhos.

Como um perfeito anfitrio, Luke passado a noite com seus convidados. Falou
com eles e sorriu com suas piadas, aplaudiu suas representaes improvisadas,
a suas declamaes de poesia e s canes acompanhadas do piano.

143

Estava cada vez mais impaciente e para tranqilizar-se dava golpecitos


nervosos com o p. Quando foi incapaz de seguir quieto por mais tempo,
levantou-se e desapareceu discretamente murmurando uma desculpa.
Vagou pelo castelo aparentemente sem saber onde ia. S a queria a ela, embora
s fora para sentar-se e olh-la em silncio. Era uma verdadeira necessidade,
como nunca antes havia sentido. Ela era a nica pessoa de seu entorno que
realmente lhe via e lhe conhecia.
ris acreditava que lhe entendia. A maior parte das mulheres alardeavam de
possuir um profundo conhecimento da alma masculina podendo assim
manipular aos homens a seu desejo. Mas ris jamais soube ver a dor que lhe
rasgava. A tristeza, a ira, a vontade de sobrevivere a solido que sentia.
Tasia entretanto o entendia muito bem. Era isso, o vnculo entre eles, o tcito e
mtuo respeito, o reconhecimento ntimo que lhe atormentava desde que se
conheceram. Os dois se pareciam nisso.
Enquanto andava por um corredor do primeiro piso se cruzou com o Mrs
Knaggs carregada com um monto de lenis limpos. Deteve-se para lhe
saudar.
- Boa noite, milord.
- Boa noite, Mrs Knaggs. Onde est
- Acima milord. Com a Emma no salo verde.
Luke franziu o cenho.
- Como sabia o que ia perguntar lhe?
O ama de chaves esboou um sorriso de satisfao.
- Depois de passar tantos anos servindo aos Stokehurst, no h muitas coisas
que Seymour, Biddle e eu no saibamos, milord.
Luke lhe lanou um olhar de advertncia e ela continuou seu caminho to
tranqila como sempre.
O salo verde era cmodo, bem iluminado e mais feminino que o resto das
habitaes da casa, com seus adornos e suas almofadas.
144

Luke ouviu a voz de sua filha que estava lendo um livro em voz alta. Tasia
estava acurrucada em um sof de brocado com o brao no respaldo. Assim que
lhe viu se endireitou um pouco e ps as mos nos joelhos. Os dois primeiros
botes de seu vestido estavam desabotoados deixando ver sua plida garganta,
logo que iluminada pela vela.
Emma lanou um breve sorriso a seu pai e logo continuou lendo.
Luke se sentou em uma poltrona em frente da Tasia. Formosa, alterada,
cabezota. Desejava-a, desejava cada polegada de seu corpo, cada pensamento
secreto. Queria levantar-se cada manh com ela em seus braos. Queria
proteg-la, lhe proporcionar segurana at que desaparecessem as sombras de
seus olhos.
Ela se voltou para o lhe interrogando com um ligeiro movimento das
sobrancelhas.
- Nunca me sorriste a com certa selvageria - Nenhuma s vez.
Pareceu-lhe que ela lia no como em um livro aberto. A curva de seus lbios se
levantou ligeiramente como se ele tivesse provocado esse dbil sorriso s com a
fora de seu desejo, contra a vontade dela.
Luke estava muito confuso. Pela primeira vez em sua vida dependia de algum.
No podia tentar romper suas defesas, ela no resistiria. A nica maneira de
obter o que desejava era ter pacincia. Necessitaria mais da que acreditava
possuir, mas o conseguiria, no importava o preo. Nada seria muito duro, nem
custoso, se ela acabava lhe amando.

Capitulo 5

Assim os ltimos convidados partiram na segunda-feira.


145

Pela tarde, Luke esteve livre para ir a casa de ris em Londres. Tinha chegado o
momento de pr ponto final a sua relao. ris certamente essa consciente disso.
Luke desejava a uma mulher e s a uma, e tudo o que podia dar era para ela.
Sem dvida ris se sentiria decepcionada, mas logo se consolaria. Possua uma
slida fortuna e um monto de amigos leais, assim como mais de uma dzia de
homens que desejavam cortej-la para lhe fazer esquecer sua desgraada
aventura. Se arrumaria sem ele, Luke estava convencido disso.
ris lhe recebeu em seu dormitrio e lhe deu a boa-vinda com um lnguido
beijo, seu corpo apenas talher por uma bata de seda transparente. Antes do
Luke pudesse abrir a boca, lanou-se em um discurso preparado com
antecipao sem lhe deixar a menor oportunidade para interromp-la.
- Concedo-te umas semanas para que te divirta com isso declarou alegremente
- Quando te tiver cansado pode voltar para mim e nunca voltaremos a
pronunciar seu nome. No te tinha prometido te dar toda a liberdade que
quisesse? No quero que se sinta culpado absolutamente. Aos homens gosta da
variedade e o entendo. No h nada que perdoar. Sempre que voltar para
mim
- No! - cortou Luke um pouco bruscamente. - conteve-se respirando
profundamente.
Ela fez um gesto de impotncia com a mo.
- O que acontece? - perguntou-lhe queixosa - tens uma expresso que no
reconheo. O que te passa?
- No quero que me espere. No voltarei.
ris soltou uma gargalhada que roava a histeria.
- necessrio danific-lo tudo por um capricho passageiro? No confie nas
aparncias querido. uma bonita jovem com aspecto de menina abandonada
que parece te necessitar. Mas eu te necessito tanto como ela. E quando te tiver
cansado
- A amo.
146

Um pesado silncio caiu na habitao. ris tragou saliva e se voltou para


esconder o rosto.
- No diria algo assim ligeira - murmurou ao fim - Miss Billings deve estar
muito contente de si mesma.
- Ainda no o hei dito. No est preparada para ouvi-lo.
- Suponho - grunhiu ris enfurecida - que a frgil criaturinha se deprimiria da
emoo assim que o dissesse. Deus meu que ironia! Que um homem de sangue
quente como voc se apaixone por uma personita insignificante como ela!
- No to insignificante como cr.
Luke recordou como um relmpago a Tasia no banco, a suave avidez de sua
boca baixo a dele, suas unhas em suas costase comeou a dar voltas pela
habitao como um leo enjaulado.
- por que ela? - perguntou ris lhe seguindo - por que a Emma gosta? por que
jovem?
- A razo no importante - cortou o secamente.
- Sim que o !
ris se plantou no meio do dormitrio e comeou a soluar.
- Se no te tivesse enfeitiado estaramos ainda juntos. Preciso entender porque
ela e no eu. Quero saber o que fiz mau.
Com um suspiro, Luke a atraiu para ele. Sentia-se de uma vez culpado e cheio
de ternura para esta mulher que conhecia desde para tanto tempo, primeiro
como amiga e depois como amante. Merecia muito mais do que o era capaz de
lhe dar.
- No tem feito nada mal - disse.
ris apoiou o queixo no ombro dele e soluou com mais fora.
- Ento porque me deixa? Ests sendo muito cruel.
- No o fao de propsito - assegurou gentilmente - Sempre te terei muito afeto.
ris se apartou lhe olhando zangada.

147

- Afeto a palavra mais estpida que conheo. Preferiria no te importar,


desse modo poderia te odiar. Entretanto me apreciaembora no o bastante.
V-te ao diabo! Por que ela tem que ser jovem e formosa? Nem sequer posso
falar mal dela com meus amigos. Tudo o que dissesse me faria parecer uma
velha arpa ciumenta.
- Impossvel! - protestou Luke sorrindo.
ris se dirigiu para o espelho de marco dourado e ps ordem em seus cabelos
fazendo que umas mechas cassem sobre suas bochechas.
- Te vais casar com ela?
Luke lamentou que as coisas no fossem to simples.
- Se ela o desejar
ris fez uma careta de desgosto.
- No acredito que haja a menor dvida sobre isso querido. Nunca voltar a ter
a oportunidade de conquistar a um homem de sua categoria.
Luke se aproximou dela e lhe agarrou uma mo. Seus olhos se encontraram no
espelho.
- Graas - disse tranqilamente.
- Por que?
A voz de ris tremia um pouco.
- Por ser to generosa e to bela. Por ter feito que me esquecesse de minha
solido tantas noites. No me arrependo de nenhuma delas, e espero que voc
tampouco o faa.
Apertou-lhe brevemente os dedos antes de solt-la.
- Luke
Ela se voltou para o com os olhos cheios de lgrimas contidas.
- Me prometa que se as coisas forem malSe te der conta de que te
equivocasteme Prometa que voltar{ para mim.
Luke a beijou na frente.
- Adeus - murmurou.
148

ris agachou a cabea e uma lgrima lhe caiu pela bochecha. Logo se deu a volta
com os olhos fechados para no ver como Luke desaparecia de sua vida.

Luke chegou grade do castelo quando o sol se estava pondo. Tinha cavalgado
em seu semental rabe da casa de ris, feliz de sentir o vento no rosto e ver
como desaprecia o sol. Estava coberto de p e de suor e os msculos lhe ardiam
de uma forma muito agradvel.
Deu-lhe as rdeas a um lacaio.
- te encarregue de que se ocupem dele - disse enquanto o criado levava a cavalo
ao estbulo.
- Milord
Seymour estava na porta com uma expresso ligeiramente contrariada, o que no
mordomo significava uma grande catstrofe.
- Milord, os Ashbourne
- Papai!
Emma baixava as escadas a toda velocidade para lanar-se aos braos de seu
pai.
- Papai, me alegro tanto de que haja tornado! aconteceu algo terrvel. Lorde e
lady Ashbourne esto aqui. Esto falando com miss Billings na biblioteca h ao
menos uma hora.
Luke se surpreendeu. Os Ashbourne tinham deixado Southgate Hall essa
mesma manh. No era normal que houvessem tornado to logo.
- De que falaram?
- No o ouvi, mas tinham uma expresso estranha quando chegaram e logo no
se ouviu nem sequer um rudo - Por favor v ver que acontece e te assegure de
que miss Billings se encontra bem.
Luke a apertou um momento contra ele.
- Vou ocupar me do assunto. Sobe a sua habitao e deixa de preocupar-se.
Retrocedeu um pouco para olh-la aos olhos muito srio.
149

- E no volte a escutar detrs das portas.


Ela esboou um sorriso de desculpa.
- Ento como me inteirarei do que acontece nesta casa?
Ele a agarrou pelos ombros e entraram juntos no vestbulo.
- Deveria estar o bastante ocupada com suas coisas para preocupar-se dos
assuntos dos mais velhos, querida.
- Mas se estiver muito ocupada. Tenho ao Sansn, tenho meus livros e tenho a
miss Billings. Papai no deixasse que ningum leve a miss Billings, verdade?
- No - murmurou o depositando um beijo em seu cabelo. Agora v-te a sua
habitao carinho.
Emma obedeceu docilmente enquanto Luke se dirigia para a biblioteca. Atravs
das pesadas portas se ouvia o discreto som de uma conversao. Apertando as
mandbulas entrou sem chamar.
Os Ashbourne estavam sentados em cmodas poltronas de couro enquanto que
Tasia se havia acurrucado em um extremo do sof.
O rosto do Charles manifestava uma grande ansiedade.
- Stokehurst - disse incomodo - pensava que estava
- Passando a noite fora? - terminou Luke amavelmente - troquei meus costumes.
me explique porque esto vs aqui.
- Temo-me que h ms notcias no fronte - respondeu Charles com um tom
fingidamente ligeiro - convencemos a miss Billings para que venha conosco. O
ms quase terminou Luke, e eu sempre cumpro minhas promessas.
Ante a expresso desorientada da Tasia explicou:
- Lorde Stokehurst aceitou que estivesse com o um ms, para que me desse
tempo de te encontrar outro emprego.
- Troquei que opinio - disse Luke sem apartar seus olhos dela.
Muito plida, imvel, ela tinha as mos apertadas sobre os joelhos.
- Miss Billings no se ir de Southgate Hall.

150

Dirigiu-se para o mvel bar de mogno e tirou uma garrafa de cristal servindo
uma generosa taa de conhaque que ofereceu a Tasia.
Ela abriu lentamente os dedos e tomou o copo. Luke lhe levantou o queixo
obrigando-a a lhe olhar cara. Seus olhos estavam fixos e vazios, seus
pensamentos ocultos detrs de uma espcie de tela.
- Me diga o que aconteceu brandamente.
Foi Charles quem respondeu.
- melhor para todos que no saiba Luke. Deixa que vamos fazer perguntas.
- Alicia e voc podem ir mas miss Billings fica.
Charles suspirou exasperado.
- Ouvi esse tom milhares de vezes, Luke, e sei o que significa.
- De todos os modos isso j no tem importncia - cortou Tasia.
Bebeu um grande sorvo de conhaque fechando as plpebras quando o lcool
lhe queimou a garganta. Logo se voltou para o Luke com os olhos brilhantes, e
lhe dedicou um sorriso tremente.
- No desejar que fique quando souber
Luke se apoderou do copo vazio.
- Outro? - perguntou com frieza.
Ela assentiu.
Tasia esperou a que o lhe desse as costas para falar com um tenso sussurro.
- Sou lady Anastasia Ivanovna Kaptereva. O inverno passado, em So
Petersburgo, acusaram-me do assassinato de minha primo, o prncipe Mikhail
Angelovsky.
Viu que Luke se esticava e se interrompeu um momento antes de concluir:
- Escapei-me do crcere e me refugiei em Londres para escapar forca.

Tasia tinha pensado no dizer nada mais, mas, quase a seu pesar, comeou a
contar sua vida em So Petersburgo depois da morte de seu pai. Quase se
151

esqueceu enquanto falava de que havia algum escutando. Estava revivendo o


passado. Voltou a ver sua me, Maria Petrovna, abrigada com uma capa de
lince e enormes jias nos braos e no pescoo. E os homens que a rodeavam nas
festas, na pera, no teatro, no transcurso de interminveis jantares
Tasia recordou o baile das debutantes, no que se apresentava s jovens filhas da
flor e nata da aristocracia. Esse dia ela levava um vestido de seda branco com
uma cinturilla de rubis e prolas rosadas. Os homens a cortejavam com
interesse, sem esquecer nem por um momento que algum dia seria
imensamente rica. Entre todos seus admiradores o mais estranho era o prncipe
Mikhail Angelovsky.
- Mikhail era um animal - declarou Tasia com intensidade - Era um homem
vicioso que s era suportvel quando estava sob os efeitos do pio. Nunca se
separava de sua pipa. Tambm bebia muito.
Duvidou e se ruborizou.
- Ao Mikhail no gostava das mulheres. Seus pais sabiam, mas fechavam os
olhos. Quando eu fiz dezessete anos, foram ver a minha me e fizeram um
acordo: eu me casaria com o Mikhail. Todos sabiam que eu no desejava esse
matrimnio. Supliquei a minha me, a minha famlia, a nosso confessor, a todos
os que estavam dispostos a me escutar, para que no me obrigassem a me casar
com ele. Mas todos me respondiam quo bom seria unir duas fortunas to
importantes. Por outra parte, os Angelovsky esperavam que este matrimnio
voltaria a pr ao Mikhail no bom caminho.
- E sua me que dizia?
Pela primeira vez desde que tinha comeado com sua histria, Tasia levantou os
olhos para o Luke. Ele estava sentado a seu lado no sof com o rosto
inexpressivo. Ao ver que ela estava apertando to forte o copo que parecia que
estava a ponto de romp-lo, Stokehurst, prudente, o tirou das mos.
- Minha me queria que me casasse - disse lhe olhando cara - no gostava de
nada que seus pretendentes comeassem a fixar-se em mi. Eu me parecia muito
152

ao que ela tinha sido e isso a incomodava. Disse-me que tinha a obrigao de
me casar pelos interesses da famlia, e que logo seria livre de me apaixonar por
quem quisesse, ter aventuras. Dizia que eu seria muito feliz me casando com
um Angelovskysobretudo se este preferia aos moos.
Stokehurst emitiu uma risada surpreendida.
- E isso porque?
- Afirmava que Mikhail no me incomodaria com suas cuidados e que eu seria
livre de fazer o que gostasse.
Ao ver o olhar furioso do Stokehurst, Tasia encolheu os ombros.
- Se conhecesse minha me o entenderia.
- Entendo-o perfeitamente - grunhiu ele - Continue.
- Desesperada, decidi ir ver o Mikhail em segredo para lhe pedir ajuda. Pensava
que poderia raciocinar com ele, havia uma possibilidade de que me escutasse.
Entoento fui a sua casa.
Tasia se interrompeu. As palavras se acumulavam, mesclavam-se, afogavam-na
e j no era capaz de pronunciar nenhuma s palavra. Uma gota de suor frio lhe
caiu pela tmpora e a secou com o dorso da mo. Isso lhe acontecia cada vez
que tentava recordar. Estava-se afogando presa do pnico.
- O que aconteceu? - perguntou Stokehurst em voz baixa.
Ela sacudiu a cabea, ofegando, tentando respirar.
- Tasia
Ele agarrou as mos dela entre as suas.
- Me diga que aconteceu depois.
Ela conseguiu articular enquanto lhe tocavam castanholas os dentes:
- No sei. Fui a sua casa, acreditomas no me lembro. Encontraram-me no
pal{cio dos Angelovsky com uma faca na moe o corpo do MikhailOs
criados gritavam, ele tinha a gargantaSangue! Meu Deus havia sangue por
toda parte!

153

Tasia se aferrava s mos do Luke como se ante ela se abrisse um abismo e ele
fosse a nica pessoa que pudesse evitar sua queda.
Tinha vontades de apoiar-se nele, de perder-se em seu aroma varonil, sentir
seus robustos braos a seu redor. Entretanto no se moveu limitando-se a lhe
olhar enquanto uma quebra de onda de ardentes lgrimas lhe ardia nos olhos.
Ele estava extranhamente tranqilo, slido como uma rocha, sem a menor
expresso de horror ou de assombro.
- No havia nenhuma testemunha do assassinato? - perguntou.
- No. S os criados que me viram depois.
- Ento no h provas. No pode estar segura de ter cometido esse crime.
Luke se voltou para o Charles.
- Fizesse falta algo mais. No se condena a ningum s por uma suspeita.
Charles sacudiu a cabea causar pena.
- Sua justia no funciona como a nossa, por desgraa. As autoridades russas
tm todo o poder, no necessitam provas nem testemunhas para condenar a
algum.
- Certamente o fiz - soluou Tasia - Sonho continuamente com isso. Me acordo
me perguntando se lembrana algo ou se me inventei isso. s vezes me parece
que me vou voltar louca. Odiava ao Mikhail. Passei semanas na priso
pensando, sabendo que merecia ser executada. O pensamento to grave como
a ao no o entende? Rezei para encontrar foras para aceit-lo at que me
sangraram os joelhos, mas no funcionou. Eu queria viver. No podia evitar
querer viver.
- E ento que aconteceu? - perguntou Luke atando os dedos com os da Tasia.
- No crcere tomei uma espcie de sonfero para que acreditassem que estava
morta. Encheram o atade com areia e o enterraram enquanto euenquanto
meu tio Kirill me trazia para a Inglaterra. Mas se correu o rumor de que ainda
estava viva. As autoridades decidiram exumar meu corpo para esclarecer

154

coisas. Descobriram que me tinha escapado. Por isso o tio Kirill enviou uma
mensagem aos Ashbourne.
- Quem a esta procurando?
Tasia olhava fixamente suas mos unidas sem responder.
Charles se sentou mais comodamente em sua poltrona. As rugas de
preocupao haviam desparecido de seu rosto como se ao fim se sentisse
aliviado de haver-se confiado em algum. Inclusive quando era menino,
Charles sempre se havia sentido horrorizado pelos segredos, era incapaz de no
delatar-se por sua expresso.
- algo bem mais complicado - disse ao fim ao Luke - O governo imperial tem
tantos departamentos secretos e departamentos especiais que ningum sabe
exatamente quem responsvel por qual. Tenho lido a carta do Kirill ao menos
uma dzia de vezes tentando entend-la. Parece ser que Tasia no s quebrou
uma lei civil mas sim alm se riu que cdigo penal ao escavar a autoridade
soberanaO qual representa um crime poltico castigado com a morte. O
governo imperial no se preocupa muito da justia, mas se por manter uma
aparncia de ordem. At que Tasia seja executada publicamente, os inimigos do
czar vo utiliz-la para ridicularizar coroa.
- E realmente cr que sero capazes de vir a procur-la aqui para levar-lhe a
Rssia? - cortou Luke - s para que sirva de exemplo?
- No - interveio Tasia em voz baixa - no chegariam to longe. Enquanto siga
no exlio estarei a salvo. O problema Nicolas.
Luke a viu sec-la frente com a manga e esse gesto infantil lhe comoveu.
Esperou em silncio a que ela continuasse apesar da impacincia que sentia.
- Nicolas o irmo pequeno de Mikhail - continuou - os Angelovsky querem
vingar sua morte e Nicolas me est procurando. Me encontrar embora tenha
que empregar nisso o resto de sua vida.
Luke se sentiu aliviado. Se s se preocupavam com o Nicolas Angelovsky, o
problema estaria logo solucionado.
155

- Que o tente e lhe mando direito de volta a Rssia!


- Assim de fcil? - perguntou Tasia franzindo o cenho.
Luke sorriu imaginando-se a um bonito principito efeminado com calas de
cetim.
- No se preocupe.
- Se conhecesse o Nicolas no falaria assim.
Tasia soltou sua mo e se acurrucou mais no sof.
- Tenho que ir antes de que agrave a situao. Voc nunca entenderia a algum
como o prncipe Angelovsky, ignora at onde capaz de chegar. Agora que
Nicolas sabe que estou viva s uma questo de tempo. No poderia cessar em
sua busca nem que queira faz-lo. Tudo o que ele representa, seu sangue, sua
famlia, sua histria, tudo, obriga-lhe a me fazer pagar pela morte de seu irmo.
um homem poderoso e perigoso.
Luke quis falar mas ela o impediu com um gesto da mo antes de dirigir-se
para o Charles e Alicia.
- Agradeo-lhes tudo o que tm feito, entretanto no posso lhes implicar mais
nisto. Encontrarei outro trabalho eu mesma.
- No pode desparecer sem nos dizer onde vais estar Tasia - exclamou Alicia lhe suplico isso, nos deixe te ajudar.
Tasia se levantou com um amargo sorriso.
- Foste maravilhosa prima, agora tenho que me arrumar isso sozinha. Spassivo.
Olhou ao Luke inexpresivamente, mas o notou seu cansao e sua necessidade
de consoloSoube o preo que tinha tido que pagar por sobreviver. Faltaramlhe as palavras de modo que se deu a volta bruscamente.
Os homens se levantaram de um salto quando ela deixou a biblioteca. Luke ia
seguir a mas Alicia o impediu.
- Deixa que se v.
Ele se girou, sombrio e furioso, preparado para a luta.

156

- Me escapou algo por acaso? - perguntou com acidez - O tal Angelovsky


sozinho um homem depois de tudo. No h nenhuma razo para que destroce
sua vida por culpa dele.
- Logo que humano - respondeu Alicia - O prncipe Nicolas e eu somos
primos em terceiro grau e conheo bem famlia. Quer que te conte algumas
coisas?
- Me diga tudo o que sabes - ordenou Luke sem deixar de olhar para a porta.
- Os Angelovsky so uns furiosos xenfobos, odeiam tudo o que no russo.
Esto aparentados com a famlia imperial por matrimnio e som uns dos
maiores latifundirios do pas, com propriedades repartidas por vrias
provncias. Possuem aproximadamente dois milhes de acres pelo menos. O pai
do Nicolas, o prncipe Dimitri, matou a sua primeira mulher porque era estril.
Logo se casou com uma camponesa do Minsk que lhe deu sete filhos, cinco
meninas e dois meninos. Nenhum deles dedicou nunca um s minuto de seu
tempo em entreter-se com coisas como os princpios, a honra ou a moral.
Atuam por instinto. Diz-se que Nicolas se parece com seu pai; cruel e ardiloso.
Se algum lhe fizer algum dano o devolve multiplicado por cem. Tasia tem
razo, nem sequer pode escolher se venha a morte de seu irmo ou no. H um
provrbio russo que diz: O pranto de outros s so gotas dessa gua a
filosofia dos Angelovsky, desconhecem o que a piedade.
Alicia procuro consolo nos braos de seu marido.
- Nada deter o prncipe Nicolas - suspirou.
Luke lhes olhava com frieza.
- Eu sim que posso. E o farei.
- No deve nada a Tasia, nem a nosotros - protestou fracamente Alicia.
- J perdi muito.
Nos olhos do Luke havia um brilho estranho.
- Agora que por fim tenho uma oportunidade de encontrar a felicidade, que me
condenem se sotaque que um porco russo sedento de sangue me arrebate isso.
157

Charles estava to assombrado como sua esposa.


- Felicidade? - repetiu - De que estas falando? Por acaso sente algo por ela? Faz
apenas vinte e quatro horas a envergonhava diante de seus convidados e
interrompeu-se ante o negro olhar de seu amigo e continuou mais
diplomticamente:
- No sente saudades que voc goste, encantadora, mas te peo por favor que
tente antepor seus interesses aos teus. vulnervel e est aterrorizada.
- E seu cr que seu bem-estar consiste em abandon-la a sua sorte? - ironizou
Luke - Sem amigos, sem parentes, sem ningum para ajud-la. Por Deus! Sou o
nico que pensa com a cabea em todo este assunto?
Alicia se soltou dos braos de seu marido.
- melhor que esteja sozinha antes que a merc de um homem que se
aproveitasse dela.
Charles levantou as mos, molesto, como se queria amorda - la.
- Sabe muito bem querida que esse no o estilo do Luke. Estou seguro de que
suas intenes so honorveis.
- De verdade? - replicou Alicia desafiante - E quais so exatamente suas
intenes Luke?
O esboou seu habitual sorriso irnico
- Isso s importa a sua prima e a mim. Eu gostaria de encontrar uma espcie de
acerto que goste. Se no o conseguirmos se ir. No momento no tem nada que
dizer disto no assim?
- J no te reconheo! - indignou-se Alicia - acreditei que Tasia estaria segura
contigo porque no o tipo de homem que d problemas, nunca te mete na
vida de outros. Teria gostado de muito que no comeasse precisamente agora.
O que te passa?
Luke se encerrou depois de um muro de orgulho ferido. Estava surpreso de que
seus amigos um tivessem entendido nem adivinhado nada. Quando estava
sujeitando a mo da Tasia, enquanto a escutava relatar a odissia que tinha
158

vivido, tinha-lhe parecido que seus sentimentos enchiam a estadia. Amava-a.


Estava aterrorizado ante a idia de que ela pudesse desaparecer de sua vida, de
que lhe abandonasse como tinha abandonado sua antiga vida.
No podia toler-lo, tanto pela segurana dela como por sua prpria felicidade.
Queria fazer algo, mas havia tantas decises que tomarSe s pudesse pensar
com claridade, sem estar esmigalhado entre o amor e o desejo que o
complicavam tudo!
Os Ashbourne lhe olhavam fixamente, Alicia com recriminao e Charles com a
intuio que caracteriza aos velhos amigos. Olhou Luke meio divertido e meio
preocupado enquanto impedia que sua mulher voltasse a falar.
- Tudo ir bem - disse a Alicia com calma - cada um atuar segundo sua
conscincia e todo se arrumar.
- Isso o que diz sempre queixou-se Alicia.
Charles sorriu contente de se mesmo.
- E sempre tenho razo no? Vem querida. Agora j no nos necessitam.

Tasia viu desde sua janela como se afastava a carruagem dos Ashbourne.
Depois de pendurar seu vestido cinza que tinha escovado cuidadosamente por
costume, comeou a fazer suas malas.
Ps suas roupas em um monto enquanto a luz do nico candelabro desenhava
sombras na habitao.
Embora s estivesse vestida com uma fina camisa de algodo, estava suando.
Um sopro de ar que chegava do exterior a surpreendeu e se esfregou os braos
que se puseram com pele de galinha. Estava tentando no pensar e no sentir
nada. No queria que o gelo que a rodeava se rompesse.
Sua breve incurso na vida do Luke Stokehurst tinha terminado e era melhor
assim. No podia permitir a si mesma descansar sobre ningum, estava sozinha
frente a seu futuro. Perguntou-se como iria, como conseguiria dizer adeus a
Emma sem encontrar-se com o Stokehurst. Ele tornaria difcil sua partida, e
159

pouco importava se se mostrava amvel ou cruel, de todas formas seria


extremamente doloroso.
Ouviu passos no corredor, passos de homem, voltou-se com os braos cruzados
sobre o peito e os olhos aumentados pela angstia. NoV{-se gritava sua
mente enquanto que seus lbios se abriam sem emitir nenhum som. A porta se
abriu e se voltou a fechar brandamente.
Stokehurst estava na habitao, seu olhar se deteve nas extremidades nuas dela
e sobre seu pescoo. No havia dvidas quanto razo de sua presena. Levava
uma camisola aberta que deixava ver sua pele lisa e dourada, sua expresso
delatava desejo e amor. Permaneceu em silncio.
Uma espcie de gemido desesperado subiu garganta de Tasia, mas no podia
dizer nada que o no soubesse j, seus medos e o que a atormentava. Avanou
para ela.
Depois de uma breve duvida, Tasia lanou seus braos a seu pescoo e se
aferrou a ele com todas suas foras. Sem poder logo que respirar, com o corao
pulsando com fora e rgida, esperou. Ele a apertava contra seu corpo e se
apoderou de seus lbios.
Foi um beijo exigente, profundo, que no tinha em conta a inocncia da Tasia.
Ele se pegava a ela, acariciava-lhe as ndegas e ela sentia que se desfazia com
suas carcias. Que voltava para a vida com seus beijos. Aparto a camisola para
liberar as costas do Luke. Ele respondeu com um murmrio de paixo e a
liberou de sua camisa que caiu ao cho.
Logo se despiu e levou a Tasia at a cama. Ela sentiu suas mos sobre um peito
e logo seus lbios e a percorreu uma espcie de descarga quase dolorosa. O
beijou o outro peito, agarrou-o brandamente em sua mo e ela se elevou para o
ofegante, perdida. Essa fome desconhecida a estava voltando louca; queria
sentir ao Luke dentro dela, queria que ele a esmagasse com seu peso. Tentou
apertar-lhe mas contra ela mas ele resistiu e sua mo descendeu para os cachos
escuros que ningum antes havia meio doido, sem deixar de olh-la.
160

Ela afogou um grito quando ele a acariciou procurando com cuidado a tenra
entrada de seu corpo. Beijava-a e murmurava palavras de amor contra sua boca
e Tasia o aceitou todo cheia de prazer.
Ele a abriu as pernas e ela se perdeu na profundidade de seus olhos azuis.
Emitiu um pequeno gemido de dor mas ele se afundou mas profundamente
tomando posse de seu corpo. Depois ficou imvel respirando com dificuldade.
Tremente, Tasia lhe acariciou a cara como se queria lhe dizer quo maravilhada
estava pela beleza de seus dois corpos unidos. Ele lhe mordiscou a palma da
mo ao tempo que se movia dentro dela brandamente, ela se arqueio de forma
instintiva. O ritmo lento dele a enchia e esquecendo sua tristeza lhe deixou fazer
at que ela foi capaz de imitar seus movimentos enlouquecida pela paixo. Seus
corpos se separavam e se uniam de novo com um prazer que estava mais
frente do desejo fsico. Logo ela deixou escapar um grito de xtase.
Luke no demorou para unir-se a ela no orgasmo. Com um grande
estremecimento a apertou compulsivamente contra ele, assombrado por sentirse to satisfeito e feliz.
Olhava-a enquanto dormia, podia distinguir o perfil de Tasia, a curva de um
seio; ela era ligeira e suave junto ao, e confiada. As largas mechas escuras
cobriam o travesseiro. Ela despertou e se estirou tremendo um pouco como um
gato. Depois de vrias piscadas lhe olhou assustada. Luke lhe sorriu e a reteve
quando quis levantar-se rapidamente.
- Estas segura - murmurou.
Ela se esticou e tragou saliva com dificuldade.
- No deveria preocupar-se mais bem por sua segurana? - disse ela ao fim Poderia te haver
Ele a beijou na frente.
- Te cale!
Tasia se voltou.

161

- Vi tantos horrores em minha vida, no quero que nada lhes acontea nem a ti
nem a Emma. Entretanto ser inevitvel se ficar aqui. Atrairia o perigo e a
desgraa at vs.
Sacudiu-se com uma seca risada.
- Agora j sabe que matei a algum. No pode ignorar algo to importante.
- Em realidade te cr culpada?
Tasia se sentou na cama subindo o lenol para tampar seu peito.
- Tentei muitas vezes recordar o que passou essa noite mas no o consigo.
Tenho palpitaes e nauseia eme d medo saber.
- Eu no acredito que voc lhe matasse. Inclusive estou seguro de que no o fez.
Desejar ver algum morto no o mesmo que lhe assassinar, se o fora, a metade
da populao seria culpado de homicdio.
- E se o fiz? E se apunhalei a um homem porque lhe odiava? Vejo a cena em
meus sonhos sempre, s vezes inclusive me d medo ficar dormida.
Luke acariciou a suave curva de seu ombro.
- Ento te cuidarei enquanto dorme - sussurrou - E te proporcionarei melhores
coisas nas que sonhar.
Sua mo descendeu e apartou ligeiramente o lenol antes de acariciar os peitos
erguidos. Ela fez inspirou profundamente enquanto um calafrio percorria seu
corpo.
- No lamento que esteja morto - disse Luke com voz rouca - no lamento que
esteja comigo neste momento. E no deixarei que v.
- Por que te comporta como se meu passado no tivesse nenhuma importncia?
- Porque no tem. No para mim. Carregaria com gosto com o peso de sua
culpa se esse fosse o preo para te conservar.
Tasia adivinhou que estava sorrindo.
- Isso te diz algo sobre meu carter? - continuou ele.
- Que um louco cegado pelo desejo!
Ele soltou uma gargalhada.
162

- E algo muito pior!


Abraou-a mais forte e declarou com voz grave:
- Por ti eu gostaria de ser perfeito, mas no o sou. Cometi muitos equvocos,
tenho mau carter, sou egosta e tanto meus amigos como meus inimigos dizem
que sou arrogante e auto-suficiente. Sou muito velho para ti e, se por acaso no
o tinha notado, faltam-me alguns dedos. Tendo em conta tudo isto - concluiu
sorrindo - creio que posso aceitar a ti e a seu passado sem problemas.
- No se trata de ns nem de suas falhas. E seu argumento no se sustenta. No
porque os dois tenhamos defeitos temos que estar juntos.
- Isso quer dizer que nos entendemos. Quer dizer que vamos divertir nos como
loucos os dois juntos.
- Eu no chamaria a isto uma diverso - grunhiu ela tentando livrar-se de seu
peso ao tempo que os lenis se enroscavam ao redor dos dois.
- Faz falta um pouco de tempo para acostumar - disse o apartando tudo o que
se interpunha entre seus corpos nus - a primeira vez doloroso para a mulher,
mas depois tudo ir melhor.
J tinha sido o suficientemente bom, mas Tasia no tinha nenhuma inteno de
adular sua vaidade confessando-lhe.
- No poderia ficar embora o desejasse - disse ela um pouco ofegante - O
prncipe Nicolas me encontrar, s questo de tempo.
- Eu estarei a seu lado nesse momento e falaremos os dois com ele.
- Nicolas no um homem de palavras, no se pode dialogar nem negociar com
ele. Exigir sua ajuda para me mandar a Rssia.
- Enviarei-lhe ao inferno.
- to arrogante e suficiente! - murmurou ela movendo-se sob o - No ficarei.
impossvel!
- Deixa de te mover ou acabaremos no cho, esta cama muito estreita.
Sentou-se sobre suas prprias pernas e colocou os joelhos dela entre as suas.
Tasia se debateu em vo at que sentiu o ventre dele contra ela e sua boca em
163

seus peitos. Ele a agarrou pela garganta como se fora o caule de uma flor e lhe
perguntou com ternura:
- Fiz-te mal antes?
- Um pouco - sussurrou ela.
Um teria que lhe haver deixado fazer o que estava fazendo, era imoral e
entretanto no conseguia apartar-se. Eram suas ltimas horas com ele e quo
nico desejava era perder-se de novo entre seus braos.
Ele lhe estava mordiscando a orelha.
- Esta vez terei mas cuidado, serei muito delicado.
Foi delicado, em efeito, e tenro, e paciente. Ela gemeu quando sua boca se
deslizou ao longo de seu corpo voltando-a louca de desejo. Ele murmurava
sobre sua pele costure que ela sentia mais que ouvia. Logo sua cabea baixou
mais e pressionou sua boca contra os sedosos cachos. Ela se sobressaltou
assustada.
- No, no
Ele se endireitou imediatamente e a abraou contra seu peito enquanto lhe
punha os braos ao redor do pescoo.
- me perdoe. to formosaNo queria te assustar.
Sua mo acariciou o lugar onde se concentravam todas as sensaes da Tasia e
ela afogou um soluou abandonando-se ao em corpo e alma. Ele jogou com seus
sentidos com uma habilidade diablica.
Mas ela logo se deu conta de que suas ingnuas carcias tambm afetavam ao
profundamente. Explorou com deleite em musculoso corpo duro e suave dele.
Ao fim Luke entrou nela muito lentamente e ela se abriu ao com avidez. Luke
riu encantado, como se estivesse ante uma criatura atracando-se de guloseimas.
Estava no mais profundo dela e apenas se movia, ento ela se agitou com um
gemido de protesto pedindo mais.
- Ainda no Tasia - sussurrou ele.

164

Apesar dos desejos dela, o permaneceu imvel, negando-se a lhe dar a


satisfao que lhe pedia. Quando por fim a levou a xtase, no corpo dela no
ficava nenhuma ona de energia. Sacudiu-a um violento estremecimento e
escondeu a cara no ombro masculino. Ele se deixou ir a sua vez, apertando os
dentes, tensos os msculos, em silncio.
Logo dormiu imediatamente com as mos colocadas entre o cabelo da Tasia que
se acurrucou mais contra ele e fechou os olhos muito cansada para as
preocupaes, os pesadelos e as lembranas, feliz por essa pausa provisria que
ele lhe oferecia.

Tasia despertou mais tarde do que teria desejado. O sol j estava alto no cu e se
ouviam os rudos familiares do caf da manh na sala dos serventes.
Notou com alvio que Stokehurst tinha desaparecido durante a noite, nunca
tivesse tido a coragem de enfrentar-se aoDevia ter sado com a Emma para
dar seu passeio matutino, e ela j no estaria ali quando o voltasse. Lavou-se,
vestiu-se depressa e se sentou na mesita para escrever uma nota para a Emma.

Mim querida Emma:


me perdoe por te deixar sem te dizer adeus pessoalmente. Teria gostado de ficar mais
tempo e conhecer a maravilhosa mulher em que vais converter-te. Estou to orgulhosa
de ti! Certamente algum dia entender que era melhor para todos que eu me fosse.
Espero que conserve uma boa lembrana de mim e te asseguro que tem todo meu
carinho.
Adeus
Miss Billings

Dobrou com cuidado a carta e a selou com umas gotas de cera. Logo apagou a
vela e deixou a carta dirigida a Emma bem vista.

165

Era melhor assim e estava contente de que marcha no se visse rodeada de


discusses e abraos tristes. Entretanto um estranho mal-estar lhe oprimia o
corao. Por que Stokehurst tinha desaparecido sem dizer nenhuma palavra?
Por que a tinha deixado em liberdade para atuar? Ela esperava que o fizesse ao
menos um ltimo esforo para tentar ret-la; No era dos que se batiam em
retirada sem lutar, e se realmente a desejava como dizia
Mas era possvel que j no a desejasse, ao melhor uma s noite com ela tinha
sido suficiente para ele. Ao melhor agora que tinha satisfeito sua curiosidade
Esse pensamento a afetava profundamente e lhe oprimia o corao. obvio, ele
j no a necessitava, s tinha sido para ele um capricho passageiro e agora
voltaria com lady Harcourt, uma mulher cuja experincia e sensualidade
podiam rivalizar com as dele. Tasia tinha vontades de chorar, mas levantou
resolutamente o queixo e baixou com as malas.
Em toda a casa flutuava um aroma acre j que foram limpar os tapetes, estavam
cobertas de folhas de ch e logo vrias donzelas as sacudiriam energicamente.
Mrs Knaggs fiscalizava o trabalho passeando pelas habitaes com o engomado
avental rangendo enquanto se movia.
Tasia a encontrou em um corredor do primeiro piso provida de um bote de
cera.
- Mrs
- Ah miss Billings!
O ama de chaves estava vermelha de cansao e se deteve quando Tasia se
aproximou dela.
- Os dias no so o suficientemente compridos para que possa me ocupar desta
imensa manso queixou-se.
- vim para lhe dizer
- Sei. Milord me avisou esta manh de que nos deixava.
Isso tomo a Tasia por surpresa.
- Sim?
166

- Sim. Ordenou que preparassem uma carruagem e que a levassem onde voc
quisesse.
Em vez de incomodar-se por sua marcha, Stokehurst tinha arrumado tudo para
lhe facilitar as coisas.
- muito amvel por seu parte - murmurou.
- Espero que tenha bom viagem - disse Mrs Knaggs alegremente como se Tasia
s fora a passar o dia cidade.
- No me pergunta porque vou to repentinamente?
- Sem dvida tem suas razes, miss Billings.
Tasia tossiu desiludida.
- Meu sal{rioEsperava
- Ah sim!
- Milord considerou que como no ficava todo o ms no lhe devia nada.
Tasia ficou tinta de clera e de assombro de uma vez.
- S faltam uns dias! Quer voc dizer que no me dar nem um s xelim do que
me deve?
O ama de chaves voltou a cabea.
- Isso me temo.
O muito estpido! Infame indivduo sem escrpulos! Estava-a castigando por
no lhe obedecer. Lutou para recuperar o sangue-frio.
- Muito bem - disse ao fim com voz tensa - me arrumarei. Adeus, Mrs Knaggs.
Por favor tenha a bondade de lhes dizer ao Mrs Plunkett, ao Biddle e a outros
que desejo-lhes toda a felicidade do mundo.
- Har - respondeu a boa mulher lhe dando uns amistosos tapinhas no ombro.
Todos a queremos muito querida menina. Adeus. Tenho que me dar pressa, h
quilmetros quadrados de parquet que ter que encerar.
Tasia a olhou enquanto se afastava completamente desorientada por sua
indiferente despedida quando esperava algo mais de emoo. Possivelmente o
pessoal j sabia que lorde Stokehurst tinha passado a noite com ela. Os segredos
167

no duravam muito no Southgate Hall. Sem dvida essa era a explicao para a
atitude do Mrs Knaggs; estava desejando que Tasia fosse quanto antes.
Humilhada, a jovem se dirigiu para a entrada principal com um s desejo: estar
longe do Southgate o mais rapidamente possvel.
Seymour a tratou com sua cortesia habitual, mas ela apartou o olhar quando lhe
pediu a carruagem. Suspeitaria ele tambm o que tinha acontecido a noite
anterior? Converteu-se em uma mulher fcil; um novo pecado pesava agora
sobre sua conscincia.
- Que direo devo lhe dar ao chofer miss Billings? - perguntou Seymour com
uma pequena dvida na voz.
- Amersham, por favor.
O povo em questo estava no percurso das diligncias e tinha algumas antigas
estalagens. Tasia se propunha passar ali uma noite, vender a cruz de sua av
como pudesse e logo contratar a algum do povo para que a levasse para o
oeste. Ali se esconderia em uma aldeia e procuraria um trabalho como donzela
ou como criada.
O lacaio ps a bagagem na calesa e ajudo a Tasia a subir.
- Graas - murmurou ela antes de estremecer-se quando a porta se fechou atrs
dela. Apareceu pelo guich para ver por ltima vez ao Seymour.
- Adeus, miss Billings, e boa sorte - lanou um sorriso um pouco causar pena,
sinal de uma grande emoo.
- Graas - respondeu Tasia com falso entusiasmo antes de deixar cair no assento
lutando contra as lgrimas que subiam aos olhos enquanto o carro se afastava
do Southgate Hall.

Fizeram-lhe falta uns minutos para dar-se conta de que no foram na direo
correta. Primeiro foi uma vaga suspeita que rechaou resolutamente. Depois de
tudo, mal conhecia os caminhos da Inglaterra e s sabia que Amersham estava
em alguma parte para o oeste de Southgate.
168

Mas a carruagem no demorou para deixar o caminho principal para meter-se


por outro mal pavimentado no meio do bosque. A menos que se tratasse de um
atalho, no estavam indo ao Amersham. Angustiada deu uns golpes no teto
para chamar o chofer. Este a ignorou e continuou assobiando. Meteram-se mas
entre as {rvores, passaram por diante de um campo sem cultivar, um lago e
se detiveram diante de uma casita de dois pisos mdio escondida entre as
trepadeiras.
Assombrada se baixou enquanto o chofer se ocupava de baixar suas malas.
- O que fazemos aqui? - perguntou ela.
Com uma piscada travessa, o homem lhe assinalou o alpendre no qual se
perfilava uma alta figura.
Havia um sorriso no olhar azul do Luke quando declarou peralta:
- No pensaria que ia deixar que fosse to facilmente?

Capitulo 6

Tasia apertou os dentes, notava como a ira se apoderava dela. Era muito capaz
de tomar decises se por acaso mesma e isso ningum podia arrebatar-lhe. Esse
homem acreditava que podia manipul-la e lhe tender uma armadilha para
depois cair em seus braos com um suspiro de gratido? Isso era ultrapassar os
limites da arrogncia!
A carruagem se afastou pelo caminho atravessando o bosque deixando-a s
com o Stokehurst. Sem dvida a maior parte das mulheres tivessem
considerado a situao como uma bno, Stokehurst estava particularmente
sedutor esta manh, com a cala escura e uma larga camisa branca, com o
cabelo um pouco revolto.
Imvel, olhava-a com uma espcie de fascinao que ela no acabava de
decifrar. Refez-se e declarou com uma voz to fria e tranqila como foi possvel:
169

- As coisas sero assim quando Nicolas Angelovsky me encontre. No me


deixasse nenhuma opo e se justificasse a seu modo. Voc como ele, nenhum
dos dois pode suportar que algo se interponha no que desejam.
Teve a imensa satisfao de ver o Stokehurst zangar-se. Cruzou os braos
enquanto Tasia se aproximava dele. A fachada da casita estava decorada com
painis de barro cozido e de tijolos decorados com o mesmo desenho do falco
e a rosa que Southgate hall, com as iniciais SW gravadas em intervalos
regulares. Embora os anos tinham apagado um pouco o desenho, a casa
entretanto estava muito cuidada. As antigas colunas tinham sido substitudas
por outras novas e recentemente a tinham branqueado com cal.
Se tivesse estado menos zangada e menos desorientada, Tasia teria certamente
apreciado essa casa de conto de fadas que o passar do tempo tornava ainda
mais romntica.
- William Stokehurst - comento Luke ao v-la olhar as iniciais da porta - um de
meus antepassados fez construir esta casa no sculo XVI para sua amante, para
t-la perto Southgate Hall.
- Por que me trouxe aqui? - perguntou Tasia secamente - Para me conservar
como sua querida?
Ele pareceu pensar a resposta e Tasia se zangou ainda mais ao dar-se conta de
que ele estava pensando como as arrumaria para tranqiliz-la. Ela no queria
que a acalmassem e menos ainda que a manipulassem. S queria que a deixasse
em paz.
- Eu gostaria de passar algum tempo contigo - disse ao fim - Com tudo o que
aconteceu ultimamente, no falamos de verdade.
- No falamos de verdade nunca.
Ele assentiu com a cabea.
- Agora poderemos faz-lo tanto como queiramos.
Tasia, com um suspiro molesto, separou-se da porta como se fosse a entrada do
inferno. Dirigiu-se para o flanco da casa perto do qual, em um prado em
170

sombra, um semental branco estava comendo feno. O animal levantou as


orelhas e voltou a cabea para ela com interesse. Ao ver que Stokehurst a tinha
seguido Tasia se voltou apertando os punhos.
- Me leve a povo!
- No - respondeu o com suavidade sustentando seu olhar.
- Ento irei a p.
- Tasia
Aproximou-se dela e a segurou pelas mos.
- Fique aqui comigo s um ou dois dias.
Ela tentou soltar-se, mas ele apertou os dedos.
- No obrigarei a nada, no te tocarei se no querer. O nica coisa que te peo
que fale comigo. Angelovsky no representa um perigo imediato, aqui no te
encontrar{. Tasiano precisa fugir o resto de seus dias, se tiver confiana em
mim encontraremos outra sada.
- por que? - perguntou ela um pouco mais acalmada
O tom de voz dele, to doce, afetava-a de forma estranha. Nunca antes se
dirigiu a ela dessa forma intensa e pausada ao mesmo tempo.
- por que deveria confiar em ti? - continuou entretanto.
Ele abriu a boca para responder mas logo se arrependeu, limitou-se a aproximar
o pequeno punho da Tasia de seu peito, no lugar onde seu corao pulsava com
fora. Brandamente, Tasia abriu a mo contra o compassado pulsado.
Porque te amo - quis lhe dizer Luke - Amo-te mais que a nada no mundo alm da
Emma. No necessrio que voc tambm me ame, s quero te ajudar, s quero que
esteja segura
Mas ela no estava preparada para ouvir essas palavras, teria medo ou lhe
desprezaria. A seus trinta e quatro anos Luke tinha adquirido algumas noes
de estratgia. Defendeu-se em um sorriso zombador.
- Porque sou seu nico recurso - disse - separe dos Ashbourne. Se eu fosse voc
agradeceria qualquer ajuda, no pode dizer-se que lhe sobrem os amigos.
171

Tasia apartou a mo com expresso malvada. Pronunciou lacunas palavras em


russo (nada amvel obvio) e entrou dando pernadas na casita fechando a
porta de repente atrs dela.
Luke suspirou aliviado. Ela no estava contente por estar a, mas ficaria.

Com o passar do dia Tasia se trocou, ficou sua roupa de camponesa e recolheu
seu cabelo em uma pesada trana: j que Stokehurst ia ser a nica pessoa que a
veria, era melhor que estivesse cmoda.
Para falar a verdade, a casa era um lugar bem agradvel para estar cativa.
Percorreu-a de cima abaixo, descobrindo tesouros em cada habitao: livros
estranhos, gravados, miniaturas que representavam rostos altivos corto negro,
evidentemente os antepassados do Stokehurst.
Toda a casa era antiga e confortvel, com as paredes cheias de tapearias de
cores esvadas pelo tempo e mveis robustos e senhoriais. Algum intima
maravilha. No resultava difcil imaginar que ao William Stokehurst gostava de
visitar seu amante, longe do mundo, s preocupado pelo prazer que encontrava
em seus braos.
Depois de ver a adega, foi dar uma volta pelo lago, o prado e o horta. No sabia
onde estava exatamente Stokehurst mas estava segura de que no a perdia de
vista. Graas a Deus tinha o sentido comum de deix - la em paz lhe permitindo
assim acalmar-se.
Pela tarde lhe olhou enquanto treinava ao semental lhe ensinando a girar sobre
si mesmo com uma pacincia exemplar. O cavalo, com as patas ligeiras e seus
grcis movimentos parecia estar danando. Em conjunto se comportava bem
mas tinha alguns momentos de rebelio rapidamente castigados com uns
minutos de forada imobilidade.
- Horroriza-lhe estar-se aquieto - explicou Luke que tinha notado a discreta
presena da Tasia em um desses momentos - s tem dois anos.

172

Tasia admirava em silncio a cena que formavam o hbil cavaleiro e seu


magnifica arreios. Stokehurst lhe guiava sozinho com a presso de seus joelhos
mantendo-se erguido inclusive durante os exerccios. Quando o cavalo
terminou de dar uma volta perfeita, recompensou-lhe com generosas adulaes.
Ao fim Luke se desceu do cavalo e se aproximou da cerca onde estava Tasia.
- Lady Kaptereva me permita lhe apresentar ao Constantin.
Tasia acariciou o focinho do semental que olisque delicadamente sua mo
aberta. Logo aproximou a cabea a jovem obrigando-a a dar um passo para trs.
Comeou a rir.
- O que o que quer?
Luke murmurou uma reprimenda antes de explicar:
- Emma tem a irritante mania de lhe dar acar. Agarrou o costume e agora o
est pedindo.
- Guloso! - arreganhou-lhe Tasia lhe dando um golpecito no pescoo.
Constantin voltou a cabea para olh-la com olhos brilhantes.
Stokehurst estava ainda um pouco falto de flego, sua garganta e sua cara
brilhavam de suor, a camisa lhe pegava pele marcando seus msculos. Era to
masculino, to autentico, to diferente dos cortesos russos com seus botes
dourados, seus perfumes, suas pomadas e todos os artifcios que mascaravam
suas emoes
Tasia recordou repentinamente um baile ao que assistiu, voltou a ver os hsares
e aos aristocratas que a convidaram a danar.
O palcio de inverno, um imenso edifcio com mais de mil habitaes cheias de
tesouros inestimveis, brilhava com as luzes afugentando as geladas sombras
da noite. As largas galerias estavam bordeadas por oficiais em uniforme de
ornamento, os lacaios de czar passeavam pelos sales levando taas de prata
cheias de perfume. Fechando os olhos, Tasia podia voltar a cheir-los como se
estivesse ali.

173

Tanto os homens como as mulheres estavam cobertos de jias que brilhavam


sob a luz dos candelabros de ouro. Maria, a me da Tasia, tinha sido declarada
uma das mulheres mais formosas da reunio, com seus sedosos cabelos escuros
recolhidos em um ralo de ouro e diamantes, seu vestido profundamente
decotado e seu colar de prolas e esmeraldas.
Tasia tinha danado, vigiada pelo atento olho de sua dama de companhia, logo
tinha bicado de um prato de caviar e ovos de codorna. A nobreza russa vivia
rodeada de luxo e ela o encontrava normal
Mas essa vida se terminou, agora estava em um prado vestida de camponesa.
Era outro mundo nas antpodas do anterior. Entretanto experimentava algo que
estava perigosamente perto da felicidade.
- Estas pensando em sua antiga vista - disse Stokehurst com deve jogar a de
menos.
Tasia sacudiu a cabea.
- No. Foi uma poca interessante que eu gosto de recordar, masagora
compreendo que esse no era meu lugar. Por outra parte no sei qual seria
realmente meu lugar se tivesse oportunidade de escolher.
- Tasia
Ela levantou os olhos. Ele a estava olhando com uma intensidade que a deixou
de pedra. O silncio se alargava, vibrava, se para pesado entre eles.
- Tenho fome - disse ao fim Tasia - Vi na adega
- Mrs Plunkett mandou um jantar frio. Frango, po e fruta.
- Mrs Plunkett sabe?
Luke abriu os olhos inocentemente.
- Se sabe que?
- Que estou aqui contigo.
Tasia entrecerrou os olhos suspicaz.
- Sabe! - continuou leio em sua expresso. Todos no Southgate Hall sabiam
hoje que me seqestraria. E Emma? Tambm disse-lhe?
174

- Sim - confessou tendo a decncia de parecer um pouco envergonhado.


No era muito agradvel saber-se vitima de uma conspirao embora esta
tivesse sido urdida com a melhor inteno do mundo. Tasia se endireitou ferida
em seu orgulho e se afastou sem dizer uma palavra.
Ainda estava amaldioando enquanto punha a comida que Mrs Plunkett tinha
preparado em uma mesa da sala de estar. Era um verdadeiro festim de carne
fria, salada, queijo e fruta e todo isso coroado por um bolo.
O sol se estava ocultando no horizonte, lanando sua luz dourada atravs das
portinhas meio fechados quando Luke, depois de haver-se lavado e trocado,
baixou adega a procurar duas garrafas de vinho. Tasia, lhe ignorando, tirou
umas fatias de po de um guardanapo de linho.
Indiferente a seu silncio, Luke se sentou em uma cadeira e comeou a
desarrolhar uma das garrafas sujeitando-a entre os joelhos.
- mais seguro se o fao assim explicou ante o olhar intrigado da Tasia - Me
custa agarr-la com os dedos artificiais. Poderia sujeit-la com o cotovelo, mas
j{ perdi v{rias boas garrafas fazendo o dessa maneira, e
Esboou um travesso sorriso que apaziguou um pouco a Tasia.
- Quem se ocupa da casa e do jardim? - perguntou ela.
- O guarda que vive na colina.
- No vive ningum aqui alguma vez?
Ele sacudiu a cabea.
- uma tolice manter uma casa que no serve para nada, sei, mas no posso me
decidir a fech-la. Eu gosto de muito a idia de ter um lugar secreto e retirado.
- Trouxeste para outras mulheres aqui?
- No.
- Ea trouxe? - insistiu Tasia em voz baixa.
Os dois sabiam que se estava referindo a Mary.
Luke permaneceu em silncio um momento antes de voltar a negar com a
cabea.
175

Tasia lhe olhou pensativa. Estava sem dvida adulada e tambm um pouco
molesta. Comeava a entender quo importante era para o Luke e isso a turvava
at o inexprimvel.
- Sinto muito te haver enganado - continuou Luke com um tom que pretendia
ser ligeiro sem consegui-lo de tudo - No sabia como fazer para que viesse aqui.
Tasia encontrou na gaveta de um ba um grande crio que acendeu com um
abajur que estava na parede e logo fez o mesmo com todos os candelabros da
sala banhando-a com uma clida luz.
- Poderia me haver convidado simplesmente.
- Teria aceito?
- No sei. Certamente teria dependido da forma que me pedisse isso.
Soprou o crio com cuidado e olhou ao Luke atravs do vu de fumaa.
Ele se levantou, foi at ela com os olhos como se fossem veludo e um atrativo
sorriso.
- Miss Billings, suplico-lhe que no se v. H um lugar ao que eu gostaria de
lev-la, uma casita perdida no bosque. Poderamos viver ali, s voc e eu e nos
esquecer do resto do mundo todo o tempo que quisesse, um dia, um ms, toda
a eternidade
- E que faramos ali voc e eu? - perguntou ela lhe seguindo o jogo.
- Dormiramos todo o dia para despertar ao cair a noite. Beberamos vinho,
contaramos nossos segredos e danaramos luz da lua.
- Sem msica?
Ele se inclinou para seu ouvido para murmurar em tom de confidncia:
- O prprio bosque msica. Mas a maior parte da gente o ignora, no sabem
escutar.
Tasia fechou um instante os olhos. Luke desprendia um fascinante aroma de
sabo, cabelo molhado e linho engomado.
- Quereria me ensinar? - perguntou em voz baixa.
- Em realidade esperava que fora voc quem me ensinasse.
176

Ela retrocedeu e olhou aos olhos.


E de repente os dois romperam a rir sem nenhuma razo em particular, sem
dvida porque a magia do momento os tinha envolto aos dois.
- Pensarei - disse-o ela dirigindo-se para uma cadeira que o aproximou
galantemente.
- Um pouco de vinho?
Tasia lhe tendeu seu copo. Ele se sentou frente a ela e brindaram em silncio.
O vinho era dourado, generoso e afrutado. Em resposta ao olhar interrogador
do Luke, Tasia se voltou a levar o copo aos lbios. Nunca tinha bebido mais de
uns quantos sorvos sob o atento olhar de sua me e suas diferentes damas de
companhia. Apreciava muito a possibilidade que lhe oferecia de beber tanto
como quisesse.
Comeram devagar enquanto o cu se obscurecia e as sombras invadiam todos
os rinces da sala.
Luke estava sob seu encanto, viu divertido como Tasia enchia vrias vezes o
copo e lhe advertiu que ao dia seguinte lhe doeria a cabea.
- D-me igual - replicou isso - o melhor vinho que provei.
Luke estalou em gargalhadas.
- E parece melhorar com cada copo. Bebe tranqilamente carinho. Como sou
um cavalheiro no poderei me aproveitar de ti se estas bbada.
- Por que? Bbada ou sbria o resultado o mesmo no? - Ela deu outro gole
jogando a cabea para trs.
- Por outra parte no to cavalheiro.
Entrecerrando os olhos ele se inclinou por cima da mesa. Tasia ficou de p de
um salto contendo a risada, mas a habitao comeou a girar a sua redor e ela se
concentrou em conservar o equilbrio. Quando o teve recuperado agarrou seu
copo e comeou a passear-se pela sala de estar.
- Quem ? - perguntou assinalando o retrato de uma dama loira.

177

Ao fazer esse gesto lhe derramaram umas gotas de vinho e franziu o cenho
antes de termin-lo que ficava no copo para evitar outro acidente.
- Minha me.
Luke se reuniu com ela e lhe tirou o copo das mos.
- J basta querida. Vais pr te doente.
J o estava. Luke era to slido e forte! Apoiou-se nele para admirar o retrato. A
duquesa era uma mulher formidvel, mas seu rosto carecia de doura, tinha os
lbios franzidos, o olhar frio e penetrante.
- No te parece muito com ela - disse Tasia com exceo, possivelmente do
nariz.
- Minha me era uma mulher de carter a que a idade no adoou. Sempre
jurou que morreria se chegava a perder suas faculdades. Por agora no h
perigo de que isso acontea.
- E seu pai como ?
- Um velho patife com uma insacivel paixo pelas mulheres. S Deus sabe
porque se casou com minha me. Nela qualquer manifestao de emoo,
includa a risada, surpreendente. Meu pai diz que ela somente lhe admitiu em
sua cama o tempo indispensvel para procriar. Tiveram trs filhos que
morreram de meninos e logo viemos minha irm e eu. Com o passar do tempo
minha me se tornou cada vez mais para a Igreja, deixando que meu pai fizesse
o que quisesse.
- Amaram-se? - pergunto Tasia distraidamente.
- No o sei - suspirou Luke - revisto lembrana como se comportavam o um
com o outro, com uma espcie de corts tolerncia.
- Que triste!
- Quiseram-no assim. Por razes que s eles conhecem nenhum deles acreditava
no matrimnio por amor. Por ironias do destino, seus dois filhos, entretanto,
sim, o fizerem.
Tasia se recostou mas em, feliz ao sentir o robusto peito das contra suas costas.
178

- Sua irm ama a seu marido?


- Sim, Catherine se casou com um maldito escocs cabea dura como uma mula
cujo temperamento rivaliza com o dela. Passam-se a metade do tempo brigando
e a outra metade reconciliando-se na cama.
As ltimas palavras flutuaram no silncio. Tasia se ruborizou ao recordar a
noite anterior. Procurou provas o copo de vinho.
- Tenho sede.
deu-se a volta e tropeou com o Luke quem a ajudou a recuperar o equilbrio.
De repente ela pegou ou salto ao notar que lhe caa lquido no ombro.
- atiraste o vinho! - protestou dando puxes a sua blusa de camponesa.
- Sim? me deixe olhar.
Inclinou a cabea e ela sentiu seus lbios na pele.
um pouco enjoada, Tasia pensou que estavam a ponto de cair. O cho se estava
aproximando de forma perigosa. Mas era Luke que a estava tombando no
tapete. antes de que ela pudesse protestar notou mas gotas caindo sobre ela.
- Tornaste-o a fazer!
Com uma desculpa fingidamente causar pena, ele deixou o copo e atirou do
cordo da blusa. A malha caiu por seus ombros ao mesmo tempo que a saia se
deslizava por seus quadris.
- meu deus! - sussurrou ela olhando como perdia suas roupas.
Mas Stokehurst por sua parte parecia encontrar isso perfeitamente normal.
Recolheu com a boca algumas gotas dispersas e Tasia se estremeceu. Deveria
lhe haver detido, sabia, mas sua boca era to calida e suave Ps seus braos
ao redor do pescoo do.
- Acredito que estou bbada - disse com voz um pouco pastosa - nunca antes o
tinha estado mas sempre pensei que seria assim. Todo esse veioO estou
verdade?
- S um pouco.

179

Ele continuava lhe tirando a saia e ela se relaxou e lhe ajudou com umas
patadas. sentia-se muito bem e muito ligeira com as pernas livres de roupa, mas
intento pr uma expresso severo.
- Lhe estas aproveitando da situao - disse antes de afogar uma gargalhada
voltando-se de lado.
Ele se tombou a seu lado e ela no pde evitar seguir com um dedo a curva de
seu sorriso.
- Me estas seduzindo?
Ele assentiu apartando uma mecha de cabelo que lhe tinha cansado na
bochecha.
- No deveria desej-lo, estou segura. D-me voltas a cabea.
Tasia fechou os olhos e imediatamente a boca do Luke esteve na sua, quente e
apaixonada. Agora j estava em cima dela, perfeito e forte.
- me ajude a me tirar a camisa - murmurou.
lhe pareceu uma maravilhosa idia, desejava sentir sua pele sob seus dedos e a
malha o impedia. brigou com os botes que pareciam desagradablemente
recalcitrantes, ento agarrou a camisa com as mos e atirou at que se ouviu o
som do tecido rasgando-se que lhe resultou muito satisfatrio. Contente de se
mesma contemplou o torso broceado, os olhos da cor do mar no vero, sem
rastros de verde nem de cinza.
- Como pode ter os olhos to azuis? - perguntou - es um azul precioso.
Ele baixou as plpebras.
- Que Deus me ajude Tasia. Se me deixar te levasse meu corao contigo.
Tasia quis responder mas ele a beijou e ela esqueceu as palavras que tinha
estado a ponto de dizer. Como em uma nuvem lhe viu agarrar o copo e
derrubar umas gotas de vinho em cima dela. por que estava fazendo isso?
Ele lhe disse que no se movesse e ela obedeceu aturdida, mas entretanto no
pde evitar arquear-se brandamente quando a boca do Luke seguiu o caminho
das gotitas de vinho. Ela comeou a rir quando o jogou com seu umbigo, logo se
180

calou quando o abriu suas pernas, com sua vontade convertida em submisso.
A mo do Luke descendeu para os cachos escuros e ela gemeu concentrada no
prazer.
- Sim, OH sim!
O desejo crescia como uma irrefrevel enjoa e gritou quando tudo explorou a
seu redor e dentro de seu corpo antes de que os deliciosos espasmos se
convertessem em simples estremecimentos.
Enjoada de prazer, Tasia se relaxou quando o ficou sobre ela e a penetrou com
suavidade. Ela se pendurou nele para lhe sentir ainda mais perto mas ele
resistiu sujeitando-se com os cotovelos.
- D-me medo te esmagar, muito pequena e frgil, to frgil como um pssaro.
Seguiu a curva de seus quadris e beijou seus peitos de marfim.
- Mas quando vejo que se apodera de ti a paixo, quando me abraa to chicote,
estou tentado de me esquecer de tudo. Entretanto no quero te fazer danifico.
- Vem - suplic ela seguindo seus movimentos - no me romperei.
Mas ele no se deixou convencer por essas pequenas mos em suas costas, nem
pelos dentes que lhe mordiscavam o ombro. Esperou at que ela tambm esteve
preparada e alcanaram juntos a cpula do prazer.

Passaram as horas seguintes em uma grande cama de colunas esculpidas


coberta de seda azul.
Seus incessantes jogos abriram o apetite da Tasia e Luke a seguiu de boa
vontade cozinha onde agarraram fruta, queijo e bolos antes de voltar para a
cama.
Tasia se tombou quo larga era atravessada no leito com os braos estirados
sem conseguir chegar ao outro extremo.
- muito grande - se queixou sorrindo ao Luke - vou perder me nela.
O a agarrou em seus braos.
- De todas formas te encontrarei.
181

- eu adoro a decadncia! - declarou ela com uma ingnua franqueza - Agora


entendo porque tantas mulheres preferem ser amantes.
- Isso o que agora? - perguntou o lhe beijando o oco do ombro.
Ela avermelhou desconcertada.
- EuEu no tinha intenes de substituir a lady Harcourt.
- J no h nada entre ris e eu. Fui ontem a Londres justamente para romper
com ela.
Tasia levantou as sobrancelhas surpreendida.
- por que?
- No podia lhe oferecer o que ela desejava e tive o egosmo de estar com ela
mais tempo do que devia. Agora livre para casar-se com um dos muitos
pretendentes que a desejam h anos. Em minha opinio no demorar para
faz-lo.
- E voc? - perguntou Tasia soltando-se de seu abrao - vais procurar uma nova
amante para substitui-la?
Luke a voltou a colher com firmeza pela cintura.
- Eu no gosto de dormir revisto - confesou - suponho que poderia encontrar
outra ris e voltar para meus ss costumes.
Apesar do inesperado acesso de cimes, Tasia permaneceu em silncio sabendo
que no tinha direito a protestar.
Luke lhe leu o pensamento.
- Sem embargo - continuou com um sorriso - me pergunto que faria ento
contigo.
- Eu seria capaz de me arrumar isso sozinha.
- Sei. Mas estaria preparada para te ocupar de outros e deixar que eles a sua vez
se ocupassem de ti?
Tasia sacudiu a cabea com o corao golpeando em seu peito.
- No te entendo.
- J hora de que falemos a srio.
182

Seus azuis olhos olhavam fixamente a Tasia. Luke fez uma profunda inspirao.
- Tasiaquero que forme parte de minha vida e da de Emma. Desejo que fique
junto a mim. Mas para isso tem que te casar comigo.
Tasia se apoderou do lenol para tampar-se e manteve a cabea agachada
enquanto o continuava:
- Nunca pensei que poderia ser um bom marido para ningum mais que para a
Mary, nem sequer tive desejos de tent-lo antes de te conhecer.
Lhe dava as costas e o acariciou seus tensos ombros.
- No estas segura do que sente por mim. Sei. Se tivssemos tempo a situao
seria distinta, cortejaria-te com toda a pacincia que sou capaz. Entretanto te
peo que te arrisque e que confie em mim.
Por um momento Tasia considerou a idia de compartilhar a casa do Luke, sua
vida, levantar-se cada manh a seu ladologo essa viso desapareceu deixando
um doloroso vazio.
- Se eu fosse outra pessoa aceitaria - murmurou miseravelmente.
- Se fosse outra pessoa no te quereria.
- Nem sequer nos conhecemos.
- Parece-me que nestas ltimas vinte e quatro horas temos feito muitos
progressos.
- Embora repita a mesmo mil vezes - disse ela com voz quebrada - no me
escutaria. Fiz algo que nem sequer Deus me perdoar nunca. Algum dia terei
que pagar por isso de uma forma ou outra. E como sou muito covarde para
confrontar o castigo continuarei fugindo at que me agarrem.
- De modo que Nicolas Angelovsky algo assim como o instrumento da justia
divina? No acredito. Deus tem melhores mtodos para castigar aos pecadores,
no precisa enviar a um prncipe russo mdio louco em seu lugar. Por outra
parte enquanto no recorde o que aconteceu ou no me d alguma prova,
jamais acreditarei que voc tenha matado a algum. E aconteceria o mesmo

183

embora no estivesse apaixonado por ti. Por todos os diabos o que te faz te
acusar de um crime que no cometeste?
- Est apaixonado de mim? - repetiu Tasia apartando o cabelo para lhe olhar
estupefata.
Luke grunhiu de uma maneira que quadrava muito pouco com a imagem de
um pretendente transido de amor.
- O que crie que estou tentando te dizer?
Ela soltou uma risita de assombro.
- Tem uma maneira muito estranha de te expressar.
- Creia-me - insistiu ele carrancudo, como se estivesse molesto pelo que estava a
ponto de dizer - Voc no a candidata ideal. As mulheres me lanam ao
pescoo h anos, algumas porque gostam e outras por meu dinheiro.
- Eu tambm tenho bens na Rssia - lhe informou isso - terras, uma fortuna,
pal{cios
- De modo que Madame Miracle no estava longe da verdade.
- Em efeito.
- Daria - me igual embora fosse a filha de um carnicero - lanou o - A verdade
que o preferiria.
- Eu tambm - disse ela ao cabo de um momento.
No se olhavam, os dois pensando no que tinha acontecido. Enquanto
brigavam ele lhe tinha pedido sua mo e lhe rechaou. Mas ainda no tinha
acabado.
Embora tinha vontades de chorar se conteve, ele a consolaria e no queria que
se aferrassem um ao outro justo agora que foram ser separados para sempre.
Apertou mais o lenol contra seu peito.
- Luke - disse brandamente.
Era a primeira vez que lhe chamava por seu nome e ele se estremeceu.
- Se estas preparado para amar de novo, para te casar outra vez, encontrar sem
problemas a algum melhor que eu. Algum que se parea com a Mary.
184

Queria lhe dar sua bno, lhe oferecer um conselho desinteressado, mas ele a
olhou fixamente com um olhar penetrante.
- De modo que isso? Se tivesse querido substituir a Mary o teria feito faz anos.
Mas no posso imaginar que meu segundo matrimnio seja uma repetio do
primeiro. Isso eu no gostaria de nada.
Tasia se encolheu de ombros com falsa desenvoltura.
- Agora diz isso mas se te casar comigo te decepcionarei. Pode que no em
seguida mas ao cabo de um tempo
- me decepcionar? - repetiu Luke incrdulo - por que em nome do cu? No,
no me diga isso, me deixe pens-lo um momento.
Ao ver que ela tentava falar de todas formas, o impediu com um gesto. Era
importante esclarecer qualquer mal-entendido nisto e tentava encontrar a forma
de fazer o entender mas lhe parecia algo que estava por cima de suas foras.
Tasia era ainda muito jovem e via as coisas em branco e negro, tinha ideais e
no tinha aprendido ainda que o tempo trocava as coisas.
- Era quase um adolescente quando me casei com a Mary - disse ao fim
escolhendo com cuidado as palavras - conhecia desde sempre. Primeiro fomos
companheiros de brincadeiras, depois amigos e por fim amantes. Nunca nos
apaixonamos, simplesmente nos deixamos levar at que chegamos a nos amar.
Estaria insultando sua memria se dissesse que no foi assim. Amvamo-nos
profundamente, passamos maravilhosos momentos juntos e me deu uma filha a
que adoro. Mas quando morreu converti em outro homem. Agora tenho outras
necessidades. E voc
Agarrou a mo da Tasia e a apertou com fora olhando sua cabea encurvada.
- Voc trouxe para minha vida uma classe de paixo e de magia que no
conhecia. Sei que parecemos um com o outro. Quanta gente encontra sua alma
gmea? passam-se a vida sem consegui-lo nunca. Por algum incrvel milagre
voc e eu estamos juntos.
interrompeu-se um momento.
185

- Nos oferece uma oportunidade - continuou com voz rouca - sabes o que desejo
mas no posso te obrigar a que fique. tua deciso.
- Eu no tenho opo! - gritou Tasia com os olhos cheios de lgrimas precisamente pelo afeto que lhes tenho a Emma e a ti devo ir.
- Lembre a ti mesma. Pe qualquer desculpa com tal de no te arriscar a ser
ferida. Tem medo de amar.
- E se a razo no tivesse nada que ver comigo? - indignou-se ela custica - E se
fosse por tua culpa? Talvez to arrogante, to egosta e to matreiro que no
quero seu amor.
Luke avermelhou de ira.
- Essa a razo?
Tasia lhe olhou entre suplicante e zangada.Ele a estava obrigando a pronunciar
as palavras que machucariam aos dois. Oxal aceitasse sua deciso e fosse
menos teimoso!
- Rogo-lhe isso, no me faa as coisas mais difceis.
- Maldio, lhe vou fazer isso impossveis!
Atraiu-a para ele e afogou seus protestos com um apaixonado beijo. Logo lhe
manteve a cabea com firmeza.
- Necessito-te!
Sua mo, um pouco tremente, descendeu sobre o peito da Tasia.
- Necessito-te de muitas formas. No posso te perder carinho.
antes de que ela pudesse responder ele a estava beijando de novo e ela no
demorou para esquecer tudo o que no fosse o ardente desejo que os para
tremer ao unssono.
Quando ele entrou nela, ela se aferrou a seus ombros com uma paixo prxima
ao desespero at que o prazer lhes consumiu uma vez mais.
Quando recuperou o flego Tasia rodou fora da cama. Com as pernas tremendo
agarrou a bata de seda que estava no tapete que era do Luke e lhe estava muito
grande. O ps como pde antes de olhar a um Luke de olhar indecifrvel.
186

- Tenho-te feito mal? - perguntou o tranqilamente.


Ela negou com a cabea, cheia de confuso
- No, mas eu gostaria de ficar a ss um momento. Preciso pensar.
- Tasia
- Por favor no me siga.
Ouviu-lhe jurar entre dentes enquanto ela se dirigia porta. Uma vez fora
levantou a bainha da bata para no suj-la com o barro.
O cu era veludo negro cheio de estrelas que se refletiam no lago. aproximou-se
do bordo, um grupo de juncos se moveu quando duas rs, prudentes, saltaram
fora do alcance da intrusa. Tasia deu uma patada para assustar a qualquer outra
criatura e se sentou no cho colocando os ps na gua. Ento comeou a refletir.
Um homem apaixonado, o Marques do StokehurstTasia se agarrou as pernas
com os braos e apoiou o queixo nos joelhos. Necessitava desesperadamente
que algum a aconselhasse.
Recordou a conversao palavra por palavra perguntando-se se ele teria
acertado ao dizer que ela tinha tanto medo de resultar ferida que no entregaria
nunca seu amor a ningum. Pensou nas pessoas a quem tinha amado. Seu pai,
sua me, seu tio Kirill, seu nodriza Varka. Tinha-os perdido a todos. Sim, tinha
medo. J no ficava muito corao.
Recordou sua infncia, seu desespero, sua solido depois da morte de seu pai.
Sua me lhe tinha carinho mas sua principal preocupao era, e seguia sendo,
ela mesma. Maria no podia amar realmente a algum mais. Quando era
pequena, Tasia no o entendia e se acreditou indigna de inspirar amor.
Merecia-se ter uma oportunidade para encontrar a felicidade? Devia faz - lo?
No estava segura de qual era a resposta mas o que devia ao Luke caso que lhe
devesse algo?
Era um homem brilhante, inteligente, perfeitamente capaz de escolher e
confrontar as conseqncias. Queria casar-se com ela porque estava convencido

187

de que seriam felizes juntos. Se ele tinha tanta f nisso ela tambm tinha que
acredit - lo um pouco.
Ele havia dito que a amava e Tasia estava confundida, no podia entender a
razo desse amor quando ela tinha to pouco que oferecer. Entretanto se o
sentia sozinho uma pequena parte do prazer que sentia ela em sua companhia,
possivelmente isso fora suficiente.
Uniu suas mos, fechou os olhos e comeou a rezar.
Senhor no me mereo isto, d-me medo ter esperanas, mas no posso evit-lo. Desejo
ficar.
- Desejo ficar - repetiu em voz alta.
E soube que tinha encontrado a resposta.

Luke dormia deitado sobre as costas com a cabea a um lado, despertou por
uma carcia em seu ombro nu e um murmrio no ouvido.
- Desperte, milord.
Acreditando que sonhava se moveu com um grunhido.
- Vem conmigo - insistiu Tasia atirando do lenol que lhe cobria.
Ele bocejou e protestou:
- Onde?
- Aqui fora.
- Seja o que seja que quer fazer por que no o faz dentro?
Ela riu tentando lhe levantar.
- Tem que te vestir.
Ainda meio dormido Luke se vestiu com muita dificuldade sem tom-la
molstia de calar-se. Franzia o cenho desconcertado enquanto Tasia lhe
grampeava a camisa. No lhe olhava e entretanto atuava com uma impacincia
pouco contida. Tirou-lhe do brao ao exterior da casa.
- Vem - insistiu Tasia deslizando uma mo na sua.
188

Ele queria lhe perguntar onde lhe levava mas parecia to decidida que
renunciou e se limitou a segui-la. Rodearam o lago antes de entrar no bosque
estofado de folhas de pinheiro.
Luke se estremeceu ao pisar em uma pedra bicuda.
- J chegamos? - perguntou.
- Quase.
deteve-se sozinho quando estiveram rodeados de rvores, o ar estava
impregnado de aroma de musgo, resina e terra. Algumas estrelas brilhavam
entre os ramos.
Luke se levou a surpresa de ver a Tasia voltar-se para ele, lhe abraar pela
cintura e ficar quieta apoiada nele.
- Tasia o que
- Shh. Escuta.
Luke obedeceu e, pouco a pouco, foi consciente dos sons. O ulular de uma
coruja, o bater de asas de um pssaro, o canto dos grilos, o rangido das rvores
e por cima de todo o som do vento entre as folhas. As rvores pareciam tocar-se
como se estivessem danando, a msica do bosque se elevava para o cu e ali se
mesclava com outros ritmos eternos.
Luke encerrou a Tasia entre seus braos, ps o queixo em seu cabelo, sentiu-a
sorrir contra seu peito e se sentiu invadido por um grande sentimento de amor
e de paz. Ela tentou mover-se mas ele o impediu.
- Eu gostaria de te dar algo - disse ela lhe obrigando a solt-la.
Agarrou a mo do Luke.
- Toma - disse respirando com dificuldade.
- Um anel de homem!
- Pertenceu a meu pai, o nico que fica alm de minhas lembranas.
Ao ver que Luke permanecia em silncio o ps no dedo mindinho.
- J estejam contente - el o levava no dedo anelar mas essa mais pequeno que
voc.
189

Luke olhou um momento o formoso anel antes de olhar a Tasia tentando


dissimular o medo que lhe afogava.
- um presente de despedida? - perguntou.
- No.
Sua voz vacilava e os olhos lhe brilhavam como pedras de lua.
- No. para te dizer que sou tua. Por completo. At o fim de meus dias.
Ele permaneceu um momento petrificado e logo abraou a Tasia to forte que
pareceu que a ia romper. Em vez de queixar-se ela riu com uma risada quase
selvagem que era um reflexo da intensidade de sua alegria.
- Ser minha esposa!
- No vai ser fcil! - acautelou-lhe ela alegremente - No demorar para querer
o divrcio.
- Sempre te pe no pior - protestou o.
- No sria russa se no o fizesse.
Luke estalou em gargalhadas.
- Tenho o que me mereo, uma mulher ainda mais pessimista que eu.
- No, merece-te algo melhor que eu, muito melhor.
Ele a silenciou com um beijo.
- No volte a dizer algo assim nunca. Amo-te muito para ouvir essas tolices.
- Sim milord - respondeu ela docilmente.
- Assim esta melhor.
Examinou mais atentamente o anel que ela acabava de lhe dar de presente.
- H uma inscrio O que significa?
Tasia elevou os ombros.
- S uma frase que a meu pai gostava.
- diga-me isso
- Diz: O amor uma l}mina de ouro que se dobra mas no se rompe
Luke ficou quieto e logo abraou a Tasia com uma infinita ternura.
- Prometo-te que te amarei sempre.
190

Decidiram conceder um dia mais de descanso e Tasia foi feliz. Tinham selado
um compromisso, mas entre eles reinava uma sensao de descobrimento que
s vezes a punha nervosa.
Nunca antes tinha falado com total liberdade com um homem. Luke conhecia
seu passado, seus escuros secretos e, em vez de julg-la, defendia-a de suas
prprias dvidas e acusaes. A Tasia custava acostumar-se a essa intimidade.
Entretanto no era incmodo, pensou dormitada ao despertar entre seus braos
a plena luz do sol. Era meio-dia e Luke a estava olhando. Quanto tempo para
que estava olhando-a dormir?
- No chego a acreditar que esteja aqui, na cama contigo - murmurou ela - Estou
sonhando? Realmente estou to longe de meu lar?
- No, no estas sonhando e seu lar agora a meu lado.
Fez que o lenol se deslizasse at sua cintura e lhe acariciou o peito.
- A meu tio Kirill no gostaria, no gosta dos ingleses.
- No me vou casar com seu tio Kirill. Por outro lado estou seguro que gostaria
dele muito se me conhecesse. No tenho palcios mais te proporcionarei
comida e teto. E me arrumarei isso para que esteja to ocupada que no te d
conta da modstia de seu entorno.
- Southgate algo menos modesto - protestou Tasia com uma careta - Mas me
sentiria muito feliz se vivesse o resto de minha vida nesta casita sempre e
quando seu estivesse comigo.
- Isso quo nico desejas?
- Bom
Olhou-lhe entre as pestanas, provocadora.
- Tambm eu gostaria de ter uns bonitos vestidos - confesou.
Ele rompeu a rir.

191

- Tudo o que queira. Habitaes inteiras cheias de formosos trajes, e suficientes


jias para pagar o resgate de um rei.
Desceu do todo o lenol para admirar seus quadris e suas largas pernas.
- Sapatos de pele de avestruz, meias de seda, prolas como cinturo e um leque
de plumas de pavo.
- Isso tudo? - perguntou ela divertida.
- Orqudeas brancas em seu corto - aadi o depois de pensar um momento.
- Certamente no passaria desapercebida.
- Mas eu te prefiro nua continuou ele.
- Eu tambm.
Tasia rodou at ficar em cima dele.
- maravilhoso compartilhar a cama contigo - continuou ela apoiando os
cotovelos em seu peito.
interrompeu-se um momento antes de murmurar pensativa:
- No esperava que eu gostasse tanto.
Luke lhe acariciava brandamente a curva das ndegas.
- O que esperava?
- Acreditava que era mais muito mais agradvel para um homem que para uma
mulher. Certamente no podia imaginar que me tocaria desse modo e
Baixou o olhar presa de um sbito acanhamento.
- No sabia queterei que mover-se tanto.
Luke se esforou por controlar a risada que lhe subia garganta.
- Ningum lhe tinha explicado isso?
- Bom, depois de meu compromisso minha me me disse que um homem e uma
mulher se uniam mas no me falou do que acontecia logo. J sabe, todos esses
movimentos e
- E o prazer? - continuou ele enquanto ela se refugiava em um casto silncio.
Ela assentiu de novo ruborizada, ele levantou seu queixo e a olhou diretamente
aos olhos.
192

- Ento estas satisfeita de momento?


- OH sim! - exclamou ela com uma paixo que adorou.
Fez-a rodar sobre o leito.
- Eu tambm.
apoderou-se dos lbios dela em um beijo interminvel.
- Nunca em minha vida o tinha estado tanto - disse ao terminar.
Tasia lhe aconteceu os braos ao redor do pescoo.
- No compartilharia minha cama com nenhum outro homem por nada do
mundo - declarou - Quando estava prometida ao Mikhail sempre pensava que
teria que lhe deixar que me tocasse.
Luke se mostrou repentinamente mais tenro e atento.
- E te dava medo?
Ela levantou para o seus olhos ainda cheios de tristeza ante a lembrana.
- Tinha permanentemente o estmago feito um n pela angstia. A maior parte
do tempo Mikhail parecia me ignorar como ignorava a todas as mulheres. Mas
outras vezesme olhava com seus estranhos olhos amarelos e me fazia
pergunta que eu no podia responder. Dizia que eu era uma flor de estufa e que
no sabia nada do mundo nem dos homens. Que estaria feliz de fazer um
experimento comigo. Eu tinha uma vaga idia do que queria dizer e isso me
aterrava.
calou-se ao ver uma sombra de ira atravessar o rosto do Luke.
- Equivoco-me ao falar dele?
- No tranqilizou-lhe brandamente - Quero compartilhar todas suas
lembranas, inclusive as ruins.
Tasia lhe acariciou a bochecha.
- s vezes me assombra, to bom e pormenorizadoMas quando me lembro
de sua atitude para o Nan
- A donzela que est grvida? s vezes me comporto como um imbecil confessou com um sorriso de pesar - Mas voc no se deteve em fazer me notar
193

isso. A maioria da gente no se atreve a enfrentar-se a mim. Quando veio


biblioteca para me exortar tive vontades de te estrangular.
Ela sorriu ao lembrar-se de seu aborrecimento.
- Pensei que foste fazer o.
- Mas quando vi seus olhos me desafiando, quando senti seu corao pulsando
sob minha mo, desejei-te com uma violncia que logo que pude conter.
- De verdade? - perguntou ela com uma risita de surpresa - No tinha nem
idia.
- Depois pensei no que me havia dito. Eu no gostei mas tive que reconhecer
que tinha razo. Necessito a algum que possa me dizer, chegado o caso, que
sou um asno.
- Posso me encarregar de faz-lo.
- Perfeito! Teremos mas discusses, ainda serei arrogante e cabezota, seu me
arreganhasse, provavelmente protagonizaremos umas terrveis cenas. Mas
sobretudo no duvide nunca de meu amor.
Para desespero da Tasia, chegou o momento de pensar em voltar para o
Southgate Hall.
- Um dia mais - suplico Tasia enquanto se passeavam por uma verde pradaria.
Luke moveu a cabea.
- eu adoraria, mas j nos ausentamos muito tempo. Tenho responsabilidades
que assumir e um matrimnio que preparar. Em meu interior j estamos
casados mas tambm eu gostaria que outros soubessem.
Tasia franziu o cenho.
- vou casar me contigo e minha famlia no sabe. Sabem que estou viva mas
ignoram onde me encontro. Eu gostaria de poder lhes dizer que sou feliz e que
estou segura.
- No pode faz-lo, isso facilitaria as coisas ao Nicolas Angelovsky.
- No te estava pedindo permisso - grunhiu Tasia molesta por sua negativa s estava dizendo o que pensava.
194

- Bom pois esquece-o imediatamente - ordenou ele - No penso me passar a


vida esperando que Angelovsky aparea na porta de minha casa e em to no
tenha encontrado uma soluo ao problema sua identidade deve permanecer
em segredo e no questo de que te comunique com sua famlia.
Tasia lhe apartou a mo.
- No pode me falar como se fora um de seus criados, a menos que esse seja o
costume dos maridos ingleses para dirigir-se a suas algemas.
- S estava pensando em ti - se desculpou Luke.
de repente parecia dcil como um cordeiro mas Tasia no se deixou enganar.
por agora o dominava seu instinto de domin-la mas assim que estivessem
casados ela se converteria legalmente em propriedade dela igual ao eram seus
cavalos. No seria fcil lhe fazer trocar mas estava desejando recolher a luva.

O primeiro que fizeram ao chegar ao Southgate Hall foi ir procurar a Emma


para lhe comunicar seus planos. Assim que lhes viu, com o Luke agarrando a
Tasia pela cintura, compreendeu-o tudo.
Tasia esperava que a menina ficasse contente, mas a exploso de alegria da
Emma ultrapassou de longe suas expectativas. Ficou a danar pelo vestbulo
rindo e dando gritos e abraando-se ao pescoo de todos os que aconteciam seu
lado. Sansn se uniu a ela dando saltos ao redor de sua ama dando sonoros
latidos.
- Sabia que voltaria! - gritou Emma precipitando-se sobre a Tasia com tanta
energia que estiveram a ponto de cair dos - sabia que diria que sim a papai.
Veio para ver-me a manh de sua partida e me disse que eis casar lhes embora
seu no soubesse ainda.
- Sim? - perguntou Tasia sria franzindo o cenho.
Luke simulou no dar-se conta de sua expresso e se concentrou no Sansn que
dava voltas sobre o tapete do Oriente enchendo a de cabelos.

195

- Como possvel que cada vez que entro nesta casa encontro a esta condenada
besta?
- Sansn no uma besta - se indignou Emma defensiva - parte da famlia. E
a partir de agora tambm o miss Billings - acrescentou alegremente - vamos
ter que procurar outra professora? Nunca haver outra que eu goste tanto como
ela.
- Mas necessrio. Miss Billings no pode ser de uma vez lady Stokehurst e seu
professora.
Luke olhou furtivamente a Tasia para medir suas foras.
- cairia de cansao ao cabo de uma semana - concluiu.
Embora no fez nenhuma aluso ao sexo, Tasia se ruborizou ao recordar o
muito que suas duas noites de amor a tinham esgotado. Luke sorriu como se
tivesse lido seus pensamentos.
- Agora j no uma empregada, deveria pedir Mrs Knaggs que te instale em
um dormitrio de convidados.
- o que tinha esta bem - murmurou Tasia
- No para minha prometida.
- Mas eu no
- Emma - cortou Luke - escolhe uma habitao para miss Billings e lhe pea ao
Seymour que leve ali suas coisas. Avisa para que ponham outro talher na mesa
de jantar. A partir de hoje miss Billings comer conosco.
- Sim papai!
A menina se afastou dando saltos com o Sansn nos tales.
Tasia se voltou para o Luke um pouco preocupada.
- Espero que no tenha a inteno de me visitar esta noite - sussurrou com
firmeza.
O sorriu com um brilho travesso em seus olhos azuis.
- J te disse que eu no gostava de dormir sozinho.
- Nunca ouvi anda mais escandaloso!
196

Empurrou-lhe quando o deslizou um brao ao redor de sua cintura.


- Milord! Nos vo ver os criados.
- Embora dormssemos cada qual em sua habitao todos pensassem que
estamos juntos, de modo que melhor aproveitar - disse. Se formos discretos
ningum pensar mau.
- Eu sim! - protestou Tasia completamente indignada - eueu nono farei o
amor contigo sob o mesmo teto que sua filha, seria a pior das hipcritas quando
lhe desse lies de moral. A porta de minha habitao permanecer fechada at
o dia das bodas.
Compreendendo que ela no ia trocar de opinio, Luke ficou imvel e se
olharam desafiantes. Depois se deu a volta e se foi dando grandes pernadas.
- Onde vai? - perguntou Tasia presa de um repentino temor.
E se o trocava de opinio?
- A preparar um matrimnio - grunhiu Luke - E no demorarei pode acreditar.

Capitulo 7

Nos dias seguintes se viram muito pouco, Luke se passava quase todo o tempo
arrumando a cerimnia que se celebraria na capela do castelo e de noite voltava
para o Southgate Hall para pr corrente a Tasia. Ela nunca sabia de que
humor o ia encontrar j passava da ternura agressividade, s vezes a tratava
como se fora uma boneca de porcelana lhe murmurando ao ouvido palavras de
amor, mas outras a apanhava contra a parede e se comportava com ela como se
fora um marinheiro de licena com uma rameira do porto.
- Irei a sua esta habitao noite - declarou ele um dia depois de um episdio
especialmente apaixonado em um escuro rinco.
- Jogarei o ferrolho.
Ele colocou uma perna entre as dela e se apoderou de seus lbios.
- Tasia - grunhiu contra sua boca - Te desejo, desejo-te tanto que me di.
197

Agarrou-lhe a mo e a dirigiu a seu sexo inflamado. Ela perdeu por um


momento a noo do tempo enquanto se beijavam com paixo.
- Temos que parar! - disse ela ao fin - isto no esta bem.
- Esta noite! - insistiu.
Tasia se separou do um pouco sentida saudades ao dar-se conta de que os
joelhos apenas a sustentavam.
- No vir a minha habitao - se negou isso - nunca lhe perdoaria isso.
Toda a paixo contida do Luke estalou em uma exploso de ira.
- Maldio! Que diferena pode haver entre hoje ou dentro de dois dias?
- Que ento estaremos casados.
- Antes aceitava compartilhar minha cama!
- No era o mesmo, ento acreditava que nunca voltaria a verte. Agora vou
ocupar um lugar nesta casa e no quero perder o respeito de sua filha e de seus
criados me comportando como algum ramera - declarou ela com firmeza sem
deixar dvidas sobre sua determinao.
Entretanto Luke no tinha intenes de renunciar, trocou de ttica e comeou a
adul - la.
- Todos lhe adoram e lhe respeitam querida e eu mais que ningum. Necessitote, desejo te fazer o amor, te fazer feliz, te dar agradar
Tasia, prudente, viu-lhe aproximar-se mais mas quando o fez um gesto rpido
para agarr-la, ela deu um salto mas depressa ainda ficando fora de seu alcance.
- Por Deus! - trovejou o enquanto ela se afastava rapidamente.
- E no me siga! - gritou ela.

Ao dia seguinte pela manh, quando o entrou no comilo, Tasia, sentada na


grande mesa de carvalho, olhou-lhe com um sorriso de dvida. Ele despediu da
donzela que estava tirando os pratos.
- Bons dias - disse o voltando a ser o aristocrata impassvel, dono de suas
emoes - Posso me unir a ti?
198

antes de que ela pudesse responder ele j se sentou a seu lado.


- Vou a Londres dentro de uns minutos, mas tenho que te fazer antes duas
perguntas.
- Muito bem milord - respondeu ela com a mesma seriedade.
- Estaria de acordo em que os Ashbourne faam de testemunhas nas bodas?
- eu adoraria.
- Perfeito. Tambm preciso saber se
Luke titubeou, roando o joelho da Tasia.
- Sim? - animou-lhe ela brandamente.
- Sobre a aliana me perguntava se esta voc gostaria.
Abriu a mo e ensinou um pesado anel de ouro, ela o agarrou com cuidado e
admirou o desenho de letras e rosas gravadas na polida superfcie que ainda
conservava o calor do Luke.
- uma jia da familia - explicou o - mas ningum a levou h geraes.
Luke a observava enquanto ela brincava com o anel entre seus finos dedos,
acariciando as flores.
- Para os ingleses continuou ele - as rosas so smbolo de secreto. Antigamente
ficava uma rosa em cima da mesa para assegurar-se de que tudo o que se
dissesse seria confidencial.
De repente Tasia acreditou ver uma mulher e um homem em uma cama, a
mulher oferecia seus dedos e o homem lhe punha a aliana. Ele era moreno,
com barba e seus olhos eram azuis. A imagem desapareceu e Tasia fez uma
careta de diverso.
- Seu antepassado William a deu a sua amante verdade?
Luke sorriu.
- Dizem que a amou desde que a viu at o dia de sua morte. Mas o entenderei
perfeitamente se preferir outro anel possivelmente com pedras preciosas. Este
esta passado de moda e

199

- Esperava que diria isso - disse Luke pondo o brao no respaldo da cadeira da
Tasia - me perdoe pelo de ontem - prosseguiu - No fcil para mim te ter to
perto e no poder te levar a minha cama.
Tasia baixou os olhos.
- Tampouco fcil para mim - confessou.

Invadida por um sbito desejo, aproximou-se um pouco mas ao com os lbios


entreabiertos. depois de sua briga tinha dormido fatal. S em sua habitao
desejou seus beijos e o calor do corpo do contra o seu.
Luke retrocedeu sorrindo.
- No pequena, acenderia um fogo que no quer apagar.
levantou-se e agarrou de novo a aliana mostrando-lhe vitorioso.
- Mas assim que te tenha posto este anel no dedo te terei tantas vezes como
quero, prometo-lhe isso.

A habitao que Emma escolheu para a Tasia era uma das mas bonitas do
Southgate Hall, com uma cama com dossel de seda cor pssego e grandes borlas
douradas. Emma estava tombada sobre o tapete diante de um prato de bolos
que tinha escamoteado da cozinha e dos quais tambm se estava aproveitando
Sanson. O co se lambia as fauces, feliz por sua boa sorte.
Tasia, sentada em uma poltrona, estava costurando a manga de uma camisa de
homem. Comeou a rir ao ver o focinho coberto de acar do Sanson.
- Crie que bom que lhe d tantas guloseimas? - perguntou - no acredito que o
seja, nem para ele nem para ti tampouco.
- Sempre tenho fome, quanto mas creso mas fome tenho - suspirou Emma
cruzando suas magras pernas - a vezes acredito que nunca terminarei de
crescer. Espero que o estrangeiro com o que me vou casar seja muito alto. Deve
ser horrvel que algum seja mais alta que seu marido.
- Para ti ser perfeito independentemente de sua altura - disse Tasia.
200

Emma comeou a folhear uma revista de mulheres comentando as imagens da


moda do prximo outono.
- O verde escuro vai fazer furor este ano - disse mostrando a revista a Tasia para
que o visse - tens que ter um vestido como este, com o festo abaixo e as cintas
nos punhos. E uns botas de cano longo da mesma cor.
- No acredito que essa cor fique bem.
- Sim! - protestou Emma - Alm qualquer cor lhe sentaria bem depois de to
negro e cinza.
Tasia riu.
- Eu gosto de muito o rosa - disse sonhadora - um rosa muito plido, quase
branco. No h nada mais formoso que as prolas rosas.
A jovencita voltou as folhas rapidamente.
- Vi algo para o finalUm vestido de noite que seria fant{stico
de repente se interrompeu olhando a Tasia entrecerrando os olhos.
- O que acontece? - pergunto esta.
- S pensavaComo a vou chamar a partir de agora? Miss Billings
impossvel. Milady muito formal. Pr no tem idade para ser minha me e
no acredito que pudesse cham - la mame no?
Tasia, enternecida, deixou seu trabalho.
- No - disse brandamente - Sua me Mary e sempre o ser embora esteja no
Cu. Seu pai nunca a esquecer e voc tampouco. Eu serei a nova esposa de seu
pai mas nunca a substituirei, ela conservar seu lugar do mesmo modo que eu
terei o meu prprio.
Emma assentiu com a cabea, tranqilizada, e se aproximou da poltrona da
Tasia.
- s vezes, quando estou sozinha, digo a mim mesma que ela me est olhando
escondida detrs de uma nuvem Acredita que possa nos ver da acima?

201

- Sim - respondeu gravemente Tasia - se o Paraso for realmente um lugar de


felicidade e paz, realmente possvel. Sua me seria muito infeliz se no
pudesse ver se por acaso mesma que estas bem.
- Ela sabe que voc esta aqui e est muito contente miss Billings, estou segura.
Possivelmente inclusive foi ela quem a ajudou a nos encontrar. No gostaria
que papai ficasse sozinho.
Tasia se deu a volta e Emma exclamou preocupada:
- Miss Billings! Zanguei-a?
Tasia esboou um tremente sorriso.
- No, s me emocionaste antes de depositar um beijo no avermelhado cabelo
da menina - Tenho que te dizer uma coisa Emmano me chamo miss Billings.
- Sei, chama-se Tasia.
- Como sabe? - se estranho Tasia.
- A outra noite, depois do jantar, papai a chamou assim quando eu ia. E no me
surpreendeu porque sempre pensei que era algo mais que uma professora.
Agora j pode me dizer a verdade Quem voc?
Tasia sorriu ao ver os olhos azuis da menina cheios de curiosidade.
- Meu verdadeiro nome Anastasia Kaptereva. Nasci na Rssia e tubo que
abandonar meu pas para me esconder na Inglaterra porque estava implicada
em um mau assunto.
- Fez voc algo mau? - perguntou Emma com incredulidade.
- No sei. Por muito estranho que possa parecer no recordo muito e prefiro
no te dizer nada mais. Simplesmente deve saber que foi uma poca de minha
vida espantosa, mas seu pai me convenceu para que a esquea.
Emma a agarrou da mo.
- Posso ajud-la?
- J o tem feito - disse Tasia apertando afetuosamente a mo de Sua menina e
seu pai me destes a bem-vinda em sua famlia e isso o melhor que podia me
haver passado.
202

- Sigo sem saber como devo chamar-a - disse Emma com entusiasmo.
- por que no me chama belle mamam em francs? - sugeriu Tasia
- Belle quer dizer bonita verdade? Ento o farei, um nome perfeito.

- Se tivssemos tido tempo de te fazer um verdadeiro vestido de bodas! - gemeu


Alicia ajudando a Tasia a deveria levar um traje novo e no um velho de meus.
Tinham arrumado um vestido cor marfim da Alicia mas o resultado no era
perfeito de tudo.
- Ao menos te casar de branco - acrescentou.
- Em meu caso o branco discutvel - disse Tasia - deveria levar melhor um
vermelho. Um escarlate como as mulheres alegres.
- Prefiro ignorar esse comentrio.
Alicia estava pondo rosas no penteado de sua prima.
- No se sinta culpado por haverntido um deslize com o Luke querida. A
maioria das mulheres tivessem feito o mesmo ao cabo de cinco minutos de estar
com ele. um homem irresistvela menos que algum esteja casada com o
Charles, evidentemente.
Alicia fez como se no visse que Tasia se ruborizava e continuou com tom
ligeiro:
- curioso, a primeira vez que lhe vi eu no gostei de nada.
- No? - sentiu saudades Tasia.
- Suponho que estava ciumenta da admirao sem limites que sentia Charles
pelo. Em seu crculo de amizades, todos diziam coisas boas do Luke e contavam
suas ltimas anedotas. Nenhum desses cavalheiros fazia nada sem lhe
perguntar ao Luke sua opinio, inclusive se se tratava de cortejar a uma mulher.
Quando lhe conheci me disse: um homem mimada e egocntrico, Por Deus
O que vem no todos eles?
Tasia riu.
203

- E que te fez trocar de opinio?


- Dava-me conta de que era um marido maravilhoso. Realmente notvel. Com a
Mary, Luke se mostrava atento e carinhoso, uma atitude que aos homens no
gosta de ter por medo de que lhes faa parecer fracos ante seus amigos. E nunca
olhava a outra mulher apesar de que muitas delas se teriam arrojado a seu
pescoo de boa vontade. Alm disso, acabe por descobrir tambm sua fortaleza
de car{ter sob a aparente arrog}ncia. Logo ocorreu o acidente
Alicia moveu a cabea ao recordar o desgraado sucesso.
- Perder a Mary e ver-se mutilado era suficiente para converter-se em algum
amargurado que se compadecia de se mesmo. Isso era o que Charles se temia
quando foi ver lhe pela primeira vez depois da desgraa Stokehurst nunca ser{
o mesmo me disse antes de ir. Mas Luke pelo contrrio se fez mais forte.
Confessou ao Charles que no tinha intenes de perder o tempo tendo piedade
de si mesmo e que tampouco queria a compaixo de ningum. Honraria a
memria da Mary lhe dando a Emma uma infncia feliz e lhe ensinando que os
defeitos fsicos no so importantes que s importa o interior das pessoas.
Charles voltou para casa com lgrimas nos olhos e dizendo que admirava ao
Luke mas que ningum neste mundo.
- por que me est contando tudo isto? - perguntou Tasia com a voz rota pela
emoo.
- Evidentemente para te dizer que aprovo o que tem feito querida, nunca te
arrepender de te haver casado com o Luke.
Incmoda, Tasia se voltou para ver seu penteado no espelho evitando olhar
seus prprios olhos cheios de lgrimas.
- Durante muito tempo s pude pensar nos Angelovsky e no terrvel crime que
possivelmente cometi. No sei quais o que sinto por lorde Stokehurst mas se
souber que confio mas que em nenhuma outra pessoa.
- Esse um bom comeo.
Alicia retrocedeu para ver melhor a Tasia.
204

- Encantadora! - disse.
Tasia se tocou o penteado.
- Quantas rosas h?
- Quatro.
- Pode acrescentar uma mas?
- Temo - me que no h stio.
- Ento tira uma por favor, s posso levar trs ou cinco.
- por que? Ah sim! Como pude esquec - lo?
Alicia sorriu ao recordar o costume russo.
- Um nmero mpar de flores para os vivos e um nmero par para os mortos.
Olhou o enorme ramo que Tasia ia levar at a capela.
- Quer que conte tambm estas flores?
Tasia sorriu agarrando o ramo
- J no h tempo. Suponhamos que o nmero o correto.
- Graas a Deus! - exclamou Alicia de todo corao.

Apesar da solenidade do momento a Tasia entraram vontades de rir ao ver o


Sanson esperando pacientemente na porta da capela, tinham-lhe pacote a um
do bancos do final para que no incomodasse durante a cerimnia e olhava ao
reduzido grupo reunido em torno do altar com uma dignidade completamente
inesperada. Sem dvida estava contagiado pelo ambiente de recolhimento j
que s se movia de vez em quando para tentar livrar-se da grinalda de flores
brancas que Emma lhe tinha posto no colar.
A pequena capela cheirava a fechado mas a luz dos candelabros fazia que a
pedra e a escura madeira brilhassem brandamente assou como os rostos das
esttuas dos Santos.
Tasia se sentia extranhamente relaxada enquanto, de p ao lado do Luke com os
Ashbourne a sua esquerda e Emma a sua direita, repetia os votos com uma voz
que no parecia a sua.
205

Parecia-lhe singela e intima comparada com a interminvel celebrao que


tivesse tido que suportar em So Petersburgo. Se se tivesse casado com o
Mikhail Angelovsky, o teria feito diante de um milhar de convidados e um
bispo ortodoxo teria presidido a cerimnia. Teria levado um vestido de brocado
branco, peles e uma coroa de prata a jogo com a coroa de ouro do Mikhail. Teria
havido uma procisso diante do altar e os Angelovsky teriam exigido que
Mikhail levasse o smbolo tradicional da autoridade matrimonial: um ltego de
prata. teria se visto obrigada a ajoelhar-se para beijar o deso do traje de
cerimnia de seu futuro marido como ltimo gesto de submisso. Mas todo isso
tinha ficado atrs junto com um rastro de sangue e de mentiras. Agora estava
longe de sua ptria intercambiando as promessas de matrimnio com um
estranho.
Luke a tinha firmemente agarrada da mo enquanto pronunciava as palavras
que os uniriam at que a morte os separasse, e quando ela levantou a cabea e
olhou seus olhos to azuis, voltou para a realidade. Os ltimos vnculos com o
passado se romperam de tudo quando notou a aliana no dedo.
sentiu-se assaltada pelo pnico justo antes de que Luke pusesse sua boca na
dela em um beijo duro e breve. A partir de agora minha queria dizer. Agora e
para sempre. Nada poder nos separar nunca.

Quando lorde e lady Stokehurst fizeram sua apario, os criados lhes


aclamaram. Luke lhes tinha dado o dia seguinte livre e tinha proporcionado
vinho e comida para uma noite inteira de festa. A gente do povo veio com seus
instrumentos musicais para participar da festa e todos foram felicitar aos recm
casados com uma sinceridade que emocionou a Tasia.
- Que Deus a benza milady - gritavam as donzelas - que Deus lhes benza a voc
e a milord.
- Nunca tinha visto uma noiva mais encantadora - exclamou Mrs Plunkett com
lgrimas nos olhos.
206

- um dia feliz para o Southgate Hall - acrescentou Mrs Knaggs.


O primeiro brinde o fez o senhor Orrie Shipton, o prefeito do povo. Levantou
seu copo em alto completamente avermelhado e dando-se importncia.
- Pela marquesa do Stokehurst! Que sua doura e gentileza embelezem esta casa
por muitos anos e que encha Southgate Hall de herdeiros.
Para regozijo dos pressente, Luke se inclinou para beijar a sua ruborizada
esposa. Ningum ouviu o que lhe murmurou no ouvido mas suas bochechas
avermelharam ainda mais.
Tasia no demorou para retirar-se acompanhada do Mrs Knaggs e lady
Ashbourne enquanto Luke ficava perto de sua gente ao lado de um Charles to
radiante como se fora o responsvel por esse matrimnio.
- Sabia o que faria o correto - disse a seu amigo a meia voz enquanto estreitava
calorosamente a emano - sabia que no podia ser o canalha sem escrpulos que
dizia Alicia. De fato te defendi acaloradamente quando te chamou porco
pretensioso e lhe disse que estava exagerando. Quando disse que foi um
arrogante sem corao lhe disse simplesmente que isso era falso. E quando
comeou a falar de sua cabea torcida, de seu egosmo
- Obrigado Charles cortou Luke com bom humor - muito agradvel ter um
defensor de seu calibre.
- Deus Stokehurst, que dia mais formoso! - exclamou Charles assinalando a
alegre reunio - Quem tivesse imaginado o dia que lhe presente a Tasia que
ocorreria algo assim? Quem houvesse dito que Emma a agarraria tanto carinho
e que seu mesmo te apaixonaria por ela? Devo te dizer que me felicito por
- Nunca te hei dito que estivesse apaixonado por isso - disse Luke levantando
uma sobrancelha.
- Temo-me que evidente amigo. Conhecendo o que opina do matrimnio no
te tivesse casado se no a amasse. E no te tinha visto assim de feliz do colgio.
Charles riu.

207

- Mas eu no gostaria de estar em seu lugar quando a presentes em Londres.


Custar-te muito manter aos homens se separados de sua mulher. Pergunto-me
com quem ter mais problemas se com os jovens dandys ou com os velhos
sedutores. Tasia possui uma espcie de mistrio que lhe falta maioria das
inglesas e sua p{lida pele e seu cabelo negro
- Sim - cortou Luke sombrio.
Charles tinha razo, a juventude da Tasia e sua extica beleza faziam dela o
sonho de muitos homens, Luke estava ciumento e era um sentimento muito
desagradvel. Recordou o fcil e cmodo que era com a Mary, nada de tombos
do corao nem nada de cimes, s a cumplicidade de dois velhos amigos.
Charles lhe olhou de forma penetrante.
- muito diferente no? - perguntou com essa franqueza algo brusca que
gostava de mostrar nos momentos importantes - confesso que eu no saberia
como me comportar se tivesse que comear de novo sobre tudo com uma
esposa to jovem. Tasia no tem nem idia do que viveste, e entretanto, ver o
mundo atravs de seus olhos deve ser como v-lo de novo pela primeira vez. E
te invejo por isso. Como se diz a juventude nos traz o amor e as rosas e a
velhice deixa aos amigos e o vinho
Charles levantou seu copo.

Um bom conselho - continuou

aproveite desta segunda juventude

Stokehurst, e me deixe a meu o prazer do vinho

A luz era suave quando Luke entrou na habitao onde lhe esperava Tasia,
sozinho, vestida com uma camisola debruada com encaixe e o cabelo caindo
como uma nuvem frisada sobre suas costas. Era to formosa, to jovem, to
inocente!

208

Luke viu o brilho do ouro em seu dedo e o que esse anel significava-lhe
conmocion. Nunca tinha desejado tanto lhe fazer o amor a uma mulher e era
feliz. A imensa felicidade que sentia, proporcionava-lhe ao mesmo tempo a
estranha sensao de ser vulnervel, humilde e humano.
- Parece um anjo vestida de branco, lady Stokehurst - disse abraando-a.
- Alicia me disse - respondeu isso ela lhe olhando com seus luminosos olhos de
galo.
- Encantador - murmurou o.
Ela parecia preocupada.
- Tenho algo importante que lhe dizer milord.
- Sim?
Luke estava jogando com as largas mechas enquanto esperava a que ela
continuasse. Tasia lhe ps uma mo no peito.
- Sabia que esta noite compartilharamos sua habitao mas devo te dizer as
instrues que dei ao Mrs Knaggs: a partir de manh eu gostaria que
tivssemos habitaes separadas.
Luke levantou as sobrancelhas, a idia lhe parecia absurda.
- No me casei contigo para dormir revisto - replic.
- obvio, pode me visitar quando quieras - continuou ela com um sorriso dbio
pais o faziam assim e os Ashbourne tambm. mais adequado e Alicia afirma
que na Inglaterra muito freqente.
Luke a olhava em silncio, evidentemente muitos tratados sobre a vida
matrimonial e muitas revistas femininas recomendavam ter habitaes
separadas, mas ao Luke dava igual como vivessem outros. No que ao concernia,
que lhe condenassem se passava uma s minuto de suas noites separado da
Tasia com a desculpa de levar uma forma de vida adequada.
Apertou-a um pouco mas forte contra ele.
- Desejarei - te todas as noites Tasia, e eu no gosto de muito a idia de visitar
minha esposa. No crie que mais fcil compartilhar a mesma habitao?
209

- No se trata de que seja mas fcil - disse ela rapidamente - se compartilharmos


a habitao todos sabero que dormimos na mesma cama.
- Que horror! - exclamou o fingindo estar escandalizado.
Levantou-a, levou-a at a cama e a deixou cair em meio da colcha de seda cor
marfim. Tasia estava contrariada pela expresso zombadora do.
- Estou falando de decncia.
- Escuto-te.
Isso no era de tudo certo j que o estava jogando com seu corpo e ela comeou
a balbuciar sem saber muito bem o que queria lhe dizer. Quando a boca do
Luke encontrou a ponta de seu peito atravs do encaixe, sobressaltou-se e
emudeceu.
- Contnua - disse o lhe tirando a camisola - Me dizia algo sobre a decncia.
Ela se limitou a gemer brandamente lhe atraindo para ela e esquecendo
qualquer pensamento sobre habitaes separadas quando o lhe demonstrou
sem palavras porque s necessitariam uma cama.

Tasia se tinha casado com o Luke com a esperana de encontrar a paz que lhe
faltava desde por volta de um ano e s desejava uma vida tranqila e aprazvel.
Logo descobriu que seu marido tinha outras idias na cabea, comeou a falar
de lev-la a Londres embora ela protestou ante a idia de deixar a Emma.
- Meus pais viro a casa - disse Luke convexo na cama enquanto olhava a Tasia
escov - la larga cabeleira - Minha filha entende perfeitamente que precisamos
estar sozinhos um tempo para nos acostumar o um ao outro. Alm disso adora
atormentar a minha me.
- Far tolices - advirtiu Tasia intranqila por ter que deixar a uma adolescente
aos cuidados dos criados e seus ancies avs.
Luke lhe sorriu atravs do espelho.
- Ns tambm.

210

A Tasia adorou a manso londrino dos Stokehurst, uma vila de estilo italiano ao
bordo do Tmesis com trs torres bicudas e pitorescas galerias cobertas. Ao
proprietrio anterior gostava to do som da gua que tinha posto fontes e
esttuas em muitas dependncias.
- Parece que est desabitada - fez notar Tasia indo de habitao em habitao.
Apesar de sua elegncia, casa faltavam esses adornos e pequenos detalhes que
lhe tivessem dado personalidade prpria.
- Ningum pode saber quem o dono - continuou.
- Comprei-a quando a outra ficou destruda no incndio - explicou Luke Emma e eu vivemos aqui um tempo, teria que ter contratado algum para que a
decorasse.
- por que no viviam no Southgate Hall?
- Muitas lembranas - respondeu ele encolhendo os ombros - pela noite
despertava esperando
- Encontrar a Mary a seu lado? - perguntou ela ao ver que ele no terminava a
frase.
Luke se deteve em metade do saguo circular com cho de mrmore e fez que
Tasia se desse a volta.
- Voc molesta quando falo dela?
Tasia apartou uma mecha de cabelo da frente de seu marido e sorriu com
ternura.
- obvio que no. Mary forma parte de seu passado e eu sou feliz sendo a que
dorme a seu lado cada noite.
Os azuis olhos dele estavam obscurecidos e sua expresso era indecifrvel
quando a agarrou pelo queixo.
- Farei-te muito feliz.
- Sou - comeou Tasia.
- No o bastante. Ainda no.

211

passou-se as duas primeiras semanas levando-a para ver Londres, dos lugares
da ocupao romana at o Mayfair, Westminster e St James. Montaram em
magnficos puro sangues nos formosos passeios do Hyde Park, percorreram
Covent Garden e seu mercado coberto e se detiveram ver um espetculo de
teatro de fantoches. Tasia sorriu ao ver as duas marionetes dando-se golpes com
um fortificao mas no chegou a compartilhar a buliosa alegria do resto dos
espectadores. Decididamente os ingleses tinham um curioso senso de humor, j
que se divertiam com estpidas manifestaes de violncia que pareciam estar
nas antpodas de seu temperamento civilizado.
J que o espetculo a aborrecia, atirou da manga do Luke para lhe levar para os
postos de flores e de brinquedos.
- Parece como se estivssemos no Gostinny Dvor - exclamou antes de rir ao ver
a expresso confundida do Luke - uma espcie de mercado que h em So
Petersburgo onde os postos ficam em filas igual a aqui. Este stio lhe parece
muito, salvo que em Londres no h vendedores de cones.
Luke sorriu, evidentemente Tasia pensava que um mercado onde no se
vendiam cones no merecia a pena
- Necessita mas cones? - perguntou
- Nunca se deixam suficientes. Traz sorte. Algumas pessoas levam um sempre
no bolso. Eu gostaria que seu tivesse um - aadi sria - nunca se tem suficiente
sorte.
- voc quem me traz sorte - disse ele agarrando a pequena mo na sua.
Foram a um alfaiate do Regent Street, o senhor Maitland, e a Tasia gostou de
muito seus modelos de linhas simples e puras. Os volantes e as cintas no
gostava muito. Custou-lhe muito conter sua excitao quando se viu sentada
em uma cadeira dourada diante de uma mesa coberta de desenhos de moda e
de amostras de tecidos.
- Antes eu sempre tinha vestidos franceses - disse provocando sem querer uma
virulenta resposta.
212

- Os alfaiates franceses! - exclamou o senhor Maitland com um gesto de


profundo desprezo procurando alguns desenhos que ensinou a Tasia - recortam
as saias, aumentam os decotes, acrescentam alguns adornos, colocam-no tudo
em um banheiro de cor magenta grite apesar disso milhares de inglesas
sonham vestindo-se em Paris! Mas voc lady Stokehurst ser a elegncia
personificada com os vestidos que ns criaremos para voc. No querer nunca
mas ter vestidos franceses.
inclinou-se, radiante, para ela com gesto conspirador.
- Estar to deslumbrante que lorde Stokehurst nem sequer olhar o preo.
Tasia olhou de esguelha a seu marido o qual estava sentado em uma
confortvel poltrona enquanto duas jovens vendedoras se ocupavam de sua
comodidade. Algum lhe levou um caf enquanto a outra o movia
cuidadosamente at desfazer todo o acar. Molesta ao ver as duas mulheres
dando voltas ao redor do Luke, Tasia lhe olhou franzindo o cenho e ele
respondeu encolhendo-se de ombros com inocncia.
Tasia tinha notado que as mulheres se sentiam cativadas pelo escuro muito
atrativo seu marido. No transcurso de uma pequena recepo que deram os
Ashbourne, assim que passavam perto do Luke lhe lanavam olhadas atrevidas.
Ao isso princpio divertiu a Tasia mas no demorou para ferver por dentro.
No importava que Luke no fizesse nada para as animar, de todas formas
odiava ver todas essas damas dando voltas ao redor de seu marido. Lhe dava
vontade de ir atrs dela para as apartar.
Alicia se aproximou e lhe ps amigavelmente um brao nos ombros.
- Estas fuzilando a meus convidados com o olhar Tasia. Hei-te convidado para
que faa amigos mas essa no a melhor forma de consegui-lo.
- Esto tentando roubar meu marido - respondeu Tasia zangada.
- Pode, mas elas tiveram sua oportunidade durante anos e ele no se fixou
nelas. No cria que ele no se d conta de sua reao, prima. Luke
perfeitamente capaz de se divertir ficando ciumenta.
213

- Ciumenta! - repetiu Tasia indignada e sinceramente surpreendida - eu no


estou
interrompeu-se ao dar-se conta de que a clera que a invadia estava
precisamente provocada pelo cimes. Pela primeira vez se deu conta de que
Luke lhe pertencia e se passou o resto da velada pega ele, dirigindo s mulheres
que tinham a coragem de simplesmente olhar em sua direo, um frio gesto
com a cabea.
Ao recordar esse episdio decidiu que j era hora de que levasse uns vestidos
to espetaculares que Luke no poderia separar o olhar dela.
Apoiou a mo no brao do senhor Maitland quem lhe estava mostrando mas
desenhos.
- Tudo precioso - disse isso - tem voc muito talento.
O alfaiate avermelhou de prazer, fascinado pelos olhos de gato de seu nova
cliente.
- Sentiria-me muito honrado se pudesse fazer justia a sua beleza lady
Stokehurst.
- No quero me parecer com ningum senhor Maitland. Eu gostaria que criasse
um estilo s para mim. Algo um pouco mas extico que o que acaba de me
mostrar.
Entusiasmado com essa idia, o senhor Maitland pediu a uma empregada que
lhe trouxesse um caderno de desenho sem usar.
Passaram um momento discutindo os detalhes enquanto bebiam ch e Luke no
demorou para cansar do ambiente da loja e das fastidiosas descries de tecidos
e modelos. Levou a Tasia parte.
- Incomodaria-te que te deixasse aqui um momento?
- Absolutamente. Ainda demoraremos horas.
- No ter medo?
A Tasia emocionou sua preocupao, sabia o quanto ela temia que Nicolas a
encontrasse, de modo que as arrumava para no deix-la nunca s em pblico.
214

Sua casa estava cuidadosamente protegida com cercas e cadeias, e os criados


tinham recebido instrues respeito a qualquer desconhecido que se
aproximasse da manso. Quando Tasia desejava sair a acompanhavam dois
lacaios e um chofer armado. E, alm disso, continuava fazendo-se passar pela
Karen Billings. Alm da Emma e os Ashbourne, todo mundo acreditava que era
uma professora que tinha tido a grande sorte de casar-se com um Stokehurst.
Com estas precaues Tasia j no tinha nenhuma razo para preocupar-se com
o Nicol{s Angelovsky.entretanto seu medo secreto seguia estando a.
Sorriu ao Luke.
- Aqui estou segura, v-te e no se preocupe por mim.
Seu marido lhe deu um beijo na frente.
Quando Tasia e o alfaiate ficaram ao fim de acordo em vrios modelos estavam
tampados por uma montanha de seda, veludo, merino e popeln. O senhor
Maitland olhava a Tasia com uma admirao no dissimulada.
- Quando ficar estes trajes, lady Stokehurst, estou convencido de que todas as
mulheres de Londres querero imit-la.
Tasia sorriu enquanto ele a ajudava a levantar-se. Fazia tanto tempo que no
tinha bonitos vestidos! De boa vontade teria queimado o que levava nesse
momento.
- Senhor Maitland - perguntou - voc teria por acaso um vestido de dia j feito
que pudesse me levar?
Ele pensou um momento.
- Deveria ter uma saia e uma blusa - disse por fim.
- Estaria-lhe muito agradecida.
Uma das ajudantes, uma mida loira chamada Gaby, acompanhou a Tasia a
uma habitao forrada de espelhos que multiplicavam sua imagem at o
infinito, e lhe trouxe uma saia vermelho escuro, uma camisa de pescoo alto e
sries de encaixe junto com uma jaqueta larga de cor marfim. Tasia, encantada,

215

acariciou os delicados bordados de flores rosas e folhas verdes que adornavam


os punhos.
- preciosa! - exclamou.
Gaby a olhava com admirao.
- Poucas mulheres podem permitir-se este modelo. Ter que ser muito magra.
Entretanto a saia muito grande. Se tiver um minuto milady, a estreitarei em
um momento.
Deixou-a sozinha para que se despisse e fechou a porta ao sair.
Tasia comeou a girar sobre si mesma, feliz ao notar o pesado tecido movendose em torno de suas pernas. O conjunto, refletido pelos numerosos espelhos, era
de uma vez elegante e informal, imensamente mais sofisticado que os vestidos
de jovencita que levava na Rssia. No pde evitar pensar o que diria Luke ao
v-la e soltou uma alegre gargalhada.
Deteve-se em meio da sala para acariciar a seda da jaqueta com um gesto muito
feminino quando uma sombra se moveu atrs dela. Invadiu-a um suor frio, ali
estava ela, rodeada de vermelho e marfim e de centenas de olhos assustados.
Seus olhos.
Em meio desta imagem, uma sombra aparecia e desaparecia aproximando-se.
No podia ser real mas entretanto tinha muito medo. Os ouvidos lhe apitavam,
estava paralisada, agarrada na armadilha do caleidoscpio formado pelos
espelhos enquanto se esforava em vo por respirar, tomar arire
Algum a agarrou pelo cotovelo e a obrigou a d-la volta para encontrar-se
frente a Mikhail Angelovsky com seu rictus de morte e seus olhos amarelos. O
sangue lhe caa pela garganta enquanto seus lbios pronunciavam seu nome:
- Tasia
Deu um alarido e tentou soltar-se. Havia uma terceira pessoa na estadia,
formavam um trio macabro em meio de todo esse vermelho a sangre e o ouro
da decorao, e a cena se repetia at o infinito nos espelhos.
Tasia se cobriu a cara com as mos.
216

- No - gemeu - Fora, v-se.


- Tasia, me olhe.
Era a voz do Luke, levantou seus olhos para o tremendo enquanto o assobio de
seus ouvidos se desvanecia.
Luke a abraava, muito plido sob o bronzeado e seus olhos mas azuis que
nunca. Ela no se atrevia a deixar de lhe olhar por temor a que desaparecesse e
seu lugar o ocupasse Mika. Estava ficando louca, tinha confundido a seu
marido com um fantasma. De repente lhe pareceu uma idia to absurda que
comeou a rir.
Luke no compartilhava seu regozijo e seguia olhando-a com uma seriedade
que lhe fez entender quo desequilibrada devia parecer. Por fim conseguiu
acalmar-se e se secou os olhos.
- Estava-me acordando do Mikhail - disse com uma voz um pouco rouca tinha
voltado. Vi-o. Tinha uma adaga parecida na garganta e saa sangue, no queria
ir-se, sujeitava-me, e
Luke tentou aproxim-la, mas ela resistiu.
- Havia outro homem na habitao - continuou isso - hava outra pessoa, no o
tinha recordado at agora.
Luke a observava com intensidade.
- Quem? Um criado? Um amigo do Mikhail?
Ela negou com a cabea.
- No se quem era, mas estava ali. Estou segura de que tinha algo que ver.
Interrompeu-se quando a porta se abriu para dar passo a uma Gaby
preocupada.
- Milady? Pareceu-me que gritava.
- Temo-me que assustei a minha esposa. Por favor nos deixe solos um
momento.
- Certamente milord - respondeu a jovem antes de retirar-se murmurando uma
desculpa.
217

- Recorda como era esse homem? - perguntou Luke.


- No.
Tasia se mordeu os lbios tentando tranqilizar-se.
- No quero pensar nele.
- Era jovem ou velho? Loiro ou moreno? Tenta record-lo.
Tasia fechou os olhos e tentou ver a imagem em sua mente.
- Maiore alto. No estou segura do resto.
Tinha nauseia e estava geada at os ossos.
- No, no posso - murmurou.
- Est bem - disse Luke agarrando-a em seus braos - no tenha medo. Seja qual
for a verdade, no pode te fazer danifico.
- Se for culpado
- D-me igual o que tenha feito.
- A mim no! - protestou ela com o nariz pego ao colete de seu marido - Nunca
me dar{ igual. No poderia viver sabendo
- Schh. Algum dia recordar com todo detalhe o que aconteceu essa habitao
com o Angelovsky, e ento se sentir livre. Eu estarei a seu lado para te ajudar.
- Mas no poder{ impedir que Nicolas
- Eu me encarregarei do Nicolas. Tudo sair bem.

Tasia tentou lhe dizer que isso era impossvel, que no o conseguiria mas ele a
fez calar com um beijo. rendeu-se deixando cair contra ele com os braos ao
redor de seu pescoo, aferrando-se ao prazer de seu abrao. Quando levantou
por fim a cabea, ela notou o desejo dominando-a. Abriu os olhos e viu nos do
Luke a mesma emoo.
- Eu gostaria de sair daqui - disse com voz insegura - todos estes espelhos
- Voc no gosta dos espelhos?
- No quando h tantos.
Luke fez uma careta de diverso.
218

- A mim em troca eu gosto de ver vinte Tasias de uma vez.


Ao ver que ela estava cansada ficou srio.
- Voltemos para casa - disse ele.
Sim, ela tinha vontades de estar em uma habitao escura, se meter na cama e
tamp-la cabea com os lenis, no pensar nem sentir. No, no deixaria que a
macabra viso do Mikhail, nem a culpa, nem o medo, nem a loucura,
dominassem-na.
- Eu gostaria de seguir com as compras - disse.
- Parece-me que j suficiente por hoje.
- Prometeu me levar a esta Harrods, lembre - protestou Tasia com expresso
zangada para lhe convencer.
Em efeito, ele foi incapaz de negar-se.
- Como quer.
Ela recuperou seu nimo ante a quantidade de coisas luxuosas que havia na
grande loja. Cada vez que se detinha diante de alguma coisa (um relgio, uma
bandeja, um sombrerito adornado com plumas de ave do paraso, uma
bombonera que poderia lhe gostar da Emma), Luke pedia a um vendedor que o
envolvesse e o levasse a carruagem.
Tasia acabou por dizer que no quando o quis lhe fazer um presente mais.
- J compramos muitas coisas.
- Nunca pensei que s ricas herdeiras desse medo gastar muito - disse Luke
divertido por sua cautela.
- Nunca me comprava nada sem a permisso de minha me, horrorizava-lhe
andar pela rua, dizia que lhe danificava os ps. Os vendedores e os joalheiros
vinham ao palcio a lhe oferecer suas criaes. Esta a primeira vez que vou s
compras com liberdade.
- Gasta tanto como queira, meu amor - murmurou Luke - Ter que te esforar
muito para me custar tanto como uma amante.
- Milord! - sussurrou ela sria esperando que ningum lhe tivesse ouvido.
219

- No sabe o valor que tem sua presena em minha cama. Se eu estivesse em seu
lugar me aproveitaria tudo o que pudesse.
Ela estava dividida entre a necessidade de pr ponto final a esta conversao
indecente e as vontades de prolong-la.
- Por que quis te casar comigo em vez de me converter em seu amante? perguntou ela indecisa.
A voz do Luke se fez mas grave.
- Quer que voltemos para casa para que lhe mostre isso?
Tasia ficou muda. De repente s podia pensar em estar na cama com ele, em
sentir sua boca na pele, inundar-se nas maravilhosas sensaes que o
despertava nela com tanta facilidade.
Ele leu a resposta em seu olhar e se voltou para o desventurado vendedor que
se afastou uns passos deles.
- Isso ser tudo por hoje - disse - Lady Stokehurst est um pouco cansada.

Embora no tinha experincia com os homens, Tasia sabia que seu marido era
um magnfico amante, nunca o fazia duas vezes o amor do mesmo modo, sabia
mostrar-se paciente, volt-la louca de desejo e faz-la suplicar. Outros dias,
sussurravam como meninos e Tasia se afogava de risada. Assombrava-a a
forma como a excitava, a ela, que tinha sido uma menina sensata e bem
educada. Luke fazia-lhe esquecer das inibies obrigando-a a responder de um
modo que roava os limites da indecncia.
Tasia tivesse preferido lhe amar de forma, mais tranqila e tentava dominar
seus sentimentos mas estes se transbordavam apesar dela. O cuidado com que a
tratava, suas largas conversaes, os sorrisos, tudo, enjoava-a como se fora uma
droga. E o pedia muito pouco em troca. Ela se reprovava freqentemente por
no lhe dizer que lhe amava mas as palavras no lhe saam, no podia entregarse totalmente, encolhia-se de medo por razes que no sabia explicar.

220

- Nunca me tinham mimado tanto - disse uma tarde enquanto descansavam no


jardim privado da casa - no deveria te deixar que o fizesse, seguro que no esta
bem.
Protegeram-se do calor do vero detrs de uma sebe, rodeados do aroma da
madressilva e as rosas, Tasia acariciava com uma flor a mandbula do Luke
quem tinha a cabea apoiada nos joelhos dela.
- at agora parece te sentar bem - disse ele - est mais formosa que nunca.
Tasia lhe deu um beijo no nariz.
- graas a ti.
- De verdade?
Deram-se um comprido beijo e logo ela reps:
- Os russos tm uma palavra para assinalar a chegada da primavera: Ottepel.
Significa despertar. Assim como me sinto.
- Ensina-me o que se despertou em ti? - perguntou Luke com os olhos
brilhantes.
- No! - protestou ela brincalhona.
- Quero sab-lo!
Fez-a rodar sobre a entupida erva e se tombou em cima dela, sem fazer caso de
seus gritos de indignao.
Nas trs semanas que levavam em Londres, Luke tinha visto mil imagens da
Tasia, mas nenhuma to encantada como a que via nesse momento, com ela
tentando soltar-se com uma energia completamente desconhecida. Ao Luke
gostava mas v-la assim, mais forte, e embora tinha perdido algo de sua graa
etrea, em troca sua figura se tornou mas voluptuosa.
A saia lhe subiu por cima do joelho quando ficou escarranchado sobre ele,
triunfante. Ele se moveu ligeiramente para lhe recordar que tinha ganho porque
o tinha querido.
- Tenho que te pedir algo - disse ela.
- Me diga.
221

- Me prometa que me escutar at o final antes de te negar.


- Fala! - grunhiu com impacincia fingida.
Tasia agarrou ar antes de lanar-se.
- Quero escrever a minha me - disse muito depressa - Tem que saber que estou
bem, tanto para minha tranqilidade como para a sua. Sei que esta preocupada
e isso mau para sua sade. Alm disso me lembro dela todos os dias. No lhe
direi nada que possa me descobrir, nem nomes de pessoas nem de lugares, mas
preciso faz-lo. Tem que entend-lo.
Luke se manteve em silncio um momento.
- Entendo - o.
Os olhos da Tasia brilharam de alegria.
- Ento posso?
- No.
Tasia se levantou de um salto e lhe olhou com determinao e teimosia.
- A verdade que no te estava pedindo permisso, s queria ser corts, mas
no seu quem decide. Trata-se de minha me e de minha segurana.
- Mas voc minha mulher.
- Sempre decidi sozinha os riscos que podia correr e agora voc quer me privar
de algo que necessito desesperadamente?
- Sabe perfeitamente o que penso disso.
- Mas podemos confiar em minha me, no o dir a ningum!
- Est segura? Ento porque no lhe disse que no te foste morrer em realidade?
por que Kirill insistiu em que no o dissesse?
Tasia lhe olhava zangada, mas no podia discutir esse ponto. Entretanto essa
limitao de sua independncia a punha furiosa. Tinha que estabelecer um
vnculo com seu passado, por frgil que fora. s vezes lhe dava a impresso de
que no existia, separada assim de tudo o que tinha conhecido e sido, como se a
antiga Tasia tivesse morrido. Ningum podia entender seu mal - estar, a mescla

222

de felicidade e de dor que lhe rasgavam o corao. E se seu marido o entendia,


de todas formas se comportava de forma intratvel.
- No poder me impedir que faa o que queira! - rebelou-se - a menos que
tenha a inteno de me vigiar cada minuto do dia.
- Efetivamente, no penso jogar aos guarda-costas - concedeu ele - No sou um
tirano, sou seu marido, e como tal tenho o direito, e o dever, de te proteger.
Tasia soube antes de falar, que seu estalo era injusto, mas no pde conter-se.
- Farei que anulem o matrimnio! - gritou.
Luke a agarrou pela boneca e ela se encontrou pega ao. Ele estava rgido de ira.
- Jurou diante de Deus que seria minha algema grunhiu entre dentes - isso
significa mais que todas as leis de mundo juntas. Seria to incapaz de romper
um juramento como de matar a um homem a sangue frio.
- Se isso for o que cr ento no me conhece! - replicou Tasia com chamas nos
olhos.
Se soltou com um gesto brusco e foi refugiar se a sua habitao correndo.

Capitulo 8

No intercambiaram nenhuma s palavra durante o jantar, a qual tomaram na


sala de jantar de mrmore com mveis venezianos e cujos tetos estavam
pintados com personagens mitolgicos. Embora a comida era como sempre
excelente, Tasia no pde comer quase nada.
Habitualmente esse era seu momento preferido do dia. Luke lhe contava onde
tinha estado e com quem e pedia a ela que lhe contasse de sua vida na Rssia.
s vezes falavam de coisas importantes e outras brincavam alegremente. Uma
noite Tasia se passou virtualmente tudo o jantar sentada nos joelhos de seu
223

marido lhe ensinando as palavras em russo correspondentes aos bocados que ia


pondo ao na boca.
- Iabloko - dizia lhe pondo uma parte de ma na boca - Gryb, cogumelo e ryba,
pescado.
Quando ele tentou diz-lo, ela comeou a rir.
- Vs os ingleses pronunciam a r do fundo da garganta como se estivessem
fazendo gargarejos. Diga-o dos dentesryba.
Ele tentou obedientemente provocando um novo acesso de risada nela.
- Espera, um sorvo de vinho pode que te solte a lngua.
Fez-lhe beber.
- Veio bielayo. E para pronunciar bem o russo tem que cuspir um pouco e pr a
boca em forma de ou.
Ela tinha tentado lhe colocar os lbios com os dedos e ao final os dois tinham
estalado em gargalhadas.
- Como se diz um beijo? - tinha perguntado ele.
- Potzeloui - tinha respondido ela unindo o gesto palavra.
Tasia tivesse dado algo para que esta noite se desenvolvesse nesse mesmo
ambiente descontrado. J tinham acontecido vrias horas desde sua briga, era
consciente de que tinha sido injusta, e nem sequer sabia que era o que tinha
provocado esse acesso de mau humor. Tinha uma desculpa na ponta da lngua
mas seu orgulho lhe impedia de diz-la. Quanto a seu marido, Luke se tinha
convertido em um estranho, frio e indiferente ao silncio que se interpunha
entre eles.
Tasia se sentia cada vez mais triste, para tentar tranqilizar-se bebeu trs copos
de vinho seguidos e logo se levantou e se foi a sua habitao. depois de
despedir da donzela se despiu deixando cair suas roupas em um monto no
cho e se meteu nua na enorme cama um pouco atordoada pelo vinho. Dormiu
como um tronco e apenas se notou quando Luke se deitou a seu lado a meianoite.
224

Seus sonhos a meteram em uma nuvem de cor vermelha escura.


Estava em uma igreja rodeada de crios acesos e aroma de incenso. No podia respirar e
caiu ao cho apertando sua garganta com as mos e olhando suplicante s fileiras de
cones dourados. Por favor, por favor, me ajudem Os rostos compassivos dos Santos
se esfumaram, puseram-na em uma caixa estreita. Agarrou-se beirada e tentou
levantar-se. Nicolas Angelovsky, inclinado sobre ela, olhava-a com seus olhos amarelos e
lhe mostra os dentes em uma careta atroz. Nunca sair{ da - ladrou o antes de fechar
de repente a tampa do atade. ouviram-se uma srie de golpes quando algum cravou a
madeira. Tasia soluava, lutava e ao fim encontrou foras para gritar
- Luke! Luke!
Ele se inclinou sobre ela e a sacudiu para despert-la.
- Estou aqui - repetia enquanto ela se aferrava com desespero a seu pescoo Estou aqui, Tasia.
- Me ajude
- Tudo vai bem, estas a salvo.
O pesadelo demorou para desaparecer. Tasia tremia de forma convulsiva, com
seu rosto mido de suor escondido no ombro de seu marido.
- Nicolas - explicou - eleme encerrava em um atade e eu no podia sair.
Luke a balanava como se fora uma menina, ela no podia lhe ver na escurido
mas seus braos eram fortes e tranqilizadores e sua voz em seu ouvido a
acalmava.
- S era um sonho. Nicolas est longe e eu te estou abraando.
- Encontrar-me. Levar-me ali
- Minha doce, menina querida, ningum te separar de mim.
Tasia fez um esforo para conter as lgrimas.
- Eusinto muito o de ontem, no se porque disse todas essas coisas horrveis.
- Shh. J se acabou.
De novo ela estalou em histricos soluos.
- Me vou voltar louca se seguirem estes pesadelos. Me d medo dormir.
225

Luke seguia abraando-a com fora e lhe murmurava palavras sem sentido s
para tranqiliz-la. Ela aspirava seu aroma e podia sentir seus msculos em sua
bochecha.
- No deixe que v - gemeu ela pegando-se, mais presa de um desejo to
violento que quase lhe dava medo.
- Jamais! - prometeu ele antes de beij-la apaixonadamente.
Sem lhe dar tempo a falar, levou-a longe do pas dos pesadelos levando-a ao
reino do prazer. Acariciou-lhe os peitos, beijou-os e Tasia, com a cabea
arremesso para trs se deixo levar pela onda de sensualidade que a invadia.
Ao fim ele a tombou sobre as costas e ela estendeu os braos para ele, desejosa
por lhe sentir em seu interior, mas o beijou seu ventre sem lhe importar sua
impacincia. Desfrutou de seu corpo enquanto ela gritava seu nome e se abria a
ele.
Quando esteve ao bordo do xtase, ele deixou de jogar e ela gemeu de
frustrao, mas ento ele a penetrou com um forte impulso fazendo-a gritar.
Quando o prazer voltou a domin-la-se aferrou a ele com mais fora.
- Amo-te - soluou contra seu pescoo. Esticou-se ao redor dele em um ltimo
espasmo de prazer e ele se uniu a ela com uma espcie de grunhido selvagem.
Permaneceram unidos, ofegando, at que se tranqilizaram um pouco.
- Amo-te - repitiu ela assim que teve foras para falar de novo - Tinha medo de
lhe dizer isso antes
Ele acariciava seu cabelo lentamente.
- E porque me diz isso agora?
- Porque no quero seguir vivendo com a angstia. No deve haver segredos
entre ns.
Luke tinha os lbios em sua frente e ela notou como sorria.
- Nada de secretos - disse ele - Nem mentiras, nem temoresnem passado.
- Se todo se acabasse amanh - murmurou ela meio dormida - ao menos
teramos tido isso. Seria o bastante.
226

- Uma vida inteira no seria suficiente!


Luke a abraou mais forte, o comprido cabelo dela estendido sobre o como um
lenol de seda, suas extremidades misturadas com as seu e seu quente flego
em seu ombro. Ela era uma mescla de fragilidade e resistncia e, embora o no
fora especialmente crente, emitiu uma silenciosa prece. Obrigado meu Deus, por
haver a gasto at meuNo queria saber o que tinha feito para merec-la e no
queria tentar sorte.

Emma parecia ter crescido mais durante esse ms. Entrou em tromba na
manso de Londres com sua vermelha cabeleira ondeando como uma bandeira
em suas costas e se lanou ao pescoo da Tasia com uma alegre gargalhada.
- Belle mamam! Senti muito a falta de papai e de ti.
- Eu tambm te senti falta - exclamou Tasia abraando-a - Como est Sanson?
- tivemos que lhe deixar no campo - explicou Emma com uma mueca - chorava
e fizeram falta dois criados para impedir que corresse atrs da carruagem. Para
assim
Lanou um gemido to parecido ao de um co que Tasia riu.
- Mas lhe disse que voltaramos logo - continuou a menina.
- estudaste muito?
- No, a av no me obrigava nunca a estudar a menos que a incomodasse
muito. Ento me dizia Desaparece e te leia um livro gordo inteiro E o av se
passa o tempo visitando os amigos ou beliscando s donzelas pelos rinces.
- meu deus!
Tasia seguia sorrindo quando se dirigiu porta da casa onde a duquesa
conversava com o Luke.
A duquesa do Kingston era uma mulher imponente; alta e magra com um
formoso cabelo prateado e um olhar de guia. Levava um conjunto cinza prola
e burdeos com um assombroso chapu adornado com dois pssaros dissecados.
- Caou-os ela mesma - murmurou Emma muito sria.
227

Riu ao ver que Tasia abria os olhos com assombro.


Luke estava escutando atentamente a sua me enquanto esta fazia um relatrio
detalhado do comportamento da Emma.
- Estaria melhor entre animais selvagens que em uma casa civilizada - declarou
- afortunadamente tenho muito boa influncia sobre ela. Sempre tira proveito
do tempo que estamos juntas. Comprovasse que melhorou
- Alegro - disse - me Luke lhe piscando os olhos um olho a sua filha que se
aproximava dele - Onde esta pai?
A duquesa franziu os lbios.
- Certamente perseguindo a algum. lana-se sobre as jovencitas como um gato
aos pssaros. Deveria te alegrar de que no esteja, do contrrio j estaria
perseguindo a sua esposa pelos corredores da casa.
Luke beijou a bochecha enrugada de sua me.
- Bastaria lhe atando a uma poltrona.
- Deveria hav-lo sugerido faz anos - replicou a duquesa com um deixe de
amargura mas sem rechaar de todo a idia.
Levantou a voz voltando-se para a Tasia e Emma que estavam esperando
prudentemente uns passos mais atrs.
- vim a ver que tipo de mulher conseguiu levar a meu filho at o altar. depois de
tanto tempo j no me parecia possvel.
Luke, muito orgulhoso, viu como Tasia se aproximava e saudava com elegncia
duquesa.
- Sua Graa - disse inclinando-se em uma reverncia.
A duquesa olhou a seu filho sem esconder sua surpresa, era evidente que no
esperava que Luke se casou com uma mulher to educada.
Tasia estava especialmente formosa esse dia, com seu cabelo recolhido com
umas forquilhas de diamante e um vestido azul que moldava sua magra figura.
As nicas jias que levava eram a pesada aliana de ouro e uma cruz no
pescoo.
228

Luke tentou v-la com os olhos de sua me. Tasia tinha um aspecto tranqilo
que era difcil encontrar fora de um convento e seu olhar era srio como a de
um menino rezando. Como podia parecer to inocente apesar da influncia do
Luke? Era um mistrio. Entretanto a duquesa aprovava a opo de seu filho
apesar de que seguia acreditando que Tasia era uma simples professora.
- Bem-vinda a nossa famlia - disse - Apesar de que tenha entrado nela em
estranhas circunstncias.
- Sua Graa? - perguntou Tasia fingindo no entender.
A duquesa franziu o cenho com impacincia.
- Toda a Inglaterra fala de sua misteriosa apario e de suas precipitadas bodas
com meu filho. To precipitada, que o duque e eu mesma nem sequer fomos
convidados.
- Preferimos ter umas bodas ntima mame - cortou Luke.
- Isso parece! - respondeu a anci com tom gelado.
Tasia se estremeceu ao recordar a reao do Luke quando lhe falou de convidar
a seus pais bodas. Ele havia dito que a presena deles sozinho contribuiria
com molstias e perguntas indiscretas. Com o ligeiro movimento da Tasia a
cruz se deslizou pela cadeia atraindo a ateno da duquesa.
- Que jia mais original - disse - Posso v-la?
Levantou a cadeia para ver melhor a cruz, feita com o estilo do Kiev, com
numerosos fios de ouro entrelaados entre se e com prolas de ouro entre eles.
O centro da cruz era um diamante perfeito rodeado de rubis.
- Nunca tinha visto algo assim - disse a duquesa.
- Era de meu av - explicou Tasia - Desde seu batismo at sua morte sempre
levou uma cruz ao pescoo e esta era sua preferida.
Tirou-se impulsivamente o pendente e agarrando a mo da anci o depositou
nela.
- Eu gostaria de dar de presente.
A duquesa estava assombrada.
229

- No posso te privar de sua herana, minha filha.


- O rogo - insistiu Tasia - Voc me deu o melhor dos presentesseu filho. Seria
muito feliz se pudesse lhe dar algo em troca.
Os olhos da duquesa foram da cruz a seu filho como se sopesasse o valor que
tinha cada um.
- Pode ser que algum dia pense que perdeste com a troca - disse com humor mas aceito o presente. Me pode pr isso
Um sorriso iluminou seu rosto sulcado de rugas.
- Passo na eleio de meu filho - continuou - Recorda a mim mesma quando
acabava de me casar. Terei que falar com o Luke para que seja um marido
atento e respeitoso.
- Trata-me muito bien - assegurou Tasia com um olhar travesso para seu marido
que parecia totalmente assombrado pelos comentrios da duquesa - Permitiriame, Sua Graa, que a acompanhe s habitaes que tenho feito que lhe
preparem?
- Certamente.
As duas mulheres se afastaram agarradas pelo brao seguidas pelos olhares de
assombro da Emma e Luke. A adolescente foi primeira em reagir.
- Conseguiu cair bem av! av que no lhe cai bem ningum!
Luke soltou uma sonora gargalhada.
- Talvez uma bruxa depois de tudo Emma. Mas no o diga!

Os dias seguintes transcorreram agradavelmente embora Tasia estava cansada


de ver to pouco a seu marido. Quando voltava entrada a noite, com suas
roupas impregnadas de aroma de charuto e o flego cheirando a oporto, davalhe poucas explicaes sobre as reunies de trabalho s que se via obrigado a
assistir.

230

- Nessas reunies s h homens? - perguntou um dia Tasia com suspeita


enquanto ajudava ao Luke, que estava sentado no bordo da cama, a tir-las
botas.
- S homens gordos com uma grande tripa, o cabelo cinza e os dentes amarelos.
Tasia examinava sua camisa.
- Melhor! Eu no gostaria de ser obrigada a revisar sua roupa cada noite
procurando restos de perfume ou de carmim.
Ligeiramente bbado, feliz por estar a ss com ela, Luke a sentou em seus
joelhos.
- Revisa tudo o que queira, no tenho nada que ocultar. Inclusive pode olhar
aquie a.
Rodou, brincalho, junto com sua esposa que ria.

Tasia habitualmente passava o dia com a Emma e a duquesa percorrendo os


antiqurios ou visitando algum. A duquesa tinha decidido apresentar nora a
suas melhores amigas, velhas leoas da alta sociedade que se mostraram
encantadas da irreprochvel educao da jovem. Que mulher to modesta e
bem educada! Exclamavam. To diferente dessas damitas modernas incapazes
de sustentar uma agulha e que no se tomavam nem sequer a molstia de levar
luvas e no sabiam fazer uma reverncia. As damas estavam encantadas com a
Tasia que lhes devolvia a esperana no futuro da sociedade.
Entretanto Tasia no descuidava as lies da Emma, que tinha comeado a
escrever uma pea de teatro.
- Serei atriz! - declarava imagina-me, majestosa, no cenrio do Teatro Real.
vou ser a melhor lady Macbeth de todos os tempos.
Unindo o gesto palavra comeou a interpretar a cena de sonambulismo do
Macbeth com tanto entusiasmo que a duquesa se viu obrigada a recorrer aos
sais. Emma tinha recebido um convite de lady Walford para a festa de

231

aniversrio de sua filha, e jurou pelo mais sagrado que no iria por nada do
mundo.
- Vou ser a mas alta de todas! Inclusive mais que os meninos e seguro que faro
observaes estpidas sobre a cor de meu cabelo, ento me verei obrigada a
lhes castigar e isso provocar uma cena terrvel. No, no irei!
Foi intil que Luke tentasse convenc-la. Tinha uma expresso de desconcerto
quando Tasia lhe perguntou sobre a conversao que tinha mantido com sua
filha.
- No quer ir - disse o simplesmente - E obrig-la seria pior.
- Acredito que no o entendes - suspirou Tasia.
- Tem razo - respondeu ele abatido - apesar de meus esforos deixei de
compreender a minha filha quando cumpriu os sete anos. Toca a ti te ocupar
dela.
- Entendido Luke - respondeu Tasia com um pequeno sorriso.
Luke era um pai carinhoso, mas quando no podia resolver os problemas com
beijos e presentes se sentia completamente transbordado.
Tasia chamou brandamente porta da habitao da Emma, ao ver que no
respondia ningum, entrou, encontrando a Emma atirada no tapete rodeado de
bonecas e com uma expresso sria no rosto.
- Suponho que vais dizer me que devo ir a essa fiesta - resmungou.
- Sim - respondeu Tasia sentando-se no cho com a saia ao redor disso - uma
magnfica oportunidade para conhecer gente de sua idade.
- No necessito amigas. Tenho a ti e a papai, e s pessoas do Souhgate Hall, e ao
Sanson.
- Todos ns lhe queremos Emma - respondeu Tasia amavelmente - mas isso no
suficiente. Sei por experincia. Eu cresci to protegida como voc, inclusive
pode ser que mais, e nunca tive amigos de minha idade. Eu no gostaria que
voc estivesse sozinha.
- Mas no saberei que lhes dizer! - gemeu Emma.
232

- Porque no est acostumada.


- Papai disse que no me insistiria se eu no queria.
- Eu insisto - disse Tasia com muita calma.
Viu uma nota de surpresa nos olhos da menina e continuou sem lhe dar tempo
a protestar:
- Vamos encomendar um novo vestido. Vi na loja do senhor Maitland uma seda
cor pssego preciosa que te sentar maravilhosamente com seu tom de pele.
Emma negou com a cabea.
- Mas, belle mamam, no posso
- Tem que tentar - insistiu brandamente Tasia - O que pode te acontecer?
- Me vou aborrecer terrivelmente!
- perfeitamente capaz de suportar uma noite aborrecida, estou segura. Alm
disso, possvel que te divirta.
Emma gemeu com dramatismo antes de voltar sua ateno para as bonecas e
Tasia sorriu. Tinha ganho.

Luke suspirou aliviado quando fechou a porta da habitao isolando do resto


do mundo. Acabava de passar outro dia inteiro com banqueiros, advogados e
homens de negcios e suas eternas conversaes sobre assuntos financeiros lhe
esgotavam. Formava parte do conselho de administrao de uma sociedade
ferroviria e de uma fbrica de cerveja e acabava de aceitar a contra gosto a
direo de uma companhia de seguros.
Odiava o mundo das finanas e preferia mil vezes antes ser o latifundirio
como tinha sido em sua famlia desde geraes. Gostava de ver as terras aradas,
os campos frteis e as boas colheitas. Mas havia se tornado impossvel viver dos
produtos da terra e, tanto pelo bem dos camponeses como pelo de sua famlia,
viu-se obrigado a investir em empresas com benefcios, lhe permitindo assim
manter baixos os aluguis e melhorar os mtodos de explorao das terras dos
Stokehurst.
233

Os aristocratas tradicionais lhe reprovavam que tivesse cado na armadilha


mercenria do ganho, mas as propriedades deles se arruinavam, suas rendas
diminuam e seus camponeses se foram. A sociedade evolua rapidamente, a
forma de vida dos nobres latifundirios se acabava em favor dos industriais.
conheciam-se vrias grandes famlias arruinadas porque se negavam ao
progresso e mudana. Luke no ia deixar que isso acontecesse aos que
dependiam dele, suas terras nunca ficariam sem cultivar, sua filha no se veria
nunca obrigada a casar-se por dinheiro. Com esse panorama, converter-se em
um homem de negcios, embora no gostasse, era um preo pequeno que tnia
que pagar.
Luke sorriu ao olhar a sua mulher, vestida com uma puritana camisola branca
de pescoo alto com encaixe, com seu comprido cabelo solto brilhando sob a luz
do candelabro. Estava sentada na cama com um livro nos joelhos.
- Sentimos sua falta na janta - disse ela.
Parecia um pouco tensa. Estava zangada porque no lhe via o suficiente?
- Teria gostado de estar aqui - replicou ele - em vez de passar o tempo com
homens aborrecidos que no pararam que discutir o preo do ch e de
comparar os mritos de seus corredores de bolsa.
- E a que concluses chegastes?
- A esta: O velho sistema no funciona, j no pode se ganhar vida com as
terras.
Luke franziu o cenho enquanto se tirava o casaco.
- No vou desfrutar da mesma vida de cio que meu av e meu pai. Meu pai
nunca se ocupou de outra coisa que no fossem as mulheres, e s vezes, a contra
gosto, da poltica. Para ele, minha vinculao com o comrcio e a indstria
sujam a honra da famlia.
Tasia se levantou para lhe ajudar a despir-se.
- Entretanto, se o fizer, precisamente por sua famlia no?
Desabotoou-lhe a camisa e lhe beijo o peito.
234

- Definitivamente.
Luke sorriu, colocou as mos entre o cabelo da Tasia e lhe levantou a cabea.
- E sofro cada minuto que estou separado de ti.
Tasia lhe rodeou a cintura com os braos.
- Eu tambm.
- Isso o que se preocupa? Minhas freqentes ausncias?
- No me preocupa nada, tudo vai maravilhosamente bem.
- Nada de mentiras - recordou ele.
Ela se ruborizou.
- Bom, h{ algo
interrompeu-se procurando as palavras adequadas.
- Tenho atraso - continuou com um murmrio.
Luke moveu a cabea desorientado.
- Atraso porque?
- Meumeu perodo mensual - articulou ela coibida deveria ter vindo faz
uma semana. Sempre fui um pouco irregular, mas nunca tanto tempo.
Certamente no deve ser nada. No acredito que se trate de umde um
- De um beb?
- muito cedo e no notei nenhuma mudana. Se fosse isso me sentiria distinta.
Ele acariciava seu cabelo em silncio.
- Isso te desgostaria? - perguntou Tasia em voz muito baixa.
Olhou Tasia com uma intensidade que a enjoou.
- Seria a maior alegria de minha vida. Seja o que seja o enfrentaremos juntos de
acordo?
Ela assentiu.
- Ento quer um menino?
Ele pensou um momento.
- No tinha pensado nisso - confessou - No acreditei que fosse ter mais filhos
mas- interrompeu-se e sorriu. - Tua parte e outra minhasim, quero-o.
235

Entretanto preferiria te ter um pouco mais de tempo para mim sozinho. Voc
mesma quase uma menina, eu gostaria que tivesse tempo de desfrutar da
juventude e da liberdade, de tudo o que te faltou at agora. Quero te compensar
pelo inferno que viveste, quero que seja feliz.
Tasia se apertou mas contra o.
- Me leve a cama, nada pode me fazer mais feliz que isso.
Ele levantou as sobrancelhas.
- Bem lady Stokehurst, a primeira vez que me provoca. Estou realmente
aniquilado.
Ela comeou a soltar o cinturo.
- Espero que no muito.
- Logo no te queixe se te tenho acordada toda a noite - disse o rindo.
- Pode estar seguro.

- uma pena que papai no fume! - disse Emma detendo-se ante uma vitrine a caixa de charutos mais bonita que vi.
- E em troca estou encantada - disse Tasia - Sempre pensei que o tabaco era uma
praga.
Alicia, que as tinha acompanhado esse dia ao Harrods, uniu-se a elas.
- Eu lamento que Charles tenha pego esse molesto hbito. Mas verdade que
essa caixa preciosa.
As trs mulheres admiravam o cofre de prata com incrustaes de ouro e
topzios, quando um vendedor se aproximou delas com as pontas enceradas de
seu bigode tremendo de emoo.
- As senhoras querem v-lo melhor? - perguntou
Tasia negou com a cabea.
- Estou procurando um presente de aniversrio para meu marido, mas no isto.
- Possivelmente gostaria de uma ncessaire para o cuidado do bigode de ouro
com estojo de couro?
236

- No leva bigode.
- Um guarda-chuva com punho de madreprola ou de prata?
- Muito visto.
- Uma caixa de lenos italianos bordados mo?
- Muito impessoal.
- Um frasco de perfume francs?
- Muito perfumado! - interveio Emma.
Tasia riu ao ver a expresso perplexa do vendedor.
- Vamos olhar um pouco mas - disse - estou segura de que acabaremos por
encontrar o presente apropriado.
- Certamente senhora - disse o pobre homem decepcionado antes de dirigir-se a
outros clientes.
Alicia se dirigiu a uma mesa coberta de bolsas de noite, luvas e lenos enquanto
a ateno da Tasia se dirigia para um cavalo balancim que estava no cho ao
lado de uma fileira de beros. Acariciou-o com a ponta do p e o cavalo
comeou a mover-se brandamente. Um sorriso secreto apareceu nos lbios,
estava cada vez mas segura de estar grvida e j se imaginava a seu filho, um
menino alto de cabelo escuro e olhos azuis.
- Belle mamam - disse Emma que a tinha seguido - agora que dorme com
papai vais ter um beb?
- Certamente algum dia. Voc gostaria?
- Sim! Sobretudo se for um menino. A condio de que possa lhes ajudar a
escolher seu nome.
- Qual voc gostaria?
- Algo original. Leopold, por exemplo, ou Quentin, voc gosta?
- Muito - passou na Tasia jogando com um chocalho.
- Ou Gideon - continuou Emma - Ou Montgomery. Sim, Montgomery
Stokehurst!

237

Emma continuava dizendo nomes quando o sorriso da Tasia se desvaneceu. Ao


outro extremo de onde elas estavam se elevava a imagem de seus pesadelos, a
imagem que a obcecava. Mikhail!...Entretanto no era Mikhail. O homem que ela
tinha matado era plido e de cabelo escuro. Quem ela estava vendo estava
bronzeado e seu cabelo castanho tnia mechas loiras, mas os olhos eram os
mesmos, olhos amarelos de lobo. Tasia estava hipnotizada pelo homem que
estava na entrada da loja, formoso e desumano como um anjo da morte. J no
se tratava de um fantasma nem tampouco de um sonho. O prncipe Nicolas
Angelovsky tinha vindo a procur-la. Que estranho era lhe ver em uma grande
loja estando rodeados de porteiros, vendedores e multido de mulheres! As
escuras roupas que o levava em lugar de fazer que se confundisse com a gente,
acentuavam seu aspecto estrangeiro. Tinha uma beleza cruel e perigosa, com
sua pele dourada, seu fino rosto e esse corpo de tigre convertido em homem
pela varinha de algum mago.
O chocalho tremia na mo da Tasia e o deixou na mesa. A pesar do esforo que
sups conseguiu sorrir a sua enteada.
- Emma se no me engano necessita umas luvas.
- Sim, Sanson comeu as que tinha. No pode resistir s luvas brancas
completamente novas.
- Por que no pede a lady Ashbourne que te ajude a escolher outro par?
Enquanto Emma se afastava, Tasia levantou os olhos procurando Nicolas. Tinha
desaparecido. Seu corao comeou a pulsar com rapidez e ela andou pega
parede com a maior velocidade possvel. Ao atravessar a zona de alimentao,
com seus estantes cheias de pescado e carne, as pirmides de caixas e seus
bolos, Tasia notou que se voltavam para olh-la. Ento notou que estava
respirando muito forte, que quase soluava, e se obrigou a fechar a boca,
assustada e desfalecida.
Emma est segura com a Alicia, tranqilizou-se, s tenho que escapar do
Nicolas e me esconder em algum lugar, logo mandarei a algum a procurar o
238

Luke. Dirigiu-se rapidamente para uma sada lateral, uma vez fora pensava
mesclar-se com a gente e nem sequer Nicolas, com seu instinto depredador,
poderia encontr-la em meio da multido.
Logo que ps um p fora, no sufocante e ftido ar do vero, quando um brao
se fechou brutalmente em sua cintura enquanto uma mo lhe tampava a parte
baixa da cara. Rpidos e eficazes, dois homens a levaram a uma carruagem
diante do qual estava Nicolas. Ele ainda no tinha vinte e cinco anos, mas toda
sua juventude e toda sua bondade tinham desaparecido de seu rosto h tempo,
caso que alguma vez houvesse posudo essas qualidades. Seus olhos dourados
brilhavam frios e vazios.
- Zdrasvouity primita - murmurou parece estar muito bem.
Recolheu uma lgrima que pendurava das pestanas da Tasia e a esfregou entre
seus dedos como se fora um caro elixir.
- Teria podido me complicar as coisas sabe? Se te tivesse escondido no campo
como uma camponesa teria necessitado anos para te encontrar. Em lugar disso
te converteste no centro de todos os rumores de Londres. A misteriosa
professora que se casou com um rico marqus. S podia ser voc!
Seu olhar percorreu a figura vestida de seda com desprezo.
- Aparentemente o gosto pelo luxo venceu sensatez.
Levantou a mo da Tasia para examinar o anel de ouro.
- Como seu marido? Um velho ao que gosta da carne fresca suponho. Deveria
lhe dizer que muito perigosa.
Com um gesto ordenou a seus esbirros que a subissem carruagem quando viu
que os olhos da Tasia se iluminavam. Deu-se a volta rapidamente evitando por
pouco o punho de um guarda-chuva dirigido a sua cabea e que lhe deu no
ombro. Como um raio agarrou a improvisada arma e apanhou pelo brao
magra adolescente que tinha querido lhe pegar e que nesse momento estava
abrindo a boca para gritar.
- Se gritas - advirtiu - te romperei o pescoo.
239

A pequena se calou, mas lhe fuzilou com o olhar, completamente vermelha de


ira e de medo. Com seu cabelo de uma cor mbar to estranho, oferecia um
quadro encantador.
- Outra menina perigosa - disse Nicolas com um aprazvel sorriso apertando o
frgil corpo contra si.
- Sua Alteza - comeou um dos homens.
- Tudo est bem - respondeu o secamente - sobe ao carro com a mulher.
A menina se debateu para soltar-se.
- Deixe a minha madrasta em paz pedao de monstro!
- Temo-me que isso vai ser impossvel minha encantadora gata selvagem.
Quem te ensinou a falar assim?
- Onde a leva?
- A Rssia onde ter que pagar por seus crimes.
Nicolas soltou por fim a Emma quem retrocedeu tropeando.
- Adeus pequena. E obrigadoh muito que ningum me faz sorrir.
Nicolas a seguiu um momento com os olhos enquanto ela voltava a entrar na
loja correndo, logo subiu ao carro e ordenou ao chofer que ficasse em marcha.

Sentada ao lado de seu marido no sof da biblioteca, Alicia chorava em seu


ombro. Emma parecia um novelo em uma poltrona, silenciosa e plida de
tristeza enquanto que Luke, de p diante da janela, olhava o Tmesis sem v-lo.
Uma breve mensagem dizendo que lhe necessitavam em casa lhe tinha
interrompido em metade de uma reunio na Northern Britan Railway
Company, e se tinha apressado a voltar para a manso para encontrar-se com os
Ashbourne e uma Emma ao bordo da histeria. Tasia no estava.
A instncias do Charles, Alicia se esforou em contar o que sabia.
- Deixei-a um momento para olhar os lenos e de repente ela e Emma tinham
desaparecido. Depois Emma voltou gritando que um russo de olhos amarelos

240

tinha obrigado a Tasia a subir a sua carruagem. No sei como pde encontr-la,
a menos que me tenha seguido. Deus, no voltaremos a v-la nunca!
Seus soluos se fizeram mais fortes e Charles lhe deu uns tapinhas no ombro
para reconfort-la.
Alm do som do pranto, a habitao estava em silncio. Luke se voltou para fim
tremendo de raiva e com uma espcie de loucura que anunciava uma exploso.
Mas se manteve em silncio, plido.
- E agora, Stokehurst? - perguntou ao fim Charles para romper a tenso Suponho que deveramos tentar algum tipo de negociao atravs do governo.
Depois de tudo temos um embaixador em So Petersburgo. Poderamos
mandar um enviado especial para
- No necessito nenhum enviado especial! - declarou Luke dirigindo-se para a
porta - Biddle!
Sua voz ressonou como um trovo na silenciosa casa.
O lacaio apareceu na porta imediatamente.
- Sim milord?
- Arrume uma entrevista com o ministro dos exteriores para esta mesma tarde.
diga-lhe que urgente.
- E se se nega milord?
- Diga-lhe que de todas formas lhe encontrarei esteja onde estiver, de modo que
seria melhor que aceitasse falar comigo imediatamente.
- Alguma outra coisa milord?
- Sim. Reserve dois lugares para So Petersburgo nas prximas vinte e quatro
horas. Se no haver nenhum navio que saia nesse tempo ento frete um.
- Posso lhe perguntar quem vai acompanhar-lhe?
- Voc.
- Mas milord - resmungou o criado - eu no posso
- V! Quando tiver terminado com os encargos que lhe tenho feito pode
comear a me preparar a bagagem.
241

Biddle girou sobre seus tales movendo vigorosamente a cabea e grunhindo


para si.
Charles se aproximou do Luke.
- Como posso te ajudar?
- Cuida da Emma em minha ausncia.
- obvio!
Um olhar ao triste rosto de sua filha lhe acalmou um pouco. Sentou-se a seu
lado e a abraou enquanto ela voltava a desfazer-se em pranto.
- OH papai, no sabia o que fazer! - soluava - havia comeado a segui-la
quando vi o que passavaDeveria ter ido procurar ajuda, mas no me parei a
pensar.
- No se preocupe. No poderia ter evitado. minha culpa e de ningum mais.
No soube lhes proteger a nenhuma das duas.
- O que queria esse homem? Quem ela? Fez algo mau? No entendo nada
- No o duvido - murmur Luke - Ela no tem feito nada, mas a acusam da
morte de um homem e algumas pessoas, na Rssia, querem que seja castigada.
ali onde esse indivduo a leva.
- Trar-a para casa?
- Sim. No o duvide nem um segundo Emma - afirmou o implacvel, com uma
fera determinao no olhar- o prncipe Nicolas Angelovsky no sabe o que
acaba de fazer. Ningum agarra o que me pertence.

O Luz do Oriente era um pequeno navio mercante que transportava trigo,


porcelana e tecidos. O tempo era clemente e tudo para pensar que a travessia
seria curta, sem dvida no mas de uma semana. Como capito Nicolas passava
a maior parte do tempo na ponte para assegurar-se de que a tripulao fazia seu
trabalho com tanto rigor como ele. Se controlava o navio no era por um
capricho de homem rico, mas sim porque era de fato um excelente navegante e
um chefe inato. Por outra parte estava acostumado a essa viagem que levava
242

desde mar do Norte em direo ao Bltico at o golfo da Finlndia onde, na


desembocadura do Neva, encontrava-se, majestosa, a cidade de So
Petersburgo.
Ao terminar o primeiro dia de navegao, dirigiu-se ao camarote onde estava
encerrada Tasia. At o grumete tinha proibido responder se ela chamava.
Tasia, que se tinha deitado no camastro, levantou-se de um salto quando ele
entrou. Levava a mesma roupa que quando ele a tinha seqestrado, um vestido
de seda de cor mbar adornado com cintas de veludo negro. Depois do
sucedido, ela no havia tornado a falar nem tinha derramado uma s lgrima.
Devia estar em estado de schok, agora que o que mais temia no mundo tinha
acontecido. Custava-lhe fazer-se idia de que seu passado a tivesse apanhado
com essa aterradora facilidade.
Observou ao Nicolas sem dizer nada enquanto ele fechava a porta.
Alm de uma pequena careta, seu rosto era inexpressivo.
- Perguntar-te o que espero de ti agora, prima. Logo saber.
Dirigiu-se para um cofre com bandas de couro cuja tampa bem azeitada se
levantou sem fazer rudo. Tasia, tensa, retrocedeu at o camastro at que tocou
a parede enquanto ele tirava um pacote de tecido. Aproximou-se dela.
- Reconhece isto?
Ela negou com a cabea e o abriu o pacote. Um grito saiu da garganta dela. Era
a tnica branca que levava Mikhail no dia de sua morte, uma tnica tradicional
de boyardo com pescoo alto bordado e manga larga. Estava coberta de
manchas cor pardao sangue do Mikhail.
- Conservei-a para este momento - disse Nicolas baixando a voz - Quero que me
diga o que passou exatamente essa noite. As ltimas palavras de meu irmo,
sua expressotodo. Deve-me isso.
- No me recordo - sussurrou ela com voz rota.
- Ento olha-a outra vez, possivelmente te refresque a memria.
- Nicolas, rogo-lhe isso
243

- Olhe!
Tasia obedeceu ao bordo das nauseia. Parecia-lhe que voltava a cheirar o
sangue, o ar era espesso e pesadoe o camarote comeou a girar ao redor dela.
- vou vomitar - conseguiu dizer com a boca cheia de blis - tira isso
- Me diga o que lhe aconteceu a Micha - insistiu o aproximando at mas a tnica
ao rosto dela at que ela sozinho pde ver as terrveis mancha marrons.
Gemeu e se levou a mo boca. Ele aproximou ento um recipiente e ela
vomitou sacudida por violentas arcadas com as lgrimas caindo por suas
bochechas. A provas aceitou a toalha que ele lhe deu e se secou a cara.
Quando levantou os olhos esteve a ponto de gritar de horror. Nicolas se estava
pondo a tnica que o vnia um pouco estreita de ombros e levava as marcas da
morte. Ela se lembrava. Mikhail, a adaga parecida na garganta, os olhos em
branco pela dor e o medo, andando vacilante para ela, tentando toc-la.
- Nooooo! - gritou estirando os braos para diante para apartar ao Nicolas que
continuava avanando como um pesadelo feito realidade V-te, v-te, v-te!
Seus gritos ressonaram no camarote, sua mente se encheu de uma luz
deslumbrante que estalou ao fim substituda por uma bem-vinda escurido. A
memria estava voltando em devastadoras quebras de onda.
- Micha - deu-lhe tempo a dizer com um soluo antes de cair em um poo sem
fundo onde j no havia palavras, nem rudo, s as partes de sua alma rota.

Capitulo

Quando Tasia voltou em si, Nicolas estava ao lado do camastro. Tirou-se a


tnica e parecia tranqilo e seguro de si mesmo; em realidade estava suando,
possivelmente de angstia ou possivelmente de ira, mas sua camisa negra se
244

pegava a seu corpo como uma segunda pele. Est to empenhado em saber!
Pensou ela com injustificada compaixo. Mas lhe motivava a pena pela morte
de seu irmo ou o desejo de vingana?
Ainda um pouco aturdida, umedeceu-se os lbios.
- Vou contar te o que aconteceu essa noite - disse com voz rouca - com todo
detalhe, mas primeiro me d algo para beber.
Nicolas lhe deu um copo de gua sem dizer uma palavra e se sentou no bordo
da cama olhando como ela se incorporava e bebia com avidez.
No sabia por onde comear, as lembranas se amontoavam em sua cabea
trazendo consigo as emoes daquela trgica noite. E o fato de saber por fim a
verdade e poder falar de lhe produzia um enorme alvio.
- Eu no queria estar comprometida com Micha - comeou - Pelo que tinha
ouvido dizer era um homem estranho, atormentado, que jogava com a gente
como se fossem bonecos. Temia-lhe mais do que lhe odiava. Todo mundo
estava encantado pensando a boa influncia que eu teria sobre ele.
Riu com amargura.
- Evidentemente se tinham convencido de que lhe levaria pelo caminho correto
no referente s mulheres. Que absurdo! Inclusive eu, ingnua como era, sabia
que um homem ao que gosta de outros homens nunca desejaria me ter em sua
cama. No melhor dos casos lhe tivesse servido de cobertura para ter o aspecto
de um marido respeitvel. E no pior me teria utilizado como um entretenimento
perverso, uma mulher a que poder humilhar a seu desejo. Teria-me entregue a
outros homens, me teria obrigado a fazer coisas contra natura
- No pode estar segura disso.
- Sim - respondeu ela com suavidade - E voc sabe muito bem.
Ao ver que Nicolas permanecia em silncio se terminou o copo de gua antes
de continuar:
- Sentia-me como apanhada em uma armadilha. Minha prpria me insistia
nesse matrimnio e curiosamente, a nica pessoa a que podia pedir ajuda era o
245

prprio Micha. Meditei-o vrios dias at que decidi que no podia perder nada
me dirigindo a ele, possivelmente me escutasse. Havia algo de infantil em
Micha, s vezes parecia um menino pequeno que queria chamar a ateno. Era
caprichoso. Acreditei que poderia lhe convencer para que me liberasse do
compromisso. Umas poucas palavras por sua parte tivessem podido trocar
muito facilmente meu destino. Ento, um dia, fui v-lo para suplicar sua ajuda.
Tasia deixou o copo e apertou as mos olhando fixamente a colcha
cuidadosamente dobrada aos ps da cama. Voltou a falar como em um sonho.
- O palcio estava quase deserto, s havia alguns criados se por acaso Micha
necessitasse de algo. Eu levava um xale na cabea quando cheguei porta da
casa, o ferrolho no estava jogado. Entrei sem ser anunciada e quo criados
encontrei no me fizeram perguntas. Estava terrivelmente nervosa e lembro ter
desejado com todas minhas foras que Micha tivesse fumado muito pio essa
noiteMe custou lhe encontrar, fui de habitao em habitao, todas elas
cheiravam a fumaa, vinho azedo e comida podre. Havia peles por toda parte e
almofadas no cho, pratos meio vazios e objetos estranhos que Micha devia
usar parano sabia que, e alm me dava igual.
Tasia fez um gesto indeciso com a mo.
- Fazia calor e tirei o xale. Chamei-lhe duas vezes Micha, onde est{? No me
respondeu ningum. Pensei que possivelmente estaria fumando na biblioteca e
me dirigi para ali. Ali havia dois homens discutindo e um deles estava
chorando.
As lembranas a dominavam e esqueceu que havia algum escutando-a.
- Amo-te Mika. Mil vezes mais do que ela poder te amar nunca. No ser capaz de te
proporcionar o que necessita.
- Pobre velho ciumento e decrpito! - replicava Mikhail - O que pode saber voc de
minhas necessidades?
- No te compartilharei com ningum e menos com uma jovencita mimada!
A voz do Mikhail era muito suave, zombadora e provocadora.
246

- Voc se incomoda em imagin-la em minha cama? Esse pequeno e jovem corpo, essa
inocncia a ponto de ser pervertida
- Mika no me torture assim!
- J no te necessito, v-te e no volte nunca. Estou cansado de verte. Pe-me doente.
- No! Voc minha vida, tudo para mim.
- Estou farto de suas choramingaes, de suas choramingaes e de seus patticos
intentos para me fazer o amor. Inclusive um co me satisfaria mais que voc. Fora
daqui!
O outro homem dava alaridos de desespero, chorava, soluavaSe ouviu um grito de
surpresa, rudo de luta e violncia
- Eu estava aterrada - disse Tasia esforando-se para que a voz no lhe tremesse
e notando o sabor salgado das lgrimas na boca - Entretanto no pude evitar
entrar na habitao para ver o que tinha acontecido, no o pensei. O outro
homem estava to quieto como uma esttua e Mikhail se estava afastando do
com passo vacilante. Depois me viu e se dirigiu para mim. Estava coberto de
sangue e tinha um abrecartas em forma de adaga na garganta. Estirou sua mo
para me agarrar, olhava-me como se esperasse que eu lhe ajudasse. Eu estava
paralisada, era incapaz de dar um passo. E logo Micha caiu em cima de mim
e todo se voltou negro.
Quando recuperei o conhecimento tinha uma arma ensangentada na mo. O
outro homem tinha arrumado tudo para que outros acreditassem que tinha sido
eu quem tinha matado a Micha, mas no o fiz.
Soltou uma tremente gargalhada em meio das lgrimas.
- Todo este tempo estive convencida de que tinha matado a um homem, sofri
um inferno acreditando que era culpada e que nenhuma orao e nenhum
arrependimento poderia me salvar. E, entretanto, eu no fiz nada.
- Como se chama o assassino de Micha? - perguntou brandamente Nicolas.
- Samuel Ignatevitch, conde do Shurikovsky. Estou segura de que era ele,
conheci-lhe no palcio de Inverno.
247

Nicolas, imperturbvel a olhava fixamente com seus atemorizantes olhos


amarelos. Estava-se dirigindo para a porta quando lhe perguntou:
- No me cr?
- No.
- No me importa. Agora j sei a verdade.
Nicolas se voltou com um sorriso de desprezo.
- O conde Shurikovsky um homem respeitvel e um marido modelo e que,
alm disso, um bom amigo do czar. Faz anos que seu confidente e o que
conselheiro ao que mais caso faz. Se, por acaso fosse pouco, acaba de ser
renomado governador de So Petersburgo. Parece-me muito gracioso que lhe
tenha eleito para ser o amante e o assassino de meu irmo. E porque no o
muito mesmo czar?
- A verdade a verdade - respondeu ela simplesmente.
- Como bem sabemos os russos, a verdade tem muitas caras - escupi ele antes
de deixar o camarote.

Era normal que ao Biddle gostasse dos navios. Neles tudo estava limpo,
organizado e perfeitamente ordenado. Luke se disse divertido que a obsesso
de seu ajuda de cmara era perfeita para a vida a bordo enquanto que em terra
era extremamente molesta. Ao Luke por sua parte no gostava particularmente
do mar e este viaje em concreto era o pior de todas as que tinha feito.
Passeava sem cessar por seu camarote e a ponte, incapaz de sentar-se, relaxar-se
ou ficar quieto. Comia a contra gosto e s falava quando era absolutamente
necessrio. Passava por momentos de abatimento e outros de raiva e se
consolava pensando no castigo que ia dar ao Nicolas quando encontrasse. Ao
mesmo tempo estava aterrorizado pela segurana da Tasia e cheio de dio para
si mesmo. No tinha sabido proteg-la e a tinham levado com uma facilidade
assombrosa.

248

Negava-se a pensar que podia perder a Tasia para sempre mas de noite o sonho
lhe traa. Depois da morte da Mary tinha conseguido voltar a levar uma vida
quase normal, mas desta vez no o conseguiria. Perder a Tasia acabaria com ele
irremediavelmente; j no ficaria nem amor nem bondade para ningum, nem
sequer para sua filha.
Uma noite esteve durante horas na popa do navio olhando a esteira de espuma.
O cu estava coberto, no se via nenhuma estrela mas o rudo das ondas contra
o casco lhe tranqilizava um pouco. Recordou a noite que tinha tido a Tasia em
seus braos escutando os rudos do bosque, um desses instantes absurdos e
maravilhosos que s os amantes podem compreender. E de repente a sentiu to
perto que acreditou cheirar seu perfume. Olhou o anel que lhe tinha agradvel e
a ouviu murmurar com sua melodiosa voz: Tem escrito o amor uma lmina de
ouro que se dobra mas que no se rompe nunca
E a resposta dele: Seremos felizes
Apertou os punhos.
- Vou te buscar - disse no gritando ao vento - Logo estarei contigo Tasia.

Capitulo 10

So Petersburgo, Rssia

Assim que o navio atracou, Luke e Biddle baixaram a terra. Perto do


Almirantado de So Petersburgo havia um mercado e Luke se abriu caminho
pela rua principal enquanto Biddle lhe seguia com um moo que carregava a
bagagem. Era o espetculo mais estranho que Luke tivesse visto nunca. As
casas em ambos os lados da rua estavam pintadas com vivas cores como se
249

fossem carromatos de circo, os vendedores ambulantes levavam largas tnicas


de cor vermelha ou azul, as mulheres coloridos lenos. Parecia que todos
estivessem cantando, os vendedores vozeavam suas mercadorias com um tom
musical, os olheiros cantarolavam enquanto se passeavam entre as bancas, a
Luke dava a impresso de que por acaso, encontrava-se no cenrio de uma
pera.
O aroma do pescado saturava o ar; no s a causa do oceano e dos barcos de
pesca que se encontravam no Neva, mas tambm do mercado. Salmes, lucios,
enguias e esturjes repousavam em caixas cobertas de gelo. Tambm se
vendiam mais de meia dzia de tipos distintos de caviar e uns minsculos
peixes que levavam em grandes cubos. Com o calor, o aroma era to pestilento
que qualquer gato britnico, digno de tal nome, teria fugido a toda velocidade.
- Znitki - explicou um dos vendedores sorrindo ao ver a expresso de asco do
Luke.
So Petersburgo era a cidade mais povoada e mais importante da Europa. As
ruas estavam cheias de gente, animais e veculos diversos; o rio e os canais
ferviam de embarcaes de todos os tamanhos e os sinos de inumerveis Igrejas
soavam ao mesmo tempo em uma alegre cacofonia. Ao cabo de dez minutos
Luke renunciou a tentar orientar-se. No tinha intenes de permanecer em So
Petersburgo muito tempo de modo que no merecia a pena fazer o esforo de
conhecer melhor a cidade. Quo nico desejava era encontrar a sua esposa e
no voltar a pr os ps nesse pas.
Biddle por sua parte, no se dava por vencido to facilmente, avanava
resolutamente entre as bancas com o guarda-chuva sob um brao e um
exemplar do Manuel de viajante britnico na Rssia debaixo do outro. Passaram
por diante dos postos das floristas, um mascate se aproximou deles com um
cesto de couro cheio de copos e uma jarra de um lquido escuro que o chamava
kvas alm de umas partes de bolo. A um gesto do Luke, Biddle comprou dois

250

copos da bebida, que resultou ser uma espcie de cerveja ligeira aromatizada
com mel de gosto estranho mas agradvel.
Os rostos dos russos chamaram a ateno do Luke. A maioria deles eram loiros
com olhos azuis e de finos rasgos, mas outros eram muito mais orientais: caras
largas e formosos olhos rasgados. Tasia era uma harmoniosa mescla dos dois.
Ao pensar em sua esposa, Luke voltou a notar a quebra de onda de ira que no
lhe tinha abandonado desde dia do seqestro.
- Milord - perguntou Biddle preocupado por sua furiosa expresso - no gostou
da bebida?
- Ao palcio Kurkov - resmungou Luke.
Era a direo da Embaixada da Inglaterra e nada mais lhe interessava.
- Imediatamente milord. Vou tentar conseguir uma carruagem. O livro diz que
se diz algo assim como drojki, e que no ter que achar estranho se o chofer fala
com o cavalo, um costume daqui.
Biddle comeou a fazer gestos e a mover o guarda-chuva para chamar a ateno
de alguma carruagem. Acabaram por encontrar uma pequena calesa descoberta
e ordenaram ao chofer que lhes levasse a Embaixada. Como era de esperar o
homem no deixou de falar com seu cavalo o qual se chamava Ossip.
O veculo se deslocava pelas ruas a uma velocidade vertiginosa e o chofer
gritava freqentemente para que os pedestres se apartassem. Estiveram a ponto
de atropelar a vrias pessoas que se cruzaram em seu caminho. Fosse qual fosse
o meio de locomoo, os russos conduziam como se estivessem loucos.
So Petersburgo era uma cidade de pedra. gua e pontes; inclusive Luke, que
estava decidido a odi-la, teve que reconhecer que era magnfica. Segundo o
manual do Biddle, Pedro, o Grande mandou construir a cidade um sculo e
meio antes para permitir a entrada na Rssia da cultura oriental, e o tinha
conseguido de modo admirvel. Alguns bairros da cidade eram mais europeus
que a prpria a Europa. A carruagem passou por diante de fabulosos palcios
que se alinhavam com o passar do rio.
251

A Embaixada de lorde Sydney Branwell estava situada na rua principal da


cidade, a famosa Nevski. A calesa se deteve ante um palcio de estilo clssico
com colunas brancas, Luke subiu rapidamente os degraus de mrmore
deixando que Biddle as arrumasse com a bagagem e para pagar ao chofer. Dois
imponentes cossacos com tnicas escarlates e botas altas cor negra custodiavam
as portas.
- Devo ver a lorde Branwell - declarou Luke bruscamente.
Os cossacos se olharam entre eles e logo um deles respondeu em um ingls
rudimentar:
- Impossvel.
- por que?
- Lorde Branwell est celebrando um banquete para o governador. Venha mas
tarde. Amanh. Prxima semana.
Luke olhou ao Biddle com chateio.
- Ouviste-lhe? chegamos tarde ao banquete.
Enquanto falava se deu a volta e lhe deu um murro no estmago ao guarda
quem se dobrou de dor. Um golpe na nuca lhe mandou rodando pelo cho. O
outro guarda estava a ponto de intervir, mas o aspecto ameaador do Luke lhe
fez dar marcha atrs.
- Vejamos - disse ao Biddle.
O cossaco inclinou a cabea e se apartou para lhes deixar passar.
- Nunca lhe tinha visto atuar assim milord - murmurou Biddle preocupado.
- J me tinha visto golpear a um homem antes.
- Sim, mas nunca com tantas vontades.
- E isto s o principio - grunhiu Luke empurrando uma porta.
O palcio estava cheio de hera, magnlias e orqudeas. Os chos de madeira
encerada se estendiam at o infinito com desenhos que lhes davam o aspecto de
tapetes persas. Uns lacaios com librea, perfeitamente imveis, estavam

252

colocados em todas partes. Nem sequer levantaram o olhar quando os dois


homens entraram.
- Onde posso encontrar a lorde Bramwell? - perguntou-lhe Luke a um deles.
Ao no receber resposta insistiu perdendo a pacincia:
- Branwell!
Timidamente o lacaio assinalou uma porta dupla ao final de um vestbulo.
- Branwell! - repetiu.
- Milord - comeou Biddle quem detestava as cenas talvez fosse melhor se lhe
esperasse na entrada com a bagagem.
- Sim - respondeu Luke precipitando-se na direo que lhe tinham indicado.
Biddle se bateu em retirada com um evidente alvio.
- Obrigado, milord.
Luke passou diante das fileiras de colunas decoradas com ouro e pedras
semipreciosas atrado por uma conversao em francs (o idioma diplomtico)
e pelo delicado som de um instrumento de corda, sem dvida uma ctara, como
msica de fundo. Abriu as portas duplas e entrou no comilo onde se celebrava
o banquete, onde perto de duzentos oficiais estrangeiros estavam sentados ao
redor de uma imensa mesa de bronze.
Os criados com librea de veludo e ouro que estavam servindo champanha
gelado se imobilizaram ao lhe ver entrar. Em cima da mesa se viam assados,
saladas, tortas, caviar e enormes terrinas transbordantes de cogumelos em
vinagre. Um faiso assado presidia o centro da mesa com suas plumas
cuidadosamente desdobradas em um leque multicolorido.
Os convidados deixaram de falar com a entrada de Luke e a msica se deteve.
Luke reconheceu as insgnias dos embaixadores da Dinamarca, Polnia, Austria
e Frana e s dedicou um breve olhar ao convidado de honra; o governador, um
homem magro com o peito coberto de condecoraes.
Notou imediatamente que o embaixador estava sentado direita do governador
e se dirigiu para o com passo decidido.
253

- Lorde Branwell - comeou com todos os olhos fixos no.


O embaixador era um homem gordo com rosto porcino, com uns diminutos
olhos afundados na graxa da cara.
- Eu sou lorde Branwell - disse com altivez - esta intromisso
completamente
- Tenho que falar com voc.
Uns soldados se adiantaram para lhe expulsar, mas ele se girou para lhes fazer
frente, ameaador.
- Esta bem! - declarou lorde Branwell autoritariamente levantando seu
rechonchuda mo - evidente que este homem enfrentou a muitas dificuldades
para ver-me, escutemos o que tem que dizer, apesar de seu evidente falta de
maneiras parece ser um cavalheiro.
- Lorde Stokehurst - apresentou Luke - Marqus do Stokehurst.
Branwell lhe olhou pensativo um momento.
- StokehurstStokehurstSe no me equivoco voc o desventurado marido
da Anastasia Ivanova Kaptereva.
Um murmrio percorreu a mesa.
- Sim, sou seu marido, e vim para falar com voc dela. Se quiser que falemos em
privado
- No, no. No ser necessrio.
Lorde Branwell olhou a seu redor como se queria demonstrar concorrncia de
quo difcil era fazer raciocinar a um louco.
- Por desgraa, lorde Stokehurst, eu no posso fazer nada, a data da execuo de
sua esposa j foi fixada.
Luke suspeitava que o governo no perderia o tempo. Tinha vontades de afogar
ao embaixador com suas prprias mos mas conseguiu conservar a calma.
- Quero que atue de forma oficial em defesa dos interesses de minha esposa.
Voc tem poder para atrasar a execuo.

254

- No lorde, Stokehurst. Para comear no estou disposto a arriscar meu nome e


minha situao para defender a uma mulher de duvidoso passado. Por outra
parte no posso fazer nada at que tenha recebido ordens de meus superiores
de Assuntos Exteriores em Londres. Agora por favor, retire-se.
Com um sorriso de suficincia, Branwell comeou a comer de novo dando o
assunto por resolvido.
Luke agarrou com cuidado um prato cheio de comida, cheirou-a e logo o atirou
ao cho onde a valiosa porcelana do Sevres se rompeu em mil pedaos.
No comilo se fez o silncio, Luke rebuscou no bolso interior de seu casaco.
- HumVejamosAcredito recordarSim, aqui est!
Atirou um cilindro de documentos na mesa diante do Branwell. Alguns
convidados deram um salto.
- Isto o manda o ministro dos Assuntos Exteriores com ordens detalhadas das
atuaes diplomticas que deve levar a cabo respeito deste assunto. E se no
conseguir voc convencer a seus colegas russos de que todo este assunto corre o
risco de converter-se em um incidente diplom{tico
Ps a mo com dedos metlicos no ombro do embaixador.
- posso perder o sangue frio, isso seria lamentvel.
Evidentemente o embaixador compartilhava essa opinio.
- Farei tudo o que possa para lhe ajudar - disse rapidamente.
- Bom! - disse Luke sorrindo - E se agora falssemos em privado?
- Certamente.
Branwell se levantou tentando fazer o papel do perfeito anfitrio.
- O rogo, Excelncia, amigos, continuem como se no tivesse passado nada.
O governador assentiu com a cabea. No se produziu nem um s rudo at que
o embaixador saiu acompanhado do ingls; depois todos os convidados
comearam a falar animadamente.

Luke seguiu ao Branwell at um saloncito privado e fecharam as portas.


255

- Imagino que ter algumas pergunta o embaixador olhando a seu visitante com
uma mescla de medo e antipatia.
- No momento s uma. Onde diabos est minha mulher?
- Ter que entend-lo. A opinio pblica est contra ela, ameaam-na e seria
extremamente perigoso que estivesse na priso pblica. Alm disso, depois de
sua fuga do ano passado
- Onde est? - grunhiu Luke.
- Um importante cidado de So Petersburgo ofereceu amavelmente custodia-la
em sua residncia privada at que o Estado tivesse tomado as disposies
necessrias.
- Um importante cidado? - repetiu Luke furioso - Angelovsky!
Ao ver que Bramwell assentia, explodiu.
- Esses porcos corruptos a puseram sob a custdia do Angelovsky? E que faro
logo? Aceitassem sua am{vel oferta de execut{-la com suas prprias mos
lhes economizando a molstia de encarregar-se eles? Estamos acaso na Idade
Mdia? Por Deus acabarei assassinando eu tambm
- Tranqilize-se milord, por favor - exclamou o embaixador retrocedendo
assustado - eu no sou responsvel pelo que aconteceu.
Os olhos azuis do Luke tinham um brilho demonaco.
- Se no fizer todo o possvel para tirar minha mulher desta horrvel situao,
esmagarei-lhe sem piedade.
- Lorde stokehurst, prometo - lhe - comeou Branwell.
Mas Luke j tinha sado do salo de modo que lhe seguiu.
Enquanto Stokehurst atravessava o vestbulo dando com passo rpido,
tropeou com duas pessoas nas quais reconheceu ao homem de cabelo cinza
que estava em um extremo da mesa e um jovem oficial que sem dvida era seu
assistente pessoal.
- Governador - disse Bramwell preocupado - espero que a interrupo do
banquete no lhe tenha incomodado muito.
256

Shurikovsky olhou ao Luke.


- Queria ver o ingls.
Luke se esticou. O que queria do governador? Experimentava uma espontnea
averso por este homem de olhos achinados negros e frios como o gelo.
Enquanto os dois homens se olhavam, o jovem assistente disse com
atrevimento:
- Que sucedido mais estranho! O principie Mikhail Angelovsky assassinado, a
culpada morre na priso, uns meses depois a trazem de volta a Rssia
completamente viva, e agora temos um marido ingls que quer levar-lhe com
ele.
- No o conseguir - disse Shurikovsky - Posso afirmar, em nome do governo
que algum deve pagar pelo assassinato do Angelovsky.
- No ser minha mulher quem o pagar - respondeu Luke com suavidade.
antes de que o governador pudesse responder, Luke se encaminhou como um
tornado para o palcio Angelovsky.
A residncia dos Angelovsky era ainda mais majestosa que o palcio Kurkov
com suas portas de ouro e as janelas de prata lavrada. Quadros do
Gainsborough e de Vo Dyck com o Marcos incrustados de pedras preciosas e
abajures de cristal e esmalte que pareciam acertos florais. Luke estava
deslumbrado por esta opulncia que ultrapassava de longe a da rainha da
Inglaterra.

Tampouco

tinham

descuidado

segurana.

Cavaleiros

uniformizados, cossacos e guardas circasianos faziam guarda com o passar do


vestbulo e as escadas de mrmore.
Para maior surpresa, quando Luke pediu ver o prncipe Angelovsky,
obedeceram-lhe imediatamente sem fazer nenhuma pergunta. Biddle ficou
encantado na entrada, e acompanharam ao Luke at uma galeria cujas paredes
estavam cobertas de armas antigas e tochas de guerra. No centro da habitao
havia um velador cheio de garrafas de licor. Estavam ali alguns guardas e

257

aristocratas conversando, bebendo e fumando. Todos se giraram para olhar ao


recm-chegado.
Um deles se separou do grupo e avanou para o Luke dizendo umas palavras
em russo. Ao ver que no lhe entendia comeou a falar em um ingls com um
ligeiro acento.
- Que deseja?
Angelovsky! Era mais jovem do que Luke pensava, sem dvida tinha menos de
trinta anos e tinha uns assombrosos olhos amarelos em um rosto de uma
impressionante beleza, tal e como o havia descrito Alicia Ashbourne. Luke
nunca havia sentido antes essa necessidade quase irresistvel de matar, mas
conseguiu dominar-se.
- Quero ver minha mulher - disse com calma.
Angelovsky pareceu desconcertado por um momento.
- Stokehurst? - articulou ao fim - acreditava que era voc um ancio.
Esboou um sorriso insolente.
- Bem - vindo a Rssia primo!

Luke estava apertando tanto os dentes que lhe tremia a mandbula.


Nicolas acreditou que tremia por respeito ou possivelmente por medo e seu
sorriso se alargou.
- Est perdendo o tempo. A prisioneira no est autorizada a receber visitas.
Siga meu conselho: volte para seu pas e procure outra mulher.
Surpreendeu-se quando Luke, com a velocidade de um raio, empurrou-lhe
contra a parede. Seus dedos de metal se afundaram dolorosamente no estmago
do Nicolas.
- Me deixe v-la - soprou Luke com voz rouca - ou lhe arranco as tripas.
Nicolas lhe olhou um momento antes de rir com malcia.
- Tem muito coragem para me ameaar assim em minha prpria casa. Muito
bem, pode ver a Anastasia. Pouco importa, se voc a v, continua estando em
258

meu poder. Motka Yurievitch - chamou sem deixar de sorrir - acompanha a


meu novo primo para ver a prisioneira, e no te aproxime muito ao ou te
morder. Ouviram-se uns murmrios de admirao. No havia nada que os
russos admirassem mais que a fora bruta unida a uma vontade de ferro, e
estavam assombrados ao ver ambas as coisas em um ingls.

Tasia estava descansando em uma banqueta de madeira esculpida, suas


habitaes constavam de uma pequena entrada, uma penteadeira e uma
dormitrio luxuosamente mobiliados. Ainda que tivesse as visitas proibidas
tinha recebido algumas cartas cheias de lgrimas de sua me e Nicolas tinha
permitido a Maria que lhe enviasse roupa do palcio Kapterev. Tasia estava
vestida com um traje de seda violeta bordada de encaixe com uma larga saia e
mangas abollonadas. Estava folheando distraidamente uma novela francesa; at
esse momento seus intentos para ler no tinham tido xito, lia uma e outra vez
as mesmas frases sem entender nada.
Quando ouviu que a chave girava na fechadura, no se voltou para olhar,
segura de que seria um criado com a bandeja do ch.
- Deixe-a em cima da mesa, ao lado da janela - disse.
Ao ver que ningum respondia levantou a vista com friezae se encontrou
com um olhar azul que lhe sorria.
- Havia-te dito que no queria dormir sem ti - disse Luke com voz rouca.
Com um grito de incredulidade, Tasia se jogou em seus braos.
Luke a levantou em velo rindo e afundou a cara em seu pescoo.
- Deus, como te senti falta!
- LukeLukevieste a me buscar! De verdade voc? Devo estar sonhando!
Passou-lhe os braos pelo pescoo e lhe beijou apaixonadamente, feliz de poder
lhe cheirar e lhe saborear e notar a solidez de seu corpo.
Ele conseguiu soltar-se.
- Temos que falar - resmungou.
259

- Simsim.
Tasia se negava a lhe soltar, beijou-lhe de novo lhe fazendo perder o sentido da
realidade. Apoiou-a contra a parede, jogou com sua boca e sua lngua e lhe
acariciou os peitos pego a ela.
- Estas bem? - perguntou-lhe ao fim.
Ela sorriu fracamente.
- Eu sim... e Emma? Estive muito preocupada com ela.
- Esta desejando que volte o mais rpido possvel.
- Se to sozinho
De repente Tasia se interrompeu e comeou a falar excitada.
- Luke, no navio o recordei tudo, se exatamente o que aconteceu. Eu no fiz
nada, simplesmente cheguei no pior momento e presenciei o assassinato. Eu
no sou a assassina!
- Quem foi? - perguntou Luke com os olhos entrecerrados.
- O conde Samuel Shurikovsky. Era o amante do Mikhail.
- Shurikovsky - repetiu Luke assombrado - O governador? Acabo de lhe
conhecer.
- Mas como
- No tem importncia. Conta-me o tudo.
Escutou atentamente o que Tasia lhe disse sem deixar de abra-la.
- Mas Nicolas no me ela cr - concluiu - Quer que eu seja culpada e no escuta
nada mais. O conde Shurikovsky um homem muito importante, o
companheiro favorito do czar. Os criados sabiam que essa noite estava no
palcio, mas tm medo de falar. Pode ser que lhes tenham ameaado ou
possivelmente lhes tenha pago para que calem.
Luke refletia em silncio. O corao da Tasia se enchia de amor cada vez que
pensava que ele tinha percorrido todo esse caminho para ir em sua busca. Com
um pequeno gemido de prazer se encolheu mais contra ele.

260

- Estas comendo bem? - perguntou-ele pondo em seu lugar um cacho que se


escapou do penteado dela.
- Sim. Tenho muito apetite e me do o que mais eu gosto: bortsch, blinis com
caviar e uns maravilhosos cogumelos com nata. E enormes jarras de kasha.
- No vou perguntar que isso - disse Luke com uma careta divertida.
Olhou-a e seguiu com o dedo os crculos azulados debaixo de seus olhos como
se assim pudesse faz-los desaparecer.
- No descansaste muito.
Tasia sacudiu a cabea.
- Nunca me deixaro ir, Luke. No pode fazer nada.
- Sim! protestou ele - vou deixar-te um momento, tenta dormir at que volte.
- No! - gritou ela pendurada nele - No me deixe, se no vou acreditar que
sonhei. Me abrace forte.
Luke a abraou slido e tranqilizador.
- Meu amor - sussurrou - minha doce e preciosa esposa, brigaria com o mundo
inteiro por ti.
Ela sorriu insegura.
- Possivelmente te veja obrigado a faz-lo.
- O dia de nosso matrimnio calculei o nmero de noites que passaramos
juntos. Ao menos dez mil. Roubaram-me sete e nada voltar a nos separar.
- Schhno tente ao destino.
- Vou dizer te qual nosso destino - declarou Luke olhando-a nos olhos - nove
mil novecentas e noventa e trs noites juntos. E as terei lady Stokehurst, custe o
que custar.

261

Sentado nos degraus com uma perna dobrada, Nicolas esperava ao Luke.
- De modo que pde comprovar que a tratamos bem; boa comida, livros,
bonitos mveis
- De todas formas uma prisioneira - objetou Luke framente.
- Contou-lhe Tasia o conto do Samuel Ignatevitch?
Ao ver que Luke parecia no entender de quem falava continuou:
- O conde Shurikovsky.
De p no alto das escadas, Luke olhou ao prncipe.
- E voc decidiu no acredit-la.
- Nunca houve nenhuma relao desse tipo entre o Shurikovsky e Micha.
- Perguntou ao Shurikovsky?
- Isso s serviria para me desacreditar. uma mentira que Tasia inventou para
nos fazer passar por tolos.
- Ento por que no o disse antes na corte, no momento do julgamento? Ela no
mentiu ento e tampouco o est fazendo agora. Mas voc prefere enviar a uma
mulher inocente forca antes que enfrentar-se a desagradvel verdade.
- Atreve-se a pronunciar a palavra verdade? - grunhiu Nicolas.
levantou-se enfrentando-se ao Luke. Os dois homens eram aproximadamente
da mesma estatura, mas a constituio do Luke era mais robusta enquanto que
Nicolas era magro e ligeiro, como um felino.
- V interrogar ao Shurikovsky - continuou - tem minha permisso. Eu gostaria
de ver sua cara quando compreender que a culpada sua esposa.
Luke fez inteno de ir-se.
- Espere! - resmungou Nicolas - No tente ver o Shurikovsky agora. V depois
do pr-do-sol. assim como se fazem as coisas na Rssia o entende?
- Entendo que aos russos adoram as intrigas.

262

- Preferimos falar de discrio - objeto Nicolas - uma qualidade da qual voc


parece carecer primo. Esta noite lhe acompanharei. Shurikovsky quase no fala
ingls de modo que necessitassem um intrprete.
Luke soltou uma seca gargalhada.
- voc a ltima pessoa que quero ter a meu lado.
- Se acreditar que persigo a sua mulher por razes pessoais que voc
estpido. Se se demonstrar que me equivoco, se souber com certeza que Tasia
inocente, beijarei a prega de seu vestido e lhe suplicarei que me perdoe. Quo
nico desejo que o assassino de meu irmo seja castigado.
- Voc necessita um culpado - respondeu Luke custico - lhe d igual de quem
se trate com tal de que algum morra em troca do Mikhail.
Nicolas se esticou.
- Irei com voc esta noite Stokehurst - disse sem embargo - para tirar a luz todas
as mentiras da Tasia e lhe demonstrar que ela quem matou a Micha.

Luke se passou a tarde chateando a lorde Bramwell e a seu secretrio at que


redigiram uma lista oficial dos maus entendimentos e o encarceramento ilegal
sofridos pela esposa de um cidado britnico.
Ao anoitecer voltou para palcio Angelovsky onde Nicolas lhe recebeu
despreocupadamente enquanto mordia uma ma. Ao ver a expresso de
estranheza do Luke ao ver a fruta branca com a pele cor esmeralda, sorriu.
- Uma especialidade russa - disse tirando outra de seu bolso - Quer prov-la?
Embora no tinha comido nada em todo o dia, Luke negou com a cabea.
- Que orgulhosos so os ingleses! - burlou-se Nicolas - Tem fome mas no
aceitar nunca comida de minha mo. Entretanto s uma ma - aadi
atirando-lhe.
Luke a apanhou habilmente.
- Eu no sou seu primo! - disse antes de morder a doce fruta.

263

- Certamente que sim! Tasia a neta de um sobressaio de meu pai e voc est
casado com ela. Os russos so muito sensveis aos laos familiares, embora
sejam longnquos.
- Mas parece que no os respeitam muito.
- O assassinato no ajuda a preserv-los.
Intercambiaram um olhar assassino e se dirigiram para a carruagem que lhes
esperava. O trajeto at o palcio Shurikovsky se fez em um pesado silncio, as
ruas estava tranqilas, quase desertas.
- possvel que esteja o conde com o czar esta noite - disse ao fim Nicolas.
Ao ver que Luke no respondia continuou em tom de conversao:
- Esto muito unidos, quase como se fossem irmos. Quando o czar se vai ao
campo sempre insiste para que Shurikovsky forme parte da corte. O
governador um homem poderoso e ardiloso.
- Voc lhe respeita?
- Certamente que no! Shurikovsky se ficaria a quatro patas e ladraria se o czar
o pedisse.
- O que sabe de suas relaes extra conjugais?
- No tem, alguns homem se deixam dominar pelos desejos da carne mas esse
no o caso do Shurikovsky. Alm do poder poltico no h nada que lhe
interesse.
- No possvel que seja ingnuo at esse ponto - protestou Luke.
- Na Rssia a corte um crculo muito restringido e no h nada que possa
manter-se em segredo. Se ao Shurikovsky gostasse dos homens todo mundo
saberia. Entretanto esse no o caso. Por outra parte a meu irmo, apesar dos
esforos da famlia por impedir-lhe adorava presumir de suas conquistas. E
nunca mencionou ao Shurikovsky, nem sequer disse que lhe conhecesse.
completamente seguro que no houve nada entre eles.
- De modo que Mikhail era uma molstia para a familia - refletiu Luke em voz
alta - At que ponto queriam que se calasse?
264

Pela primeira vez os olhos amarelos refletiram um certo desconforto.


- No - disse Nicolas em voz baixa - si se atreve simplesmente a sugerir que
- Mataria-me? - sugeriu Luke - Imagino que voc capaz de matarapesar da
importncia dos laos familiares.
Nicolas lhe lanou um avesso olhar. Quando por fim chegaram residncia
Shurikovsky, uma manso ao bordo do rio Neva, a tenso na carruagem era
quase evidente.
Dois homens estavam fazendo guarda diante da porta dourada.
- Dvorniki - disse Nicolas baixando ao cho - So inofensivos. Antes de lhes
esfolar me deixe que fale com eles.
Luke lhe viu intercambiar umas palavras com os guardas e lhes deslizar umas
moedas na mo. Por fim lhes deixaram entrar discretamente.
Depois de falar com um mordomo, Nicolas fez gestos ao Luke para que lhe
acompanhasse por um corredor cheio de tapearias.
- No h ningum da famlia. A condessa est no campo e o governador
chegar tarde.
- Ento que vamos fazer?
- Esperar. E beber. Gosta do lcool lorde Stokehurst?
- No muito.
- Na Rssia dizemos Quem no bebe no vive.
Entraram em uma biblioteca cujos mveis eram franceses, tinha umas
estanteras de mogno e grandes poltronas de couro. Um criado trouxe uma
bandeja com garrafas geladas.
- O vodca tem distintos sabores explicou - Brote de abedul, canela, pimenta,
limo
- Provarei o de abedul - disse Luke.
A uma ordem do Nicolas, o criado no demorou para voltar com outra bandeja
com sardinhas, po, manteiga e caviar. Nicolas se acomodou em uma poltrona
com um suspiro de felicidade, com um copo em uma mo e uma fatia de po
265

negro com caviar na outra. bebeu-se o contedo do copo de um gole e se serve


outro. Olhava ao Luke intensamente com seus estranhos olhos amarelos.
- O que aconteceu? - perguntou assinalando os dedos metlicos do Luke.
- Resultei ferido em um incndio.
- Ah!
Nicolas, no expressou nem surpresa nem compaixo, simplesmente continuou
lhe olhando.
- Por que se casou com a Tasia? Esperava apropriar-se de sua fortuna?
- No necessito de seu dinheiro - respondeu Luke com tom gelado.
- Ento? acreditou-se obrigado a faz-lo por sua amizade com os Ashbourne?
- No.
Luke jogou a cabea para trs para beber-se sua vodca. O lcool parecia suave
ao princpio, mas de repente uma quebra de onda de calor lhe queimou a
garganta e o nariz.
- Ento, por amor - continuou Nicolas sem a menor ironia Nunca tinha
conhecido a algum como ela, no assim?
- No - reconheceu Luke a contra gosto.
- Isso se deve a que foi educada segundo a antiga tradio de terem.
Mantiveram-na no campo afastada de qualquer homem alm de seu pai e
alguns parentes. Protegeram-na como a um pssaro em uma jaula de ouro. Faz
isso geraes era normal mas se feito cada vez mas estranho. Depois de seu
baile de apresentao todos os homens de So Petersburgo a desejavam. Uma
jovem tranqila, estranha, formosa e que diziam que era um pouco bruxa. Eu
tambm poderia chegar a acredit-lo quando olho em seus olhos. Todos a
desejavam e a temiam de uma vez. Salvo eu.
Nicolas se interrompeu um momento para encher o copo do Luke.
- Eu a queria para meu irmo.
- Com que fim?

266

- Mika necessitava algum que se ocupasse dele e que compreendesse seus


demnios. Necessitava uma esposa de sangue azul, intuitiva, capaz de ter uma
infinita pacincia e sobretudo necessitava uma mulher cujo sentido do dever
obrigasse a ficar a seu lado apesar de seus vcios. Todas essas qualidades as via
em Tasia.
Luke lhe fulminou com o olhar.
- No pensou que em lugar de ajudar ao Mikhail ela corria o risco de que ele a
destrura?
- Evidentemente, mas isso no importava se havia uma possibilidade de salvar
a Mika.
- Teve o que se merecia - declarou Luke sombrio antes de dar outro gole.
- E agora toca a Tasia.
Luke estava cheio de dio, se algo lhe chegava a ocorrer a Tasia, Angelovsky o
pagaria. Os dois homens, em silncio, deixaram que o vodca lhes adormecesse.
Foi sem dvida graas a isso que Luke no saltou garganta de seu inimigo.
Um servente veio por fim para falar em voz baixa com o Nicolas. Quando se
retirou, este olhou ao Luke com o cenho franzido.
- Parece que Shurikovsky tornou mais est doente. Bebeu demasiado acrescentou encolhendo os ombros - Quer falar com ele de todas formas esta
noite?
Luke ficou imediatamente de p.
- Onde est?
- Em seu dormitrio, preparando-se para deitar-se.
Nicolas levantou os olhos ao cu ante a determinao do Luke.
- De acordo, vamos. Com um pouco de sorte estar o bastante bbado para
hav-lo esquecido todo manh. S cinco minutos.
Subiram at uma luxuosa habitao em que Shurikovsky estava sentado no
bordo da cama, quieto enquanto um lacaio lhe despia. O governador parecia
muito distinto do homem sofisticado e seguro de se mesmo que presidia o
267

banquete celebrado em sua honra umas horas antes. Seu cabelo cinza estava
revolto, seus penetrantes estavam injetados em sangue e pelo decote da camisa
se via seu peito fundo. Todo seu corpo emprestava a tabaco e lcool.
- Realmente no sei o que estou fazendo aqu - resmungou Nicolas GovernadorExcelncia - repetiu levantando a voz.
O outro se dirigiu bruscamente ao lacaio quem se sobressaltou.
- Fora!
O homem no o fez repetir. Passou sem dizer uma palavra por diante do Luke
que estava como uma sombra ao lado da porta. Seu instinto lhe dizia que se
mantivera escondido de momento e desse modo assistiu a uma estranha cena
que se esforou por entender apesar da barreira do idioma.
- Perdoe que lhe incomode Excelncia - dizia Nicolas em russo enquanto se
aproximava do homem fundo na cama - serei breve e logo lhe deixarei
descansar. Tenho que lhe fazer uma pergunta em relao morte de meu irmo
Mikhail Dmitrievitch. Recorda voc Excelncia ter conhecido a
- Micha - disse o governador com voz pastosa levantando a vista para o homem
de olhos amarelos.
De repente pareceu voltar para a vida. Levantou os ombros, seus olhos se
abriram como se estivesse vendo uma maravilhosa apario e neles brilharam
as lgrimas.
- OH meu formoso, meu querido menino, quanto te senti falta! Sabia que
voltaria meu adorado, Mika.
Nicolas ficou de pedra.
- O que? - sussurrou.
Shurikovsky atirou do casaco do Angelovsky insistentemente. Nicolas
obedeceu a silenciosa ordem e se ajoelhou a seu lado. Seus olhos amarelos no
deixavam de olhar a cara do governador e ficou completamente imvel
enquanto a mo tremente do ancio lhe acariciava o cabelo. Os rasgos do
Shurikovsky estavam deformados por uma dolorosa necessidade.
268

- Mika, meu amorEu no queria te fazer danifico mas voc me tinha feito
tanto dizendo que queria me deixarE agora tornaste, lioubezny, e isso quo
nico importa.
Da porta Luke viu que Nicolas se estremecia.
- O que fez? - perguntou Angelovsky.
O governador sorriu com xtase como se estivesse um pouco louco.
- Querido no vais abandonar-me alguma vez verdade? Tem toda a doura do
paraso em suas mos. E me necessita tambm, por isso tornaste com seu
Samuel.
Seguiu com ternura a curva da mandbula crispada do Nicolas.
- A idia de lhe perder me destroava. Ningum pode entend-lo, ningum se
ama como ns. Quando te burlou de mim com tanta crueldade me voltei louco
e agarrei o abrecartas. S queria deter suas horrveis palavras e sua risada cruel.
Prosseguiu com um gemido de queixa:
- Meu menino mau, meu formoso menino, perdo-te. Poremos isto na lista de
nossos pequenos secretos, meu muito querido amor
Inclinou a cabea para o Nicolas quem retrocedeu de um salto antes de que os
lbios do Shurikovsky tocassem os seus. Respirava com dificuldade e estava
tremendo. Estupefato e plido sacudiu a cabea, logo, rpido como um felino
Saiu da habitao enquanto o governador se afundava na cama soluando.
Luke seguiu ao Nicolas pelo palcio.
- Maldio Angelovsky - grunhiu - vai me dizer o que aconteceu?
Nicolas no se deteve at que estiveram fora da casa. Andou uns metros
trastabillando e logo ficou imvel apartando a cara, tentando respirar.
- O que lhe h dito? - insistiu Luke - Pelo amor de Deus
- confessou-se por fim Nicolas.
- Divagaes de um velho bbado sem duvida - disse Luke embora seu corao
deu um tombo.
- No. Matou a Mika, disso no h nenhuma dvida.
269

Luke fechou os olhos.


- Louvado seja Deus! - murmurou.
O chofer, que lhes tinha visto, aproximou a carruagem do Angelovsky, mas
Nicolas, ainda impressionado, no se deu conta.
- No posso acredit-lo. Era muito mais fcil pensar que a culpada era Tasia.
Muito mais f{cil
- Agora vamos ver a polcia - disse Luke.
Nicolas soltou uma amarga gargalhada.
- No entende nada da Rssia! Sem dvida as coisas so diferentes na
Inglaterra, mas aqui nenhum membro do governo culpado nunca. Sobretudo
um to prximo ao czar como o governador. Muitas coisas, as reformas, a
poltica, giram ao redor do. Diga uma s palavra sobre o Shurikovsky e se
encontrar flutuando sem vida no Neva. Se o cair, levasse-se por diante a muita
gente. A justia no existe aqui. Apostaria a que outros estavam corrente da
relao entre o governador e meu irmo. O ministro do interior por exemplo;
fez sua carreira utilizando os pequenos vcios secretos de outros. Mas era mais
cmodo para todos falsear a investigao e o julgamento sacrificando a Tasia
pelo interesse pblico.
Luke estava furioso.
- Se acreditar que vou deixar que executem a minha esposa para que se livre um
de seus oficiais
- Neste momento no acredito nada - cortou Nicolas ameaador.
Estava comeando a recuperar a cor e parecia respirar com mas facilidade.
- vou tirar a Tasia to depressa como me possvel deste maldito pas exclamou Luke.
Nicolas assentiu com a cabea.
- Nesse ponto estamos de acordo.
Luke esboou um cnico sorriso.

270

- Perdoe mais me custa aceitar essa mudana de parecer. Faz uns minutos
estava disposto a pendur-la voc mesmo.
- Desde o comeo s desejei saber a verdade.
- Poderia hav-la buscado com maior interesse!
- Vocs os ingleses so bons dando lies - sibilou Nicolas - Sempre fazem o
que est{ bem no assim? Todas suas leis e todas suas regrasS respeitam o
que igual a vocs. Para vocs somente os britnicos s seres civilizados, outros
s so brbaros.
- E esta experincia deveria me demonstrar o contrrio? - perguntou Luke
sarcstico.
Nicolas suspirou.
- A vida da Tasia aqui acabou e no posso fazer nada para troc-lo. Mas lhe
ajudarei a lev-la s e salva a Inglaterra. culpa minha que ela esteja em perigo
agora.
- E Shurikovsky? - quis saber Luke.
Nicolas olhou de esguelha ao chofer que esperava perto deles e baixou a voz.
- Ocuparei-me pessoalmente de que se faa justia.
- No pode lhe matar a sangue frio! - protestou Luke.
- S h uma forma de faz-lo e sou eu quem deve encarregar-se disso.
- Evidentemente o governador est caindo pelo peso de seu culpabilidade argumentou Luke - Estou seguro de que no vai sobreviver. Por que no deixar
que o tempo se encarregue dele?
- Voc poderia permanecer indiferente se tivessem assassinado a seu irmo?
- No tenho irmos.
- Ento a sua irm pequena. No tentaria vingar voc mesmo sua morte se essa
fosse a nica soluo?
Luke no respondeu.
- Pode que pense que um parasita como Mika no vale a pena - continuou em
voz baixa Nicolas - e sem dvida tem razo. Mas nunca poderei esquecer que
271

uma vez foi um menino inocente. E eu gostaria que entendesse calgo: Micha
no era culpado de converter-se no que se converteu. Nossa me era uma
camponesa inculta, boa to s para ter filhos. Quanto a nosso pai, o era um
monstro. Ele
Nicolas tragou saliva antes de prosseguir com tom neutro:
- s vezes encontrava a meu irmo em um rinco escuro ou dentro de um
armrio chorando. Todos sabiam que era o brinquedo sexual de meu pai. Por
que Mika e no eu? Ignoro-o. Em qualquer caso ningum se atrevia a intervir.
Um dia tentei me enfrentar a meu pai mas me golpeou at que perdi o
conhecimento. No divertido estar a merc de um indivduo que ignora o que
a compaixo. Ao final fui o bastante velho paraconvencer a meu pai de
manter-se afastado de Micha, mas j era muito tarde, o mal j estava feito. Meu
irmo tinha sido quebrantado antes de que tivesse tempo de ter uma vida
normal. E eu tambm - acrescentou Nicolas com um dbil sorriso.
Luke olhou a larga e melanclica avenida, a casa que se via ao longe e a que
acabavam de abandonar. Nunca em sua vida se havia sentido to mal, to
desconjurado, tobrit}nico. Este formoso pas dobrava aos homens a sua
vontade, fossem orgulhosos ou humildes, ricos ou pobres.
- O passado de Mikhail e sua morte no so de minha incumbncia - disse com
uma voz carente de entonao - Me d igual o que dita fazer, quo nico desejo
levar a minha esposa a Inglaterra.

Tasia descansava tranqila. Tombou-se obedientemente na cama assim que


Luke se foi e pela primeira vez em vrios dias tinha sido capaz de relaxar-se.
Seu marido a tinha encontrado e estava em algum lugar da cidade tentando
salv-la. Passasse o que acontecesse, ela tinha a conscincia tranqila, j no
havia dvidas nem acusaes que pudessem perturb-la. Tombada sobre suas
costas, com a larga cabeleira estendida sobre o travesseiro, flutuava entre doces
sonhos.
272

Foi bruscamente despertada por uma grande mo em sua boca para afogar seu
grito enquanto uma voz de homem lhe sussurrava no ouvido:
- Ainda no terminei contigo.

Capitulo 11

Tasia abriu os olhos e se deu conta em seguida de que era seu marido. Com o
corao golpeando fortemente em seu peito, relaxou-se ao mesmo tempo que a
mo a soltava.
- Luke
- Schh
Ele se apoderou de seus lbios com paixo.
- Como entraste? - perguntou ela depois em voz baixa - o coronel Radkov me
disse que tinham reforado a segurana e que j no tinha direito a receber
visitas.
- Nicolas anulou essa ordem. Estamos encerrados nesta habitao para todo a
noite.
- Mas porque h{
- Depois. Desejo-te tanto!
Tombou-se em cima dela e o resto do mundo despareceu. Era to maravilhoso
sentir seu peso! Parecia-lhe que no lhe tinha visto desde por volta de meses.
Ela gemeu e se moveu para livrar-se do lenol que a incomodava enquanto o
continuava beijando-a.
Ele acabou incorporando-se um pouco para admirar o corpo da Tasia apenas
coberto por uma ligeira camisa. Ela a fez cair e ele seguiu o mesmo caminho
com as lbios beijando a torcida ponta de seus peitos.
Tombados um ao lado do outro, tocavam-se e se acariciavam com tal frenesi
que Luke no estava ainda completamente nu quando entrou nela. Tasia gritou
273

de dor mas seu corpo se amoldou em seguida fora do homem. Ento o


comeou a mover-se fazendo-a gemer de prazer.
De repente, ele rodou sobre suas costas arrastando-a com ele, com a mo nas
ndegas dela e ela se encontrou em cima dele, levando as rdeas, atrasando o
instante do xtase. Ele seguiu o ritmo que ela marcava com os olhos brilhando
na escurido como safiras.
Ao fim ela foi incapaz de resistir mais e uma mar maravilhosa a envolveu
fazendo-a tremer mordendo-os lbios. Luke a atraiu para ele e afogou com um
beijo o grito que ia escapar de sua boca antes de explorar o tambm.
Esgotado, dormiu com a Tasia tombada sobre seu peito. Um pouco mais tarde
permitiu que Tasia lhe despisse, como um sulto aceitando a adorao de sua
favorita.
- No pode imaginar quanto senti falta disto - disse ela atirando sua camisa ao
cho.
Beijou-lhe amorosamente o torso e o acariciou seu sedoso cabelo.
- Acredito que me fao uma idia. Faz constantes progressos nesse aspecto.
Realmente tenho que te levar comigo a Inglaterra, seria uma pena desperdiar
um talento como este.
- Estou completamente de acordo. Vamos em seguida.
- Amanh pela noite - respondeu Luke ficando srio de novo.
Contou-lhe o que tinha acontecido e lhe explicou o plano que Nicolas tinha
urdido enquanto voltavam para palcio Angelovsky.
Tasia lhe escutou sem dizer nada tentando dominar suas emoes encontradas.
Alvio, esperana de poder seguir vivendo com o Luke na Inglaterra, obvio.
Entretanto tambm experimentava um sentimento de injustia ao pensar o todo
aquilo do que se viu privada.
- Sentirei-me feliz de abandonar a Rssia - disse por fim com amargura - A
primeira vez me senti destroada, mas agora no. meu pas, minha ptria,
mas s tinha visto o aspecto brilhante dela. No tinha compreendido at que
274

ponto tudo estava corrompido sob todo esse esplendor. Quanta gente foi
sacrificada pelo bem pblico? Aqui no h{ futuro. Dizem que todos somos
filhos do czar ao qual chamam Batiouchka, pai de todas as Rusias, um pai
vigilante que nos ama e nos protege como o mesmo Deus. uma mentira, um
conto inventado para favorecer a alguns privilegiados lhes permitindo
aproveitar-se da pobreza de outros. Ao czar e a seus ministros, ao igual todas
as famlias como a minha, e a dos Angelovsky, d-lhes completamente igual o
futuro da Rssia. s querem assegurar-se de que nada ameace sua comodidade.
Se consigo sair daqui no voltarei nunca, nem que me ofeream essa
possibilidade.
Para ouvi - la, Luke pde notar ira e tristeza e tentou consol - la.
- Perder as iluses - disse brandamente - uma das coisas mais dolorosas da
esmaga a seu prximo. Os homens mais honorveis so capazes de trair e de ser
cruis, est na natureza humana. A escurido e a luz formam parte de cada um
de ns.
- Graas a Deus tenho a ti! - suspirou Tasia apoiando a cabea em seu ombro Voc nunca me traiu.
- Jamais! - prometeu ele.
- o melhor homem que conheo.
- No conhece muitos - murmurou Luke com uma pequena gargalhada um
pouco envergonhada - mas te amo mais que a minha vida, disso pode estar
segura Tasia, e sempre ser assim.

Ao dia seguinte pela manh Nicolas abriu a porta e pediu ficar um momento a
ss com a Tasia. Luke se negou imediatamente afirmando que o que tivesse que
dizer podia diz-lo em sua presena. Comeou uma discusso a que Tasia ps
fim ficando nas pontas dos ps para murmurar no ouvido de seu marido:
- Rogo-lhe isso Luke, nos conceda uns minutos.
275

Luke abandonou a contra gosto a habitao no sem antes olhar ameaador ao


Nicolas. Tasia olhou a sua primo.
- De que queria me falar Nicolas?
Ele a olhou um momento em silencio com expresso indecifrvel, ela no pde
evitar dar-se conta de quo atrativo era.
Lhe cortou a respirao ao lhe ver dirigir-se para ela e ajoelhar-se com um
fluido movimento. Inclinando a cabea levantou a bainha de seu vestido e o
beijou em um antigo gesto de comemorao, e depois se levantou.
- Perdoa - disse-o com rigidez - Te tenho feito muito dano e estarei em dvida
contigo durante duas geraes.
Tasia tentou recuperar-se da surpresa, nunca tivesse pensado que Nicolas ia
desculpar-se e sobretudo no que o faria dessa forma to solene e passada de
moda.
- S te peo que cuide de minha me - disse isso - temo que a castiguem por me
haver ajudado a fugir.
- Maria no tem nada que temer, tenho amigos no Ministrio do Interior e na
polcia. Ficaro furiosos com seu desaparecimento mas s podero lhe fazer a
Maria pergunta de rotina. Subornarei a alguns oficiais de alta graduao para
estar seguro de que no a metero na priso para interrog-la e ao final
chegassem concluso de que uma mulher um pouco parva enganada por
uma filha muito ardilosa. Confia em mim.
- Acredito - te.
- Perfeito.
J se estava dando a volta para sair quando lhe chamou brandamente.
- Kolia
Ele a olhou de frente com uma expresso de surpresa em seu rosto
habitualmente inexpressivo. Nunca ningum habia utilizado antes o diminutivo
de seu nome.
- Sabe que |s vezes tenhopremonies - continuou ela.
276

- Sim - disse o com um ligeiro sorriso - Seus famosas dotes de bruxa. Se tiver
visto algo sobre meu, prefiro no sab-lo.
- Esta a ponto de te acontecer uma desgraa - insistiu isso - deves abandonar a
Rssia o mais rapidamente possvel.
- Sou perfeitamente capaz de cuidar de minha mesmo prima.
- Te vai acontecer algo terrvel a menos que comece a pensar em comear de
novo em outro lugar Nicolas. Tem que me acreditar!
- Tudo o que desejo, tudo o que conheo, encontra-se aqui. No h nada para
mim fora da Rssia e prefiro morrer aqui antes que viver em outro lugar o resto
de minha vida.
Sorriu com ironia.
- V-te com seu marido ingls, lhe d uma dzia de filhos e guarda sua
preocupao para quem a necessite. Dou svidania prima.
- Adeus Nicolas - respondeu ela cheia de compaixo e ansiedade enquanto o
saa da habitao.

Maria Petrovna Kaptereva entrou no palcio Angelovsky vestida com uma capa
de cetim verde com capuz que a tampava da cabea aos ps. Os guardas a
saudaram com uma mescla de respeito e curiosidade.
O coronel Radkov, o oficial enviado pelo czar para encarregar-se da segurana
no palcio, aproximou-se dela.
- A prisioneira no esta autorizada a receber visitas - disse com firmeza.
Antes de que Maria pudesse responder, Nicolas interveio:
- Mrs Kaptereva tem permisso para estar dez minutos com sua filha sob minha
responsabilidade.
- Isso no o que dizem as ordens que recebi.
- Certamente, se quer apresentar uma queixa ante o ministro da Justia,
entenderei-o, no sou rancoroso - disse Nicolas com um sorriso frio que
desmentia suas palavras.
277

O homem empalideceu com a ameaa implcita e moveu a cabea resmungando


algo incompreensvel. Angelovsky se tinha ganho com toda justia uma grande
fama de crueldade, e ningum em seu so julgamento se atreveria a lhe levar a
contrria.
Maria posou em silncio sua pequena mo carregada de anis no brao que lhe
oferecia Nicolas e juntos subiram a escada.
Luke estava no hall das habitaes da Tasia quando a porta se abriu.
Intercambiou um furtivo olhar cmplice com o Nicolas; at agora tudo ia bem; e
logo o prncipe se retirou murmurando:
- Dez minutos.
Fechou com chave a porta.
Luke olhava mulher que estava ante ele, dando-se conta distrado do parecido
superficial entre me e filha: a mesma estatura, o cabelo negro e o rosto de
porcelana.
- Senhora - disse aproximando os lbios aos dedos da Maria.
Maria Petrovna parecia jovem para sua idade, era muito formosa, com uns
rasgos mais clssicos que os de sua filha, seus olhos eram mais redondos, as
sobrancelhas mais delicadas, seus lbios formavam uma estudada careta muito
distinta da sensualidade dos da Tasia, mas se percebia nela um fragilidade que
com os anos se faria mais evidente. Luke preferia o brilho menos convencional
da Tasia que lhe ia fascinar sempre.
Maria lhe olhou e lhe sorriu com paquera.
- Que agradvel surpresa, lorde Stokehurst - disse em francs - esperava ver um
plido e magro britnico e me encontro com um arrumado homem moreno e
robusto. eu adoro os homens altos, com eles uma mulher se sente segura e
protegida.
Soltou com elegncia o fechamento de sua capa e lhe permitiu que a tirasse. Um
vestido amarelo realava sua figura e estava coberta de jias.
- Mame! - exclamou Tasia com a voz tremente pela emoo.
278

Maria se voltou com um deslumbrante sorriso e tendeu os braos para sua filha
que se apressou a jogar-se neles. Beijaram-se com uma mescla de lgrimas e
exclamaes de alegria.
- No me deixaram vir at hoje Tasia.
- Sei.
- Que formosa est!
- Voc tambm mame, como sempre.
Foram-se ao dormitrio e se sentaram na cama com as mos entrelaadas.
- Tenho tantas coisas que te contar! - exclamou Tasia abraando a sua me.
Maria, a quem no gostava de muito as amostras de carinho, limitou-se a lhe
dar uns tapinhas nas costas a sua filha.
- Como vai tudo na Inglaterra? - perguntou em russo.
O rosto da Tasia se iluminou.
- como estar no Paraso.
Maria assinalou com a cabea a habitao onde Luke esperava discretamente.
- um bom marido?
- Maravilhoso, generoso, amvel. Amo-lhe com toda minha alma.
- Possui terras e manses?
- muito rico.
- Quantos criados?
- Ao menos um centena, possivelmente mais.
Maria franziu o cenho. Parecia-lhe bastante modesto para os parmetros da
aristocracia russa. Houve uma poca em que os Kapterev tinham quase
quinhentas pessoas empregadas e Nicolas Angelovsky, para manter suas vinte
e sete propriedades tinha mais de mil.
- Quantas casas tem?
- Trs mame.
- Somente
Maria suspirou decepcionada.
279

- Enfim, se for bom contigo - consolou-se - por outra parte um homem


arrumado e isso importante.
Tasia esboou um sorriso e apertou carinhosamente a mo de sua me.
- Estou esperando um filho, mame. Estou quase segura.
- De verdade?
O rosto da Maria refletia alegria e chateio de uma vez.
- Mas Tasiasou muito jovem para ser av!
Tasia riu antes de escutar os conselhos de sua me referentes ao que era
necessrio que comesse uma mulher grvida e o que tinha que fazer para voltar
a recuperar a linha depois do parto. Maria tambm lhe prometeu lhe enviar o
vestido de batismo que tinham levado quatro geraes do Kapterev.
Por desgraa os dez minutos passaram muito rpido. Bateram na porta e Luke
entrou no dormitrio. Tasia se sobressaltou e abriu os olhos preocupada.
- a hora - disse o muito tranqilo.
- No me contaste nada da Varka mame.
- Esta bem, queria traz-la comigo mas Nicolas o proibiu.
- Quereria lhe transmitir todo meu carinho e lhe dizer que sou feliz?
- obvio.
Maria se estava tirando o colar e os braceletes.
- Lhe toma ponha isso quero que as tenha voc.
Tasia negou com a cabea surpreendida.
- No, sei o muito que voc gosta de suas jias.
- Cojelas! - insistiu Maria - Hoje s levo as mais pequenas, francamente, j estou
cansada destas bagatelas.
As bagatelas, como ela as chamava, valiam em realidade uma fortuna, havia
duas fileiras de prolas e diamantes e um bracelete de ouro com umas enormes
safiras em cabujn. Fazendo caso omisso dos protestos da Tasia, Maria o ps na
boneca e deslizou os pesados anis em seus dedos, um n de rubis que se

280

supunha que desencardiam o sangue, um diamante de dez quilates e um


maravilhoso pssaro de fogo composto de esmeraldas, safiras e rubis.
- Seu pai me deu de presente isso quando nasceu Maria pondo um broche
coalhado de pedras preciosas no suti de sua filha.
- Obrigado mame.
Tasia se levantou e Luke lhe ps a capa verde sobre os ombros, lhe jogando o
capuz sobre a cabea. Ela se dirigiu a sua me, preocupada.
- Quando descobrirem que voc quem est{ aqui em meu lugar
- Tudo ir bem - assegurou Maria - Nicolas me deu sua palavra.
Nicolas entrou na habitao, impaciente de repente.
- Basta de bate-papo! Vamos Tasia!
Luke acariciou a bochecha de sua mulher antes de empurr-la com suavidade
para o Angelovsky.
- Reunirei-me contigo mais tarde.
- O que?
Tasia se voltou para o muito plida.
- Voc no vem comigo?
Ele negou com a cabea.
- Isso poderia parecer estranho. melhor que Radkov e seus soldados creiam
que me fiquei para te consolar. Vigiam-nos de perto. Reunirei-me contigo e com
o Biddle na ilha Vassilievsky.
Situada ao leste da cidade, a ilha tinha um porto que se abria ao golfo da
Finlndia.
Cheia de pnico, Tasia se aferrou cintura de seu marido.
- No irei sem ti, no quero te deixar.
Luke sorriu tranqilizando-a; apesar da presena da Maria e do Nicolas, beijoua nos lbios murmurando:
- Tudo ir bem, no demorarei, mas lhe suplico isso, v sem protestar.

281

- Suplico-lhe isso? - no pde evitar repetir Nicolas - Agora j entendo porque


os ingleses tm fama de deixar-se levar por suas mulheres. Suplicar que
obedea quando deveria lhe dar de chicotadas! O dia que um russo que se
aprecie se dirija assim a uma mulher
Tasia lhe fulminou com o olhar.
- Graas a Deus no estou casada com um russo que se aprecie, pois no
querem esposas e sim escravas. Compadeo s que tm um pouco de crebro ou
de carter, ou simplesmente alguma opinio prpria.
Nicolas olhou ao Luke por cima da cabea de sua prima com um brilho
divertido no olhar.
- Estragaste-a - disse - melhor que volte para a Inglaterra.
Obedecendo finalmente presso de seu marido, Tasia se soltou e se dirigiu
porta quando viu uma sombra no saloncito e ouviu passos amortecidos no
tapete.
Outros tambm o tinham ouvido e Luke foi o primeiro em reagir. Atravessou a
habitao sem fazer rudo para apanhar ao intruso, um sentinela que estava
escutando na porta. P-lhe uma mo na boca mais o homem se debateu to
forte que os dois se chocaram contra a parede. Luke lutava com todas suas
foras para dominar ao indivduo ao tempo que evitava que chamasse pedindo
ajuda, um s grito e um exrcito de guardas acudiriam fazendo impossvel a
fuga da Tasia.
Luke notou vagamente que Nicolas se unia a ele. Houve um brilho de ao, uma
exploso de silenciosa luta, e o homem, deixo de debater-se e se desabou nos
braos do Luke. Este compreendeu que Nicolas tinha apunhalado ao guarda
antes de aplicar uma toalha, ou possivelmente uma jaqueta, na ferida para
absorver o sangue. Ele soldado se convulsionou por ltima vez.
- No deixe que o sangue se estenda sobre a atapeta - mascull Nicolas.
Maria esta muito plida e Tasia desencaixada. Luke conteve com determinao
uma arcada e ajudou ao Nicolas a tirar o sentinela dali. A algumas leva de
282

distncia, no corredor, havia uma estadia cheia de quadros e de mveis


quebrados. Puseram rapidamente o cadver em um rinco detrs de uma
cmoda e escondido detrs de uns tecidos.
- Outro esqueleto na cmara dos horrores da famlia - disse Nicolas com
sarcasmo.
Estava, como de costume, impassvel com seus olhos amarelos. Luke sentiu
asco por sua indiferena, mas se deu conta de que Nicolas estava apertando os
punhos.
- Se cr que a viso da morte me incomoda - murmurou Nicolas que tinha
seguido a direo de sua olhada - te equivoca. Em outro tempo pde ser certo
mas agora o que me incomoda a falta de emoes.
- Se voc o disser - respondeu Luke pouco convencido.
- Vamos! Fizemos um pouco de rudo, no demoraro para darem conta de que
falta um soldado e subir o regimento inteiro.

Tasia estava muito tranqila quando sob as escadas agarrada do brao de


Nicolas com a cabea inclinada fingindo ser uma me afligida, o capuz escondia
quase todo seu rosto. A morte do soldado a tinha impressionado e tirava foras
graas fria determinao de seu primo. Estava abandonando o palcio onde
Micha tinha sido assassinado, o lugar onde tinha comeado sua estranha
odissia. Mas agora tinha ao Luke e um lar. Ps uma mo em seu ventre, por
debaixo da capa, no lugar onde estava crescendo seu filho. Meu deus me conceda
a oportunidade de voltar para casa, nos ajude a estar a salvo. Seus lbios formavam as
palavras em silencio ao tempo que sentia os olhares dos guardas. Um deles lhes
cortou o passo fazendo que se detiveram e Tasia apertou os dedos na boneca do
Nicolas.
- Coronel Radkov - disse este - Que deseja?
283

- Dizem que Mrs Kaptereva muito formosa, Sua Alteza. Sentiria-me muito
honrado se pudesse lhe ver a cara.
Nicolas respondeu com o maior desprezo:
- Essa uma petio digna de um caipira. No sente respeito algum pela
tristeza de uma me para insultar a dessa forma?
Houve um comprido silencio carregado de desafio e ao final foi Radkov quem
se bateu em retirada.
- Me perdoe senhora - murmurou - No queria ser grosseiro.
Tasia assentiu com a cabea e comeou a andar de novo enquanto Radkov se
apartava para lhes deixar passar. Transpassou a entrada saindo ao ar fresco da
noite. Uma carruagem lhes estava esperando afastado da iluminao das
tochas.
- Rpido! - sussurrou Nicolas ajudando-a a subir ao carro.
Com um p no estribo, ela se deu a volta aferrando-se s mes do homem com
seus olhos de gata quase brilhando sob o capuz; estava subitamente
aterrorizada, no pela ameaa que se abatia sobre ela, mas sim pelo perigo que
espreitava a ele. Pde lhe ver dando alaridos de dor e com o rosto
ensangentado. Estremeceu - se.
- Tem que abandonar a Rssia, Nicolas - disse com urgncia - vem conosco a
Inglaterra.
- No farei tal coisa embora me custe a vista respondeu ele com uma seca
gargalhada.
- Justamente se trata disso! - insistiu ela.
Nicolas a olhou gravemente e se inclinou para o interior da carruagem como se
queria lhe dizer algo importante e confidencial. Ela se manteve completamente
imvel.
- A gente como voc e eu sempre sobrevivem murmurou ele - Somos os donos
de nossa sorte e a dobramos a nossa vontade. Quantas mulheres teriam passado
da situao de presas em um sinistro crcere russo a de esposa de um
284

aristocrata ingls? Fez uso de sua beleza, de sua inteligncia e de todo seu
talento para conseguir o que desejava. Eu farei o mesmo. No se preocupe por
mim. Desejo-te que seja muito feliz.
Seus frios lbios se posaram sobre os da Tasia e ela se estremeceu como se a
houvesse meio tocado a morte.
A porta do carro se fechou e ela se apoiou no assento quando o chofer aulou
aos cavalos. De repente se deu conta de que no estava sozinha.
- OH!
- Lady Stokehurst - disse Biddle em voz baixa - um prazer ver que goza de
boa sade.
- Senhor Biddle! Comeo a acreditar que realmente vou voltar para casa.
- Sim milady. Assim que nos reunamos com lorde Stokehurst no cais.
Ela se esticou, preocupada.
- No o suficientemente cedo para mim.

Maria se manteve ao lado do Luke diante da janela enquanto a carruagem se


afastava e suspirou aliviada.
- Graas a Deus j est segura.
Olhou a seu genro e lhe ps uma mo no brao.
- Obrigado por ter salvado a Anastsia. Sinto-me reconfortada ao saber que tem
um bom marido. Devo confessar que ao princpio estava um pouco contrariada
por sua falta de fortuna, mas agora me dou conta que h coisas mais
importantes em um matrimnio, como a confiana e o amor.
Luke abriu a boca e a voltou a fechar. Era o herdeiro de um ducado e alm disso
teria que acrescentar os ganhos procedentes das indstrias aos j de por si
considerveis de suas propriedades que estavam repartidas por sete regies;
isso sem contar uma participao majoritria em uma importante companhia
ferroviria. E nunca poderia imaginar que um dia ia enfrentar se com uma
sogra que tinha o aprumo de lhe perdoar por sua falta de fortuna
285

- Graas - consiguiu dizer entretanto.


Os olhos da Maria se encheram de lgrimas.
- voc muito bom. Bom e responsvel. Ivn, o pai da Tasia era como voc. Sua
filha era a felicidade de sua vida. Meu tesouro, meu p{ssaro de fogo,
chamava-a. Seu ltimo pensamento foi para ela, suplicou-me que me
assegurasse de que se casaria com um homem que soubesse cuidar dela.
Soprou delicadamente.
- Convenci a mim mesma de que teria tudo o que desejasse se se casava com um
Angelovsky, neguei-me a escut-la quando me suplicou que no a forasse a
casar-se com oele Acreditei que s era um capricho de uma adolescente muito
romntica.
Secou-se os olhos com o leno que lhe entregava Luke.
- Tudo o que lhe aconteceu minha culpa.
- No se culpe a si mesma - disse Luke em voz baixa - difcil para todos, mas
Tasia estar a salvo a partir de agora.
- Sim - respondeu Maria lhe beijando na bochecha ao modo europeu - v reunir
se com ela rapidamente.
- Essa minha inteno, no se preocupe mais por sua filha, Mrs Kaptereva,
estar segura na Inglaterra, e mais feliz do que tivesse sonhado.

Tasia e Biddle esperavam ao final do mole entre marinheiros de licena, e


comerciantes que se queixavam do mal estado de suas mercadorias. Escondida
na sombra Tasia vigiava com ansiedade a chegada de seu marido.
Biddle, notando-a cada vez mais nervosa, disse para tranqiliz-la:
- muito logo para que tenha podido chegar ilha, lady Stokehurst.
Ela aspirou com fora.

286

- E se tiverem descoberto meu desaparecimento? possvel que lhe retenham


para que a polcia lhe interrogue e lhe acuse de crimes contra o governo
imperial e ento
- No demorar-la - tranqilizou Biddle embora com uma certa angstia na
voz.
Tasia se esticou ao ver que se aproximava um homem vestido de vermelho e
negro, o uniforme dos guardas. Parecia suspeitar algo, ia perguntar lhes quem
era e que estavam fazendo a
- Meu Deus! - murmurou Tasia ao bordo do pnico.
Pensou rapidamente e logo passado os braos ao redor do pescoo do
assombrado lacaio. Fazendo caso omisso de sua exclamao de surpresa,
apertou seus lbios contra os dele e no interrompeu o beijo at que o guarda
esteve muito perto deles.
- O que est acontecendo aqui? - grunho o policia.
Tasia soltou ao Biddle com fingida surpresa.
- OH senhor! - sussurrou-se - o suplico, no diga a ningum que nos viu. Vim a
ver meu amante e meu pai certamente no passaria
O policial ficou srio.
- Seu pai a aoitaria sem dvida, em efeito, se soubesse o que est fazendo.
Tasia lhe olhou com os olhos cheios de lgrimas.
- nossa ltima noite juntos, senhor - gemeu pendurando do brao do Biddle.
O soldado olhou a frgil silhueta do Biddle com cepticismo. Como podia um
tipo assim inspirar tal devoo? Houve um terrorfico silencio e ao fim cedeu:
- Despea-se dele e logo lhe diga que se v - resmungou - E pode estar segura
de que seu pai sabe o que lhe convm. As filhas obedientes so a alegria de seus
pais. Uma bonita jovem como vocseguro que lhe encontram algum melhor
que este ingls magricela.
Tasia agachou a cabea.
- Sim, senhor.
287

- Vou fingir que no lhes vi e terminarei de fazer a ronda. Mas - acrescentou


agitando um dedo ameaador - espero no voltar v-la quando passar de novo
por aqui.
- Spassivo - agradeceu-lhe ela tirando-se um de seus anis para dar-lhe - Graas
a esse presente certamente o no se daria pressa em voltar. O guarda aceitou a
jia com um breve movimento da cabea e, olhando avesamente ao Biddle,
continuou seu caminho.
Tasia soltou o ar que estava contendo antes de olhar ao lacaio com um sorriso
de desculpa.
- Hei-lhe dito que era voc meu amante, o nico que me ocorreu.
Biddle a olhava assombrado, incapaz de pronunciar uma s palavra.
- Encontra-se bem? - perguntou ela sentida saudades por seu silncio Escandalizei - lhe?
O tragou saliva com dificuldade e atirou do pescoo da camisa.
- EuNo sei como vou poder olhar a Sua Senhoria | cara a partir de agora.
- Estou segura de que o entender - empez Tasia causar pena antes de
sobressaltar-se ao ver que outro homem se aproximava deles.
Biddle se esticou, preparando-se para um novo assalto, mas Tasia se lanou
para o desconhecido com uma exclamao de prazer.
- Tio Kirill!
Sob a barba, o rosto do Kirill se relaxou ao tempo que Tasia desaparecia entre
seus poderosos braos.
- Minha pequena sobrinha - murmurou com ternura - No serve de nada que te
tire da Rssia se insistir em voltar. Esta vez ficar na Inglaterra me promete
isso?
Tasia sorriu.
- Prometo-lhe isso tio.
- Nicolas me escreveu contando tudo. Disse-me que te tinha casado.
Kirill a apartou distncia de um brao para v-la melhor.
288

- Feliz como algum rosa - aprovou o olhando por cima da cabea dela ao
Biddle - Esse pequeno ingls deve ser um bom marido.
- OH no! - retificou rapidamente Tasia - este seu ajuda de cmara. Meu
marido no demorar para reunir-se conoscose tudo for bem.
Franziu o cenho ao pensar no perigo que corria Luke.
- Ah! - disse Kirill entendendo vou a seu encontro, mas primeiro te
acompanharei ao navio.
- No! No penso ir a nenhuma parte sem ele.
Kirill abriu a boca para protestar mas logo assentiu com a cabea.
- Seu marido alto?
- Se.
- Moreno?
- Se.
- Com uns dedos artificiais e com uma leve claudicao?
Tasia olhou a seu tio com assombro, logo se girou e viu o Luke que se
aproximava deles. Estava em um penoso estado e efetivamente coxeava um
pouco mais nunca lhe tinha parecido mais atrativo. Correu a deitar-se em seus
braos.
- Luke, est bem?
O lhe agarrou o rosto entre as mos e a beijou nos lbios.
- No. Tenho vrios cardeais, doem-me todos os msculos e voc vais ter que
me curar na viagem de volta.
- Com muito agradar milord.
Agarrando sua mo lhe levou haste seu tio e o apresentou. Kirill pronunciou
algumas palavras em um mal ingls e logo decidiram embarcar sem perder
mais tempo.
Recordando de repente a presena do criado, Luke se voltou para o que se
estava retorcendo as mos em silncio.
- Por que est to vermelho Biddle? Parece voc ao bordo da apoplexia.
289

O lacaio murmurou algo incompreensvel antes de dirigir-se para o navio.


- O que lhe passa? - perguntou Luke.
Tasia encolheu os ombros.
- Certamente as emoes desta difcil noite.
Luke observou sua expresso de inocncia com cepticismo.
- No importa, j me contar isso mais tarde, de momento vamos deste
desgraado lugar.
- Sim - respondeu ela tranqila e serena - voltemos a casa.

Capitulo 12

Londres, Inglaterra

Por volta de j trs meses que haviam tornado e Tasia estava cada vez mais
feliz. Vivian em Londres por causa do trabalho do Luke e, pela primeira vez em
sua vida, a mulher era completamente feliz. No eram breves momentos de
emoo e de alegria como os que tinha conhecido no passado, a no ser um
sentimento mais forte e slido. Era um verdadeiro milagre despertar cada
manh ao lado do Luke e saber que era dele. Ele era distinto cada vez, uma
vezes paternal, outras diablico e outras tenro como um cachorrillo. Provocavaa, jogava com ela e a amava com paixo.
Luke assistia fascinado transformao do corpo da Tasia conforme avanava o
embarao. s vezes a despia em metade da jornada s para olh-la sem ter em
conta seus protestos. Passava a mo pela curva de seu ventre acariciando-a
como se fora a mais valiosa das obras de arte.
- Nunca tinha visto nada mas formoso - murmurou ele um dia admirando-a.
290

- Ser um menino - disse ela.


- D-me igual - respondeu o beijando a tensa pele - Menino ou menina uma
parte de ti.
- De ns - retificou ela sorrindo.
J que Tasia ainda podia dissimular seu estado com vestidos de cintura alta,
permitia-lhe assistir a festas, ao teatro e pera. Depois, quando estivesse mais
avanado o embarao, o decoro a obrigaria a ficar em casa.
- Sendo voc to magra, acredito que no se notar at o final - predisse Mrs
Knaggs.
Tasia esperava que tivesse razo, depois de ter acontecido a maior parte de sua
vida em uma jaula de ouro, agora queria aproveitar ao mximo sua liberdade.
Continuava fazendo amigas entre as mulheres de seu entorno, ocupando-se seu
tempo em obras de caridade e exercendo seu papel de proprietria da casa e
esposa do Luke. Tambm se esforava por animar a Emma para que conhecesse
garotas de sua idade. Emma parecia estar saindo por fim de seu acanhamento e
inclusive comeava a desfrutar de algumas comidas de aniversrio.
Quando chegou o temido dia de sua primeira regra, o disse a Tasia com uma
mescla de chateio e de orgulho.
- Isso significa que j no posso seguir jogando com as bonecas? - perguntou.
Tasia a tranqilizou.
O outono tingia a Inglaterra de vermelho e marrom quando chegaram as caixas
e bas da Rssia. Alicia Ashbourne foi ajudar a desempacot-lo tudo.
- Mais presentes de minha me - disse a jovem lendo uma carta que sua me lhe
tinha mandado com o envio, enquanto Emma e Alicia olhavam os pacotes
cheios de valiosos objetos.
Tasia era feliz quando recebia boas notcias de sua me, o governo no tinha
tomado represlias contra ela depois do desaparecimento de sua filha. Graas
ao Nicolas tinha sido interrogada de maneira superficial antes de deix-la em
liberdade. Aps j tinha mandado a sua filha vrias cartas e lembranas da
291

famlia: porcelanas, cristal, cones, um magnfico vestido de batismo de encaixe,


posavasos de prata com pedras preciosas incrustadas
ouviu-se um grito de entusiasmo quando Alicia e Emma desembalaram e
enorme samovar de prata.
- Acredito que procede da Tula - disse Alicia observando o delicado gravado s os mais formosos.
- Se to s tivssemos o ch apropriado! - queixou-se Tasia.
Emma levantou os olhos surpreendida.
- O melhor ch no o ingls?
- Certamente que no. Os russos tm o melhor ch da China - suspirou Tasia
sonhadora - o mais cheiroso e de melhor sabor de todos. Algumas pessoas o
bebem atravs de uma parte de acar que sujeitam com os dentes.
- Que estranho! - exclamou Emma enquanto Alicia tirava de uma mala um
cilindro de encaixe dourado e o punha sob a luz.
- Que mais diz a carta da Maria? - perguntou.
Tasia continuou lendo.
- OH! - exclamou de repente com a mo tremendo.
As outras dois a olharam espectadores.
- O que acontece?
Tasia respondeu devagar e sem levantar a vista.
- Recentemente encontraram ao governador Shurikovsky morto em seu palcio.
Veneno. Minha me diz que acreditam que se matou.
Tasia intercambiou uma careta com a Alicia. Apesar das aparncias no havia
nenhuma dvida de que Nicolas ao fim se vingou. Tasia voltou para a carta.
O czar est cheio de angustia continuou - sua sade fsica e mental esto a
srio perigo pela perda de seu conselheiro favorito. Retirou-se de tal forma da
poltica que os ministros e os funcionrios do governo se esto brigando pelo
poder.
- Fala do prncipe Angelovsky? - quis saber Alicia.
292

Tasia assentiu com a cabea franzindo o cenho.


- Nicolas suspeito de atividades subversivas e lhe esto interrogando h vrias
semanas. Dizem que poderiam lhe desterrar logocaso que sobreviva.
Fez-se um pesado silncio na habitao.
- Fizeram algo mais que lhe interrogar - disse brandamente Alicia - Pobre
Nicolas! Isso algo que no lhe desejo nem a meu pior inimigo.
- Por que? O que lhe tm feito? - perguntou Emma sempre curiosa.
Tasia recordou em silncio as horrveis torturas das que tinha ouvido falar em
So Petersburgo, a maneira em que se castigava aos presuntos inimigos do
governo imperial. Os verdugos utilizavam geralmente do knout, um ltego que
rasgava a carne at o osso, e tambm usavam tenazes ao vermelho vivo e outros
mtodos para voltar para um homem louco de dor.
O que teriam feito ao Nicolas?
Repentinamente o prazer dos presentes desapareceu e s sentiu compaixo.
- Pergunto-me como poderamos lhe ajudar
- Por que quereria faz-lo? - indignou-se Emma - malvado. Tem o que se
merece.
- No condene e no ser{ condenado - citou Tasia - Perdoa e ser{ perdoado
Resmungando algo, Emma voltou para ba cheio de tesouros.
- Em qualquer caso segue sendo um mau homem - insistiu.
Tasia se sentiu decepcionada quando comprovou que Luke reagia da mesma
maneira que sua filha. Quando de noite lhe contou o que dizia a carta da Maria,
ele mostrou uma indiferena que lhe exasperou.
- Angelovsky sabia o perigo que corria - disse - decidiu matar Shurikovsky
arriscando sua vida. Gosta de jogar com o perigo Tasia. Devia esperar que seus
inimigos encontrariam a maneira de lhe destruir. Nicolas sempre teve os olhos
abertos.
- Entretanto no posso evitar sentir por ele. Estou segura de que lhe tm feito
sofrer de um modo horrvel.
293

Luke se encolheu de ombros.


- Isso no da nossa conta.
- No poderamos ao menos pedir suas notcias por meio de suas amizades no
Ministrio de Assuntos Exteriores?
Luke lhe lanou um olhar duro olhar.
- Por que se preocupa tanto pelo que acontea ao Angelovsky? Deus
testemunha de que ele no se preocupou contigo nem com ningum.
- Para comear um membro da famlia.
- Longnquo.
- E, alm disso, uma vtima dos governantes corruptos da mesma forma que
fui eu.
- Em seu caso h uma boa razo - disse Luke com cinismo - A menos que cria
que a morte do Shurikovsky foi realmente um suicdio.
Ela se incomodou por sua atitude condescendente.
- Te erigindo em juiz e jurado do Nicolas demonstra que no vale mais que o
czar e seus ministros.
Desafiaram-se com o olhar e Luke avermelhou de clera.
- De modo que agora lhe defende!
- Tenho direito a faz-lo, sei como se sente um quando v que todo mundo esta
em contra e deve suportar as acusaes e o desprezo sem saber em quem
apoiar-se.
- Depois me pedir que lhe acolha sob meu teto!
- Seu teto? Acreditava que era nosso teto! E no, nem me tinha ocorrido, mas
seria te pedir muito que oferecesse refgio a algum de minha famlia?
- Sim, se esse algum for Nicolas Angelovsky. Maldio Tasia, sabe igual a mim
do que capaz! Nem sequer merece a pena que discutamos depois do que nos
fez.
- Eu j lhe perdoei e se voc no pode faz-lo, ao menos tenta entender

294

- Verei-lhe no inferno antes de que lhe perdoe a maneira em que se meteu em


nossa vida.
- Porque seu orgulho est ferido! - cortou Tasia - Por isso pelo que te volta
louco de raiva assim que ouve seu nome.
Foi um golpe baixo e Tasia soube assim que viu que Luke franzia o cenho e
apertava os dentes para conter uma rplica. Conseguiu dominar-se mas sua voz
era insegura quando disse:
- Crie que me importa mais meu orgulho que sua segurana?
Tasia permaneceu em silncio rasgada entre a clera e o arrependimento.
- De que estamos falando realmente? - disse Luke olhando-a friamente - O que
o que esperas que faa?
- S que tente averiguar se Nicolas est vivo ou morto.
- E depois?
- Eu
Tasia se voltou encolhendo os ombros.
- No sei.
Luke ps uma careta.
- uma pssima mentirosa, Tasia.
Abandonou a habitao sem ter respondido afirmativamente a sua petio e
Tasia sabia que seria uma imprudncia por sua parte voltar a pedir-lhe.

Os seguintes dias se desenvolveram com normalidade mas suas conversaes


eram tensas, seus silncios cheios de perguntas sem resposta. Tasia tivesse sido
incapaz de dizer porque a desgraada situao do Nicolas a perturbava tanto,
mas cada vez estava mais preocupada com saber o que lhe tinha acontecido.
Uma noite, depois do jantar, quando Emma subiu a deitar-se, Luke se serviu
uma taa de conhaque e a fez girar em sua mo enquanto olhava

295

pensativamente a sua mulher. Ela se removeu nervosa mas lhe sustentou o


olhar. Notou que ele tinha algo importante que lhe dizer.
- O prncipe Nicolas foi desterrado - declarou sem nenhum prembulo Segundo o ministro dos Assuntos Exteriores, est vivendo em Londres.
Tasia pegou um salto no assento.
- Londres? Por que veio a Inglaterra? Como vai? Em que condies
Luke terminou secamente com a inundao de perguntas:
- Esses tudo o que sei. E lhe probo que tenha o mais mnimo contato com ele.
- Voc me probes?
- No pode fazer nada por ele. Aparentemente lhe permitiram levar a dcima
parte de sua fortuna, o qual mais do que necessita para viver comodamente.
- Sem dvida - disse Tasia calculando rapidamente que a dcima parte da
fortuna dos Angelovsky devia representar ao menos trinta milhes de libras
esterlinas - mas perder assim sua casa e sua herana.
- Lhe passar.
Tasia se viu de novo surpreendida por sua intransigncia.
- Sabe o que fazem os inquisidores do governo quando um homem suspeito
de traio? Seu mtodo preferido lhe dar chicotadas at chegar ao osso antes
de ass-lo no fogo como se fora um porco. Seja o que for que tenham feito ao
Nicolas, estou segura de que nenhuma quantidade de dinheiro suficiente para
compens-lo. No tem outra famlia na Inglaterra alm da Alicia Ashbourne e
eu.
- Charles nunca deixar que sua mulher v visitar o Angelovsky.
- De modo que Charles e voc so os donos absolutos de suas esposas?
Ofendida se levantou da poltrona cheia de ira.
- Quando me casei contigo esperava ter um marido ingls que me respeitaria,
permitiria-me falar e me daria a liberdade de atuar como eu quisesse. Se o
entendi bem isso o que ofereceu a sua primeira esposa. No pode dizer que

296

Nicolas me poria em perigo ou que eu causaria algum dano indo ver-lhe. No


pode me proibir nada sem me dar uma explicao.
Luke estava plido de fria.
- Obedecer-me nisso - decretou - e maldito seja se te dou alguma explicao.
Algumas vezes minhas decises so irrevogveis e no admitem discusso.
- S porque meu marido?
- Sim. Mary se dobrava ante esta regra e voc tambm dever faz-lo.
- Nem o sonhe!
Tasia tremia com os punhos apertados.
- No sou uma menina a quem pode dar ordens! Nenhuma coisa, nem um
animal ao que fica uma correia e lhe leva onde a gente quer e ainda menos uma
dcil escrava. Meu corpo e minha mente me pertencem e se insistir em sua
deciso de no me deixar ver o Nicolas no voltar a me tocar nunca.
Luke se moveu to depressa que ela no teve tempo de reagir. Com um nico
movimento a pegou a ele, colocou os dedos entre seu cabelo e se apoderou de
seus lbios. Beijou-a com violncia e ela notou o sabor do sangue na boca.
Tentou lhe empurrar com um gemido e quando por fim ele a soltou ela rugia de
raiva. Tremente se levou uma mo aos lbios intumescidos.
- Tocarei-te quando o desejar disse Luke - No me leve at o limite ou te
arrepender, Tasia.

Embora Alicia Ashbourne no tinha nenhum desejo de ver o Nicolas, morria de


curiosidade e se interessou por sua situao.
- Dizem que se necessitaram vinte carretas para trazer suas coisas do cais at a
casa - disse um dia tomando o ch com a Tasia - Muita gente manifestou seu
interesse em lhe ver mas se nega a ter visitas. Na cidade s se fala disso, o
misterioso exilado, o prncipe Angelovsky.
- Pensa ir ver-lhe? - perguntou Tasia com calma.

297

- No tornei a ver o Nicolas desde que era uma menina, e agora no tenho nem
vontades nem obrigao de lhe ver. Por outra parte Charles ficaria furioso se
pusesse os ps na casa do Nicolas.
- No me posso imaginar ao Charles zangado, o homem mais tranqilo que
conheo.
- Entretanto s vezes acontece - asegurou Alicia - ao redor de uma vez cada dois
anos, mas te juro que no quereria estar perto quando ocorre.
Tasia sorriu e logo deu um suspiro.
- Luke est zangado comigo - confessou - Muito zangado. E sem dvida com
razo. No saberia explicar porque preciso ver o Nicolas, s sei que est
sozinho, que est sofrendo e que deve haver uma forma de lhe ajudar.
- Mas porque quer faz-lo quando te causou tantos problemas?
- Tambm pude escapar da Rssia graas a ele - recordou Tasia - Sabe seu
endereo? Diga-me isso, Alicia.
- No irs desobedecer a seu marido?
Tasia franziu o cenho. Nos ltimos meses tinha trocado muito, pouco tempo
antes no teria que lhe fazer essa pergunta, tinham-na educado para obedecer
as ordens de seu marido e aceitar sua autoridade sem question-la. Recordava a
amarga ironia da Carolina Pavlovna, uma escritora russa: Aprende como esposa,
o sofrimento de uma esposa, no deve procurar seus prprios sonhos nem seus prprios
desejos, toda sua alma pertence a seu marido, inclusive seus pensamentos so
prisioneiros
Mas esse j no era seu destino, tinha chegado muito longe e tinha trocado
muito para deixar que ningum possusse sua alma. Atuaria conforme lhe
ditasse sua conscincia e amaria a seu marido como um scio em lugar de um
amo. Era importante que demonstrasse isso a si mesma e ao Luke.
- Me diga onde vive - disse em um tom que no admitia rplica.

298

- 43 Upper Brook Street - murmurou Alicia de m vontade - aa manso de


mrmore branco. E, sobretudo, no te atreva a dizer que fui eu quem te deu o
endereo, porque o negarei at meu ltimo flego.

Ao dia seguinte pela tarde, com o Luke ocupando-se de seus negcios e Emma
brigando com um tratado de filosofia, Tasia ordenou que lhe preparassem um
carro e saiu da casa dizendo que ia visitar os Ashbourne.
Upper Brook Street no estava longe da residncia dos Stokehurst. Quando o
carro se deteve diante de uma imensa manso. Um lacaio se adiantou para bater
na porta que abriu o ama de chaves, uma anci russa vestida de negro e com
um gorro cinza na cabea. Aparentemente, Nicolas no tinha acreditado
necessrio contratar a um mordomo. A mulher resmungou algumas palavras
em um pssimo ingls lhe indicando a Tasia que se fora.
- Sou lady Anastasia Ivanovna Stokehurst - disse rapidamente Tasia - Queria
ver minha primo.
A mulher se surpreendeu para ouvi-la falar em um russo perfeito e respondeu
no mesmo idioma visivelmente feliz de encontrar-se ante uma compatriota.
- O prncipe est doente.
- Muito doente?
- Est morrendo milady. Morrendo, muito lentamente.
O ama de chaves se benzeu.
- Algum deveu jogar um mal de olho famlia Angelovsky. Ele est assim
desde que o comit especial lhe interrogou em So Petersburgo.
- O comit especial - repetiu Tasia.
Essa era uma denominao muito civilizada frente terrvel realidade.
- Tem febre? Lhe infectaram as feridas?
- No milady. A maior parte das chagas cicatrizaram. A que est doente sua
mente, o prncipe est muito fraco para levantar-se e ordenou que seu
299

dormitrio esteja s escuras. Vomita tudo o que ingere, tanto a comida como a
bebida, exceto um copo de vodca de vez em quando. Nega-se a que lhe movam
ou lhe lavem. Assim que lhe toca treme ou grita como se lhe estivessem
queimando com um ferro ao vermelho.
Tasia a escutava simulando indiferena quando em realidade seu corao
estava encolhido de compaixo.
- H algum a seu lado?
- Ele no o permitiria milady.
- Me leve a sua habitao.
Enquanto atravessavam a casa que se mantinha cuidadosamente na penumbra,
Tasia se fixou em que as habitaes estavam cheias dos valiosos tesouros do
palcio Angelovsky de So Petersburgo. Inclusive haviam trazido um
maravilhoso cone que ocupava toda uma parede. Ao aproximar-se do
dormitrio do Nicolas, o aroma de incenso se fez cada vez mais penetrante. Era
o aroma que se usava para facilitar o trnsito ao outro mundo dos que estavam
agonizando, e Tasia recordou hav-lo notado tambm no leito de morte de seu
pai. Entrou na habitao e lhe rogou ama de chaves que a deixasse sozinha.
Estava escuro e Tasia se dirigiu at a janela para abrir as pesadas cortinas
deixando entrar um pouco de luz, logo entreabriu a janela para que deixar que
sasse algo da fumaa do incenso. Por fim se aproximou da cama onde dormia
Nicolas Angelovsky.
Impressionou-se terrivelmente ao ver seu aspecto, estava abafado at o peito
mas um magro brao estava sobre o lenol e seus dedos se moviam sem dvida
devido a algum sonho. Umas recentes cicatrizes se enroscavam ao redor de suas
mos e seus cotovelos. Sentiu nauseia. O rosto do prncipe, to formoso pouco
tempo antes, agora s era ocos e sombras, o tom dourado de sua pele tinha
agora em aspecto creo da morte, seu cabelo, antes cheio de reflexos dourados,
estava agora fosco e condensado.

300

Uma terrina de verduras sem tocar se esfriava na mesinha de noite ao lado de


umas figurinhas de animais, destinadas a afastar os maus espritos, e de um
bote onde se queimava incenso. Tasia apagou a pequena chama e fechou a
tampa para eliminar a fumaa. Nicolas despertou sobressaltado.
- O que acontece? - murmurou - Fecha a janela, h muito ar e muita luz.
- Diria-se que no quer te curar - disse Tasia com tranqilidade aproximando-se
mas dele.
Nicolas entrecerrou os olhos e a olhou com seus estranhos olhos amarelos que
agora lhe pareceram mais vazios que nunca. Parecia um animal aptico e
dolorido ao que o dava igual viver ou morrer.
- Anastasia! - sussurrou ele.
- Sim, Nicolas.
Sentou-se com cuidado no bordo da cama.
Embora no fez gesto de ir tocar-lhe, Nicolas se encolheu instintivamente.
- Deixa - disse o com voz rouca - no suporte verte, nem a ti nem a ningum.
- Por que veio a Londres? Tem famlia na Frana, na Finlndia e inclusive na
China, enquanto que aqui no h ningum alm de mim. Queria que viesse
Nicols.
- Quando o desejar te mandarei um convite. Agora te largue.
Tasia ia replicar quando sentiu uma presena em suas costas e olhou por cima
do ombro. Viu com horror que Emma estava na porta com seu magro corpo
meio oculto na penumbra, traa-a sua chamejante cabeleira.
aproximou-se dela muito sria.
- O que est fazendo aqui Emma Stokehurst? - murmurou secamente.
- Segui-te a cavalo - respondeu a menina - Te ouvi falar com papai do prncipe
Angelovsky e estava segura de que viria a lhe ver.
- Isto algo que no te incumbe, no tinha direito a intervir. J sabe o que opino
de seu costume de escutar detrs das portas e de te colocar no que no te
importa.
301

Emma pareceu arrependida.


- Tinha que vir para me assegurar de que ele no te causaria problemas outra
vez.
- O dormitrio de um homem doente no um lugar apropriado para uma
jovencita. Quero que v imediatamente Emma. Agarra a carruagem para voltar
para casa e logo me manda isso outra vez.
- No - interveio uma voz grave.
Os olhos das duas mulheres se voltaram para a cama e os olhos da Emma se
entrecerraran.
- Esse o homem que vi no Harrods? - perguntou com um murmrio - No o
reconheo.
- Acrca-te - ordenou Nicolas movendo uma mo imperiosamente.
O esforo foi muito para o e seu brao voltou a cair pesadamente sobre o lenol.
Olhava fixamente o pequeno rosto cheio de sardas emoldurado por um cabelo
que parecia fogo.
- De modo que voltamos a nos encontrar - disse olhando-a sem pestanejar.
- Aqui cheira muito mal - decretou Emma cruzando os braos sobre seu
incipiente peito.
Ignorando os protestos da Tasia se dirigiu cama e sacudiu a cabea com asco.
- Olhe todas estas garrafas. Deve estar completamente bbado!
A sombra de um sorriso apareceu nos lbios do Nicolas.
- O que quer dizer bbado?
- Completamente bbado! - replicou Emma com atrevimento.
Com uma rapidez assombrosa Nicolas apanhou um de seus brilhantes cachos.
- Me escute - disse em voz baixa - uma historia do folclore russo fala de uma
jovem que salva a um prncipe da morte, lhe trazendo uma pluma mgica,
arranco da cauda de um pssaro de fogo. As plumas desse pssaro tm uma cor
que oscila entre o vermelho e o dourado. Como seu cabelo. Um ramalhete de
chamas.
302

Emma se separou de um salto e respondeu com uma careta:


- Mas bem uma cesta de cenouras!
Olhou a Tasia.
- Vou voltar para casa agora que j comprovei que no h nada que temer deste
indivduo.
Ps nas ltimas palavras todo o desdm de que era capaz, e logo abandonou o
dormitrio. Nicolas fez um esforo para girar a cabea e segui-la com o olhar.
Tasia estava assombrada da transformao que se operou nele. Tinha
desaparecido qualquer sinal de apatia e inclusive tinha recuperado um pouco
de cor.
- Diablilla! - disse o - Como se chama?
Tasia subiu as mangas e ignorou a pergunta.
- Vou pedir a quo criados esquentem a sopa, e voc lhe vais comer isso.
- E logo me promete que ir?
- Certamente que no. vou lavar te e a te curar quo feridas certamente tem.
- Ordenarei que lhe joguem.
- Espera a estar o bastante forte e poder te encarregar voc mesmo de faz-lo sugeriu Tasia.
As inchadas plpebras se entrecerraram, o bate-papo tinha esgotado ao Nicolas.
- No sei se isso acontecer algum dia; ainda no decidi se tenho desejo morrer
ou seguir vivendo.
- As pessoas como voc e eu sempre sobrevivem - disse ela repetindo a frase
que ele lhe havia dito antes de que sasse da Rssia - Me temo que no tem
opo Kolia.
- Estas aqui contra os desejos de seu marido.
Era uma afirmao e no uma pergunta.
- Ele nunca teria aceito que viesse para ver-me.
- Voc no lhe conhece disse tranqilamente Tasia.

303

- Te vai golpear - continuou Nicolas com uma espcie de satisfao perversa nem sequer um ingls seria capaz de suportar esta situao.
- No me pegar - protestou Tasia sem estar de todo segura.
- Vieste por mim ou s para lhe levar a contrria?
Tasia permaneceu em silncio um momento antes de responder com toda
franqueza:
- Pelas duas coisas.
Desejava que Luke confiasse nela por completo, queria ter liberdade para atuar
como melhor lhe parecesse. Na Rssia uma mulher de nobre bero estava
sempre dirigida por seu marido, aqui tinha a oportunidade de ser algum
independente e tinha que ser capaz de fazer que Luke o entendesse, fossem
quais fossem as conseqncias.

J era tarde quando retornou manso Stokehurst. Nicolas tinha demonstrado


ser um paciente difcil e isso era dizer pouco. Enquanto Tasia lhe lavava com a
ajuda do ama de chaves, ele passava dos insultos a mas completa imobilidade
como se de novo lhe estivessem torturando. Alimentar foi outra difcil prova
mas conseguiram lhe fazer tragar algumas colheradas de sopa e duas ou trs
partes de po. Finalmente Tasia deixou-o em um estado muito melhor que o
que tinha quando ela chegou, embora furioso por ter sido privado de sua
vodca.
Tasia pensava voltar o dia seguinte e todos os dias at que sua primo estivesse
definitivamente fora de perigo. A viso do corpo mutilado do Nicolas lhe tinha
quebrado o corao. Que cruis podiam chegar a ser os homens! S desejava
uma coisa: cobrir-se nos braos do Luke para que ele a consolasse. Em lugar
disso ia se encontrar com uma guerra.
Luke sabia o que ela tinha feito e porque chegava tarde a casa, tomaria sua
atitude como um insulto a sua autoridade de macho. Possivelmente inclusive j

304

tinha pensado em algum castigo. A menos que tivesse decidido lhe demonstrar
um frio desprezo, o qual seria muito pior.
A casa estava sumida em uma semipenumbra, era o dia de descanso dos
criados e a manso parecia deserta. Cansada, Tasia subiu habitao que
compartilhava com o Luke e lhe chamou. No obteve resposta. Acendeu o
abajur da mesinha de noite, despiu-se e logo, vestida sozinho com a regata,
sentou-se diante do penteadeira para escovar o cabelo.
Ouviu que se abria a porta e ficou imvel com os dedos crispados na manga de
marfim.
- Luke? - arriscou-se a dizer olhando atravs do espelho.
Ele estava de p, com um batn escuro e a expresso que ela leu em seus olhos a
fez ficar em p de um salto. Quis fugir dele, mas s conseguiu dar uns passos
vacilantes.
Ele a agarrou e a empurrou contra a parede lhe agarrando o queixo com uma
mo. S se ouvia o rudo de suas respiraes, a do Luke mais forte e a da Tasia
mas rpida e assustada. Ele tivesse podido lhe romper os ossos como se fossem
cascas de ovo.
- Me vais castigar? - perguntou ela em voz baixa.
O deslizou um joelho entre suas pernas queimando-a com o olhar.
- Deveria faz-lo?
Tasia tremeu.
- Tinha que ir - sussurrou isso - Luke eueu no queria te desobedecer. Sinto-o
muito
- No o sente! - contradisse-a.
Ela no soube que responder, nunca lhe tinha visto nesse estado.
- Luke - murmurou - No
Ele afogou suas palavras com um beijo apaixonado e violento, deslizou a mo
sob um tirante e atirou at romp-lo. Sua mo acariciou o peito da Tasia que se
inchou como resposta. Ao princpio Tasia estava muito nervosa para responder
305

conscientemente, mas as mos do Luke a obrigaram a faz-lo e logo esteve


enjoada de desejo. O sangue golpeava em seus ouvidos e se ouviu vagamente a
se mesma balbuciando palavras de amor, mas Luke no a escutava, dominado
por uma paixo selvagem e desenfreada.
Deslizou uma mo entre a pernas dela e ela se arqueou contra ele enquanto eke
se apoderava novamente de seus lbios. Quando esteve muito enjoada para
sustentar-se em p, levou-a a cama.
Permaneceu tendida sobre um flanco, passiva, incapaz de falar ou de pensar,
com os olhos fechados. Esperou e ele se deitou a suas costas e a penetrou.
Ela se arqueou para ele esquecendo-se de tudo o que no fora essa deliciosa
tortura.
- Por favor - gemeu.
- Ainda no - sussurrou ele em sua nuca.
Ela sentiu as primeiras quebras de onda de prazer.
- Espera.
Ralentiz o ritmo fazendo-a gritar de frustrao e a manteve ao bordo do
precipcio durante uns eternos minutos, controlando as sensaes da mulher
que to bem conhecia, at que esteve seguro de que a possua em corpo e alma.
S ento permitiu que alcanasse o orgasmo e se uniu a ela imediatamente.
Um pouco mas tarde ela se voltou para ele e escondeu a cara em seu torso.
Nunca se havia sentido to perto dele. Durante uns fascinantes momentos
tinham encontrado um lugar fora do tempo cheio de um perfeito entendimento.
Ficou entre eles como uma nuvem e ela soube o que lhe ia dizer Luke antes de
que este falasse.
- muito voluntariosa Tasia, e hoje compreendi que assim como te amo. Me
alegro de que no me tenha medo. Decidiu manter sua posio e no quero que
isso troque. No tinha nenhuma razo vlida para impedir que visse o
Angelovsky. A verdade que s estava ciumento.
Acariciou-lhe o cabelo.
306

- Algumas vezes quero te conservar s para mim, te escondendo aos olhos de


outros. Quero ter toda sua ateno, todo seu tempo e todo seu amor.
- Mas j o tem! - replicou ela brandamente - No porque te pertena mas sim
porque o decidi assim.
- Sei. Comportei-me de um modo desagradvel e egosta, e no estou muito
orgulhoso de mim mesmo - suspirou ele.
- Mas tentasse te corrigir - sugeriu Tasia brincando.
- Se puedo - respondeu ele com uma careta.
Rendo lhe ps os braos ao redor do pescoo.
- Nossa vida no estar desprovida de obstculos, no certo?
- Sem dvida! Mas desfrutarei de cada minuto.
- Eu tambm. Nunca tivesse podido imaginar que chegaria a ser to feliz.
- E isso no todo - murmurou ele contra seus lbios - espera e ver.

Epilogo

O vento sorvete de novembro lhe impregnou at os ossos ao Luke no curto


trajeto que havia entre seu escritrio da companhia ferroviria e sua casa
borda do Tmesis. Arrependia-se de no ter pego uma carruagem mas no
esperava que o dia fora to frio. Desceu-se do cavalo e lhe entregou as rdeas a
um lacaio, depois subiu as escadas da entrada, o mordomo lhe abriu a porta e
lhe tirou o casaco e o chapu.
Luke desfrutou de do agradvel calor da casa.
- Sabe onde est lady Stokehurst?
- Lady Stokehurst e a senhorita Emma esto no saloncito com o prncipe
Nicolas, milord.
307

Luke abriu os olhos com assombro, nunca antes Nicolas tinha ido visita sua
casa. Deixar que Tasia curasse a sua primo era uma coisa mas lhe receber em
sua prpria casa era um assunto completamente distinto. Apertando os dentes
se dirigiu para o salo.
Emma deveu ouvir seus passos j que apareceu na porta completamente
excitada.
- Papai! Acaba de acontecer algo extraordinrio, Nicolas veio a nos ver e me
trouxe um presente.
- Que tipo de presente? - perguntou Luke muito srio enquanto seguia a sua
filha ao interior.
- Um gatinho doente. Suas pobres patinhas esto infectadas. O homem que o
tinha antes lhe arrancou as unhas e agora o pobre animal tem tanta febre que
possvel que no sobreviva. Tentamos fazer que bebesse leite. Se se salva
poderei ficar com ele, por favor
- No vejo porque poderia nos incomodar ter um gato
Luke se interrompeu em seco ante a cena que tnia ante os olhos.
Tasia estava agachada ao lado de uma bola de cabelo a raias laranjas, negras e
brancas que tnia a estatura de um co. Ante o olhar incrdulo do Luke, o
gatinho se dirigiu com suas patas enfaixadas at uma terrina de leite e
comeou a beber timidamente.
Algumas donzelas, empelotadas no outro extremo da habitao, olhavam ao
animal com uma evidente desconfiana.
- Comem homens, no certo? - perguntou uma delas angustiada.
Luke se deu conta de que era um filhote de tigre, olhou o pequeno rosto
esperanado de sua filha e logo a expresso de causar pena da Tasia, por fim
seus olhos se posaram no Nicolas Angelovsky que estava instalado em um sof.
Era a primeira vez que Luke lhe via depois de sua estadia na Rssia. O prncipe
tinha emagrecido muito e os ngulos de sua cara eram muito mais

308

pronunciados, a cor de sua pele era de uma palidez doentia mas seus olhos
amarelos no tinham trocado e seu sorriso seguia estando tinta de ironia.
- Zobrasvouity - disse.
Luke no pde apagar sua expresso de contrariedade.
- Angelovsky - resmungou - eu gostaria que no futuro se abstivesse de trazer
presentes a minha famlia. J te colocaste bastante na vida dos Stokehurst.
Nicolas no abandonou seu sorriso.
- No tive opo, tinha que lhe trazer o filhotinho a minha prima Emma, a Santa
guardi dos animais feridos.
A menina estava inclinada sobre o pobre bichinho com a mesma preocupao
de uma me. Angelovsky no tivesse podido escolher melhor presente, teve que
reconhecer Luke.
- Olhe papai - disse Emma comovida enquanto o filhote de tigre emitia um
ronrono de agradar depois de cada lambida de leite - to pequeno! No
ocupar muito lugar.
- Crescer - replicou Luke muito srio - acabar pesando duzentos quilogramas
ou mais.
- De verdade? - perguntou Emma com cepticismo - Tanto?
- Como diabos quer que conservemos um tigre?
Luke olhava alternativamente a sua mulher e ao Nicolas como se queria lhes
matar.
- Tm que encontrar um modo de lhes liberar dele ou o farei eu pessoalmente.
Tasia correu para ele com um sussurro de seda e lhe ps uma mo no brao
com suavidade.
- Eu gostaria de falar contigo em privado Luke - disse em voz baixa antes de
dirigir-se a seu sobressaio - necessitas descansar Nicolas, no deve te arriscar te
cansando muito.
- Possivelmente devesse ir - assentiu Nicolas levantando-se.

309

- Acompanho-te props Emma - ficando no ombro ao pequeno tigre que se


derrubou feliz.
Quando tiveram deixado a estadia, Tasia ficou nas pontas dos ps para
sussurrar no ouvido de seu marido:
- Lhe rogo seria isso to feliz se pudesse ficar com ele.
- Pelo amor de Deus, um tigre!
Luke retrocedeu um pouco para ver melhor a sua mulher e franziu o cenho.
- Eu no gosto de muito chegar a casa e me encontrar a algum como
Angelovsky em meu salo.
- Veio de improvisto - se desculpou Tasia um pouco molesta - no podia lhe
fechar a porta nos narizes.
- No consentirei que comece a meter-se em nossa vida.
- obvio que no! - exclamou Tasia lhe seguindo pelo vestbulo - revisto o
modo do Nicolas de fazer as pazes, no acredito que deseje nos fazer nenhum
dano.
- Eu no tenho sua tolerncia - resmungou Luke - e no que a minha respeita no
bem-vindo a esta casa.
Tasia ia alegar algo quando viu a Emma na entrada olhando ao Nicolas com o
pequeno animal ainda em braos. Nicolas estirou a mo para acariciar ao tigre e
seus dedos roaram uma mecha de brilhantes cabelos. O gesto foi breve, quase
imperceptvel, mas um calafrio percorreu o espinho dorsal da Tasia. Teve uma
repentina premonio: Nicolas estava olhando a uma Emma mais velha com
seu sedutor sorriso, levando-a para a escurido na qual os dois desapareceram.
Queria isso dizer que algum dia Emma estaria em perigo por culpa do Nicolas?
Tasia se perguntou preocupada se devia dizer algo ao Luke. No, decidiu, era
uma tolice lhe preocupar sem motivo. Entre os dois saberiam proteger a Emma.
Nada podia lhes ameaar agora que eram uma famlia.
- Possivelmente tenha razo - disse apertando o brao de seu marido - vou
encarregar-me de que entenda que no deve vir muito freqentemente.
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- Bem! E agora voltando para esse animal


- Vem comigo rogou-lhe ela levando-o para um rinco escondido sob a
escada.
- Quanto ao tigre - comeou Luke.
- Mais perto.
Agarrou a mo do Luke e a ps na curva de seu peito suspirando de felicidade
antes de apertar-se mas contra ele.
- Ainda estava dormida quando foi esta manh - murmurou isso - senti falta de
ti.
- Tasia
Ela aproximou a cabea do e lhe mordiscou o pescoo. Enquanto ele a beijava
todo o calor do corpo da Tasia se transmitiu ao dele. Sentiu-se invadido por
uma quebra de onda de desejo, enjoado pela cercania dela. Tasia lhe voltou a
agarrar a mo e a deslizou por debaixo do veludo de seu suti, pondo-a
diretamente sobre o mamilo. Ele a beijou de novo e lhe respondeu com mas
paixo ainda.
- Cheira a inverno - sussurrou ela.
Luke se estremeceu.
- Fora faz frio.
- Me leve a dormitrio e te esquentarei.
- Mas o tigre
- Depois - disse ela desfazendo o n de sua gravata - Agora me leve a cama.
Luke a olhou com ironia
- Sei reconhecer quando estou sendo manipulado - disse.
- No estas sendo manipulado - assegurou ela.
Deixou cair ao cho a gravata.
- Est sendo seduzido - continuou - deixa de resistir.
A perspectiva de encontrar-se na cama com a Tasia e t-la a seu lado, apagou
todo o resto da mente do Luke. Por muito que vivesse no encontraria nunca
311

nenhuma tentao, nem um prazer, nenhuma paixo mais intensa que as que
sentia com ela. Levantou-a em velo.
- Quem fala de resistir? - grunhiu subindo as escadas com ela em braos.

F I N

312