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LA COMPACTACION DEL SUELO Y SUS EFECTOS EN LA

PRODUCTIVIDAD DE LOS SUELOS

Edgar Amzquita C.2 y Luis F. Chvez O. 3

1.

COMPACTACION Y CARACTERISTICAS ASOCIADAS

Introduccin
El problema de la degradacin de tierras agrcolas a nivel mundial, clama por el desarrollo
de nuevas tecnologas y sistemas de cultivo que conduzcan a una agricultura sostenible
asentada en suelos sostenibles (Amzquita, 1998b). La FAO (1990) indica que del total de
1475 millones de hectreas que son utilizadas en agricultura (cultivos permanentes +
cultivos anuales), 553 millones de hectreas se encuentran degradadas por intervencin
humana, lo cual equivale a que cerca del 37% del rea intervenida por el hombre tiene
algn problema de degradacin. A nivel del Continente Americano, en Norte Amrica el
27% de las tierras dedicadas a agricultura estn degradadas, en Centro Amrica el 74% y
Sur Amrica el 45% (Oldeman, 1994).

Entre los problemas de degradacin fsica, que cubren 83 millones de hectreas de tierras
agrcolas a nivel mundial, la compactacin y el adensamiento son los principales y deben
corregirse porque crecen constantemente y causan fuertes decrementos en los rendimientos
de los cultivos. El hectareaje mencionado, puede ser mucho mayor porque hay pocas
evaluaciones alrededor de estos problemas.

La compactacin de suelos agrcolas tiene serios impactos econmicos y ecolgicos y es


uno de los mayores problemas que enfrenta la agricultura mundial (Soane y van

1
2

Trabajo a ser presentado en el Congreso Costarricense de la Ciencia del Suelo, San Jos, Costa Rica.Julio 1999.
Cientfico de Suelos, Proyecto PE-2, Centro Internacional de Agricultura Tropical (CIAT), Apartado Areo 6713,
Cali, Colombia. e-mail: e.amezquita@cgiar.org
Asistente de Fsica de Suelos, Proyecto PE-2, Centro Internacional de Agricultura Tropical (CIAT), Apartado Areo
6713, Cali, Colombia. e-mail: l.chavez@cgiar.org

Ovwerkerk, 1994). Sin embargo, el impacto econmico de la compactacin es difcil de


cuantificar puesto que siempre aparece interactuando con otros factores que afectan
procesos importantes en los suelos (Voorhees, 1987). El impedimento mecnico debido a
la compactacin y a la presencia de capas endurecidas (adensadas), es la principal causa de
disminucin de los rendimientos y de la insostenibilidad de los suelos tropicales, debido a
los efectos negativos que causan en el crecimiento de las races (Amzquita, 1998a).

Se conoce como compactacin al proceso de aumento de la densidad aparente del suelo,


como respuesta a la aplicacin de una fuerza externa (Bowen, 1981). El aumento en la
densidad aparente es funcin de la fuerza aplicada y del contenido de humedad del suelo
(Amzquita et al., 1997).

Para facilitar la comprensin del proceso de compactacin es necesario diferenciar entre los
trminos compresin, compactacin, consolidacin y adensamiento. Compresin, es la
disminucin del volumen del suelo, causado por la aplicacin de una fuerza externa.
Compactacin, es la compresin de suelos no saturados (Braford y Gupta, 1986). Durante
este proceso hay expulsin de aire del suelo. Consolidacin, se refiere a la compresin de
suelos saturados, durante ella, hay expulsin de agua de los poros del suelo.
Adensamiento, es el reempaquetamiento de microagregados y de partculas del suelo y es
causada por la prdida de estructura como consecuencia del uso excesivo de implementos
agrcolas en las labores de preparacin del suelo.

El suelo pierde su volumen cuando se le aplica una carga superior a la resistencia que su
conformacin estructural opone a esa presin (Amzquita et al., 1997). Cuando a un suelo
se le aplica una presin capaz de producir un cambio en su volumen hay cuatro factores
posibles a los cuales se les puede atribuir dicho cambio (Harris, 1971):

1) Compresin de las partculas slidas


2) Compresin del lquido y del gas contenido dentro de los espacios porosos
3) Cambio en el contenido del lquido y del gas que ocupan los espacios porosos
4) Reacomodamiento de las partculas del suelo

Como causas de compactacin pueden citarse las siguientes (Chancellor, 1977):

a) Consolidacin natural del suelo durante el proceso de formacin


b) Pisoteo por animales, incluido el hombre
c) Contraccin de suelos debido a secamiento
d) Deformaciones causadas por las llantas de tractores y por implementos agrcolas
e) Impacto de gotas de agua lluvia, riego por aspersin y riego por inundacin.

Como consecuencia de la deformacin y de la ruptura de agregados a que es sometido el


suelo durante las labores de preparacin, la compactacin est siempre acompaada de la
prdida de volumen de poros especialmente de los ms grandes. Esto causa prdida en la
permeabilidad al aire, en el flujo de agua y de iones, y restricciones en el crecimiento de las
races. Los cambios negativos en la porosidad total del suelo y en la distribucin del tamao
de los poros, causan cambios en los procesos de interceptacin, flujo de masa y difusin,
por los cuales se nutren las plantas, los cuales se suceden fundamentalmente por macro,
meso y microporos respectivamente (Amzquita, 1994). La Figura 1 muestra cmo la
compactacin siendo un problema de orden fsico, afecta la nutricin de las plantas por
producir cambios en la porosidad y en la distribucin del tamao de los poros.

La compactacin est tambin asociada a la baja estabilidad estructural del suelo frente al
agua (Gavande, 1982), lo cual causa el adensamiento.

Un suelo con estructura dbil

aumenta su cohesin entre partculas, disminuyendo la independencia de cada agregado y


microagregado, con lo cual se reduce el espacio poroso y se hace ms susceptible a la
compactacin o adensamiento.

Los suelos que tienen una mayor tendendencia a compactarse presentan generalmente
texturas medidas a gruesas. Se ha comprobado que en suelos de texturas medias a gruesas
cuando se aplican presiones altas se logra obtener valores ms altos de densidad aparente,
que en suelos de texturas arcillosas, especialmente cuando los contenidos de limo y/o arena
fina son abundantes. El efecto de la compactacin en la reduccin de la aireacin se hace

ms crtico en suelos de texturas medias a finas, que en suelos de texturas gruesas, los
cuales tienen ms macroporos que los suelos de textura fina (Pla, 1977).

COMPACTACION

Disminucin en la
porosidad total

Cambios en la
distribucin de tamao
de poros

Disponibilidad
de agua

Dficit o exceso
de agua

En los procesos
de absorcin de
iones por las races

Alteraciones en
la nutricin
vegetal

En la
distribucin de
races

En la aireacin
del suelo

Escaso volumen
radicular

Alteraciones
qumicas y
biolgicas

Pobre produccin
vegetal

Figura 1. Influencia de compactacin en la distribucin de tamao de poros y en los procesos


relacionados con la nutricin de las plantas (Amzquita, 1990)

Otros factores que influyen en la compactacin de los suelos son: bajos contenidos de
materia orgnica, suelos desprotegidos, altas concentraciones de sodio y de otros agentes
dispersantes, historia antecedente de la humedad del suelo (Lal, 1996), el manejo de los
suelos, los sistemas de cultivo y las condiciones climticas (Voorhees, 1987).

En un estudio realizado en la sabana de Bogot para conocer la susceptibilidad a la


compactacin (presin confinada) de un suelo volcnico sometido a cuatro sistemas de
manejo: pastos, labranza reducida, labranza cero y labranza convencional a tres niveles de
humedad: 46%, 30% y 15%, se estudiaron los cambios en la densidad aparente y en
la porosidad total a medida que se incrementaba la presin aplicada a muestras
volumtricas no disturbadas (Aragn y Rojas, 1991). Principales resultados se presentaron
en las Tablas 1 y 2 y en las Figuras 1 y 2.

La Tabla 1 muestra los cambios en la densidad aparente. Cuando se aplic presin a alto
contenido de humedad ( 46%) hubo expulsin de agua y poco cambio en la densidad
aparente. Indicando que hubo consolidacin. El poco cambio en la densidad aparente, fue
consecuencia de la resistencia del agua a deformarse por compresin cuando se aplic una
fuerza, aunque ella fuera incremental. A contenido medio de humedad ( 30%) hubo un
aumento proporcional de la densidad aparente a medida que se incrementaba la presin
confinada. La drasticidad de los cambios dependi del tratamiento de labranza y de la
profundidad a la cual se obtuvo la muestra de suelo. Con labranza cero y con una presin de
60 kg.cm-2 se obtuvo el mayor valor de densidad aparente 1.44 Mg m-3, los menores valores
para la misma condicin se obtuvieron con labranza convencional, reducida y pasto.
Mayores cambios indican que el suelo es ms poroso y que por lo tanto tiene mayor
capacidad de deformacin. A bajo contenido de humedad ( 15%) se obtuvieron menores
cambios en la densidad aparente. Este comportamiento demuestra que bajo las condiciones
estudiadas, si el suelo est a una humedad media, es ms susceptible a compactacin.

Tabla 1. Valores de densidad aparente (Mg.m-3) a diferentes contenidos de humedad volumtrica y a diferentes presiones
confinadas
Prof.
de la

Presin

(cm)

(kg/cm2 )
0
10
15
20
40
60
0
10
15
20
40
60
0
10
15
20
40
60

0-9

9-18

18-30

Labranza Cero
% de Humedad Volumtrica
46
30
15
(Alta)
(Media)
(Baja)

0.94
0.99
1.08

0.98
1.03
1.08

0.96
1.01
1.12

0.90
1.01
1.16
1.26
1.36
1.42
0.95
1.02
1.03
1.10
1.27
1.39
1.00
1.04
1.04
1.16
1.29
1.31

0.90
0.97
0.98
1.01
1.19
1.25
0.96
1.00
1.06
1.09
1.17
1.23
1.06
1.09
1.11
1.14
1.19
1.28

Labranza Reducida
% de Humedad Volumtrica
46
30
15
(Alta)
(Media)
(Baja)

0.98
1.03
1.09

1.00
1.03
1.13

1.12
1.18
1.19

0.93
0.98
1.01
1.13
1.28
1.33
0.97
0.98
1.05
1.15
1.25
1.29
1.04
1.05
1.16
1.24
1.40
1.52

0.96
0.99
1.00
1.02
1.14
1.20
0.94
0.95
1.01
1.06
1.15
1.23
1.00
1.01
1.06
1.12
1.18
1.35

Labranza Convencional
% de Humedad Volumtrica
46
30
15
(Alta)
(Media)
(Baja)

1.01
1.03
1.09

1.03
1.10
1.13

1.02
1.07
1.19

0.94
0.96
1.08
1.13
1.16
1.20
0.94
0.97
1.03
1.08
1.26
1.27
0.93
0.93
1.08
1.12
1.21
1.29

0.98
1.00
1.04
1.05
1.22
1.24
0.97
0.98
1.03
1.04
1.07
1.16
1.04
1.05
1.07
1.10
1.27
1.35

Pasto
% de Humedad Volumtrica
46
30
15
(Alta)
(Media)
(Baja)

0.90
0.97
1.07

0.99
1.02
1.17

0.99
1.06
1.09

0.84
0.87
0.95
1.07
1.16
1.26
0.99
1.04
1.09
1.19
1.28
1.31
0.87
0.87
0.93
1.01
1.14
1.18

0.86
0.88
0.94
1.03
1.16
1.26
0.97
0.99
0.91
1.04
1.13
1.20
0.95
0.96
0.97
0.98
1.17
1.21

Tabla 2. Porosidad total (%) a diferentes contenidos de humedad volumtrica y a diferentes presiones confinadas
Prof.
de la
muestra
(cm)

0-9

9-18

18-30

Presin
aplicada
(kg/cm2 )
0
10
15
20
40
60
0
10
15
20
40
60
0
10
15
20
40
60

Labranza Cero
% de Humedad Volumtrica
46
30
15
(Alta)
(Media)
(Baja)

Labranza Reducida
% de Humedad Volumtrica
46
30
15
(Alta)
(Media)
(Baja)

Labranza Convencional
% de Humedad Volumtrica
46
30
15
(Alta)
(Media)
(Baja)

Pasto
% de Humedad Volumtrica
46
30
15
(Alta)
(Media)
(Baja)

58.01
55.76
51.90

56.08
53.79
51.78

58.25
57.55
54.95

60.73
57.38
53.05

56.19
53.99
51.57

58.15
56.08
51.41

59.65
54.96
48.22
43.65
39.09
36.68
57.57
54.37
54.02
51.05
43.23
37.99
56.51
54.86
54.57
49.41
43.84
42.99

59.61
56.65
56.03
54.90
46.70
44.29
57.11
55.17
52.85
51.45
47.91
45.25
54.06
52.58
51.71
50.26
48.31
44.41

53.71
52.11
48.18

54.42
52.08
48.07

57.94
55.96
54.59
48.93
42.19
40.07
54.99
54.42
51.18
46.66
42.16
40.49
57.81
57.25
52.77
49.69
43.12
38.29

56.64
55.47
54.84
53.97
48.84
45.92
56.39
56.06
53.34
51.01
46.94
43.03
59.24
58.83
57.00
54.51
52.08
45.17

53.25
50.10
48.72

55.21
52.99
47.61

61.07
60.22
55.47
53.17
52.11
50.24
57.28
56.33
53.34
51.16
42.99
42.51
58.99
58.87
52.60
50.85
46.53
43.36

59.37
58.84
57.16
56.57
49.62
48.59
56.20
55.78
53.55
53.07
51.42
47.54
54.28
53.82
52.70
51.71
44.25
40.37

55.13
53.71
47.02

57.13
54.12
52.44

63.08
61.67
58.21
52.99
49.00
44.79
54.80
52.66
50.66
46.11
41.62
40.63
62.09
62.09
59.63
56.06
50.26
48.83

62.15
61.30
58.94
54.64
49.11
44.95
55.78
55.23
58.76
52.70
48.60
45.66
58.89
58.40
57.64
57.24
49.13
47.60

kg/cm 2

-3

Densidad Aparente (Mg.m )

0
10
15

1.6

Labranza Cero (0 - 9 cm)

40
60

L. Reducida (0 - 9 cm)

1.6

1.2

1.2

0.8

0.8

0.4

0.4
46

1.6

30

15

Labranza Cero (9 - 18 cm)

46
1.6

30

15

L. Reducida (9 - 18 cm)

-3

Densidad Aparente (Mg.m )

-3

Densidad Aparente (Mg.m )

20

1.2

1.2

0.8

0.8

0.4

0.4
46

1.6

30

15

Labranza Cero (18 - 30 cm)

1.6

1.2

1.2

0.8

0.8

0.4

0.4
46

30

15

% Humedad

46

30

15

46

30

15

L. Reducida (18 - 30 cm)

% Humedad

-3
Figura 2. Cambios de densidad aparente (Mg.m ) a diferentes contenidos
de humedad volumtrica y a diferentes presiones confinadas.
Suelo Volcnico

kg/cm

-3

D e n s i d a d A p a r e n t e ( M g). m

0
10
15

1.6

L. Convencional (0 - 9 cm)

-3

D e n s i d a d A p a r e n t e ( M g). m

-3

20
40
60

Pasto (0 - 9 cm)

1.6

1.2

1.2

0.8

0.8

0.4

0.4
46

D e n s i d a d A p a r e n t e ( M g). m

1.6

30

15

L. Convencional (9 - 18 cm)

46
1.6

1.2

1.2

0.8

0.8

0.4

0.4
46

1.6

30

15

L. Convencional (18 - 30 cm)

1.6

1.2

1.2

0.8

0.8

0.4

0.4
46

30

15

% Humedad

30

15

Pasto (9 - 18 cm)

46

30

15

46

30

15

Pasto (18 - 30 cm)

% Humedad

-3
F i g u r a 3 . C a m b i o s d e d e n s i d a d a p a r e n t e ( M g . m ) a diferentes contenidos
de humedad volumtrica y a diferentes presiones confinadas.
Suelo Volcnico

10

Las Figuras 1 y 2 dejan ver mejor las respuestas obtenidas. Obsrvese que los mayores
valores de densidad aparente ocurren siempre a altas presiones y a contenidos de humedad
aproximados al 30% de humedad volumtrica. Los mayores cambios como respuesta a la
presin ocurrieron en labranza cero y en pastos y los menores a labranza convencional y
reducida, los cuales son los tratamientos ms intervenidos. Es manifiesto el efecto
destructivo de la labranza.

Los cambios en la porosidad total se presentan en la Tabla 2. A medida que se aument la


presin hubo una fuerte disminucin en la porosidad total del suelo. Esos cambios como se
observa en la tabla, fueron proporcionales al contenido de humedad al momento de aplicar
la presin y tuvieron relacin con el tratamiento de manejo. Los tratamientos de pastos y
labranza cero fueron mucho ms susceptibles a cambio.

En los campos agrcolas en los cuales se practica agricultura intensiva (alto uso de
maquinaria agrcola), normalmente se encuentran problemas de compactacin a diferentes
profundidades, dependiendo del tipo de implemento que se use en la preparacin del suelo,
del contenido de humedad al cual se preparan los suelos y de la intensidad de uso del suelo.
En el campo, es posible encontrar compactacin causada por las llantas de los tractores, la
cual es localizada y fcil de observar por las huellas que deja el tractor cuando se trabaja el
suelo en condiciones muy hmedas; se encuentran capas compactadas por el uso de
implementos de labranza a una misma profundidad, las cuales se conocen como piso. Es
comn encontrar piso de arado, piso de big-rome, piso de rastra y piso de rotovator. En el
horizonte superficial de suelos volcnicos profundos de Colombia, el autor ha encontrado
piso de arado, piso de rastra y piso de rotovator, haciendo que un horizonte que
genticamente es uniforme, se comporte como un perfil fsico con tres o cuatro capas
fsicas diferentes. Estas manifestaciones de la compactacin y su influencia en la capacidad
productiva de los suelos generalmente pasa desapercibida a muchos tcnicos y agricultores.

Con el fin de entender cmo la profundidad de la capa compactada afecta los rendimientos
de los cultivos en suelos de origen volcnico de la Sabana de Bogot, se montaron ensayos
en la Estacin Experimental de Tibaitat con trigo y cebada (Hernndez, 1992) y con
hortalizas (Herrera y Moreno, 1995). Bsicamente los ensayos consistan en compactar el

11

suelo a diferentes profundidades semejando el piso creado por diferentes implementos


utilizados en la preparacin de suelos. Un tratamiento consista en no alterar el estado
actual del suelo (testigo); otro en compactar el suelo a 5 cm de profundidad, para semejar
el piso creado por el rotovator; otro en compactar el suelo a 10 cm de profundidad, para
semejar el piso creado por rastra mediana; otro en compactar el suelo a 15 cm de
profundidad para semejar la compactacin por rastra pesada y otro en compactar el suelo a
30 cm de profundidad para semejar el piso de arado. Para poder ejecutar cada tratamiento
se excav a la profundidad deseada, se extrajo el suelo, se compact manualmente el suelo
con pizn hasta alcanzar valores altos de penetrabilidad, se rellenaron de nuevo las parcelas
y se sembraron los cultivos que se iban a estudiar. Esta metodologa es muy til de realizar
cuando se quiere estudiar el efecto de la capa compactada y su profundidad en el
rendimiento de los cultivos en cualquier zona de agricultura intensiva. Su ejecucin
acompaada de das de campo aclara a los agricultores el problema de la compactacin, que
usualmente pasa desapercibido.

Algunos de los resultados obtenidos se presentan en las Figuras 4 y 5 para trigo y cebada.
Claramente se observa que los rendimientos de ambos cultivos se incrementaron a medida
que la profundidad de la capa compactada fue mayor. El trigo pas de rendimientos de
2300 kg.ha -1 obtenidos cuando la capa compactada estaba a 5 cm de profundidad a 4000
kg.ha -1 cuando sta estaba a 30 cm. Para las mismas profundidades de compactacin la
cebada pas de 2600 kg.ha -1 a 5300 kg.ha -1, demostrndose en ambos casos, que los
rendimientos fueron funcin directa de la profundidad a la cual se encontraba la capa
compactada. Aceptando que los rendimientos encontrados a 30 cm de profundidad
constituan el 100%, la Figura 5, muestra el porcentaje de caida de los rendimientos, los
cuales siempre fueron inferiores al 50%. Esto demuestra que se deben evitar los pisos de
rastra y de rotovator si se quieren incrementar los rendimientos.

Para ilustrar el comportamiento de las fases del suelo en el testigo respecto al promedio de
las capas compactadas se presentan en la Figura 6. Ella ilustra la distribucin de tamao de
poros y su funcionalidad, hasta una profundidad de 30 cm. Claramente se observa la
disminucin en el porcentaje de macroporos cuando se compacta el suelo, lo cual entorpece
la aireacin, el crecimiento de las races y el ingreso de agua al suelo.

12

6000

5000

Rendimientos (kg/ha)

4000

3000
Trigo
Cebada
2000
Trigo: Y = 1832.107 + 76.743X
Cebada: Y = 2070.606 + 114.343X
1000

0
5
10
15
30
Profundidad de la capa compactada (cm)

Figura 4. Influencia de la profundidad de compactacin en


los rendimientos de trigo y cebada

13

100

Incremento de produccin (%)

80

60
Cebada
Trigo

40

20

0
5
10
15
30
Profundidad de la capa compactada (cm)

Figura 5. Disminucin porcentual de los rendimientos en funcin


de la profundidad de la capa compactada

14

PORCENTAJE

0%

20%

40%

60%

80%

100%

0
PROFUNDIDAD DE MUESTREO (cm)

SOLIDOS
38.57

AGUA NO APROVECHABLE
MICROPOROS
25.46

AGUA
APROVECHABLE
MESOPOROS
11.57

ESPACIO AEREO
MACROPOROS
24.30

5
36.12

26.40

10.35

27.13

10
34.16

25.41

34.37

22.52

10.21

30.22

15

29.21

11.43

30
Capa
Compactada

45.78

30.69

13.40

10.14

Figura 6. Distribucin de la fases slida, lquida y gaseosa en suelo


no compactado y suelo compactado (Suelo volcnico).

En hortalizas las tendencias de rendimiento fueron similares. La Tabla 3 muestra la


variacin en rendimiento de tres especies de hortalizas: acelga, repollo y zanahoria como
respuesta a la profundidad de la capa compactada. Los mayores rendimientos siempre se
obtuvieron cuando no hubo impedimento mecnico en los primeros 30 cm de profundidad y
los mayores cuando el impedimento se present a 5 cm de profundidad.

Una de las propiedades del suelo que ms se afecta con la presencia de capas compactadas
es su capacidad de almacenamiento de agua. En la Tabla 4 se presentan para varias pocas
la lmina de agua encontrada sobre la capa compactada y dentro de la capa compactada. Se
observa que siempre los valores que se encontraron por encima de la capa compactada
fueron mayores, lo cual indica que hubo una mejor suplencia de agua para las plantas en el
volumen de suelo no compactado. Se observa tambin que al aumentar la profundidad de la
capa compactada hubo mayor cantidad de agua disponible. Como en el suelo los nutrientes
se encuentran en el agua disponible, los rendimientos ms altos se atribuyen a mayor
cantidad de solucin nutritiva disponible a medida de que la profundidad de la capa
compactada se incrementa.

15

Tabla 3. Rendimiento real y relativo obtenido en acelga, repollo y zanahoria como


respuesta a la profundidad de la capa compactada
Profund.capa
compactada
(cm)

Acelga

Repollo

Zanahoria

t/ha

t/ha

t/ha

15.5

63.0

21.2

67.1

12.6

80.0

10

21.3

50.0

30.0

53.4

23.8

61.8

15

34.6

18.0

38.3

40.6

51.6

17.2

30

41.8

100

64.5

100

62.3

100

Tabla 4. Lmina de agua almacenada (mm) en suelo no compactado (por encima de la


capa compactada) y en la capa compactada. Datos promedios.
Prof. capa
compactada
(cm)

Febrero

Abril

Junio

Especie
No comp

Compac

No comp

Compac

No comp

Compac

12.12

9.00

13.15

10.10

14.20

12.80

53.17

9.33

28.45

11.27

27.91

12.60

15

57.85

9.59

52.15

10.42

46.31

12.58

30

71.67

--

65.38

--

62.40

--

13.44

9.16

14.51

10.92

13.6

13.12

33.52

10.11

32.75

11.63

28.45

13.24

15

51.25

10.37

44.83

12.77

53.42

14.31

30

71.67

--

54.97

--

64.51

--

14.23

8.00

13.15

10.98

13.91

13.42

39.25

9.31

28.55

11.36

29.60

12.27

15

52.25

9.81

44.87

11.76

44.21

14.21

30

76.31

--

60.43

--

62.27

--

5
10

10

10

Acelga

Repollo

Zanahoria

16

El efecto de la compactacin del subsuelo sobre el crecimiento del maz, fue estudiado por
Lowery y Kiewicz (1991) en los Estados Unidos, los resultados mostraron que la altura de
las plantas a madurez fisiolgica disminuy hasta en un 26% cuando se aplic una fuerza
de 12.5 toneladas de carga, comparando con un testigo sin compactacin; la toma de
nitrgeno y de potasio por parte de la planta se redujo y se increment la de hierro,
aluminio y manganeso. La poblacin del cultivo de maz se redujo a un 43% en las parcelas
compactadas comparadas con el testigo.

Diferentes estudios (Arkin y Taylor, 1981) han demostrado la relacin que existe entre el
crecimiento de las races de algunos cultivos y la resistencia a la penetracin, evaluada con
penetrmetro. Races de algodn no fueron capaces de crecer en suelos con resistencia
superior a 3000 kPa, independiente de si la alta resistencia fue debida a un incremento en la
densidad aparente o a una reduccin en el contenido de humedad. Altos valores de
resistencia mecnica reducen tambin la tasa de elongacin de las races. A una resistencia
de penetrmetro de 700 kPa se redujo la tasa de elongacin de races de algodn en un
50%, mientras que las de man se redujeron en la misma proporcin cuando la resistencia
fue de 2000 kPa. La emergencia de las plntulas tambin es afectada por la compactacin.
Bowen (1966) encontr que a una resistencia de 75 kPa se redujo drsticamente el
porcentaje de emergencia del algodn y que no hubo emergencia cuando la resistencia fue
superior a 200 kPa.
La Figura 7 (Carimagua), muestra algunos perfiles de resistencia mecnica a la penetracin
bajo condiciones de sabana y de cultivo, en los Llanos Orientales de Colombia (Oxisoles),
cuando se tomaron medidas en el campo a cada pulgada de profundidad con penetrgrafo
Daiki. Se observa que la resistencia mecnica, medida con penetrmetro, se ha
incrementado por el pisoteo bajo Brachiaria o bajo Panicum con relacin a los valores de
sabana nativa. En la parte baja de la figura se observa que la introduccin de cultivos de
arroz solo o asociado y de maz solo o asociado ha disminuido los valores de
penetrabilidad, la disminucin es causada por las acciones de labranza, las cuales facilitan
el desarrollo de las races y hacen que stas estabilicen el suelo.

17

MPa
0.0

0.5

1.0

1.5

MPa
2.0

0.0

2.5

1.0

2.0

2.5

2.0

2.5

5
10

10

15

Prof. (cm)

15
20
25
30
35
40
45

20
25
30
35
40
45
50

50

55
60

55
60

65

65

Sabana

Sabana

P. maximun

Brachiaria

MPa
0.0

0.5

1.0

1.5

MPa
2.0

2.5

0.0

0.5

1.0

1.5

10

10

15

15

Prof. (cm)

Prof. (cm)

1.5

0
5

Prof. (cm)

0.5

20
25
30
35
40
45

20
25
30
35
40
45

50

50

55

55

60

60

65

65

Arroz monocultivo

Maiz monocultivo

Arroz - caupi (a.v.)

Maiz - soya (a.v.)

Arroz - caupi (grano)

Maiz - soya (g)

Figura 7. Efecto de varios usos del suelo en la penetrabilidad


en el Ensayo Culticore, Carimagua

Sntomas caractersticos de suelos compactados:

Formacin de costras

Presencia de huellas de llantas de tractor

Zonas endurecidas debajo de la superficie

Poca agua disponible

Erosin excesiva

Necesidad de mayor potencia en las mquinas

Presencia de residuos vegetales parcialmente descompuestos

18

2.

DISTRIBUCION DE TAMAO DE POROS Y COMPACTACION

El suelo es bsicamente un sistema poroso compuesto por poros de diferente tamao que
cumplen funciones diferentes (Greenland, 1979). Aunque la distribucin de tamao de
poros de un suelo es contnua, por conveniencia y para expresar su funcionalidad en
procesos importantes del suelo, los poros se han dividido por tamao, justificando para
cada investigador sus divisiones. Por considerarla de gran utilidad para la agricultura en
este artculo se utilizar la clasificacin de Greenland (1979) en la cual cada tamao de
poros cumple con funciones ms o menos especficas. Segn ella, en el suelo se encuentran:
fisuras, macroporos, mesoporos, microporos, poros residuales. Los macro, son aquellos
poros con dimetro equivalente superior a 60 m, meso aquellos con dimetro equivalente
entre 60 y 0.2 m y como microporos a aquellos con dimetro inferior a 0.2 m.
Los macroporos (>60 m) cumplen en el suelo funciones muy especficas: son los poros de
drenaje, permiten el ingreso del agua al suelo (infiltracin, aceptancia de aguas), permiten
la aireacin y crecimiento de races. Los pelos absorbentes casi que exclusivamente crecen
dentro de los macroporos, por ello en un suelo de buena calidad, se exige que haya un
porcentaje de macroporos mayor del 10% y de que stos sean capaces de deformarse por la
presin de turgencia que produce el crecimiento de las races. En suelos compactados, hay
pocos macroporos y no hay capacidad o muy poca de deformacin, por ello, las races no
pueden expandirse o sus cofias no pueden penetrar poros inferiores a sus dimetros, la
consecuencia de sto, es bajo rendimiento del cultivo por poco desarrollo de races
(Malavolta et al., 1989)

Para que se suceda el proceso nutricional, los iones o nutrientes deben ponerse en contacto
con las races de las plantas. El contacto se realiza por tres fenmenos: interceptacin por
las races, flujo de masa y difusin. Cualquier prctica agrcola que altere negativamente el
tamao de los poros, afecta a estos fenmenos y a los rendimientos de los cultivos, a la
sostenibilidad del suelo y por lo tanto la sostenibilidad agrcola.

En ensayos realizados en un Oxisol para entender cmo el reempaquetamiento del suelo


puede causar efectos en el crecimiento de las plantas, Melndez et al. (1998) encontraron

19

que la Brachiaria creca mejor cuando se sembraba en agregados mayores de 4 mm, que
cuando se sembraba en agregados menores (Tabla 5). Lo cual indica que la pulverizacin
del suelo por labranza excesiva causa disminucin en los rendimientos, porque causa
desequilibrios en la distribucin de tamao de poros. Ya que la pulverizacin del suelo en
Amrica Ltina es una prctica generalizada, los resultados demuestran que es una prctica
antieconmica, degradativa y que es la causante de la insostenibilidad de los suelos y de la
agricultura en muchas reas de agricultura intensiva en el trpico.

Tabla 5. Produccin de biomasa y absorcin de nitrgeno por Brachiaria en diferentes


tamaos de agregados
Tamao
agregados
(mm)
>4
4-2
<2
C.V.

Peso Seco

N Absorcin

(g)
21.0 a
12.7 b
5.0 c
25.3

(g/pot)
0.39 a
0.31 b
0.13 c
14.0

N en el suelo
(g/g)
37.5 a
27.0 b
17.6 c
14.7

Permeabilidad al aire a
75 cm de succin
(cm/da)
261.96
130.98
87.67

Respecto al comportamiento del nitrgeno presentado en la misma tabla, es necesario


mencionar que la dinmica de este nutriente es totalmente diferente bajo agregados grandes
o pequeos. En los agregados grandes, cada uno de ellos se constituye en una unidad
independiente capaz de ceder o retener nitrgeno, mientras que los agregados pequeos se
reempacan y constituyen una sola unidad contnua que homogeniza el comportamiento del
nitrgeno.

Sntomas generales de plantas que crecen en suelos compactados

Bajo ndice de emergencia

Gran variacin en el tamao de las plantas

Hojas amarillentas

Sistema radicular superficial

Races torcidas

Plantas enanas

20

3.

ALGUNAS MEDIDAS PARA EVITAR, CONTROLAR Y RECUPERAR


SUELOS COMPACTADOS

A continuacin se mencionan una serie de prcticas tiles para evitar y vencer la


compactacin:

Utilizacin de tractores de poco peso

Utilizacin de tractores de gran peso pero de doble llanta para disminuir la presin

Utilizacin de tractores de oruga

Uso de implementos que requieran poca traccin

Evitar traficar por terrenos agrcolas mojados

Disminuir al mximo el trfico de vehculos por el terreno (usar reas fijas)

Controlar la carga animal (invierno)

Mejorar el drenaje superficial de los terrenos

Utilizar labranza vertical (subsolador, cincel)

Propiciar la acumulacin de mulch para distribuir mejor el peso de animales

Utilizar plantas de races capaces de penetrar capas compactadas (resistentes a falta de


aireacin)

Hacer rotacin de potreros y de cultivos

Las soluciones a los problemas de compactacin deben nacer de una evaluacin de campo
para conocer si hay o no capas compactadas, o adensadas y a qu profundidades stas se
encuentran. La falta de evaluaciones previas en campo de las necesidades de labranza de
los suelos, es lo que ha conducido a que la labranza en lugar de corregir las limitaciones del
suelo para el desarrollo de las races, acreciente los problemas de degradacin. Cada suelo
tiene limitantes especficos que deben ser corregidos con la labranza. La labranza no puede
ser generalizada a todos los suelos y cultivos, puesto que los suelos presentan diferentes
cualidades, que deben ser conservadas y limitaciones que deben ser corregidas y los
cultivos tienen requerimientos que deben ser cumplidos para obtener mximos
rendimientos los cuales deben ser sostenibles en el tiempo.

21

Para evaluar el suelo en el campo, es necesario hacer 5 a 10 cajuelas de 5050 cm de rea


en forma diagonal o en zig-zag a travs de los lotes hasta una profundidad de 50 cm. En
cada cajuela se deben hacer observaciones de profundidad de la primera capa, color,
textura, permeabilidad, profundidad de races y presencia de capas endurecidas o
compactadas. Para sto, se toma un cuchillo o navaja y se trata de introducir al suelo,
haciendo cateos cada 2 cm de profundidad. Esta evaluacin permitir por la facilidad con
que penetre el cuchillo o por el tono que produzca el sonido del cuchillo cuando no entre,
determinar el grado (cualitativamente) de compactacin del suelo y su profundidad. Si se
desean hacer observaciones cuantitativas es necesario utilizar penetrmetro de cono o de
bolsillo. La descripcin de las cajuelas debe ir acompaada de muestreo para condiciones
fsicas y qumicas. Utilizando para las fsicas cilindros de volumen conocido para
determinar: densidad aparente, macroporosidad, conductividad hidrulica, permeabilidad al
aire, etc. y para las qumicas y mecnicas muestras disturbadas.

Definidos los problemas que realmente se encuentran en el campo, es necesario definir el


tipo de implemento o implementos que se utilizarn para hacer las correcciones requeridas
lo mismo que sus profundidades.

La clave de la correccin de la compactacin, generalmente radica, en hacer labranza


vertical con cinceles o subsoladores teniendo en cuenta que stos deben romper la capa
compactada para conectar la capa porosa superficial con la que se encuentre por debajo de
la capa compactada, obtenindose as continuidad porosa. En las decisiones debe siempre
considerarse que si se quiere aflojar un suelo, sto debe hacerse de arriba hacia abajo y no
de abajo hacia arriba como es constante hacerlo. Segn sto, el introducir un subsolador a
su mxima profundidad no garantiza la correccin del problema de compactacin pues
quedan capas que no son fracturadas y el problema contina. La fractura y continuidad
porosa generada por el implemento solo se consigue si el suelo va aflojndose de la
superficie del perfil hacia abajo, para conseguir la continuidad porosa requerida para vencer
el problema de compactacin.

En la solucin a problemas de compactacin tambin es necesario tener en cuenta, que el


efecto del cincel o del

subsolador no es permanente. Las fisuras generadas por los

22

implementos tienden a cerrarse en funcin del tiempo, siendo ste, largo o corto
dependiendo del tipo de suelo y de su textura. La nica forma de obviar esto es poder
introducir en la fisura algn material orgnico lignificado (cascarilla de arroz) que ocupe el
espacio creado e impida fsicamente que ste se cierre. La otra forma es tratar de mantener
la nueva condicin creada mediante un sistema radicular profundo y abundante que impida
que el suelo se cierre de nuevo (Amzquita, 1998a, b).

Un ejemplo de mejoramiento logrado con cinceles se observa en la Tabla 6. De acuerdo con


la tabla, se parte de suelos adensados de baja porosidad (= 36%) total, la cual ha logrado
incrementarse a valores de 50% mediante tratamientos de mejoramiento del suelo con
cinceles.

Tabla 6.

Cambios en la porosidad total (%) como respuesta a los diferentes tratamientos


y usos del suelo
Testigo

Tratamiento biolgico

Profundidad
(cm)

Sabana

Legum.

Pasto

Past + Leg

0-10
10-20
20-30
30-40

34.0
34.0
29.6
28.8

37.8
37.0
35.0
34.6

44.8
39.0
32.3
29.5

41.7
42.1
30.8
28.0

Tratamiento qumico y fsico


Q1
Q2
Q3
Cincel
Cincel
Cincel
(1 pase)
(2 pases)
(3 pases)

44.4
37.1
33.5
31.4

46.3
42.5
34.2
36.8

48.6
40.5
35.0
31.8

23

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