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A contrapelo.

A concepo
dialtica da cultura nas teses
de Walter Benjamin (1940)*
Michael Lwy**
Resumo:
A partir de uma leitura original e inventiva da VII tese sobre o conceito de histria (1940), de
Walter Benjamin, o objetivo principal deste artigo debater a possibilidade e a necessidade
de uma concepo dialtica da cultura. Inspirando-se em exemplos concretos da histria
latino-americana, o autor demonstra a atualidade da necessidade proclamada por Benjamin
de escovar a histria a contrapelo, concebendo-a do ponto de vista dos vencidos, em
oposio histria oficial do progresso, cuja identificao com as classes dominantes oculta
o excedente utpico inscrito nas lutas dos oprimidos do passado e do presente.
Palavras-chave: Walter Benjamin. Dialtica da cultura. Histria a contrapelo. Tradio dos
oprimidos.


legtimo considerar Walter Benjamin um historiador da cultura? De
fato, ele rejeita a histria da cultura como no dialtica, reificada, fetichista e
historicista; ele se ope idia de que a cultura possui uma histria separada,
desvinculada das condies sociais e polticas1.

No entanto, possvel encontrar nas suas Teses sobre o conceito de histria (1940)
alguns elementos poderosos e iconoclastas de uma concepo alternativa, dialtica (e materialista) da cultura. Eles esto resumidos na tese VII. Ao se estudar as
idias de Benjamin sobre a cultura idias bastante heterodoxas e subversivas -,
no se pode esquecer, jamais, que elas so inseparveis da sua concepo geral

* Traduzido do francs por Fabio Mascaro Querido. Publicado em Les Temps Modernes, n.575, de
junho de 1994. Em um livro posterior e inteiramente dedicado anlise das Teses..., Michael Lwy
voltou a desenvolver, especialmente nas pginas destinadas Tese VII, muitas das idias contidas
neste texto. Por isso mesmo, a traduo aqui realizada pde ser cotejada, em algumas passagens,
com aquela realizada por Wanda Nogueira Caldeira Brant, que traduziu o livro de Lwy (2005).
[Nota do tradutor].
** Socilogo, pesquisador do CNRS (Centre National de Recherches Scientifiques), em Paris (Frana).
End. eletrnico: michael.lowy@orange.fr
1

Sobre estas questes, sugerimos ao leitor o notvel ensaio que Irving Wohlfarth (1996).

20 Lutas Sociais, So Paulo, n.25/26, p.20-28, 2 sem. de 2010 e 1 sem. de 2011.

da histria, e de seu engajamento poltico em favor das classes oprimidas. Seu


objetivo menos o de promover uma nova teoria esttica que o de despertar a
conscincia revolucionria.

Em uma das notas preparatrias das Teses, Benjamin enuncia, em algumas
palavras lacnicas, as principais linhas diretrizes de seu mtodo anti-historicista:
O momento destruidor: demolio da histria universal, eliminao do elemento
pico, nenhuma identificao com o vencedor. A histria deve ser escovada a
contrapelo. A histria da cultura como tal abandonada: ela deve ser integrada
histria da luta de classes (Benjamin, 1981: 1240). A Tese VII trata destes temas,
particularmente daqueles que se referem cultura, mas em outras passagens deste
texto de 1940, encontramos algumas observaes crticas sobre o historicismo,
nas quais so igualmente abordados os problemas culturais.

Em vez de fazermos longos comentrios, nos esforaremos para utilizar,
como ferramentas hermenuticas, certas imagens dialticas, a fim de compreender as proposies de Benjamin.
1) Os partidrios do historicismo... identificam-se afetivamente com o vencedor (Tese VII).

Evidentemente, o termo vencedor no se refere, aqui, s batalhas ou s
guerras comuns, mas guerra de classes, em que um dos campos, a classe dominante, no cessou de levar vantagem sobre os oprimidos desde Spartacus, o
gladiador rebelde, at a Spartakusbund (Liga Espartaquista) de Rosa Luxemburgo,
e desde o Imprio romano at o Tertium Imperium hitlerista.

O historicismo cultural se identifica empaticamente (Einfhlung) s classes
dominantes. Ele compreende a histria como uma sucesso gloriosa de altos
feitos culturais, que vieram se juntar aos precedentes em uma acumulao de
tesouros culturais. Ele celebra as culturas dos senhores do passado e do presente. Elogiando as classes dirigentes e lhe rendendo homenagens, ele as confere o
estatuto de herdeiras da cultura passada. Em outros termos, ele participa tal
como estes personagens que levantam a coroa de loureiro acima da cabea do
vencedor deste cortejo triunfal que conduz os dominantes a marcharem por
cima dos que, ainda hoje, jazem por terra (Tese VII).

A crtica de Benjamin ao historicismo se inspira na filosofia marxista da histria, mas comporta tambm um componente nietzchiano. Em uma de suas obras
de juventude, Da utilidade e da desvantagem da histria para a vida, citado ao incio da
tese XII, Nietzsche ridiculariza a admirao nua do sucesso dos historicistas,
sua idolatria do factual (Gtzedienste des Tatschlichen) e sua tendncia a se curvar
diante do poder da histria; em uma imagem curiosa, ele os mostra dizendo
sim a todos os poderes existentes, de uma forma mecanicamente chinesa.
medida que o diabo o senhor do sucesso e do progresso, a verdadeira virtude
consiste em se opor tirania do real (Tyrannei des Wirklichen), em nadar contra
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as ondas da histria. Em outro momento, Nietzsche simplesmente despreza o


filistesmo cultural histrico-esttico (Bildungsphilister) que esquece que a cultura
s pode crescer e se desabrochar a partir da vida, na falta da qual ela no pode
ser nada mais do que uma folha de papel artificial e estril (Nietzsche, 1982:
81, 83-84, 96, 102).

Existe, portanto, um vnculo evidente entre este panfleto nietzschiano de
1869 e a exortao de Benjamin de 1940 - a escrever a histria a contrapelo
(gegen den Strich). Mas as diferenas no so menos importantes: enquanto a
crtica nietzschiana do historicismo e da histria da cultura feita em nome da
vida, da juventude ou do indivduo herico, Benjamin a realiza em nome
dos vencidos. Como marxista, ele um adversrio decidido do nietzschianismo,
colocando-se ao lado dos condenados da terra, dos que caram sob as rodas
das carruagens majestosas e magnficas denominadas Civilizao, Progresso e
tesouros culturais2.

Alis, sua interpretao do marxismo radicalmente oposta corrente
evolucionista e positivista do socialismo cientfico, que prevaleceu no seio do
movimento operrio social-democrata e comunista. Para Benjamin, a tarefa do
terico do materialismo histrico a de quebrar, de fazer explodir, de destruir
o fio conformista da continuidade histrica e cultural. O materialista histrico
deve, portanto, desconfiar dos pretensos tesouros culturais. Para ele, estes
no so mais do que restos mortais provocados pelos vencedores na procisso
triunfal, despojos que tem por funo confirmar, ilustrar e validar a superioridade
dos poderosos.

Tais desfiles triunfais so frequentemente representados nas alegorias barrocas, nas quais podemos ver os reis e imperadores em plena glria, s vezes
seguidos por prisioneiros acorrentados e arcas transbordando de ouro e jias. So
estas as ilustraes surpreendentes da definio benjaminiana da alegoria como
a facies hippocratica da histria. O cortejo mencionado na tese VII traz ao esprito
outras imagens dialticas, como aquela, bem conhecida, que parece encarnar,
durante dois milnios, o destino do povo judeu: os altos-relevos do Arco de
Tito em Roma; eles mostram os cortejos dos romanos armados vitoriosos, que
desfilam exibindo seus esplios, o menor judaico e o castial de sete hastes,
tesouros pilhados do Templo de Jerusalm. Como Brecht em seu romance Os
negcios do Senhor Jlio Csar ou na pea O julgamento de Luculus, Benjamin estava

2
Em seu livro dedicado anlise das teses..., Michael Lwy (2005) substitui, em uma passagem
bastante parecida, o termo tesouros culturais por aquele, mais amplo, de modernidade, o qual,
junto idia de Civilizao e de Progresso, o verdadeiro inimigo da crtica revolucionria do
historicismo efetuada pelo materialismo histrico [Nota do tradutor].

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interessado nos paralelos entre os imperialismos romano e o moderno. Mas sua


argumentao engloba a totalidade da herana cultural dos vencedores, desde
a Grcia, Roma e, em seguida, a Igreja da Idade Mdia, caindo posteriormente
nas mos da burguesia - do Renascimento aos nossos dias. Em cada caso, a elite
dominante se apropria pela guerra ou por outros meios brbaros da cultura
precedente e a integra seu sistema de dominao social e cultural. A cultura e a
tradio tornam-se, assim, como sublinha Benjamin em sua Tese VI, um instrumento das classes dominantes.

2) No h nenhum documento de cultura que no seja, ao mesmo tempo,
um documento de barbrie (Tese VII).

Este princpio a chave de uma concepo dialtica da cultura. Em vez de
opor a cultura (ou a civilizao) e a barbrie como dois plos opostos que se
excluem mutuamente, ou como duas etapas diferentes da evoluo histrica dois
leitmotivs clssicos da Aufklrung (a filosofia das luzes) Benjamin os apresenta
como uma unidade contraditria.

O que Benjamin quer dizer concretamente quando menciona a barbrie
presente em cada documento cultural? A tese VII faz referncia corvia sem
nome imposta ao povo. Os exemplos mais evidentes desta barbrie podem
ser encontrados nos monumentos da arquitetura: de novo, a imagem judaica
tradicional (retiradas da Aggada) que representa os escravos hebreus construindo as pirmides retorna ao esprito. Porm, possvel dizer a mesma coisa das
numerosas construes de prestgio, dos aquedutos romanos nas catedrais, do
palcio de Versailles ao da pera de Napoleo III.

Muitas vezes o elemento de barbrie est diretamente presente na natureza
mesmo do edifcio. Os monumentos que celebram as vitrias imperiais (como
o Arco do Triunfo em Paris) so claras ilustraes desta barbrie intrnseca. O
interesse que Benjamin tem por este tipo de arquitetura, em sua origem na Roma
antiga, e em sua funo poltica e ideolgica, aparece no Livro das Passagens graas
s vrias referncias ao ensaio de Ferdinand Noacks, Triumph und Triumphbogen,
publicado em 1928 pela biblioteca Warburg de Leipzig (Benjamin, 1981: 150152)3.

Em Infncia em Berlim, encontra-se uma descrio aterrorizante da Siegessule,
a coluna triunfal que ressalta o contraste entre a graa da esttua da Vitria, que

3
Em Das Passagen-Werk, encontram-se ainda vrias referncias aos poemas de Victor Hugo sobre
o Arco do Triunfo (p.147, 149, 154-5), assim como uma citao de Arsne Houssaye descrevendo
a entrada de Napoleo III em Paris sob dois mil arcos de triunfo.

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coroa o monumento, e as sombras frescas de sua parte baixa, que representam


(na imaginao da criana) cenas nas quais soldados, fustigados pelo vento glacial,
prisioneiros do gelo, lanados na obscuridade de um tnel, sofrem como os condenados do Inferno de Dante, tal como Gustave Dor os desenhou (Benjamin,
1981a: 242). Essa descrio apresenta um paralelo impressionante com o poema
de Brecht que abre a tese VII:
Considerai a escurido e o frio intenso
Neste vale, onde ressoam lamentos.

Outros monumentos de cultura brbara fazem referncia direta s seguidas
vitrias dos dirigentes na guerra de classes. A fonte da Renascena, em Mayence,
fornece um notvel exemplo (que Benjamin certamente conhecia): este magnfica
obra-prima foi erigida pelo arcebispo Albert de Brandenbourg para comemorar
a vitria dos prncipes sobre... a revolta camponesa de 1525 (Conspiratio rusticorum prostrata). No difcil encontrar equivalentes na literatura, na pintura
ou na escultura.

Mas a idia de Benjamin tem uma significao mais ampla: na medida em que
a alta cultura produzida pelos privilgios advindos da labuta viva das massas, em
que ela no poderia existir sob a forma histrica sem o trabalho annimo (escravos, camponeses ou operrios), em que os bens culturais so produtos de luxo
fora do alcance dos pobres, este tesouros da alta cultura so, inevitavelmente, em
todos os modos de produo, fundados sobre a explorao quer dizer, sobre a
apropriao do trabalho excedente por uma classe dominante. Estes so, ento,
documentos de barbrie, nascidos da injustia de classe, da opresso social e
poltica, da desigualdade, da represso, dos massacres e das guerras civis.

3) O terico do materialismo histrico considera que sua tarefa consiste
em escovar a histria a contrapelo (Tese VII).

O que isso significa para a histria da cultura?

Antes de tudo, implica em examinar os tesouros culturais com um olhar
distanciado, situando-se do lado dos vencidos, judeus, prias, escravos, camponeses, mulheres, proletrios. Deste ponto de vista, por exemplo, a rica cultura do
Segundo Imprio francs, que Benjamin estudou com interesse particular, deve
ser analisada levando-se em conta a derrota dos operrios em junho de 1848 e
a supresso do movimento operrio revolucionrio (Blanqui!) que ela provocou
durantes vrias dcadas (cf. Le Livre des Passages). Da mesma forma, a brilhante
cultura de Weimar deve ser comparada situao dos desempregados, dos pobres
e das vtimas da inflao (cf. Rua de mo nica). Para integrar a cultura na histria
24 Lutas Sociais, So Paulo, n.25/26, p.20-28, 2 sem. de 2010 e 1 sem. de 2011.

da luta de classes, preciso se colocar desde uma perspectiva revolucionria/


crtica, alimentada pelas imagens dos ancestrais escravizados e das geraes
derrotadas (Tese XII).

Esta postura implica igualmente a necessidade de se apreender o momento
onde interferem vrios fenmenos, a criao dos produtos e seu fetichismo, a
reificao que encontramos na cultura oficial da sociedade burguesa. Este um
dos aspectos fundamentais do projeto Arcades de Benjamin4. Simultaneamente,
leva a tomar em considerao a cultura dos vencidos, da tradio cultural dos
oprimidos, da cultura popular desprezada e ignorada pela cultura oficial da elite.
Ns podemos citar, a ttulo de exemplo, as antigas esculturas chinesas, uma arte
popular celebrada por Eduard Fuchs. Para Benjamin, o respeito para com estes
artistas annimos contribui mais humanizao da humanidade que o culto
dominante imposto uma vez mais sociedade (Benjamin, 1975: 58).

No entanto, isso no significa que Benjamin seja partidrio de um populismo cultural; longe de rejeitar as obras de alta cultura, considerando-as
reacionrias, ele estava convencido de que um bom nmero dentre elas so
abertamente ou secretamente hostis sociedade capitalista. Escovar a histria da
cultura a contrapelo igualmente redescobrir os momentos utpicos escondidos
na herana cultural, quer sejam os contos fantsticos de Hoffmann, os escritos
esotricos de Franz von Baader, os ensaios de Bachofen sobre o matriarcado
ou as narraes de Leskow. Segundo Richard Wolin, Benjamin, em seus ltimos
ensaios e nas teses, no fala mais de Aufhebung (supresso) da cultura tradicional
burguesa, perspectiva que havia considerado em seu ensaio sobre A obra de arte...
e em seus comentrios sobre Brecht; antes a preservao e a explicitao do
potencial utpico secreto contido no cerne das obras de arte tradicionais que
Benjamin considera como a tarefa principal da crtica materialista (Wolin, 1982:
263-264). Por certo, desde que esta preservao seja dialeticamente ligada ao
momento destruidor: somente quebrando a concha reificada da cultura oficial,
os oprimidos podero tomar posse dessa amndoa utpica.

Benjamin se interessa, acima de tudo, pela salvaguarda das formas subversivas
e crticas da cultura visceralmente opostas ideologia burguesa -, procurando
evitar que elas sejam embalsamadas, neutralizadas, tornadas acadmicas e incensadas (Baudelaire) pelo establishment cultural. preciso lutar para impedir que a
classe dominante apague as chamas da cultura passada, e para que elas sejam
subtradas do conformismo que as ameaa (Tese VI)5.

Ver a excelente obra de Buck-Morss (1989).

O componente antiburgus da cultura do sculo XIX foi notavelmente evidenciado em dois livros,
sob forte inspirao benjaminiana, de Oehler (1979; 1988) .

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Tudo isso no se resume a uma ampliao ou a um melhoramento da histria da cultura (a uma histria democrtica ou popular da cultura tal como
os partidos comunistas puderam exprimir em sua poltica cultural). A atitude
revolucionria de Benjamin dirige-se a algo mais radical: a uma interveno
dialtica cujos objetivos constituem-se na destruio do fetichismo burgus dos
tesouros culturais e no desvendamento do lado brbaro escondido nas produes culturais; e a uma ruptura materialista da continuidade histrico-cultural,
a fim de procurar no passado a chama da esperana, de encontrar momentos
da cultura passada portadores de uma afinidade secreta com os perigos de hoje.

Um exemplo retirado de nossa poca permite ilustrar as intenes de Benjamin: a celebrao do V centenrio da descoberta das Amricas (1492-1992).
As festividades culturais organizadas pelo Estado, pela Igreja ou pela iniciativa
privada so bons exemplos de empatia com os vencedores do sculo XVI uma
identificao (Einfhlung) que beneficia invariavelmente os dominantes de hoje.

Escovar a histria a contrapelo recusar toda identificao com os heris
oficiais do V centenrio, os conquistadores espanhis, os poderosos europeus
que levaram a religio, a cultura e a civilizao aos ndios selvagens. Em conseqncia, preciso considerar cada monumento da cultura colonial a catedral do
Mxico, o palcio de Cortez em Cuernavaca como um documento da barbrie,
um produto da guerra, da exterminao, de uma opresso impiedosa. Ao examinar a histria do ponto de vista dos vencidos, das diversas culturas indgenas das
Amricas eliminadas pelos vencedores, preciso considerar os acontecimentos
culturais do passado tendo em conta os perigos que ameaam os descendentes
dos escravos ndios e negros da poca colonial, particularmente o risco representado pelos dirigentes imperialistas atuais que substituram o imprio espanhol
no cortejo triunfal. Nenhuma pintura alegrica celebra os desfiles vitoriosos do
Fundo Monetrio Internacional na Amrica Latina, mas nem por isso deixa de
existir uma filiao secreta entre os antepassados reduzidos escravido trabalhando na minas para enviar cada vez mais ouro coroa espanhola e os pobres
do continente de hoje, esmagados pelo peso de uma dvida externa impossvel
de ser paga.

O passado permanece presente na memria coletiva das classes e das
comunidades tnicas: a tradio dos vencedores e a tradio dos oprimidos se
opem inevitavelmente. Durante sculos, a histria oficial da descoberta, da
conquista e da evangelizao no s foi dominante, como tambm praticamente a nica a ocupar o cenrio poltico e cultural. somente com a revoluo
mexicana de 1911 que esta dominao comeou a ser contestada. Os afrescos
de Diego Rivera no palcio de Corts (1930) marcam uma verdadeira guinada
na histria da cultura latino-americana devido sua desmistificao iconoclasta
do conquistador e sua atitude compreensiva em face dos guerreiros indgenas.
26 Lutas Sociais, So Paulo, n.25/26, p.20-28, 2 sem. de 2010 e 1 sem. de 2011.

Cinquenta anos depois, As veias abertas da Amrica Latina (1981), o clebre livro
de um dos maiores ensastas do continente, Eduardo Galeano, registra, numa
sntese poderosa, os autos de acusao da colonizao ibrica do ponto de vista
de suas vtimas e de suas culturas, dos ndios, dos escravos negros, dos mestios.

Em um recente comentrio sobre o V centenrio, Eduardo Galeano escrevia:

Em todo o continente americano, do norte ao sul, a cultura dominante
consente em ver nos ndios um objeto de estudo, mas no um sujeito da histria:
os ndios tm um folclore, mas no cultura; eles praticam supersties e no uma
religio; eles falam dialetos e no lnguas; eles fazem artesanato e no obras de
arte.

Galeano conhecia as Teses sobre a filosofia da histria? Seja como for, em
termos quase benjaminianos que ele conclama celebrao dos vencidos e no
dos vencedores, e salvaguarda de algumas de nossas mais antigas tradies,
como o modo de vida comunitrio. Pois em suas mais antigas fontes que a
Amrica pode buscar e encontrar suas foras vivas mais jovens; o passado diz
coisas que interessam ao futuro (Galeano, 1991).

Enquanto a Espanha, a Europa e os Estados Unidos se apressavam em
celebrar a festa de Colombo, uma reunio latino-americana realizada em outubro
de 1991, em Xelaju, na Guatemala um dos basties da cultura maia -, conclamava para a comemorao de Cinco sculos de resistncia indgena, negra e
popular. Poltica, cultura e histria foram intimamente inter-relacionadas nos
enfrentamentos em torno do V Centenrio. Mas isso no teria surpreendido
Walter Benjamin...

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Bibliografia
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28 Lutas Sociais, So Paulo, n.25/26, p.20-28, 2 sem. de 2010 e 1 sem. de 2011.