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Edgar Wallace ou Dez

Quase-Constantes do Autor
Policial
Paulo Mendes Campos

As dez quase-constantes aqui sugeridas no so dogmticas, mas s resultam de minha experincia no


gnero. As dez podem ser modificadas ou acrescentadas pelos outros leitores. um jogo que
proponho. H excees evidentes. Mas acredito que os mais famosos novelistas policiais quase
sempre sofrem as compulses de certos fatores existenciais. Diziam os gregos: as coisas que
acontecem so intrinsecamente semelhantes s pessoas s quais acontecem. Este preceito luminoso
nos serviria: 1) para penetrar no mago da prpria natureza das personagens duma intriga policial: 2)
para penetrar no prprio karma do novelista policial. Aqui vo:
1) O novelista policial nasce em condies pobres ou adversas.
Edgar Wallace nasceu no esplendor da Londres vitoriana (1875) sob o signo de ries. Mas o
luxo britnico serviu-lhe apenas de contraste: era filho ilegtimo de atores e foi criado por um casal de
comerciantes de peixe, que j possua dez crianas. Depois de 12 anos de idade, o menino no se
sentou mais em banco de escola, embora jamais largasse seu dicionrio de bolso. Foi jornaleiro,
tipgrafo, como Machado de Assis e Mark Twain, entregou leite, curvou-se aos ps de adultos numa
loja de sapatos. Fugiu de casa, sobrevivendo com pes furtados.
2) O novelista policial desafia uma adolescncia humilde com invulgar intrepidez.
Wallace meteu o bico em toda parte, foi sempre um quebra-galho, um desses donos do mundo
de bolsos vazios.
3) O novelista policial faz de tudo, mas no se d bem com qualquer profisso,
permanecendo uma criatura na expectativa do estalo do destino.
Depois de mltiplas ocupaes, Wallace sentou praa no exrcito e acabou na guerra dos
beres, na frica do Sul, onde passa pela ponte incontornvel do jornalismo. Outra experincia
inevitvel: a literatura pra valer. EW publicou um livro de poemas, Kipling, e alguns romances decerto
mais ou menos dickensianos.
4) O novelista policial faz da existncia jovem um desafio de aventuras.
EW s comporia sua imagem de maneira at certo ponto conspcua depois de escritor clebre.

5) O novelista policial tem uma capacidade microscpica de observao (como um


entomologista) para os pormenores concretos, para as causas aparentemente mnimas que geram
efeitos grandes ou confusos.
Este desvio da ateno, do macro para o micro, induz o autor policial a uma fria iseno ou
amoralismo. Para ele, o importante no a letra da lei, a sociedade agredida pelo crime, a punio do
criminoso. O essencial a inteligncia do criminoso e a inteligncia do detetive.
O Ulisses de Homero o primeiro romance policial.
O encanto, culposo e delicioso, da novela policial reside nesta encruzilhada: o leitor
mantido imantado ao enredo pela ao de duas fantasias chocantes. Uma: "Eu, se me fosse necessrio
matar, ningum descobriria!" Como contrapartida moral, reflete o mesmo leitor: "Eu, se fosse
detetive, seria capaz de descobrir os crimes mais misteriosos!".
EW sabe apelar bem para esta encantadora ambivalncia do leitor.
6) O novelista policiai tem uma imaginao de sangria desatada.
No poderia ser diferente, De todas as faculdades criadoras a mais imperfeitamente
cartografada pelos crticos a imaginao. Nos autores policiais ou de aventuras, trata-se de terra
incgnita, de mar tenebroso. Essa qualidade que faz EW universal: ele foi traduzido para 15 idiomas,
inclusive para as linguagens pictricas do Extremo Oriente.
7) O novelista policial tem pela lgica um escrpulo de matemtica, mas cultiva
simultaneamente a intuio de que todo sistema racional pode sofrer de repente a interveno do
sobrenatural, do inexplicvel, surgindo ento em cena o que os trgicos gregos denominavam
peripcias, ou seja, as incrveis reviravoltas do destino.
EW foi um mestre do suspense, atmosfera adequada s reviravoltas humanas.
8) O novelista policial capaz de suportar trabalhos de escravos, e de execut-los em prazos
de tempo inacreditveis.
EW ditou uma vez uma novela completa entre a noite duma sexta-feira e a manh do domingo.
O autor sempre ofereceu 1.000 libras de prmio a quem provasse que ele se utilizava de auxiliares na
composio de suas histrias; nunca apareceu candidato nota.
9) O novelista policial tem faro para dinheiro, isto , pelo assunto que compra o entusiasmo
popular.
Fora disso seu faro comercial zero ou quase zero. EW por volta de 1928 ganhava 50.000 libras
por ano! Escreveu 150 novelas em 27 anos! Diz-se que, em certa poca, um de quatro livros ingleses
vendidos era de sua autoria.
10) O novelista policial tem admirvel capacidade de no praticar a sabedoria da
poupana.

EW, excelente pai de famlia, era excessivamente chegado s cercas dos prados de cavalinhos e
mesa do pquer. Ao morrer de pneumonia dupla (1932), deixou dvidas! Dois anos depois,
entretanto, gordos direitos autorais reaprumavam os herdeiros.
Apndice A O novelista policial adora escrever autobiografia.
EW escreveu People.
Apndice B - O novelista policial no recusa a seduo da tela e do palco.
EW teve peas encenadas e morreu em Hollywood, onde, entre outros, escreveu o roteiro do
filme King Kong.
Prova dos nove Uma novela policial tem de prender, da primeira ltima pgina, qualquer
leitor que no goste do gnero, caso o mesmo seja apanhado, sem outra leitura, em nibus, avio ou
casa de campo.
EW sempre passou neste teste definitivo.

Captulo 1
Entre os conhecidos do reprter Michael Quigley havia assaltantes, ladres, estelionatrios,
arrombadores de banco, batedores de carteiras, e muitas outras pessoas avessas a contatos com a
polcia. Porm Mike era igualmente amigo de quase todos os funcionrios da Scotland Yard, e por
vrias vezes passara fins de semana com o carrasco Dumont. Nas paredes de seu quarto havia
fotografias de ex-altezas reais, campees de peso pesado e de atrizes famosas. Sabia exatamente
como se portavam pessoas normais e anormais em qualquer situao; mas toda sua experincia e
conhecimento de vida falhava diante de Janice Harman.
Compreendia que uma moa independente, sem compromissos, e com uma renda anual de trs
mil libras, quisesse se mostrar til e encontrasse satisfao pessoal em trabalhar como enfermeira
numa clnica ao oeste de Londres.
Janice era amvel e bonita. Michael no saberia dizer o que mais o fascinava nela: os olhos, a boca,
ou o corpo atraente. S tinha um desejo: ficar olhando para ela durante horas, durante a vida toda.
Porm jamais conseguiria ultrapassar o abismo que a separava dele e de seus vinte e sete anos. Ela
tinha vinte e trs, e j lhe explicara repetidamente que mulheres nesta idade tinham pelo menos vinte
anos de experincia a mais do que um homem.
Mike acabara de receber seu salrio, e convidara-a para jantar no clube Howdah. Sentia-se alegre e
bem disposto, mas de repente ela lhe contou uma novidade que prenunciava dias sombrios para seu
futuro.
Ele estava ao par da correspondncia romntica da jovem. Ele caoara do homem, recriminara-a,
tentara tir-lo de sua cabea com ironias e sarcasmo. O caso comeara de maneira inofensiva. Certo
dia, ela recebera urna carta. Um desconhecido lhe pedia o favor de entrar em contato com sua antiga
enfermeira, que se encontrava em dificuldades. A carta chegara depois de ela ter trabalhado durante
alguns meses na clnica do Dr. Marford, e de ter sido objeto de uma elogiosa reportagem nos jornais.
Vinha da frica do Sul, e continha uma cdula de cinco libras. A importncia destinava-se citada
enfermeira, caso pudesse ser localizada. Em caso contrrio, devia ser doado a um hospital.
Michael recomendara a mxima cautela, explicando que era um golpe frequentemente usado por
vigaristas para se aproximar de suas vitimas. Janice ficara zangada, alegando que sua profisso o fazia
ver criminosos em todas as pessoas.
E s hoje soubera que o estranho j se encontrava em Londres h alguns dias. Era esta a novidade
que o deixara to melanclico.
Voc um de meus mais antigos amigos, Michael disse ela, ligeiramente constrangida e
senti-me na obrigao de lhe contar isto.
Ele ouvia, consternado. Janice poderia perceber que ele empalidecera, mas desviou
propositalmente os olhos dele. Em vez disto, ficou observando os pares que danavam na pista.
Precisa conhec-lo pessoalmente. Talvez no tenha boa opinio sobre ele... Porm eu sei... Isto
, por suas cartas... que ele passou por experincias terrveis na frica selvagem. Lamento,
naturalmente, ter que deixar o bom Dr. Marford, porm...

Suas palavras eram um tanto incoerentes.


Vamos falar claro, Janice. Vou tentar esquecer que a amo, que sempre a amei. S aguardava um
aumento de salrio para pedir sua mo. A voz de Mike era firme e decidida. O caso no
incomum; j ouvi muitos outros semelhantes. Uma moa comea a trocar correspondncia com um
homem totalmente desconhecido. As cartas se tornam mais intimas e amistosas. Ela envolve o
missivista numa aura romntica. Quando por fim o tem diante de si, ou passa por tremenda decepo,
ou se apaixona fulminantemente. Certo, alguns casamentos felizes comearam assim, mas o inverso
tambm acontece. Realmente, no sei o que dizer deste caso.
Seu olhar caiu casualmente sobre a mo esquerda da moa, dando por falta do valioso anel de
rubis que ela usara desde que se conheciam.
Ela interpretou corretamente seu olhar, e escondeu a mo no colo.
Onde est o anel? perguntou ele, a despeito disto.
Ela corou, o que j era uma espcie de resposta.
que... mas afinal, o que voc tem a ver com isto?
Mike respirou fundo.
Concordo, nada tenho a ver com isto. S fiquei curioso. Alguma troca de prendas amorosas?
Ele no demonstrava o menor tato naquela noite.
O anel meu, e no vou submeter-me a interrogatrios de quem no tem direito de me
questionar. Como voc antiptico!
Realmente? Ele acenou pensativamente com a cabea Sim, talvez tenha razo. E
reconheo que no tenho o direito de recrimin-la, nem de trat-la mal. No vou nem perguntar o que
ele lhe deu em troca. Algum colar barato...
Ela estremeceu.
Como sabe? Isto , ele muito valioso.
Mike a fitou com compenetrao.
Janice, no acha conveniente examinar mais de perto este homem?
Pela primeira vez, ela o encarou e ficou assustada.
O que quer dizer? No estou entendendo...
Ele procurou sorrir, a fim de tornar a plula menos amarga.
Precisa colher informaes a cerca dele. Olhar os dentes do cavalo antes de compr-lo,
conforme diz o ditado.

No estou fazendo uma compra! replicou ela, friamente. Ele um homem rico! Possui
duas fazendas. Test-lo! Colher informaes! Voc naturalmente j supe que se trata dum criminoso.
E se no descobrir provas concretas, tem imaginao suficiente para inventar algumas! Quem sabe ele
seu famoso Mscara Branca? Pois o homem sua ideia fixa, no ?
Ele suspirou, mas pelo menos tinha um pretexto para falar de outro assunto, menos desagradvel.
O Mscara Branca no inveno. Existe realmente. Basta perguntar a Gasso.
Michael acenou para o elegante gerente do restaurante.
Ah, o Mscara Branca? exclamou o italiano em tom teatral, gesticulando vivamente com as
mos. Um celerado, um bandido ordinrio! Onde anda a famosa polcia londrina? Meu pobre amigo
Bussini teve srios prejuzos. O temvel assaltante arruinou o bom nome de seu restaurante!
O caso fora amplamente noticiado. Tarde da noite, Mscara Branca aparecera no restaurante de
Bussini, arrancando da senhorita Angelo Hillingcote joias no valor de seis mil libras. A ao foi rpida,
executada em alguns segundos, antes que os demais comensais percebessem alguma coisa. Um
policial vira um homem passar correndo numa motocicleta por Leicester Square; posteriormente ele
fora avistado no Embankment, rumando em sentido oeste. Fora o terceiro e mais proveitoso golpe do
criminoso na zona leste de Londres.
Meus clientes andam nervosos e quem no ficaria, nestas circunstncias? continuou
Gasso, excitado. Felizmente so pessoas compreensivas... De repente, ele estacou, olhando para a
entrada. Dio mio, logo quem tinha que me aparecer!... exclamou ele, quase gritando. Precipitouse para a porta, a fim de receber uma senhora cuja chegada parecia desagradar-lhe.
Era a atriz de cinema Dolly de Val, uma esplendorosa loura. Seus agentes tinham lhe dado aquele
nome porque o verdadeiro, Annie Gootch, lhes parecia pouco sofisticado. Era pssima atriz, e o terror
dos diretores, porm o pblico a idolatrava. Acumulara vasta fortuna, cuja maior parte investira em
diamantes. Nos night-clubes elegantes de Londres ela era conhecida como Dolly Diamante.
Depois do caso Hillingcote, os proprietrios destes clubes ficaram sobressaltados, e quando Dolly
Diamante fazia reservas, comunicavam-se imediatamente com a Scotland Yard. O inspetor-chefe
Mason, responsvel por este setor, destacava ento alguns detetives para o local em questo.
Impecavelmente trajados a rigor, os agentes ocupavam as mesas vizinhas s da atriz, a fim de proteger
suas preciosidades.
Mas nem sempre ela tomava a precauo de fazer reservas. Rondava pela noite com alguns jovens
acompanhantes, carregada de joias, e era preciso improvisar apressadamente mesa para o grupo.
Tambm naquela noite ela no se fizera anunciar. Gasso torcia as mos, desesperado. Gesticulava
enquanto ia desfiando seus protestos em italiano, o que seus visitantes achavam romntico, pois nada
entendiam do idioma.
O que, no tem mesa? Ora, no se faa de ridculo, Gasso! Claro que pode dar um jeitinho!
Contento-me com qualquer canto...
Colocaram uma mesa extra junto da porta de entrada, e o grupo tomou lugar. Dolly escolheu o
cardpio.

Lamento v-la to mal acomodada disse Gasso, receoso. E suas vistosas joias constituem
verdadeira tentao. Pense s na senhorita Hillingcote... que coisa horrvel, no ? E se o Mscara
Branca...
Ora, deixe de augurar, Gasso! Vamos mudar de assunto, est bem? replicou Dolly,
impressionada. Depois comeou a confabular com o Matre.
Um par de danarinos russos entrou em cena, e os presentes acompanhavam fascinados o belo
nmero. Foraram-nos a trs bis antes que os artistas pudessem se retirar para os bastidores. Neste
instante, Dolly ouviu algum dizer s suas costas:
Fique bem quietinha!
Ela viu seus companheiros de mesa empalidecer, e voltou-se em sua cadeira. O homem de p atrs
dela trajava uma longa capa preta, que roava o cho. Uma mscara de pano branco lhe cobria o rosto.
Numa das mos enluvadas, ele segurava uma pistola, enquanto estendia a outra para o pescoo da
atriz. Um ligeiro estalido, e o colar de diamantes desapareceu no bolso do mascarado. Dolly ficou
rgida de medo.
Porm os demais convivas presenciaram o incidente. Homens se punham de p bruscamente,
mulheres gritavam, a orquestra parou de tocar.
Pega ladro! gritou algum.
Porm Mscara Branca tinha desaparecido, e os dois porteiros saram cautelosamente de seus
esconderijos.
No se alarme, Janice! disse Mike, em voz baixa mas impressiva. Vou deix-la em casa, e
depois corro para a redao. Pelo amor de Deus, no v desmaiar agora!
Nem penso nisto! afirmou ela, indignada, mas sem conseguir disfarar a inquietao.
Mike conseguiu faz-la sair antes da chegada da polcia, e chamou um txi.
Que cena impressionante! Quem seria ele?
No sei replicou ele, secamente. Alis, como se chama seu romntico apaixonado?
perguntou depois. Voc ainda no me revelou seu nome.
Ela estava to nervosa que perdeu o controle.
Mike Quigley escutou calmamente sua exploso de raiva.
Aposto que tem boa aparncia, talvez melhor do que a minha comentou, com indiferena.
Voc mesmo bobinha, Janice. Mas pode deixar que vou acabar encontrando com ele. Onde que ele
mora?
No vai v-lo nunca! Ela estava prestes a chorar. No lhe digo onde ele mora, e espero
nunca mais ver voc!

Ela ignorou a mo estendida, e no respondeu quando ele lhe desejou boa noite.
Furioso, Mike se dirigiu Fleet Street e redigiu um virulento artigo sobre o Mscara Branca. Mas
todas as expresses de dio nele contidas se aplicavam, na realidade, ao romntico desconhecido da
frica do Sul.

Captulo 2
Janice Harman era uma jovem moderna, que desconhecia as limitaes das geraes anteriores.
Apaixonara-se por Donald Bateman logo no primeiro encontro, encantada por seu porte viril e boa
aparncia. Para ela, era uma aventura romntica; sua imaginao conferia ao amado todas as virtudes
e qualidades que um homem pudesse ter. Impressionou-se com sua modstia, sua fora, seu fino
humor, sua ingenuidade, e sua maneira infantil de lidar com dinheiro e finanas. De certa forma, ele se
subordinava a ela, aceitando irrestritamente as opinies da moa sobre a vida, sobre os
acontecimentos e as pessoas. Com isto, ela se sentia imensamente lisonjeada.
Acima de tudo, ela admirava sua respeitosa discrio. Abraara-a uma nica vez, e frisava sempre
que a amizade entre ambos era muito recente. A palavra amor ainda no fora pronunciada. No
segundo encontro, ele a beijou. Mas devia ter percebido a reao de desagrado de Janice, pois jamais
repetiu a tentativa. E no entanto falavam em casamento, e na instalao de um lar comum na frica
do Sul. Ele lhe contava as maravilhas do Continente Negro, e chegaram a trocar ideias sobre a forma de
educar crianas.
Um dia depois do incidente no clube Howdah, ela combinara almoar com ele no Bussini.
Seu dinheiro j chegou? indagou ela, sorrindo.
Ele tirou a carteira do bolso, e mostrou-lhe duas cdulas de cem libras.
Sim, hoje de manh. Embolsei estas duas notas para pequenas despesas detesto estar sem
dinheiro em Londres. Ainda bem que chegou hoje! Em caso contrrio, eu me veria forado a pedir-lhe
um emprstimo. E o que pensaria de mim ento?
Ela sorriu novamente. Os homens eram to esquisitos quando se tratava de dinheiro... Michael,
por exemplo. Ela comentara que ele precisaria dum pequeno carro, e ele reagira de maneira quase
ofensiva quando ela sugeriu emprestar-lhe o dinheiro para compr-lo.
Divertiu-se muito ontem noite?
Ela fez uma careta.
Bem, eu no diria que foi divertido...
Seu amigo jornalista? Conheo um reprter do Cape Times um sujeito formidvel...
Michael no o culpado pelo fracasso da noitada. Tudo aconteceu por causa dum homem com
mscara branca...
Ah, sim! exclamou ele, erguendo as sobrancelhas. Vocs estavam no clube Howdah, e o
Mscara Branca se apresentou. Li a notcia nos jornais. Quisera ter estado l! Poxa, ser que os
homens desta terra tm sangue de barata? Deixar escapulir assim sem mais nem menos um ladro
atrevido! Se eu estivesse por perto, um de ns ficaria morto no cho. Vocs ingleses tm medo
exagerado de armas de fogo. Sei disto por experincia prpria...
E contou-lhe uma histria sobre o acampamento de garimpeiros de ouro, na qual ele
desempenhara o papel de heri.

Ele falava com o rosto voltado para a janela, o que permitia que ela o contemplasse vontade.
Mas no o observava criticamente, e sim com os olhos de uma mocinha romntica. Era mais velho do
que julgara. Quarenta anos, talvez, conforme revelavam as pequenas rugas nos cantos dos olhos, e o
trao duro da boca. Ela sabia que ele tinha atrs de si uma vida aventurosa; portanto no podia exigir
que tivesse um rosto liso e juvenil. Afinal, a vida deixava suas marcas nas pessoas... Ele passara fome e
sede no deserto de Calahari; fora afetado por devastadora febre nas margens do rio Tuli; e ao leste de
Massicassi seus servos e carregadores tinham desertado, deixando-o merc dos ataques dos lees,
sem ao menos uma arma para se defender. Debaixo do queixo, ele tinha uma grande cicatriz,
provocada pela pata dum leopardo.
Hoje em dia, a vida na frica no se diferencia da de Bond Street disse ele. No h mais
nada de misterioso nela. Duvido que exista ainda um s leo entre Salisbury e Bulawaio. Mas nos
velhos tempos, podiam ser encontrados no meio do caminho...
Ela poderia escut-lo durante horas, porm explicou-lhe que ainda tinha obrigaes a cumprir na
clnica.
Vou busc-la no fim do expediente; qual o endereo da clnica?
Ela explicou detalhadamente como chegar a Tidal Basin.
Afinal, que tipo de homem o Dr. Marford?
Oh, duma tocante bondade replicou Janice, entusiasmada.
Pois ento ns o levaremos para a frica do Sul. H muito trabalho para ele l, principalmente
entre as crianas negras. Caso eu pudesse comprar a fazenda vizinha minha, poderamos instalar um
sanatrio nela. Possui uma ampla casa, construda por holandeses; como disponho duma residncia
confortvel, no teramos uso para a outra.
Ela riu.
Voc parece insacivel quando se trata de terras, Donald. Vou ter que entender-me com um
corretor, a fim de obter maiores informaes sobre esta propriedade to cobiada!
Ele franziu a testa.
Tem amigos na cidade do Cabo?
Sim, conheo um rapaz que mora l, mas no lhe tenho escrito desde que ele deixou a
Inglaterra.
Hum! Donald tomou uma expresso sria. Sabe, estranhos desejosos de comprar terras
na frica so muitas vezes logrados. Posso dar-lhe um conselho? Nunca tente adquirir propriedades na
frica do Sul por intermdio de corretores; quase todos eles so ladres. Mas uma coisa certa: as
terras na regio de Paarl, onde fica minha fazenda, valero o dobro dentro de poucos anos. O Governo
est construindo uma nova via frrea, que passar nos limites de minha propriedade. Se eu fosse dono
duma fortuna, aplicaria at o ltimo centavo em imveis naquela zona.

Ele tirou novamente da carteira as duas notas de cem libras, contemplando-as pensativo, e
fazendo o papel estalar entre os dedos.
Por que no pe o dinheiro no banco?
Porque gosto de t-lo comigo. E sinto prazer em manusear cdulas bancrias inglesas. Elas tm
um ar to asseado...
Ele recolocou a carteira no bolso, e de repente segurou Janice pelos ombros. Em seus olhos ardia
um fogo que ela jamais vira antes, e ficou um tanto assustada.
Quanto tempo teremos que esperar ainda? perguntou ele, em voz baixa. Eu poderia fazer
correr os proclamas; desta forma, o casamento seria realizado em breve, e iramos viajar pela Europa.
Ela se libertou, constatando surpresa que tremia.
Isto impossvel! replicou ela, ofegante. Ainda tenho muito trabalho pela frente, e no
posso abandonar a clnica antes de encontrar uma substituta de confiana. No ficaria bem deixar o Dr.
Marford to repentinamente! Alis, voc tinha me dito que s pretendia casar-se daqui a alguns
meses.
Ele a fitou, sorrindo.
Posso esperar meses, e at anos, se for preciso.
Janice s dispunha de meia hora livre noite, porm ele fez questo de marcar um jantar. Ela no
se sentia entusiasmada com a ideia. Afirmava a si prpria que amava Donald. Ele era tudo que sempre
sonhara. Mas casamento casamento imediato? Ela sacudiu a cabea.
Em que banco tem conta? perguntou ela, de repente.
A pergunta pegou-o desprevenido.
Banco? Ah, sim o banco Standard. Isto , no o banco Standard propriamente, mas uma firma
ligada a ele. Por que quer saber?
Ela estava interessada na informao porque tencionava fazer-lhe uma agradvel surpresa; porm
no queria revel-la ainda.
Depois lhe conto...
Donald acompanhou-a at Tidal Basin. Depois passou a tarde visitando diversas agncias de
viagens, olhando prospectos e fazendo planos. Gostaria de ficar em Londres, assim como em muitas
outras cidades que fora obrigado a deixar. Ins vivia aqui. Transformara-se numa beldade. Tornara a
v-la, apesar de ela ignorar o fato. Estranho como as mulheres evoluam! Outrora, ela era uma moa
desajeitada, que pouco o atraa. Qual seria a aparncia de Janice daqui a alguns anos? Por ora, at que
era bem bonita. Apesar de possuir algumas caractersticas inquietantes. Bem, no existia mulher
perfeita!

Quando a segurara pelos ombros h pouco, os olhos dela expressavam coisa inteiramente
diferente do que esperava. Chegara a recuar, assustada. Bem, a moa era tmida, teria que agir com
mais cautela. Era questo de insistir, se bem que casar naquela terra representasse alto risco. E ela
tinha um reprter como amigo! Nutria especial averso por representantes daquela profisso. Viviam
metendo o nariz em assuntos alheios, e no tinham escrpulos. E os reprteres criminais eram os
piores de todos!
Para fugir da preocupao, voltou os pensamentos para Ins. Depois recordou outras mulheres.
Qual teria sido o destino de Lorna? Provavelmente acabara sendo encontrada por Tommy, que lhe
perdoara tudo. Afinal, sempre fora um fraco. Mas Ins...!
noite, jantou com Janice no clube Howdah. O assalto ao local j fazia sentir suas consequncias.
O salo estava ocupado apenas pela metade, e Gasso andava dum lado a outro com ar sombrio.
O caso me arruinou, senhorita Harman! disse ele, com voz sumida. O pblico se afastou, e
as poucas pessoas que ousam comparecer deixam suas joias em casa. Porm eu gosto de
frequentadores distintos, devidamente aparelhados sem o exagero da senhorita Dolly, no entanto.
Pois eu gostaria de ver o Mscara Branca aparecer aqui hoje! afirmou Donald, com a maior
tranquilidade.
Ah, gostaria, ? exclamou Gasso, indignado. Gostaria de ver-me totalmente
desmoralizado, obrigado a ir pedir esmolas na rua? Pelo amor de Deus, no repita uma coisa destas!
Janice riu, e conseguiu acalmar novamente o nervoso proprietrio.
Na verdade, a frequncia do clube est fraca hoje comentou Donald. pouco provvel que
vejamos o Mscara Branca. Sabe, ele me faz lembrar os velhos tempos na Austrlia. L, um grupo de
pessoas se especializou em roubar bancos, tambm disfarados com mscaras brancas. Conseguiram
apoderar-se de vultosas quantias. Nunca ouviu falar dos Furses? Eram irmos, os mais atilados
especialistas no setor.
Quem sabe, o Mscara Branca poderia at ser um deles disse ela, irrefletidamente.
O que foi que disse?
Ela percebeu nitidamente o alarma do noivo. Estranho, pois Donald jamais mostrara medo diante
de coisa alguma.
Ora, duvido muito! disse ele, depois duma pausa.
Conversaram alegremente durante o jantar, gracejando um com o outro, e falando sobre
trivialidades. Mas de repente. Donald largou o garfo e a faca, e Janice viu novamente a expresso de
medo em seus olhos. Ele olhava fixamente para um homem, e ela procurou-o tambm com os olhos.
O homem magro, elegantemente trajado, que acabava de entrar com um grupo de pessoas, podia
ter cerca de sessenta anos. Os garons foram-lhe pressurosamente ao encontro.
Quem... quem aquele homem? perguntou ele, esforando-se por falar displicentemente.
Quero dizer, aquele senhor em companhia duma moa. Conhece-o, por acaso?

Sim, o Dr. Rudd.


Rudd!
o mdico oficial da polcia em nosso distrito.
J o vi diversas vezes, inclusive na clnica. Uma pessoa antiptica. Vive depreciando nosso trabalho.
Ela se admirou com a repentina palidez de Donald.
S aos poucos seu rosto reassumiu a cor normal.
Voc o conhece? perguntou ela, surpresa.
Ele esforou-se para sorrir.
No, mas lembra-me algum um velho amigo da Rodsia.
Ao sair, quando passaram pela mesa do Dr. Rudd, Donald cobriu a parte inferior do rosto com um
leno, como se sentisse dor de dente.
Est sentindo alguma coisa, Donald? perguntou Janice.
No, apenas uma ligeira nevralgia caoou ele. Consequncia de muitas noites passadas ao
ar livre, debaixo de chuva.
Ele contou urna histria sobre uma chuva tropical na Rodsia do Norte, que se prolongara sem
interrupo por quatro semanas.
Ela se despediu na porta de sua casa, na rua Bury. Ele parecia um tanto desapontado, pois
certamente esperara que ela o convidasse a entrar. Mas j no caminho do hotel superou a decepo.
Pois tinha encontro marcado para a manh seguinte, porm no com Janice.

Captulo 3
Em seus escassos momentos livres, o Dr. Marford ficava olhando a rua da janela de sua sala de
consultas. Nem precisava levantar da mesa, pois as cortinas de cretone vermelho vedavam apenas a
parte inferior das janelas. Entregava-se ento a consideraes filosficas sobre Tidal Basin, seus
habitantes, e seus destinos individuais.
Ao comear sua modesta prtica, o Dr. Marford tivera que instalar a clnica num bloco residencial
bastante maltratado. Todos os moradores de Tidal Basin sabiam que o mdico dispunha de poucos
recursos, pois ele prprio pintara as paredes e envernizara os pisos. Provavelmente costurara at as
cortinas. Os mveis tinham sido comprados em lojas de artigos usados.
Em Tidal Basin, ele era conhecido como o mdico pobre, e mais tarde, doutor das crianas,
pois depois de um ano comeou a aplicar gratuitamente raios ultravioletas em crianas. Mas devia ter
patrocinadores abastados, pois algum tempo depois abriu uma colnia de frias perto do mar.
Inteiramente dedicado sua profisso, no gastava um s xelim do dinheiro doado para si prprio.
Seu gabinete permaneceu simples e modesto, em contraste com os inmeros quartos de doentes,
dotados das mais modernas instalaes.
Ele estava diante da janela quando Janice Harman chegou; abriu-lhe a porta amavelmente. A
despeito de seu amor pela cincia e pelos pobres, era suficientemente homem para admirar sua bela
enfermeira. s vezes ficava sentado sua mesa, pensando longamente nela. Porm no deixou
perceber seus sentimentos ntimos quando ela lhe falou timidamente de seus planos de casamento.
Oh, isto lamentvel... para minha clnica, quero dizer. Qual a opinio do reprter Quigley
acerca disto?
At ento ele demonstrara ntida averso pelo jovem jornalista. Mike era uma presena frequente
na clnica, a pretexto de ver Janice, ou lev-la para casa. Mas o Dr. Marford no gostava dos
entusisticos e elogiosos artigos que Quigley publicava sobre a clnica. Detestava ver-se transformado
em figura pblica.
Ele no tem direito de ter opinio replicou ela, em tom de desafio. apenas um bom
amigo ou era. . .
Seguiu-se uma pausa constrangedora.
Deixaram de ser amigos? perguntou o Dr. Marford, amavelmente. De repente, sem saber
por que, tomava o partido do jovem reprter.
No, no se trata disto. Gosto muito dele, um rapaz simptico, mas tambm sabe ser um
tanto mando e prepotente. Ainda outro dia ele me prestou valiosa assistncia, e nem lhe agradeci. Foi
naquela noite em que jantamos no clube Howdah, e apareceu o mascarado.
Ele a fitou com ar interrogador.
Que mascarado?
O Mscara Branca.

Ah, sim, li a notcia nos jornais. O sargento Elk tambm me falou a respeito. Supe-se que o
assaltante more aqui nas redondezas. Acho que foi seu amigo Mike que lanou tal boato. Tem certeza
de que est agindo certo?
A pergunta surpreendeu-a.
Refere-se aos meus planos de casamento? Ser que alguma moa tem certeza do que faz num
momento destes, Dr. Marford? E eu conheceria melhor este homem se o tivesse visto diariamente
durante dez anos? Os homens se mostram sempre pelo melhor lado s mulheres enquanto no esto
casados. S atravs do convvio chegamos a conhec-los realmente.
Marford concordou com um aceno, e ambos permaneceram calados por algum tempo.
Lamento imensamente perd-la disse ele por fim. Foi uma preciosa auxiliar.
Janice precisava abordar agora um tema difcil, pois conhecia bem a suscetibilidade de seu chefe
em questes de dinheiro.
Eu gostaria de fazer uma pequena doao clnica. Cerca de mil libras...
Ele ergueu a mo, e a expresso de seu rosto denotava o quanto lhe era desagradvel falar sobre
estas coisas.
No, no quero ouvir falar disto. J me fez proposta semelhante h algum tempo. Mas basta ter
trabalhado gratuitamente comigo por tanto tempo. Foi uma obra de caridade mais valiosa do que
dinheiro.
Janice sabia que ele jamais mudaria de opinio. Mas se ele devolvesse a contribuio, ela lhe
enviaria o dinheiro anonimamente no dia do casamento.
Inesperadamente ele lhe estendeu a delgada mo.
Espero que seja muito feliz disse.
Aquelas palavras eram ao mesmo tempo parabns e despedida.
Ela atravessou para o outro lado da rua Endley. Na esquina estava parado um homem alto e de
boa apresentao, com cabelos ligeiramente grisalhos. Janice reconheceu Donald, e ficou surpresa por
verificar que palestrava animadamente com uma mulher. Esta se afastou pouco depois, e Donald veio
sorrindo ao encontro de Janice:
Que zona terrvel, meu bem. Alegro-me por saber que ficar longe dela em breve.
Com quem estava falando? perguntou ela.
Ele riu, e seguiu com os olhos a esbelta mulher.
Ah, aquela senhora? Foi engraado, sabe... ela me tomou por seu irmo. E ficou muito sem
graa quando verificou o engano. Chegou a ver o quanto ela era bonita?

O carro de Janice se encontrava num estacionamento prximo. Inicialmente, ela o deixava parado
diante da clnica. Alertada pelo Dr. Marford, ela desistira disto. Principalmente porque numa semana
os pais de seus pequenos pacientes tinham furtado do veculo tudo em que puderam meter as mos.
Ela sentou ao volante, e Donald a contemplou embevecido. Quando passaram diante da clnica, ela
viu o Dr. Marford na janela, e acenou.
Quem ? indagou ele, em tom desinteressado.
Meu chefe.
O Dr. Marford? Pena no t-lo visto mais de perto. Ele deve possuir grande influncia nesta
zona, no ?
Ela riu.
Que nada! Pouco se fala dele em Tidal Basin. Porm ele uma pessoa excepcionalmente
abnegada. Economiza onde pode a fim de manter a clnica em funcionamento.
Durante o percurso, ela falou continuamente da clnica e dos mritos do Dr. Marford. S
gradualmente ele conseguiu retomar a palavra. Falou da frica do Sul e de suas duas fazendas. Uma na
selva da Rodsia, e outra na bela regio de Paarl.
S receio que a vida lhe parea um tanto solitria por l; teremos vida social naturalmente, pois
sou muito relacionado...
Ali est algum que certamente conhece voc disse ela, rindo.
Ele voltou rapidamente a cabea, porm no distinguiu nenhuma face conhecida no meio da
multido.
Onde?
Ali, aquele homem negro... perto da loja de meias.
Ele olhou na direo indicada, e franziu a testa.
Ah, sim, conheo-o, mas no intimamente.
Certa vez fiz uma transao com ele, na qual tive grande lucro; ele jamais me perdoou por isto.
Bruscamente ele mudou de assunto: Querida, infelizmente no vou poder lev-la ao teatro hoje
noite. Ficar muito aborrecida?
Aborrecer-se com ele? Ela estava feliz demais para isto, pois vibrava intensamente com toda
aquela aventura. Um belo estranho entrara inesperadamente em sua vida; e ela ainda estava to
pouco habituada a ele que hesitava antes de pronunciar seu nome. Representava a realizao de seus
mais fantasiosos sonhos, mas ao mesmo tempo era quase irreal.
Fazia dez dias que o conhecera, porm este breve lapso de tempo lhe parecia uma eternidade. Por
diversas vezes, ela esteve prestes a revelar-lhe a surpresa que planejava. Donald amava seu lar acima
de tudo, e ambicionava ardentemente possuir a propriedade vizinha sua em Paarl. Estava venda

por oito mil libras, e ele no se cansava de frisar as vantagens que lhes traria a ampliao de seus
domnios.
Quando passavam por Piccadilly Circus, ele tocou novamente no assunto.
Voc me tornou ambicioso, querida. Mas sou apenas um fazendeiro remediado, e no disponho
de recursos suficientes. J me conformei em perder este excepcional negcio.
Mais uma vez ela se sentiu tentada a revelar o segredo. Tinha um amigo na cidade do Cabo, um
jovem colega de Oxford. Telegrafara-lhe pela manh, solicitando que providenciasse a compra da
fazenda.
Separaram-se diante da residncia da moa na rua Bury.
Estou realmente desolado por no poder adquirir a fazenda disse, despedindo-se. Se eu
pudesse remeter pelo menos quatro mil libras amanh cedo, o negcio estaria fechado.
Ela sorriu misteriosamente, e mais tarde sonhou com encostas verdejantes e penhascos
ensolarados, onde bandos de macaquinhos saltavam de galho em galho por entre as rvores.
s dez horas da noite chegou um telegrama que a deixou completamente atordoada. Precisava de
algum para aconselh-la naquela emergncia; peculiarmente, a primeira pessoa que lhe ocorreu foi
Mike Quigley. Mas quando ergueu com mo trmula o gancho do telefone para falar com ele,
informaram que ele no se encontrava na redao. Rapidamente ela tornou a vestir-se.

Captulo 4
Depois da sada de Janice, o Dr. Marford foi preparar as poes que receitara a seus pacientes no
decorrer do dia. Era sua ocupao noturna habitual.
Todavia, o trabalho no o satisfazia, e voltou para sua mesa, onde o aguardava uma pilha de papis
e contas. A clnica estava perpetuamente em dficit, pois sempre precisava. adquirir novos aparelhos e
instalaes. Tambm a colnia de frias em Eastbourne necessitava de mais verbas. Apesar disto, ele
no desanimava.
Aguardava nos prximos dias vultosas remessas dum homem de Anturpia, e de outro de
Birmingham, que lhe mandavam dinheiro regularmente. Reuniu os papis, e trancou-os numa gaveta.
Depois levantou da mesa, e saiu por uma porta lateral para o ptio.
Era bastante amplo. Numa das extremidades ficava o galpo no qual o velho Gregory Wicks
guardava seu carro, em troca dum modesto aluguel.
Aquele motorista era um homem robusto e voluntarioso, sempre calado e reticente diante de
estranhos. Jamais entrava na fila dos demais txis, nem conversava com seus colegas de profisso.
Porm era renomado por sua honestidade. J devolvera polcia grandes somas de dinheiro e objetos
valiosos esquecidos em seu carro.
Conversava ocasionalmente com o Dr. Marford, mas fora disto no tinha grande considerao por
pessoa alguma. A despeito da idade avanada, era forte e gil, e continuava sendo um bom boxeador.
O mdico abriu uma porta, e dirigiu-se Gallows Alley, um beco sujo e estreito onde um grupo de
crianas brincava. Estavam descalas e imundas, mas pareciam felizes com suas brincadeiras. Pais e
mes, igualmente miserveis, apareciam nas portas ou janelas, porm ningum prestava ateno ao
mdico. Era mais um morador da zona, e tinha o direito de transitar livremente pelo beco.
No nmero 9, a ltima casa, morava Gregory Wicks. O Dr. Marford bateu de maneira combinada
na porta, e pouco, depois ela abriu.
Entre, doutor! disse Gregory, em voz alta e cordial. Mas no faa barulho, pois meu
inquilino quer dormir. Depois bateu a porta.
Ele deve ter sono muito profundo para aturar esta barulheira! comentou o Dr. Marford,
sorrindo.
Gregory subiu a escada, e conduziu o mdico a seu quarto.
E voc, como vai?
Ora, alegre e lampeiro como sempre. Portanto, no vale a pena lamentar-me por causa duma
ninharia. Mas sente-se... verdadeiramente, sou-lhe muito grato, doutor. Se o pessoal de Tidal Basin
soubesse o que fez por mim...
Est bem, est bem... replicou Marford, sorrindo. Mas agora, Deixe-me ver como est.
Virou o velho Gregory de modo que seu rosto ficasse voltado para a luz, e observou-o
atentamente.

Nem melhor, nem pior talvez at um pouco melhor, eu diria. Vamos ver o corao agora.
Meu corao! exclamou o velho Gregory, indignado. to forte quanto o dum leo! H
pouco tempo mudou-se para c uma famlia irlandesa, e a mulher veio me pedir uma panela
emprestada. Disse-lhe o que pensava sobre gente que vive de emprstimos; o homem dela se meteu
na discusso. Mas dei-lhe um bom par de tapas na cara.
No devia ter feito isto, Gregory. Meus pacientes me contaram o incidente.
O velho riu, divertido.
Eu nem precisaria ter tido este trabalho. A rapaziada local se encarregaria do caso se eu desse a
dica. E meu inquilino certamente correria em meu auxlio se o acordasse.
Ele est aqui hoje?
Acho que sim, mas s os cus sabem. No o ouo chegar nem sair. Nunca na minha vida conheci
pessoa to sossegada. O senhor deve ter contribudo para melhor-lo. Ningum diria que o homem
passou metade da vida na cadeia.
Durante cinquenta anos, Gregory percorrera calado as ruas de Londres, noite por noite. E gostava
de recordar com Marford os velhos tempos esquecidos, assim como as pessoas famosas que
transportara ainda com sua carruagem puxada por cavalos.
Pouco depois, o motorista levou seu visitante porta, e ficou observando o mdico at que ele
desaparecesse de vista. As crianas barulhentas no o provocavam, e nenhum adulto caoava dele. Se
um policial passasse pelo beco, No ficaria livre de exclamaes de desprezo e at insultos.
Unicamente o mdico e Gregory Wicks eram poupados. O motorista era temido por sua fora fsica, o
mdico por outros motivos. Nunca se podia saber quando seria preciso recorrer a ele. E indispor-se
com ele significava correr o risco de receber remdios drogados... Ou ser narcotizado, e ficar
inteiramente merc do homem. No, era bem melhor conservar suas boas graas!

Captulo 5
Como o Dr. Marford no tinha outros amigos, o sargento-detetive Elk ia visit-lo de vez em
quando, discorrendo sobre a criminalidade no distrito. Apareceu na noite em que Janice Harman se
despedira, e encontrou o mdico em disposio melanclica.
No estaleiro prximo, o turno da noite funcionava a pleno vapor, e o barulho das mquinas era
perceptvel na clnica. Mas no incomodava mais o Dr. Marford, j habituado a ele. Tampouco se
alterava com as frequentes discusses e brigas dos bbados na rua, nem com os gritos estridentes das
crianas, soltas nas ruas at meia-noite. Pesados caminhes passavam diante do prdio dia e noite, a
caminho dos depsitos da Eastern Trading Company, sem alterar a calma do Dr. Marford.
Apesar de ainda no ter quarenta anos, parecia muito mais velho. Era franzino, e os cabelos
grisalhos comeavam a escassear. Usava grandes culos com aro de tartaruga.
Durante muito tempo os dois homens ficaram diante da janela, olhando por entre as cortinas
vermelhas para os deprimentes arredores.
Verdadeiramente, um inferno sobre a terra comentou o sargento.
O Dr. Marford riu baixinho.
De fato, e Mike Quigley criou o diabo para ele.
Sempre tenho que rir quando vejo nos jornais a expresso Demnio de Tidal Basin.
Estes reprteres malucos! Os jornais se agarram lenda mesmo que o delinquente preso no
tenha nada a ver com Tidal Basin. Mas isto aqui no reduto privado do demnio; serve de moradia a
centenas ou milhares de pessoas!
O Dr. Marford afastou-se da janela.
Receio ter contribudo para a continuidade da lenda... Certa vez comentei com Quigley que eu
costumava atender um paciente bastante estranho; porm faz meses que ele no aparece. Vinha
sempre no meio da noite, e usava mscara, porque seu rosto fora desfigurado por uma exploso na
siderrgica em que trabalhava.
Elk ficou interessado.
Sabe onde ele mora?
No. Quigley tentou descobrir, mas no conseguiu. Ele me pagava uma libra por cada consulta,
ou seja, quarenta vezes mais do que o normal.
Elk no se surpreendeu com o fato. Continuava a olhar a rua.
Uma sub-humanidade! disse ele. E no entanto estes garotos maltrapilhos podem vir a ser
dirigentes polticos ou gnios literrios!
Noventa por cento deles passam por minhas mos. E pouco adianta aplicar-lhes raios
ultravioleta ou fisioterapia. Acabam ou no hospcio ou em reformatrios.

O senhor conhece a senhora Weston. por acaso? perguntou Elk de repente. Uma bela
mulher, com uma residncia espetacular. Coisa incomum aqui em Tidal Basin. Estive l uma vez,
quando alguns moleques lhe quebraram as vidraas a pedradas. Senti-me como se entrasse num hotel
de luxo. Mas preciso acautelar-se, pois ela no tem boa fama.
Marford sorriu.
Ento devo conhec-la, com toda a certeza.
Principalmente se pertencer ao tipo de mulheres que deixam de pagar a conta do mdico. Mas por
que pergunta?
Elk tirou um cigarro do bolso e acendeu-o.
Ela disse que o conhece replicou, depois de fumar por alguns minutos em silncio. Alis, o
senhor tem uma enfermeira muito bonita. O tal de Quigley est muito interessado nela, no ?
Sim respondeu Marford, sem mais comentrios.
Ergueu-se, cerrou as cortinas, acendeu a luz e tirou duma estante copos de usque.
No estou de Servio informou Elk, em resposta ao olhar interrogador do mdico. Apesar
de ser uma declarao incorreta para um detetive, pois ele est sempre em servio. Puxou uma
cadeira para perto da mesa. Alis, leu alguma vez romances policiais?
Marford sacudiu a cabea.
O telefone tocou. Ele atendeu, escutou por alguns instantes, fez perguntas e desligou.
Sou um homem ocupado demais para ler, seja l o que for. A populao de Tidal Basin cresce
assustadoramente. Anotou alguma coisa num bloco. Ainda tenho que fazer um parto esta noite.
Queriam que eu fosse imediatamente, mas no precisaro de mim antes das trs da manh. E por que
eu deveria ler romances policiais?
O sargento bebeu um gole de usque. Nunca se deixava apressar.
Sabe, eu gostaria que jornalistas intrometidos, como Mike Quigley, fizessem um estgio prtico
na polcia durante trs meses. Outro dia vi um filme policial americano no cinema. Comea
apresentando vinte pessoas diversas, depois descreve carter e padro de vida de cada uma. Ora,
qualquer aficionado de filmes deste tipo adivinha logo que o criminoso a figura sobre a qual recaem
menos suspeitas. S que a tarefa da polcia no assim to simples. No somos apresentados aos
envolvidos no crime, e nada sabemos de seu carter. Quando ocorre um assassinato, tudo que temos
um cadver. Quem ser? Como se relacionava com seus concidados? Temos que descobrir tudo
sozinhos, atravs de penosas investigaes e interrogatrios. E as testemunhas sempre tem algo a
esconder.
Como assim?

Toda pessoa tem algo a esconder repetiu Elk. Quer um exemplo? Suponhamos que seja
casado, que sua esposa viajou, e que queira aproveitar sua liberdade para uma pequena excurso
romntica, em companhia duma jovem bonita.
Marford protestou.
Ora, apenas um exemplo tranquilizou Elk.
Estas coisas tm acontecido, e continuaro acontecendo. Pois bem, no hotel o senhor
presencia um assalto mo armada, em que a vtima ferida. Como mdico, seria constrangedor ver
seu nome nos jornais, como envolvido no caso. Procuraria a polcia, a fim de testemunhar? E
confessaria abertamente no tribunal sua escapada conjugal? Percebeu onde quero chegar? Num
processo de homicdio, cada qual tem um segredo que no gostaria de ver revelado, e por isto to
terrivelmente difcil trazer a verdade tona. A pessoa se sente como que iluminada por um potente
holofote. E a pobre testemunha espremida primeiro pelo promotor, e depois pelo advogado do
acusado... E cada qual tenta provar aos jurados que a testemunha no merece o menor crdito.
Elk continuou a fumar em silncio.
Esta Lorna Weston no uma mulher um tanto misteriosa? perguntou, por fim.
O Dr. Marford fitou-o pensativamente.
Sim, acho que sim. Mas para mim, todas as mulheres so mais ou menos misteriosas. Do que ela
vive?
Elk fez uma careta.
Ora, bem sabe como...
O doutor acenou com a cabea.
Sim, como tantas outras. S queria saber por que ela resolveu viver num bairro to miservel
como este. Talvez por ser mais barato... Uma empregada me contou... mas no se pode levar a srio o
que diz... Ele suspirou profundamente. Alis, no se pode acreditar em ningum!
Elk levantou, esvaziou o copo, e apanhou o chapu.
Ela queria saber se o senhor muito escrupuloso. Eu no saberia dizer por que, porm suspeito
que ela viciada em drogas. Sabe, em Silverton um mdico acumulou uma fortuna com isto. Gastou
mais de mil libras com advogados quando o peguei...
O mdico acompanhou-o at a porta, e alcanaram a rua no momento exato. J no vestbulo
tinham escutado gritos e alteraes. Dois homens se empenhavam em furiosa luta, cercados por um
grupo de espectadores.
Nenhum dos dois levava vantagem, pois ambos estavam embriagados. Mas aproximaram-se
demais do meio-fio, e um deles tropeou. Bateu com a cabea no granito, e a poeirenta pedra cinza se
tingiu de vermelho.

Ei, voc a!
Elk deteve o vencedor. Policiais j abriam caminho entre a multido.
Prendam este homem! O sargento entregou o prisioneiro a um agente. E levem o outro para a
clnica; mas cuidado ao levant-lo!
O homem inconsciente foi carregado para a sala de espera do doutor Marford. Este examinou-o
rapidamente, enquanto Elk fazia sair os curiosos para a rua.
Ento, como que ele est? indagou, ao voltar.
Precisa ser levado ao hospital.
Marford fez um curativo de emergncia no homem lvido. Pode fazer o favor de chamar uma
ambulncia?
Ser que ele se salva?
Duvido muito. Uma grave fratura de crnio. O essencial conduzi-lo o mais depressa possvel
para o hospital. Talvez ainda possam fazer algo por ele.
A ambulncia compareceu, e removeu o ferido.
O mdico fechou a porta atrs do sargento Elk, e retomou suas ocupaes. Duas crianas viriam
ao mundo naquela noite em Tidal Basin. As parteiras o avisariam a tempo. Todavia, ambos os bebs
eram indesejveis. O pai de um estava desempregado, sem perspectivas de encontrar novo trabalho; o
pai do outro estava encarcerado.
Marford lembrou-se bruscamente de Lorna Weston...
Claro que a conhecia. Ela passava frequentemente diante de sua janela quando ia fazer compras.
Chegara a entrar algumas vezes, para uma breve visita. Era bonita, a despeito da boca de traos duros
e vulgares. Mas jamais revelava a Elk que conhecia determinada pessoa. O homem era detetive, e bem
poderia explorar profissionalmente as confidncias privadas.
Pouco depois o telefone tocou, e o sargento avisou que o homem morrera ao dar entrada no
hospital.
Vamos precisar do senhor como testemunha quando o caso for a julgamento avisou. O
morto um estivador de Poplar, um certo Stephens.
Assaz interessante! comentou o mdico, recolocando o fone.
Neste momento, a campainha da porta soou. Marford ergueu-se, e foi atender com passo cansado.
A noite estava escura, e chovia.
o Dr. Marford? perguntou uma voz.
Sentiu o aroma de perfume caro, e a voz feminina denotava cultura, apesar de parecer irritada.
Exato. Queira entrar.

A sala de espera era iluminada apenas por um quebra-luz sobre a mesa; ele notou que sua cliente
parecia satisfeita com isto.
Vestia um casaco de couro e chapu. Desabotoou nervosamente o casaco, como se sentisse calor e
quisesse respirar mais livremente.
Tomou-a por americana. Indubitavelmente aquela senhora no residia nas imediaes de Tidal
Basin.
Ele est... morto? perguntou ela, fitando-o receosa.
A quem se refere?
Marford procurou lembrar-se dos pacientes moribundos. Mas s lhe ocorreu o velho Sully, dono
duma loja de apetrechos martimos; mas ele j se encontrava s portas da morte a cerca de dezoito
meses.
O homem que trouxeram para c, aquele da briga na rua. Um policial me contou o caso.
De mos postas, curvada para a frente, ela esperava ansiosamente.
Ah, aquele... Sim, est morto. Acabei de sab-lo h pouco.
Dr. Marford fitou-a, surpreso. Como que aquela senhora podia interessar-se pelo destino dum
estivador?
Ah, meu Deus! exclamou ela, abalada, oscilando na cadeira.
O Dr. Marford aproximou-se para ampar-la.
Ela comeou a chorar, e o mdico no sabia o que fazer.
Foi um acidente tentou explicar. O homem tropeou, bateu com a nuca na aresta aguda
do meio-fio, e...
E eu pedi tanto que no se aproximasse dele! exclamou ela, desesperada. Pedi tanto!
Quando ele me telefonou dizendo que estava na pista do homem... que o seguira at aqui... tomei
apressadamente um txi... ah, supliquei-lhe que voltasse!
Ela falava incoerentemente; e muitas de suas palavras eram sufocadas pelos soluos. Ele se dirigiu
ao armrio dos remdios, despejou uma poo num copo, e acrescentou gua.
Beba isto. Ficar mais calma, e poder me contar tudo desde o comeo disse em tom
amistoso porm firme.
Em sua perturbao, ela lhe revelou muito m ais do que diria no confessionrio. A desgraa que a
atingira liberava toda inibio. O Dr. Marford escutava, observando-a atentamente enquanto revolvia
nas mos o vidrinho de remdio.

O morto era estivador comentou ele, por fim. Um homem alto e corpulento, de cabelos
louros. Mais de metro e oitenta de altura. O outro era jovem, cerca de vinte anos. S o vi de relance,
ao ser preso. Tinha um bigode claro, quase branco.
Ela o fitou ansiosamente.
Bigode claro... e muito jovem...
Ele lhe estendeu novamente o copo.
Beba. Ainda est muito nervosa. Precisa acalmar-se.
Mas ela rejeitou o copo.
Muito jovem? Tem certeza disto? Eram apenas dois homens do povo?
Sim, dois operrios embriagados. Uma ocorrncia comum nesta zona. Costumamos ter cerca de
duas brigas srias por noite; seis aos sbados. O pessoal tem pouca distrao, e precisa desrecalcar de
alguma maneira.
Aos poucos, a cor voltava ao seu rosto. Ela hesitou ainda um instante, depois tomou o copo e
esvaziou-o.
Ufa, que gosto horrvel! Ela fez uma careta e passou o leno nos lbios. Depois ergueu-se.
Lamento t-lo incomodado, doutor. Espero que no me leve a mal se lhe indenizo o tempo
gasto.
Qual, por uma ninharia destas!...
Ela sorriu.
Como o senhor amvel! Julga-me americana, no ? Acertou, porm j moro na Inglaterra h
muito tempo. Agradeo-lhe imensamente, doutor. E, por favor, esquea as tolices que eu disse.
Ele estava de p ao lado do quebra-luz, com o rosto na sombra.
No posso prometer-lhe isto. Mas pode estar certa de que no comentarei nada com terceiros.
Ela no disse o nome, nem ele perguntou. Ofereceu acompanh-la at a rua, e chamar-lhe um txi,
mas ela declinou. Marford demorou-se alguns instantes diante da porta, vendo-a afastar-se, enquanto
a chuva fina lhe molhava o rosto.
O policial Hartford ia passando e parou para trocar algumas palavras.
Acabei de saber que o Stephens morreu. Pois , a bebida resulta nisto. Jamais me arrependerei
de ser antialcolico. Mandei-lhe uma moa que queria saber do Stephens. Eu ainda no sabia que ele
tinha morrido, seno teria dado informao eu mesmo.
Foi melhor assim, pode crer.

Marford procurava evitar ao mximo aquele homem loquaz, que espichava interminavelmente
qualquer assunto. Fechou a porta, e voltou para seu consultrio. Abriu as cortinas e ficou
contemplando a rua deserta. Nas sombras do muro que cercava o terreno da Eastern Trading
Company, algum se movia.
A luz do poste lhe permitiu identificar um homem e uma mulher, conversando. Chamou-lhe a
ateno o traje a rigor do homem. Em Tidal Basin, nem garons possuam smoking.
Marford tornou a sair, porm os dois se separaram, tomando direes opostas quando ele ia
abrindo a porta. Pouco depois, percebeu um segundo homem, que seguia o trajado a rigor com passo
apressado. Este parou, e virou-se. Comearam a discutir, e acabaram atracando-se. Um deles abateuse no cho pesadamente; o outro curvou-se sobre ele por instantes. Depois se afastou rapidamente,
desaparecendo sob o arco da passagem de nvel ferrovirio pouco adiante.
O Dr. Marford observara tudo atentamente. Ia atravessar a rua para prestar assistncia ao homem
cado, mas este j se levantava, e acendeu um cigarro.
Um relgio nas proximidades bateu vinte e duas horas.

Captulo 6
Louis Landor olhou apavorado para o homem que abatera. Fora impulsionado pelo dio, mas
agora sentia um medo irracional. Olhou em torno, acuado. Bem defronte havia um consultrio mdico,
conforme indicava a dbil luzinha vermelha acima da porta. Percebeu algum parado diante dela.
Deveria procurar ajuda? Mas repeliu imediatamente a ideia; a prpria segurana vinha primeiro.
Portanto esgueirou-se pela sombra do alto muro, em direo da passagem de nvel. Mas de repente
avistou um policial vindo ao seu encontro. Onde esconder-se? A sua direita havia dois grandes
portes, e uma porta menor. Empurrou-a, numa tentativa desesperada, e ela cedeu como que por
milagre. Em questo de segundos, ele se encontrava por trs do muro, e trancou a porta por dentro. O
policial passou sem t-lo visto.
Hartford preparava mentalmente o discurso que ia proferir numa reunio da associao de
antialcolicos, e mal percebia o que se passava em torno.
No lado oposto da rua encontrava-se o ladro Harry Lamborn, que pretendia arrombar naquela
noite o depsito da Eastern Trading Company. Aguardava apenas o trmino da ronda de Hartford, e
seu retorno delegacia.
Quando o policial passou, Lamborn se encolheu ainda mais no nicho que o protegia da chuva e da
deteco. Passou a gazua dum bolso para outro, onde estaria mais mo.
Hartford avistou o cavalheiro em traje a rigor, parado no meio da calada, limpando com as mos a
poeira da roupa negra. Imediatamente ele desceu de sua tribuna imaginria, e retomou o papel de
defensor da lei.
Sofreu uma queda? indagou, solcito.
O desconhecido virou o belo rosto e sorriu. Porm suas mos tremiam fortemente, e os lbios
estavam plidos. Contrastavam marcadamente com a fisionomia bronzeada. Quando falou, mal
conseguia respirar. Olhou para a direo da qual viera, e mostrou-se mais calmo quando no viu
ningum.
Sim, devo ter cado. Chegou a ver o homem?
Hartford perscrutou a rua deserta.
A que homem se refere?
O desconhecido encarou-o, surpreso.
Mas ele correu em sua direo! Deve ter passado pertinho!
Hartford sacudiu a cabea.
No vi ningum passar por mim.
O cavalheiro trajado a rigor discordou.
Ele o agrediu? perguntou o policial.

Mas claro! Deu-me um soco no queixo, e fingi-me de morto. Os msculos de seu rosto
estremeceram.
Espero ter-lhe pregado um bom susto!
Hartford contemplava o desconhecido com crescente interesse.
Quer registrar queixa contra o homem?
O cavalheiro ajeitou a echarpe de seda, e sacudiu a cabea.
Ora, seria capaz de encontr-lo se eu fizesse queixa? perguntou, ironicamente. Deixe para
l!...
Conhecia-o, por acaso?
Hartford no apresentara nenhuma denncia no decorrer do ltimo ms, e queria aproveitar
aquela oportunidade favorvel.
Sim, eu o conheo.
Esta zona muito mal frequentada replicou o policial. Devia tratar-se de algum bbado.
Mas j lhe disse que conheo o homem! replicou o estranho, impaciente.
Ele tirou um cigarro da cigarreira e acendeu-o.
Hartford percebeu que suas mos tremiam.
Tome, uma gorjeta para voc.
O policial empertigou o corpo, recusando a moeda oferecida.
No, senhor! Por princpio, no aceito nada! exclamou, indignado, prosseguindo em seu
caminho.
O desconhecido desabotoou o casaco e ps a mo no bolso do colete.
Perdeu algo? indagou o policial, voltando-se.
No replicou o cavalheiro, satisfeito. Acenou com a cabea em despedida, e saiu andando.
Quando chegou perto dos portes da Eastern Trading Company, tirou o cigarro da boca, jogou-o no
cho, e amassou-o com o p. Depois oscilou repentinamente, e caiu no cho.
Lamborn presenciou a cena, e considerou a oportunidade um presente dos cus. Um cavalheiro
distinto cara a seus ps embriagado! O ladro espiou cautelosamente para a direita e para a esquerda,
e atravessou a rua. Abriu o casaco do homem e apoderou-se da carteira. Seus dedos engancharam na
corrente do relgio, e ele tirou tambm os dois objetos. Porm percebeu que Hartford, que o estivera
observando, corria em sua direo. Ele sabia muito bem o que a priso significava para sua pessoa;
portanto jogou o relgio e a carteira por cima do muro, e saiu correndo. Mas nem chegara a dar dez
passos quando uma mo pesada se abateu sobre seu ombro.

Est preso! ofegou o policial.


Lamborn tentou em vo desvencilhar-se. Hartford o mantinha comprimido contra o muro. Depois
viu algum subir a rua, e lembrou-se do homem que vira cair.
Dr. Marford gritou. H um homem ferido ali adiante veja o que pode fazer por ele!
Tambm o mdico vira o desconhecido cair, e curvou-se sobre ele.
Vai me acompanhar voluntariamente agora? perguntou o policial a Lamborn, que continuava
a debater-se.
Por fim conseguiu pegar seu apito, e um sinal estridente rompeu a noite. Porm o prisioneiro ainda
lhe deu algum trabalho antes de conformar-se.
O homem est morto disse de repente a voz de Marford. Apunhalado!...
O mdico estava de p, e luz do poste Hartford percebeu que suas mos estavam manchadas de
sangue.
O sargento Elk, que vigiava um antro de jogo no fim da rua, ouviu o apito e compareceu
prontamente. No entanto, o sinal alertou igualmente os moradores das redondezas, que se
precipitaram em massa para a rua. Por nada no mundo queriam perder um acontecimento
sensacional; e quando ouviram murmurar a palavra assassinato, formaram uma compacta
aglomerao em torno do local do crime. E a cada momento chegava mais gente como ratos saindo
das tocas. Elk foi telefonar ao legista, e quando voltou, o Dr. Marford lavava as mos numa vasilha
trazida por um policial solcito.
Mason estava na delegacia, e vir para c.
Elk, afinal, por que querem prender-me? perguntou Lamborn, inconformado. Estava sendo
guardado por dois policiais. No fiz nada, sou completamente inocente...
Ora, cale a boca! replicou o sargento, em tom quase amistoso. Daqui a pouco Mason
estar aqui.
Lamborn suspirou profundamente.
Logo ele!
Casualmente o inspetor-chefe Mason fazia a ronda pelo bairro naquela noite, e ficara ao par do
telefonema de Elk. Pouco depois aparecia no local do crime, num grande carro oficial, acompanhado
por um grupo de auxiliares. Tambm o Dr. Rudd, mdico da polcia, fazia parte da comitiva.
Conhecia superficialmente o Dr. Marford, e cumprimentou-o com um leve aceno, contrariado por
ver que o colega o precedera. Foi imediatamente examinar a vtima.
O homem est morto, naturalmente! anunciou. O tom de sua voz deixava subentender que a
tragdia poderia ter sido evitada caso ele tivesse vindo mais cedo.
Ele tem um ferimento perfurante... comeou Marford.

Isto bvio interrompeu o Dr. Rudd, impaciente. V-se logo... Encarou o Dr. Marford.
Por enquanto s posso declarar que est morto, apresenta um profundo ferimento a faca, e a morte
deve ter sido imediata. Maiores detalhes s depois da autpsia. O senhor presenciou o crime?
No propriamente; mas cheguei cerca de um minuto depois.
O Dr. Rudd enfiou as mos nos bolsos.
Neste caso, poder nos dar alguns esclarecimentos.
Mason interveio. Era corpulento e calvo; seus olhos vivos expressavam bom humor, e a voz era
profunda e autoritria.
J basta, doutor!
No censurou a petulncia do Dr. Rudd, pois conhecia sua tendncia de exorbitar das funes que
lhe competiam.
Como mesmo seu nome? indagou ao mdico desconhecido.
Marford.
Dr. Marford. Quer dizer que estava presente na hora do crime, ou pouco depois? Certamente
poder contribuir para o esclarecimento do fato; porm suponho que de momento ainda se sinta
nervoso demais.
Marford sacudiu a cabea, sorrindo.
Lamentavelmente, as informaes de que disponho so escassas. S vi o homem cair.
Detetive este homem aqui comunicou Hartford, sentindo-se imensamente importante.
O inspetor-chefe se abaixou, e examinou o terrvel ferimento luz da lanterna.
Onde est a faca ou punhal com que foi assassinado? perguntou. preciso localiz-la o
quanto antes.
No achamos faca alguma declarou Elk, quase com satisfao.
Desculpe interrompeu Hartford novamente tenho um detido aqui.
Mason olhou-o de alto abaixo, como se s ento tivesse percebido sua presena.
Pois j devia t-lo levado para a delegacia! respondeu amavelmente.
Dei ordem para mant-lo aqui at sua chegada, inspetor disse o sargento Elk.
Est bem replicou Mason, impaciente. um prazer verificar que tudo est sendo feito de
acordo com os regulamentos. Parece ter funcionrios excepcionalmente inteligentes neste setor,
inspetor.

As ltimas palavras haviam sido dirigidas ao Inspetor regional Bray; porm este no possua senso
de humor, e deixou de perceber a ironia implcita na observao.
De fato, so bastante eficientes confirmou, satisfeito.
Mason olhou o morto, e depois o homem detido.
No encontraram a arma do crime... Elk, reviste os bolsos do morto. Shale. Ajude-o na tarefa.
Seu olhar percorreu a multido. Alguns indivduos com culpa na conscincia recuaram para as
sombras.
Elk tirou um objeto coberto pelo cadver. Veja isto!
Era uma bainha de punhal, manchada de sangue. Mason tirou um envelope do bolso, envolvendo
cuidadosamente nele o achado.
Achou o punhal tambm?
No!
Nada da arma? Mason fitou o alto muro que delimitava a rua. Talvez o criminoso a tenha
jogado l para o outro lado.
D licena para uma observao? disse Hartford, perfilando-se.
Um momento replicou Mason. Dr. Marford, pode dar-nos sua verso do fato?
O mdico se sentiu constrangido por ver-se alvo de todos os olhares, e sua voz soava indecisa.
Eu ia saindo do consultrio e apontou vagamente para o outro lado da rua e vi dois
homens atracados. Antes da briga, eles discutiram por alguns momentos. Tornei a entrar para apanhar
chapu e guarda-chuva...
A fim de presenciar a briga com mais comodidade? perguntou Mason, amavelmente.
Marford recuperara o controle e sorria.
No, no por isto. Brigas so ocorrncia comum nesta zona. Eu precisava sair a fim de fazer um
parto. E cheguei a tempo de ver o policial prender um homem...
Um momento! exclamou Mason. Conseguiu reconhecer os dois?
No nitidamente, apesar de o incidente ter ocorrido exatamente diante de minha porta.
, eles escolheram o lugar apropriado, sem dvida; caso se quebrassem mutuamente a cabea,
o socorro estava prximo. Sabe se um deles era o morto?
Marford no podia afirmar com certeza, mas supunha que sim. Porm vira claramente que um dos
homens vestia traje de rigor.
Conhecia-o?

No. Deve ser estranho zona. Pelo menos, nunca o vi aqui antes.
Mason assobiou baixinho, e fixou o olhar no pescoo do mdico. Marford ajeitou a gravata,
supondo que estivesse torta. Mas tratava-se apenas dum cacoete do inspetor-chefe.
Hartford! elo acenou para o policial. Que foi que voc viu?
Hartford perfilou-se e levou a mo ao quepe, em continncia.
Senhor, vi o falecido...
Mason impacientou-se; no suportava frases empoladas.
Est bem, rapaz. Mas voc no est diante dum juiz; portanto no precisa chamar o morto de
falecido, etc. Limite-se aos fatos: Viu o homem antes que casse no cho?
Hartford fez nova continncia.
Sim, senhor. Ele me interpelou quando passei perto, perguntando se no tinha visto o homem
com quem discutira momentos antes. Eu neguei.
Ele descreveu melhor o tal homem?
No, senhor.
Disse mais alguma coisa?
O policial refletiu por alguns momentos; depois repetiu da melhor maneira possvel a conversa que
tivera com o desconhecido.
E no viu o criminoso? Deve t-lo encontrado frontalmente! Mas na certa estava antegozando a
cervejinha que tomaria no fim do expediente, no ?
Hartford ia protestar, mas dominou-se.
No cheguei a v-lo, senhor. S vi um homem cado junto ao poste, e outro que se aprontava
para escapulir. Detive-o imediatamente. Pouco depois veio o doutor. O detido tentou fugir, mas
segurei-o firmemente pelo brao.
Lamborn interveio, afirmando que s sara correndo a fim de ir buscar um mdico.
Quer dizer que o homem j estava cado antes que tocasse nele? perguntou Mason.
O detido jurou por todos os santos que aquilo era verdade. Uma mulher com uma jarra na mo
confirmou suas palavras. Poderia ter preferido calar-se, porm a inata sensao de justia prpria dos
humildes e inocentes superou sua timidez. O inspetor-chefe fez sinal para que ela se aproximasse mais
do crculo iluminado. Pela aparncia, parecia ser uma ordeira dona-de-casa. Vira o desconhecido cair, e
Lamborn precipitar-se em direo dele. Mason a fitou pensativo.
O que leva nesta jarra?
Percebeu que a pergunta a contrariava.

Cerveja!
Cerveja? Que estranho? Por que carrega cerveja pela rua as vinte e duas e trinta, senhora...?
Albert replicou a mulher, timidamente.
falta de explicao melhor, disse que pretendia levar a cerveja para casa. Vozes de apoio se
fizeram ouvir na multido, evidentemente hostil polcia. Ao fundo, algum gritou: Deixem a
mulher em paz!
O policial Hartford demonstrava visvel impacincia, pois precisava comunicar algo da maior
importncia, um detalhe capaz de esclarecer imediatamente a situao.
Gostaria de declarar ainda que Lamborn jogou algo por cima do muro.
Mason olhou para o muro, como se esperasse alguma confirmao dele.
Ah, ? Ento Lamborn fez isto? Lanou um olhar penetrante ao ladro, e fez um gesto
significativo com a cabea para Hartford. Leve-o para a delegacia.
A despeito dos violentos protestos, Lamborn foi levado.
Tambm vai precisar ir at l disse Mason mulher.
De susto, ela quase deixou cair a jarra. Afirmou que era casada, com trs filhos, e que jamais se
envolvera com a polcia.
Bem, ento ser uma experincia indita para a senhora replicou Mason, suavemente.
Pela segunda vez naquela noite viu-se uma ambulncia em Tidal Basin. Pouco depois chegava uma
viatura com o pessoal do servio de identificao, para colher impresses digitais e outras provas. O
assassinato j no era um drama humano, mas um caso a ser dissecado por peritos e especialistas.
Homicdio deliberado! disse Mason a seus subordinados, dirigindo-se a seu carro. Com
algumas caractersticas peculiares, no entanto.
De repente, uma mulher abriu caminho por entre o povo. Inicialmente julgou que se tratasse duma
moa, porm na claridade viu que deixara a juventude para trs h bastante tempo. Estava lvida, de
olhos arregalados; os lbios trmulos mal lhe permitiam falar. Oculto nas sombras, o Dr. Marford a
observava com curiosidade. Reconhecera imedatamente Lorna Weston.
... mesmo... ele? perguntou ela, com voz rouca, irrompendo em soluos.
Quem a senhora? indagou Mason, calmamente.
Sou... uma moradora das vizinhanas. Continuou aos arrancos, sufocada pelas lgrimas.
Ele veio me visitar hoje noite... eu o avisei... do perigo. Eu... conheo meu marido! um demnio!
Foi ele ento que assassinou este homem?
Ela tentou passar por Mason, que teve que recorrer fora para det-la. O medo e o susto
conferiam vigor sobre-humano frgil mulher.

Calma, calma! Talvez nem se trate de seu amigo. Como se chama ele?
Donald... Ela se calou bruscamente. Posso v-lo? Depois poderei dizer-lhe se realmente ele.
Porm Mason procedia metodicamente, e no se deixava apressar.
Disse que recebeu a visita dum homem hoje tarde, e que o alertou contra seu marido. Ele vive
nesta zona?
Ela o olhou aparvalhada, como se no tivesse entendido a pergunta. Mason repetiu-a.
Sim! replicou ela, em tom quase desafiante.
Onde mora seu marido? E como se chama?
Ela demonstrou inquietao, e tentou novamente se aproximar do morto.
Deixe-me v-lo, por favor! pediu ela. Prometo no desmaiar. Talvez nem se trate dele. De
fato, agora tenho at certeza de que outra pessoa. Deixe-me ir at ele!
Mason fez sinal a Elk, e o sargento levou-a at o morto. Ela olhou o cadver em silncio. Depois
abriu a boca, mas sem conseguir falar durante alguns momentos. Por fim irrompeu em exclamaes
angustiadas.
Donald!... Foi ele! Aquele porco! Assassino!
Elk sentiu-a vacilar, e amparou-a a tempo, antes que casse desacordada. Os espectadores
acompanhavam fascinados o drama. Tamanha sensao bem valia o sacrifcio duma noite insone.
Mason olhou em torno, e acenou para o Dr. Marford.
Poderia fazer o favor de acompanhar a senhora delegacia? Acho que ela sofreu apenas um
ligeiro desmaio.
O mdico protestou, mas acabou resignando-se; com a ajuda dum policial, colocou Lorna numa
viatura e embarcou nela. Mandou parar diante duma farmcia no fim da rua Basin, e pediu que o
policial fosse providenciar um estimulante. Porm nem o medicamento fez com que a mulher
recuperasse a conscincia; quando chegaram delegacia, ela continuava sem sentidos.
Enquanto aguardava o regresso da viatura, Mason conversava com o inspetor Bray.
Existem diversos tipos de homicdio dizia ele os simples e os complexos. O presente caso
simples, pelo menos at agora. Sem msica, sem fogos de artifcio, sem saias nada que pudesse
indicar envolvimentos de natureza ertica. Um homem esfaqueado diante dos olhos de trs pessoas,
porm nenhuma delas viu o assassino. No encontramos nem sequer o punhal. Desconhecemos o
motivo do crime, e no dispomos da menor pista. O prprio nome do morto ignorado.
Todavia a mulher mencionou um demnio... comeou Bray.
Ora. deixemos a religio fora do caso replicou Mason, cansado. Quem o homem que o
esfaqueou, e como conseguiu recuperar o punhal este o mistrio que gostaria de ver esclarecido.

Captulo 7
O sargento Elk chegou delegacia, e rumou imediatamente para o gabinete particular do inspetor,
encontrando Mason sentado numa poltrona. Colocou dois objetos sobre a mesa.
No foi fcil acordar o vigia noturno. Alis, ele o marido da senhora Albert.
Ah, sim, a mulher da jarra de cerveja.
Elk confirmou com um aceno.
Encontrei estes objetos na rea atrs do muro. Evidentemente foram atirados para l por
Lamborn, ao ver Hartford vir em sua direo. Um carteira e um relgio; o vidro est quebrado, e ele
parou s vinte e duas horas em ponto. A marca sua. No lado posterior est gravado o nome dum
joalheiro de Melbourne.
Mason observou de perto o relgio.
Cuidado avisou Elk. H uma impresso digital no lado de trs.
O inspetor-chefe arredou sua cadeira para o lado, e convidou Elk a sentar-se igualmente.
Que mais encontrou?
O sargento tirou algumas cdulas do bolso, colocando-as sobre a mesa. Depois abriu a carteira,
tirando dela duas notas de cem libras, novas em folha. Traziam o carimbo da filial Maida Vale do banco
Midland, com a data.
Foram expedidas ontem... comeou Elk. Ele devia ter conta corrente no banco.
Duvido muito, pois se tivesse no haveria necessidade de andar com notas de cem libras na
carteira. arriscado demais. mais provvel que outra pessoa tenha sacado o dinheiro, para d-lo ao
morto. Portanto, este no tinha conta bancria prpria, onde poderia ter depositado o dinheiro. Da se
deduz tambm que ele no era negociante.
Parece Sherlock Holmes falando... resmungou Elk.
O sargento podia tomar tanta liberdade porque sabia que contava com a complacncia de Mason.
Ambos tinham quase a mesma idade e tempo de servio, s que Elk jamais conseguira uma promoo.
H mais alguma coisa na carteira?
Uma poro de cartes de visita.
O sargento espalhou-os sobre a mesa, e Mason examinou-os um por um. Continham endereos de
Birmingham, Leicester e Londres, porm a maior parte era de pessoas com residncia permanente na
frica do Sul.
So todos novos comentou. Colecionados durante a viagem martima, provavelmente.
Afinal, cartes de visita so distribudos com incrvel despreocupao.

Virou alguns dos cartes, e descobriu anotaes a lpis. Num deles, por exemplo, leu: Dez mil
libras de renda anual, e em outro Obteve grandes lucros com diamantes. mora no Ritz de Londres.
Mason sorriu.
Tente adivinhar de que modo o homem ganhava a vida.
Pegou outro carto, no qual estava anotado tinta:
Cheque bloqueado. Adam 8c Sills.
Vou lhe dar uma dica. criminoso e trapaceia no jogo. Gente deste tipo so clientes habituais
dos advogados Adam & Sills. Portanto, estes detalhes esto esclarecidos. Agora s falta descobrir seu
nome. Ligue para a Scotland Yard, e pea que verifiquem em todos os hotis da Westend se h ficha de
hospedagem dum homem com o prenome de Donald. Assim saberemos tambm de onde procede...
Da cidade do Cabo disse Elk.
Como eu imaginava. Quem lhe deu a informao?
Seus sapatos. Ainda eram relativamente novos, e traziam uma etiqueta por dentro: Cleghorn,
Adderley Street, Cidade do Cabo.
Portanto ele veio da frica do Sul.
Elk j se encaminhava para a porta quando Mason tornou a cham-lo.
Pea tambm Scotland Yard que descubra nome, endereo e telefone particular do gerente da
filial Maida Vale. Calma, tem mais!... Quero que telefonem ao homem, para ver se ele pode identificar
a conta da qual foram sacadas as duzentas libras. Anotou o nmero das cdulas num papel, e
estendeu-o a Elk. Caso possvel, quero saber quem as recebeu, porm acho difcil conseguirmos tal
informao.
Quando Elk retornou, com a misso cumprida, Mason estava com o queixo apoiado na mo, com
ar pensativo.
Agora vou ouvir o depoimento de Lamborn declarou.
O ladro foi trazido de sua cela. Mostrou-se indignado, falando incessantemente.
No existem mais leis nesta terra? gritou, irritado.
No replicou Mason, divertido. Voc quebrou todas elas. Sente-se, Harry.
Lamborn lanou-lhe um olhar desconfiado.
Pretende subornar-me com sua amabilidade, por acaso?
Mason era conhecido pela suavidade com que tratava qualquer pessoa. Esta ttica lhe permitia
conquistar a confiana dos delinquentes, que acabavam revelando mais do que tencionavam.
Posteriormente, durante o julgamento, eles lamentavam amargamente ter cado na cilada.

Mason fitou Lamborn com um sorriso amistoso.


Ora, por que eu recriminaria vocs? disse, em tom untuoso. A vida difcil para todos ns,
e sei o quanto precisam lutar para sobreviver honestamente.
Tem toda a razo! replicou Lamborn, secamente.
Harry, sabe que voc nunca erra quando conta polcia tudo que sabe, no ? Ps
cordialmente uma mo sobre o joelho do ladro. Alis, deve saber pouca coisa, pois se fosse um
homem mais bem informado, no teria necessidade de roubar. Mas agora trata-se dum homicdio.
Ningum pode afirmar que sou o culpado! disse Lamborn, prontamente.
Mas quem que est dizendo isto? concordou Mason. Pelo menos por enquanto... Pois
nunca se sabe que rumo as coisas tomaro posteriormente. Conhece muito bem o pessoal de Tidal
Basin. Juram vontade do fregus. Falemos francamente, ns dois. Recostou-se em sua cadeira,
contemplando Lamborn com paternal benevolncia. Hartford viu voc encaminhar-se para o
homem cado, enfiar-lhe a mo no bolso, e tirar a carteira; talvez tambm o relgio. Vendo-se
descoberto em flagrante, voc jogou tudo por cima do muro. O sargento Elk encontrou os objetos
furtados. No verdade, sargento?
No sei do que est falando! declarou Lamborn.
Mason sacudiu a cabea, sorrindo melancolicamente.
Voc viu o homem cair, julgou que estivesse bbado, e lhe tomou a carteira e o relgio...
No entendo o que quer de mim insistiu Lamborn. Sou completamente inocente.
Bem, neste caso, vou ter que falar mais explicitamente. Voc furtou uma carteira e um relgio!
Isto no passa de mentira suja e ordinria! protestou Lamborn.
Mason suspirou, e olhou desesperanado para Elk.
O que fao com um sujeito teimoso como este? indagou.
Dispenso seu interesse e sua simpatia replicou o ingrato Lamborn. Sei de muita gente que
foi parar na cadeia porque se deixou levar por sua lbia. Vi o homem cair, e corri para ele a fim de
ajud-lo!
Ah, primeiros socorros em caso de acidente! Voc deve ter feito o cursinho correspondente na
priso de Dartmoor, no ? Mas agora vamos aos fatos, Harry. Pode poupar-me muito trabalho se,
contar a verdade.
Eu... comeou Lamborn.
Um momento interrompeu Mason, cuja pacincia se esgotava. Se disser a verdade, no
registrarei queixa contra voc. E como testemunha, nada tem a recear...

Escute aqui, inspetor Mason, por quem me toma afinal? exclamou Lamborn, furioso.
Trataram-me de maneira simplesmente escandalosa aqui na delegacia. Deixaram-se nu em pelo, e
levaram minhas roupas. O pessoal daqui se porta como selvagens, sem um pingo de decncia! Deramme estes trapos velhos para vestir! E por que ficaram com minhas roupas? Para que possam enfiar algo
nos bolsos, alegando depois que eram objetos roubados por mim! Conheo bem demais estes pilantras
da polcia!
Mason suspirou.
Se tivesse um pouco mais de juzo, no diria tantas tolices observou, aborrecido. Pensa
que pode safar-se com reclamaes improcedentes? Sabe muito bem que suas roupas foram
submetidas percia, para verificar se tm manchas de sangue; pelo mesmo motivo examinamos suas
mos imundas. E voc est preso por suspeita de homicdio! Julga que um homem de minha posio
perderia tempo em interrog-lo sem motivo vlido? Diga a verdade agora: roubou o homem cado no
cho ou no? Torno a assegurar que, caso confesse a verdade, no tomaremos mais nenhuma medida
contra voc. Talvez voc no saiba por que, porm meu dever cientific-lo disto. O caso poderia ser
esclarecido mais depressa se voc confessar espontaneamente que tirou a carteira do bolso da vtima
enquanto ela estava cada. O relgio de somenos importncia!
No roubei nada! gritou Lamborn. Prove o furto, se capaz!
O inspetor-chefe desistiu.
Leve-o, antes que eu perca a calma!
Elk segurou Lamborn pelo brao, para faz-lo sair.
Que bobagem! comentou. Por que recusou confessar?
Por qu? resmungou Lamborn. Se confessasse, eu ficaria marcado, e a polcia cairia em
cima de mim por qualquer coisa, entendeu?
A queixa contra Lamborn foi formalmente registrada; a seguir, ficharam o homem e levaram-no de
volta para a cela. Elk retornou ao gabinete do inspetor-chefe, levando as informaes chegadas da
Scotland Yard.
As cdulas em questo foram sacadas da conta dum certo Louis Landor, que mora em Teign
Court, Maida Vale. Landor americano; pelo menos viveu muito tempo na Amrica. engenheiro, e
muito rico. Esta manh, ele sacou mais trs mil libras, pois pretende ir para o exterior.
Boa viagem! comentou Mason, ironicamente.
Olhou para a bainha do punhal sobre a mesa, e apontou com o dedo mnimo para o monograma
gravado numa plaqueta de ouro.
L.L. o que poderia significar Leonard Lowe; mas quem nos garante que no Louis Landor?
Ora, quem Leonard Lowe? perguntou Elk, intrigado.

Uma pessoa inexistente explicou Mason, pacientemente. Oua, Elk, o estgio em Tidal
Basin parece ter-lhe embotado um tanto o raciocnio. Vou providenciar para que seja novamente
transferido para a zona leste da cidade.
Erguendo-se, dirigiu-se com passo cansado para o recinto vizinho, onde Lorna Weston repousava
sobre uma cama de lona. Seu rosto estava plido, e os lbios descorados.
Parece morta comentou Mason.
O Dr. Marford suspirou e consultou o relgio.
Talvez minhas outras pacientes se encontrem agora no mesmo estado disse, desolado.
No sei se a diferena entre a vida e a morte lhe interessa, senhor Mason; mas saiba que neste
momento uma mulher est minha espera...
Sim, estou ao par disto interrompeu o inspetor-chefe, cordialmente. Mas a parteira foi
avisada, e se comunicar com o senhor quando for necessrio. De momento, sua presena aqui
imprescindvel.
Observou preocupado o corpo inerte. Depois levantou um canto do lenol e segurou a mo da
mulher.
toxicmana? perguntou.
O Dr. Marford confirmou com um aceno.
Encontrei uma seringa na bolsa dela. Rudd julga conveniente transferi-la para um hospital, ou
para o pronto-socorro.
Mason concordou a contragosto. Aquela mulher era sua principal testemunha, e preferia t-la sob
sua vigilncia.
Rudd juntou-se a eles com ar de importncia.
Consegui reservar um leito no Hospital Central. Inicialmente queriam fazer-me crer que no
havia vaga, mas quando declinei meu nome... Sorriu, e olhou para Marford com ar de superioridade.
Questo de prestgio, sabe... Duvido que tivessem atendido com a mesma solicitude um pedido seu!
Pois eu no perderia tempo com perguntas; levaria simplesmente a enferma para o hospital.
Desta forma se veriam forados a arranjar um leito para ela.
O Dr. Rudd fez uma careta de desagrado.
Sem dvida, mas no um procedimento muito correto. Afinal, nossa profisso nos exige o
respeito s formalidades e regras de cortesia. Apesar de o mdico-chefe ser meu amigo pessoal...
Deixando Marford de lado, comunicou a Mason: Tambm solicitei uma ambulncia; ela no deve
tardar.
Tornou a examinar o homem? perguntou o inspetor-chefe.

Que homem? O Dr. Rudd franziu a testa. Ah, sim, refere-se ao morto, no ? Sim,
examinei-o novamente. O sargento Elk estava comigo, e revistou-lhe os bolsos. Fiz uma ou duas
descobertas que talvez lhe sejam teis. Por exemplo, ele apresenta uma contuso no lado esquerdo do
queixo.
Compreensvel, pois participou da briga, conforme afirmou o Dr. Marford replicou Mason.
Rudd foi chamado, e pediu licena para retirar-se.
A mulher deitada continuava no apresentando o menor sinal de vida. Marford apontou para duas
pequenas, perfuraes no antebrao esquerdo.
So bem recentes. Porm fora disto no h outro indcio de que seja viciada em drogas. Pelo
menos, no encontrei outras marcas. E o fato de ter sofrido uma reao quase letal prova que faz uso
de estupefacientes h pouco tempo.
Quando que ela voltar a si?
No sei informar. De momento, ela no est em condies de receber estimulantes. Talvez no
hospital exista algum especialista capaz de atend-la.
J esteve envolvido num caso de homicdio antes?
No, a primeira vez respondeu Marford, Com um ligeiro sorriso.
Por que estabeleceu sua clnica numa zona to decadente, doutor? No prefereria transferi-la
para um bairro mais aprazvel, menos sujo?
Marford deu de ombros.
Para mim indiferente. Tenho poucas exigncias pessoais, e aqui minha atuao mais
necessria. Hospitais devem ficar onde esto os doentes. E no sinto vontade de frequentar crculos
elegantes; s me aborrecem.
Chegou a elaborar alguma teoria sobre este assassinato?
A expresso de Mason era amistosa, porm Marford no respondeu logo.
Sim disse aps uma pausa. Parece-me um ato de vingana. O homem no foi morto por
cobia, mas por ajuste de contas. Cobraram-lhe alguma culpa antiga... E o crime no foi premeditado;
aconteceu quando a oportunidade se mostrou favorvel.
Mason fitou-o admirado.
De onde deduziu isto?
Ora, imaginei respondeu Marford, sorrindo.
Em caso contrrio, teramos que supor que o homem foi atrado para c deliberadamente, a fim
de ser morto. Porm tal teoria exigiria planejamento bem fundamentado, visando exatamente esta
zona.

Mason apoiou as mos nos quadris.


Ser que o senhor um destes detetives amadores que figuram em romances policiais? Um
daqueles vivaldinos que deixa a polcia tonta at o trigsimo nono captulo, enquanto ele o nico a
seguir a pista certa. Inesperadamente bateu com a mo no ombro de Marford. No entanto, sua
teoria bem racional. Nem todo mdico pensa de modo to objetivo e sensato. Exclui de todo a
possibilidade de que Lamborn seja o assassino?
Sim, quanto a isto no tenho a menor dvida afirmou Marford decididamente.
Mason acenou com a cabea.
Muito bem. No entanto, posso dizer-lhe em particular que o Dr. Rudd culpa Lamborn.
Ele tem ainda outra teoria; admiro-me por ele ainda no t-la exposto ao senhor.

Captulo 8
Mason tornou a contemplar pensativamente a mulher inconsciente. Ela ainda no fizera um s
movimento, e mal se percebia sua respirao.
Trata-se dum caso comum, como tantos outros que nos caem nas mos, doutor. Tudo parece
misterioso at que aparea uma testemunha disposta a falar. E de repente tudo fica to fcil que at
os veteranos aposentados da Scotland Yard esclarecem o crime em questo de instantes. Bem, j que
ela no apresenta sinais de recuperao, melhor mand-la para o hospital disse em tom brusco,
retornando a seu gabinete.
Seus pensamentos giravam incessantemente em torno do assassinato que tinha que esclarecer.
Mas refletia igualmente sobre o deprimente bairro de Tidal Basin, com suas inmeras ruelas
miserveis, o calamento irregular, as moradias mal construdas. A iluminao eltrica s servia para
acentuar aquele quadro srdido. Quantas pessoas viviam ali na pobreza e na necessidade! Realmente,
um morto a mais ou a menos no fazia a menor diferena. No entanto, a Scotland Yard entrara em
atividade febril s porque um trapaceiro, talvez at um chantagista, encontrara seu fim naquele bairro.
Arquivos eram consultados; o teletipo funcionava ativamente; policiais motorizados levavam os
volantes ainda midos, com a descrio do morto, a seus colegas em servio de patrulhamento; em
muitas ruas e praas os agentes da lei conferiam as caractersticas pessoais do desconhecido
assassinado por um homem ignorado.
Levantando-se, Mason foi at a porta. da rua. O brilho da lmpada azul sobre a entrada caa-lhe
sobre o rosto, conferindo-lhe algo de fantasmagrico. A rua estava vazia e abandonada, e a chuva fina
continuava a cair.
O inspetor-chefe no saberia explicar o motivo de seu brusco estremecimento. Jamais se deixara
influenciar pelo ambiente; mas a impresso daquela zona desagradvel, quase hostil, era realmente de
arrepiar.
Ocorreu-lhe uma ideia, e voltou para dentro. Trs agentes aguardavam ordens em seu gabinete, e
ele deu novas instrues.
Levem suas pistolas recomendou. Talvez necessitem delas.
Quando os homens se retiraram, ele ligou para a Scotland Yard. Depois foi novamente para junto
do Dr. Marford.
O senhor sabe de tudo que acontece no bairro, no ? Por acaso j ouviu falar do homem de
mscara branca? Trata-se de mera lenda, ou ele existe realmente? Sei que h algum tempo vivia na.
zona leste um homem cujo rosto estava permanentemente coberto com uma mscara branca, pois
fora deformado por um acidente.
O mdico acenou pensativamente com a cabea.
Creio que vi diversas vezes o homem de que fala.
Mas isto altamente interessante! exclamou Mason, surpreso.

Alis, nunca entendi por que ele usava a mscara; alm duma grande cicatriz vermelha, sua
fisionomia nada tinha de repelente.
Mason mordeu os lbios.
Lembro-me muito bem deste homem. Ultimamente, os jornais andaram requentando o caso.
Ele morava na rua Jermyn, e possua licena policial para andar mascarado em pblico. Porm no o
vejo h diversos anos. Ele no se chamava Weston?
Marford deu de ombros.
Nunca fiquei sabendo o nome dele. Veio consultar-me h cerca de trs anos, e tratei-o com
raios ultravioleta. Era extremamente tmido, e costumava marcar as visitas por telefone. Alis, fazia
questo de que fossem marcadas para a meia-noite, e pagava uma libra por cada consulta.
Mason refletiu por alguns momentos; depois voltou ao telefone, e ligou para o planto das
proximidades de Regent Street. O sargento de servio lembrou-se instantaneamente do homem,
porm tambm no recordava seu nome.
Faz anos que ele no visto no leste informou. A Scotland Yard tambm nos telefonou
diversas vezes, na suposio de que ele tivesse alguma ligao com o Mscara Branca, o famigerado
assaltante to em evidencia nos ltimos tempos.
Mason tornou a procurar Marford, a fim de colher mais informaes.
O homem no morava aqui nas redondezas? indagou.
Porm Marford no dispunha de maiores esclarecimentos. S sabia que ao procur-lo pela
primeira vez, seu misterioso paciente residia indubitavelmente nas vizinhanas de Piccadilly. As visitas
posteriores tinham sido raras e espordicas.
Cr numa possvel identidade dele com o tal demnio de Tidal Basin? perguntou Mason
repentinamente.
Marford riu.
Ora, demnio! estranho ver pessoas razoveis pendurar o apelido de demnio em quem quer
que sofra de deficincias fsicas! Aleijados, mancos e vesgos so as vtimas prediletas desta maldade.
No tinha nada de interessante a contar sobre o homem de mscara branca, a no ser que suas
ltimas visitas no haviam sido anunciadas pelo telefone. Passara a entrar simplesmente pela rea dos
fundos da clnica.
Jamais tranco a porta dos fundos. Marford contou que tinha sono pesado; os pacientes que
vinham procur-lo noite tinham que bater porta de seu quarto para acord-lo. Sabe, aqui no h
nada para roubar; no mximo alguns frascos de veneno ou pequenos instrumentos cirrgicos. Mas
preciso fazer justia a meus clientes. Desde que moro aqui, no dei por falta de nada. Trato-os
cordialmente, e no me incomodo de v-los circular livremente pela casa, desde que se portem
corretamente.

Mason fez uma careta.


No compreendo como pode viver nesta zona! Como consegue conviver dia aps dia com esta
espcie de gente, preocupando-se com suas mazelas?
O Dr. Marford suspirou, e tornou a olhar para o relgio.
A estas alturas, o beb j deve ter nascido.
Momentos depois o telefone tocou, e, o mdico foi chamado ao aparelho. Efetivamente, a criana
viera ao mundo sem a assistncia de Marford.
Pouco depois chegou a ambulncia, e Lorna Weston foi removida. Elk destacou um detetive para
montar guarda mulher no hospital. Pouco depois retornou ao gabinete com os olhos faiscando.
Bem que eu mereceria uma promoo quando este caso for esclarecido exclamou ele.
Mande entrar a senhora Albert replicou Mason, sem comentar a observao do sargento.
Ela teve que esperar muito, mas quis assust-la de propsito, para que nos conte a verdade.
Elk introduziu a mulher. Ela. estava muito plida, e continuava com a jarra nas mos. Estas
tremiam, e ela olhava em torno intimidada. Mason deu-lhe tempo para se acalmar.
Lamento t-la feito esperar tanto tempo, senhora Albert disse depois. Seu marido vigia
noturno na Eastern Trading Company, no ?
Ela se limitou a acenar com a cabea.
Vigias noturnos podem beber cerveja enquanto trabalham? Eu diria que proibido...
De fato concordou ela, com voz dbil. O vigia anterior foi at despedido por causa disto.
Ah! replicou Mason, secamente. Mas seu marido aprecia uma cervejinha, e fcil
contrabandear um jarro atravs da pequena porta no muro, no ?
Incapaz de encar-lo, ela olhou para o cho.
E ele costuma deixar aquela porta aberta todas as noites, at as vinte e trs horas,
aproximadamente, a fim de receber sua jarra...
Apavorada, a mulher no sabia para onde olhar.
Algum a delatara, sem dvida. Qual de seus vizinhos teria cometido a infame ao?
Uma mulher relativamente bonita, pensou Mason consigo mesmo, a despeito dos trs filhos e do
excesso de trabalho domstico.
Veja, a que os fatos encaixam disse a Elk.
Foi por aquela porta que Louis Landor escapou. Mas j mandei trs homens examinar a rea
toda. Landor deve estar longe a estas horas, porm sua descrio est em todas as delegacias.

A senhora Albert encolheu-se na cadeira, olhando receosa para Mason. Sentia-se como se o
mundo todo viesse abaixo. Interessava-se muito mais pela prpria desgraa do que pela morte do
desconhecido. Seu marido ia perder o emprego! E com a atual falta de trabalho, dificilmente
encontraria outro. Os dias futuros seriam negros e angustiantes, pois seu parco salrio de faxineira mal
daria para as despesas essenciais.
Vo despedi-lo! disse ela, com voz sumida.
Mason olhou-a e sacudiu a cabea.
No vou comunicar o incidente Eastern Trading Company. Mas poderia ter-me ajudado mais
se tivesse dito logo a verdade quando perguntei a respeito da cerveja.
No vai comunicar o fato? perguntou ela, com voz trmula, embargada pelas lgrimas. Se
soubesse por quantas dificuldades j passei na vida! Aquela pobre mulher poderia descrever-lhe a
misria em que vivamos. Pois ela j morou comigo.
Que pobre mulher? perguntou Mason.
A senhora Weston.
Ela perdera o medo, e falava com mais firmeza.
Ah, ela morou na sua casa?
Elk sara da sala, e Mason fez sinal mulher para que se aproximasse.
Conte-me tudo disse amistosamente.
Realmente, ela morou conosco antes de ficar rica.
E de onde recebeu tantos recursos?
Isto eu no sei. Nunca lhe perguntei. Pagava pontualmente o aluguel, e era isto que me
interessava. S gostaria de saber se o morto o marido ou o amigo dela.
Amigo declarou Mason, sem hesitar. Conhecia-o?
Ela sacudiu negativamente a cabea.
Mas conhecia o marido dela, no?
Certa vez vi uma foto dele no quarto. Representava um grupo, sabe; ele, ela e mais outro
homem, e tinha sido tirada na Austrlia. Na verdade, nem cheguei a olh-lo direito pois ela entrou
inesperadamente e me arrancou a moldura das mos. Achei estranho, pois a foto estava sempre sobre
a lareira. Eu nunca tinha reparado nela, at que a senhora Weston me contou que representava o
marido e um amigo dele. E no dia seguinte ela achou ruim que eu estivesse examinando o retrato.
Quando foi isto?
A senhora Albert refletiu. Fez dois anos em julho.

Mason acenou com a cabea.


E pouco depois ela recebeu muito dinheiro?
Sim, um ou dois dias depois ela se mudou. E desde ento nunca mais falei com ela. Agora ela tem
uma casa no quarteiro mais chique de Tidal Basin. Conforme costumo dizer, quando o pessoal entra
no dinheiro...
Posso imaginar o que costuma dizer cortou Mason, em tom firme, mas ainda amistoso.
Recorda em que espcie de moldura estava o retrato? Era de couro?
Ela achava que era couro, mas tambm poderia ter sido madeira revestida de couro.
Depois ela ps a foto numa caixa, conforme vi. Era uma pequena caixa preta, guardada debaixo
da cama.
Mason submeteu-a ainda a um fogo cruzado de perguntas, a fim de certificar-se de que ela no
misturava realidade com imaginao. Ela no compreendia por que ele repetia incessantemente as
mesmas perguntas, com ligeiras variaes. Mas de repente ela demonstrou interesse mais acentuado;
foi quando Mason perguntou se havia visto alguma vez um homem com mscara branca no rosto. Ela
estremeceu.
Refere-se ao demnio de Tidal Basin?... Sim, ouvi falar dele, mas graas a Deus nunca cheguei a
v-lo. Certamente ele o autor do crime era o que todos afirmavam na ocasio em que rodeavam o
morto.
Portanto nunca o viu?
Ela sacudiu decididamente a cabea.
Nunca! E nem fao questo de defrontar-me com ele! Mas sei de gente que o viu no meio da
noite.
Enquanto sonhavam opinou Mason. Mas ela discordou. O demnio fazia parte de Tidal
Basin, e ningum pensava em renunciar a ele.
Mason dispensou a mulher, que lhe agradeceu entre lgrimas. Tambm o Dr. Marford se
despediu. Rudd j tinha se retirado anteriormente.
Mason tinha muito que fazer. Teria que estar em trs lugares ao mesmo tempo, a fim de resolver
trs coisas importantes; e queria cuidar delas pessoalmente, sem delegar a responsabilidade a outros.
Decidiu solucionar a primeira sozinho. Na segunda, Elk poderia ajud-lo.

Captulo 9
Michael Quigley subiu correndo a escada da delegacia e deu com Mason, que ia saindo.
Devagar, rapaz! disse o inspetor-chefe, amistosamente. O cadver j foi levado daqui.
E quem ele?
Sabe, certa vez perguntaram a um estudante de medicina, durante a prova, com quantos dentes
Ado viera ao mundo. E ele respondeu acertadamente: S Deus sabe!
Ainda desconhecido, portanto! Mas tratava-se dum homem de boa posio, pelo que ouvi dizer,
no ?
Pelo menos estava bom trajado. Por que no vai ver o morto? Afinal, voc conhece tanta gente
na zona leste!
Michael sacudiu a cabea.
Isto tem tempo. Ser que este homicdio mais uma das faanhas do Mscara Branca?
L vem voc de novo com o Mscara Branca! Chega a ser ideia fixa sua. Tem certeza de que
sua cabea est funcionando como deve? O Mscara Branca to alheio a Tidal Basin quanto o
demnio que inventou para o bairro.
Mas o Mscara Branca foi visto nos arredores insistiu Michael.
Mason suspirou.
Certo, andaram vendo por aqui um homem com o rosto coberto por um tecido branco. O
prprio Dr. Marford lhe contou isto num momento de fraqueza. Mas eu diria que ocorrncia comum
perto de uma clnica.
Michael Quigley manteve-se calado por alguns momentos.
Ah!... para onde est indo? perguntou, de repente.
Nenhum outro reprter ousaria tomar tal liberdade, porm Mason tinha um fraco por aquele
jovem.
Apesar de ser estritamente proibido, vou permitir que me acompanhe. Quero fazer algumas
investigaes por conta prpria, e poder ajudar-me. Como vai a senhorita Harman?
Mike sorriu amargamente.
A senhorita Harman uma boa amiga minha, mas vai casar com outro homem.
Bem, desejo-lhe muita felicidade disse Mason, encaminhando-se para a rua Endly. Ser
mulher de reprter significa levar vida terrivelmente montona.
E quem disse que pretendo casar com algum? disse Mike, irritado. Deixe para l suas
piadas ofensivas!

Oba, consegui finalmente espetar seu couro duro, no ? Agora estou apto para dedicar-me
caada de elefantes!
Andavam lado a lado. Mason sabia que atingira Mike a funda. Assobiava baixinho, at alcanarem
o muro que cercava a propriedade da Eastern Trading Company.
Ser que s sabe assobiar a Marcha Nupcial? perguntou Mike, furioso.
A noite estava escura, e soprava um vento frio.
Policiais e reprteres ganham a vida mediante as desgraas dos outros comentou Mason.
J lhe ocorreu isto alguma vez? Ah, chegamos ao local do crime!
Trs agentes lhes vieram ao encontro, detendo-se ao reconhecer Mason.
No encontramos ningum informou o mais graduado. Rebuscamos a rea toda sem topar
com um s ser vivo, a despeito de haver inmeros lugares para se esconder.
E a pequena porta?
No estava trancada; apenas encostada. O vigia noturno jurou por todos os santos que no a
deixara aberta. Disse que s era utilizada em caso de ameaa de incndio.
Muito bem. Acompanhem-me agora.
Alguns passos levaram-nos ao ponto onde havia sido encontrado o morto.
Mason continuava a assobiar enquanto se acercava da porta pintada de verde. Tentou abri-la, mas
estava chaveada. Por que no lhe ocorrera examinar a porta ao chegar no local pela primeira vez? Se a
senhora Albert tivesse dito logo a verdade...
Comentou o fato com Michael. No via inconveniente nisso, pois o jovem merecia confiana, e s
publicaria as informaes permitidas, evitando as que pudessem causar perturbao.
Isto comum opinou Mike. Ningum diz a verdade, pois cada qual quer esconder algo que
no gostaria de ver revelado. uma atitude que no compreendo...
Examinou a pavimentao do local.
Chegou a rebuscar a canaleta junto ao meio-fio? Veja, a rua apresenta leve inclinao daquele
lado.
Mason interrogou com o olhar os trs agentes. Informaram-lhe que haviam examinado as grades
dos ralos de escoamento, sem encontrar algo digno de meno.
Mike arregaou a manga do palet. A calha transportava gua de chuva, relativamente
transparente...
Olhe, achei alguma coisa! exclamou, triunfante. O que ser?
Mason segurou o diminuto objeto na mo, e um dos agentes o iluminou com sua lanterna.

Parece uma ampola de injeo disse Mike, fitando interessado o pequeno tubo de vidro cheio
de lquido. De alguma maneira, ela me parece familiar; onde que vi pela ltima vez uma ampola
igual a esta?
Vou mandar perici-la replicou Mason, pondo o objeto no bolso. Decididamente, voc
teve sorte, Mike. Quer fazer outra tentativa?
Os dedos geis de Mike remexeram novamente a gua, porm no encontraram mais nada. Mas
de repente avistou algo que at ento passara despercebido aos demais. Estava sobre o meio-fio,
como se algum o tivesse deposto ali cuidadosamente. No entanto, o anel tambm poderia ter cado l
por acaso. A platina embaada por gotculas de chuva mal se destacava do granito cinzento da
pavimentao.
Mike apanhou a joia com o corao em disparada.
Que tem a?
Mason tomou-lhe o anel das mos.
Um anel! Incrvel que nenhum de meus homens o tenha visto! O rubi parece autntico, ou
ento uma perfeita imitao.
Mike ficou calado. Respirava pesadamente, e os contornos dos outros homens pareciam oscilar
diante de seus olhos. Mason percebeu sua inslita atitude.
O que se passa com voc? Est branco como cal! Ficou zonzo de tanto abaixar-se?
Mike sabia que o inspetor-chefe tentava desculpar seu comportamento diante dos demais
agentes; sua suposio foi confirmada quando os encarregou de prosseguir as buscas. Depois seguroulhe o brao.
Rapaz, parece que voc conhece este anel, no ?
Mike sacudiu a cabea.
De que adianta mentir-me? perguntou Mason, em tom de censura.
No me recordo de t-lo visto antes replicou Mike, secamente. Mas sua voz no tinha tom
natural.
Est escondendo alguma coisa. Por qu? No disse h pouco que era tolice deixar de fornecer
informaes polcia? Acha que esta ninharia tem importncia?
Nunca vi este anel antes!
Mike falava com dificuldade. Mason, ctico por natureza, no se deixava convencer facilmente.
Tenho certeza de que j o viu, e de que sabe muito bem a quem pertence. Oua, Michael, vou
dispensar os truques que uso para interrogar criminosos; mas no lhe parece mais conveniente confiar
em mim? Pouparia uma srie de aborrecimentos... A dona do anel no corre risco de ser detida, e

podemos conservar o caso em segredo. Conhece-me bem demais, no ? E como que a polcia pode
levar avante as investigaes se todos se negam a dar informaes?
Mike recuperara-se um pouco.
Se continuar assim, daqui a pouco me acusar de ter cometido o assassinato! No, asseguro-lhe
que no conheo este anel. S me sentia um tanto atordoado por ter ficado inclinado tanto tempo. Por
que no experimenta na prtica o efeito que isto produz?
Mason fitou-o demoradamente, e depois voltou a ateno para o anel.
Pertence a uma mulher, evidentemente. Tentou enfi-lo no dedo mindinho, porm ele no
passava da primeira falange. Em tom displicente, disse: Bem, no me resta outra alternativa a no
ser a divulgao pela imprensa. Longe de mim falar mal de jornalistas, mas vocs sabem escrever
artigos imensos sobre qualquer coisinha. Eu no ficaria surpreso se visse amanh nos jornais o retrato
de alguma moa... Interrompeu-se bruscamente, exclamando: Por acaso o anel pertence senhorita
Harman, Mike?
No! replicou este, elevando a voz.
Mentiroso! Claro que da senhorita Harman! E voc percebeu isto assim que avistou o anel!
Olhou mais uma vez a joia, e colocou-a no bolso.
O homem assassinado era da frica do Sul?
Mason acenou com a cabea, afirmando.
E veio de l h pouco tempo?
No sabemos ao certo. Provavelmente h uma semana ou duas.
Como se chamava?
O prenome Donald. No dispomos de outros dados.
Mason fitou o jovem com ar severo.
Qual o nome do futuro marido da senhorita Harman?
Um irlands, um certo Feeney mentiu Michael. Porm ela desistiu deste plano... Entre ns
houve apenas uma ligeira desavena. Mas agora acho que vou ver o morto.
Iremos juntos replicou Mason, segurando-o pelo brao.
Demoraram-se apenas alguns minutos diante do cadver, e a perturbao de Michael atingiu o
mximo. Indubitavelmente, o noivo de Janice era ou o morto, ou o assassino. Tinha que descobrir a
verdade, custasse o que custasse.
Despediu-se de Mason, e saiu precipitadamente. Ao p da escada quase colidiu com Janice.

Michael!... Michael!... chamou ela, ofegando. Disseram-me que estava aqui! Preciso falar
urgentemente com voc!... Ah, Michael, como fui tola! Tem que ajudar-me!
Ele a fitou com desconfiana.
H quanto tempo est aqui?
Acabei de chegar. Meu carro est ali adiante.
Ela apontou para os faris ainda acesos. No poderamos ir a algum lugar? Preciso falar com
voc! Algum foi assassinado, no ?
Ele confirmou.
Que coisa terrvel! Fico contente por t-lo encontrado, pois nesta zona acontecem muitos
crimes. Ela estremeceu. Estou tremendamente nervosa. E voc a nica pessoa capaz de me ajudar
e aconselhar. Para onde quer ir?
Ele hesitou. J tinha entregue os artigos para a prxima edio, e no precisava redigir mais nada
por enquanto. Conduziu-a at o carro, tomou a direo e levou-a para sua casa. Nunca estivera l, e a
empregada que abriu a porta no o conhecia. Janice levou-o para a pequena sala de estar, mobiliada
com conforto e bom gosto.
Eis o telegrama que recebi hoje noite.
Ela lhe estendeu um papel dobrado, sem coragem de encar-lo.
Mas aguarde um instante, antes de ler. Preciso explicar alguns detalhes primeiro. Ele me disse
que possua uma fazenda em Paarl, e que tencionava adquirir outra, vizinha sua. Ento eu tive a ideia
de comprar esta segunda fazenda, em nome dele; telegrafei a Van Zyl, pedindo-lhe que cuidasse da
transao. J lhe falei deste meu amigo, no ? Esta a resposta que me mandou.
Mike desdobrou o formulrio e leu o contedo.
Fazenda mencionada localizada no em Paarl, porm em Constncia, junto ao presdio. Nunca
esteve nem est venda. Donald Bateman no registrado como proprietrio de terras nem aqui nem
na Rodsia. Meu amigo promotor suspeita tratar-se do mesmo Donald Bateman condenado a nove
meses de deteno no presdio de Constncia por fraude. alto, boa aparncia, olhos cinzentos, cicatriz
sob o queixo. Viajou h cinco semanas pelo vapor Balmoral Castle para a Inglaterra. Seus golpes
consistem em pedir dinheiro emprestado para comprar terras e desaparecer com ele. Sempre ao seu
dispor, Carl.
Mike colocou vagarosamente o telegrama sobre a mesa.
A cicatriz debaixo do queixo disse com voz estranha at para si prprio. Curioso, foi a
primeira coisa que me chamou a ateno...
Ela o fitou, consternada.
Viu-o, por acaso? Voc tinha me dito... onde o encontrou?

Mike mordeu os lbios. Donald Bateman era o morto! Aproximou-se de Janice, e colocou-lhe
amistosamente a mo sobre o ombro.
realmente lamentvel para voc disse com voz rouca.
Julga que o telegrama diz a verdade?
Sim. Deu-lhe o anel de rubi, no ?
Ela fez um gesto impaciente com a mo.
Ora, valia pouco! Tratava-se mais duma recordao...
Ele tinha uma pergunta a fazer-lhe, porm custou a achar as palavras apropriadas.
Janice, voc o amava muito?
No! Foi um tremendo engano de minha parte.
S agora tomei conscincia disso. Tenho certeza de que no o amo. Como que pude iludir-me a
este ponto? Nem sequer cheguei a beij-lo!
Ele lhe acariciou suavemente o ombro.
Claro, meu orgulho foi severamente atingido. Mas prometa no caoar de mim, Michael!
Ela se agarrou sua mo.
Prometo solenemente afirmou Mike.
Por que tornou a perguntar pelo anel?
Porque preguei uma mentira ao Inspetor-chefe Mason, da Scotland Yard.
Ela se ps de p num salto, fitando-o surpresa.
O qu? Como que o anel foi parar nas mos dos agentes da Scotland Yard? Ele j foi preso?
Michael, diga-me o que aconteceu! O que est me escondendo?
Realmente, deixei de fazer uma revelao. No contei a Mason que o anel pertencia a voc. Foi
achado na rua Endley. Fui eu mesmo quem o recolheu. Estava jogado perto do local onde encontraram
o corpo.
Na rua Endley? disse ela, vagarosamente. E voc estava presente durante as
investigaes...? Quem era o morto...? Donald Bateman?
Ele confirmou.
Meu Deus, que coisa horrvel!
Mike receou que ela desmaiasse, mas quando foi ampar-la Janice o empurrou para o lado.
Foi apunhalado por um desconhecido. Eu... eu vi o cadver. Por isto sabia da cicatriz.

Ela estava muito plida e calada, mas no perdeu o nimo.


O que que ele foi fazer l? perguntou ela pouco depois. Afinal, ele nem conhecia aquela
zona! No se sabe realmente quem o autor?
No, ainda no descobriram. Quando vi o anel, fiquei to perturbado que quase me delatei.
Mason sabia muito bem que eu estava mentindo ao afirmar que no conhecia o anel. Talvez publique
uma notcia no jornal amanh, caso eu no lhe d explicaes.
Pois ento v correndo falar com ele! replicou ela, decidida. Donald Bateman morto! Mal
posso acreditar!
Ela tornou a sentar-se, e apoiou a cabea nas mos. Novamente Mike temeu v-la perder os
sentidos; no entanto, quando ela ergueu o rosto, no havia lgrimas em seus olhos.
Michael, melhor que voc v agora. Estou plenamente conformada. Talvez no consiga
dormir, no entanto. Poderia vir ver-me pela manh, a fim de contar-me as mais recentes novas sobre o
caso? Pedirei permisso ao Dr. Marford para continuar meu trabalho na clnica. Porm acho que vou
ter que descansar por alguns dias.
No gostaria de deix-la sozinha.
Ela sorriu debilmente. Ora, no precisa preocupar-se. Pode ir. Sinto necessidade de ficar um
pouco a ss com meus pensamentos.

Captulo 10
Uma fotografia emoldurada no seria difcil de achar; e caixas pretas para guardar joias no eram
alfinetes escondidos em dobras do tecido. Mason teria gostado de levar consigo o sargento Elk, porm
este j sara com o inspetor Bray.
Tinham destacado agentes para vigiar o bloco residencial onde morava Louis Landor. Bray
comunicara pelo telefone que at ento nem Landor nem sua mulher tinham aparecido. Algo devia
estar errado, pois a empregada aparecera, tocando em vo a campainha da porta. Declarou a Bray que
fora dispensada mais cedo no dia anterior, e que houvera uma discusso violenta entre os patres, at
ento um casal feliz. Disseram-lhe para voltar mais tarde. Bray convenceu-a a ir para a casa da irm,
que morava nas proximidades.
Ela me forneceu uma informao interessante disse o inspetor ao telefone. A casa est
cheia de raridades sul-americanas. E, caso suas afirmaes forem verdadeiras, a coleo contm dois
punhais idnticos arma do crime. Disse que esto pendurados na parede do corredor. Ela descreveu
detalhadamente a bainha, e em cada uma se v as iniciais de Landor. Consta que so trofus
conquistados na America do Sul, onde Landor viveu algum tempo.
Desligue agora replicou Mason. Torne a comunicar-se comigo mais tarde, ou aqui ou na
Scotland Yard. Vou sair para fazer investigaes por conta prpria.
Sobre a mesa estava espalhado o contedo da bolsa da senhora Weston. Inclusive a seringa
encontrada pelo Dr. Marford. Era velha, bastante usada; e no entanto o mdico constatara que a
mulher no podia ser adicta de txicos h muito tempo. S achara duas marcas de injeo no
antebrao.
Havia ainda algumas cartas, e contas duma loja de modas na zona leste. Evidentemente, Lorna
Weston se vestia bem, e gastava muito dinheiro consigo mesma. Algumas cdulas, moedas e um
molho de chaves completavam o conjunto.
Mason ps o molho de chaves no bolso, e saiu com o sargento Shale, a fim de revistar a residncia
de Lorna Weston.
Ela morava numa ruazinha sossegada na melhor zona de Tidal Basin. Mason ficou surpreso com o
luxo da decorao. As paredes estavam revestidas com tecidos caros, e havia pesadas luminrias de
bronze em todas as peas. Dificilmente poderia ter financiado tudo aquilo com o rendimento de sua
profisso...
Porm Lorna Weston recebera grande soma de dinheiro h algum tempo, segundo declarara a
mulher de Albert. Isto explicaria satisfatoriamente as ricas instalaes. Todavia ainda restava saber por
que ela se radicara naquele bairro decadente.
Abriu a gaveta duma pequena secretria feminina, sem achar nada de interessante. Porm no
quarto de dormir teve uma surpresa. As gavetas da penteadeira haviam sido jogadas no cho, e as
portas espelhadas do guarda-roupa estavam escancaradas. Havia roupas espalhadas pelo cho, e no
meio delas viu uma caixa preta. Mason precipitou-se para ela. A. tampa tinha sido arrombada, e o
contedo revirado. No havia sinal de fotografia emoldurada. Um canudo de papelo chamou a

ateno de Mason. Sups que deveria ter servido para guardar uma certido de casamento. Mulher
alguma se separaria de tal documento, por mais infeliz que fosse o matrimnio.
Procurou impresses digitais, e deu com um par de luvas brancas de algodo sobre o leito.
Portanto, o invasor se acautelara contra qualquer risco. Quando teria se introduzido na casa, e como?
A porta de entrada no fora arrombada como a caixa preta.
Esto batendo l embaixo disse Shale. Quer que eu atenda?
No, pode deixar. Vou verificar pessoalmente de quem se trata.
Mason desceu apressadamente a escada e abriu. Diante da porta viu uma mulher com a cabea
coberta por um xale, para proteger-se da chuva. Olhou receosamente Mason recuando um passo.
Est tudo em ordem aqui? perguntou nervosa.
De maneira alguma. Mas fique tranquila, eu sou da polcia.
Ela suspirou, aliviada.
Eu tomo conta da casa fronteira. A dona desta aqui viajou para o campo, e eu estava pensando
em chamar a polcia.
Viu algum entrar nesta casa? perguntou Mason.
S vi um homem saindo. Eu no teria dado ateno ao fato se ele no usasse aquele pano
branco em volta da cabea.
Uma mscara branca, por acaso?
No posso afirmar com certeza; mas ele usava qualquer coisa branca para tapar o rosto. Vi isto
nitidamente luz do poste de iluminao. Pois eu estava com dor de dente a noite toda, e por isto
levantei e fiquei sentada na sala...
Mason interrompeu-a, impaciente. Quando viu o estranho sair?
H menos de quinze minutos respondeu ela. E vim ver o que se passava ai ver dois homens
entrar na casa.
O inspetor-chefe perguntou ainda como o intruso se vestia. A resposta correspondeu a suas
suspeitas: um manto que chegava quase ao cho, chapu negro de feltro e mscara branca na face.
Havia apenas uma caracterstica nova: o homem mancava fortemente. No viera de carro, e afastou-se
igualmente a p, em direo oposta quela usada pelos dois detetives para se aproximar da casa.
Shale descera, e estenografara as declaraes da mulher. A seguir, ambos tornaram a subir, e
fizeram nova busca minuciosa, na esperana de que Mscara Branca deixara outros indcios alm das
luvas. Mason guardou-as cuidadosamente num envelope.
Bem, agora temos certeza duma coisa comentou. O Mscara Branca mora realmente em
Tidal Basin.

Os moradores das redondezas esto convictos disto replicou Shale. Para os pequenos
delinquentes daqui, ele um verdadeiro heri, venerado e admirado.
Mason voltou para a delegacia um tanto confuso. Trancara no cofre os dois objetos que poderiam
contribuir para o esclarecimento do crime. Tirou o anel e a ampola. O Dr. Rudd poderia talvez analisar
seu contedo. Abriu a porta, e chamou o sargento de servio.
Ser que o Dr. Rudd j se recolheu para dormir? perguntou.
No, pois telefonou h quinze minutos, avisando que vinha para a delegacia. Disse que talvez
saiba quem o criminoso.
Mason suspirou.
L vem ele com outra teoria sensacional! Ligue para ele, e pea que venha o mais depressa
possvel. Mas sem mencionar suas suspeitas quanto ao criminoso! S quero que ele identifique o
contedo desta ampola; quero saber que droga contm.
Depois examinou o anel com uma lupa, sem chegar a qualquer concluso. Porm Quigley devia
saber algo sobre ele, sem a menor dvida.
O sargento veio avisar que o Dr. Rudd j sara de casa h cinco minutos. Alm disto, h uma
mensagem da Scotland Yard para o senhor.
Era do servio de informaes. Tinham conseguido colher alguns dados sobre o misterioso Donald.
Chama-se Donald Bateman informou o funcionrio. Veio da frica do Sul h trs semanas.
Hospedou-se no hotel Little Norfolk, na rua Norfolk. As caractersticas pessoais conferem com as que
nos forneceu, senhor Mason.
E ele se encontra no hotel presentemente?
No, segundo nos informou o recepcionista. Saiu tardinha, vestido a rigor, dizendo que no
voltaria antes da meia-noite. E no apareceu mais no hotel.
Passe a informao ao departamento dL buscas disse Mason. Talvez tenham ficha dele. E,
antes de tudo, destaque um agente para o hotel. Caso Bateman no regresse at s sete horas de
amanh. sua bagagem deve ser levada ao distrito de Cannon-Row. Quero examin-la pessoalmente.
Desligou, e comentou com o sargento:
Bem, agora sabemos pelo menos o nome. Bray j telefonou?
O sargento informou que no houvera nenhum telefonema de Bray.
Mason voltou ao gabinete e tornou a examinar o anel e a ampola.
Michael sabe tudo acerca deste anel; ficou visivelmente chocado ao encontr-lo.
De onde teriam vindo o anel e ampola? perguntou Shale.

provavelmente Bateman estava com eles na mo ao cair, e rolaram pela sarjeta. E, se no fosse
Michael, nem teriam sido descobertos. O rapaz tem realmente um instinto fabuloso para estas coisas.
Olhou para o relgio.
A residncia do Dr. Rudd fica muito longe daqui?
Quatro minutos a p, no mximo.
Neste caso, ele j deveria ter chegado h algum tempo. Telefone novamente para l, sim?
Porm a empregada confirmou que ele sara h dez minutos.
Ento d uma olhada a fora, para ver se o encontra na rua ordenou Mason ao sargento.
Sentia-se preocupado, pois desconfiava das teorias do mdico; porm desconfiava ainda mais de
sua loquacidade. Um homem de mentalidade um tanto limitada, mas falador, acabaria por revelar
segredos que a polcia prefereria conservar em sigilo. Mason torcia intimamente para que Rudd no
encontrasse nenhum amigo pelo caminho. Cerca de dez minutos aps Shale voltou. Fora at a casa do
mdico, mas no o encontrara, apesar do trajeto ser relativamente curto e desimpedido.
Talvez esteja com o Dr. Marford. Telefone para a clnica.
Mas tambm Marford no pde dar nenhuma explicao. Informou que estava no consultrio
quando Rudd bateu na janela e lhe desejou boa noite.
Levei at um susto reclamou Marford. No podia imaginar de quem se tratava, at que
afastei as cortinas.
A clnica ficava a menos de duzentos metros da delegacia; cortando caminho pela Gallows Alley, o
percurso podia ser reduzido em cinquenta metros. Porm o sujo e mal-afamado beco s era usado
pelos moradores, e era pouco provvel que Rudd tivesse seguido por ele.
Na Gallows Alley havia uma pequena hospedaria chinesa, que abrigava incrvel nmero de
orientais. Em outra casa, quatro ou cinco famlias italianas moravam juntas. Pessoas das mais diversas
nacionalidades ocupavam as demais residncias. Era voz corrente que os policiais s patrulhavam a rua
em duplas, o que no correspondia exatamente verdade. S pisavam no beco quando ocorria algum
crime de morte.
O Dr. Marford era uma das poucas pessoas que podiam transitar impunemente por l a qualquer
hora do dia ou da noite. Poderia pintar um quadro horripilante das cenas vistas e ouvidas, mas preferia
calar.
No creio que ele tenha vindo pelo beco replicou Marford pergunta de Mason. Mas,
para tranquiliza-lo, vou fazer uma busca pessoal.
Mais meia hora passou sem novas notcias. As quinze para as duas, o inspetor-chefe determinou
que todo seu pessoal de reserva sasse para procurar o mdico. Convocou tambm lanchas policiais
para patrulhar o rio. Mas no havia sinal de Rudd. Desaparecera como se o cho o tivesse engolido.

Foi esta a situao com que Mike Quigley se defrontou ao chegar delegacia. Procurou
diretamente Mason, e contou-lhe tudo que sabia acerca do anel. O inspetor-chefe escutava, resignado.
E por que fez tanto segredo disto? Poderia ter dito logo... E entrementes descobri sozinho que o
homem se chamava Donald Bateman. Aos poucos, o caso comea a esclarecer-se... Al, doutor!
Era Marford, querendo saber notcias do colega.
Continuamos no escuro disse Mason. Provavelmente Rudd descobriu que o assassino
irlands, e tomou o vapor noturno para a Irlanda, a fim de seguir-lhe a pista. Sente-se, e tome um caf
conosco. Estendeu-lhe uma xcara fumegante. Alis, no momento pouco me importa saber para
onde foi Rudd. Estou exausto. Se pelo menos o tal de Landor voltasse para casa duma vez, e contasse
a verdade! Amanheceramos com todos os fios da meada nas mos... Mas, caso ele tenha seguido para
o Continente num avio particular, levando seu passaporte e suas trs mil libras. este crime jamais
ser esclarecido. E os reprteres tero mais um pretexto para cair na pele da polcia...
Marford esvaziou a xcara e retirou-se, pois aproximava-se a hora do segundo parto.
Mason acompanhou-o at a porta.
Andou matutando mais sobre o caso? perguntou.
Sim, e agora cheguei a uma concluso que julgo definitiva. Ainda no posso apresentar provas,
mas creio que seria capaz de apontar o criminoso.
S gostaria de saber se pensa na mesma pessoa que tenho em mente.
Marford sorriu.
Espero que no, pelo bem dele.
Quer dizer que no vai revelar-me o resultado de suas concluses?
Sou mdico, e no detetive.
Mason voltou para o gabinete, e aqueceu as mos na lareira.
Nenhuma notcia de Bray ou Elk?
Consultou o relgio, que marcava duas e meia. Comeava a duvidar de que Landor regressasse
sua casa:
Por fim seguiu na companhia de Quigley para a Gallows Alley. A chuva cessara, porm continuava a
ventar forte.
A entrada do beco parecia sinistra e intimidadora, e a luz dum poste solitrio acentuava ainda mais
o aspecto desolador do ambiente. Enquanto andavam, ouviram uma voz rouca de mulher entoando
uma canoneta debochada contra a polcia.
Mason sempre se admirara da capacidade daquela gente de ver no escuro.
Iguaizinhos a ratos! disse Mike, adivinhando seus pensamentos.

Ouviram novas risadas e gargalhadas zombeteiras.


Ser que esta gente nunca dorme? reclamou Mason, irritado. Isto aqui sempre foi assim,
desde que entrei para a polcia. Sempre h algum nos observando, seja qual for a hora do dia.
De repente ele se virou, e gritou um nome. Um vulto mal reconhecvel emergiu das trevas.
Adivinhei que era voc disse Mason. Como vai?
Mal, senhor Mason, muito mal respondeu uma voz chorosa.
Viu o Dr. Rudd esta noite?
O mdico da polcia? No, senhor Mason, no o vimos. Ningum passa por este beco! Todos
tm medo de acordar o pessoal daqui!
Novas risadas e gargalhadas de escrnio.
Mason deteve-se diante do nmero 9. Encostado contra a porta, um homem roncava. Cobrira os
joelhos com um cobertor esfarrapado, e algum gaiato pendurara uma lata vazia sobre sua cabea.
Se a lata no o acordar quando lhe cair sobre a cabea, o velho Wicks lhe passar uma
carraspana em regra se der com ele comentou Mason. Dizem que os orientais so perigosos; no
entanto a gente mais ordeira de Gallows Alley, com exceo do velho Gregory.
Voltaram sobre seus passos, e tornaram a encontrar com o homem que Mason interpelara antes.
O Mscara Branca est novamente em ao esta noite, senhor Mason disse ele.
Realmente? replicou o inspetor-chefe com indiferena.
No sabe lidar conosco, senhor Mason. Aparece aqui querendo colher informaes de todo
mundo. Se nos tratasse melhor, ouviria muita coisa. O que se passa com o velho Gregory? No sabe,
no ?... E no h mais ningum que saiba!
Depois desta misteriosa observao, ele desapareceu.
O homem doido. No, ignoro seu nome. Mas realmente louco. Que diabo, o que poderia
haver de errado com o velho Gregory?
Mike tambm no saberia dizer. Conhecia evidentemente o motorista, pois Gregory Wicks era uma
figura tradicional na cidade.
Mason comeou a ficar nervoso. Detetives tem faro inato para adivinhar se verdade ou no o
que ouvem dizer. E Mason pressentia que havia algum significado nas palavras do alienado. Pois
difamar Gregory Wicks, ou levantar suspeitas contra ele, equivalia quase a uma traio.

Captulo 11
O telefone tocou diversas vezes na residncia de Landor; os agentes em servio podiam escut-lo
da rua. Certamente alguma das janelas ficara aberta.
A preocupao de Mason est crescendo comentou Elk pois telefona com intervalos cada
vez menores. Nem sei por que estou parado aqui. s vezes nos encarregam de tarefas inteis, como
esta, por exemplo.
Est de planto porque seus superiores ordenaram replicou o Inspetor Bray, compenetrado.
Elk suspirou.
V-se que no sabe diferenciar o suprfluo do essencial!
Olhe o respeito! reclamou Bray. Alis, quantos agentes vigiam a casa? No podemos
deixar escapar nenhum dos dois Landor.
Eu no destaquei ningum; porm meu chefe mandou trs homens, e assumiu toda a
responsabilidade. Se eu tivesse tido voz ativa, teria distribudo o pessoal de maneira bem diferente.
Mas acharam que eu no devia meter o nariz em assuntos alheios...
No falei nada disto! protestou Bray, indignado.
Mas deu a entender!
Bray perscrutou a rua com os olhos, nervoso. Tambm estava contrariado por Mason ter assumido
a direo das investigaes. Nenhum agente da polcia criminal gostava de ficar sob as ordens
imediatas do inspetor-chefe, pois era severo e no perdoava o menor erro. Estava empenhado no
esclarecimento daquele assassinato, e no aceitaria desculpas de espcie alguma. Portanto, era
melhor acalmar Elk, um dos auxiliares mais chegados de Mason.
Ora, desculpe se fui um tanto brusco com voc, Elk disse, cordialmente. Este homicdio me
ps fora dos eixos! Como que voc distribuiria os agentes?
Antes de qualquer coisa, eu destacaria um homem para o quintal dos fundos respondeu
Elk, prontamente. Existe l uma escada de incndio, pela qual fcil entrar na casa.
O sargento aprontou-se para ir chamar um guarda inteiramente desnecessrio no extremo da rua,
quando um automvel dobrou a esquina, detendo-se diante da casa. Do jardim da casa fronteira, os
policiais observaram uma mulher descer do carro.
Eu diria que se trata da senhora Landor; concorda, Elk?
Sim, ela. J tive ocasio de v-la antes.
A mulher pagou o motorista, que se afastou vagarosamente. Depois olhou em torno, receosa; no
avistando ningum, enfiou a chave na fechadura. Viera convicta de que encontraria a casa cercada de
policiais. Subiu rapidamente a escada para o segundo pavimento, e abriu a porta de sua residncia.

Foi verificar primeiro o quarto de dormir, e sentiu o corao pesado ao compreender que ele ainda
no voltara. O que fazer agora? O que poderia fazer? Com um profundo suspiro, tirou o casaco de
couro e o chapu.
Ocorrera um homicdio na zona oeste de Londres. Lera a ltima edio dos jornais da noite, e
ouvira comentar o fato nas mesas vizinhas sua no restaurante. Quando saam juntos, costumavam ir
ao Elford. Porm hoje ele deixara de aparecer. Ficara espera at o estabelecimento fechar; depois
dirigira-se a um elegante bar noturno, onde iam quando ele chegava muito tarde. No entanto, ele
tambm no compareceu. Por fim, desesperada, decidira ir para casa. No tivera coragem para
comprar a edio da meia-noite dos jornais, pois temia que...
Estremeceu violentamente. E se o Dr. Marford tivesse falado? No entanto, ele se mostrara to
cordial e compreensivo... Como que pudera ser tola a ponto de dar importncia a uma briga de rua
entre dois estivadores? E a morte mencionada nos jornais era provavelmente consequncia daquela
luta.
Revelara demais a Marford; contara-lhe coisas que no diria prpria me. E depois arrependeuse amargamente do que havia feito. Fora um ato de loucura procurar seu marido pelas ruas. Devia ter
deixado os acontecimentos seguir o curso natural, sem temer logo o pior. Com sua maneira de agir s
conseguira torn-lo suspeito.
Vestiu um roupo e ficou andando dum lado a outro na sala escura, procurando acalmar-se.
Durante quatro anos tinha vivido feliz com o marido, e agora tudo ameaava desmoronar.
Pareceu-lhe ouvir passos no corredor; abriu a porta e ficou escutando. Desta vez o rudo era um
leve estalido. Aquele taco solto no cho. Precisava mandar consert-lo, conforme pretendia h muito
tempo.
voc, Louis? sussurrou.
No recebeu resposta. S se ouvia o tique-taque do relgio no vestbulo, e o ronco distante dum
motor.
Louis, voc? tornou a perguntar, em voz mais alta.
No entanto devia ter-se enganado, pois ningum respondeu. Deixou a porta encostada, foi at a
janela e afastou cautelosamente a cortina, a fim de espiar para fora. No percebeu nada, pois a janela
dava para a rea dos fundos.
Pouco depois, ouviu leves batidas na porta. No silncio profundo da casa, o som ecoou de maneira
quase assustadora. Ela se esgueirou para o vestbulo na ponta dos ps. Tornaram a bater.
Quem est a? perguntou ela, em voz baixa.
Louis.
Seu corao batia descompassado. F-lo entrar cautelosamente, e chaveou a porta.
Acenda a luz, querida.

Sua voz soava dolorida e cansada. Ela teve a impresso de que correra durante muito tempo, e
ainda no recuperara o flego.
Por que est no escuro? Acenda a luz!
Espere um pouco.
Ela cerrou primeiro as cortinas de veludo, e verificou a porta.
Louis Landor estava plido, e apresentava um hematoma debaixo de um dos olhos. Ela o fitou
apavorada.
O que houve com voc?
Ele sacudiu a cabea, impaciente.
Nada de grave. No entanto, as ltimas horas foram terrveis. Por favor, traga-me um copo
dgua, sim?
No prefereria vinho?
No, quero gua.
Ela saiu apressada, e quando voltou encontrou-o contemplando um cinturo no qual estava
preso um punhal com bainha cinzelada.
Precisamos achar uma maneira de livrar-nos dele.
Do punhal?
Sim.
Ele apontou o local onde estivera preso o segundo punhal.
Ela no perguntou o motivo, porm suas ltimas esperanas se desvaneceram diante as
palavras ouvidas. Queira perguntar-lhe tantas coisas, porm no ousava expressar seus temores.
S conseguiu falar de trivialidades.
Julguei ter ouvido voc h alguns minutos. Esteve aqui antes de bater na porta?
No.
Por que bateu, afinal?
Ele mordeu o lbio inferior.
Perdi minha chave. Sei l onde ficou... por a em algum lugar.
Esvaziou o copo, e colocou-o sobre a mesa.
Eu poderia jurar que algum fechou a porta h alguns minutos atrs. Fui at o vestbulo e
chamei-o pelo nome.
Ele sorriu, e colocou-lhe o brao sobre o ombro.

Est ficando nervosa, Ins. Ficou esperando por mim no escuro?


Deveria contar-lhe tudo? A ocasio exigia que confiassem incondicionalmente um no outro.
Fui procurar voc confessou, tomando-lhe o brao. Louis, por acaso voc andou
brigando? Voc no...?

Ele no respondeu logo.


Eu no sei ao certo... replicou ele, indeciso.
Telefonei para c antes de sair do restaurante, na esperana de que j tivesse voltado! Mas
ningum atendeu, e ento me lembrei que a empregada nem podia entrar. Supus que tivesse
ido casa da irm, e liguei para l. Seus lbios tremiam: Louis, a polcia esteve aqui!
Ele permaneceu calado, e seu medo intensificou-se.
Louis... aconteceu algo?
Ele afastou do rosto os longos cabelos negros.
No sei... isto ... sei, mas ainda no percebi claramente at onde a culpa minha. Quando
o segui. Perdi-o de vista; porm imaginei que o encontraria em algum lugar da zona leste, e
acertei.
Falou com ele?
Louis sacudiu a cabea.
No. Estava sentado num carro, com uma moa. Bastante bonita at. Pobre menina iludida!
Perdeu a cabea por ele... Trabalha como enfermeira com Marford.
Ela o fitou surpresa.
Marford? No est se referindo ao Dr. Marford de Tidal Basin, por acaso?
Como sabe disto? perguntou ele, atnito. Sim, ele possui uma clnica naquele bairro.
Vou procurar a moa amanh, a fim de contar-lhe a verdade sobre Donald Bateman. Segui os dois num
txi at a rua Bury, e depois at um hotel. Queria falar com ele a ss, sem causar escndalo, porm no
houve oportunidade para isto. No quis mandar-lhe meu carto de visita para o quarto, por intermdio
da portaria, e esperei at que tornasse a sair.
Dirigiu-se para um pequeno restaurante, completamente lotado, onde se encontrou com outra
mulher. Tambm era bonita, mas faltava-lhe finura ao falar. Acho que ele me reconheceu hoje
tarde. Precisei esperar at que se separasse da nova acompanhante. Depois de jantar, saram de txi, e
segui-os at Tidal Basin. Entraram juntos numa casa, e liguei para voc. Voc andou me seguindo,
querida?
Ela confirmou, envergonhada.
Eu tinha a desagradvel sensao de que faria isto. Que loucura!

Sei disto. Mas continue... O que aconteceu depois?


Ele pediu mais um copo dgua, e foi prontamente atendido.
Ele saiu da casa sozinho, e segui-o por uma rua delimitada dum lado por um longo muro.
Fui-lhe ao encontro, mas a mulher apareceu outra vez, e correu atrs dele. Conversaram durante
alguns momentos, e se separaram. Chegara minha oportunidade. No havia ningum por perto, e
aproximei-me...
Ele estava com o punhal?
Ele sorriu debilmente.
No lhe dei tempo para us-lo.
Ins percebera o hematoma em seu rosto, porm no ousara perguntar sua origem. Era um
detalhe sem importncia diante de outras possibilidades, muito mais graves.
Desferi-lhe um soco no queixo, e ele caiu no cho como um pedao de pau. Quando o vi
inerte aos meus ps, entrei em pnico. Vi uma luzinha vermelha no outro lado da rua devia ser a
residncia de Marford, e acho que ele estava justamente parado diante da porta. Sa correndo, mas
um policial vinha em minha direo. De repente, descobri uma pequena porta ao lado dum porto
maior. Por feliz acaso, no estava trancada. Passei por ela, e encontrei-me num depsito de
mercadorias. Mais tarde, a polcia revistou o local, mas consegui ocultar-me por trs de alguns
caixotes.
A polcia? perguntou ela, ofegante. Por que foram revistar o depsito? Ser que
Donald...?
Sim, est morto confirmou Louis.
Depois duma pausa, ele indagou: A polcia tambm esteve aqui?
Sim. Interrogaram a empregada. No sei o que ela lhes disse.
Ele levantou, foi at a pequena secretria e ps a mo no bolso.
Ah, perdi minhas chaves...
Ela tirou um estojinho de couro da bolsa, estendendo-o ao marido. Ele abriu uma das gavetas,
tirando um embrulho.
Acho que pouca gente guarda trs mil libras em casa. Agora se mostrava inteiramente
calmo. Acontea o que acontecer, amanh atravessaremos a fronteira. Caso me acontea algo, voc
fica com o dinheiro e viaja, combinado?
Ela se agarrou nervosamente ao seu brao.
O que poderia acontecer-lhe, Louis? No foi voc que o matou!... O punhal...
Ele se desvencilhou, impaciente.

No sei se o matei. Mas agora oua com ateno. Vai ter que apelar para todas as suas
foras. Mesmo que aquele chantagista tenha revelado tudo, nada podero fazer contra voc.
Porm gostaria de poupar-lhe o aborrecimento de responder a inquritos, depoimentos, etc.
Bruscamente ela escutou um rudo.
Algum est subindo a escada! sussurrou ela. V para o quarto, depressa!
Enquanto ele hesitava, Ins empurrou-o para o quarto vizinho; depois aproximou-se da porta e
ficou escutando. Ouviu vozes murmurando. Voltou depressa para a sala, acendeu um abatjour, e abriu
com mos trmulas um livro. Puxou ainda uma mesinha de costura para perto do sof, quando ouviu
bater fortemente na porta. Mirou-se por um instante no grande espelho do vestbulo, passou
rapidamente p no rosto, e abriu a porta.
Deu com dois homens altos, de ar severo. O destino se cumpria.
Quem so vocs? perguntou com calma forada.
Inspetor-Detetive Bray da polcia criminal disse Bray, formalmente. E este o
sargento-detetive Elk.
Boa noite, senhora Landor.
Era caracterstico de Elk tomar a liderana da palestra. Possua toda a amabilidade dum
homem com enorme autoconfiana.
Queiram entrar disse ela.
Ambos entraram no vestbulo, e ela estranhou que nenhum dos dois tirasse o chapu. No
entanto, esforou-se por agir com a maior naturalidade, e dar voz um tom alegre.
Eu deveria ter percebido logo que estava diante de detetives comentou ela. J vi
tantos no cinema, e portanto sei que nunca tiram o chapu. Ela conseguiu sorrir.
Bray viu naquelas palavras uma censura, porm Elk achou graa.
Detetive que tira o chapu, senhora Landor, vira detetive maneta. Em outras palavras, uma
de suas mos est ocupada exatamente no momento em que precisa dela.
Espero que no necessitem de mo alguma replicou ela. No gostariam de sentar-se?
Vieram por causa de Joan?
Cometia uma injustia levantando suspeitas contra a honesta e dedicada empregada, porm
no momento no lhe ocorrera outra coisa.
Mas falemos baixo, por favor. Meu marido j est dormindo.
Neste caso, ele pegou no sono bem depressa, senhora Landor! disse Bray. Ele no
acabou de chegar?
Ela obrigou-se a sorrir.

Acabou de chegar! Mas impossvel! Foi deitar s vinte e duas horas!


Desculpe a pergunta, mas entrou outro homem aqui?
Ela sacudiu a cabea.
Algum ladro no poderia ter entrado pela escada de incndio?
Ela riu francamente.
Sei l por onde ladres costumam entrar! Eu prpria jamais me servi da escada de incndio,
e espero nunca precisar dela!
Elk sorriu.
Gostaramos de falar com seu marido declarou. O quarto dele aqui? apontou para
uma das portas.
Ela se sentara ao lado da mesa sobre a qual deixara o livro aberto, com as mos no regao, a
fim de disfarar o nervosismo. Mas ergueu-se precipitadamente diante da pergunta.
No, aquele o quarto da empregada. O de meu marido o outro. Porm eu preferia no
incomod-lo, pois no se sente muito bem. Sofreu uma queda na rua...
Lamento muito replicou Elk. este o quarto?
Sem responder, ela foi at a porta e bateu.
Louis, chegaram alguns senhores que desejam falar com voc.
Ele apareceu prontamente, sem palet e gravata; era evidente que no se vestira, mas estava
comeando a despir-se.
Ah, levantou agora? perguntou ela, prontamente.
Elk sacudiu a cabea, num gesto de reprovao.
Senhora Landor, eu preferiria que no tentasse nos fazer pensar o que no corresponde aos
fatos. Aceite isto como um conselho de amigo.
Louis Landor olhava de um dos homens para o outro. Ins conseguira sussurrar-lhe a palavra
detetive, porm ele no precisava de explicao. O inspetor Bray fez nova tentativa de dirigir o
interrogatrio.
Tenho motivos para supor que conhece um homem atualmente hospedado no hotel Little
Norfolk, na rua Norfolk. Chama-se Donald Bateman.
No! disse Ins, apressadamente.
Fiz a pergunta a seu marido! recriminou Bray, severamente. Ento, que resposta me
d, Landor?

Este deu de ombros. No conheo pessoalmente ningum com o nome de Donald Bateman.
Elk interveio novamente.
Mas no queremos saber se tem relaes pessoais com ele, Landor. Isto no vem ao caso.
Alguma vez ouviu falar de Donald Bateman, ou teve contato com ele? Ele veio para Londres h
algumas semanas, procedente da frica do Sul. Antes de responder, quero explicar-lhe que o Inspetor
Bray e eu estamos sindicando em que circunstncias este homem foi morto hoje noite na rua Endley,
em Tidal Basin. O crime ocorreu aproximadamente s vinte e duas horas.
Est morto? perguntou Louis. Como morreu?
Foi esfaqueado informou Bray.
Viu a mulher vacilar ligeiramente.
Nada sei a respeito declarou Louis. Jamais apontei uma faca contra quem quer que
seja.
Elk observava atentamente as paredes, e avanou um passo. Depois tirou o cinturo de couro
de seu suporte, colocando-o sobre a mesa.
O que vem a ser isto? indagou, apontando para o punhal.
Um punhal trazido da Amrica do Sul disse Louis, prontamente. Eu tinha uma fazenda
l.
seu?
Louis confirmou com um aceno.
O cinturo comporta dois punhais comentou Elk. Onde est o outro?
Foi perdido respondeu Ins rapidamente. Louis perdeu-o. Faz tanto tempo que no
est mais conosco! Nem chegou a ser trazido para esta casa quando mudamos para c.
Elk passou o dedo sobre o cinturo.
Est bastante empoeirado. Caso sua afirmao seja verdadeira, devia haver p tambm no
suporte vazio. Mas se estiver faltando com a verdade, o cinturo devia conter um segundo
punhal at hoje...
Enfiou o dedo na abertura, tirando-o completamente limpo.
Eu limpei o p hoje cedinho replicou ela, desesperada.
Elk sorriu. No podia deixar de admirar aquela mulher.
Mas, senhora Landor! censurou amigavelmente.
Ora, no quer saber a verdade? Ela estava comeando a descontrolar-se.

No pode tirar concluses antes que eu lhe explique os fatos! Deus do cu, acho que j sofri
o suficiente por causa daquele homem!
Que homem?perguntou Bray, secamente.
Eia permaneceu muda.
Que homem, senhora Landor?
Louis Landor conseguira recuperar a confiana em si mesmo.
Minha esposa no est bem disse. Demorei demais na rua, e ela ficou preocupada
comigo.
De que adianta esconder o que est perfeitamente claro? Perguntou Elk. evidente
que sua esposa conhecia Donald Bateman.
Louis no respondeu.
Permita-me falar com toda a franqueza prosseguiu Elk. J lhe disse que queremos
esclarecer a morte deste homem. nossa obrigao. No vamos perguntar nem ao senhor,
nem sua esposa, nem a qualquer outra pessoa por que ele foi assassinado. Entenda bem isto,
senhor Landor. Queremos prender uma nica pessoa o criminoso. Quem no cometeu o
crime no nos interessa, mesmo que saiba algo sobre ele. Caso voc, sua esposa, ou ambos,
forem culpados, Bray, eu e a Scotland Yard em peso no teremos descanso at v-los diante do
tribunal. Se, pelo contrrio, forem inocentes, faremos todo o possvel para livr-los de
suspeitas. Portanto, dizer a verdade atende aos interesses de todos ns.
Mas dissemos a verdade! afirmou Ins, ofegante.
Discordo totalmente Elk sacudiu a cabea, desconsolado. E nem esperava que
dissessem! Em casos como este, em geral a verdade se esconde debaixo dum monte de mentiras! O
que est querendo esconder, senhora Landor? a que est a raiz do problema. Tanto a senhora
quanto seu marido ocultam algo, provavelmente insignificante.
Mas no estou ocultando nada! afirmou ela.
Quer dizer que conhecia Donald Bateman, ento?
No consigo lembrar-me dele replicou Ins.
Porm conhecia-o. Elk tinha uma pacincia infinita, e quando ela sacudiu a cabea, enfiou
vagarosamente a mo no bolso interno da tnica. Detesto fazer-lhe uma surpresa
desagradvel, senhora Landor, mas tenho aqui uma fotografia; um instantneo daquele
homem, tirada aps sua morte.
Ela recuou, assustada, e estendeu as mos num gesto de repulsa.
No quero v-la! No! Isto horrvel... No tem permisso para mostrar-me uma coisa to
assustadora... No quero v-la!

Louis abraou-a, encostou-lhe o rosto no peito, murmurando-lhe algo que a tranquilizou


imediatamente. A seguir, ele estendeu a mo.
Talvez eu possa identificar o homem disse ele. Conheo a maioria dos amigos de
minha esposa.
Elk tirou um envelope do bolso; continha uma cpia ainda mida. A foto era impressionante e
macabra, porm a mo de Landor no tremeu ao segur-la.
Realmente, minha esposa conheceu este homem h muitos anos. Ainda era solteira naquela
poca.
Quando o viu pela ltima vez?
Louis Landor refletiu por alguns momentos:
H alguns anos.
No entanto, ele s chegou a Londres recentemente replicou Bray, friamente.
Ora, ele pode ter visitado Londres uma vez por ano respondeu Louis, com um ligeiro
sorriso.
Como que ele se chamava antigamente, senhora Landor?
Ela se controlara, e sua voz era firme.
Conheci-o sob o nome de Donald. Era apenas... um conhecido.
Senhora Landor, ser que est dizendo a pura verdade? indagou Elk. H pouco
queixou-se de ter sofrido muito por causa daquele homem. Isto incongruente diante da afirmao de
que era apenas um conhecido chamado Donald!
Ela ficou calada.
Certamente o relacionamento de vocs era ntimo, no ?
Ela respirou fundo.
Sim, creio que sim. Mas no quero falar sobre isto.
Ins! No quero que estes homens pensem que...
Elk interrompeu-o.
Pouco importa o que pensamos, Landor. Encaramos com muita objetividade assuntos desta
espcie, pelo menos eu. J conhecia Bateman antes de travar conhecimento com seu marido,
ou s o encontrou depois, senhora Landor?
Antes replicou ela.
Ele... significava muito para a senhora?

Elk encontrou dificuldade em formular apropriadamente a indiscreta pergunta, e viu Landor


corar violentamente.
Est se tornando ofensivo disse Louis, lanando-lhe um olhar turvo.
Elk sacudiu a cabea, com ar fatigado.
De maneira alguma. Um homem foi assassinado esta noite, e meu intuito trancafiar no
xadrez o autor do crime. E para alcanar este objetivo, preciso interrogar severamente uma
srie de pessoas inocentes. Claro que elas se sentem ofendidas. Mas lembre-se que o coitado
foi apunhalado em pleno corao, e que o criminoso o abandonou rgido e sem vida numa rua
de Tidal Basin. No horripilante? Como vou esclarecer o crime se no posso fazer perguntas?
Sabia que Donald Bateman se encontrava em Londres? perguntou a Ins.
No.
Portanto afirma que desconhecia o fato de que ele se encontrava em Londres h alguns
dias? interrompeu Bray, impaciente.
Sim, eu ignorava isto declarou ela, em tom de desafio.
Senhora Landor, teve srios aborrecimentos nos ltimos dias disse Elk. Sua empregada
nos contou tudo. E empregados costumam ter lngua solta, principalmente quando se trata de
dissenes conjugais.
Eu estava adoentada replicou ela.
Isto ter relao com o fato de ter visto Donald Bateman o homem que tanto a fez
sofrer?
Claro que no!
Ser que voc o viu, ento? perguntou Bray a Louis.
No afirmou Landor.
Esta noite, por exemplo? continuou Elk. No teria visto Donald Bateman ou um
homem que correspondesse sua descrio?
No!
Esteve nas redondezas de. Tidal Basin hoje noite? Recomendo-lhe muita ateno antes de
responder. Pense bem...
No!
Elk puxou um bilhete do bolso.
Vou-lhe fazer mais uma pergunta que exige profunda reflexo, Landor. Na carteira do morto
identificado como Donald Bateman foram achadas duas notas de cem libras, com a numerao

33/0 11 878 e 33/0 11 879. Trata-se de cdulas novas, expedidas h pouco tempo pela filial
Maida Vale do banco Midland. Pode dizer-me algo sobre estas cdulas?
Louis ficou calado.
Ser que sabe algo a respeito, senhora Landor?
Nada sei acerca da numerao de cdulas bancrias... comeou ela, aflita.
No isto que nos interessarespondeu Bray, em tom severo. Enviou a algum duas
notas de cem libras no decorrer da ltima semana? Ou entregou-as pessoalmente?
Foram sacadas de minha conta corrente explicou Louis, j mais calmo. melhor
confessar abertamente a verdade. Sabamos que Donald Bateman regressara a Londres. Escreveu-nos,
dizendo estar em srias dificuldades, e pediu duzentas libras emprestadas.
Compreendo disse Bray, acenando com a cabea. Remeteu-lhe as duas cdulas pelo
correio para seu endereo na rua Norfolk, no ?
Louis acenou afirmativamente.
Ele confirmou o recebimento do dinheiro?
No.
E no veio procur-lo para agradecer?
No replicou Ins. No entanto, a resposta veio depressa demais.
Ambos esto novamente fugindo da verdade afirmou Elk, com expresso de desalento.
Mentem acerca do homem, do dinheiro, da visita a Tidal Basin... Voc tem um hematoma no rosto,
Landor. Algum encontro desagradvel?
No, bati contra a quina da porta do guarda-roupa.
Mas sua esposa disse que sofrera uma queda na rua disse Elk, com voz triste. Mas no
faz a menor diferena... Por que tem estes punhais em sua casa? Tomou o cinturo, fazendo-o
balanar na mo.
Por que no pergunta pelas selas, pelos laos e pelos outros objetos? interrompeu Ins,
impaciente. Ora, seja razovel! Os punhais so trofus conquistados numa competio na
Argentina.
Que espcie de competio? perguntou Bray.
Lanamento de facas... comeou Louis, calando-se de repente.
Mais segredinhos... gemeu Elk. Vista o palet, Landor!
Ins precipitou-se sobre ele, agarrando-lhe excitada o brao.
No pretende lev-lo para a delegacia, no ?

Vou levar ambos explicou Elk, amavelmente mas apenas para a Scotland Yard. Vocs
dois precisam ter uma conversinha com o Inspetor Mason. Mas no se assustem, ele um homem
muito cordato.
Ela no seguiu o marido at o quarto de dormir, pois seu casaco de couro ainda continuava
sobre o encosto da cadeira. Ela esquecera completamente de guard-lo. Deu-se conta da inutilidade de
todos os seus esforos. De que adiantara colocar o abatjour sobre a mesa, abrir o livro e puxar a
mesinha de costura para junto do sof quando seu casaco molhado constitua prova evidente de que
acabara de chegar da rua?
Louis voltou e ajudou Ins a vestir o casaco.
Tudo em ordem, temos uma viatura policial l embaixo explicou Bray, em resposta
pergunta de Landor.
O inspetor estava um tanto aborrecido, pois percebera que contribuira muito pouco para
extrair informaes daqueles dois.
No precisa acompanhar-nos, Elk disse secamente. Conduza ambos at a viatura, e
volte a fim de revistar a casa. Quer ver a ordem de busca? perguntou a Landor.
Louis sacudiu a cabea.
Aqui no h nada que no possam ver. Na gaveta da secretria encontram-se trs mil libras
e passagens ferrovirias. Eu pretendia deixar a Inglaterra hoje com minha esposa. Ins, d a chave a...
Meu nome Elk.
Pois bem, entregue as chaves a Elk, querida.
Sem uma palavra, ela estendeu o estojo de couro ao sargento. Ao sarem, Bray apagou a luz.
Como homem casado, aprendera a poupar.
A porta foi fechada, e o homem que aguardava por trs da porta trancada do quarto da
empregada ouviu os passos se distanciarem, ficando cada vez menos audveis.
Saiu do quarto sem fazer o menor rudo. Puxara para o rosto o chapu negro de feltro; sua face
estava oculta por uma mscara branca.
Dirigiu-se rapidamente para a secretria, e tirou um instrumento do bolso. A madeira cedeu,
estilhaando-se, e a gaveta abriu. Sua diminuta lanterna lhe mostrou o que procurava. Comeou a
colocar nos bolsos o dinheiro, as passagens e os passaportes quando ouviu Elk regressar. Correu para a
porta, ficando por trs dela quando foi aberta. Elk lhe dava as costas, porm voltou-se rapidamente ao
ouvir um leve rudo. Mas no agiu com rapidez suficiente. Por uma frao de segundo avistou a
mscara branca, depois recebeu uma pancada na cabea e caiu inconsciente.
Mscara Branca empurrou-o para o lado, a fim de poder abrir a porta, e esgueirou-se para
fora da casa. Deixou a porta encostada. Depois subiu rapidamente a escada, saiu por uma janela
aberta, e desceu pela escada de incndio. Depois atravessou calmamente a rea dos fundos, pois sabia
que no havia nenhum policial ali.

Dez minutos mais tarde, um dos detetives que aguardavam diante da casa subiu para auxiliar
Elk em sua tarefa. Ouviu gemidos, e pouco depois deu com o furibundo sargento.

Captulo 12
O Inspetor-chefe Mason gabava-se de sua capacidade de dormir a qualquer hora e em
qualquer lugar. E foi difcil acord-lo quando a viatura chegou Scotland Yard.
Michael Quigley, ao contrrio, nunca em toda a sua vida estivera to desperto quanto naquela
noite. Dispensou at o caf levado para o gabinete do inspetor-chefe. Porm a bebida reviveu Mason.
Queixava-se constantemente da interminvel papelada que tinha que despachar; acumulavase sobre sua mesa dia e noite. Tambm agora encontrou meia dzia de processos sua espera.
Podem esperar at amanh comentou displicentemente.
Percorreu rapidamente os recados telefnicos anotados, sem descobrir nada de novo. No
havia nenhum comunicado de Bray. O interrogatrio na residncia dos Landor s se realizaria um
quarto de hora mais tarde.
Michael olhou para o relgio. Era tarde demais para ir dormir, pois pretendia ir ver Janice nas
primeiras horas do dia.
Telefone mais tarde, disse Mason. Ento lhe contarei as novas descobertas que fizemos
sobre o caso. Alis, preciso entender-me pessoalmente com sua jovem amiga por causa do anel.
Prometo amenizar ao mximo a entrevista. Talvez voc possa promover um encontro no centro da
cidade. No gostaria de faz-la ir Scotland Yard.
Michael agradeceu-lhe pela considerao; aliviava-o dum peso que o oprimia desde que
confessara a verdade sobre a joia.
Para um funcionrio policial voc bastante compreensivo, Mason.
minha maneira de ser, rapaz, mesmo fora do servio.
Mike andou sem pressa ao longo do Embankment, e depois pela avenida Northumberland, at
chegar a Trafalgar Square. Considerou ir para casa para dormir ainda algumas horas. Poderia tambm
dirigir-se ao seu clube, que ficava aberto at s quatro da manh...
De repente um txi passou por ele, a toda velocidade, em direo de Admiralty Gate. A despeito
disto, Mike reconheceu o motorista; se o veculo no corresse tanto, teria saudado o velho Gregory
Wicks.
Deseja um txi, senhor Quigley?
Um policial se aproximara dele. Mike conhecia bem os agentes daquele distrito.
No, obrigado.
Julguei que estivesse tentando deter aquele motorista. Esta gente anda tomando liberdade
demais nos ltimos tempos.
Mike riu.
Tratava-se dum velho amigo meu. Deve conhecer Gregory Wicks, no?

Claro. O velho retornou atividade. Fazia meses que no o via, porm outro dia dei com ele
na esquina da rua Orange. Dormia ao volante, com o que perdeu uma corrida rendosa. Pois
Gasso queria ir para a Scotland Yard, a fim de fazer uma denncia.
Policiais em servio noturno em geral gostam dum papo. Porm Mike no estava com
disposio para longas conversas. No entanto, lembrou-se bruscamente da misteriosa aluso
do louco em Gallows Alley.
Ento o velho Gregory esteve nas redondezas naquela noite? indagou.
Estava estacionado a cerca de cinquenta metros do clube Howdah. Jamais fica nos pontos
de txi. Como conhecemos o velho, fechamos os olhos. Tambm no o perturbamos quando
para numa esquina para cochilar um pouco.
Mike tomou uma rpida deciso. Acenou para um txi, e mandou seguir para Tidal Basin.
Gallows Alley desconhecia o repouso noturno, e talvez a escurido lhe revelasse mais do que a
luz do dia.
*

Quando Shale chegou Scotland Yard, Bray acabara de avisar pelo telefone que estava a
caminho com os dois Landor.
Mason recostou-se na poltrona, e esfregou as mos, satisfeito. Depois mandou Shale chamar
Wender, do servio de identificao.
Wender era um homem baixo e atarracado, com bigodinho branco e culos enormes. Ainda
estava de smoking, pois fora chamado diretamente do teatro para a repartio, a fim de examinar em
pessoa os indcios at ento encontrados.
Entre, Charlie disse Mason. Mas antes de discutir impresses digitais, com as
respectivas linhas, espirais e convolues, seria capaz de dizer-me o que isto? Tirou a pequena
ampola do bolso.
Wender examinou-a atentamente.
No posso dizer com exatido; butil-amonal, talvez. Pelo menos tenho visto tal produto em
embalagens como esta. Onde a achou?
Mason explicou.
Drogas no so propriamente meu ramo disse Wender. A cor suspeita, e o cheiro
poderia caracteriz-la melhor. Que mais quer saber?
Existem em nossos fichrios dados sobre os Landor?
Wender sacudiu a cabea.

Que eu saiba, no. Talvez sob outro nome. Delinquentes trocam de nome como quem troca
de roupa. Aqui esto os resultados de minhas investigaes. Colocou vrias folhas de papel
sobre a mesa.
Tirou as impresses digitais do morto?
Wender extraiu uma folha da pilha de papis.
Quem as tirou?
Eu, anunciou Shale.
No pude aproveit-las, infelizmente. Tive que mandar um homem ao necrotrio para
repeti-las. Vocs jovens so to negligentes e superficiais... No sabem nem tirar impresses
digitais aproveitveis.
Mason examinou as fichas com impresses negras que no lhe diziam nada.
O homem conhecido?
Conhecido! exclamou Wender, ironicamente. Donald Artur Bateman, ou Donald Artur,
ou Donald Mackintosh. Tem mais pseudnimos e nomes artsticos do que um astro
cinematogrfico!
Mason franziu a testa.
Donald Artur Bateman! Recordo-me deste nome. Levei-o a julgamento por roubo.
Por defraudao. Lesou algum em trs mil libras, sob a alegao de aquisio de terras. Era
sua especialidade. Tambm foi condenado por extorso. Depois ausentou-se do pas.
E morreu no exterior pelo menos o que diz este comunicado semi-oficial. Veja, aqui
est.
Mason leu a notcia em voz alta:
Consta ter falecido em Perth, Austrlia, 1933. No confirmado. Acredita-se que foi para a
frica do Sul.
Bem, agora ele est realmente morto! Imerso em cogitaes continuou fitando o papel.
Extorso, logro logro, chantagem... o homem sabia como defender-se. Tambm devia ser
casado, sem dvida... talvez uma dzia de vezes. Mason continuou a ler em voz alta:
Seguiu para a Austrlia, onde assaltou com os irmos Walter e Thomas Furse a Caixa de
Depsitos do banco Sul-Australiano em Wumarra. Foi testemunha de acusao no processo,
isento de julgamento. Walter Furse foi condenado a oito anos de priso, Thomas a trs. Walter
era criminoso contumaz; Thomas s chegara Austrlia um ms antes do assalto. Aps dois
anos de priso, foi posto em liberdade condicional.
nosso homem disse Shale.

Mason no deu ateno interrupo, e leu ainda a informao confidencial anexada em tipos
menores.
Enquanto os irmos Furse cumpriam sua pena, Bateman desapareceu com a jovem esposa de
Thomas. Erguendo o olhar, Mason comentou: trata-se de Lorna. Walter Furse morreu em
1935 na priso. Thomas o assassino, Lorna sua mulher, Bateman o assassinado. Agora
compreendo tudo. Descobrimos o motivo do crime! O que sabemos sobre Tommy? Temos
registros sobre a Austrlia?
Wender colocou dois volumes encadernados sobre a mesa, e abriu um deles.
Algumas fontes de referncia interessantes disse, com evidente satisfao. Esta, por
exemplo: Confidencial Dados pessoais dos condenados no Estado de Vitria por delitos
graves. Editados pelo Departamento de... etc., etc.
Wender foi virando as pginas.
Farrow, Felton, Ferguson, Furse aqui est! Thomas Furse, volume VI, pgina 13.
Passou o volume a Mason. Aquela resenha era altamente interessante, pois trazia as biografias
resumidas de cada um dos indiciados.
Thomas Furse foi educado na Inglaterra s expensas do irmo. Ignorava provavelmente as
atividades ilegais de Walter ao seguir para a Austrlia. Furse devia ser nome suposto (ver W.
Furse, volume VIII, pgina 7). Estudos provavelmente feitos sob nome verdadeiro, assumindo o
de Furse ao chegar Austrlia. Casado com Lorna Weston, que conheceu durante a viagem. Ela
desapareceu aps a condenao. Thomas foi posto em liberdade....
Mason continuou a ler em silncio e de repente fechou o livro.
Bem, a identidade destas pessoas foi claramente estabelecida. Tambm o motivo
evidente. Thomas viaja para a Austrlia; um ms depois preso por assalto a banco, e
condenado a trs anos de priso. Como testemunha de acusao, Donald Bateman sai limpo
do caso, e desaparece com Lorna. Thomas regressa Inglaterra, e de alguma forma encontrouse com Donald ontem noite. Agora resta-nos verificar se Thomas Furse outro nome para
Louis Landor. Em caso afirmativo, nosso problema estar solucionado.
Mason apanhou os demais papis trazidos por Wender.
O que isto? perguntou, indicando a ampliao duma impresso digital do polegar.
Foi encontrada na parte traseira do relgio informou Wender. Harry Lamborn,
naturalmente. bvia como um carto de visitas. J foi condenado cinco vezes...
Conheo a ficha dele interrompeu Mason.
Uma admirvel impresso! comentou Wender.
Ora, mande emoldur-la, Charlie! caoou Mason. Fico-lhe muito grato. Por hoje est
dispensado.

Neste caso vou para a cama disse Wender, bocejando. E se meu trabalho desta noite
no levar ningum forca, considero-o tempo desperdiado.
Ser condecorado...
Sei disto replicou Wender, ironicamente. E quando apresentar a conta do txi que me
trouxe do teatro Scotland Yard, vo-me declarar que devia ter tomado um nibus!
Wender j se retirara quando o Inspetor Bray entrou com ar vitorioso.
Trouxe comigo o casal Landor -anunciou.
Mason levantou os olhos. Relera a biografia de Thomas Furse. Lamentavelmente no havia
referncia sobre sua idade. No entanto teria a informao pela manh caso telegrafasse a
Melbourne.
Mandou revistar a casa deles?
Encarreguei Elk disto.
Muito bem disse Mason. Como reagiram os detidos?
No sei ao certo. Eu poderia ter obtido todas as informaes, mas infelizmente o sargento
Elk um tanto intrometido. No quero queixar-me dele, mas constrangedor ver um
subordinado passar por cima da gente, e conduziu o interrogatrio por conta prpria!
Ele age da mesma maneira comigo! disse Mason, rindo. Por que procederia
diferentemente com voc? Realmente, no tem razes para queixar-se dele. Estes malditos
regulamentos sobre o modo de conduzir interrogatrios nos cerceiam tanto que chega a ser
vantajoso deix-los ao encargo dum funcionrio que passa por cima deles. E depois podemos
jogar a culpa nas costas dele... Traga o casal!
Mason ainda ficou rindo depois de Bray ter sado. Elk era simplesmente incorrigvel, porm
impagvel. Decididamente, era azarado, pois jamais conseguira ser aprovado no exame para a
promoo a inspetor. Pela quarta vez, Mason tomou a deciso de recomendar o sargento junto
ao Chefe de Polcia.
Levantou-se quando a porta abriu. Ins entrou na frente do marido. Estava mais calma do que
esperara. Foi-lhe ao encontro cortesmente, e estendeu-lhe a mo. Ela se mostrou surpresa
com a inesperada amabilidade e gentileza do detetive.
Lamento imensamente que tenha sido forada a vir aqui no meio da noite, senhora Landor
disse urbanamente. Poupar-lhes-ia este contratempo se o caso no fosse to grave.
Tambm meus funcionrios trabalharam ininterruptamente em prol da justia; nenhum deles
dormiu.
Ajeitou pessoalmente uma cadeira para ela, e Shale foi buscar outra para Landor.
Espero que no tenham se preocupado demais. Mas s vezes o esclarecimento dum crime
exige que perturbemos cidados inocentes.

Quanto a mim, tudo bemreplicou Louis Landor minha esposa que ficou bastante
abalada com a situao.
Claro, posso compreender respondeu Mason, gentilmente. Sentou-se igualmente e fitou
o Inspetor Bray. Agora diga-me o que Landor lhe contou.
Bray tirou do bolso um bloco de apontamentos. Nos ltimos quinze minutos, enquanto o casal
Landor esperava na Scotland Yard, ele anotara com exatido os pronunciamentos das
testemunhas.
A senhora Landor conhecia o morto; seu marido tambm o conhecia superficialmente. As
duas notas de cem libras encontradas no bolso do morto foram cedidas a Donald Bateman por
Louis Landor, a titulo de emprstimo. Alis, esta constatao s foi feita aps Landor afirmar
expressamente que no conhecia Bateman.
Porm posteriormente ele confessou que o conhecia?
Sim. Afirmou tambm que jamais estivera em Tidal Basin. A senhora Landor declarou que
existira uma amizade ntima entre ela e o morto h alguns anos, mas que no o vira mais desde
aquela poca. Achei na residncia um cinturo com dois punhais, mas faltava um deles. Colocou o
objeto mencionado sobre a mesa.
Mason tirou o punhal da bainha, e contemplou a pequena plaqueta de ouro com o
monograma.
L. L. ... so suas iniciais, no ?
Landor confirmou.
Onde est o outro punhal?
Bray consultou novamente seus apontamentos.
A senhora Landor declarou que foi perdido. Seu marido ganhou os dois punhais como trofu
numa competio de lanamento de facas. E isto tudo, concluiu, fechando seu bloco.
A fisionomia de Mason estava sria.
Foram estas as declaraes que fizeram ao Inspetor Bray esta noite?
Ambos confirmaram.
Tm algo a acrescentar ou corrigir?
No declarou Louis.
Eu ainda gostaria de observar que ele apresenta um hematoma no rosto disse Bray.
Alega que se chocou com a porta do armrio, enquanto a senhora Landor declarou que ele
cara na rua.
Deseja dar alguma explicao a respeito? perguntou Mason.

A respirao de Landor se acelerou, e respondeu com voz rouca:


No tenho explicao a dar.
Importa-se que eu lhe faa mais algumas perguntas?
Landor hesitou por um instante.
No respondeu depois, com evidente contrariedade.
Ser que sua esposa se ope?
Ins sacudiu negativamente a cabea.
Vou procurar simplificar ao mximo, pois compreendo perfeitamente o quanto se perturba
com todo este caso. J esteve na Austrlia alguma vez?
Para sua surpresa, a resposta foi imediata.
Sim, h muitos anos, quando fiz uma viagem em torno do mundo com meu pai. Eu ainda era
quase uma adolescente.
Encontrou nesta ocasio, em alguns dos locais visitados, um certo Donald Artur Bateman,
ex-presidirio, conforme fiquei sabendo por acaso?
Louis Landor negou.
Declarou que jamais estivera em Tidal Basin. Continuaria a sustentar esta afirmao se eu
lhe dissesse que foi reconhecido ao defrontar-se com Bateman nas proximidades da rua
Endley?
Mason blefava com aquela pergunta, mas ela deu resultado.
No... eu no sustentaria a afirmao anterior.
No rosto de Mason apareceu um indisfarvel ar de triunfo.
Muito sensato de sua parte. No h necessidade de esconder nada. Agora esquea o que
disse ao Inspetor Bray; prometo esquec-lo igualmente concluiu, sorrindo. Est ocultando
algo com o intuito de resguardar-se, ou resguardar sua esposa, dum perigo imaginrio. Com
isto envolve-se em crescentes contradies, e acaba sendo suspeito de homicdio. Portanto, de
que que tm medo?
Louis Landor evitou encarar o inspetor-chefe.
Certamente esconde algo sem a menor significao. Mas para mim importante e
significativo juntar material suficiente para acus-lo de assassinato! Mason acentuara cada
palavra da frase, batendo com o dedo sobre a mesa. Esteve em Tidal Basin. A arma do crime foi
um punhal idntico a este. A bainha dele est comigo. Forneceu dinheiro ao morto. Porque fez
isto?

No vai querer nos convencer que agiu por mera solidariedade humana interrompeu Bray.
Mas um olhar de Mason f-lo emudecer imediatamente.
Vocs caram nas mos dum chantagista, no verdade? perguntou o inspetor-chefe.
Sim, verdade replicou Ins. a pura verdade. Posso jurar!
Foi o que imaginei. Bateman conhecia algum segredo seu ou de sua esposa. Alguma
contraveno penal, quem sabe... Ele fez uma pausa, como se aguardasse a resposta.
No estou em condies de explicar disse Louis, apressadamente.
Mas est em condies de sentar-se no banco dos acusados a fim de ser julgado por homicdio
deliberado. Sua esposa concorda com isto?
Ela sacudiu cabea, incapaz de pronunciar uma palavra.
Pois bem, vocs foram vtimas duma extorso...
Sim murmurou Ins, debilmente.
E por que motivo? Mataram ou roubaram algum? De repente, a expresso de Mason mudou;
passou a sorrir, o que parecia inteiramente incongruente naquele momento. Ah, j sei! Bigamia... !
No! exclamou Louis.
O tal de Bateman foi seu marido continuou Mason, apontando para Ins. E ele ainda vivia
quando casou com seu atual marido. Acertei?
Julguei que ele estivesse morto! respondeu ela, em voz baixa. Tinha plena certeza, pois li a
notcia no jornal; guardei at o recorte. Quando o revi posteriormente, ele confessou que lanara
aquele boato apenas para despistar a polcia. Juro que no sabia nada daquilo.
Mason recostou-se em sua cadeira, e enfiou os polegares nas cavas do colete.
Tambm a Scotland Yard no sabia, senhora Landor. Tenho os comprovantes aqui. Apontou
para os livros e papis sobre sua mesa. Uma informao provinda da Austrlia d-o como morto.
Meu Deus, por que tanto receio? Em circunstncias como estas, bigamia no chega a ser crime.
Recebero, no mximo, uma multa em dinheiro, que ser encaminhado a instituies de caridade.
Quando o viram pela ltima vez?
Os olhares do casal se encontraram, e Louis acenou.
Ontem, disse Ins.
Mas soube h quatro dias que ele estava em Londres observou Bray. Sua empregada disse
que esteve muito nervosa nos ltimos quatro dias.
Ela hesitou.
Pode responder sem medo disse Mason.

Ele me escreveu... eu mal conseguia acreditar que estava vivo.


Contou ento os detalhes. Bateman sabia que o casal possua boas condies financeiras, e exigiu
dinheiro, sob a ameaa de denunci-los por bigamia. Chegara Inglaterra inteiramente desprovido de
recursos. No navio outros delinquentes lhe haviam tomado as ltimas libras. Porm tinha excelentes
perspectivas.
Sim disse Mason secamente, sei o nome da moa.
Afundou na cadeira, e uniu as pontas dos dedos, pois chegara o momento mais crtico do
interrogatrio.
Portanto Bateman foi procur-los em casa... Quando foi isto?
Ontem.
Foi v-los a fim de apanhar o dinheiro?
Ela sacudiu a cabea.
No, foi mandado pelo correio.
Por que que ele foi l ento? Para agradecer?
Ela no respondeu.
Seu marido no estava em casa?
Ela tinha o olhar fixo na parede, e Mason viu seus lbios tremer.
Ele se tornou... inconveniente?
Bray estava de p ao lado dela, e amparou-a antes que casse desmaiada da cadeira.
Est bem, d-lhe um pouco de gua para beber.
Shale providenciou um copo e uma garrafa. Ins no tardou a abrir os olhos, e Louis acomodou-a
na poltrona trazida por Bray.
No lhe faa mais perguntas disse Landor.
Posso dizer-lhe tudo que quer saber.
No duvido disto. Quando chegou em casa ontem? Depois da visita de Bateman a sua esposa?
Cheguei pouco depois, e ainda o encontrei na escada. Mas no sabia quem era.
E sua esposa? Estava muito perturbada? Contou-lhe o que acontecera?
Ele confirmou.
Seguiu-o ento?

Sim! exclamou Louis, em tom de desafio.


Empunhando um punhal igual a este?
Ins pulou do assento, e apoiou-se na mesa.
No verdade! Louis no foi atrs dele com o punhal! gritou, fora de si. O punhal estava
com Donald tirou-o de minha mo. Quer saber a verdade? Eu pretendia mat-lo, e arranquei o
punhal da parede. Odiava-o por todos os anos de tormento, por toda a misria que tive que suportar
desde que ele sara da priso. Odiava-o por causa de meu pobre filhinho, morto devido sua
mesquinhez!
Seguiu-se profundo silncio, cortado apenas pela respirao ofegante de Ins.
Ele lhe tomou o punhal? perguntou Mason por fim.
Sim. Disse que ia guard-lo como lembrana. Enfiou-o na bainha, e saiu com ele. Sabe o que
Donald queria de mim? Que tornasse a viver em sua companhia! Ela soluou, e no conseguiu
continuar.
Mason aproximou-se, tomou-a pelo brao, reconduzindo-a a poltrona.
Acalme-se agora, senhora Landor. Procure tranquilizar-se... Mas foi bom ter nos contado tudo.
Depois voltou-se para Louis.
Portanto seguiu o homem at Tidal Basin, e teve uma alterao com ele. Sabia que estava com o
punhal no bolso?
Eu ignorava totalmente o fato, at que Ins me informou pelo telefone. No cheguei a ver o
punhal, nem a us-lo.
Por que saiu correndo ento?
Louis fez uma pausa antes de responder.
Julguei que o tivesse matado... e Ins me pedira insistentemente que no tocasse nele! Donald
sofria do corao.
Mason acenou lentamente com a cabea.
E por isto ele levava butil-amonal consigo?
Sim confirmou Ins, prontamente. Uma ampola que podia esmagar no leno para aspirar
os vapores. Jamais saa sem uma delas no bolso.
Mason comeou a andar dum lado a outro da sala.
Bem, fugiu e encontrou uma porta aberta, que dava para o terreno da Eastern Trading
Company. A porta da cerveja, conforme a denominei claro que no compreende por que, e nem
posso explicar. tudo que sabe sobre o caso?

Sim, tudo afirmou Landor, em tom sincero.


No puxou nem usou o punhal?
No. Juro que no.
No escutou o vozerio e a correria quando aparecemos por l?
No. Estava procurando uma sada, mas tive que permanecer durante uma hora no depsito.
Fiquei escondido por algum tempo, e...
Neste momento, a porta foi aberta bruscamente.
Mason olhou espantado para o homem que entrava. Era o sargento Elk. Exibia uma atadura
branca sobre parte do rosto. Apoiou-se na parede, e olhou furioso para Bray.
Mas o que lhe aconteceu? indagou Mason, preocupado.
No toque em mim! gritou Elk, violentamente, quando Bray se aproximou para oferecer
ajuda. Depois fitou Ins. Por acaso ouviu algum entrar em sua casa antes de seu marido?
Creio que sim.
Pois pode ter certeza! Ele ficou escondido l dentro, e me abateu quando voltei. Mas como
que ele conseguiu entrar sem chave?
Onde esto suas chaves? perguntou Mason a Landor.
Perdi-as durante a luta com Bateman. S dei por falta delas ao voltar para casa. S ento
descobri que a corrente do chaveiro se rompera. Veja...
Mostrou a corrente de ouro que pendia de seu bolso.
Vacilando, Elk aproximou-se de Louis, colocando-lhe uma mo no ombro.
Guardava objetos de valor na gaveta superior de sua secretria... dinheiro, talvez?
Landor fitou-o atnito.
Nada de segredos agora! intimou Mason. O que guardava na gaveta?
Dinheiro, passaportes e passagens disse Louis, com voz rouca. Eu pretendia deixar o pas
amanh com minha esposa.
Quanto dinheiro havia l? perguntou Elk.
Cerca de trs mil libras.
O sargento explodiu num riso seco.
Bem, agora no h mais nada! Tudo desapareceu! A gaveta foi arrombada e esvaziada. Quer
saber mais alguma coisa, Mason? Este no protestou contra o tratamento antidisciplinar. O sujeito
que me acertou a cabea era o Mscara Branca! E no venha me dizer que imaginei isto...

Mason interrompeu-o com um gesto impaciente da mo.


Mas claro que era o Mscara Branca! Eu adivinhei logo!

Captulo 13
At ento, Michael Quigley jamais passara por Gallows Alley sozinho, nem de dia nem de noite.
Deteve-se indeciso na entrada do beco. Sentia-se invadido por uma inquietude desconhecida.
Procurou em vo com o olhar um policial que pudesse acompanh-lo. Poderia ter retido pelo menos o
motorista de seu txi...
E no entanto, o beco mal se diferenciava de outros do gnero. Havia inmeros deles em todas as
cidades grandes. Por fim, considerou que no havia perigo real, pois os moradores deviam estar
dormindo; afastou deliberadamente do pensamento o comentrio usual de Mason, para quem eles
permaneciam em viglia constante. Ora, o homem gostava de exagerar...
Mike passou os olhos pela fachada de clnica de Marford. As janelas do pavimento superior
estavam abertas; provavelmente o quarto de dormir do mdico ficava l. Ele alimentara a dbil
esperana de encontr-lo ainda acordado.
Por fim, apelando para todas as suas energias, ele entrou no escuro beco. Reinava silncio total, e
em nenhuma janela se via luz. Algum defeito na lmpada, ou alguma pessoa mal-intencionada,
apagara a luz do poste no fim do beco, e Mike teve que avanar apoiado nas paredes. Dera apenas uns
poucos passos quando estacou apavorado. Ouvira gemidos angustiados, que terminaram num
prolongado soluo de dor.
De onde viriam? Olhou em torno, sem distinguir nada na impenetrvel escurido. Os lamentos
tornaram a ecoar impressionantemente no silncio da noite. Pareciam vir de muito perto. Mike
aguardou, firmemente decidido a esclarecer o mistrio. Porm os gemidos no se repetiram. Em vez
disto ouviu risadinhas sarcsticas, e sua testa se cobriu de suor frio.
V adiante, reporterzinho de jornal! disse uma voz rouca. V, ningum lhe far mal.
Mike reconheceu a voz, apesar de no conseguir ver o homem. Era o louco com o qual Mason
falara horas atrs.
Quer dizer que somos ratos, no ? Que enxergamos no escuro como ratos? Bem que ouvi... eu
ouo tudo!
Michael caminhou na direo de onde vinha a voz, e percebeu um vulto indistinto, recostado
contra uma parede.
Sei onde vai! cochichou o louco. Vai verificar o que h de errado com o velho Gregory...
voc esperto, muito esperto! Mais esperto do que Mason. De repente, ele segurou Mike pelo
palet, e o rapaz precisou apelar para todo seu autocontrole a fim de no repelir a mo do
desconhecido. Vou-lhe contar uma coisa! A voz agora murmurava, em tom confidencial. Ainda
no acharam o doutor da polcia, sabe? As lanchas percorrem o rio e reviram a lama, mas no
conseguem encontr-lo. O velho comeou a rir, at sofrer um acesso de tosse. Todos os policiais
e guardas de Tidal Basin procuram o velho Rudd! Acha que ele bom mdico? Eu no! Jamais me
consultaria com ele. Olhe, troce um pouco com o pessoal l na delegacia, dizendo que ele est dentro
dum nibus! Soltou o palet de Mike, dizendo entre risadas: J viu o Cara Azul que est dormindo
na escada do velho Gregory? Cara Azul, viu, no o Mscara Branca!

Novamente Mike ouviu a gargalhada sinistra, sufocada pela tosse. Enojado, seguiu adiante, at
alcanar a casa nmero 9. O mesmo homem adormecido ainda se encontrava acocorado sobre os
degraus da escada diante da moradia de Gregory Wicks. Roncava profundamente.
Michael no ousou retornar pelo caminho em que viera. Atravessou para o lado oposto da rua;
apesar disto, voltou a topar com o louco na entrada do beco.
O velho Gregory est de volta... chegou h um quarto de hora. Verdadeiramente, um velho da
idade dele no devia mais botar a mo num volante. Sou a nica pessoa que sabe por que no deveria
mais dirigir! Ah, o Dr. Marford tambm sabe, mas nunca trai seus pacientes.
Era voz corrente que o Dr. Marford estava ao par de segredos capazes de arrepiar os cabelos de
outras pessoas.
O que que h de errado com o velho Gregory Wicks? Saberia dizer-me? Com estas palavras, o
alienado desapareceu silenciosamente nas trevas. Devia estar descalo, ou apenas de meias, pois no
provocava o menor rudo ao mover-se. Era to assustador e fantasmagrico que poderia ser tomado
como encarnao dos maus espritos que dominavam o mal-afamado beco.
Porm, atravs dele, Mike obtivera uma informao interessante: Gregory estava de volta, e
chegara h um quarto de hora. Encaminhou-se vagarosamente para a delegacia, e foi falar com o
sargento.
No, ainda no encontramos o Dr. Rudd. A polcia fluvial est ativamente empenhada nas
buscas. Mas ainda resta a possibilidade de que ele tenha ido para a zona leste. Possui uma casa em
Langham Place, e vai ver que acaba aparecendo l. Alis, o Inspetor Mason est a caminho daqui;
deseja falar com ele?
Por que est voltando para c? perguntou Mike, surpreso.
Porm o sargento no sabia informar.
Mike sentiu-se aliviado, pois ansiava conversar com o inspetor-chefe.
Pessoalmente no alimento preocupaes por causa de Rudd comentou o sargento. E um
velho esquisito. Desconheo sua idade exata, mas gente endinheirada no deveria andar se exibindo
nesta zona.
Ele tem tanto dinheiro assim?
Sacos e sacos cheios! Uma de suas paciente morreu, legando-lhe toda sua fortuna. Se ele fosse
melhor mdico, ela talvez ainda estivesse viva acrescentou sarcasticamente. Colocou a mo
diante da boca e bocejou. Sim, ele tem dinheiro que no acaba mais! Passa as noites nos clubes. Sei
disto atravs dos colegas destacados para manter a ordem neles. como diz o velho ditado: Nem
sempre a idade traz juzo!
Mason chegou em companhia de Bray e Shale. Estava radiante, com uma disposio de quem
acabara de despertar dum sono repousante. Cumprimentou Mike com a habitual jovialidade. Porm o
sorriso desapareceu de seu rosto ao receber o comunicado do sargento de servio.

Como, Rudd ainda no apareceu? perguntou, preocupado.


Esquecera por completo o mdico policial. Permaneceu calado por muito tempo, aquecendo as
mos ao fogo da lareira.
Alis, o fato no me preocupa tanto quanto devia disse, por fim. Rudd uma pessoa
estranha, que me irrita mais do que qualquer outro funcionrio daqui s espero que ele no tenha
percebido isto. Mas creio realmente que no h razo para inquietar-se com seu desaparecimento.
No entanto eu lhe trago uma informao tranquilizadora disse Mike.
O inspetor-chefe fitou-o com severidade.
Bem, vejamos de que se trata! Vamos at meu gabinete. Com sua licena, Bray.
O inspetor demonstrou evidente desagrado por no ter sido convidado a participar da entrevista.
No suportava reprteres metidos a detetives-amadores, tentando esclarecer crimes; no fazia o
menor esforo para esconder seu modo de pensar. Todavia, a antipatia era recproca; os reprteres
erravam propositalmente na grafia de seu nome, ou nem o mencionavam.
Por trs da porta fechada do gabinete, Mike revelou ao inspetorchefe suas secretas suposies.
Eu tambm j havia pensado nisto replicou Mason, que escutara atentamente. Entenda
bem, Mike, no pretendo colher seus louros como sendo meus, nem desmerecer a agudeza de seu
raciocnio. Mas o velho Gregory Wicks realmente uma pessoa decente e honesta. Conheo-o desde a
infncia. Pois nasci nesta zona espero que no divulgue o fato... Gregory tem o pronturio mais
limpo em todo o trnsito de Londres; ningum como ele para devolver objetos esquecidos pelos
passageiros, por mais valiosos que sejam.
Ele no manca? perguntou Michael.
Mason franziu a testa.
De fato disse vagarosamente. Certa vez foi ejetado de seu assento para a rua. claro que
manca! Como que pude esquecer-me disto?
Contou-me que o invasor da residncia da senhora Weston tambm mancava, lembra-se?
Sem dvida. S no me ocorrera ligar uma coisa outra. Porm Gregory Wicks est acima de
qualquer suspeita! Mason riu. A ideia realmente absurda! Ele tem setenta e seis anos de idade, e
jamais se ouviu uma queixa sobre ele!
Neste caso, por que aquele louco de Gallows Alley insistia em dizer que algo estava errado com
Gregory?
Mason esfregou o queixo.
O mundo est cheio de loucos com mania de elaborar teorias disse, com uma piscadela
significativa, No, no me refiro a voc, Michael.
Que acha de interrogar o doutor a respeito?

Marford? Ora, no posso tir-lo da cama s para faz-lo confirmar as declaraes incoerentes
dum doido! E acha que ele daria informaes sobre seus pacientes? Mdicos no podem ser obrigados
a isto, exceto em juzo, como testemunhas sob juramento. Mesmo nestes casos impe-se a maior
cautela, a fim de no ferir o segredo profissional. As Associaes mdicas pem imediatamente a boca
no mundo caso passemos dos limites permitidos.
No poderia acord-lo sob outro pretexto qualquer? insistiu Mike. Colaborar na busca de
Rudd, por exemplo.
Mason enterrou as mos nos bolsos das calas, fazendo tilintar impacientemente algumas moedas
soltas.
Sim, o homem que invadiu a casa da senhora Weston mancava, se que nossa informante, a
mulher da casa fronteira, disse a verdade. E agora me recordo que o Mscara Branca igualmente
manco. o que consta em sua folha corrida desde o incio. Sempre usa motocicleta. Michael, a rigor
isto invalida sua teoria.
Sempre h motociclistas presentes nos locais dos assaltos. Nem por isto podem ser
considerados autores do crime. Alm disto, uma motocicleta rodando pelas ruas de madrugada
despertaria demais a ateno. No seria mais conveniente para o Mscara Branca fugir disfarado
de motorista de automvel?
Mas inteiramente improvvel que Gregory se torne criminoso depois de cinquenta anos de
labuta honesta! Possui economias, no tem parentes nem amigos, no bebe e no fuma. Jamais em
sua vida cometeu um ato desonesto. No, Michael, vou lhe revelar quem o Mscara Branca
Tommy Furse.
Que diabos, quem Tommy Furse? perguntou Mike, surpreso.
Vai ficar sabendo quando o mingau estiver cozido; por enquanto ainda estamos esquentando a
panela. Ergueu-se rapidamente. Vou telefonar ao doutor, dizendo que preciso falar-lhe. Ah, Bray
pode fazer isto!
Abriu a porta, chamou o inspetor e transmitiu-lhe a ordem.
Diga-lhe que necessito de sua orientao sobre o desaparecimento do Dr. Rudd, que est me
causando sria preocupao. Vou at a clnica.
Bray afastou-se.
Posso acompanh-lo? perguntou Mike.
Naturalmente. Porm melhor que espere do lado de fora. No ficaria bem lev-lo comigo
numa visita oficial.
Por mim, tudo bem. Ele no vai mesmo com minha cara... Mike no podia esquecer a frieza com
que o mdico sempre o tratara.
Ao chegar a clinica com Bray e Shale, Mason encontrou o mdico vestido. Contou-lhes que nem
chegara a deitar, pois acabara de voltar duma visita a um doente.

No me atormento por causa do Dr. Rudd. Mas estive mais uma vez no hospital para verificar o
estado da senhora Weston. Ainda no recuperou a conscincia, e estava dormindo; por isto os mdicos
acharam melhor no perturb-la.
Quando poder prestar declaraes?
Talvez amanh de manh.
Marford trouxe usque, copos e um sifo, colocando tudo sobre a mesa.
Lamento no poder oferecer nada alm disto. Sou praticamente abstmio, e no bebo nada
aps as vinte e duas horas. Mas sempre reservo uma ou duas garrafas para eventuais visitas.
Ele no tinha a menor ideia sobre o paradeiro de Rudd.
Ora, acabar reaparecendo, podem ter certeza! Adianto at que voltar com dor de cabea e
pedir alguns dias de frias...
Que acha que ele andou fazendo?
Prefiro no dizer...
Parece pouco disposto a falar hoje, doutor. Mason serviu-se de usque e soda. Pelo que se diz
por a, poderia levar metade da populao de Gallows Alley forca, e a outra metade priso
perptua!
Pois o que eu faria se pudesse! No julgue que me sinto atrado por esta escumalha da
humanidade!
Mas estima Gregory Wicks, no ?
Uma sombra passou pela fisionomia do mdico.
Sim, este eu estimo disse, pensativamente.
um dos moradores mais decentes desta zona comeou Bray.
Afinal, de que sofre ele? perguntou Mason. seu cliente...
O Dr. Marford sorriu de leve.
Tenho inmeros clientes, mas nada revelo acerca deles, mesmo quando funcionrios da polcia
perguntam.
Mas algum problema ele deve ter!
E quem chega aos setenta e seis anos sem apresentar problemas de sade? replicou Marford.
O organismo comea a degenerar, surgem fraquezas e disfunes que medicamento algum capaz
de combater. Sempre me surpreendo com a vitalidade do velho Gregory. Continua a trabalhar com o
entusiasmo dum jovem, e jamais o vi triste ou abatido. Tem uma sade de ferro, e a voz mais sonora
do distrito. Alm disto, posso testemunhar que ainda um oponente perigoso no boxe, pois tratei do
indivduo que ele venceu numa luta. Mas, afinal, por que se interessa tanto por ele? Lanou um olhar

indagador a Mason. Tenho a impresso de que veio ver-me para extrair informaes sobre Gregory
Wicks, e no para informar-se sobre o Dr. Rudd. Aqui nas redondezas temos um doido esqueo seu
nome no momento, mas sei que era engraxate. Alimenta uma ideia fixa com respeito ao velho
Gregory. No posso passar por Gallows Alley sem que ele se pendure em mim, afirmando que h algo
de errado com o velho motorista. Certamente ele andou lhe contando a mesma histria.
Mason ficou sem jeito. No gostava de ver-se descoberto.
Claro, no pude evitar seu palavreado sem sentido! Espero que me considere suficientemente
inteligente para no supor que vim aqui no meio da noite para confirmar tais tolices! Perguntei
unicamente porque o velho Gregory me interessa.
O Dr. Marford estava sentado sua mesa. Cruzara os braos, e parecia muito cansado.
Neste caso, seria mais conveniente ir conversar com ele pessoalmente, no acha? Sinto muito,
mas no vou lhe dar informaes sobre ele. No se trata apenas de sigilo profissional. Pouco me
importa que um alto funcionrio da polcia esteja empenhado em esclarecer algum crime grave. Nada
tenho a ver com isto... Mas tambm no posso imaginar que o pobre Gregory tenha incorrido em
alguma falta. Alm disto, devo-lhe obrigaes de carter pessoal.
H algo de errado com o rosto dele?
Marford hesitou.
Sim, talvez pudesse ser expressado desta maneira... Levantou vagarosamente os olhos para
Mason, dizendo com voz incerta: No est querendo dar a entender que o velho tenha algo em
comum com o Mscara Branca, no ?
De maneira alguma replicou Mason, em tom de censura. mera curiosidade. Acho que
aquele louco me deixou impressionado. Vou falar pessoalmente com o velho Gregory amanh cedo.
Pretendia fazer isto ainda hoje noite, mas teria sido necessrio remover um bbado que dorme
diante de sua porta desde a meia-noite.
Um homem de nariz azulado? perguntou Bray, interessado. Tenho-o visto frequentemente
no mesmo, local quando fao a ronda sozinho por Gallows Alley noite. lsto , nem sempre vou
sozinho... Trata-se dum bbado com nariz congestionado, entre vermelho e azul...
No me detive para observar o nariz dele replicou Mason, secamente. Provavelmente foi
amarrotado por meter-se no que no era de sua conta!
Ah, por isto? perguntou Bray, e o sargento Shale abriu a boca de espanto diante da
obtusidade de seu superior.
Acha que todo homem de mscara branca no rosto necessariamente criminoso? perguntou
Marford, com a maior calma. Claro que no, pois uma pessoa racional. Da mesma forma, no
afirmaria que todos os chineses so maus. Fao-lhe estas perguntas porque o homem do qual falamos
anteriormente vai aparecer aqui hoje. Olhou para o relgio. Em menos de dez minutos, alis...
O Mscara Branca? perguntou Mason, atnito.

Ele telefonou pouco antes de sua chegada.


Diga-me, doutor Marford interrompeu novamente Bray como que este homem se veste
quando vem aqui?
Marford refletiu por alguns momentos.
Geralmente ele usa um longo manto negro, e um chapu mole e escuro de feltro.
Chapu preto? perguntou Bray, excitado.
Possivelmente. Nunca me ocorreu examin-lo de perto.
Por que que ele vem a estas horas da madrugada? quis saber Mason.
Disse-me que teria vindo mais cedo se no houvesse tantos policiais na rua. Estou apenas
repetindo o que ele me disse. O fato de recear a polcia no significa que tenha culpa em cartrio;
acontece que supersensvel, e no gosta de ser visto.
De onde ele telefonou?
No sei.
O mdico foi at a janela, afastou a cortina, e olhou para a rua.
H algum parado a fora. Mais um homem da polcia? Ah, agora o reconheo aquele jovem
reprter, no ?
Isto mesmo.
Pois convide-o a entrar.
Mason fez sinal a Shale, e este saiu para ir buscar Michael Quigley.
Preciso observar que no pode escrever sobre tudo que ouve aqui recomendou Mason.
Tem que ser discreto. Mas sei que neste ponto posso confiar em voc.
De que se trata, afinal?
Do Mscara Branca explicou Bray, desviando os olhos encabulado ao dar com a expresso
de censura de Mason.
De fato, trata-se dum homem com o rosto coberto por uma mscara branca, que j foi visto em
diversos locais. Parece-me que o viu no clube Howdah, se no me engano. Estar aqui dentro de alguns
minutos. Naturalmente vai ficar aborrecido por encontrar-se diante de tantas pessoas. Mas deve
compreender, Marford, que preciso fazer-lhe algumas perguntas.
O mdico estava levando uma lmpada de quartzo para o meio da saia. Concordou com um aceno
da cabea.
S posso repetir-lhe que o homem extremamente tmido. Porm como sou forado a iludir
algum em nome da justia, tanto faz que a vtima seja ele. No entanto, no me sinto orgulhoso
agindo desta maneira.

Aproximou a lmpada da escrivaninha, e acendeu-a. Um crculo de luz verde iluminou o cho,


tingindo de vermelho os reflexos das demais luzes. Marford desligou-a, explicando que no dependia
da rede eltrica, pois funcionava com pilhas.
Quero chamar a ateno para uma eventualidade disse ele talvez o homem recuse entrar.
J me criou dificuldades semelhantes por ocasio da ltima consulta; foi difcil convenc-lo.
Por onde que ele costuma entrar?
Pela rea dos fundos, e pelo corredor atrs desta porta. Apontou para uma sada ao lado do
armrio de remdios. Sempre se anuncia mediante um toque caracterstico da campainha dois
sinais longos, e dois breves. Combinamos isto entre ns. Se chegar a ver ou ouvir um dos presentes,
jamais conseguirei faz-lo entrar.
Mason foi at a porta e abaixou o trinco. Estava chaveada. Quando a tenso atingiu o mximo, o
telefone tocou. Marford atendeu.
Sim, o Dr. Marford falando... est melhor? Fico satisfeito em saber... Sim, ele est aqui... Claro!
Estendeu o telefone a Mason. A senhora Weston voltou a si. Expressou o desejo de vir
delegacia para falar com o senhor.
Mason ficou escutando, e suas respostas eram monossilbicas. Quando recolocou o fone,
mostrava-se muito pensativo.
Acho que era Elk. Reconheci-o pela voz. Ela quer realmente ver-me na delegacia. S gostaria de
saber se h tempo suficiente para trazer Elk at aqui. Ele se interessaria enormemente pelo Mscara
Branca, pois teve um encontro com ele esta noite.
Talvez ainda haja tempo... Comeou Marford, quando a campainha tocou estridentemente.
Dois toques longos, dois breves.
Os presentes se entreolharam ansiosos.
Quer dizer que o Mscara Branca est chegando? murmurou Mason. Levou
maquinalmente a mo ao quadril. Bray sorriu intimamente. Portanto era verdade que o inspetor-chefe
andava sempre armado. Michael Quigley sentiu um arrepio percorrer-lhe o corpo ao ver Mason tomar
suas disposies.
Bray e Shale atrs das cortinas! Michael, melhor que v para a antessala! Eu prprio
ficarei escondido atrs da escrivaninha, doutor, caso nada tenha a opor.
E eu, o que fao? perguntou Marford.
Faa-o entrar. Isto suficiente. Eu me encarrego de no deix-lo sair. Mas pode colaborar se
fechar imediatamente a porta atrs dele.
Marford acenou com a cabea. Girou a chave, e abriu lentamente a porta.
De seu esconderijo, Mason o viu sorrir.

Boa noite! No quer entrar?


Saiu para o corredor, e no podia mais ser visto. Ouviram vozes, sem distinguir o que falavam.
Uma delas tinha o som amortecido, como se viesse por trs duma mscara.
Mas meu caro, jamais lhe prometi que estaria sozinho dizia Marford, No tenha receio
entre!
Tenso, Mason suspendeu a respirao. De repente, a porta foi batida com fora, e ouviram o
clique dum trinco do outro lado.
Socorro! Socorro! gritou Marford no mesmo instante. Mason, Mason, pelo amor de
Deus, ajude-me!
Um grito horrvel ressoou pela casa, fazendo-os estremecer at os ossos. Mason ps-se de p
num salto, mas antes que alcanasse a porta, a luz apagou. Escutou rudos abafados no corredor,
como se dois homens lutassem corpo a corpo.
Bray, para a porta da frente! Shale, acompanhe o inspetor!
Porm os dois encontraram a porta da sala trancada por fora; por mais que tentassem, no
conseguiram abri-la.
Era difcil orientar-se no escuro. Mason pegou uma cadeira, e comeou a arrombar a almofada
da porta. De repente Bray se lembrou da lmpada de quartzo. Procurou o comutador s
apalpadelas, e a fantasmagrica luz verde iluminou o cho. Agora podiam enxergar o suficiente
para acabar de quebrar a porta. Bray enfiou a mo pelo rombo e puxou o trinco; verificaram no
entanto que havia outro mais abaixo. Levaram mais alguns minutos para chegar a ele.
Mason foi o primeiro a precipitar-se no corredor, porm no avistou mais ningum. Em seu
extremo, havia uma porta escancarada. Tambm o ptio dos fundos estava deserto.
Manchas de sangue! exclamou. Marford sumiu! Pode trazer a lmpada para c?
Com grande esforo, Shale conseguiu arrastar a pesada instalao para o corredor. Viram
manchas irregulares nas paredes e no piso. O mdico e o atacante tinham desaparecido.

Captulo 14
O homem que corria pelo ptio escutou o estilhaar da madeira. Mscara Branca abriu o
porto da rua e lanou um olhar para o interior do carro. No fundo dele jazia um vulto
inconsciente.
Doutor, receio ter que for-lo a uma longa e incmoda viagem, murmurou Mscara
Branca.
Poderia deix-lo para trs, mas neste caso seria encontrado pela polcia; e em hiptese alguma
o mdico poderia falar, pois vira a face descoberta do Mscara Branca.
O carro saiu rapidamente para a rua. Quando passou diante da clnica, o motorista ouviu
algum tentar abrir a porta da frente. Na esquina havia um policial.
Al, Gregory! saudou o agente.
Mscara Branca sorriu para si mesmo.
As mos que seguravam o volante ainda estavam umedecidas com o lquido vermelho que
espalhara no piso e paredes do corredor. Levariam algum tempo para verificar que se tratava
de tinta; portanto s iriam em seu encalo ao amanhecer.
Dispunha de pouco tempo. Ficou calculando quanto tempo Mason precisaria para dar
Scotland Yard a descrio do carro, e quando esta chegaria a todos os distritos policiais de
Londres. Quarenta e cinco minutos, aproximadamente...
Seguiu para o norte, e trinta minutos depois chegou ao subrbio de Epping Forest. Estava certo
de que a Scotland Yard comunicaria o nmero da placa aos distritos mais afastados. Portanto tinha
que trafegar por estradas secundrias, onde corria menor risco de encontrar patrulhas.
Se tivesse sorte, chegaria despercebido ao pequeno stio entre Epping e Chelmsford.
Lamentvel ter perdido tempo pela impossibilidade de tomar a estrada principal...
Seguiu por uma estradinha de terra direita: era preciso dirigir com a mxima ateno, pois
apagara os faris. O caminho era irregular e acidentado, porm ainda melhor do que a trilha pelo
meio do campo que vinha depois. Sua maior preocupao era que o barulho do motor atrasse
algum patrulheiro. Mas sua sorte continuou.
No trazia relgio consigo, mas calculou que de viam ser quatro horas. No horizonte ainda no
havia sinal da madrugada.
Por fim chegou a um velho celeiro, junto duma casinha modesta. Parou, abriu a porta do carro,
e arrastou para fora o mdico inconsciente. Deixando-o sobre a relva, levou o veculo para dentro
do celeiro e fechou o porto. A seguir abriu a porta da casinha e puxou o homem at a exgua sala.
Alm de alguns objetos desprezados pelo antigo proprietrio, no havia mveis. Um tapete
sujo e um sof desmantelado era tudo que ficara. Mscara Branca acomodou seu prisioneiro
sobre a sof, e contemplou-o durante algum tempo.

Cometeu um erro imperdovel ao tentar colocar a polcia na minha pista disse. Espero
que isto no lhe traga ms consequncias.
Porm o mdico inconsciente no o escutava. Nos ltimos tempos, Mscara Branca adquirira
o hbito de falar sozinho em voz alta.
Voltou ao celeiro, de onde trouxe uma garrafa de vinho e um pacote de biscoitos, que sempre
levava no carro para ocasionais emergncias.
No poderia fazer uso do carro dali por diante. Teria que procurar outro meio de locomoo
para alcanar Harwich. No entanto, j tomara as providncias necessrias. Durante semanas,
anotara cuidadosamente os horrios de todos os nibus extras que partiam de Londres; portanto
sabia que naquela manh haveria um de Forest Gate para Felixstowe. Decidira-se por aquele rumo,
e acreditava firmemente que no chamaria a ateno num grupo de excursionistas.
O problema era o mdico. Mscara Branca chegou a desejar que no o tivesse trazido
consigo.
Despejou um pouco de vinho numa xcara esbeiada que achou na cozinha, e bebeu. Depois
tornou a ench-la, levando-a para a sala com o mdico adormecido. Colocou sua lanterna de p
sobre o peitoril da janela, sentou num canto do sof e esperou.
Pouco depois o mdico piscou os olhos, e virou a cabea, estranhando o local. Por fim avistou
o Mscara Branca.
Onde que estou? perguntou com voz rouca.
Numa pequena propriedade rural perto de Romford. E gostaria de dizer-lhe que sou o
Mscara Branca, conforme seu amigo Mason suspeitava.
O mdico fitou-o atnito.
O senhor?
Espanta-se com isto? No entanto, acho que j desconfiava, no ? E pretendia revelar suas
suspeitas ao pessoal da Scotland Yard. No tenho a inteno de faz-lo retornar ao estado
inconsciente por meio de drogas. Se no me engano, logo voltar a adormecer, e levar muito
tempo para acordar. E quando isto acontecer, saber achar por iniciativa prpria a delegacia de
polcia mais prxima. Caso saiba dirigir, h um carro sua disposio l no celeiro. Sabe, eu era
inquilino de Gregory Wicks, e usava muito seu txi. Talvez esta declarao no lhe signifique
nada, e creio que de momento nem se interessa por detalhes insignificantes como este.
O mdico olhou-o com ar fatigado.
Vire-se de lado, ordenou Mscara Branca, e feche os olhos.
Aguardou ainda alguns minutos, at que o homem drogado pegasse no sono. Depois voltou ao
celeiro, e apanhou uma maleta de couro na qual acondicionara artigos de toalete.

Captulo 15
Mason conseguira encontrar a chave geral no corredor, e religou a luz. Bray, que fora revistar o
quintal, voltava e informou:
H sangue por toda a parte! Olhe s isto!
Apontou para uma grande mancha vermelha na porta.
Foi por aqui que o levaram.
E existe outra sada? resmungou Mason, irritado.
O porto do ptio estava aberto, assim como o da garage. O txi de Gregory Wicks
desaparecera.
Ele foi levado no carro! exclamou Bray, excitado. Devem ter sido dois ou trs homens
no mnimo!
Por que no quatro ou cinco? replicou Mason, sarcasticamente. Ou imagine logo que
foram seis ou sete!
Eu s pretendia dar a entender que dificilmente um homem s teria sido capaz de carreg-lo
por um trecho to longo respondeu o inspetor, encabulado. Acho melhor chamar ajuda!
Ia levando o apito boca, mas Mason o arrancou de sua mo.
Nunca ouviu falar em telefone? zombou Mason. Gosto de saber quem fica acordado
durante as noites aqui na vizinhana, mas no quero ser acusado de roubar-lhes o repouso
noturno! Mande convocar todo o pessoal de reserva, e diga que venham para c.
Quando Bray se retirou, Mason foi fazer uma rpida inspeo no ptio. Encontrou uma cova
aberta no cho, com uma cerca baixa em torno. Iluminou a cavidade com sua lanterna, e a luz
se refletiu na gua do fundo. Tratava-se dum poo. Que profundidade teria?
De repente ouviu uma voz s suas costas.
Ah, descobriu o poo?
Virou-se e deu com Elk, que parecia um fantasma com suas ataduras brancas.
Sabia da existncia dum poo no ptio?
Claro, a manivela est a acima de sua cabea.
Olhando para cima, Mason percebeu a armao de ferro.
O txi de Gregory desapareceu disse Elk. Suspeitei que isto ia acontecer, por isso vim
para c.

Foram juntos revistar a garage, porm encontraram apenas algumas ferramentas, um pneu de
reserva e algumas latas cheias de gasolina. As mangueiras faziam uma trilha at l. Mason
contemplou-as, sacudindo a cabea.
No consigo compreender o que aconteceu! exclamou, desanimado.
Ora, trabalho do Mscara Branca. Ele raptou o doutor. Sujeitinho atrevido, no ?
Ouviram Michael vir na direo deles, e olharam para trs.
Que tal ir interrogar Gregory agora? perguntou o reprter.
Acho que ele saiu com seu txi.
Pois eu acho que seria melhor verificar primeiro insistiu Michael.
Seguiram rapidamente por Gallows Alley at chegar ao nmero 9. Na escada da frente, o
bbado continuava a roncar.
Mason bateu na porta, mas ningum respondeu. Novas batidas tambm no deram resultado.
Deve ter sado.
No entanto Michael sacudiu decididamente a cabea.
Duvido. Como poderia ter sado de casa com este homem sentado aqui?
O dorminhoco acordara. Levantou trabalhosamente, bocejou e resmungou. Bray reconheceu
nele um contumaz beberro do bairro. Interrogado, o homem contou que se abrigara ali meia
hora depois da meia noite, e que pegara no sono. No ouvira ningum entrar ou sair da casa.
Mason bateu mais uma vez.
Os habitantes de Gallows Alley comearam a dar sinais de vida. Vultos escuros apareciam nas
janelas, ou saam das casas. Mantinham-se em silncio, e sua aparncia intimidava.
Ento uma janela no andar superior do nmero 9 se abriu.
Quem est a embaixo?
Mason reconheceu imediatamente a voz incisiva de Gregory Wicks.
Quero falar com voc, Gregory!
Quem quer falar comigo?
Inspetor-Chefe Mason. Lembra-se de mim, no ?
O velho ficou pensativo.
No conheo nenhum Inspetor-Chefe Mason. Mas conheci um sargento Mason h alguns
anos.

H um bocado de anos, para falar a verdade respondeu Mason, rindo. Est certo, o
sargento Mason. Desa e abra a porta para ns.
O que quer de mim? perguntou Gregory, desconfiado.
Apenas bater um papo...
O motorista ainda hesitou por alguns momentos; depois fechou a janela e desceu a escada
interna. Pouco depois a porta era aberta.
Subam at o meu quarto, sim?
A casa estava s escuras, e o grupo recorreu a suas lanternas. Tambm na sala no havia luz.
Sente-se, sargento, isto ... inspetor. Aqui tem uma cadeira. Poxa, como o tempo passa, no
?
Sua casa no tem eletricidade?
A pergunta deixou o velho evidentemente constrangido.
No, mas tenho um lampio em algum lugar... Na cozinha, se no me engano. Vocs esto a
trs, no ? Meus olhos j no so o que era m, porm escutei trs tipos de passos enquanto
subiam a escada.
Michael desceu e encontrou um lampio de querosene. Acendeu-o, e carregou-o
cuidadosamente para cima.
No consegui encontrar o lampio, Wicks declarou, para enorme surpresa de Mason.
O velho sorriu.
Ora, e o que que tem na mo? Ponha o lampio sobre a mesa, meu rapaz, e no tente
zombar de mim.
Michael fez uma careta de desapontamento, e Mason riu.
Bem, sentemos todos. O que esperam que eu lhes diga?
Saiu hoje noite?perguntou Mason.
Gregory passou a mo pelo queixo de barba por fazer.
Sim, estive fora por alguns momentos. Por que se interessa em saber?
Seu txi dirigido por outro motorista alm de voc?
Sim, costumo alugar meu carro. Afinal, j no sou mais to jovem, e o dono do txi precisa
viver... E para produzir uma renda adequada, ele precisa rodar o mais possvel.
Quem que dirige o seu txi?
Mason teve que repetir a pergunta antes que o velho respondesse.

Bem... sabe... meu inquilino motorista.


O homem que alugou o quarto do trreo?
Exato, sargento, isto , inspetor. Incrvel como o tempo corre... Ainda me lembro do dia em
que recebeu sua primeira divisa.
Mason bateu-lhe amistosamente sobre o joelho.
Onde est seu inquilino agora?
Deve ter sado com o carro. o que costuma fazer noite. Um rapaz simptico, um inquilino
que no causa problemas. Tem cerca de trinta e cinco anos, mas passou por dificuldades na
vida. No sei mais nada acerca dele. No entrou em novos conflitos com as autoridades, no ?
indagou de repente, preocupado.
Ah, a esta espcie de dificuldades que se referia? perguntou Mason. Onde est sua
licena, Gregory?
A licena era requisito indispensvel para motoristas profissionais, to importante quanto a
certido de casamento para uma mulher.
Gregory remexeu-se inquieto na cadeira, e esfregou o queixo.
Nem sei direito onde a guardei respondeu com voz insegura.
Gregory, onde est sua licena? Devia t-la consigo quando saiu esta noite! A verdade que
no saiu com seu txi esta noite; alis, no dirige h meses, conforme bem sabe, meu velho!
Mason ps-lhe novamente a mo sobre o joelho, pois sentia sincera pena do velho.
Voc tambm sabe por que no tem mais dirigido. O doutor sabe igualmente...
Ele lhe contou? perguntou Gregory, nervoso.
No. Fui eu que adivinhei. Percebeu que o lampio foi trazido para a sala por ter sentido
o cheiro do querosene, e no por ter visto a luz. Talvez tenha percebido uma ligeira claridade.
No verdade?
O pobre velho estremeceu de susto.
Tenho carteira de motorista h cinquenta e cinco anos, senhor Mason murmurou com
voz suplicante.
Sei disto. E espero que no lhe tomem a carteira. Mas uma pessoa semicega como voc no
pode dirigir veculos!
, meus olhos eram bem melhores antigamente, senhor Mason... Mas eu recusava aceitar o
fato. No queria desfazer-me da carteira de motorista e da licena que usei durante tantos
anos! Quando aquele rapaz alugou o quarto l embaixo, e me disse que no podia tirar carteira
por ter tido problemas com a polcia, sugeriu que o deixasse trabalhar com meu txi. Ento...

emprestei-lhe minha licena. Sei que proibido, e terei que aguentar as consequncias do que
fiz.
Chegou a ver pessoalmente seu inquilino?
No, nunca pude v-lo. Mas posso ouvi-lo.
Vem visitar-me de vez em quando, e ficamos conversando. Tambm ouo quando anda pelo
quarto l embaixo. Sempre me paga pontualmente o aluguel.
Como sabe, ento, que ele tem trinta e cinco anos, e que um rapaz simptico?
Ouvi dizer... foi um amigo que me contou.
Mason desceu com seus acompanhantes, e tentou abrir a porta do quarto do locatrio de
Gregory. No tiveram dificuldade em arrombar a fechadura, e entraram.
Havia uma cama num canto, mas evidentemente no tinha sido usada h algum tempo. Os
lenis estavam caprichosamente dobrados, e os travesseiros no tinham fronhas. Um tapete
quadrado no cho, uma mesa, uma cadeira, e um espelho sobre a lareira completavam o
mobilirio. Elk examinou o espelho e descobriu por trs dele uma cavidade na parede. Tirou
dela uma caixa de metal.
Talvez ela nos fornea algum esclarecimento disse Mason.
Abriu a tampa, e encontrou um punhal curto e forte. A lmina apresentava manchas de
sangue. Depositou-o cuidadosamente sobre a mesa, dizendo:
Esta a arma com que apunhalaram Donald Bateman!

Captulo 16
Um nico morador de Gallows Alley vira o inquilino de Gregory. Quando correu a voz de que a
polcia pretendia fazer perguntas, todos os curiosos desapareceram para dentro de suas casas.
Apenas o homem desequilibrado permaneceu na rua.
Viu como eu tinha razo? gritou ao ver Mason. H algo de errado com Gregory. Eu
sabia, e aposto que o doutor Marford tambm sabia. Mas este jamais abriria a boca. verdade
que raptaram o doutor? Se lhe tocarem num s fio de cabelo, algum vai pagar caro... Gallows
Alley em peso vai sair em perseguio dele, e arrast-lo at aqui... a o jogamos num poro e
acabamos com ele!
O rosto do homem era uma mscara de maldade astuciosa.
Se fizerem isto, os autores vo ter que me prestar contas replicou Mason. Acabo com a
valentia deles em dois tempos! No, no sei quem sequestrou o doutor.
Ouvi-o gritar por socorro. Foi horrvel! E o txi passou correndo, cochichou o homem. Se
soubssemos que levava o doutor, teramos ido atrs dele.
Sabe, por acaso, quem o inquilino do velho Gregory?
O homem sacudiu a cabea.
S sei que alto e magro. Vi-o entrar na casa algumas vezes, geralmente noite. Porm
nunca cheguei a v-lo de perto. Ele no dormia naquela casa; o velho Gregory supunha que
sim, mas estava enganado.
Aquelas declaraes se aproximavam tanto da verdade que Mason chegou a acreditar na
sanidade do homem. No entanto ele no disse mais nada.
O Inspetor Bray possua pelo menos uma habilidade: era rpido e eficiente ao telefone. Antes
que Mason deixasse a clnica, a Scotland Yard estava ao par das caractersticas do txi nmero 93
458; seu aspecto, a cor, o modelo, e a direo que tomara. Os funcionrios sabiam que o Dr.
Marford fora sequestrado nele, e que o motorista era inquilino de Gregory Wicks.
O teletipo da Central de Polcia funcionava sem pausa a fim de transmitir a informao a todos
os distritos policiais.
Quando Mason voltou delegacia, encontrou Lorna Weston sua espera. Porm continuava
em tal apatia que no conseguia prestar depoimento. Limitava-se a repetir continuamente que
precisava falar com o inspetor-chefe. Mason no compreendia como recebera alta do hospital
naquele estado, e entregou-a aos cuidados duma policial feminina. Depois perguntou a Bray se
havia novas informaes.
No, mas acho que eu no aguento mais! Preciso ir dormir! Afinal, tambm sou humano!
Humano, coisa nenhuma! replicou Mason, severamente. Voc um funcionrio da
polcia, e nem chegou a completar vinte e quatro horas de servio. Trate de manter os olhos

abertos por mais vinte e quatro horas, entendeu? As primeiras quarenta e oito horas so as piores;
depois delas, perde-se o costume de dormir.
Acho que aquele sujeito rumou diretamente para dentro do Tmisa com o txi...
Penso exatamente o mesmo! Tambm pode ter entrado no Museu Britnico. Porque no
telefona para l, perguntando?
O Inspetor Bray ficou remoendo a possibilidade. Ora, ser que foi mesmo para o Museu
Britnico...?
Mason apontou para a porta. Explodiria se tivesse que aturar a presena do Inspetor Bray por
mais tempo.
Dirigiu-se a seu gabinete; sobre a mesa estavam expostos os objetos encontrados no quarto do
inquilino de Gregory. Havia uma grande caixa de zinco, contendo boa quantidade de joias de
platina; porm as gemas tinham sido arrancadas de todas elas. Remexendo na caixa, Mason
encontrou instrumentos e ferramentas habitualmente usadas por joalheiros. Portanto, o Mscara
Branca retirava as pedras preciosas das joias roubadas nos diversos assaltos. Estranho que no
tivesse vendido a platina... Devia sentir-se muito seguro sob a proteo do velho Gregory, cuja
indiscutvel honestidade era a melhor das recomendaes.
O quarto fora minuciosamente revirado em busca de armas de fogo. Os comunicados
expedidos continham um alerta sobre a possibilidade do raptor conduzir um revlver. Porm no
encontraram nenhuma prova que confirmasse tal suposio. No acharam balas nem cartuchos;
alm do punhal ensanguentado, o quarto no continha outra espcie de arma.
Numa gaveta encontraram uma caixa de papelo com luvas brancas de algodo, e uma dzia
de faixas brancas, com aberturas para os olhos. Cada faixa tinha tiras de elstico, alm de bainhas
reforadas com barbatanas. Podiam ser colocadas num instante, com a maior facilidade.
O Mscara Branca parecia estar bem equipado. Havia dois longos mantos negros, de
material importado, e trs pares luvas de borracha. Mas o achado mais peculiar foi a pistola de
madeira. A imitao era to perfeita que o prprio Mason se deixou iludir enquanto no a
examinou de perto.
Estava convicto de que o Mscara Branca no possua outras armas, e que se valia da pistola
de madeira nos assaltos.
*

Elk cochilava na outra sala quando Mason entrou.


Sabe em que eu estava pensando?
O qu? Voc tambm pensa! Pois ento desembuche!

Mesmo que prendamos o Mscara Branca sei de algum cujas declaraes o


inocentariam. Por qualquer lado que se olhe a coisa, o resultado o mesmo. No poderemos provar
sua culpa enquanto Lamborn insistir em suas tolas afirmaes.
Ah, mesmo! exclamou Mason, fazendo uma careta. Aquele batedor de carteiras!
Hum!
Refletiu durante alguns momentos:
Tem toda a razo, Elk. Dificilmente conseguiremos uma condenao se nos basearmos nas
declaraes feitas por Lamborn. Talvez os jurados aceitem nosso ponto de vista, mas no podemos
contar com isto.
Ora, jurados se deixam levar pela opinio de qualquer um, mas sempre so contra a policia.
E, afinal, nada entendem de julgamentos...
melhor mudarmos de assunto... desconversou Mason.
Tirou uma chave dum painel na parede, e seguiu pelo corredor at a cela de Lamborn; abriu a
portinhola e espiou para dentro. O homem estava deitado no catre, debaixo de dois cobertores. Porm
no dormia, e virou a cabea ao escutar o rudo.
Al, Lamborn, passou bem a noite? perguntou o inspetor-chefe.
O preso fitou-o por entre os olhos semicerrados, mas depois levantou.
Se algum nesta terra respeitasse as leis, o senhor seria demitido sem direito
aposentadoria pelo que est me fazendo passar!
Ainda no se acalmou, homem?
Mason abriu a porta.
Venha para fora e tome caf comigo.
De jeito nenhum! Sei muito bem quanta gente a polcia j envenenou! replicou Lamborn,
desconfiado.
De fato, sempre colocamos um pouco de estricnina no caf, mas ela no faz mal algum.
Mason levou o preso por um longo corredor at uma salinha. Quando Lamborn viu o rosto
enfaixado de Elk, explodiu em gargalhadas.
Oba, acertaram voc, ? s vezes nossas mais fervorosas preces so atendidas... Espero que
no tenha se ferido seriamente, Elk!
Est sobrando um no na sua frase replicou Elk. Claro que voc me deseja
exatamente o contrrio. Mas sente-se, ladrozinho de araque!
Engana-se, meu caro. No gostaria de v-lo empacotar to cedo. Coroas de defunto custam
os olhos da cara, sabia?

Ainda rindo, Lamborn aceitou uma cadeira. Quando o caf chegou, encheu metade da xcara
de acar.
Como , j pegou o assassino? perguntou em tom jovial.
Pegamos voc, Harryreplicou Mason ironicamente.
Lamborn resmungou.
No pode me acusar de coisa alguma. A no ser que obrigue seus funcionrios a jurar falso
mais uma vez. s fazer desfilar meia dzia deles como testemunhas e conseguir provar
qualquer coisa. Porm ainda existe um Deus no cu!
Onde que aprendeu estas tiradas to bonitas?
Lamborn deu de ombros.
Quando estou em cana, fico lendo livros de poesias. Duram mais tempo, pois so difceis de
entender.
Esvaziou ruidosamente a xcara, depositou-a com uma pancada sobre a mesa, e encarou
Mason.
Sabe que no tem a menor possibilidade de acusar-me de alguma coisa? Bolei isto direitinho
l na cela.
Mason fitou-o, e sorriu com ar de comiserao.
Voc j perdeu a jogada assim que comeou a pensar, Harry. Assim como vacas so
incapazes de pular corda, voc incapaz de pensar. No nasceu para isto... Alis, nem me
passa pela cabea acus-lo de assassinato. Mason falava com profunda seriedade, e conseguiu
impressionar Lamborn. Tudo que desejo lev-lo a dizer a verdade. Acha que perderia meu
tempo desta maneira s para levar um insignificante batedor de carteiras priso? Seja
razovel, Harry! Um inspetor-chefe no viria para Tidal Basin, renunciando ao seu repouso
noturno, unicamente para indiciar um pequeno delinquente como voc! Seria o mesmo que
matar sardinhas a tiros de canho de bordo dum navio de guerra.
Lamborn no tinha como refutar aquela argumentao.
, at que seria engraado! disse, rindo.
Engraado? Seria ridculo! Devo ter algum motivo para querer que diga a verdade; e
enquanto no o conhecer, no posso garantir que o isentarei de acusaes. Use seu bom
senso, e entenda porque me esforo tanto se no houvesse uma razo de peso!
Lamborn evitou olh-lo de frente.
Parece-me realmente engraado... murmurou.
Ento, por que no ri? resmungou Elk.

Porm Lamborn no lhe deu ateno. Enrugou a testa, e ficou olhando para a superfcie da
mesa. Parecia refletir seriamente, procurando chegar a alguma concluso.
Est bem, chefe, topo a aposta disse pouco depois. Estendeu a mo, e Mason tomou-a.
Aquele aperto de mo significava um compromisso.
Esvaziei os bolsos dele... isto eu confesso. Vi-o cair, e julguei que estivesse embriagado.
Quando cheguei perto, espantei-me por dar com um cavalheiro to distinto.
Estava deitado de lado, e a luz do poste no lhe iluminava o rosto, no ? perguntou
Mason.
Lamborn confirmou.
Agora mostre-me exatamente como agiu um momento!
Chamou o Inspetor Bray.
Deite-se no cho ordenou. Quero reconstituir o crime.
Bray lanou um olhar significativo para Elk.
Ora, como que o sargento poderia ficar deitado no cho com a cabea enfaixada?
reclamou Mason, irritado.
Bray ajoelhou contrariado, e estendeu-se no cho.
Lamborn aproximou-se dele, e reencenou o roubo.
Olhem, foi assim... Desabotoei o palet... desta maneira... e enfiei a mo no bolso interno.
O esquerdo ou o direito? perguntou Mason.
O esquerdo. A tirei o relgio... para esta manobra uso sempre o dedo mindinho; viu como
se faz? Suas mos se moviam agilmente, e no momento seguinte ele exibia entre os dedos a
carteira de Bray. Ao pux-la para fora, cara do bolso a fotografia duma bela jovem. O inspetor
cobriu-a rapidamente com a mo, e tornou a guard-la no bolso.
E no entanto o homem casado! exclamou Elk, indignado. Bray corou violentamente.
Est bem, pode levantar! ordenou Mason.
Tomou uma folha de papel e escreveu rapidamente algumas linhas. Estendeu-a a Lamborn,
que leu e assinou.
Mas por que queria saber isso? perguntou. O que tem a ver com o assassinato?
Mason sorriu.
Poder ler tudo nos jornais da tarde. Vou providenciar para que publiquem seu retrato.
Solte o homem, Bray, e retire a queixa contra ele. Lamborn, amanh de manh ter que
comparecer ao tribunal, mas no vai ter que sentar-se no banco dos rus.

o nico que lhe ofereceram at hoje nos tribunais comentou Elk, em tom convicto.
Com o alvio estampado na face, Lamborn estendeu a mo ao Inspetor-chefe e a Elk.
Mais uma coisa, Harry disse Mason. Receber de volta todos os seus pertences, exceto
a gazua desmontvel que tinha no bolso, naturalmente. Alis, esqueci de registrar queixa
contra voc por suspeita de arrombamento... D-se por feliz; desta vez escapou pela tangente!
Lamborn tratou de ir embora o mais depressa possvel. Ao chegar em casa, foi direto para a
cama, porm no conseguia deixar de pensar no estranho comportamento de Mason. No
atinava com o motivo de sua repentina libertao. Os mtodos da policia inglesa eram
realmente incompreensveis...

Captulo 17
Assim que Lamborn saiu, Mason chamou Michael Quigley.
Diga-me, qual era a funo de sua jovem amiga a clnica?
Era enfermeira, e provavelmente tambm secretria de Marford respondeu Michael,
surpreso. Certamente no pensa em ir interrog-la ainda esta noite? acrescentou,
receoso
Talvez fosse o mais acertado replicou Mason ainda indeciso. Afinal, algum precisa
saber que o doutor foi sequestrado; isto , algum representante do pessoal da clnica. Alm
disto, provvel que ela possa nos ajudar.
De que maneira? indagou Michael, desconfiado.
Olhe, se pensa que vou acord-la no meio da noite apenas para v-la de camisola, est
enganado! Minha nica preocupao esclarecer o crime, e para isto preciso saber quem so
os amigos de Marford, e se ele tinha inimigos. Ningum melhor do que a senhorita Harman
para nos orientar a este respeito, j que trabalhava com ele. Elk tem at a impresso de que
Marford estava secretamente apaixonado por ela.
Nunca ouvi coisa mais absurda! exclamou Mike, furioso. Acho que ele nunca chegou a
olhar para ela duas vezes!
Uma vez o suficiente para a maioria dos homens opinou Mason. Acompanha-me
para apresentar-me jovem?
Janice, isto , a senhorita Harman, vai ficar muito assustada disse Mike.
Ora, chame-a simplesmente de Janice mais cordial. Claro que ela vai se assustar.
Marford uma pessoa que desperta a simpatia e a amizade de todos.
J encontraram seu cadver?
Mason sacudiu a cabea.
Tenho certeza de que no est morto, a despeito das manchas de sangue. Mscara Branca
no carregaria consigo um defunto.
A rua Bury estava deserta quando o carro se deteve diante da residncia de Janice. Levaram
um quarto de hora para conseguir acordar o porteiro. Mason mostrou suas credenciais, e
receberam permisso para subir ao primeiro andar. A empregada tinha sono pesado, e Janice
ouviu a campainha antes dela. Veio atender de roupo.
Mike apresentou Mason, e a moa conduziu ambos sala. Indagou surpresa o motivo da visita.
Receio trazer-lhe uma notcia desagradvel, senhorita Harman comeou Mason. Sua voz
era to triste e deprimida, que ela julgou que vinha lhe comunicar o assassinato de Bateman.

J sei de tudo apressou-se a dizer. Michael me contou. Ainda deseja alguma


informao a respeito do anel? Eu...
No se trata disto interrompeu Mason. Vim para avisar-lhe que o Dr. Marford
desapareceu.
Ela o fitou atnita.
No vai me dizer... aconteceu-lhe algo?
Espero que no.
At ento, Michael Quigley considerara o inspetor-chefe um funcionrio correto, porm seco e
sem imaginao. Portanto ficou surpreso ao ouvir Mason relatar o acontecido em palavras
concisas e bem escolhidas; a narrao foi fluente e interessante, sem omitir nenhum fato
significativo. Janice escutava ansiosa. O incidente no a atingia tanto quanto a morte de
Bateman; no obstante, lamentou a sorte de Marford. Para ela, era o smbolo do homem
dedicado e abnegado.
Lamentavelmente pouco sabemos sobre o doutor e seus amigos. No temos a menor ideia
sobre onde iniciar as investigaes. Como a senhorita era sua secretria. . .
No, no fui sua secretria. Apenas fazia ocasionalmente a prestao de contas da clnica e
da colnia de frias. Tambm colaborei nos preparativos para a fundao do sanatrio de
tuberculosos em Annerford. Janice contou que ele se destinava s crianas de Tidal Basin
portadoras da doena.
Conhecia os pacientes da clnica, no ? perguntou Mason. Poderia haver entre eles
algum que nutrisse ressentimentos contra o doutor? Ou ele tinha algum amigo mais chegado
entre seus funcionrios masculino ou feminino?
Ela negou. Os funcionrios eram escassos. Uma enfermeira de meia-idade, e uma ou duas
auxiliares ocasionais. Em Eastbourne, ele empregava tambm s uma senhora e uma ajudante.
Vivia planejando o aumento de seus empreendimentos, e tinha conscincia de que o pessoal
era insuficiente. Porm seus recursos limitados no lhe permitiam contratar mais gente.
Ele tinha algum confidente entre seus funcionrios da clnica, da colnia de frias, ou em
Annerford?
Ela sorriu.
Em Annerford certamente no. No, no sei de ningum. Ele no possua amigos. Julga que
lhe aconteceu algo de mais grave?
Mason no respondeu a pergunta.
Donald Bateman tinha amigos, por acaso?
Ela ficou pensativa.

Sim. Falava dum homem que conhecera na frica do Sul, porm nunca mencionou o nome.
No entanto, parecia conhecer uma pessoa aqui: o Dr. Rudd.
Mason fitou-a surpreso.
Tem certeza disso?
Ela confirmou, descrevendo a reao de Bateman quando deparara com Rudd no restaurante,
cercado por um grupo de moas.
Muito estranho... Onde teria conhecido Rudd? Posso imaginar como ele se exibiu no
restaurante o doutor, entenda bem. Hum... realmente, disto eu no suspeitava!
Ficou contemplando o tapete, pensativo.
Ah! exclamou de repente. Mas claro! Agora compreendo por que queria evitar o
doutor Rudd! Vai ficar para tomar caf com a senhorita Harman?perguntou a Michael.
Este lhe dirigiu um olhar reprovador e sacudiu a cabea.
Pois ento melhor que v para Tidal Basin e me espere na delegacia. Vou dar um pulo
Scotland Yard a fim de conferir alguns dados. Daqui a uma hora estarei com voc.
*

O Mscara Branca aguardou pacientemente que amanhecesse. Trocara de roupa, e agora


estava certo de que no despertaria ateno entre os demais passageiros do nibus. Olhou algumas
vezes para seu prisioneiro, mas este continuava a dormir tranquilamente.
Saiu para o ar livre. Distinguiu ao longe o rudo do trnsito na estrada. Certamente a polcia j
controlava h horas todo carro que deixava a cidade. Os funcionrios da polcia londrina eram
inteligentes, e faziam bom uso de suas prerrogativas; era difcil e arriscado lutar contra eles. Mscara
Branca no menosprezava a policia; mas tambm no a temia. As possibilidades de escapar eram
mnimas, mas procuraria aproveitar alguma oportunidade favorvel.
Jamais uma pessoa procurada, com foto na polcia, conseguira sair da Inglaterra. Talvez a sorte
bafejara uma ou outra, mas a polcia nunca confessaria estas excees.
Pouco se importava com os riscos. No se arrependia de nenhum ato de sua vida; e o que
menos lhe pesava era o assassinato de Donald Bateman. Walter talvez no concordaria com sua
maneira de agir, porm ele prprio se sentia satisfeito e vingado.
Coitado do velho Gregory! Fora dele a ideia de providenciar vinho e biscoitos para a viagem.
Lamentava apenas uma coisa, mas nesta preferia no pensar. Estava pronto para renunciar vida. E
com a vida, renunciaria igualmente a todos os seus planos, esperanas e aspiraes.
Voltou vagarosamente para a casa. Acabara de barbear-se quando ouviu passos na sala. Ento
o mdico j voltara a si! No contara com aquilo. Quando alcanou a porta, deu com Mason. Seu
chapu escorregara para a nuca.

Tomei liberdade de entrar pela janela. Alis, quase todas elas esto abertas comentou.
Considere-se preso, meu caro!
Naturalmente replicou o Mscara Branca com voz firme. O doutor est no quarto
vizinho inclume.
Estendeu as mos, porm Mason sacudiu a cabea.
Algemas so coisas superadas. Est armado?
No.
Ento vamos disse Mason cortesmente, levando o preso pelo brao. Saram juntos para a
claridade difusa da madrugada. O inspetor-chefe ainda ordenou que seus homens cuidassem
do mdico. Depois acompanhou Mscara Branca at a viatura policial.
Desta vez meu pessoal se guiou pelos ouvidos, e no pelos olhos explicou.
Mscara Branca riu.
Claro! Um carro que anda muito devagar faz barulho demais! comentou
displicentemente.

Captulo 18
Michael Quigley no encontrou novidades quando chegou delegacia. Ficou andando pelas
ruas para passar o tempo, retornando sem querer ao local do crime. Depois dirigiu-se a
Gallows Alley; talvez ali soubesse algo de novo. O desequilibrado veio imediatamente a seu
encontro.
Escute! gritou ainda de longe. Tenho uma coisa para lhe contar.
Primeiro quero que me diga como se chama.
O velho riu.
No tenho nome. Meus pais esqueceram de me dar um. Mas o pessoal daqui me chama de
Graxa, pois antigamente eu era engraxate.
O que queria contar-me?
Ele levou o doutor embora cochichou o homem.
Quem? O Mscara Branca?
O alienado confirmou, acenando repetidamente a cabea.
Agora sei de tudo. Botou-o dentro do carro, deitado no fundo, quando foi embora. Ningum
sabia disso. Deu uma gargalhada prolongada, como se tivesse contado uma piada muito
engraada. Mason no sabe de nada. Nenhum dos espertalhes da Scotland Yard sabe! S
rindo!...
O inspetor-chefe j comentara com Mike que o estranho homem s vezes raciocinava melhor
do que pessoas tidas como normais.
Elk sabe! Graxa tocou com o indicador no peito de Michael. mais sabido do que
todos os outros juntos. Aposto que ele sabia o tempo todo, mas ficou quieto at ter provas.
Bray tambm disse isto, porm no tem mais inteligncia do que uma ovelha.
Algum vinha vindo pela calada.
A est ele! sussurrou o velho, afastando-se rapidamente.
Bray ainda estava to longe que Michael no compreendia como o louco o tinha reconhecido.
O inspetor dava um passeio a fim de dissipar sua irritao.
Assim que este caso estiver resolvido, vou ter uma sria conversa com Mason queixou-se
a Mike. Decididamente, ele no est agindo corretamente comigo. Deve concordar, meu caro
Quigley, que um homem de minha posio tem que insistir em seus direitos. Como que fico se
encarregam meus subordinados dos interrogatrios importantes?
O que faz Elk no momento?
Michael nem precisara perguntar quem era o causador da irritao do inspetor.

Mason um bom sujeito, um dos melhores elementos em toda a fora policial. Caso lhe
aparea alguma vez uma oportunidade apropriada, mencione o que eu acabo de dizer. Eu lhe
ficaria imensamente agradecido... No ser necessrio repetir a conversa toda, mas bem que
poderia encaixar esta observao como quem no quer nada... Ele d grande valor sua opinio,
Quigley. Mas est redondamente enganado acerca de Elk. Naturalmente no faz estas coisas
intencionalmente. Eu lhe disse que ia interrogar a mulher, assim que ela estivesse em condies
para isto; mas no! Elk que foi designado para a tarefa! Parece que Elk a conhece. Mas perguntolhe, Quigley, necessrio conhecer uma pessoa para interrog-la? Por acaso fui oficialmente
apresentado a Lamborn? Alis, a est outro fato que me deixa grilado! Como que mandaram
soltar o homem assim sem mais nem menos?
Michael estava comeando a ficar farto daquela interminvel choradeira, e sugeriu que
voltassem delegacia. Chegaram a tempo para presenciar o depoimento de Lorna Weston, que
decidira finalmente falar. Todos estavam vivamente interessados, porm Bray no conseguia
disfarar a contrariedade.
Lorna recusara usar o gabinete do inspetor-chefe, preferindo a sala de planto. Elk tomara
lugar diante dela, e Shale estenografava suas palavras.
Portanto, seu nome Lorna Weston, mulher de...
Antes que ela respondesse, Mason entrou precipitadamente, seguido por dois agentes. Entre
eles vinha o homem que tinha capturado.
Lorna ps-se de p num pulo, e olhava para o preso com os olhos arregalados. Este parecia no
dar a menor importncia ao fato de estar preso. Olhava calmamente em volta de si, sem denotar
medo ou receio.
Deste homem aqui! exclamou ela, apontando-o com o dedo. ele o assassino! Foi
voc quem o matou! Disse-me que ia mat-lo caso o encontrasse! E cumpriu sua promessa!
Mason observava atentamente o Mscara Branca, porm ele permaneceu em silncio.
No era por minha causa que o odiava, nem porque ele me seduziu; mas por causa de seu
irmo, trancafiado na cadeia.
Exatamente replicou ele, muito calmo. E se Bateman ressuscitasse do tmulo, e eu
estivesse em liberdade, tornaria a mat-lo.
Ouviram? gritou ela. Este meu marido, Tommy Furse!
Por que no me chama pelo meu nome verdadeiro Thomas Marford? Voltando-se
sorridente para Mason, disse: Pode dispensar esta mulher do depoimento. Posso contar-lhe tudo
que deseja saber, e esclarecerei todos os pontos ainda obscuros.
Michael Quigley parecia uma estatua de pedra; no conseguiu nem falar, nem mover-se. Marford
era o criminoso! Aquele homem calmo e sossegado!... Ele era o Mscara Branca... o assassino... um
assaltante de bancos! Pareceu-lhe estar sonhando, e no entanto tudo era cruel realidade.

Marford estava absolutamente sereno. Brincava com a corrente do relgio, lanando olhares
entre irnicos e piedosos mulher com quem casara outrora. Sua prpria situao aparentemente no
lhe causava a menor preocupao.
Espero que a aventura no tenha consequncias prejudiciais para o Dr. Rudd comentou.
Alis, j tive ocasio de mencionar anteriormente que ele voltaria com dor de cabea. Passou a noite
toda em minha garage, pois eu tinha um motivo justificado para mant-lo longe do senhor, inspetor.
Ele afirmava ter uma teoria sobre o crime, e ela me comprometia; principalmente porque ele falava
demais e no l muito inteligente. Em sua opinio, uma nica pessoa poderia ter matado Bateman
eu! Levava a coisa na gozao, naturalmente, porm poderia ter resultados desagradveis para
mim. Quando passou em meu consultrio, a caminho da delegacia, exps-me sua teoria, e reconheci
imediatamente o perigo. Percebi igualmente que era o fim da misso que eu vinha desempenhando na
clnica, na colnia de frias e em Annerford. Alis, como foi que descobriu o caminho para Annerford?
Mas talvez no queira revelar-me isto. Portanto, compreendi que precisava pr-me em segurana.
Voltando-se, encontrou o olhar de Elk, e sacudiu tristemente a cabea.
Lamento ter sido obrigado a atac-lo, Elk. Voc era a ltima pessoa a quem eu desejaria fazer
mal.
Para espanto de Mason, Elk sorriu amavelmente para o mdico.
Ora, no tem importncia. Vinda do senhor, a pancada no doeu. No lhe quero mal por isto.
Voc foi um antagonista perigoso replicou Marford, com um leve sorriso. Mas no houve
jeito de oferecer-lhe usque com soporfero, conforme fiz com o Dr. Rudd. Ele ficou liquidado num abrir
e fechar de olhos. Apliquei-lhe ainda uma injeo, e levei-o para a garage. Depois receei que seus
gemidos me delatassem; no os escutaram? No entanto, a pergunta que mais me preocupa esta:
como vai o velho Gregory? Ficou muito abalado ao saber de tudo?
Marford falava fluentemente, porm s vezes as palavras saam com um leve sibilo, como se
tivesse um defeito na lngua. Mason jamais percebera o fato antes.
Acho melhor que anote logo minhas declaraes prosseguiu o mdico.
Mason concordou, e deu as ordens necessrias.
Depois disse:
Preciso alert-lo sobre a importncia do que diz, Dr. Marford. Suponho que tenha realmente se
formado em medicina...
Sim, possuo diploma. Pode acusar-me de muita coisa, menos de ser charlato... Pode certificarse procurando os documentos correspondentes em meu consultrio.
Apesar disto, tenho que avisar que tudo que disser poder ser usado como prova no
julgamento.
Estou ao par disto.

Marford voltou os olhos para sua mulher. Ela chegara mais perto, e lanou-lhe um olhar repleto de
dio.
Vai ser condenado morte por isto! gritou ela, exaltada. Alegro-me por saber que
receber o castigo merecido!
Mas claro! replicou ele, com frieza. Deu-lhe as costas e seguiu Mason para o gabinete
deste.
Realmente, uma mulher afetuosa! foi seu nico comentrio para aquela exploso de raiva.
tocante a fidelidade que demonstra para com seu infeliz amigo. S no consigo conformar-me por ter
criado complicaes para o velho Gregory!
Mason no duvidou da sinceridade daquelas palavras. Por maiores que fossem os crimes de
Thomas Marford, certamente no era um hipcrita.
O inspetor-chefe lhe ofereceu um copo dgua, porm o mdico recusou. Sentou diante da mesa, e
pediu apenas que abrissem a janela, pois a sala era pouco ventilada.
Est pronto? perguntou a Shale. Este limitou-se a mostrar o bloco e o lpis.

Captulo 19
Depoimentos deste tipo comeam geralmente com a descrio do carter dos pais e de cenas da
vida familiar. Prefiro omitir esta parte.
Meu irmo Walter e eu ficamos rfos na adolescncia. Eu ainda frequentava a escola secundria
quando Walter foi tentar a sorte na Austrlia. Era um rapaz correto, e o melhor irmo que se pudesse
desejar. Nosso pai tambm exercera a profisso de mdico. Vivemos por algum tempo do produto da
venda de seu consultrio. Quando a conta bancria comeou a minguar, Walter encarregou um
advogado de administrar o restante do dinheiro, para que eu pudesse prosseguir meus estudos. Logo
encontrou trabalho na Austrlia, e enviava regularmente metade do salrio ao advogado. No sei
quando se tornou criminoso; porm quando fiz quinze anos, ele me pediu por carta que passasse a
escrever-lhe sob o nome de Walter Furse. Encontrava-se ento na cidade de Perth. Seu nome
completo era Walter Furse Marford, de maneira que cumpri sua vontade sem indagar as razes. Dali
por diante, ele comeou a remeter somas mais vultosas. Alegrei-me com isto, naturalmente, pois at
ento eu no dispunha de dinheiro para pequenas despesas, e mal conseguia vestir-me decentemente.
Certo dia o advogado me procurou, perguntando se tinha notcias de meu irmo. Disse-lhe que no
recebia carta dele h quatro meses; o mesmo ocorrera com meu guardio. Antes de cessar a
correspondncia, Walter tinha enviado ainda mil libras. Porm no respondera s cartas em que o
advogado pedira instrues acerca da aplicao do dinheiro. Fiquei abalado, pois estimava muito meu
irmo, e compreendia o quanto lhe devia. Desejava estudar medicina, e unicamente a ajuda de meu
irmo me possibilitava abraar esta profisso.
O mistrio de seu silncio foi posteriormente esclarecido, atravs duma carta encaminhada por
terceiros. Estava escrita em papel azul, e provocou-me tremendo choque. Walter se encontrava numa
priso australiana! Ele no me escondeu nada. Tinha sido preso aps assaltar um banco junto com
seus cmplices; o bando conseguira apoderar-se de vinte mil libras. Pedia insistentemente que no o
julgasse mal; dizia tambm que me contara tudo para que no viesse a sab-lo acidentalmente por
outros. Preciso confessar que, passado o primeiro impacto, no senti raiva nem revolta contra meu
irmo. Walter tinha temperamento aventureiro, e eu alimentava noes romnticas sobre a vida.
Ainda considerava perdoveis os crimes cometidos com objetivo nobre... Pelo contrrio, minha
admirao por Walter cresceu, pois ele se sacrificava para que eu tivesse um futuro melhor. Coloquei-o
acima de qualquer outra pessoa que eu conhecia, e continuo a pensar desta maneira at hoje. Se no
se empenhasse em obter dinheiro para educar-me, poderia ter vivido como homem honesto.
Ele jamais me confessou isto, mas tenho a certeza de ser o nico responsvel por sua carreira
criminosa.
Respondi-lhe com palavras de entusiasmo, porm ele se manteve sensato e objetivo. Ao sair da
priso, censurou-me numa carta, afirmando que nada havia de admirvel em seu modo de vida, e que
preferia ver-me morto do que delinquente.
Dediquei-me inteiramente a meus estudos, decidido a retribuir os sacrifcios que ele fizera por
mim. Escrevia-me de vez em quando; uma vez de Melbourne, outra de Brisbane, e diversas vezes
duma cidade da Nova Calednia cujo nome esqueci. Evidentemente abraara uma profisso honesta.
Contou-me que pretendia adquirir uma pequena fazenda; comeara com uma casinha e um lote de
terra, que ampliaria aos poucos.

Nesta carta ele mencionou pela primeira vez Donald Bateman. Walter dizia que era um homem
esperto, apesar de ser criminoso. Quase lesara meu irmo numa vultosa soma, porm depois lhe
pedira desculpas, e agora eram grandes amigos.
Bateman se especializara num golpe. Pedia dinheiro emprestado sob o pretexto de comprar terras,
e desaparecia com ele. Em certo sentido, era o homem mais bem informado de toda a Austrlia, pois
conhecia a fundo o sistema de funcionamento de inmeros bancos e de suas filiais. Ele prprio no
participava dos assaltos, porm vendia informaes aos diversos bandos, permitindo-lhes agir com
risco mnimo.
Walter convidou-me a passar seis meses com ele na Austrlia depois de diplomar-me. Nesta
ocasio discutiramos meu futuro. Pediu que eu assumisse o nome de Furse, e providenciei passaporte
e passagem sob esta denominao. Mas apresentou-se um inconveniente: os exames terminavam
numa sexta-feira, e eu embarcaria no sbado seguinte, de modo que no chegaria a tomar
conhecimento dos resultados. Portanto combinei com o gerente de meu banco que enviasse os
certificados para o endereo de meu irmo. Encontrei um pretexto aceitvel para a mudana de nome,
e tudo parecia correr bem.
No sbado tarde, eu me encontrava a bordo do navio, descendo o esturio do Tmisa. Senti uma
euforia at ento desconhecida.
J tinha avistado Lorna Weston ao embarcar. Porm s travamos palestra no canal de Suez, e em
Colombo fomos para terra juntos. Ela era bonita, alegre e bem disposta, e ia para a Austrlia a fim de
assumir um posto de governanta. Eu era inexperiente demais para perceber que ela era moa demais
para exercer tal cargo. Mais tarde percebi que viajara apenas com a esperana de ganhar dinheiro
facilmente.
Falei pouco de mim, mencionando apenas que estudava medicina. Mas por alguma razo ela me
tomou por um jovem rico, ou membro duma famlia abastada. Ou ento descobrira que eu levava
muito dinheiro comigo, pois economizara algumas centenas de libras. Destinavam-se a fazer uma
surpresa ao meu irmo, pois pretendia devolver-lhe este dinheiro. A bordo dum navio, a convivncia
mais ntima, e um conhecimento superficial se transforma facilmente em grande amor. Cinco dias
depois de desatracar de Colombo, ela me tinha subjugado completamente; se me pedisse para saltar
no mar, eu obedeceria sem hesitao. Eu a adorava, amava-a acima de todas as coisas, e ela retribua
meu amor. Pelo menos, era o que nos jurvamos mutuamente. No vou queixar-me dela, nem fazer
recriminaes. No quero que minhas palavras contribuam para tornar-lhe a vida ainda mais amarga
do que , mas preciso explicar por que mora em Tidal Basin. Em toda a sua vida, ela s amou
sinceramente um homem, e este foi Donald Bateman. Digo isto sem rancor e sem dio pelo fato de ter
escolhido o pior homem que jamais conheceu.
No h muito o que dizer sobre o resto da viagem. s vezes eu me sentia entusiasmado e cheio de
esperana, s vezes desesperado e abatido. Acima de tudo temia a reao de Walter diante de minha
inteno de casar com uma moa completamente desconhecida, apesar de estar ainda em incio de
carreira e no ter renda.
Ele me esperava no cais, e apresentei-lhe Lorna. Conversamos posteriormente no hotel, para
grande surpresa minha, ele aceitou a ideia com naturalidade.

Voc ainda muito moo, mas talvez seja o melhor caminho... disse ele. Minha vida
poderia ter tomado rumo inteiramente diferente caso tivesse casado em tempo. Ou prefere adiar o
casamento para o ano que vem?
Mas eu no queria esperar, e ele acabou concordando.
Sabe, de momento no estou em boa situao financeira. Andei especulando na bolsa, e perdi
muito dinheiro. Porm em breve a situao... estar superada, e vou providenciar para que possa
casar-se logo.
S mais tarde eu me inteirei casualmente do verdadeiro estado de suas finanas. Estava
desempregado, e tivera que vender sua casa. Durante a permanncia na priso, travara conhecimento
com toda a espcie de elementos duvidosos, mas at ento tinha resistido tentao, e levava vida
correta.
Faltava-lhe fortaleza de carter; sob certos aspectos era um fraco, pois preferia sempre o caminho
mais fcil. Porm era duma bondade a toda a prova. Presenteou-me com quinhentas libras no dia do
casamento. No entanto, aceitei-as de corao inquieto, pois lera nos jornais a notcia dum novo
assalto, praticado contra o banco duma cidadezinha do interior. Os ladres tinham levado uma grande
soma. Acusei Walter frontalmente de participao no assalto, mas ele riu de mim.
Alguns dias depois do casamento tomei uma deciso. Deixei Lorna no hotel, e fui procurar Walter
no restaurante onde se encontrava com Donald Bateman. Foi ento que conheci pessoalmente aquele
criminoso. Aproveitando um momento de afastamento dele, sugeri a meu irmo ajud-lo em suas
arriscadas incurses.
Voc est doido! protestou ele. Claro que tinha razo, porm insisti em meus propsitos.
Arriscou-se sozinho durante anos, e foi para a priso, tudo por minha causa. Por que no aceita
minha ajuda?
Bateman voltou, e Walter me demonstrou que confiava inteiramente nele.
Ora, por que se ope? perguntou Donald.
muito melhor do que recorrer a desconhecidos. Alm disto, seu irmo um cavalheiro, e
ningum suspeitaria de seu envolvimento num assalto.
De incio, Walter se ops furiosamente; mas depois deixou-se convencer. Conforme j disse, era
influencivel, mas no o critico por isto. E se ele recusasse minha colaborao, eu teria assaltado algum
banco por minha prpria conta.
Voltamos todos juntos para o hotel, e apresentei Bateman minha mulher. Ele tinha uma
aparncia extremamente atraente naquela poca, e sabia lidar com mulheres. E parecia exercer
influncia justamente sobre as de pouco carter.
Percebi imediatamente sua atrao por ele. Ausentei-me no dia seguinte, a fim de acertar alguns
detalhes com Walter; quando retornei ao hotel, soube que Lorna j almoara com Bateman. Dali por

diante, tornaram-se inseparveis. No senti cimes, pois minha embriaguez amorosa j se dissipara, e
eu reconhecera o imenso erro cometido.
Claro que eu no queria entrar em conflito com Bateman. Sabia que era casado, e deixara a mulher
na Inglaterra. Na realidade, ele j era casado antes de conhecer a atual senhora Landor, e contrair
matrimnio com ela. Alis, a referida senhora esteve comigo antes que eu matasse Bateman, e me
contou... mas isto tem tempo.
Walter concordou finalmente em aceitar minha participao num assalto a um banco do interior.
Tnhamos recebido a informao de que nele era guardada grande quantidade de papel-moeda,
principalmente ns fins de semana. Ns dois faramos o trabalho sozinhos, sem a participao ativa de
Bateman. Ele se limitava a sondar a oportunidade, fornecia detalhadamente a movimentao dos
funcionrios, e assim por diante.
A cidadezinha ficava a cerca de sessenta e cinco milhas de Melbourne. Seguimos para l de carro,
noite, e aguardamos o nascer do dia em casa dum amigo dele. Eu estava muito nervoso, e insistia em
levar um revlver, mas Walter foi contra. Jamais levava armas de fogo consigo, apenas uma pistola de
festim.
No pretendemos matar ningum disse ele. E para tomar dinheiro, a pistola de festim to
eficiente quanto outra. O estampido apavora tanto as pessoas que obedecem a todas as nossas
ordens!
Neste ponto, ele era irredutvel. Detestava golpes mo armada.
O bancrio tem o dever de defender seu banco; se o matarmos, somos bandidos. O policial tem
o dever de prender bandidos; se o matarmos, somos celerados. Era esta sua filosofia.
Nosso empreendimento foi bem-sucedido. Relatei o caso num caderninho guardado no meu
quarto de dormir, na clnica. Entramos no banco, no momento exato, com mscaras brancas cobrindo
o rosto. Rendi o caixa e seu assistente com a pistola de festim, enquanto Walter recolhia o dinheiro do
cofre aberto. E antes que a polcia acordasse da sesta, estvamos longe da cidade.
Chegamos a Melbourne depois dum longo contorno em direo oposta. tarde, os jornais
noticiavam amplamente o roubo. O banco estabelecera uma recompensa de cinco mil libras para
quem indicasse o criminoso. E a polcia prometia perdoar mesmo os cmplices caso testemunhassem
contra seus comparsas. Walter ficou visivelmente deprimido ao ler este detalhe. Conhecia Donald
Bateman melhor do que eu.
Se ele conseguir obter a recompensa e u perdo, estamos liquidados disse. Pediu
informaes por telefone redao dum jornal, e soube que a recompensa seria paga at a um
cmplice.
V depressa buscar sua mulher, Tommy ordenou. Temos que sair imediatamente da
cidade. H um navio para So Francisco hoje tarde, e talvez ainda o alcancemos. Vou agncia de
navegao para providenciar passagens em classes separadas.
Corri para o hotel, porm Lorna sara. O porteiro declarou que fora assistir s corridas com
Bateman. Informei imediatamente Walter.

Ento ele talvez s leia os jornal depois das corridas. nossa ltima oportunidade. Deixe uma
carta e dinheiro para Lorna. Diga-lhe que avisar posteriormente onde dever procur-lo.
No hotel, fiz rapidamente as malas, e escrevi a carta recomendada por Walter. Ao sair do elevador
no hall, dei com Jack Riley, o chefe do Servio Secreto. Percebi que perdera a parada quando ele me
tirou a mala da mo, entregando-a a um auxiliar.
Pague a conta do hotel, Tommy. Isto evitar aborrecimentos para todos os envolvidos.
Acompanhou-me recepo, e saldei meu dbito. Depois conduziu-me delegacia. Walter j se
encontrava l. Tinha sido detido logo depois de me deixar; mais tarde eu soube que havia sido seguido
at o hotel. Os agentes esperaram que eu fizesse as malas, pois Riley fazia questo que as pessoas
presas em hotis sassem de l sem contas por pagar.
A polcia no recolheu o dinheiro todo, pois Walter escondera quatro mil libras, Bateman nos
delatara, naturalmente. No tinha ido s corridas; aguardava na delegacia a fim de nos identificar.
Walter no disse uma s palavra, e nem sequer o fitou. Estava arrasado, incapaz de qualquer reao.
Porm eu encarei Bateman, e acho que desde aquele dia ele sabia que chegaria o momento da
prestao de contas.
Walter foi condenado a oito anos de priso; eu, a trs. S voltei a ver meu irmo na enfermaria da
priso, onde morreu. Mas j estava to debilitado que nem me reconheceu. Riley tambm se
encontrava presente, pois queria tentar saber informaes sobre as quatro mil libras ainda
desaparecidas. Antes de reconduzir-me cela declarou que reduziria minha pena em um ano caso
revelasse o esconderijo do dinheiro. Eu estava to desesperado que me senti tentado a concordar.
Porm recuei no ltimo momento, e disse apenas metade da verdade. Pois duas mil libras estavam
ocultas num lugar, e duas mil em outro. Acharam o dinheiro, e libertaram-me na semana seguinte.
Permaneci ainda um ms em Melbourne. Nem procurei por Lorna Weston, pois j sabia que fora para
a Inglaterra com Bateman. s vezes, as notcias penetram at nos muros da priso... Eu estava
convicto de que acabaria encontrando Bateman mais cedo ou mais tarde. No entanto, sempre
respeitei o modo de pensar de Walter, e nunca adquiri uma arma, a despeito de tramar vingana.
Minha correspondncia de Londres costumava ser encaminhada a determinado endereo em
Melbourne, e certo dia encontrei entre as cartas dos amigos um grande envelope retangular.
Na priso eu me preocupara frequentemente com os resultados de meus exames; teria sido
aprovado? Porm com o tempo me desinteressei, pois no via perspectivas de levar vida honesta. Uma
vez divulgada a sentena, meu nome seria riscado dos registros mdicos. No me ocorrera que as
autoridades australianas s conheciam um certo Tommy Furse, ignorando a existncia de Thomas
Marford. Este pensamento s me ocorreu quando abri o envelope e vi os certificados. Na Inglaterra,
eu continuava sendo o Dr. Marford, diplomado em medicina. Poderia comear a clinicar
imediatamente. Esta constatao renovou meu nimo, pois gostava de minha profisso.
Portanto recolhi as duas mil libras e regressei Inglaterra. Porm demorei-me algum tempo no
Egito, a fim de cortar todas as ligaes com a Austrlia, e distanciar-me das pessoas que havia
conhecido a bordo. No Cairo, levei meus documentos Embaixada da Inglaterra, e requisitei novo
passaporte, alegando ter perdido o anterior. Dali fui para a Itlia, para a Sua, para a Frana e depois
para a Inglaterra.

Cheguei a Londres em fins de setembro. Planejava fundar uma clnica infantil, pois adorava
crianas. O senhor conhece minha prtica em Tidal Basin... Desde o comeo tive muitos pacientes; mas
vinham das camadas mais pobres da sociedade, e pagavam pouco. O trabalho era absorvente, e meus
recursos me permitiriam prosseguir por dois anos, pelo menos.
Porm certo dia, para desgraa minha, Lorna Weston veio me ver. Tinha esquecido
completamente dela, riscando-a da memria e de minha vida. Tambm o rancor contra Donald
Bateman se atenuara. No primeiro instante, nem a reconheci. Porm depois ela sorriu, e senti o
corao pesado.
O que quer? perguntei.
Ela estava pobremente vestida, e ainda morava com os Albert. Disse-me que devia um ms de
aluguel. E acrescentou a sangue-frio: Preciso de dinheiro!
E o que foi feito de Bateman?
Ela se limitou a fazer um gesto displicente com a mo, sem responder. Compreendi imediatamente
que ele a abandonara, e que a pobre mulher continuava apaixonada por ele. Depois disse baixinho:
Ele foi embora. Faz dois anos que no o vejo.
Falou-me da vida miservel que levava, e fiquei com pena. No entanto tinha conscincia de que
tomara parte na delao; lembrei-me dos padecimentos de meu irmo, e recusei qualquer ajuda.
Revoltada, ela me contou que entregara pessoalmente polcia as mscaras brancas usadas em nosso
assalto.
Levantei e abri a porta.
Faa o favor de retirar-se! intimei.
Porm ela no se moveu.
Preciso de cem libras declarou. No quero mais viver na misria.
Fitei-a atnito.
E por que eu lhe daria cem libras, mesmo que as tivesse?
Ou me d as cem libras, ou vou contar polcia que cumpriu pena na priso. Ento adeus,
clnica!
Desde ento ela me extorquia. Meu esquema entrou em desorganizao. Eu havia encomendado
lmpadas, camas e instrumentos, e no via como atender a todos estes compromissos.
Eu poderia ter um pouco mais de tranquilidade se conseguisse convenc-la a mudar-se de Tidal
Basin. Mas apesar de fornecer-lhe quantias cada vez maiores, ela recusava ir morar na zona leste. Eu
no compreendia aquela teimosia, at que a explicao me surgiu bruscamente na memria. Ela
julgava que eu acabaria me defrontando com Bateman, e queria estar por perto a fim de vigiar-me e
talvez salvar a vida de seu amado. Algum pressentimento de sua parte, quem sabe... como poderia

afirm-lo? Todavia, no havia razes para supor que tornasse a ver Bateman alguma vez na vida.
Mesmo que retornasse a Londres, porque procuraria justamente um bairro afastado e miservel como
Tidal Basin?
E no entanto a vida nos reserva incrveis surpresas. Por casualidade, o primeiro mdico que conheci ao
vir para c foi o Dr. Rudd. E Bateman falara diversas vezes daquele homem, pois Rudd trabalhara como
mdico interno num presdio no qual Bateman cumprira dois anos de priso. Relembrei
instantaneamente o nome. Bateman o odiava, pois recebera uma pena adicional por iniciativa de
Rudd. E descrevera-o to minuciosamente que o reconhecimento foi imediato.
Eu necessitava de recursos cada vez maiores para a clnica, pois era ambicioso e pretendia amplila. Mas tambm Lorna aumentava suas exigncias a cada dia.
No sei quando a ideia me ocorreu; talvez na ocasio em que o velho Gregory Wicks me contou
suas mgoas. Ele no podia mais desempenhar seu ofcio de motorista de txi porque estava quase
cego. Fiquei com pena do homem. Ao mesmo tempo, compreendi o quanto um txi me seria til, e
com quanta facilidade eu me poderia fazer passar por Gregory. Cada ideia fazia nascer outras, e por
fim o plano me pareceu inteiramente vivel. Comecei a viver em estado de superexcitao. Lembreime duma histria infantil que me impressionara muito: a do velho bandoleiro que roubava dos ricos
para distribuir aos pobres. E senti-me fascinado com a ideia de extorquir um pequeno imposto dos
ricaos que haviam ignorado meus pedidos de contribuio para a clnica.
Eu planejava meus golpes com a mxima cautela. Rondava pela zona leste noite observando os
locais noturnos e seus frequentadores. O primeiro foi o mais bem preparado de todos. Convenci
Gregory Wicks contando-lhe a histria dum ex-convicto que no podia obter carteira de motorista em
Londres, a despeito de ser um profissional competente e cauteloso. Aluguei em seu nome o quarto na
casa de Gregory, proporcionando grande satisfao ao pobre velho. Jamais permitira que outra pessoa
utilizasse seu carro, pois era extremamente cioso de seu bom nome como motorista. No entanto, ficou
encantado com a perspectiva de manter a tradio; seu txi continuaria a rodar pelas ruas de Londres,
levando na direo um homem que se parecia fisicamente com ele!
Meu primeiro golpe foi at fcil demais. Estacionei nas proximidades dum restaurante elegante,
entrei, intimidei os comensais com minha pistola, e tirei as joias duma dama. No sinto remorsos por
isto. Pois ela no ficou mais pobre com a perda.
Meu contato com os desamparados pela sorte me introduziu no submundo do crime. Fiquei
conhecendo um contraventor de Anturpia, e outro de Birmingham. Vendi-lhes as gemas, e meu
primeiro assalto rendeu o suficiente para reequipar a clnica. E ainda sobraram recursos para planejar a
instalao da colnia de frias em Eastbourne.
Porm eu no contara com Lorna Weston. Ela tinha lido a notcia sobre o assalto, e passou a vigiarme. Com o tempo, ela descobriu que eu era o assaltante de mscara branca, e exigiu sua parte.
O segundo e o terceiro assalto foram ainda mais rendosos. Lorna recebeu seu quinho, e passou a
viver num luxo que jamais conhecera em toda a sua vida.
No decorrer de minha atividade, tive a felicidade de conhecer a senhorita Harman. Entusiasmada
pelo meu trabalho, ela colaborou comigo, exercendo a funo de enfermeira.

Nunca tornara a ver Bateman. Nem imaginava que ele estivesse em Londres, e que Lorna o
encontrara casualmente na zona leste. Fui informado pela senhora Landor. Estava to desesperada
que me contou todas as suas dificuldades, sobretudo a chantagem de que era vtima. E o homem que a
chantageava era Donald Bateman.
Esta informao me tirou todo o sossego; e eu mal conseguia pensar coerentemente. O antigo
dio contra Bateman ressurgiu com toda a fora. Eu o reconheceria imediatamente pela grande cicatriz
debaixo do queixo. Era resultado duma facada recebida duma mulher australiana.
A senhora Landor acabara de sair de meu consultrio quando ouvi vozes do outro lado da rua.
Chovia, e no havia ningum nas redondezas. Olhei para fora e vi um homem trajado a rigor. Uma
mulher caminhava apressadamente ao seu encontro. Ele devia t-la visitado, esquecendo algo na casa,
pois escutei palavras de agradecimento. Depois ambos olharam em minha direo, e compreendi que
ela lhe revelara minha identidade. Porm ele nem suspeitava de que eu tambm o reconhecera!
Depois de despedir-se dela, ele seguiu andando vagarosamente. Aprontei-me para segui-lo quando
Landor se precipitou sobre ele. Ouvi uma rpida discusso, Landor deu-lhe um soco, e Bateman caiu no
cho. Fingir-se nocauteado era um de seus truques em brigas, e tambm Landor se deixou enganar.
Saiu correndo e perdi-o de vista.
Ainda indeciso sobre a atitude a tomar, vi o policial Hartford chegando. Portanto nada podia fazer
de momento.
No entanto Bateman levantou, limpou a poeira da roupa, e foi ao encontro de Hartford. O policial
trocou algumas palavras com ele, e continuou sua ronda. Logo aps, Bateman se abateu no cho como
se tivesse sido atingido por uma bala.
Eu sabia exatamente o que ocorrera um ataque do corao. Movido unicamente por interesse
profissional, decidi socorr-lo; mas um homem atravessou a rua e curvou-se sobre Donald. Hartford
percebeu-o igualmente, e voltou correndo. Imitei-o, e tropecei num molho de chaves; apanhei-o e
coloquei-o no bolso. O homem que remexera os bolsos de Bateman era um conhecido ladro, um
certo Lamborn. Vendo o policial, tentou fugir, porm Hartford conseguiu alcan-lo. Enquanto ambos
lutavam, aproximei-me de Bateman, e vi um punhal, evidentemente cado de seu bolso. Foi ento que
perdi a cabea. Vi diante de mim o sujeito ordinrio, o mentiroso, o delator responsvel pela morte de
meu irmo. Minha memria no registrou a punhalada; ao dar por mim, instantes aps, constatei que
Bateman no se movia mais. A morte fora instantnea.
O policial ainda estava s voltas com Lamborn, e enfiei o punhal no bolso. Ningum estranhou
minhas mos manchadas de sangue, j que eu me aproximara de Bateman na qualidade de mdico.
No houve suspeita alguma contra mim; pelo contrrio, um policial at me trouxe gua para lavar as
mos. No me arrependi de meu ato, assim como no me arrependo dele agora. Sinto-me contente,
at orgulhoso, por ter tido a oportunidade de castigar aquele celerado!
Posteriormente chegou Rudd, que no prima pela inteligncia. No entanto, s vezes at pessoas
obtusas do com a soluo dum problema difcil. Tambm o sargento Elk suspeitava de mim, conforme
percebi desde o incio. Porm minha situao s se tornou grave com o aparecimento de Lorna.
Instintivamente ela percebera a verdade. Ouvira dizer que um homem fora assassinado, e abriu
caminho por entre a multido.

Ela no me viu. Porm eu sabia que me acusaria, e procurei uma maneira de impedi-la. Felizmente
ela desmaiou, e recebi o encargo de conduzi-la delegacia. Uma esplndida oportunidade... Mandei
parar diante duma farmcia, e pedi ao policial que nos acompanhava que fosse comprar um remdio.
Durante sua breve ausncia, apliquei uma injeo de morfina em Lorna. Eu trazia o medicamento
comigo porque ia fazer um parto. Quando o agente regressou, a injeo j produzira efeito. Mais
tarde, na delegacia, fiz nova injeo, e escondi a seringa em sua bolsa. Desta forma, sua prostrao era
fcil de explicar. Eu teria aplicado ainda uma terceira e uma quarta, caso os mdicos do hospital
tivessem permitido que me aproximasse dela. Faltava silenciar o Dr. Rudd. Respirei aliviado ao saber
que j tinha ido dormir; por isso fiquei surpreso quando bateu minha janela mais tarde, quando se
dirigia delegacia. Contou-me ento sua teoria sobre o crime.
Afirmou que Bateman s poderia ter sido morto na frao de tempo em que Hartford prendia
Lamborn. Tirou concluses idnticas s suas, Mason; e Lamborn poderia ter-lhe facilitado
enormemente a tarefa se tivesse dito logo a verdade. Era evidente que Bateman no havia sido
assassinado enquanto o ladro lhe revistava os bolsos; neste caso, teria sinais de sangue nas mos.
Tambm na carteira haveria sangue. O Dr. Rudd partiu igualmente deste raciocnio. Gracejou comigo,
dizendo que eu era o assassino; indicou como prova as manchas de sangue no meu jaleco, dizendo que
tinham ido parar l no momento em que Bateman fora apunhalado. Portanto, eu precisava impedir a
qualquer custo que Rudd falasse. Ofereci-lhe um usque com soda, e desviei-lhe a ateno sob o
pretexto de mostrar-lhe a nova lmpada de quartzo. Aproveitei a ocasio para colocar soporfero em
seu copo. Ele no percebeu, e caiu sem sentidos pouco depois. Dei-lhe uma dose de morfina, e levei-o
para a garage.
Eu precisava desaparecer com a mxima urgncia. Mas para viajar, eu necessitaria de dinheiro,
passagem e passaporte coisas de que no dispunha no momento. Ins Landor me contara que seu
marido tomara disposies para refugiar-se no estrangeiro, e que guardava elevada quantia de
dinheiro na escrivaninha. Era minha nica chance. Rumei imediatamente para a casa deles. Suspeitava
que estava sendo vigiada, porm o desespero me encorajava. Felizmente no havia guardas no ptio, e
encontrei uma escada de incndio pela qual penetrei na casa. Possua as chaves necessrias, pois o
chaveiro achado na rua trazia nome e endereo dos Landor. Ao fechar cautelosamente a porta atrs de
mim, ouvi repentinamente uma voz de mulher. Tenho boa memria auditiva, e reconheci
imediatamente Ins Landor, com quem conversara h poucas horas atrs no consultrio. Conservei-me
imvel, receando que ela viesse para o hall, e acendesse a luz. No entanto, ela voltou para a sala, e
procurei um lugar para me esconder. Ousei abrir a porta do quarto da empregada, e encontrei-o
desocupado. A chave estava enfiada no lado interno da porta, e dei-lhe duas voltas. Pouco depois
chegou Landor; minutos aps escutei, apavorado, as vozes de Bray e Elk. No entanto, mais uma vez a
sorte me favoreceu, pois os dois saram, levando o casal Landor.
Apossei-me rapidamente do dinheiro, passagens e passaportes, porm Elk retornou um tanto cedo
demais. Minha nica arma era um cassetete, e fui forado a us-lo naquela emergncia. Lamento
imensamente ter sido obrigado a ferir um homem que sempre considerei amigo.
Retornando clnica, outro perigo me ameaava. Rudd comeava a voltar a si. Ouvi-o gemer, e
apliquei-lhe nova injeo.
Chegara minha chance de fugir. Todos os preparativos tinham sido feitos, e j tinha tirado o carro
da garage quando Bray telefonou, avisando que viria ver-me. Minha salvao pendia por um fio, e,

pressionado pelas circunstncias, inventei a histria da visita iminente do Mscara Branca. O senhor
sabe como ela se desenrolou. S me falta mencionar que h um boto sob a chapa de minha
escrivaninha. Aciona uma campainha, com a qual aviso que o paciente seguinte pode entrar. Depois,
tudo foi fcil.

Captulo 20
O Dr. Marford se recostou em sua cadeira. Um sorriso triste lhe distendeu os lbios.
Est cansado, doutor? perguntou Mason.
Sim. Muito cansado...
Eu nunca tinha reparado que tem um defeito de fala.
Marford no reagiu insinuao.
Diga-me como conseguiu chegar a Annerford pediu. Ah, j sei! Esteve com a senhorita
Harman, e ela lhe contou que eu j tinha adquirido o terreno para o sanatrio de tuberculosos. Foi isto
que lhe deu a ideia de ir para l.
Mason confirmou.
Deseja saber mais alguma coisa? perguntou o mdico.
O inspetor-chefe refletiu demoradamente.
Acho que no. A menos que queira revelar-me ainda o nome dos dois malandros de Anturpia e
Birmingham que lhe compram as joias roubadas.
Marford sacudiu lentamente a cabea, e sorriu com ironia.
Sabe que isto contra as regras do jogo...
Nosso amigo Graxa estava ao par de sua atividade secreta, no ? Adivinhou sozinho, ou era seu
comparsa?
No, mas sabia tirar dedues. Sempre que o encontrava, olhava-me com significativa
cumplicidade.
E saiba que no tenho defeito de fala, Mason. Nem sibilo ao pronunciar as palavras... pelo
menos no habitualmente. Marford recostou-se ainda mais na cadeira. Porm conformei-me
com o inevitvel, e h hora e meia tenha na boca uma minscula ampola de cianureto.
Trs detetives se precipitaram sobre ele, mas chegaram tarde demais.
Um violento tremor lhe percorreu o corpo, e seu rosto se crispou de dor. Depois enrijeceu e ficou
imvel.
Mason contemplou-o com profunda emoo.
Ele acabou ganhando a parada! murmurou com voz rouca. E que parada!
Voltou-se bruscamente e saiu da sala. Saiu para a rua de cabea descoberta, e aspirou
profundamente o ar fresco da manh.
No horizonte, o Sol anunciava o comeo de outro dia.

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