Você está na página 1de 7

Fontes Alternativas de Energia: Energia

Nuclear

A energia nuclear fornece eletricidade limpa a


um custo muito baixo, e no produz gases de efeito estufa. Contudo, as reaes que
ocorrem no corao da usina nuclear produzem lixo radioativo. O perigo em potencial do
escape de radiao de um acidente deu energia nuclear uma reputao ruim. Desde o
quase-desastre em 1979 em Three Mile Island, Estados Unidos, e o terrvel acidente de
1986 em Chernobyl, Ucrnia, produtores de energia nuclear tm se esforado
enormemente para tornar suas usinas mais seguras. Em um lugar onde emisses
poluentes esto se tornando uma preocupao cada vez maior, a energia nuclear ser
uma pea significativa no quebra-cabeas da produo de energia.
Como o custo da energia nuclear se compara quele da energia gerada a partir de
combustveis fsseis? Uma usina nuclear custa mais para ser construda do que a usina
eltrica tpica movida a carvo. Outras despesas a serem levadas em conta incluem
aquelas para o descarte de resduos contaminados e o descomissionamento de usinas
antigas. Contudo, o combustvel para uma usina nuclear muito mais barato que os
combustveis fsseis. Levando-se em conta todos esses fatores, a eletricidade de usinas
de energia nuclear custa a mesma coisa, ou at menos, que a energia de usinas que
utilizam combustveis fsseis.
A energia nuclear fornece cerca de 16% da energia do mundo. H mais de 440 usinas
em 70 pases, e outras mais em diferentes estgios de construo ou planejamento.
Nos Estados Unidos, usinas de energia nuclear geram 20% da eletricidade necessria. A
energia nuclear permite que pases com suprimentos limitados de combustveis fsseis
produzam eletricidade independentemente do mercado mundial de combustveis fsseis.
A maior parte da eletricidade da Frana vem de usinas nucleares. Tanto o Japo quanto
a Frana tm programas cada vez maiores de energia nuclear

Apesar da necessidade crescente por eletricidade,


principalmente proveniente de fontes no poluentes, em muitos pases os investimentos

em novas usinas nucleares so limitados, para dizer o mnimo. A razo: medo de


acidentes. As conseqncias de um acidente em uma usina nuclear podem atingir a
populao em geral no arredores da usina e alm. Muito diferente do que ocorre com
fontes de energia de combustveis fsseis. As pessoas trabalhando no setorpor
exemplo, mineradoresenfrentam riscos, mas as pessoas que vivem perto da mina ou
da usina geradora de eletricidade no correm nenhum risco durante um acidente.
Os eventos de Chernobyl e Three Mile Island deram energia nuclear uma imagem de
fonte perigosa de energia. Isso levanta os custos envolvidos para deixar essas usinas
mais seguras. Alm disso, h preocupaes em relao ao armazenamento do lixo
nuclear. Mas o setor tem feito grandes esforos para construir usinas mais seguras, e
at o momento no houve nenhum problema com o armazenamento de lixo.
Vamos dar uma olhada mais cuidadosa na energia nuclear, como ela produz energia,
como uma usina funciona, e as controvrsias enfrentadas pelo setor.

Como Funciona um Reator Nuclear


Os reatores nucleares criam energia atravs da fisso nuclear, um processo que divide o
ncleo de um tomo em dois. Um elemento com um ncleo pesado, mais comumente o
urnio-235 (U-235), atingido por um nutron livre. Isso divide o ncleo pesado em
dois ncleos mais leves. A ao dessa diviso libera energia na forma de calor e
radiao. Dois ou trs outros nutrons so liberados durante esse processo. Esses
nutrons ento atingem mais ncleos de U-235 e os dividem. Essa reao no pra
mais, formando aquilo que chamamos de reao em cadeia

As reaes de fisso recaem em


trs categorias, com base na velocidade da reao e na energia liberada. Uma reao
subcrtica quando, em mdia, menos de um dos nutrons livres de cada reao de
fisso atinge outro tomo U-235. Isso significa que a reao de fisso fica abaixo da
massa crtica e acabar se extinguindo. Em uma reao supercrtica, em mdia mais de
um dos nutrons atingem outro tomo U-235. Em funo do calor produzido por essa
rpida fisso, toda a reao explode. Uma bomba atmica uma reao supercrtica.
Para a gerao de energia, uma reao crticao tipo mais estvel de reaodeve
ocorrer. Isso acontece quando em mdia exatamente um dos nutrons de cada reao
de fisso atinge outro tomo U-235. O combustvel est na massa crtica. Ele mantm
uma temperatura estvel, no explosivamente quente, e a reao no lenta demais
para manter a fisso no combustvel. O calor da reao nuclear converte gua em vapor.
O vapor movimenta turbinas fixadas a geradores, criando eletricidade. Em um reator

nuclear, a reao fica em massa crtica atravs do uso de dispositivos para acelerar ou
desacelerar a reao, conforme necessrio.
O que torna uma reao nuclear to til para a gerao de eletricidade que ela libera
muito mais energia do que a reao de combusto tpica. Por exemplo, uma usina de
carvo produz cerca de 1 quilowatt de eletricidade com a queima de 0,45 kg de carvo.
A fisso de 0,45 kg de urnio produz cerca de 3 milhes de quilowatts.

Componentes do Reator
Um reator deve ser capaz de conter e controlar a fisso nuclear. Para isso, o reator deve
controlar a liberao do calor.
Todos os reatores tm as mesmas partes bsicas: combustvel, barras de controle,
moderador, refrigerante, vaso ou tubos de presso, gerador de vapor e estrutura de
conteno. A maioria utiliza grnulos de xido de urnio como combustvel. Os grnulos
so embalados em tubos para fazer barras de combustvel, que so dispostos em
grupos dentro do ncleo do reator. As barras de controle ajustam a velocidade da
reao, acelerando-a, desacelerando-a ou interrompendo-a, conforme necessrio. Elas
so feitas de um material que absorve nutrons, normalmente cdmio, hfnio ou boro.
As barras de controle podem ser movidas para dentro e para fora entre as barras de
combustvel, absorvendo mais ou menos nutrons, conforme necessrio, para ajustar a
velocidade da fisso. As barras de combustvel e barras de controle compem o ncleo
do reator.
O moderador e o refrigerante envolvem o ncleo. O moderador uma substncia que
evita que os nutrons produzidos pela fisso se movimentem rpido demais, para que
eles sejam capazes de atingir mais ncleos e continuar a reao em cadeia. Os
moderadores mais comuns so gua, gua pesada (xido de deutrio, ou D2O) ou
grafite. O refrigerante se movimenta atravs do ncleo para estabilizar sua
temperatura. O refrigerante pode ser lquido ou gasoso. Em reatores de gua leve o
moderador e o refrigerante so a mesma substncia, gua.
O ncleo, o moderador e o refrigerador ficam dentro de um vaso de presso ou tubos de
presso. O calor coletado pelo sistema refrigerador cria vapor, que aciona uma turbina.
A turbina alimenta um gerador, que faz eletricidade. Uma estrutura de conteno
compreende todo esse sistema, para evitar a entrada de objetos estranhos ou
vazamento de radiao em caso de mau funcionamento. Essas estruturas normalmente
so feitas de concreto e ao com 1 metro de espessura.

Tipos de Reatores

Os reatores mais antigos postos em operao,


chamados de Gerao I, no esto mais em uso, exceto por um na Gr-Bretanha.
Reatores da Gerao II produzem a maior parte da energia do mundo atualmente. O

tipo mais comum de reator , de longe, o reator de gua pressurizada. Esse reator
baseia-se no projeto usado para a construo de submarinos nucleares para a Marinha
Norte-Americana. Ele utiliza xido de titnio como combustvel e gua como refrigerante
e moderador. O refrigerante/moderador gua se move em uma ala separada da gua
que se transforma em vapor. Isso evita que toda a gua seja contaminada com
radioatividade se houver vazamento no ncleo.
Muitas usinas nucleares contam com um reator de gua fervente, que utiliza xido de
urnio enriquecido como combustvel e gua como moderador e refrigerante. Toda a
gua da usina forma uma ala, de moderador a vapor. Esse reator menos complexo
que o reator de gua pressurizada, porm mais vulnervel contaminao de toda a
usina em caso de vazamento. Isso porque a gua radioativa no separada da gua
usada para criar o vapor que alimenta a turbina. Esse tipo de reator encontrado nos
Estados Unidos, Japo, Frana, Rssia e Sucia.

O reator
resfriado a gs, comum na Gr-Bretanha, utiliza urnio natural ou xido de urnio
enriquecido como combustvel, dixido de carbono como refrigerante, e grafite como
moderador.

As usinas nucleares
canadenses utilizam o reator de gua pesada pressurizada, apelidado de CANDU. Esse
reator utiliza xido de urnio natural como combustvel e gua pesada como
refrigerante e moderador.

Reatores de grafite com gua leve, encontrados


apenas na Rssia, utilizam xido de urnio enriquecido como combustvel, um
refrigerante de gua e um moderador de grafite. Os tipos mais novos de reatores so os
reatores rpidos de nutron. Existem quatro em operao, no Japo, na Frana e na
Rssia. Eles utilizam xido de plutnio e xido de urnio como combustvel, um
refrigerante de sdio lquido e nenhum moderador.
A maioria dos reatores atualmente em construo so reatores de Gerao III. Embora
os projetos no sejam consideravelmente diferentes daqueles dos reatores mais
antigos, os reatores da Gerao III incluem uma variedade de melhorias em relao aos
mais antigos. O primeiro reator de Gerao III comeou a operar no Japo em 1996.
Reatores de Gerao III mais novos tm recursos ainda mais avanados. Eles so mais
padronizados, para reduzir custos. Eles utilizam projetos mais simples, com menos
refinamentos, para facilitar a operao e aumentar a segurana. Esses reatores so
projetados para ter uma vida til de cerca de 60 anos, mais do que os 40 anos dos
reatores da Gerao II. Eles so mais eficientes em termos de combustvel, utilizando
menos combustvel e produzindo menos resduos. O melhor de tudo que os projetos
da Gerao III incorporam melhores recursos de segurana para prevenir o
derretimento do ncleo, e evitar vazamentos de radiao para o meio ambiente.

Histria
O primeiro pas a conseguir fazer uso da energia atmica foi os Estados Unidos, que
lanou bombas atmicas sobre Hiroshima e Nagasaki, no Japo, no final da Segunda
Guerra Mundial. O conceito do uso de reatores nucleares para fornecimento de energia
para outras finalidades comeou com o submarino movido a energia nuclear,
desenvolvido pela Marinha Norte-Americana no fim da dcada de 1940 e incio da
dcada de 1950. O primeiro submarino nuclear foi lanado em 1954.
No incio da dcada de 1950, o presidente norte-americano Dwight Eisenhower tornou
pblicas muitas das informaes relacionadas construo de reatores nucleares. A
Comisso de Energia Atmica Norte-Americana (atualmente Comisso Regulatria
Nuclear) patrocinou pesquisas sobre diferentes tipos de reatores nucleares naquela
poca. Vrios pases rapidamente aprenderam como construir reatores nucleares para
gerar eletricidade. A Unio Sovitica inaugurou sua primeira usina nuclear em 1954; a
primeira da Gr-Bretanha entrou em operao em 1956. O reator utilizado para o
submarino serviu de modelo para a primeira usina de energia nuclear norte-americana,
construda em Shippingport, Pensilvnia, em 1957. A Frana entrou em cena em 1957
e, no incio da dcada de 1960, a indstria de energia nuclear j estava consolidada. O
setor teve uma expanso enorme na dcada de 1970, quando os preos do petrleo
subiram vertiginosamente.

Segurana
A maior preocupao em relao energia nuclear a segurana, mais especificamente
vazamentos de radiao. A fisso produz radiao como subproduto. Essa radiao
contamina o refrigerante e o moderador, gerando gua e vapor radioativos. O
vazamento de qualquer uma dessas duas substncias gera muita preocupao.

Acidentes graves em usinas nucleares no so muito provveis, mas, quando estes


ocorrem, as conseqncias podem ser muito srias. At agora, apenas dois acidentes
grandes ocorreram. Em 1979, um problema tcnico na usina de Three Mile Island, na
Pensilvnia, quase culminou na liberao de material radioativo. Houve derretimento de
praticamente metade do ncleo, mas mecanismos de segurana detiveram a radiao.
No houve mortes nem ferimentos.
Um acidente muito maior ocorreu em Chernobyl, na Ucrnia, em 1986. Um reator
explodiu, liberando uma quantidade significativa de material radioativo na atmosfera.
Pessoas na Rssia e partes da Europa ficaram expostas a partculas radioativas. O
acidente matou 31 pessoas, e a exposio radiao deixou vrias outras doentes. Na
regio ao redor de Chernobyl, nveis prejudiciais de radiao chegaram a contaminar
233.000 quilmetros quadrados de terra. Isso inclui partes da Bielo-Rssia e da Rssia,
alm da Ucrnia. Mais de 130.000 pessoas foram obrigadas a se mudar aps a
exploso. As conseqncias ainda so sentidas. Ao redor de Chernobyl, uma zona com
um raio de 30 km foi classificada como inabitvel, embora alguns idosos tenham
retornado a suas antigas casas. A ocorrncia de cncer de tireide, um tipo muito raro,
ocorre com mais freqncia, principalmente em crianas. Pesquisadores estimam que,
no total, cerca de 4.000 casos de cncer de tireide agora e no futuro possam ser
atribudos aos efeitos de Chernobyl.
Aps cada um desses acidentes, os procedimentos de segurana foram aprimorados.
Desde ento, no houve nenhum grande acidente em usinas nucleares.
Depois que o combustvel de uma usina nuclear totalmente utilizado, o que sobra (o
combustvel gasto) permanece radioativo e exige descarte cuidadoso. Isso inclui a
decomposio do produto remanescente por meio de reprocessamento, que recupera o
urnio reutilizvel atravs de uma conbinao de tcnicas manuais e qumicas. O que
no reutilizado ento transportado at o local de descarte. O combustvel, os
subprodutos reprocessados e as substncias qumicas utilizadas para o reprocessamento
so todos radioativos.
O combustvel gasto permanece radioativo por muitos e muitos anos, embora a
radioatividade diminua com o passar do tempo. Portanto, ele deve ser descartado de
forma hermeticamente selada. A tcnica usada enterrar o combustvel nas
profundezas da Terra, em reas geologicamente inativas. Os descartes de resduos
nucleares normalmente ocorrem em reas remotas, no povoadas.
No dia 30 de setembro de 1999, um grave acidente em uma usina de reprocessamento
de urnio ocorreu no Japo, a nordeste de Tquio. Trs operrios usaram urnio demais
para fazer combustvel, e desencadearam uma reao incontrolvel. Os trs foram
expostos a doses excessivas de radiao (dois morreram), e mais 116 pessoas foram
expostas a um certo nvel de radiao. Uma investigao aps o acidente concluiu que
os operrios no haviam sido treinados adequadamente, o que levou ao acidente.
O transporte de resduos tambm uma fonte de preocupao. Nunca houve um
acidente envolvendo o transporte de resduos nucleares. Os contineres que carregam
os resduos so bastante seguros e resistentes.
A ltima preocupao para a indstria de energia nuclear sua vulnerabilidade a
atividades terroristas. Pases que sofrem ameaas terroristas tm segurana reforada
em instalaes nucleares.

Futuro

A energia nuclear continua popular em pases com limitaes de terra e recursos de


combustveis fsseis. Ela veio para ficar como uma importante alternativa aos
combustveis fs