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Muito Irresistvel

Looking for Perfection

Valerie Kirkwood

Sabrina n 1321
Sua chegada seria um problema ou uma soluo?
Rose uma me divorciada que vive em Chicago e trabalha para criar os dois filhos. beira
de uma crise nervosa, rene a famlia e resolve seguir em busca de melhor qualidade de vida em
uma pacata cidadezinha do Kentucky. Porm, no momento em que chega, o sensual Mitchel Ballard
faz seu sangue ferve, e Rose passa a imaginar que tipo de problema ter de enfrentar.
Quando Mitchel encontra a irreverente Rose, sente a paixo domin-lo. Com uma filha
problemtica, uma ex-esposa manipuladora e ainda uma me teimosa, Mitchel j tem problemas
demais na vida. A ltima coisa de que precisa apaixonar-se perdidamente. Se ao menos no se
encontrasse tanto com Rose e no a achasse to irresistvel...
Doao: Mana
Digitalizao: Al M.
Reviso: Alice Akeru

Sabrina 1321 Muito Irresistvel (Looking for Perfection) Valerie Kirkwood

Este livro faz parte de um projeto sem fins lucrativos, de fs para fs.
Sua distribuio livre e sua comercializao estritamente proibida.
Cultura: um bem universal.

Valerie Kirkwood j foi professora, jornalista, colunista, editora e contadora de histrias.


Longe do computador, Valerie gosta de filmes antigos, de cozinhar e adora jogar golfe, mesmo no
sendo uma excelente jogadora. Ela diz que "tudo em sua vida precisa ter romance".

Se no voltar a me beijar neste minuto, poderei enlouquecer. Espalmando a mo,


acariciou o rosto de Mitchel.
No me pergunte porque, pois nunca imaginei dizer isso a um homem outra vez, mas
preciso de voc, Mitchel Ballard.
Fora de controle ele tornou a beij-la. "Este homem est me devolvendo a vida", pensava
Rose, enquanto os afagos de Mitchel se tornavam mais ntimos e urgentes. Estava destruindo seus
traumas e aos poucos chegando cada vez mais perto de seu corao. Mas como isso era possvel,
com algum que mal conhecia?

Querida leitora,
Tenho certeza de que voc est adorando os novos Romances Nova Cultural, com suas
tramas emocionantes e com as melhores autoras de todos os tempos. O novo papel, mais
encorpado, cor branco-palha, tem dado uma melhor leitura e proporcionado momentos de prazer.
Por tudo isso, gostaria que voc nos escrevesse ou mandasse e-mail
(janice@novacultural.com.br e fernanda@novacultural.com.br) dando sua opinio.
Ns fazemos o livro para voc, e muito importante que voc tambm participe dessas
mudanas!
Janice Florido
Publisher

Copyright 2000 by Valerie Kane


Originalmente publicado em 2000 pela Kensington Publishing Corp.
PUBLICADO SOB ACORDO COM KENSINGTON PUBLISHING CORP. NY, NY - USA
Todos os direitos reservados.
Todos os personagens desta obra so fictcios. Qualquer semelhana com pessoas vivas ou
mortas ter sido mera coincidncia.

Ttulo original: Looking for Perfection


Traduo: Luciana Rittl
Editora e Publisher: Janice Florido
Editora: Fernanda Cardoso
Editoras de Arte: Ana Suely S. Dobn, Mnica Maldonado
Paginao: Dany Editora Ltda.
Ilustrao de Capa: Hankins + Tegenborg, Ltd.
No compre livros usados, pois voc estar contribuindo para o aumento do mercado
paralelo e a diminuio de empregos.
Rua Paes Leme, 524 10 andar CEP 05424-010 - So Paulo - Brasil
Copyright para a lngua portuguesa: 2004
EDITORA NOVA CULTURAL LTDA.
Impresso e acabamento: RR DONNELLEY AMRICA LATINA Tel.:(55 11) 4166-3500

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Captulo I

Me! No tenho nenhuma calcinha limpa!


Enrolando uma mecha de cabelos no modelador, Rose Laurence observou atravs do espelho
a imagem de Bianca vestida com um robe cor-de-rosa, a cabeleira presa num rabo-de-cavalo e uma
expresso de pnico estampada no rosto.
No acha um pouco tarde para me dizer isso, Bianca? Faltam quinze minutos para seu
nibus chegar. Por que no me avisou ontem?
Bianca cruzou os braos.
Que dia foi ontem, mame?
Segurando o modelador na mo esquerda, Rose aplicou um pouco de blush na face com a
direita.
O que significa isso? Um teste de memria? Mediante a expresso de impacincia da
menina de onze anos, decidiu tentar se lembrar. Est bem. D-me alguns segundos.
Sem interromper o que fazia, Rose arriscou:
Se ontem foi dia de recolher lixo reciclvel e no poder estacionar do lado esquerdo da
rua, deve ter sido... quarta-feira!
Errado. Bianca caminhou at a me, ajudando-a a abotoar o zper do colete azulmarinho que Rose colocou por cima da blusa bege. Est se esquecendo de que pudemos ligar o
som vontade, pois a sra. Mclntyre costuma levar Regina Elizabeth para a bab, e no a pega antes
das oito.
Isso mesmo. Escutamos Backstreet Boys no jantar. Pousando o olhar em sua filha
mais velha, Rose piscou vrias vezes. O que me leva a concluir que ontem foi tera-feira.
E o que isso significa?
Rose estacou. Sentiu-se diante da verso infantil de Violet Pringle, sua chefe no banco onde
trabalhava, que na vspera chamara sua ateno, pois no estava satisfeita com seu desempenho.
"Qual a funo de um banco, Rose? Emprestar dinheiro e, assim, fazer dinheiro. E voc no est
conseguindo alcanar essa meta." Talvez no, porm ficava feliz em pensar que, pelo menos,
salvara algumas famlias de se atolar em dvidas, como quase acontecera com ela, graas a Jack.
Meneou a cabea para se livrar das dolorosas lembranas.
Que amanh, com certeza, ser quinta-feira.
Francamente, me!
Bianca, tem de se apressar. Pousou o modelador e colocou o estojo de maquiagem na
gaveta de cosmticos. Em seguida sacudiu os cachos, deixando-os em discreto desalinho. Se eu
no conseguir chegar ao lago Michigan antes das oito, no conseguirei estacionar.
Minha professora disse que se pegarmos um nibus, em vez do carro, estaremos
reduzindo a emisso de poluentes e ajudando a salvar o planeta.
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Diga a sua professora que eu teria de pegar trs. Aproveite e pergunte o porqu de ela ir
dirigindo todo dia para a escola.
Rose se apressou pelo corredor, passando pela filha em direo ao quarto.
Mame? Bianca seguiu-a, inconformada. Quer ou no saber por que no tenho
nenhuma calcinha limpa?
Rose tirou do armrio uma cala larga, que combinava com seu colete, e vestiu-a.
S se me prometer que daqui em diante me avisar com antecedncia, para que eu possa
tomar as providncias. Como por exemplo, ontem noite. Fechou o zper. Viu meus sapatos?
No poderia ter feito nada mesmo que eu a tivesse avisado, me. Era tera-feira.
Bianca os procurava, em vo, no armrio.
No esto aqui.
Rose ajoelhou-se para procurar embaixo da cama. Retirou alguns brinquedos e duas meias, e
colocou-os sobre ela.
Bianca, por que est insistindo nesse assunto de tera-feira? Ento, estacou, encarando
a filha, boquiaberta. quando o stimo andar no pode utilizar a lavanderia!
Bianca atirou-se sobre o colcho.
Pensei em lavar alguma na segunda noite, mas achei que voc no fosse gostar que eu
descesse sozinha para a lavanderia. Depois disso, esqueci o assunto.
Por que no chamou seu av para ir com voc?
Ele estava l embaixo tomando caf com a sra. Cooperschmidt. Bianca retirou a
presilha e refez o rabo-de-cavalo. Pelo menos foi o que ele disse. Mas sei o que, na verdade,
estavam fazendo.
Rose arqueou uma sobrancelha. Sabia muito bem o que seu pai vinha fazendo com a
balzaquiana divorciada do apartamento seiscentos e dois. E no era tomar caf. Mesmo assim,
resolveu perguntar:
O que seria?
Bianca levantou-se apressada e se postou atrs da me, para ajud-la a ajeitar a gola do
colete.
Tentando afirmar sua virilidade.
Rose voltou-lhe, espantada.
O que quer dizer com "virilidade"?
Bianca esticou a mo para apanhar os brincos dourados de Rose no criado-mudo,
entregando-os a ela.
Sei que difcil pensar em seu prprio pai como um homem com necessidades
masculinas normais, mas...
Oh!
Voc est bem, me?
Estou tima. Rose colocava um brinco na orelha, com o corao quase parando.
Apenas para registro: o que entende por necessidades masculinas?

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Vov precisa se sentir til. A sra. Cooperschmidt o deixa carregar suas compras e fazer
pequenos consertos em seu apartamento. Coisas assim.
Ah... isso. Uma imensa sensao de alvio tomou conta de Rose, por no ter de
conversar com a filha sobre temas adultos naquele momento.
Consultou o relgio e apressou-se em calar os sapatos. Pegou o blazer azul, pousado sobre
uma cadeira, e dirigiu-se para porta. Parou apenas para lanar um olhar inquisitivo a filha.
Se seu av to prestativo, pode me dizer por que no consigo ao menos convenc-lo a
passear com o cachorro?
Porque voc no pede da maneira certa, me. Com jeitinho, todo o homem se dobra.
Parece estar muito bem informada sobre artimanhas para convencer os homens. Pode me
dizer onde aprendeu isso?
Bianca caminhou em sua direo com um sorriso maroto nos lbios.
Com Tina afirmou, divertida. Est lendo um livro da me dela intitulado Os
homens so estranhos. Saiba lidar com isso.
Meninas de sua idade no deveriam estar lendo Harry Potter?
Os tempos mudaram. Saiba lidar com isso.
Bianca a fazia lembrar-se de Jack, o que a obrigava a pensar em como lutara para resistir a
seu poder de persuaso. Negar ser conivente com seus esquemas de enriquecimento rpido, s para
logo depois ver-se concordando em deix-lo lanar mo do dinheiro que juntava para pagar as
prestaes da casa. Jurara, aps o divorcio, que no cometeria o mesmo erro com as crianas. Com
elas, seria linha-dura.
Pode ser. Mas no na casa dos Laurence, mocinha. E olhando mais uma vez o relgio,
indagou: Por que no est vestida?
No tenho calcinha!
Pegue uma no tanque e seque-a com o secador de cabelos.
Em cinco minutos? Ficarei com assaduras.
Sendo assim, ter de ir sem ela. Ergueu o queixo da filha com um dedo. Ningum
ficar sabendo, a no ser voc e sua cala jeans. Sorrindo, virou-se para partir.
Bianca a seguiu pelo corredor.
No estou disposta a ir para escola quase nua. Vou telefonar para Tina e perguntar-lhe se
pode me emprestar uma calcinha limpa.
Bianca Laurence! No se atreva a mencionar isso a Tina. Ela contar me, e ao fim do
dia todo o prdio estar comentando que no sou capaz de prover roupas ntimas para minha filha!
Bianca colocou as mos na cintura numa atitude desafiadora.
E no verdade?
Rose mordeu o lbio inferior.
J no lhe falei que no higinico usar roupa de outras pessoas?
Tina minha melhor amiga. Alm disso, no sofre de nenhuma doena sexualmente
transmissvel.
A naturalidade com que Bianca disse aquilo surpreendeu Rose.
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Eu tinha vinte anos, e um de casada, quando ouvi essa expresso pela primeira vez.
Caminhou at Bianca, passando, com suavidade, a mo na face da menina. Onde aprendeu isso,
querida. Com Tina?
No sou mais um beb, mame. E ouvi isso do sr. Sacanlon, o orientador educacional.
De fato, os tempos haviam mudado, decidiu Rose, sorrindo e tomando o rosto da filha entre
as mos.
Sei que no mais um beb, meu anjo, mas no posso deixar de pensar que meninas em
sua idade deveriam estar pulando corda e brincando com bonecas.
E usando calcinha?
Girando Bianca pelos ombros, Rose guiou-a de volta sala.
Coloque um short de ginstica. E faa isso rpido.
Me?
melhor que seja importante, Bianca. Estou em cima da hora e no pretendo chegar
atrasada pela segunda vez na semana. Este emprego pode no ser uma maravilha, mas tudo o que
temos.
Sei que est com pressa. Mas estava pensando... ser que algum dia teremos nossa casa
prpria?
A questo inesperada fez Rose quase engasgar. Anos atrs, ela e Jack costumavam sonhar
juntos com uma casa em estilo vitoriano, com um grande jardim em uma pequena e pacata cidade.
Chegaram at mesmo a eleger Perfection, no Kentucky, quando passaram por ela na viagem de
carro que fizeram quando recm-casados. Mas isso foi antes de o ex-marido preferir tomar o rumo
de Las Vegas com outra mulher. Depois disso, em meio a uma luta herclea para manter as contas
em dia, Rose acabou abrindo mo de seu sonho.
Pigarreou.
Achei que fosse feliz em sua escola, com os amigos que fez e neste apartamento, onde
vive desde que nasceu.
Bianca meneou a cabea.
Sabe o que acho? Que voc que tem medo de arriscar. Dizendo isso, a menina
desapareceu pelo corredor em direo a seu quarto.
Rose levou as mos boca, estupefata com o que acabara de ouvir. Virou-se para sair e
deparou com Harvey parado, sustentando dois halteres de dez quilos, um em cada mo, executando
exerccios para os bceps. Seu pai era um homem bastante atraente para sessenta e cinco anos.
Podia-se mesmo dizer... viril.
Ai! Que susto me deu, papai! Isso no tem graa.
Sempre fazia sua me rir.
Mame achava tudo hilariante. Quer falar comigo?
A carona de Toby chegou. Achei que gostaria de se despedir do garoto.
Deus, Toby! Fez panquecas para ele, como pedi?
Claro. Embora no saiba pedir de forma educada.

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Rose ignorou o comentrio e, girando nos calcanhares, saiu em direo sala de estar. L,
encontrou o filho mais novo segurando Brutus, o boston terrier preto e branco que vivia em
companhia do menino.
Docinho, j no lhe falei um milho de vezes que no pode levar Brutus para a escola?
Mas ele falou que quer passear, est se sentindo muito preso aqui.
Filho, cachorros no falam.
Harvey pousou os halteres.
Mesmo que falassem, voc no escutaria.
O que quer dizer, pai?
Que no capaz nem de mesmo perceber que tanto Toby quanto o co necessitam de
espao. Um jardim onde possam brincar.
Rose pegou a guia da coleira de Brutus.
Est bem. Eu mesma o levarei para um passeio. Papai, preciso que leve Toby...
Estacou, recordando o que Bianca lhe falara. Paizinho? recomeou, fechando o primeiro
boto do cardig que ele vestia. Poderia fazer o grande favor de levar Toby l embaixo?
Harvey exibiu um sorriso largo.
Com todo o prazer.
Aps a sada dos dois, seguidos de Bianca, Rose se apressou a levar Brutus para caminhar.
Checou se as chaves estavam na bolsa e saiu.
Assim que o elevador parou no trreo, Brutus saiu em disparada, puxando-a consigo. O
sndico do edifcio, o sr. Farnsworth, estava parado no centro do hall.
Sra. Laurence, gostaria de lhe falar por alguns instantes.
Claro. Amanh talvez?
No. Agora.
Rose o seguiu, puxando um Brutus contrafeito pela coleira at o escritrio.
Vou direto ao ponto. Suponho que esteja ciente de que est infringindo o estatuto do
prdio, mantendo um cachorro com mais de quinze quilos aqui.
Seja razovel, sr. Farnsworth. Brutus tem apenas dezesseis quilos.
Se achar em seu contrato de aluguel alguma clusula que diga que eu deva ser razovel,
por favor, me avise. Regras so regras, e a senhora no ser uma exceo. Seu contrato est para
vencer no fim do ms. Se at l esse animal ainda estiver acima do peso estipulado pelo estatuto,
ter de se livrar dele ou no renovar o aluguel.
Os olhos de Rose faiscaram de raiva. Estava farta de viver sob as regras daquele
condomnio. Estipulavam o dia que podia lavar as roupas de sua famlia, quando podia escutar
msica e a quantos decibis. E agora queriam lhe impor que fizesse um regime num cachorro, cuja
sade estava perfeita.
Afagando Brutus, encarou Farnsworth.
Darei a resposta agora mesmo. Pode comear a procurar um novo inquilino para o
apartamento setecentos e trs. Esta foi a ltima vez que ameaou minha famlia de despejo.
Comprarei uma casa bem longe deste prdio e de pessoas como o senhor!
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De cabea erguida, saiu batendo a porta atrs de si. Uma vez na rua, sob o calor do sol,
respirou fundo. Enquanto Brutus rodeava seu hidrante preferido, Rose ps-se a pensar no que
acabara de fazer. Afinal, tomara a deciso de comprar um teto para seus queridos.
Mas como encontrar uma residncia no prazo de uma semana? Alugar um bom imvel num
local agradvel e a um preo razovel levava tempo. E, at l, onde ficariam?
De repente, uma ideia lhe ocorreu. Enxugou as lgrimas que ameaam rolar e olhou para o
animal a seu lado.
Sabe de uma coisa, Brutus? S falta uma semana para as aulas acabarem, e o First
National Bank tem filiais no Kentucky. J que precisamos nos mudar, faremos servio completo.
Iremos para Perfection. O que acha?

Parado no terminal do Aeroporto Regional do Condado de Winsome, Kentucky, Mitchel


Ballard observava, sob a luz do entardecer, a aterrissagem do avio que pertencia frota do atual
marido de sua ex-mulher. Para um homem cujo meio de transporte resumia-se a um jipe
temperamental que volta e meia o deixava na mo, como naquele dia, no podia deixar de pensar na
diferena entre eles.
Parece preocupado, Mitchel. Nunca me engano com esse olhar.
Ele se voltou, deparando com os profundos olhos azuis de sua me, LouAnn Ballard, que lhe
emprestara a picape que o trouxera at ali. Um veculo preto com manchas amarelas e laranja no
capo, imitando labaredas, que mais parecia pertencer a uma gangue de estrada.
Sarah Jane, me. Quando ela fizer doze anos, em outono, poder decidir se quer ficar
aqui comigo ou se mudar para Atlanta, com Ellie. Morrerei se a perder. Mas entendo... Deu um
profundo suspiro. O peito doa como se o ar abandonasse seu corpo. ...que precisa de uma me.
Se assim, ela no precisa de Ellie. Ter trocado Perfection e um homem maravilhoso por
luxo e riqueza pode ter sido uma atitude estpida, mas deixar para trs a prpria filha foi
antinatural. Ainda por cima ter o descaramento de ligar cinco anos depois perguntando se podia
mandar Sarah Jane para visit-la! Devia ter dito que no e mandado s favas seu direito de me!
Acha que no tive vontade de fazer isso?
Os passageiros aos poucos iam descendo. A qualquer momento, apareceria a luz de sua vida.
Mas Sarah est chegando a uma idade na qual as meninas precisam de orientao
materna. Discutir problemas femininos...
O que eu sou? Um homem?
Mitchel sorriu com ternura e passou o brao por sobre ombros da me.
uma grande mulher, querida. Mas as geraes de vocs so to diferentes! Minha filha
necessita de algum mais atualizada com a juventude. Uma me, mesmo.
Lou fechou a mo e desferiu um soquinho na barriga de Mitchel.
No me chame de antiquada, menino!
Mitchel tomou o de Lou e deu um longo e terno beijo em sua mo.
Querido, no se preocupe tanto. Sarah tem muito de voc e de Perfection dentro de si
para acreditar que Ellie, com suas longas unhas artificiais e todo aquele silicone nos seios, servir
de exemplo a ser imitado.
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Mitchel achou graa.


Voc sempre quis que eu entrasse para a poltica. Pois agora vou lhe falar como um
poltico. Enfiou as mos nos bolsos da cala. Numa disputa contra Atlanta, no estou certo de
que Perfection poder ganhar o voto de uma menina de doze anos. No depois de tudo o que ela
poder usufruir naquele lugar. Alm disso, a despeito de nossa opinio sobre Ellie, ela a me de
Sarah.
E voc, um dos pais mais dedicados que j vi. Onde estava Ellie quando aquela garotinha
contraiu catapora? E quando torceu o tornozelo, ou quando precisou de ajuda com os deveres de
casa? No se preocupe, filho. Quando chegar a hora de escolher, Sarah no pensar duas vezes em
ficar com voc.
Gostaria de ter essa mesma certeza.
Naquele momento, uma ruivinha de pernas bem torneadas que apareceu na porta do avio
chamou a ateno de Mitchel. Vestia uma jaqueta curta amarela, uma microssaia da mesma cor e
sapatos de salto alto. No entanto, parecia muito pequena para uma mulher adulta. Aninhando um
cachorrinho branco e marrom no colo, olhou em volta do terminal e, quando avistou Mitchel,
acenou com a mo livre.
Lou cruzou os braos e virou-se de costas.
Se eu soubesse que Ellie estaria no avio, teria ficado em casa tentando consertar seu
carro.
Mitchel deu um passo frente, examinando com ateno a sofisticada criatura que
caminhava para ele. No podia acreditar no que via.
No foi Ellie que acabou de ver, me.
Lou se voltava, devagar.
Deus do cu! Sarah Jane!

Captulo II

Nossa vida vai ser tima disse Rose, relaxando a presso com que segurava o volante,
medida que fortalecia sua determinao em se estabelecer em Perfection. Tenho certeza disso.
Como nenhum membro da famlia se manifestou, olhou pelo retrovisor para observar as
reaes a seu comentrio. Todos observavam a paisagem calados e parecendo desanimados. At
Harvey se mostrava taciturno, escrevendo cartas por certo endereadas sra. Cooperschmidt.
Algum poderia dizer alguma coisa?
Estamos perdidos? perguntou Toby, aps uma longa pausa. Creio que j passamos
por essa fazenda um milho de vezes.
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No, no estamos manifestou-se Bianca. Fazendas quase sempre so iguais. Uma


casa, um celeiro, algumas vacas. Quero morrer!
Bianca, como pode dizer isso se nem ao menos conheceu Perfection?
Toby abraou o cachorro.
Me, Brutus e eu no queremos ser perfeccionistas.
Harvey parou abruptamente de escrever a carta e juntou-se ao coro de insatisfeitos:
Nem eu.
O que est havendo com vocs? No queriam morar numa casa? E todo aquele discurso
sobre ter um jardim e espao?
Numa casa, sim, mas no em outro planeta retrucou Bianca.
Algum de vocs conseguiu avistar um ET desde que entramos no Kentucky? Naquele
momento, Rose percebeu que a fazenda pela qual passava era semelhante a uma que vira cinco
quilmetros atrs. Se no achasse uma placa indicativa para Perfection nos prximos quilmetros,
teria de parar e pedir informaes.
Por certo esto fazendo a sesta.
Papai, no est colaborando para melhorar a situao.
Desculpe-me, mas no pude resistir. Harvey colocou a carta dentro de um envelope.
Assim que vir uma caixa de correio, por favor, estacione, pois quero enviar esta correspondncia
ainda hoje sra. Cooperschmidt. Estou contando a ela como me sinto indo morar num lugar que
no tem sequer tev a cabo.
Estamos alugando um imvel. Podemos alugar tambm uma antena parablica.
Mas no podemos alugar amigos interveio Bianca. J estou com saudade de Tina.
De repente, Rose girou o volante e estacionou.
Saiam todos!
O qu?
Me?
A sra. Cooperschmidt bem que me avisou que voc havia perdido o juzo Harvey
resmungou.
Isso mesmo. Fora! Inclusive voc, Brutus. Para fora!
Trinta segundos depois, Rose passava em revista a fila de revoltados que mandara formar no
acostamento da estrada.
Durante os ltimos meses, todos vocs empreenderam uma verdadeira campanha para me
convencer a mudar daquele apartamento. Alegaram que precisvamos de um jardim para Brutus e
Toby. De um local onde pudssemos lavar nossas roupas vontade. Livrarmo-nos de Warden
Farnsworth. E no foi s isso. Voc, Bianca, falou que eu precisava arriscar. o que estou fazendo,
porque quero que tenhamos uma melhor qualidade de vida. Sem medo da violncia, longe da
poluio e de corrermos o risco de sermos despejados por ter infringindo alguma regra idiota de
condomnio. Quero que vivamos num lugar onde um vizinho cumprimenta o outro com
cordialidade e solicitude, onde possamos respirar ar puro.
Percebendo os olhares trocados entre os seus ouvintes, Rose deduziu que o discurso estava
surtindo efeito. Assim, resolveu continuar:
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Onde o que importa o que voc , e no o que tem.


Espero que toda essa solicitude seja real, pois iremos precisar dela interrompeu-a
Harvey.
Do que est falando?
Trs cabeas humanas e uma canina voltaram-se para o carro. Rose os acompanhou.
Pai! Sei que no dirige, mas espero que saiba trocar um pneu. Quero dizer, homens j
nascem sabendo essas coisas...
Nesse caso sou uma exceo, filha.
Me! Torraremos debaixo desse sol, neste fim de mundo, at que aparea algum para
trocar o pneu! Bianca ergueu as mos para o cu.
No seja to dramtica, Bianca. Tudo o que temos a fazer formar um mutiro e pr
mos obra.
Aps um esforo descomunal e infrutfero, Rose, o pai, as crianas, o cachorro, um estepe e
um macaco esperavam no acostamento por algum que os ajudasse. Trs carros haviam surgido, e
nenhum motorista viera em seu auxlio, apesar dos acenos suplicantes.
Parece que estava certa. Harvey limpou a poeira que cara sobre seu rosto quando o
ltimo veculo passou acelerando. As pessoas aqui so mesmo solidrias.
Acho melhor trancarmos o automvel e andarmos at conseguirmos auxlio. Talvez haja
algum posto aqui perto.
Espere, me. A vem outro carro. Vamos tentar mais uma vez pediu Bianca.
Como das outras vezes, um coro de assovios e acenos saudou a picape preta com vidros
fume nas janelas e, manchas em formato de chamas amarelas e laranja. O veculo passou por eles,
mas parou a poucos metros de distncia.
Todos para dentro do carro! Apesar de saber que fez isso pela sra. Cooperschmidt, papai
fico feliz que esteja em boa forma. S Deus sabe quem tem coragem de dirigir um carro daqueles...
Os pesos eram de um quilo, Rose. Pintei os zeros para impression-la.
Bianca aproximou-se, fitando a me com os enormes olhos castanhos cheios de orgulho.
No importa o que acontea. Quero que saiba que fiquei muito feliz que tenha tido
coragem de arriscar.
Rose sorriu com ternura e passou a mo em volta do ombro, delgado puxando a menina para
si. S esperava que por trs daquela bota de caubi e da perna musculosa colocada para fora do
veculo no se escondesse um assassino serial.
Quando o viu, Rose prendeu a respirao. Em vez de uma pistola ou algo parecido, ele vinha
armado de um dos mais belos sorrisos que j vira apontado em sua direo. Um pouco mais acima
dos dentes perfeitos, avistou dois surpreendentes olhos azuis, que pareciam atirar flashes direto
contra suas defesas. Os cabelos bem-aparados eram fartos, fortes e negros, e Rose sentiu inveja da
brisa que os acariciava.
No pde se furtar a apreciar o corpo daquele fascinante desconhecido. Estimou que tivesse
um metro e noventa e cinco, todo slido e contido numa cala jeans apertada e camiseta preta que
realava a musculatura peitoral bem definida, que se movia, provocativa, medida que caminhava
para eles.
Parece que esto em apuros disse o desconhecido.
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Ao ouvir o som daquela voz arrastada e sensual, Rose ergueu a cabea para encar-lo.
Parecia mais alto do que sups, e cada centmetro que o constitua tinha o dom de excit-la.
J conhecia aquele tipo de homem. Primeiro, conquista o corao da mulher, e depois com
um certo modo de olhar e um sorriso encantador pe por terra toda e qualquer defesa que ela possa
ter. Fora assim com Jack. Mas no permitiria que se repetisse.
Colocando-se em frente a sua famlia, Rose cruzou os braos.
Sim, mas estamos esperando o guincho.
Mitchel fitou-a nos olhos. A julgar pelo sotaque, deveria ser do Meio-Oeste. Ser que era
casada? No tinha aliana na mo esquerda, apesar de estar em companhia daquele senhor grisalho
que acabara de se juntar a ela. De perto parecia ainda mais bonita. Alta, pernas esguias e bem-feitas,
e com um jeito bastante atrevido.
Aquela mulher incitava sua curiosidade. Para ser franco, incitava mais do que isso. Tinha de
saber mais sobre a dona daqueles cabelos castanhos revoltos, que o tentavam a afag-los, e dos
olhos to verdes quanto o Kentucky na primavera. Se fosse mais inteligente, voltaria para a picape
sem ao menos olhar para trs.
Mas nunca se julgara esperto, muito menos com mulheres. De maneira particular com as do
tipo orgulhosas, geniosas e de pernas longas como a motorista fracassada a sua frente.
Fora assim com Ellie. Levara aquele furaco ruivo ao altar para acabar num processo de
divrcio, no qual ela o reduziu a p, tanto no lado financeiro como no emocional.
Mas valera a pena. Teria dado um pulmo em troca de Sarah Jane. Porm, aprendera a lio.
Toda vez que se confrontava com uma garota que enchesse a atmosfera de eletricidade, como a que
o encarava naquele momento, no pensaria duas vezes em fugir a lguas de distncia.
Mas a geniosa em questo tinha duas crianas, um senhor e um co dependendo dela. No
podia deix-los ali prpria sorte.
E eu estou esperando Marilyn Monroe. Harvey meneou a cabea. Segurou o brao de
Rose. Diga ao homem qual o problema com o carro, j que no conseguimos resolv-lo.
Com mpetos de esganar o pai, Rose esfregou os punhos e cravou as unhas na palma das
mos.
Bem, apenas um pneu furado. Mas no conseguimos erguer o veculo com o macaco.
Harvey Beck. Sorrindo, estendeu a mo para Mitchel. Sou um amante, no um
mecnico.
Papai, prometeu comportar-se!
Perdo, querida. Esqueci. E a fez ir at Mitchel. Esta minha filha, Rose Laurence.
E aqueles, meus netos, Bianca e Toby.
O cachorro, que at ento estava sentado, latiu.
E nosso amiguinho Brutus completou Rose.
Mitchel agachou-se para afagar a cabea do co.
Como vai, amigo?
Com saudade de casa. Toby suspirou.
Rose no pde deixar de notar o olhar terno que ele endereou criana.
No o culpo. Nossa casa o melhor lugar que h no mundo.
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Papai no pensa assim.


Bianca! Rose a repreendeu.
Me, eu no disse nada demais. A menina levou o irmo e Brutus para sentar a uma
sombra entre os dois carros.
No sei o que dizer. Sempre a ensinei a ser sincera e expansiva, mas ultimamente Bianca
est exagerando.
Mitchel ergueu-se.
No precisa se desculpar. Tenho uma filha da idade dela. Sei bem como isso.
Ele tinha uma filha... Isso significava que existia uma esposa. Podia relaxar e deix-lo trocar
o pneu vontade, sem correr o risco de esquecer a promessa que fizera de manter-se longe dos
homens.
Mas voc tem a vantagem de poder mand-la se entender com sua mulher quando a
situao sai de seu controle.
No sou casado. Pelo menos no mais. E a ltima coisa que faria seria encaminh-la para
a me dela. Tenho a guarda de Sarah Jane desde que ela fez seis anos.
Afastando de si o medo de perder a filha, sorriu com suavidade. Aquela estranha parecia
ainda mais bela quando relaxava.
Ora, me esqueci de me apresentar. Sou Mitchel Ballard.
A mo de Rose desapareceu na de Mitchel, que era forte, com dedos longos com juntas
proeminentes. Se uma mo podia dizer muito sobre o carter de um homem, a dele demonstrava
grandeza. E seu toque quente, firme e gentil a fez ansiar por senti-la acariciando seu rosto, as
palmas deslizando em seu pescoo e...
Rompeu o contato num impulso.
Calma. Esse homem est apenas cumprimentando voc, e no pedindo-a em casamento.
Ento, Harvey falou com Mitchel: Desculpe-me, ela est traumatizada com homens.
Rose cerrou as plpebras. Queria que a terra se abrisse para que ela casse num buraco bem
fundo.
Lamento saber disso.
Rose respirou fundo. O ar do Kentucky era to diferente do de Chicago... To divertido,
amadeirado... masculino.
Voc lamenta? ouviu a si mesma perguntar.
Mitchel arrependeu-se de imediato do que dissera. Saber que das reservas dela quantos aos
homens fora a melhor notcia que recebera naquele dia. Visto que no conseguia tirar os olhos dela
e ansiava por manter aquela mo delicada e macia entre as suas, era bvio que uma tempestade
estava por vir. Sabia reconhecer quando um vento forte anunciava uma tormenta. E Rose Laurence
parecia um furaco.
Quis dizer que lamento que tenha tido uma experincia ruim.
Rose estava atnita, ainda sentindo a palma em chamas provocadas pelo toque dele.
Procurou recobrar o bom senso.
Falando em experincias ruins... Apontou o pneu arriado.
Certo! No se preocupe. Lou o trocar num piscar de olhos.
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Lou? De quem se trata?


A dona daquela picape para a qual voc olhou como se fosse um veculo satnico. E
tambm minha me.
Naquele momento, uma senhora franzina, grisalha e com um semblante simptico desceu da
caminhonete e se aproximou.
Est me dizendo que far sua prpria me trocar o pneu? Que tipo de filho voc?!
Do tipo que sabe que a doce mezinha em questo lhe quebraria as costelas se tentassem
impedi-la. Lou estendeu a mo para Rose, que se encarregou de fazer as apresentaes,
terminando com o pai.
Quer dizer que no conseguiu trocar esse pneu, Harvey? Venha vou mostrar-lhe como se
faz.
Seu desejo uma ordem, Lou.
Rose fitou Mitchel.
No se preocupe comigo. Finja que no estou aqui.
Ele inclinou a cabea para o lado.
Arrume uma tarefa mais fcil para mim.
Se aquele homem estava pensando que ela no sabia reconhecer um flerte velado estava
muito enganado.
Ficar parado a observando sua me trocar o pneu no fcil o suficiente para voc?
Mitchel recuou. No pelo que ela dissera, pois gostava de mulheres com lngua afiada. Mas
por sua estupidez em ter dito algo que pareceu uma tentativa de seduo das mais imbecis.
O pior que falava srio. Queria arrumar algo para fazer na esperana de que alguma coisa o
fizesse desviar a ateno daquela apario. E no o deixasse tomar uma atitude tresloucada, como a
tom-la nos braos e beijar aqueles lbios tentadores.
Se no precisa de mim, vou voltar para o carro.
Como queira.
Pai! Pegue Chauncey!
Ao ouvir o grito desesperado de Sarah Jane, Mitchel correu em direo ao cavalier king
charles spaniel que Ellie dera filha de presente. Um cachorro de quinze mil dlares lutando corpo
a corpo com um boston terrier que poderia engoli-lo de uma s bocada.
Mitchel correu em direo aos cachorros, em meio aos latidos e rosnados, no pde fazer
mais do que gritar.
Brutus!
Tire esse vira-lata estpido de cima de meu cachorro! Sarah ordenou a Bianca.
Brutus no um vira-lata, garota burra!
Mitchel e Rose seguraram seus respectivos ces.
Sarah, pea desculpas pelo que falou Mitchel mandou.
Voc tambm, Bianca acrescentou Rose. S porque algum foi rude com voc no
significa que deva pagar na mesma moeda.
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Acariciando a cabea do cachorro em seu colo, Mitchel franziu o cenho.


Por acaso est chamando minha filha de rude?
Rose deu de ombros.
Se a carapua serviu...
Parece-me que sua filha a merece tambm.
Pronto! Misso cumprida disse Lou. Seu pai um excelente aluno, Rose.
Porque a professora melhor ainda. Harvey limpava as mos em uma estopa.
E as aulas terminaram. Mitchel deu as costas para Rose. Todos para dentro da
picape.
Mas, filho...
Voc tambm, pai. Rose continuava encarando seu opositor com fria.
As vezes me espanto com a falta de bom humor dos mais jovens. Foi um prazer, Harvey.
E no se esquea de nosso encontro.
Jamais esqueceria, Lou.
Os olhares de Rose e Mitchel se encontraram, pasmos com o que acabavam de ouvir, e cada
um se encaminhou para o respectivo veculo.
Rose abriu a porta traseira, jogando o cachorro para Toby.
Pai, mal conhece aquela mulher. Como pde...
Me! gritou Toby.
O que foi agora?
Este cachorro no Brutus!
S a percebeu que trocara os animais quando fora apart-los. Ento, Rose pegou Chauncey
e caminhou at a picape de onde Mitchel j havia sado, e vinha a seu encontro com Brutus no colo.
Pararam num ponto entre os dois carros, fitando-se como lutadores de boxe prontos para o primeiro
assalto.
Trocaram os ces sem dizer uma palavra. Sarah, que acompanhara o pai, segurou Chauncey
e seguiu na frente, entrando na caminhonete. Quando estavam a meio caminho dos carros, Rose se
lembrou de que, antes de tudo aquilo acontecer, ela estava perdida querendo informaes sobre seu
destino.
Dando um profundo suspiro, virou-se a contragosto.
Ei!
Mitchel estacou e voltou-se, com as mos nos bolsos.
Querida, no consegue chamar as pessoas com mais educao? perguntou.
Queri... Rose quis xing-lo, mas tinha de saber que direo tomar, e no seria com m
educao que iria conseguir.
Aqueles olhos azuis penetrantes a estudavam de um modo irresistvel. O pior era que
Mitchel no parecia ciente de seu poder de seduo, capaz de acabar com as defesas de qualquer
mulher.

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Parece que temos uma barreira de linguagem. Deixe-me ver se consigo explicar. Rose
comeou a fazer gestos, acompanhando o que falava: Eu... estou procurando... por... Perfection.
"Primeiro, ela me chama como a um cachorro. Agora, fala comigo como se eu fosse um
idiota!" E era o que parecia. Aquela moa atrevida o destratava, e s o que ele fazia era notar o
quanto era atraente. Tentando se recuperar, esboou um sorriso cnico e expandiu as mos.
J encontrou. Est dentro dos limites da cidade. Dando alguns passos, afastou uma
folhagem que escondia uma placa de sinalizao.
Podiam colocar uma placa maior e mais visvel.
um modo de economizar o dinheiro pblico.
Rose no conteve a risada.
Vou achar divertido morar em um lugar to econmico assim.
O qu? Vai morar em Perfection?
Presumindo que a tenha encontrado mesmo, sim. Algum problema quanto a isso?
Fora o fato de me tornar concidado de uma mulher que suspeita de todos os homens a
sua volta, nenhum.
No me diga que tambm mora aqui!
Algum problema quanto a isso?
Apenas o de viver na mesma cidade de um homem que mal-educado e truculento.
Srio? Sabe de uma coisa? Rezo todos os dias para que minha filha no se torne uma
mulher manipuladora como a me, nem com dio dos homens como voc.
Rose ergueu a mo para lhe dar uma bofetada, mas se deteve.
No me admiro que seu casamento tenha acabado.
Mitchel desejou lembr-la de que tambm tivera um casamento fracassado, mas seu corao
o mandava falar outra coisa. Assim, tomou-a pelos ombros e quase encostou o nariz no dela.
Acho que mereci o que disse. No tinha o direito de fazer tal comentrio. Afinal, mal a
conheo.
Rose fitou os lbios perfeitos, to prximos, tomada de surpresa pelas palavras gentis. No
conseguia resistir fora de atrao que emanava daquele corpo maravilhoso to perto do seu. Sem
se dar conta de como aconteceu, ouviu-se dizendo:
Gostaria de... me conhecer melhor?
um convite bastante tentador, madame. De repente, Mitchel sentiu algo em seu
brao. Mas depende.
Do qu?
De seu cachorro me soltar. Do contrrio, serei obrigado a denunci-lo para o Controle de
Zoonoses.
Rose olhou para baixo, espantada.
Brutus!
No mesmo instante, o co soltou o brao de Mitchel, lambeu-o e encostou o focinho no colo
de Rose.
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Viu? Ele inofensivo. Teria coragem de denunci-lo?


Na verdade, Mitchel sentia-se tentado a agradecer a Brutus por t-lo impedido de fazer algo
estpido, como responder ao convite de Rose com uma proposta para jantar naquela noite. No
podia nem cogitar a possibilidade de se relacionar com algum naquele momento. Sarah sempre se
ressentira com toda e qualquer mulher com quem ele ao menos conversasse. Com a questo da
custdia a ser decidida por ela dentro em breve, no podia se arriscar a fazer algo que a
desagradasse tanto. Desse modo, com muito pesar, deu um passo para trs.
Digamos que est sendo avisada.
Entendo.
O que estaria acontecendo com ela, uma moa independente da cidade grande? Como podia
ter sido desarmada por aquele feixe de msculos sulista de olhos azuis e fala arrastada?
De qualquer modo, ainda no estava indefesa.
Nesse caso, sr. Ballard, presumo que Perfection ser pequena para ns dois. E
retornou, pisando firme, para o carro. Antes de entrar, lanou um olhar desafiador para Mitchel.
E eu pretendo ficar!

Captulo III

Ladeada pela famlia, Rose sentou-se em um banco de encosto alto da Sorveteria de Tia
Tilly, que nada mudara desde que estivera l com Jack quando visitaram a cidade. A no ser pela
pintura desbotada e pelas mesas e cadeiras desgastadas.
Ao ver Perfection descortinar-se a seus olhos, Rose se sentiu aliviada pelo fato de o lugar
no ter sofrido grandes modificaes. Temia que a imagem idlica que fizera dela para seus entes
queridos se desvanecesse.
A nica coisa de que o lugarejo parecia necessitar era de uma boa camada de pintura. Notou
que as lojas ao longo da Liberty Avenue encontravam-se descoradas e com as paredes lascadas. As
pessoas olhavam as vitrines, mas no entravam nos estabelecimentos para comprar. Os carros que
circulavam quase nunca paravam nos vrios estacionamentos vazios.
Mas os sorvetes de Tilly continuavam deliciosos e muito bem servidos, embora Rose notasse
que no lugar daquela mulher falante e engraada de que se lembrava estava agora uma Tilly
ensimesmada, silenciosa. Talvez as pessoas tivessem mudado por ali. Naqueles tempos, no se
podia confiar em estranhos, mesmo em cidades pequenas. Tudo o que tinha a fazer era mostrar
dona da sorveteria que no era uma completa desconhecida, e sim a mais nova moradora de
Perfection.
No deve lembrar, pois faz anos, mas j estive aqui uma vez.
E da?
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Bem, eu... Rose engoliu em seco.


Aquele tratamento chegava a ser grosseiro. Tilly nem sequer olhara para ela.
S queria que soubesse que sempre sonhei em voltar aqui.
Pois teve sorte. Mais um ms e encontraria as portas fechadas.
Rose ficou boquiaberta.
Por qu?
Enfim, Tilly virou-se para ela.
Iogurte congelado com baixas calorias.
Como?
No tem olhos para ver? A mulher jogou na bancada o pano que segurava. No
notou que esto sozinhos?
Rose observou o estabelecimento. De fato, estranhara no ter visto ningum ali, j que o dia
estava quente, e eram frias escolares.
Achei que todo o mundo estivesse no rio, pescando ou nadando.
O dia inteiro?
No compreendo.
J lhe falei. o iogurte congelado. Metade de Perfection faz regime para emagrecer,
ento eles preferem dirigir at Owensboro para consumir um desses com baixas calorias que eu no
posso confeccionar por falta de equipamento. E o motivo por eu no ter dinheiro para compr-lo
que a outra metade da cidade est desempregada desde que a fabrica de mveis fechou, h dois
anos.
Isso explicava por que Perfection parecia to malcuidada.
E no pode conseguir um emprstimo no banco?
S havia um aqui e, desde que foi comprado por um grande banco de Chicago, o grupo
que veio dirigi-lo no nos concede nem um calendrio. Debruando-se sobre o balco, encarou
Rose. Vou lhe dizer uma verdade, moa. Um gamb mais bem-quisto por ns do que um desses
bancrios forasteiros.
Me? Voc no cheira como um gamb, e tambm trabalha num...
Rose pulou do assento e tapou a boca de Toby.
Sim, filho, eu me esforo para ficar cheirosa. Obrigada por ter notado. Agora, tome seu
milk-shake. Voltando a seu lugar, pigarreou. Estou certa de que no tem nada pessoal contra
bancrios, no ?
Tilly passou a mo na taa do sorvete que Rose estava prestes a comear a saborear.
Sabe o que faria se descobrisse que voc uma bancria?
Rose fez que no.
Tilly despejou o contedo da taa na pia atrs dela.
Ora, isso mesmo pessoal!
Rose notou que cada um pegou sua taa antes que lhes acontecesse a mesma coisa.
Desanimada, recostou-se no balco. Como poderia suportar as pessoas virando-lhe o rosto no
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mercado, na biblioteca ou mesmo nas ruas? Como as crianas iriam sobreviver rejeio por parte
dos colegas de colgio?
Suas conjecturas foram interrompidas pelo dilogo entre Bianca e Harvey. Rose notara que
conversavam fazia algum tempo. A menina dizia ao av que ele gostava de se comportar como um
homem bem mais novo, e Harvey alegava no aparentar a idade que tinha. De repente, Rose se
fixou no que ele dizia.
LouAnn Ballard no se admirou quando eu lhe disse que tinha quarenta e oito anos.
Apenas bateu-me nas costas e comentou que essa era uma bela idade.
Voc mentiu que tinha quarenta e oito anos para Lou?! Rose pressionou os dedos nas
tmporas. Onde est com a cabea, papai? Aquela mulher no uma idiota. O que o fez imaginar
que ela acreditaria?
A sra. Cooperschmidt.
Oh...
Rose fez um gesto com a mo, desistindo de argumentar. Lembrou-se do encontro marcado
entre o pai e a sra. Ballard. Pelo menos dessa vez ele se encantara por uma mulher mais prxima de
faixa etria. Mas tinha de ser justamente com a me de Mitchel? Porm, esse era um assunto para
pensar em outro momento.
Vamos, queridos. O pessoal da mudana dever chegar em breve. Rose pegou a bolsa
e pagou a conta.
E ainda temos de passar na imobiliria para pegar as chaves lembrou-a Harvey.
Me? chamou Bianca Toby sumiu.
Rose olhou para o banco vazio onde o menino estivera sentado. Depois, analisou cada canto
da sorveteria. Preocupada, tentou no entrar em pnico. Como toda criana, Toby tinha mania de
brincar de se esconder. Certa feita, mobilizou trs seguranas de uma loja de departamentos e
roubou dez anos de sua vida, escondendo-se dentro de um carrossel de roupas. Rose o fez prometer
que nunca mais faria isso, pois, se ela o perdesse, enlouqueceria. O menino pareceu compreender,
pois desde ento s se escondia pelo apartamento, deixando pistas de onde estava.
Toby querido, se est se escondendo, aparea, porque estamos muito atrasados.
Rose pediu ao pai para checar o banheiro masculino e ps-se a procurar embaixo das mesas,
por trs das cortinas e do balco, mas no o encontrou.
Ele no est no banheiro, filha.
Rose cerrou os dentes.
Pai, estou comeando a ficar assustada. Onde esse menino foi parar?
Fique calma. Toby no pode ter ido muito longe. Alm do mais, esta uma cidade pacata.
No estamos em Chicago. Olhou pela janela, na esperana de avist-lo. J sei! Ele disse que
prometera a Brutus um pouco de milk-shake. Deve estar no carro.
Tambm o ouvi dizer isso confirmou Bianca.
Rose deu um sorriso dbil.
Aquele diabinho... esgueirando-se sorrateiro para dividir seu... Oh, meu Deus! Levou
a mo testa.

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E se Toby tivesse atravessado a avenida movimentada na qual estacionara? Num impulso,


disparou porta afora, rezando para no ouvir nenhum barulho de freada violenta. Mesmo que o
menino tivesse conseguido chegar ao carro o encontraria trancado. Esperava v-lo parado l.
Ao se aproximar do veculo, o nico estacionado naquele local, s encontrou Brutus latindo
pela fresta da janela, que deixara aberta para refrescar o ambiente. O pavor tomou conta de Rose. E
se seu filho tivesse sido raptado?!
Desesperada, tentando enxugar as lgrimas, abordou uma senhora que passava pela rua,
segurando-lhe o brao.
Por favor, viu um garotinho...
Perdeu alguma coisa?
Seu corao quase parou ao ouvir o som da familiar voz masculina. Soltou a senhora, que
tomou seu ramo fitando-a com olhar esquisito. Ao se virar, avistou Toby de mo dada com Mitchel
Ballard. Sentindo um misto de alvio, surpresa e raiva, Rose puxou o menino para si.
Tem ideia do susto que me deu?!
Eu... prometi a Brutus dividir meu milk-shake com ele, e voc me disse que nunca se
quebra uma promessa, a menos que se tenha um bom motivo.
Esfregando com gentileza os braos da criana, Rose sorriu.
Mas voc me prometeu que nunca mais se esconderia ou sairia por a sozinho.
mesmo. Acho que esqueci. Desculpe se a preocupei, mame.
Rose sentiu toda a tenso acumulada deixar seu corpo. Tonta, fechou os olhos e baixou a
cabea. Naquele momento, sentiu um toque firme a sustent-la, para que no casse. Mitchel a
puxou para si.
Respire fundo.
Rose o obedeceu. Ao erguer as plpebras, encontrou o belo rosto dele. Seus olhos pareciam
dois raios azuis faiscantes. Foi com esforo sobre-humano que conseguiu recobrar o bom senso.
J estou bem.
timo. Mitchel a soltou e cruzou os braos sobre o peito avantajado. Porque
preciso lhe dizer algumas coisas.
mesmo? Que coincidncia. Tambm tenho algo a lhe dizer, como por exemplo...
Me, estou com sono. Toby bocejou.
Rose destrancou o automvel e colocou-o no banco traseiro, pegando o copo com o restante
do milk-shake que o menino trazia na mo. Pretendia sabore-lo to logo despachasse Mitchel
Ballard. Deixando a porta do veculo aberta entre eles, partiu para o ataque:
O que estava fazendo...
Nada de perguntas at me ouvir.
Deveramos lanar uma moeda para o alto para tirar cara ou coroa. Mas, como tenho
horror a jogos, eu mesma escolherei. Eu comeo: o que estava fazendo com meu filho?
Mitchel bufou de impacincia.

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Talvez vocs da cidade grande ignorem quando encontram uma criana com dificuldade
para atravessar a rua. Mas, por aqui, costumamos ajud-la. J que a me parece no dominar a
situao.
O que quer dizer com isso?!
Quer mesmo saber?
Se no quisesse, no teria perguntado.
Estou pondo em dvida sua capacidade de domnio sobre o menino.
Sabe que tem razo? Eu deveria ter aprendido com o pai dele que os homens costumam
se perder com facilidade.
Mitchel ps as mos na cintura.
Faz sentido. Afinal, a natureza masculina errante. Por isso to difcil entender uma
mulher que abandona uma filha e um marido que a amam.
o tipo de observao tipicamente masculina. Os homens so os homens, e as mulheres
so imperdoveis.
E inesquecveis.
Rose no pde deixar de perceber o pesar dele. Da maneira como se referiu ex-esposa com
tanta amargura horas atrs e pela tristeza que demonstrava naquele momento, tirou sua prpria
concluso. Ele ainda a amava.
Mitchel! Como vai meu gal preferido?
Por sobre o ombro, Rose avistou uma loira de cabelos longos que trajava um short curto que
lhe deixava as pernas inteiras mostra.
Lil! Tudo bem com voc?
Rose se surpreendeu com o olhar malicioso que a moa lanou para ele. Parecia estar se
oferecendo numa vitrine.
Estaria melhor se voc tivesse me telefonado.
Quem disse que no liguei? Sua linha que est sempre ocupada.
Nesse caso, irei para casa e ficarei grudada no telefone, esperando sua chamada.
Sorrindo, provocante, acenou e partiu.
"Deve ser um de seus casos", pensou Rose.
Bem, deve estar ansioso por ir para casa fazer suas ligaes, portanto...
Espere, Rose. De agora em diante preste mais ateno ao menino, est bem?
Rose perdeu a fala. A julgar pelo comportamento de Sarah Jane, ele no tinha nenhum
direito de lhe dizer como cuidar de seus filhos. Mas quando afinal encontrou a resposta, Mitchel j
se afastava a passos largos.
Pode deixar, eu levo a taa de Toby de volta sorveteria Bianca, que como por
encanto se materializou ao lado da me, se ofereceu. Em seguida, arrancou o recipiente da mo de
Rose, desaparecendo.
E com ela, a guloseima que Rose pretendia deliciar.
Hoje noite far calor nesta cidade. Harvey chegara por trs dela. Acha que Lou
Ballard do tipo que se deixa beijar logo no primeiro encontro?
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Rose bufou, irada.


No costumo interferir em sua vida pessoal, papai, mas seria muito lhe pedir para no se
envolver com essa senhora?
Naquele momento, Harvey avistou Mitchel, ao longe.
Aquele rapaz a incomoda, no?
Mal o conheo. Alm disso, tenho todas as razes para crer que, por baixo de tanta
arrogncia e do ego de pavo, Mitchel igual a todos.
Ora! Obrigado pela parte que me toca.
Rose rangeu os dentes, fitando o cu.
Esquea o que lhe pedi, est bem? Mas no espere que eu a receba em nossa casa de
braos abertos.
Bianca vinha vindo.
Poderiam entrar no carro para que no tenhamos de dormir nele mais tarde? Est quase
na hora de a imobiliria fechar.
Achei isto no para-brisa. E a filha lhe entregou uma folha rosa.
Pronta para dar partida no veculo, Rose pegou o papel e leu o que estava escrito.
Uma multa por estacionamento irregular? Onde est a placa de advertncia? Algum de
vocs a v?
Uma tempestade a destruiu h dois anos.
Foi quando Rose deparou com um homem com um chapu de palha a perscrut-la.
E a prefeitura no a recolocou?
No h necessidade de gastar dinheiro fazendo placas avisando o que os cidados j esto
cansados de saber. Tirando o chapu num cumprimento, ele se afastou, tropeando numa pedra
da calada.
Cuidado, prefeito! disse um policial que se aproximava, ao mesmo tempo em que o
amparava pelo brao.
"Quer dizer que esse o prefeito?!" Rose ficou boquiaberta. Mas o policial chegara em boa
hora. Saiu do carro e se apressou at ele.
O senhor o responsvel por isto?
No, madame. O crdito todo seu.
Algo no modo arrastado como aquele policial musculoso pronunciou "madame" lhe pareceu
familiar.
Como pode me multar se no existe placa de sinalizao aqui? E no me diga que est
apenas fazendo seu trabalho, pois vou perder a cabea e comear a gritar.
O oficial sorriu, amigvel.
Era isso mesmo o que eu ia dizer.
Rose estava cansada demais para discutir, que dir gritar. Alm disso, no podia perder nem
mais um minuto ou iria acabar dormindo na rua aquela noite.
Muito bem. Resolveremos isso mais tarde. No tribunal.
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Tornou a entrar no automvel, batendo a porta.


S por curiosidade, policial, como se chama?
Ballard. Est escrito em sua multa. Dizendo isso, pegou a bicicleta que deixara
encostada num poste e se foi, pedalando.
Como que atingida por um raio, Rose ligou o motor e arrancou, cantando pneu.
Esse nome no consta s na multa, mas tambm em meu mais terrvel pesadelo!

Mitchel parou em frente ao Wick's Hardware, a dois quarteires de onde deixara Rose e a
picape de Lou.
At aquele momento ainda no se dera conta de que tomara a direo errada. Sua cabea
fervilhava com pensamentos sobre sua vida, Rose Laurence e Sarah Jane.
No conseguia imaginar-se longe da filha. Fora por isso que abrira mo de todo e qualquer
relacionamento, visto que cada namorada que apresentava menina era rejeitada de maneira
violenta. Tentara assegur-la de que nenhuma mulher iria ocupar o lugar dela em seu corao, e
embora a garota dissesse que acreditava, ficava triste e aborrecida. E se tinha algo que lhe cortava a
alma era a tristeza de Sarah Jane.
Por isso no lhe sobrara escolha, poucos momentos atrs. De propsito dera a impresso a
Rose Laurence que estava interessado em Lil Garnett, a mulher mais faladeira e irritante que j
conhecera. Alguns meses atrs, quando sua me estava viajando e Sarah Jane em Atlanta, Mitchel a
convidou para jantar no Jake's Feed Store. Sentia-se sozinho e cansado de caminhar do trabalho
para casa, onde jantava e via televiso. Tudo o que queria era algum com quem trocar ideias e
contar como fora seu dia.
Mas Lil revelou-se a mais entediante das companhias. Falava sem parar sobre sua profisso
de esteticista e as conversas que tinha com as clientes. At esse dia Mitchel no sabia explicar como
fora parar no apartamento dela, pois apesar de ter bebido apenas duas cervejas no se lembrava de
nada que acontecera. Apenas que acordara no dia seguinte deitado na cama de Lil, sendo servido
de caf com torradas. Desde a, o nico lugar em que podia se ver livre de sua presena era na
biblioteca. E, sempre que a encontrava, induzia-a a pensar que tentara lhe telefonar sem lograr
xito. Mas dessa vez dera graas a Deus pela presena dela.
Colocando as mos nos bolsos da cala, iniciou o caminho de volta picape. Devia estar
perdendo o bom senso. Adorara encontrar Toby tentando atravessar a rua. Alm de ajud-lo, soube
que iria encontrar Rose. E quando a encontrou agiu como um idiota acusando-a de descaso com a
criana.
Por que toda a vez que se aproximava daquela mulher perdia o prumo? Rose Laurence
povoava cada pensamento seu desde aquela manh. A nica opo seria evit-la.
Entrou no veculo e deu partida em direo casa que dividia com a me e a filha.
"Qualquer dia desses, vou tomar a direo certa."

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Captulo IV

Com o caminho de mudana estacionado atrs deles, Rose e a famlia permaneciam na


calada de frente para o nmero duzentos e vinte e dois da Magnlia Street. Avaliavam o imvel
que ela alugara sem ver.
Digam alguma coisa, por favor.
Atendendo ao pedido da me, Bianca se manifestou:
Parece... interessante.
Se tem alguma pretenso de castigar os proprietrios. disse Harvey, fitando-a com um
olhar desolado.
Rose se aproximou da construo de dois andares. Parecia bem mais velha do que a descrita
pelo corretor.
Pode estar malcuidada, mas aposto que conseguiremos convencer o senhorio a comprar o
material necessrio para reform-la, e at um desconto no aluguel, se ns nos oferecermos para ser a
mo-de-obra.
Est maluca, minha filha? No sei sequer reconhecer um pincel de tinta quando vejo um!
No ser difcil aprender, papai. Afinal, acho que tudo que ela precisa uma boa camada
de tinta.
E telhas novas.
E grama acrescentou Toby.
No sabemos ao menos o que falta por dentro... Bianca cruzou os braos.
Nem saberemos to cedo. Harvey se referia ao fato de que estariam sem as chaves at
o dia seguinte.
Ao passarem na imobiliria, receberam a notcia de que o corretor viajara para Denver numa
emergncia familiar e s retornaria no dia seguinte.
Olhem as coisas por este prisma: a situao no pode ficar pior do que j est.
Muito bem, sra. Laurence interrompeu o motorista do caminho. Ter de pagar
vista pelo atraso da mudana. Aqui est a conta.
Na prancheta, Rose viu o total. Resignada, fez o cheque.
Cabea erguida, crianas. Agora por certo nossa situao no poder...
Naquele instante, o som do motor de um carro chamou a ateno de todos. A satnica picape
preta se aproximava devagar.
...piorar terminou, boquiaberta.
Ser que Lou est me seguindo? Harvey sorriu, otimista.
"Ou aquele truculento resolveu se certificar de que estou tomando conta de meu filho de
maneira apropriada?"
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O veculo fez uma curva, entrando na garagem da residncia vizinha deles.


Deve ter vindo visitar algum ponderou Rose.
Com um pacote de rao para cachorro debaixo do brao? Deve ter uns amigos bem
esquisitos esse rapaz.
No quero nem sonhar com a possibilidade de ele ser nosso vizinho. De imediato,
Rose empurrou as crianas para trs do prprio carro. Silncio. No quero que Mitchel nos veja.
A porta da caminhonete se abriu, e Mitchel desceu, encaminhando-se em seguida para a
porta principal. Antes que tocasse a campainha, Sarah Jane abriu a porta e saiu, seguida de seu
cozinho.
Me, voc prometeu que nossa situao no ia piorar! No suportarei ser vizinha dessa
garota repugnante e mimada. Como pde fazer isso comigo?!
E com Brutus acrescentou Toby. Aquele Chauncey agressivo e diablico.
Rose olhava para os filhos, que a fitavam como se fosse um carrasco. E ela? Como poderia
viver ao lado daquele agressivo e estonteante Mitchel Ballard?
Brutus! Volte aqui!
Como se tivesse assistindo ao mesmo filme daquela manh, Rose observou Brutus
atravessar a rua em disparada, indo de encontro a Chauncey. Saindo de detrs do carro, Toby correu
atrs do cachorro, e ela foi em seu encalo gritando para que o menino parasse.
O som de uma freada brusca fez o ar escapar dos pulmes de Rose. Quando conseguiu
baixar a mo que levara aos olhos, viu apenas uma picape arrancar em disparada, com o motorista
xingando em voz alta. Do outro lado da rua, Mitchel a encarava com seu jeito crtico e Toby seguro
por suas mos.
Tentando engolir o n que se formara em sua garganta pelo medo, pela raiva e vergonha,
Rose foi em direo aos dois.
Obrigada falou, esbaforida, estendendo os braos para receber o filho.
Mitchel apertou o menino.
No sei se devo devolv-lo a voc. No estou certo se merece t-lo de volta.
Rose jogou a cabea para trs como se tivesse sido esbofeteada.
Devolva meu filho.
O que houve? LouAnn Ballard apareceu atrs de Mitchel com o rosto sujo de graxa.
Limpava as mos em uma estopa. Algum se machucou?
No, me. Ainda no.
Zangada, Rose avanou em direo a Mitchel, que bloqueou-lhe o movimento.
Graas a Deus! Lou levou a mo ao corao. Ouvi o barulho da freada e pensei que
Sarah Jane... Estacou, piscando vrias vezes quando reconheceu Rose. O que est fazendo...
Onde est Harvey?
Estou aqui, Lulu!
Rose se virou, deparando com o pai, que se aproximava. Lulu? S lhe faltava aquilo!
Passando por eles, Harvey chegou bem perto de Lou.
J sabe da novidade? Seremos vizinhos!
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Que maravilha! Tinha ouvido o boato de que algum havia alugado a casa dos Jenk, mas
jamais poderia imaginar que fossem vocs. Se precisar de ferramentas para a obra, s falar
comigo.
Nesse caso, poderia nos emprestar um p-de-cabra? Harvey exps em seguida toda a
dificuldade que estavam tendo. No queramos passar a noite em um hotel concluiu.
Tenho uma ideia melhor. Por que no passam a noite...
Estou lhe avisando, Ballard. Rose, com as faces rubras de raiva, apontava o punho
fechado para o nariz de Mitchel. Devolva meu filho.
Para voc perd-lo outra vez?
No brigue com minha me! Mal-educado! Toby socou as costas de Mitchel.
Como eu estava dizendo, podem dormir aqui em casa.
Lulu, que convite amvel! No h nada que eu e minha famlia aprecissemos mais.
Lou Ballard ofereceu o brao a Harvey.
Ento, est resolvido. Rose? ela a chamou, olhando por sobre o ombro. Ajude meu
filho com o jantar enquanto Harvey me auxilia a consertar a embreagem do carro.
Estupefata, Rose olhou para Mitchel.
Voc vai fazer o jantar?
Mitchel lhe dirigiu um olhar azul glacial, e devolveu-lhe a criana.
No se preocupe. Tem o bastante para todos.
Apesar de deixar claro que ela e sua famlia no eram bem-vindos ali, o jantar italiano
preparado por Mitchel estava digno dos melhores restaurante da Toscana.
Embora deliciada com sua sobremesa favorita, um delicioso pudim com calda de vinho
marsala, Sarah Jane mencionou que no restaurante italiano em Atlanta a que sua me e Donald a
levaram, aquela sobremesa era servida com framboesas frescas.
Est se referindo ao Donald Trump? Rose quis saber.
Claro que no. Sarah Jane a fitou como se ela fosse uma estpida. O nome dele
Charles, mas mame e eu o chamamos assim porque ele rico.
"Que comentrio cruel!" Rose notou que Lou tambm achou, pois lanou um olhar ao filho,
para que ele advertisse a menina. Ao perceber a inteno da me, a expresso de Mitchel se fechou.
Abriu a boca e apontou um dedo para Sarah. Mas logo depois, com um suspiro, pegou o
prato da sobremesa.
Quer mais um pouco, querida? E, sem esperar pela resposta, serviu-a.
De lados opostos da mesa, as duas meninas lanavam olhares sub-reptcios entre si. Que
situao... "Na primeira oportunidade, matarei meu pai!"
Mitchel, o que acha de levar minha filha para um tour na cidade? Estou preocupado com
ela. Depois dessa longa viagem de Chicago para c, vejo-a to plida! No se preocupe com a
loua. L em casa a regra : quem cozinha nunca a lava.
"Papai, como voc pode ser to inconveniente?!" E de onde tirara toda aquela histria de
cozinhar e lavar loua? Desde quando Harvey seguia alguma regra?
Pai, tenho certeza de que Mitchel j tem planos para esta noite. Talvez precise trabalhar.
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Ele est de folga pelo resto da semana interveio Lou. Agora, movam-se vocs dois.
J!
Se pudesse, Mitchel estrangularia Lou, por convidar estranhos para dormir em sua casa,
sabendo que tirou a semana de folga para estar com Sarah Jane. Por outro lado, sua me tinha esse
direito. Afinal, a casa era dela. Tudo o que ele possua era um apartamento na periferia. O tipo de
lugar que no queria para a filha. Ento, em troca de cozinhar e deixar Lou consertar seu carro
quando ela quisesse, conseguiu a permisso de Lou para morar l com Sarah Jane.
Muito bem. Faria um tour com Rose que a faria desistir de morar ali antes mesmo que o
corretor voltasse com a chave. E assim restauraria a paz em sua vida.
Mitchel entrou com um s impulso na picape alta de Lou. Rose abriu a porta do passageiro e
constatou que o banco chegava altura de seus seios. Olhou para o estribo e para o apoio de mo
localizado no arcabouo da porta do veculo. Pisou com o p esquerdo no estribo e deu impulso,
virando o corpo para sentar-se, mas escorregou.
Precisa de ajuda? perguntou Mitchel, sarcstico.
No. Eu consigo sozinha.
Repetiu o movimento e desequilibrou-se, quase caindo. Foi quando sentiu duas mos firmes
segurando-a pelas ndegas e puxando-a para cima, capturando-a para dentro do veculo. Assim que
conseguiu se ajeitar no assento, a porta a seu lado foi fechada. Mitchel voltou para seu lugar e ligou
o motor. Antes de dar partida, passou o brao musculoso em volta dela.
O que pensa que est fazendo?!
Ajustando o seu cinto de segurana.
Por qu? Pretende me levar para algum enduro?
Mitchel a analisou. A cabeleira estava revolta, acariciada pela brisa que lhe trazia seu
perfume. A pele brilhante e os lbios carnudos formavam uma imagem inebriante. O que teria de
fazer para manter as mos longe dela durante toda a noite?
Quando for suficiente s me dizer. Dizendo isso, ele pisou fundo no acelerador.
A cabea de Rose foi jogada para trs com o movimento brusco.
Olhou para Mitchel, avaliando-o. Os cabelos negros voando ao vento, o brao forte pousado
sobre o volante, que parecia dominar aquela picape a um simples toque de seu dedo, a perna longa
com o msculo retesado pelos movimentos do freio e da embreagem fizeram o corao de Rose
bater mais rpido. Qualquer mulher que trocasse Mitchel por uma limusine e jias caras teria de ser
considerada louca.

Algumas horas depois, Mitchel a tinha levado aos piores lugares de Perfection num raio de
cinquenta quilmetros.
Aonde iremos agora?
Mitchel franziu o cenho. Depois daquele passeio, Rose deveria estar implorando para que a
levasse de volta.
No viu o suficiente?
No sei. Ainda no estivemos na rodoviria.
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Mitchel no pde conter o sorriso. Podia fazer mais para que ela desistisse de Perfection.
Tente no se sentir to desiludida com o local. Vocs da cidade grande sempre fantasiam
sobre lugares como este. Esperam encontrar um paraso.
O prefeito e um policial j se encarregaram de me desiludir h algumas horas.
Ento conheceu meu irmo, Matt, e o prefeito Ballard?
No foi uma experincia muito enriquecedora. Disse prefeito Ballard?
Sim. um tio afastado.
Devia ser afastado do cargo por deixar a cidade como est. E seu irmo me multou por
eu ter estacionado num local onde no havia placa de advertncia. Tirou a multa da bolsa e
entregou-a a ele.
Lamento que voc tenha feito isso.
E eu lamento que seu irmo tenha feito isso. Tomou o papel da mo de Mitchel,
tornando a guard-lo. Na velocidade que vinha dirigindo este carro, acredito que no tenha a
mesma devoo pela lei e ordem, como seu irmo.
De repente, o olhar dela encontrou o de Mitchel, que cintilava contra a escurido noturna,
pondo abaixo suas defesas.
No foi toa que, no momento em que o vi, o achei uma ovelha negra.
Uma ovelha estpida e fedorenta?
Foram esses os motivos de seu divrcio?
No. Mitchel entrou na estrada de volta ao centro da cidade. Sua voz tornou-se
sombria como a noite: Ellie no se importaria com meu mau cheiro desde que lhe desse jias,
peles raras e uma casa to grande, na qual raramente se encontrasse comigo.
Depois de estacionar em determinado ponto, Mitchel se virou para Rose, passando o brao
ao longo da parte traseira do assento.
E com voc, como foi? Qual o motivo de seu divrcio?
Outra mulher.
Jura? Das duas, uma. Ou ele era cego ou a mulher o raptou.
Rose ficou extasiada com aquele elogio velado, do tipo que no era fcil ignorar nem ficar
indiferente. Passou a mo na nuca.
Foi mais ou menos um rapto. Mas no quero falar sobre isso agora.
No est mais aqui quem perguntou. Mitchel abriu a porta. Vem comigo? Sem
esperar a resposta, saltou para o cho.
Rose se inclinou para observar onde haviam parado. Um pouco mais frente avistou uma
grande construo abandonada.
Mitchel estava parado em frente porta do passageiro, olhando fixo para ela.
Nenhum tour por Perfection ser completo sem uma parada na velha fbrica de mveis.
Esperava que, depois dessa ltima atrao, Rose desistisse de vez daquela cidade. Espere,
deixe-me ajud-la. No estou disposto a enfrentar um processo.
Com um movimento rpido e suave, Mitchel passou um brao em baixo dos joelhos de Rose
e outro em volta da cintura delgada, e retirou-a do veculo. Enlaando o pescoo largo, ela o fitou,
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sentindo o calor abrasador que emanava do corpo slido. Os lbios to prximos e convidativos
tentavam-na a sabore-los. Poderia jurar que lhe causava o mesmo efeito, a julgar pela expresso
tensa e a respirao entrecortada de Mitchel.
Muito bem. Fim da linha. Ele a ps de p. Em seguida, segurou-a pelo cotovelo,
guiando-a at a fbrica.
Ao entrar naquilo que mais parecia uma caverna mal-assombrada, Rose sentiu um arrepio.
Por que me trouxe aqui?
Para que veja como uma cidade morre, e quem desferiu o golpe fatal.
Rose hesitou, com medo de indagar:
Quem foi?
Os escroques forasteiros que tomaram conta do banco e levaram este lugar falncia,
quando cobraram o emprstimo que fizeram.
Oh! Entendo...
Rose caminhou um pouco mais frente dele, escondendo o segredo sobre sua profisso por
entre as sombras das mquinas que jaziam abandonadas. O banco devia ter tido uma boa razo
econmica para cobrar a dvida. Mas nem Mitchel, nem nenhum outro cidado de Perfection se
convenceria disso.
Naquele instante, percebeu que se afastara do local onde estavam. Fez o caminho de volta,
mas no encontrou Mitchel onde o deixara.
Chamou seu nome.
Nenhuma resposta.
Seguiu para a entrada por onde tinham vindo. No precisava entrar em pnico. Mitchel no
teria motivos para abandon-la naquela cripta. Ouviu um barulho atrs de si.
Tem algum ai?
Que pattico. Nos filmes de terror algum responde a essa pergunta?
De repente, algo mergulhou perto de sua cabea, tangendo-lhe os cabelos. Rose gritou,
agitando as mos em sua volta no intuito de espantar o que quer que fosse. Com o movimento,
esbarrou em algo sedoso, como uma meia de nilon. Ser que Mitchel no passava de um assassino
serial e iria enforc-la com uma meia? Imagens apavorantes agitavam-se num redemoinho em sua
mente. Gritou, desesperada.
Rose!
Afaste-se de mim!
Segurando os braos que Rose agitava no ar, Mitchel puxou-a para si, apertando-a contra o
peito.
O que foi, querida? O que aconteceu?
Rose calou-se de imediato. Podia ouvir a respirao alterada de Mitchel. Elevou o rosto para
v-lo e constatou a expresso preocupada dos olhos azuis.
Voc me chamou de querida.
De fato, ele o fizera. E, a julgar pelo modo como Rose se aninhava em seu peito e a doura
do seu tom de voz, Rose gostara de ouvir aquilo da mesma forma como ele havia gostado de dizer.
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Est tudo bem?


Rose espalmou as mos sobre o trax largo.
Agora que voc est aqui, sim.
Mitchel cobriu-lhe as mos com as dele. Fora a coisa mais linda que uma mulher j lhe
dissera.
Por que gritou?
Rose contou sobre a meia de seda.
Ele a estreitou ainda mais e descansou o queixo sobre a cabea recostada em seu peito.
Era apenas uma teia de aranha, bobinha...
Rose riu de sua imaginao frtil.
Por que voc desapareceu, Mitchel?
Fui procurar algumas moblias inacabadas que os funcionrios deixaram para trs para
lhe mostrar o tipo de trabalho que faziam respondeu, acariciando-lhe as costas macias.
O contato eletrizante daquele toque firme e sensual espalhou um intenso desejo por todo o
corpo dela. Num esforo descomunal, conseguiu emitir algumas palavras:
Algo bateu em minha cabea, espalhando meus cabelos. O que poder ter sido?
Algum tipo de pssaro. Este lugar est cheio de ninhos. Mitchel tomou-lhe o rosto nas
mos, saboreando a textura sedosa.
Ento... Rose fechou os olhos, com o corao disparado. ...eu estava segura o
tempo todo.
Eu no diria isso. Passou o polegar em seus lbios, entreabrindo-os.
Gemendo, Rose cobriu-lhe o polegar com a boca e o circundou com a ponta da lngua.
Mitchel apertou-a contra seu corpo rijo, forando-lhe a cabea para trs e beijando-a de
modo ardente na base do pescoo.
Ambos sentiram-se em chamas, e escutaram o chiado da chuva que comeara a cair l fora.
E em seguida, o estrondo de um trovo.

Captulo V

Sentada num sof abandonado em algum lugar aquecido da fbrica, Rose entreabriu os
lbios quando ele aprofundou o beijo.

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Hum! Agora entendo por que dirige um carro com labaredas pintadas no cap disse
ela, entre as investidas abrasadoras da lngua de Mitchel.
Aquelas palavras funcionaram como fogo num barril de plvora. Ele intensificou o beijo,
faminto por mais um pouco de Rose.
Meu Deus, beijar voc como provar um pedao do cu!
mesmo? Rose puxou a camiseta de Mitchel para fora da cala, introduzindo as mos
pelas costas largas e traando em seguida a linha elegante dos ombros avantajados. Para mim,
isto se parece mais com o pecado.
E isto? Puxando-a para o seu colo, Mitchel pressionou a virilidade excitada contra as
pernas dela.
Arqueando-se para frente e enterrando as unhas nos braos dele. Rose fechou os olhos,
enquanto Mitchel lhe suspendia a blusa e tomava um dos seios na boca, fazendo movimentos
circulares com a lngua em torno do mamilo. Torturada pelo prazer indescritvel, ela deixou a
cabea pender para trs, sentindo-se no meio de uma exploso de estrelas.
Mitchel se deteve por segundos, observando as faces afogueadas atravs da parca luz que
iluminava o ambiente. Rose no conseguia raciocinar. S o que desejava era a continuidade daquela
carcia extasiante.
Se no voltar a me beijar neste minuto, poderei enlouquecer. Espalmando a mo,
acariciou o rosto de Mitchel. No me pergunte por que, pois nunca imaginei dizer isso a um
homem outra vez, mas preciso de voc, Mitchel Ballard.
Fora de controle e com a respirao ofegante, ele a apertou mais, tornando a beij-la. As
mos exigentes percorriam as curvas femininas, embotando-lhe os sentidos e enchendo seu ser com
o aroma, o sabor e a essncia daquela mulher.
"Este homem est me devolvendo a vida", pensava Rose, enquanto os afagos de Mitchel se
tornavam mais ntimos e urgentes. Estava destruindo seus traumas e aos poucos chegando cada vez
mais perto de seu corao. Mas como isso era possvel, com algum que mal conhecia?
Reunindo foras do fundo da alma, Rose bateu com a bolsa na cabea dele e saiu correndo
pela escurido, tropeando nos destroos espalhados pelo solo. Conforme corria, tentava explicar
sua atitude:
Desculpe-me, Mitchel. Eu no posso... no devo... Comportei-me como uma... Oh, Deus!
Tenho uma filha de onze anos! No posso esperar que ela aprenda a impor limites aos homens se a
prpria me no d o exemplo.
Espantado com a reao inesperada, Mitchel demorou em perceber o que estava
acontecendo. Quando entendeu o que se passava, levantou-se, seguindo o som da voz dela.
Rose!
O chamado s a fez correr mais. Atormentada pela vergonha, apressava o passo, batendo em
objetos que no podia ver, at tropear numa pilha de latas.
O barulho fez Mitchel estacar, aterrorizado.
Rose, est me ouvindo?
No se aproxime.
Mitchel se virou na direo do som. Enxugou as gotculas de suor que lhe brotavam na testa.
Ao chegar perto, escorregou em uma substncia viscosa e mida. Com os olhos e nariz ardendo
devido ao cheiro forte que se apossou do ambiente, levantou-se com dificuldade.
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De suas mos pingava um lquido viscoso que tambm se espalhara por toda sua camiseta.
Rose permanecia encolhida no esconderijo que se formou pela queda das latas.
No pode dizer que no o avisei.
Posso dizer qualquer coisa que eu queira. E a arrancou do esconderijo. E voc ir
ouvir tudo o que tenho para lhe dizer. Mas no aqui.
Segurando-a firme pelo brao, guiou-a com cuidado por entre as latas cadas at a sada.
Solte-me!
No antes que me oua.
Est me machucando!
s parar de se contorcer.
Estou me referindo a suas palavras. No suportarei conversar sobre o que aconteceu h
pouco. Exaurida, Rose desistiu de lutar. S queria encontrar um buraco para me enfiar l
dentro e morrer...
timo. Mas veja se tem espao para mim, pois morrerei se no me deixar explicar o quo
arrependido estou. Nada aconteceu, alm de eu ter me comportado como um cafajeste. Meu Deus!
O que deve estar pensando de mim!
O que estou pensando de... voc?
Espere. Deixe-me terminar enquanto ainda tenho coragem. No tem do que se
envergonhar, Rose. Estava assustada. Eu a abracei, e as coisas fugiram do controle. Por favor, no
pense que no sei reconhecer uma mulher decente quando encontro uma. No sei o que deu em
mim. Mesmo me sentindo sozinho algumas vezes, no sou do tipo que sai por a se atirando em
cima das garotas.
O olhar desamparado de Mitchel quase a convenceu.
Lil sabe disso?
Mitchel deu de ombros.
Acredite-me. A verdade que sa com ela apenas uma vez e bebi tanto que no consigo
me recordar como acordei em sua casa no dia seguinte. Sorrindo para ela, passou a mo pelos
cabelos sedosos e revoltos. Voc uma dama, Rose Laurence.
Rose se viu indefesa com o beijo suave, doce e complacente de Mitchel, capaz de ameaar
sua promessa de nunca mais deixar que homem algum praticasse roleta-russa com seu corao.
Pensando assim, afastou-se.
Voc me perdoa?
Recusando-se a encar-lo, ela se desviou.
Est bem, eu o perdoo.
E obrigado pelo golpe na cabea. Pelo menos assim lembrei que tambm tenho uma filha,
que, se ao menos suspeitasse que sonhei em beijar voc ou qualquer outra mulher, faria um
escndalo.
Espere um minuto. Rose se indignou. Est tentando me dizer que o motivo pelo
qual no queria fazer aquilo era sua filha? Por qu? Tem medo de que ela lhe d uma surra?
No tenho medo de Sarah Jane. Apesar de no ser de sua conta, preciso tomar muito
cuidado na maneira como a trato at que ela faa doze...
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Ora, faa-me um favor! Como fui imbecil de acreditar no anjinho que me disse ter se
comportado como um cafajeste, quando na verdade s no se atirou em cima de mim por causa de
uma menina de onze anos, que, em minha modesta opinio, deveria usar uma focinheira.
E seu filho, uma coleira.
Rose bufou, furiosa, e empurrou o trax dele.
Tire as mos de meus cabelos!
No posso.
Fique sabendo que j fiz curso de defesa pessoal, sr. Ballard.
No os estou segurando de propsito. Na verdade, estou colado em voc.
O qu?! No! Com um movimento instintivo, Rose tentou tocar sua cabeleira, mas as
mos estavam grudadas na camiseta de Mitchel desde o momento em que tentou empurr-lo.
Mas o que isso?!
Se ainda no percebeu, estamos colados.
E agora, o que vamos fazer? Rose o fitava, assustada.
O que quer que seja, ter de ser rpido. Se no chegar em casa em breve, seu pai vir
atrs de mim armado.
Harvey? Voc que ter de ir armado atrs dele se no chegar logo em casa!
Por qu? Seu pai est com ms intenes em relao a minha me?
Bem, eu diria que o sentimento recproco. LouAnn me pareceu bastante interessada.
Por que no me disse isso antes? A essa hora seu pai pode estar assediando Lou, e eu aqui
colado em voc.
No fui eu que chafurdei no verniz.
E por acaso fui eu que derrubei aquelas latas?
Com as pernas entrelaadas, ambos prenderam a respirao. Mitchel foi quem tomou a
iniciativa de, a contragosto, fazer o movimento de retrocesso. Seu esforo foi em vo.
Acho que... nossas blusas esto grudadas tambm.
E agora? O que faremos, Mitchel?
Tive uma ideia!
Ele se lembrou do vasilhame com gasolina e a estopa que trazia na picape. Explicou a Rose
os detalhes do plano. Ela iria espalhar gasolina no pano e passar em suas mos para desgrud-lo dos
cabelos.
Est pronta?
Sim.
Como em uma dana, caminharam colados, dando passos sincronizados em direo
caminhonete. Tropeavam um no outro e, medida que tentavam se equilibrar, mais colados
ficavam.
Quando alcanaram a picape, gargalhavam da prpria situao. Permaneceram alguns
instantes parados, olhando-se, ofegantes.
O olhar de Rose foi atrado para os lbios de Mitchel como m num metal.
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O que ia me contar sobre Sarah Jane quando o interrompi?


Corro o risco de perd-la.
Em seguida, Mitchel falou-lhe de toda a situao relacionada filha.
Rose relembrou a cena da sobremesa ao jantar.
Espero que tenha a conscincia de que Sarah o est manipulando para que faa tudo o
que quer. Est permitindo que ela dite o modo como ir viver sua vida.
Eu sei. Mas o que voc faria?
Rose lembrou-se de sua prpria experincia. De Jack enchendo as crianas de presentes
carssimos no Natal, numa tentativa de compr-las com agrados, e de seu medo de perd-las para
ele.
No sei o que faria. A nica coisa que posso garantir que quero que descole sua mo de
minha cabeleira. No pretendo ser a razo da discrdia entre voc e sua filha.
Muito bem. Vamos acabar logo com isso. O galo est ali. Apontou a localizao e,
alguns minutos depois, com as mos encharcadas, conseguiu desvencilhar-se dos cabelos de Rose.
Adiante! disse Rose. Est preparado?
Mitchel baixou o olhar, fitando-lhe o rosto. Tinha a impresso de que durante desde sempre
procurara por ela. Por certo no estava preparado par essa descoberta.
Droga! No estou! E, sem aviso, enlaou-a com firmeza e tomou-lhe a boca num beijo
ardente.
Sentindo-se em brasa, Rose lutou para se desvencilhar, at que, dbil, entregou-se,
correspondendo quela carcia abrasadora. O beijo de Mitchel Ballard, o homem que parecia ter
sido feito sob medida para ela. No corpo, na mente e na alma.
Quando a sentiu dominada, ainda que por um breve tempo, Mitchel afastou a cabea.
Agora estou preparado, madame.
A maneira como pronunciava a palavra "madame", carregada de um charme irresistvel,
constitua um convite a explorar os rituais misteriosos que regem os relacionamentos entre os
homens e as mulheres sulistas.
Mitchel apanhou o vasilhame e entregou a Rose a estopa.
Segure isto, enquanto eu despejo.
No seria melhor colocar a gasolina no cho e, aos poucos, ir molhando o trapo?
Est tudo sob controle. Faa o que estou dizendo.
Se ele queria cham-la de madame, ento devia deixar que ela desse as ordens! Com essa
perspectiva, Rose acenou com o trapo para Mitchel, arremessando-o em seguida no solo.
Ele ficou furioso.
Um de ns ter de peg-lo, e no serei eu! Mitchel tentou for-la a dobrar os joelhos.
Com um movimento rpido que aprendera na aula de defesa pessoal, Rose esticou a mo,
golpeando com os dedos as costelas dele.
Vendo a expresso de dor estampada no rosto de Mitchel, ela cobriu a boca com a mo.
Perdo, no pretendia machuc-lo!
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No tem importncia... De repente, estacou, olhando para baixo. Oh, Deus!


Uma poa de gasolina se formara entre os ps deles. Sacudindo o galo, Mitchel extraiu a
ltima gota.
A boa notcia que nosso objetivo foi alcanado.
Rose segurou a blusa afastada do corpo.
Sim. Estamos altamente inflamveis.
De um s movimento, Mitchel retirou a camisa, jogando-a junto com o galo vazio dentro
da picape.
O que est fazendo?!
O que acha? Ele apanhou um cobertor e estendeu-o para ela. Pode se cobrir com
isto.
Sem outra opo, Rose cobrindo-se com a manta, retirou a blusa e o suti, enrolou-os e os
jogou na parte traseira da picape. Tentou subir no veculo, colocando os dois ps no estribo e dando
impulso. De nada adiantou.
Meneando a cabea, Mitchel debruou-se sobre o banco e, passando o brao por sua cintura,
puxou-a para dentro.
Rose ajeitou-se no assento.
Acho que este o momento em que digo: obrigada pelo empurrozinho.
E eu respondo: no h por que, madame. Girou a chave na ignio.
O motor engasgou e morreu.
Ou torcemos nossas blusas no tanque de gasolina ou no conseguiremos sair daqui.
Ningum fica sem gasolina hoje em dia. Rose analisou o ponteiro do marcador.
No acredito nisso! Estamos sem combustvel!
Bem, estamos a trinta quilmetros do posto mais prximo.
Coando os ombros e as costas, devido alergia do contato com o cobertor de l, Rose
encarou Mitchel.
Correo: estamos a quilmetros de casa, seminus, estou quase arrancando a minha pele
e...
...sem combustvel. Veja pelo lado bom: as coisas no podem ficar piores do que esto.
Rose parou de se coar.
Gostaria que no tivesse dito isso.

Captulo VI

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No posso acreditar que voc no tem um telefone celular. Coando as costas com um
galho que encontrara na beira da estrada, Rose caminhava um pouco atrs de Mitchel. Ou pelo
menos um walk-talk.
Como o dos filmes policiais que minha tia Tilly costumava ver na tev? Ora, Rose, isto
aqui a vida real!
Tilly sua tia?
Sim, irm de meu pai. E Toby est certo. Ela faz o melhor milk-shake do mundo.
Terei de experimentar, qualquer dia.
melhor se apressar.
Mitchel se virou e comeou a andar de costas, com os polegares enganchados na cintura da
cala jeans. Contou a Rose toda a histria que ela j sabia sobre a iminente falncia da tia.
Falar com esses bancrios o mesmo que estar conversando com uma gravao. No
importa que argumentos usemos, eles sempre respondem o que esto programados para dizer.
Deveriam ser um pouco mais humanizados.
mesmo? Rose sentiu o corao bater to fraco quanto a opinio que Mitchel tinha
sobre sua profisso.
Mais cedo ou mais tarde teria de lhe dizer a verdade. Sentia-se como uma covarde.
Mas por que dava tanta importncia ao que aquele desconhecido podia pensar a seu
respeito? Afinal, no queria se afastar dele? Se Mitchel sentisse repulsa por ela, tudo seria mais
fcil.
H algo que gostaria de lhe dizer, Mitchel. Para ser franca, no gostaria, mas...
Voc est salva! A vem um carro.
Tirando uma lanterninha do bolso que pegara na picape, colocou-a acima da cabea.
Rose voltou o olhar para a estrada e piscou vrias vezes, devido luz do farol que a
ofuscava. Instantes depois, um jipe Cherokee parou no acostamento prximo deles.
Mitchel a conduziu at a janela da porta do passageiro. O vidro automtico foi baixado, e
logo apareceu um rosto de mulher iluminado pela lanterna, que ele direcionara para dentro do
veculo.
Rose avistou uma morena chamativa vestida com um palet azul, que, embora feminina,
parecia um traje formal.
Reconheci a picape da sra. Ballard quando passei em frente fbrica.
Rose observou o olhar apreciativo que a mulher pousou no torso de Mitchel e o de
desconfiana que direcionou a ela. No podia culp-la. Afinal, enrolada em um cobertor, com os
cabelos desgrenhados e cheirando a gasolina, deveria estar parecendo alguma fugitiva de um
manicmio.
Tudo bem, sr. Ballard?
Pelo sotaque, podia-se constatar que ela no era do Kentucky.

37

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Como pode ver interveio Rose , ele conseguiu escapar antes que eu ateasse fogo a
suas vestes.
A mulher piscou, confusa.
Como?
Mitchel voltou-lhe um olhar de censura.
Deixe-me falar com ela. Guardou a lanterna no bolso. Olha, pode no parecer, mas
no estamos precisando de ajuda.
Atnita com o que escutou, Rose estendeu a mo para dentro do carro e segurou o brao da
morena.
Eu pareo algum que no precisa de ajuda?
Moa, posso lhe garantir que no sou psiquiatra.
Com um sorriso de escrnio, Mitchel retirou o brao de Rose de dentro do Cherokee.
Acredite no que lhe digo. Tenho a situao sob controle.
Da mesma forma que tinha o galo de gasolina sob controle? perguntou Rose,
revoltada.
Querida, porque no colei seus lbios em vez de beij-los?
Arqueando as sobrancelhas, a mulher alternou o olhar entre os dois.
Entendo.
No, no entende. Rose tocou a mo a maaneta, pretendendo entrar no carro. Por
favor, me d uma carona de volta cidade...
Mitchel a deteve, batendo a porta.
No iremos a nenhum lugar. E voltando-se para a morena: Gostaria apenas que me
emprestasse seu celular. E fao questo de pagar pela ligao.
No seja tolo. Pode us-lo vontade disse a mulher, toda insinuante.
Enquanto Rose lutava para libertar-se, Mitchel ligou para o irmo, dando-lhe as coordenadas
de onde se encontravam. Em seguida, devolveu o aparelho, sem ao menos agradecer. Pelo visto, no
havia possibilidade de faz-lo mudar de ideia.
Meu irmo j est vindo para c. No h por que det-la por mais tempo.
A jovem sorriu, resignada, e deu partida.
Quando Rose se viu livre dos braos de Mitchel, saiu correndo atrs dela, acenando e
chamando-a de volta. Parou assim que avistou os faris desaparecendo distncia.
Retornando, ajeitou o cobertor em volta de si.
Voc me deve uma explicao. O que significou aquilo?
No quis pegar carona com ela. Mitchel se sentou no acostamento sobre um tronco de
rvore cado.
Rose caminhou at ele, suspendendo o cobertor acima dos joelhos e sentando-se a seu lado.
Por qu? Tambm tem um lapso de memria com ela?

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Rose, eu no gostaria de ser visto com aquela mulher, e aposto que voc tambm no.
Esta cidade pode ser bastante acolhedora, mas no para gente igual a ela.
Por que no? Quem ela?
Mitchel levantou-se, no suportando mais estar to prximo daqueles lbios, que o
convidavam a desfrutar as delcias que lhe ofereceram minutos atrs. Foi at a beira da estrada para
tentar avistar algum sinal do carro de Matt.
Rose o seguiu.
Quero uma explicao, Mitchel. Meus filhos devem estar preocupados, imaginando o que
aconteceu com a me deles, e graas a voc aquela moa no me levou at eles.
Pois pode me agradecer, porque aquela mulher com quem no deixei que pegasse carona
a gerente do First National Bank. Seu nome ...
No me diga.
Tratava-se de Constance Martin. A nova chefe de Rose.
No sabia que gostava de brincar de adivinhar nomes.
Rose ficou aturdida demais para responder. Ou mesmo adivinhar por que Mitchel estava se
distanciando dela. Cada vez que ele saa de perto, sentia um arrepio de frio, como se o sol tivesse se
escondido atrs de uma nuvem. E no era s do calor que emanava dele que sentia falta, mas
tambm de sua companhia.
No que esperasse isso de Mitchel Ballard. De certo a nica atrao entre eles era sexual,
apesar do modo carinhoso e ntimo como a chamara de "querida". Flagrou-se imaginando-os como
uma famlia. Ele era um pai amoroso. At muito indulgente. Bianca em breve estaria na idade em
que precisaria do amor de um pai. Sempre se sentiu capaz de ensinar tudo a Toby, menos como ser
um homem. E no podia contar com Harvey para isso.
Talvez tudo o que Sarah precisasse fosse uma famlia. Gostaria de mostrar quela menina
que ela podia amar outras pessoas alm de seu prprio pai.
Esfregou a mo na testa. Aquilo era insano. Como, em menos de vinte e quatro horas, podia
pensar em formar uma famlia com um homem que mal conhecia?
Alm disso, Bianca odiava Sarah Jane, e at mesmo Brutus detestava Chauncey.
Naquele momento, ouviram o barulho de uma sirene se aproximando. No demorou muito,
uma radiopatrulha apareceu no topo de uma elevao da estrada e girou, parando perto deles.
Rose pensou que essa seria a melhor forma para fechar com chave de ouro seu primeiro dia
em Perfection. E ltimo. Sem o trabalho, que em breve perderia, no teria outra opo seno voltar
para Chicago e pleitear o cargo que ocupava na filial de l.

No caminho de volta, Rose teve de suportar o sermo de Matt, enumerando as pequenas


infraes que ela cometera naquele dia. Ao chegarem casa de Lou, despediu-se do irmo de
Mitchel e saiu meneando a cabea e praguejando baixinho.
Quando havia quase atingido a porta da frente, percebeu que Mitchel corria em seu encalo.
Rose, espere! E envolveu-lhe a cintura.

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Olhe, amanh terei de enfrentar uma longa viagem de volta a Chicago, portanto, se no se
importa, gostaria de me recolher.
Baixando o olhar, Mitchel recostou o ombro contra o batente.
Rose, considerando o que passamos hoje, no a culpo por querer partir. Mas odeio achar
que o far sem me conhecer de verdade.
Rose o encarou.
O que disse?
Isto. Pigarreou, apontando em volta. Perfection... um timo lugar para se formar
uma famlia.
Voc disse formar uma famlia?
Bem... para viver em famlia. Pelo menos costumava ser assim. Fechou os olhos, no
acreditando que a estava convidando a ficar. E poderia voltar a ser, se esses sanguessugas do
banco abrissem um pouco a guarda.
Voc ama Perfection, no?
Pego de surpresa com a questo, Mitchel fitou-a com tristeza, e em seguida desviou o olhar
para as casas ao longo da rua.
Conhecia todos os vizinhos de longa data, bem como a histria de cada um, assim como eles
sabiam da sua. Aps seu divrcio, eles lhe deram apoio, e at o fizeram ganhar cinco quilos entre os
jantares que lhe ofereciam para que no se sentisse s. Podia dizer que eram de fato uma grande
famlia.
Abriu os lbios num sorriso suave.
Tem razo. Amo esta cidade. Deu de ombros. Mas sei que no todo o mundo que
gosta.
Eu poderia me adaptar, se tivesse uma razo para ficar. "Como um emprego."
Mitchel inclinou-se em sua direo.
Est falando srio?
Mal conseguindo respirar, Rose murmurou:
Claro que sim. Vim de Chicago com minha famlia esperando que pudssemos comear
uma nova vida.
Mitchel tomou-lhe a mo.
Ento, vai ficar?
Rose olhou para a mo pousada sobre a dela. Era curioso como um simples gesto podia fazla sentir-se to segura.
Quer que eu fique?
O corao de Mitchel comeou a bater descompassado. De repente, lembrou-se de Sarah.
Isso no tem importncia, e voc sabe por qu.
Foi a vez de ela se lembrar da menina. Soltou-se dele e se virou.
No o culpo. Mas, de qualquer forma, no posso ficar.
Mitchel colocou as mos em seus ombros, fazendo-a virar-se.
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No pode ou no quer?
No quero. Afinal, tinha seu orgulho.
No acredito. No me beijaria daquela maneira na fbrica se no estivesse disposta a
tentar de novo. A recomear a viver. A me deixar faz-la sentir-se uma mulher outra vez.
Puxando-a para si, Mitchel ergueu-lhe o queixo, para que Rose o encarasse.
Diga-me. Se no existisse nada em nosso caminho, voc ficaria?
Como voc mesmo disse, que importncia isso tem?
Eu preciso saber. E aproximando os lbios dos dela, sussurrou: Diga.
Rose entreabriu os lbios, no para responder, mas para receber os dele.
Mitchel a beijou, sem poder resistir. Naquele momento a porta da frente se abriu.
Ouvimos um barulho aqui fora... Harvey, esquea esse incenso e venha aqui. Lou
Ballard segurou a porta at que o pai de Rose aparecesse a seu lado, colocando o brao por cima do
ombro dela.
Os dois ficaram em silncio, de olhos arregalados, fitando o casal.
Aps um longo tempo, Harvey se manifestou:
Ento, crianas, vocs se divertiram?
Nossa, papai! No sabe como estou aliviada em saber que no se preocupou comigo.
Temi estar estragando a noite divertida que por certo estavam tendo.
Por falar nisso... Mitchel retirou a mo de Harvey do ombro da me. ... voc est
bem, Lou?
Claro que sim! Aproximou-se de Rose. Por que chegaram to cedo? Harvey e eu
estvamos comeando a ouvir minha coleo de Barry White.
No esta noite, Lou. Rose puxou o pai Harvey pela mo. Papai e eu precisamos ter
uma conversa com as crianas agora mesmo.
Ns as colocamos para dormir h uma horadisse Harvey.
Isso mesmo. Bianca ficou no beliche com Sarah Jane, e Chauncey...
Colocaram as meninas no mesmo quarto?!
Sim. Toby ficou com o aposento para hspedes com Brutus. Voc dormir comigo, e
Harvey, com Mitchel.
Pai, no me pea para explicar agora, mas no poderemos ficar aqui em Perfection. E
falando prximo a seu ouvido: Acho que no tenho mais o emprego.
Que pena, Rose! Sentirei saudade de voc e das crianas.
O qu?!
No h motivo algum para eu sair daqui.
Girando nos calcanhares, Rose pressionou os dedos nas tmporas, irritada.
Escute, depois do dia que tive, no tenho condies de discutir mais nada hoje. Se no se
importa, vou tomar um banho e me deitar. Continuaremos esta conversa pela manh. E disparou
pelo corredor.
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Rose! Mitchel a chamou, alcanando-a e detendo-a ao p da escada.


Por favor, solte meu brao.
No at que me responda: no quer ou no pode ficar?
Mitchel, j lhe ocorreu que nenhum de ns sabe o que o outro faz para ganhar o sustento?
Posso lhe dizer tudo o que queira saber sobre mim. E, embora possa achar estranho, j sei
tudo o que preciso saber sobre voc.
Ela meneou a cabea.
Nem tudo. E acredite: quando souber, no desejar que eu fique.
Por que no me deixa decidir isso? indagou, colocando as mos na cintura envolta
pelo cobertor.
Me, voc est a?
Ambos ergueram a cabea, e depararam com Toby parado no topo da escadaria, esfregando
as plpebras.
Sim, docinho.
Brutus me disse que no est conseguindo dormir e quer que voc cante uma cano para
ele.
Apoiando-se no corrimo, Rose fitou Mitchel. E viu algo novo no olhar daquele homem,
alm do desejo que at ento o vira refletir. Algo como cumplicidade.
Preciso ir. No podia permitir apaixonar-se por um estranho em apenas um dia. Afinal,
considerava-se uma mulher de bom senso. Longe dele, falou por sobre o ombro: No posso. E
no quero.

Na manh seguinte, Rose estava debruada na pia do banheiro, lavando os cabelos mais uma
vez, na tentativa de remover os ltimos vestgios de verniz e gasolina. Enquanto isso, dialogava
com a filha, tentando entender o motivo pelo qual em menos de doze horas a menina mudara por de
opinio e se opunha ao retorno a Chicago.
No me disse que iria morrer se tivesse de morar na mesma rua que Sarah Jane?
Isso foi antes de conhec-la melhor. Ela apenas uma menina insegura, produto de um
lar despedaado. Temos muito em comum. Na verdade, criamos um elo ontem noite. Como irms,
mesmo.
Rose secou os cabelos com a tolha e cheirou-os. Ainda recendiam a verniz.
Em apenas uma noite?
Por que no? No se apaixonou por Mitchel em apenas um dia?
De onde tirou essa ideia?!
Vi vocs quase se beijando, me. Mas no se preocupe. Sarah j estava dormindo. Do
jeito que ela se sente em relao ao pai, por certo no iria gostar. Sabe o que fez na ltima vez em
que Mitchel ia sair para um encontro? Colocou o remdio para dormir da av num chocolate quente
que lhe ofereceu antes que ele sasse de casa.

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Isso explicava o sono absurdo de Mitchel, que lhe causou a falta de memria ao acordar ao
lado de Lil.
No tenho nada a ver com isso, filha. No estou interessada em Mitchel, e muito menos
em suas histrias amorosas.
Que pena... Pois ele parecia bem interessado em voc, apesar de sua aparncia. Por falar
nisso, o que aconteceu com sua roupa?
Rose explicou toda a maratona da vspera. Inclusive o incidente com Constance Martin.
Entende agora por que no podemos ficar em Perfection, Bianca?
Mas no tem certeza de que perdeu o emprego. Nem ao menos falou com sua nova chefe.
Bianca cruzou os braos, desafiadora. Sabe o que eu acho? Que est usando Constance como
desculpa para fugir de Mitchel.
Rose enrolou a toalha na cabea e encarou, indignada, a filha. Quando ia responder, foi
interrompida por leves batidas na porta.
Preciso usar o banheiro! gritava Toby, do lado de fora.
Bianca deixou-o entrar.
Aonde vai, todo arrumado, a esta hora, filho?
Lou prometeu levar-nos para pescar, vov e eu.
O garotinho exibia o sorriso mais radiante que Rose j vira no rosto dele.
Olhando para o corredor atravs da porta aberta, avistou dois cachorros dando lambidas no
focinho um do outro.
No acredito! Em uma nica noite o mundo virara de cabea para baixo!
Saiu para o corredor com Bianca, deixando o menino a ss no banheiro.
Vou voltar para a cama. Afinal, se Toby ainda ir pescar, no sairemos daqui to cedo.
V, filha.
Parece que vai ficar, Rose Laurence. Pelo menos por mais um dia.
Ao ouvir o som da voz sonolenta de Mitchel, Rose virou-se depressa. Prendeu a respirao.
Ele estava de p atrs dela com uma mo apoiada na parede, trajando apenas um pijama azul que
deixava as pernas longas e musculosas mostra e combinava perfeio com a tonalidade de seus
olhos. Sem conseguir controlar seu impulso, deixou-se apreciar todo o corpo masculino.
Espero no t-lo acordado.
No me acordou. Na verdade, Mitchel passara quase toda a noite em claro, pensando
nela. Chegou mais perto. Dormiu bem?
Como uma pedra.
"Rolando na ribanceira", concluiu Rose.
Sempre acorda assim?
Rose foi tomada de pnico. J havia esquecido que estava trajando um robe vermelho xadrez
que Lou lhe emprestara e uma toalha enrolada na cabea.
Meu Deus! Deu-lhe as costas, batendo na porta do banheiro e pedindo ao filho que a
deixasse entrar.
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Mitchel segurou-a pelos ombros, forando-a a encar-lo.


Sempre acorda assim to adorvel? E puxou-a para si. Passe o dia comigo. Farei
com que ele seja maravilhoso.
A proposta lhe parecia irresistvel. Mas no podia ceder.
Sem chance. Voc precisa da guarda de Sarah, e eu, de voltar a Chicago.
Naquele instante, a porta do banheiro se abriu, e Toby se colocou entre eles, empurrando
Mitchel.
Mame, voc est bem?
Rose agachou-se, abraando o filho.
Sim, mas obrigada por me defender.
Mitchel passou a mo nos cabelos da criana.
Faz muito bem em proteger sua me. assim que um homem age quando ama uma
mulher.
O menino sorriu, correndo em disparada pelo corredor. Rose entrou no banheiro.
Vou terminar de lavar os cabelos. Fechou a porta atrs de si e, suspirando, recostou-se
nela.

Captulo VII

Certo, Pete. Quero que leve nossas coisas de volta a Chicago dizia Rose ao telefone da
cozinha dos Ballard, tentando no olhar na direo de Mitchel, que a encarava com um olhar to
afiado quanto a faca com a qual cortara as fatias de presunto que fritava.
Est servida? ofereceu, levantando uma fatia num garfo.
Embora parecesse delicioso e estivesse com muita fome, Rose preferiu recusar. Uma
refeio juntos, outro convite para que ela ficasse e sua resoluo iria por gua a baixo.
Pode deixar, Pete. No vou mudar de ideia de novo. Quanto isso vai me custar? Um
instante depois, fechou os olhos, impaciente. Tudo bem. Eu o avisarei se desistir de voltar. O que
no acontecer.
Aps desligar, Rose se dirigiu bancada e apanhou uma caneca de caf. Em seguida,
encostou-se no batente da porta, observando o jardim de Lou. Deixou escapar um sorriso ao
perceber que era ladeado por pedaos de pra-lamas velhos. Lou no podia ser mais diferente da
sra. Cooperschmidt e at de sua prpria me. Mas, ao que parecia, Harvey gostara dela.
Imaginou se seu pai no estava apenas flertando com Lou e at que ponto era sendo sincero
ao dizer que no retornaria a Chicago. E quela altura, Rose no sabia mais qual seria a reao de
seus filhos quando soubessem que teriam de dizer adeus a Perfection para sempre.
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Mas ela era a cabea de seu pequeno cl. Portanto, se algo no era bom para ela, no poderia
ser para sua famlia tambm. Quando soubessem que era uma bancria, no seria mais benquista ali.
Sendo assim, estava tomando a deciso mais acertada. Ponto final.
Colocando a caneca de volta na bancada, desceu os degraus da pequena escada e saiu para o
jardim.
Mitchel sorveu alguns goles do caf que acabara de pegar para si. Deteve-se a analisar Rose,
que usava um short jeans. Suas pernas eram exatamente como as imaginara. Longas, bem torneadas
e... cruis. Pois pareciam estar sempre se afastando dele. Seria necessrio um milagre que a fizesse
ficar.
Com licena, senhora. Estes cachorros so seus?
Ao ver um oficial uniformizado do Controle de Zoonoses Estadual se aproximar de Rose
com Chauncey e Brutus, debaixo de cada brao, Mitchel pousou a caneca e disparou para o jardim.
Talvez aquele pudesse ser aquele seu milagre.
Por detrs dos culos de lentes grossas, o oficial encarou Mitchel.
Ol, amigo. Achei estes dois no jardim da frente. Nenhuma identificao. Sabe algo
sobre eles?
Mitchel pegou Chauncey.
Este aqui acabou de chegar de Atlanta com Sarah. Um presente que minha ex-mulher lhe
deu. O outro pertence a essa senhora. Se ele abocanhar seu brao, no se preocupe. Estar apenas
tentando ser amigvel.
O oficial soltou uma gargalhada.
Foi isso o que ela lhe falou?
Ignorando a zanga de Rose, Mitchel voltou-lhe um sorriso irnico.
Sim.
Soube que ela negou ter vandalizado a fbrica de mveis ontem noite. Matt me contou.
Rose bufou, irada.
Como pode dizer uma coisa dessas?! Eu no fiz nada! Mitchel, diga a ele que eu no...
Respirando fundo. Rose se lembrou de que no ficaria naquela cidade por mais do que vinte e
quatro horas. Assim, pouco importava o que aquela gente pensasse dela. Pode devolver meu
cachorro?
Tomando o animal do oficial, deu-lhe as costas e foi andando.
Ei! Aonde pensa que vai?
Rose estacou, encarando-o.
H alguma lei em Perfection que me proba de entrar nesta casa com meu cachorro?
No. Mas h uma que determina que no se pode sair de casa com um cachorro sem
coleira. O homem retirou um bloco de notificao da prancheta, comeando a escrever. Serei
obrigado a comunicar sua violao ao distrito do condado e abrir um processo contra a senhora.
Rose fez o caminho de volta at o oficial pisando firme.
Escute: irei embora daqui amanh. No pode apenas me dar uma multa?

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Como aquela que ganhou estacionando em local proibido? De modo algum. Desta vez a
senhora cometeu uma contraveno.
Ento por que no multou Mitchel? Porque seu amigo? O que o senhor ? Algum
oficial corrupto?
Fique sabendo, madame, que tenho muito orgulho de ter Mitchel como meu melhor
amigo. Mas o motivo pelo qual no o multei porque ele no infringiu a lei. Esta a casa dele. E de
acordo com o endereo que me deu, no a sua.
Entendo. Qual seu nome? Preciso saber quem acabou de me citar.
O mesmo dele.
Mitchel?
No, Rose, o nome dele Mike...
No me diga.
Ela gosta de adivinhar nomes.
Detesto fazer isso! gritou Rose, arfando. E os irmos Ballard tambm! At logo!
Depois que a porta bateu, Mitchel sorriu largo.
Muito obrigado, irmo. Voc acaba de me fazer um grande favor.

O reflexo de um raio e o barulho da chuva no teto despertaram Rose do sono leve. Ao


contrrio das outras noites em que, exausta, nem conseguia mudar de roupa para dormir.
Nas ltimas semanas dedicara-se a limpar e esfregar cada centmetro do nmero duzentos e
vinte e dois da Magnlia Street.
Pensara em rescindir o aluguel da casa e se hospedar em um motel at que sua audincia
chegasse, mas depois das despesas que teve com a viagem e a taxa extra pelo atraso na mudana,
suas finanas no seriam suficientes para cobrir o gasto com a estada.
Vestiu o robe e desceu as escadas para apanhar alguns baldes e colocar embaixo das goteiras
provocadas pelos buracos na forrao. Aps posicion-los de maneira estratgica, dirigiu-se
cozinha para preparar um ch. No caminho, parou para acionar o interruptor da sala de jantar.
Nenhuma luz.
Sorriu, conformada com os problemas daquele imvel. Acendeu a lmpada do corredor e
entrou na cozinha. Era difcil admitir, mas estava satisfeita com o fato de no ter optado pelo motel.
Sentia-se ligada quela casa de um modo como nunca se sentira em relao ao apartamento bemestruturado que se acostumara a chamar de lar durante tantos anos. Conhecia todos os defeitos
daquela moradia, e por incrvel que pudesse parecer conseguia conviver em total harmonia com
eles.
Na vspera, contatara Pete, o dono da companhia de mudana, para deix-lo de sobreaviso.
Garantira-lhe que se mudaria dentro de um ou dois dias. Chegara a empenhar sua palavra. Afinal, a
famigerada audincia seria dentro de seis horas. Depois disso, s precisaria confirmar com Violet
Pringle se seu pedido de transferncia para a filial de Chicago fora aceito, e estaria pronta para
partir.
Serviu-se do ch.
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Porm, uma parte dela no queria sair dali. Talvez fosse pelo fato de sua famlia poder
desfrutar naquele imvel tudo o que no podia em seu antigo prdio.
Cortando uma fatia do bolo de cenoura que Widow Corbett lhe trouxera no dia anterior,
concluiu que aquele sentimento de pesar se devia em parte acolhida que recebera por parte dos
vizinhos. Quase todos os moradores haviam se revezado entre visitas e convites para receb-la em
seus lares. At ento no conhecia o significado da palavra hospitalidade.
Ou simplesmente amizade, como era o caso de Kathy Hardy, com quem mais se identificara.
No entanto, no revelara a nenhum deles sua ocupao profissional. Dissera apenas que a vaga que
lhe fora prometida no estava mais disponvel. Tambm no comentara sobre sua breve partida para
Chicago. No queria decepcion-los.
De certo modo, envolvera-se com os problemas. Planejara um roteiro turstico para o sr.
Terwilliker, cujo sonho era conhecer Chicago. Ajudara Widow Corbett a organizar suas finanas e
at vivenciara a crise pela qual a amiga Kathy e seu marido, Dave, estavam passando.
Suspirou, melanclica, pondo a xcara na mesa. Nas poucas semanas que vivera em
Perfection, fizera mais amigos do que em todos aqueles anos em Chicago. No s ela. Bianca e
Sarah se tornaram inseparveis, e com isso a menina fora enturmada no ciclo de amizades da filha
de Mitchel. Toby levava a tpica vida de um menino de seis anos, jogando bola de gude com os
garotos de sua idade e assustando as meninas que brincavam com eles. E em casa corria com Brutus
pelo jardim at que os dois cassem exaustos no cho.
A nica coisa que a irritava era a estreita convivncia entre seu filho e Mitchel. Sentia cime
ao ouvi-lo contar aonde Mitchel o levara, o que fizera e as coisas que lhe ensinara. Embora aquela
relao parecesse estar fazendo muito bem a Toby, no podia evitar de se arrepender de t-la
consentido. Em breve teria de terminar, e no sabia como Toby reagiria.
Lavou e enxugou a xcara, guardando-a em seguida no armrio. De repente, ouviu batidas
ritmadas na porta da frente, amortecidas pelo barulho da chuva. Apurou a audio. O mesmo som se
repetiu. Por certo, havia algum do lado de fora. Acendeu a luz do corredor. Em seguida, p ante p
aproximou-se da porta, rezando para que algum relmpago ajudasse a identificar o visitante.
Segundos depois, um trovo ribombou e a descarga eltrica iluminou, ainda que por alguns
segundos, todo o ptio em frente porta. Foi o suficiente para avistar um rosto encostado no vidro
da janela, encarando-a.
Rose deu um pulo para trs. Depois, rodando em crculos e sacudindo as mos para baixo e
para cima, forava-se para raciocinar com clareza. A primeira ideia que lhe ocorreu foi chamar a
polcia. Mas, com a sorte que tinha, o policial Ballard viria at ali e ainda a multaria por no ter
consertado a luz da entrada principal.
Talvez soltar Brutus para assust-lo. No, no, o cachorro j se encontrava em situao
delicada.
Rose, voc est ai? Uma batida mais insistente se fez ouvir. Sou eu, Mitchel. Abra.
Graas a Deus! murmurou. Ajustou o cinto do robe, ajeitou os cabelos e girou a
maaneta. O que pensa que est...
A viso que se descortinou diante dela a fez perder a fala. Os cabelos de Mitchel estavam
ainda mais negros e brilhantes pela umidade. Gotas de chuva escorriam-lhe pelo rosto, seguindo at
os lbios. A camisa de cambraia colava-se no peito como uma segunda pele. Rose baixou o olhar e
percebeu que um dos ps dele estava calado e o outro no.
No tive tempo de encontrar o par.
E imaginou que iria ach-lo aqui?
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Cruzando os braos, Mitchel tomou flego.


Claro que no.
Rose percebeu que ele tremia de frio. Segurando-o pela mo guiou-o para dentro. Ordenou
que no se movesse. Em seguida, para o andar de acima e logo retornou com uma toalha limpa, que
entregou a Mitchel.
melhor ter uma boa razo para estar espreitando pela minha janela s trs da manh e
quase me causar um infarto.
No estava tentando espion-la para ver como fica de camisola, se isso o que est
pensando.
Rose enrubesceu.
E por que veio aqui a esta hora?
Para verificar se estava tudo bem. Vi algumas luzes acesas durante muito tempo e achei
que as crianas podiam estar com algum problema ou... voc.
O olhar meigo de Mitchel envolveu-a por completo. No corpo e na alma.
Bem... est tudo em ordem. Foi s... a chuva... e os buracos no teto.
Mitchel aproximou-se, hesitante.
Desculpe-me. Acho que no devia... Afinal, no de minha conta. Inclinou-se
entreabrindo os lbios.
Aquele movimento provocou um cataclismo mental em Rose.
Sem se dar conta, imitou o movimento, oferecendo-lhe a boca sedenta.
Mitchel recuou.
Perdo. No vou importun-la de novo.
Rose segurou-o.
Espere. Foi muito gentil em ter vindo. Voc est ensopado. melhor tirar essa roupa
antes que pegue uma pneumonia.
Quando ele retirou a camisa, Rose tirou a toalha que estava pendurada em volta do pescoo
largo e secou-lhe as costas, os ombros e o peito. De repente, notou uma cicatriz que se estendia do
ombro direito omoplata.
Como conseguiu isto?
Mitchel riu, divertido.
No ltimo aniversrio de casamento no dei a Ellie o anel de brilhantes que ela desejava.
Em vez disso, presenteei-a com um buqu de flores. E, como sempre fazia quando era contrariada,
minha doce esposa arremessou em mim o primeiro objeto que viu. E conseguiu me acertar.
Rose sentiu um aperto no corao.
Eu adoro rosas. Sobretudo as de cor de ouro vermelho.
Mitchel virou-se.
Como a cor de seus cabelos luz do sol. Eles so como voc: especiais.
Rose tinha conscincia de que ele a tomara nos braos.
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O que sabe sobre mim?


Mitchel franziu o cenho.
Vejamos... Sei que a melhor me do mundo. Pelo menos, foi o que Toby me disse. E
Harvey...
Meu pai lhe falou sobre mim?
Os olhos de Rose se arregalaram. Fizera toda sua famlia prometer jamais mencionarem que
trabalhava. Mas no podia confiar na lngua solta de seu pai.
Mitchel fez um muxoxo.
Sim. Disse que voc quem sempre joga o lixo fora.
E por isso me considera especial? Posso lhe mostrar estatsticas que apontam para o fato
de que a maioria do lixo da Amrica jogado fora por mulheres.
Mitchel gargalhou. Em seguida, tomando flego, passou a t lha em volta do pescoo de Rose
e puxou-a mais para perto.
Voc uma mulher forte. Ergueu-lhe o queixo. ao se dedicar demais a cuidar dos
outros, acabou por se esquecer de si mesma.
Inalando o aroma agradvel que emanava da pele masculina, Rose tentou se convencer de
que nas ltimas semanas no sentia falta dele.
No tive escolha.
Poderia ter desistido a qualquer momento. Mas entregar os pontos no de sua natureza.
Voc acredita que quer me conhecer, Mitchel, mas acredite-me: melhor no.
Ele a estreitou de encontro a si.
Nunca ir me fazer acreditar, Rose. E talvez eu nunca consiga convenc-la de que, no
importa como as coisas possam lhe parecer amanh, eu a quero bem. Mas tudo o que sei que
tenho de tentar. Consegue entender isso?
Rose meneou a cabea.
No. Tem certeza de que no est se lembrando daquela terrvel jornada fbrica de
mveis?
Mitchel a afastou um pouco, colocando uma mecha dos cabelos revoltos para trs da orelha
delicada.
Sei que j devia ter lhe dito, mas...
Mitchel? Pensei ter ouvido sua voz. Toby descia as escadas correndo, e foi abra-lo
pelos joelhos.
Mitchel o acariciou.
Desculpe se o acordei, amiguinho.
No. Foi o trovo que me acordou. A criana bocejou.
Venha, docinho. Vou coloc-lo na cama. E Rose o puxou pela mo.
Desvencilhando-se da me, Toby tornou a se aproximar de Mitchel.
Prefiro que voc me leve para dormir e me conte uma histria.
49

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Mitchel olhou para Rose, indeciso.


Tudo bem se eu o acompanhar?
Embora atordoada, ferida e acima de tudo preocupada com a reao do filho quando tivesse
de deixar Mitchel, ela assentiu.
Segura isto para mim? Mitchel entregou-lhe a camisa molhada. Eu ia vesti-la, mas
creio que Toby no iria gostar de montar em minhas costas midas.
Minutos depois, Rose ouviu Mitchel falar bem prximo dela:
Fez um belo trabalho. Toby um menino adorvel.
Obrigada.
Obrigado por ter permitido que eu fizesse parte da vida dele.
Rose o encarou.
J percebeu a situao incmoda em que me colocou? Sabia o tempo todo que eu no iria
ficar, e mesmo assim deixou que Toby se apegasse a voc. E agora, para fazer o que melhor para
todos ns, terei de magoar meu filho.
Mitchel tomou-a nos braos de maneira to arrebatadora que o ar lhe fugiu dos pulmes.
E a mim. Dizendo isso, Mitchel cobriu-lhe os lbios num beijo quente, possessivo e
to profundo que Rose perdeu as foras, quase desfalecendo.
Ele a encostou na parede at que recobrasse a energia.
Volte para Chicago. Viva em segurana. E quando se lembrar de Perfection, recorde este
beijo. Arrancou a camisa das mos entorpecidas. Adeus, querida.
Rose permaneceu sentada um longo tempo aps ele ter partido inalando perfume da toalha
mida que ainda guardava a essncia de Mitchel.

Captulo VIII

Me, Toby no quer vir. Acho que est chorando!


Do lado de fora da sala de tribunal do juiz Angus MacDowell, no Distrito Municipal de
Winsome, centro de Perfection, Rose olhou por sobre o ombro para Bianca, que esperava pelo
irmo.
Toby, alguns metros atrs, mantinha o rosto virado para a parede. Seguida pelo pai e pela
filha, Rose dirigiu-se ao menino.
Qual o problema, docinho?
Fungando, Toby passou as costas da mo no nariz.
50

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Voc ser presa, e foi tudo minha culpa. Devia ter dito a Brutus que ficasse dentro de casa
at que eu chegasse da pescaria.
Rose o fez virar-se de frente para ela, esfregando-lhe os ombros com carinho.
No serei presa, meu amor. O mximo que pode acontecer ter de pagar uma multa.
O menino enxugou uma lgrima que lhe escorria pelo rosto.
Quer dizer... dar dinheiro?
Isso mesmo, garoto esperto. Em seguida, ajudou-o a limpara a face. Agora, vamos
enfrentar logo isso. Temos de entrar.
Abrindo a porta, guiou a famlia para dentro do tribunal. Um momento depois, estacou
atnita por encontr-lo repleto.
Nossa, mame! Parece que voc est mais famosa do que Madonna.
, Bianca. Basta saber se o juiz f dela.
No entanto, ao guiar as crianas por entre as fileiras de cadeiras, procurando lugares para
acomod-las e distinguindo entre os semblantes seus vizinhos da Magnlia Street, Rose se encheu
de coragem.
Estavam todos l. A sra. Corbett, os Terwilliker e outros, sorrindo-lhe e desejando-lhe boa
sorte. At LouAnn Ballard se encontrava sentada numa das primeiras fileiras, exibindo um cartaz
que dizia: Abaixo a coleira da Justia! Liberdade para Rose Laurence!
Acompanhando Harvey at a cadeira que Lou reservara para ele, Rose imaginava como o
agente Mike Ballard estaria se sentindo, sentado em frente me, que se bandeara para a oposio.
E, acima de tudo, queria saber onde estaria Mitchel Ballard. Trabalhando, decerto. Talvez
em uma construo. Afinal, um homem no mantinha aquela forma dentro de um escritrio. Talvez
houvesse uma possibilidade remota de ele estar em algum bar, se embebedando de tristeza por sua
partida. Podia at visualizar a expresso melanclica dos olhos azuis, enquanto abria seu corao
para o garom que lhe servia a bebida.
Ei, Rose!
Ela despertou daquele sonho improvvel e deparou com Kathy Hardy, com o rosto brilhando
de excitao. Estava na fileira prxima a de Dave, que segurava seus filhos.
Guardei lugar para vocs! disse, indicando as cadeiras diante dela.
Rose acomodou as crianas e, ao sentar-se, virou-se para trs.
No posso acreditar que todos vocs tenham vindo.
Voc uma de ns, agora afirmou a amiga, com meiguice. E isso uma injustia.
Aquelas palavras tocaram-lhe o corao. Mas uma pontada de remorso perpassou-lhe a
alma. Colocou a mo sobre a de Kathy.
Preciso confessar-lhe uma coisa. No tenho sido totalmente honesta com vocs no que
diz respeito a minha vida.
E essa uma das coisas que mais amamos em voc. Querida, no temos muito o que
fazer por aqui. No queira nos tirar o prazer de ficar especulando sobre seus segredos, como
fazemos com todo o mundo.
Rose sorriu, mas sentia-se angustiada por estar, de certa forma, traindo a confiana de toda
aquela gente to especial.
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Estou falando srio, Kathy. Vocs tm sido to bons comigo e com minha famlia que...
Est aberta a sesso. O honorvel juiz Angus P. MacDowell ir presidir. Todos de p.
Apesar da pompa e circunstncia que acompanhava a entrada de um juiz no tribunal, Angus
MacDowell lhe pareceu um tanto acessvel. E quando o oficial de justia a chamou para ocupar seu
assento, Rose se aproximou, confiante em persuadi-lo de que a ao movida contra ela era injusta...
At que ele comeasse a falar:
Muito bem, sra. Laurence, no percamos tempo. Quando perguntar como a senhora se
declara, diga logo culpada. Vou mult-la em cento e cinquenta dlares, que poder pagar ao oficial
de justia aqui presente, e todos iremos para casa.
Rose se mexeu no assento.
Mas, meritssimo no quero me declarar culpada.
Angus tirou uma goma de mascar do bolso e colocou-a na boca.
Seu cachorro estava preso numa coleira?
No.
Estava em seu jardim?
No.
Ento, a senhora culpada. E no adianta alegar ignorncia da lei ou que ainda no havia
se mudado para sua residncia. Nada ir modificar o fato ocorrido.
O juiz tirou o chiclete da boca, embrulhou-o num papel e o entregou ao oficial de justia.
Portanto, a multa ser fixada em duzentos... O qu? Apurou o ouvido para escutar o
que o oficial lhe dizia. Ah, sim! De fato precisamos dele. Onde se meteu, afinal? Promotor
pblico?!
Aqui, meritssimo!
Vinda do fundo do recinto, a voz grave deixou Rose atordoada. Virou-se, enquanto autor
daquela frase se aproximava.
Muito alto, vestido de maneira impecvel com uma camisa branca e uma gravata azul que
cominava com a cor de seus olhos. Os cabelos negros estavam bem aparados e brilhando.
Metade dela pensou que aquele era o homem mais bonito que j vira. E a outra queria
cozinh-lo em banha quente.
Ento era isso o que Mitchel quisera dizer com "no importa como as coisas possam lhe
parecer amanh". Aquilo lhe parecia ser mais do que uma quebra de confiana: ele acabara de lhe
partir o corao. Mentira para ela. Ou pelo menos lhe ocultara a verdade, o que era inaceitvel.
Mitchel aproximou-se do juiz, fitando-a nos olhos. Nunca perdoaria Linda Merril por ter
trabalhado na vspera e folgado naquele dia, deixando o processo de Rose para o nico promotor
disponvel: ele.
Se ao menos tivesse encontrado uma maneira de lhe dizer a verdade naquela madrugada,
quanto a tomara nos braos e descobrira que Rose era a nica mulher que sempre desejara...
Passara dias pensando numa forma de lhe dizer o quanto gostaria que ela ficasse e, quando
percebeu a luz da casa dela acesa, achou que seria o momento certo para faz-lo. Mas, depois de
beij-la, no faria sentido revelar-lhe que seria o homem que iria acus-la no dia seguinte.
Escutou o som da mo de Rose batendo sobre a mesa do juiz.
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Meritssimo, recuso-me a ser processada por esse promotor, depois do que ele me fez
ontem noite!
Ontem noite? Angus MacDowell encarou o oficial de justia. Isto est ficando
mais interessante do que pensvamos.
No houve nada demais, meritssimo. Mitchel colocou as mos nos ombros de Rose.
Ela as afastou, num rompante.
Ele est mentindo! Foi algo relevante e pode interferir em meu julgamento.
Eu decido se foi ou no relevante. Sou pago para isso. Ento, vo me contar o que
aconteceu ou no?
Mitchel aproximou-se da mesa.
Acredito que a sra. Laurence esteja se referindo ao fato de t-la beijado, sr. juiz.
Angus recostou-se no espaldar.
Quer dizer que ela tentou seduzi-lo com seus encantos. De fato, bastante relevante para
o caso.
Os olhos de Rose cintilaram de indignao.
Eu nem sequer sabia que Mitchel Ballard era promotor,
Excelncia! Do contrrio, o teria deixado morrer de frio, afogado naquela chuva.
Cruzou os braos, voltando-se para Mitchel. Obrigada por tornar mais fcil minha deciso de
partir.
E de dificultar sua permanncia naquela cidade, pensou Mitchel. Seria difcil olhar para a
casa onde ela vivera durante semanas. Imaginar o que estaria fazendo em Chicago. Se tudo ia bem
ou se sentiria sua falta tanto quanto ele a dela.
Pela ltima vez, Rose. No v.
Deve estar brincando! Colocou as mos na cintura. Da forma como voc me
desiludiu, me d apenas uma razo para que eu fique!
Eu lhe dou uma afirmou o juiz. Vou declar-la culpada. E agora, se no for muito
incmodo para o senhor, promotor Ballard, prossiga com seu caso.
Sim, meritssimo. Mas ao alternar o olhar do juiz para a mulher a quem decepcionara,
no teve coragem de continuar. Nem com o caso, nem com sua vida. E no s por causa da
expresso de dio de Rose.
Tambm pelas palavras carregadas de raiva que Sarah Jane proferira naquela manh, quando
lhe informou que teria de processar a me de Bianca. Sua filha gritara que iria perder sua melhor
amiga por causa de seu emprego estpido, e nunca iria perdo-lo. E quando Mitchel lhe revelou que
os Laurence voltariam para Chicago, Sarah alegou que no tinha importncia, visto que tambm iria
viver em Atlanta, onde conseguiria fazer novas amizades. J que as dali todos se afastariam dela
com medo de que seu pai viesse a processar algum de suas famlias. Por fim, dera-lhe o golpe de
misericrdia ao dizer que se Mitchel tivesse sido o que Ellie queria, no o teria abandonado, e ainda
seriam uma famlia.
Ouvindo pela milsima vez a voz alterada de Sarah Jane em sua mente, Mitchel baixou a
cabea, esfregando as tmporas com a ponta dos dedos. Por que no aceitara aquele cargo que lhe
fora oferecido em um grande escritrio em Louisville? Poderia ser um dos scios, quela altura. E
talvez seu casamento no tivesse acabado.
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Mas no quisera abandonar Perfection, onde o simples fato de um co no estar preso numa
coleira era o bastante para se instaurar um processo. Onde as pessoas tinham um interesse pessoal
em ver a justia sendo feita. Gostava de seu trabalho naquela cidade: contribuir para que a paz
reinasse em Perfection. Mas no fora o bastante para fazer com que sua ex-mulher, e ao que parecia
at sua filha, se orgulhasse dele.
Mitchel? Rose notou que ele empalidecia. Voc est bem?
Ao ouvi-la e sentir o toque suave da mo macia em sua camisa, Mitchel ergueu a cabea. Ver
aquela adorvel mulher era como fitar a luz do sol. Um halo fabuloso iluminava a face delicada, de
traos to sensuais. Os olhos, que havia pouco brilhavam de ira, tornaram-se solcitos e
preocupados.
Tudo o que desejava naquele momento era conversar com Rose, contar-lhe que durante
todas aquelas semanas s pensara nela e em como queria faz-la feliz. E a seus filhos tambm.
Rose, quero que me responda com toda a honestidade...
Diga.
Voc me acha um fracasso?
Rose sentiu o ar fugir-lhe dos pulmes. Soltou-o, aturdida.
Um cretino, por no ter me contado que seria voc a conduzir a acusao. Mas... voc
promotor pblico desta cidade. Como poderia ser um fracasso? Dirigiu-se platia. No
acham?
Vrios murmrios de anuncia se fizeram ouvir no recinto, acompanhados de sorrisos
encorajadores. Um senhor magro, muito elegante, que usava culos de lentes grossas, manifestouse:
Mitchel Ballard o melhor e mais competente promotor pblico que j tivemos. Posso
garantir.
Viu? Voc um heri, e no apenas...
Rose desistiu do que ia falar. Queria dizer "para mim", mas em vez disso pigarreou, como se
tivesse engasgado. A verdade era que, se para ser um heri um homem tinha de criar uma filha
sozinho, cumprir seu dever para com a comunidade, parar para ajudar estranhos, saber lidar com
crianas, dar segurana a uma mulher, e tudo isso com um charme irresistvel, ento Mitchel
Ballard era um heri.
...para este senhor aqui presente completou, esquivando-se de revelar mais do que
devia.
Mitchel olhou para a multido ali presente, fazendo um sinal com as mos para que se
acalmassem.
Escute, pessoal. Fico muito comovido com todo esse apoio, porque para vocs que eu
trabalho. Aproximou-se da platia. Amo esta cidade e o que fao. Mas na vida de um homem
existem momentos em que ele tem de tomar decises, que, embora dolorosas, traro benefcios para
si e para sua famlia. O que quero dizer que, como muitos de vocs, tambm estou pensando em
deixar Perfection procura de uma melhor oportunidade em lugares como Lexington, ou at mesmo
Atlanta.
Da multido vieram rudos e exclamaes de desagrado, at que caram no silncio da
incredulidade. E Mitchel se surpreendeu com o som das prprias palavras. No planejara dizer
aquilo, mas se Rose pretendia deixar Perfection, ele tambm o faria. Talvez seguisse Sarah Jane,
para minimizar a angstia de perd-la.
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Rose ficou perplexa. O fato de ela deixar Perfection era natural. Afinal, chegara fazia pouco.
Mas Mitchel era oriundo daquele local. Suas razes estavam todas ali. Que direito tinha de ameaar
aqueles cidados? Sim, porque, se Mitchel partisse, aquele lugar nunca mais seria o mesmo. Talvez
nem sobrevivesse.
Escute aqui, Mitchel Ballard! Voc no tem noo do que o dia-a-dia de uma
metrpole. Fique sabendo que h muito mais a considerar do que dinheiro para sermos felizes.
Harvey levantou-se.
Poderiam chamar mdico? Minha filha deve estar delirando.
Os risos que se seguiram observao do pai dela foram abafados por Rose:
Estou falando srio! Sei que pode parecer clich, mas o dinheiro no compra felicidade.
Vocs esto to acostumados s vantagens daqui que j no lhes do valor. Tomem a mim e minha
famlia como exemplo. Viemos para c procura de ar menos poludo e de uma melhor qualidade
de vida. E o que encontramos? Um verdadeiro lar. E no estou me referindo quela construo onde
moro, de tijolos e cimento. Refiro-me ao real sentido da palavra. Onde os vizinhos ainda nos
recepcionam com bolos e convites para jantar. Onde no nos negam seu apoio e ajuda. Estou
falando de solidariedade! Lar o lugar onde as pessoas no esperam que lhes peam um favor, elas
vo a seu auxlio de livre e espontnea vontade. Como algum bater a sua porta todo encharcado de
chuva s trs da manh, apenas porque viu as luzes acesas e deduziu que voc pudesse estar em
apuros.
Eu sabia! Mitchel tomou-lhe os ombros. Voc tambm ama Perfection. Ela j
parte de voc. Isso quer dizer que vai ficar!
Voc maluco! Sei de casos de homens que beijam uma mulher e depois espalham para
todo o mundo, mas beijar e depois processar um ato tresloucado. Estou apenas fazendo-o lembrar
que existem vantagens em viver aqui que no encontrar em Atlanta.
? Pois tente convencer Sarah disso.
Sarah? Ah, agora compreendo... Ela est por trs de toda essa preleo sobre voc ser um
fracasso e querer deixar a cidade.
Minha filha me culpa pelo divrcio. Disse que se eu tivesse tentado obter sucesso...
Sarah uma criana, Mitchel. E, como a me vive, acaba por confundir riqueza com
sucesso. At os adultos por vezes o fazem. Na poca certa, ela mesma ir perceber qual de seus pais
um verdadeiro sucesso.
Sim. Aquele cuja casa tem seis quartos.
Aquele que lhe deu um lar. Rose acariciou-lhe o brao. Tem de ser forte e acreditar
em si mesmo.
No sei se conseguirei.
Posso garantir que sim.
Naquele instante, Mitchel compreendeu por que desejava do fundo da alma que ela ficasse.
Aquela mulher era rara e preciosa. Entrelaou os dedos nos dela.
Obrigado.
Mitchel Lee Ballard, ainda no se deu conta de que no fadado ao fracasso? Nem como
profissional, nem como pai, e muito menos como homem. Eu soube disso desde aquele dia, na
fbrica. Nunca esquecerei o modo como correu em meu socorro ao me ouvir gritar, e quo segura
me fez sentir quando me chamou de "querida".
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Mitchel fitou suas mos entrelaadas. Aquela mulher trouxera um sopro de alegria a
Magnlia Street, a Perfection e acima de tudo a ele. Se pudesse ao menos persuadi-la a ficar...
Mas era tarde, pensou. Porm, Rose lhe deixava um presente. A retomada de confiana em si
mesmo. O mnimo que podia fazer era retribuir. De repente, todo o medo e a preocupao o
abandonaram, deixando-o apenas com a verdade.
Eu te amo, Rose Laurence.
Rose sentiu o cho fugir sob os ps, mas ficou tranquila. Mitchel estava ali, para ampar-la.
Colocou-se na ponta dos ps e envolveu o pescoo largo, talhado para seu abrao.
Mitchel, no v. Eu ficarei. Quaisquer que sejam os obstculos a nossa frente, juntos ns
os superaremos.
Ele enlaou a cintura delgada.
Nossa!
Rose franziu o cenho.
tudo o que tem a me dizer?
Nossa, querida!
De sbito o brilho da luz dos olhos de Mitchel transformou-se em labaredas de fogo, e Rose
percebeu que ele tinha muito mais a lhe dizer. Mas com a linguagem corporal.
Mitchel a apertou em seus braos e beijou-a de forma to intensa que ela pensou que iria
sufocar de prazer.
Os aplausos explodiram, at que Angus MacDowell bateu o martelo com fora na mesa.
Ambos se viraram para fit-lo.
Como j disse, sou pago para julgar. E a meu ver vocs no esto em lugar apropriado
para fazer o que esto pretendendo. Portanto, prossiga sr. Ballard.
Mitchel deixou Rose e ajustou o n da gravata.
Obrigado, meritssimo. O Estado a acusa de, na manh do dia...
Rose puxou-o pela manga da camisa.
Com licena. Por acaso no acabou de dizer que me ama? Ou no entendi direito?
Sim, disse.
E ainda pretende me acusar?
Querida, este meu trabalho. E voc mesma falou que ele muito importante. Puxoua para seu lado. Agora, fique calada, e tudo ficar bem. Meritssimo, a r se declara culpada.
Eu no me...
O protesto de Rose foi abafado pela mo de Mitchel sobre sua boca.
Ora, muito bem. A multa ser fixada em cem dlares. Estou reduzindo-a em considerao
a meu afilhado, que est apaixonado pela senhora.
Hum... A queixa de Rose era quase inaudvel.
O qu? perguntou Angus.
Ela lhe muito grata, meritssimo. Mitchel sorria.
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No me pareceu ter sido isso, mas diga-lhe que agora basta entregar o dinheiro ao oficial
de justia aqui presente...
Naquele instante, o oficial inclinou-se, dizendo algo ao ouvido do juiz.
Ah, sim! J ia esquecendo. Apenas para constar dos autos, a r dever declarar seu nome,
endereo e ocupao.
Com cautela, Mitchel retirou a mo da boca de Rose. Silncio.
Rose?
Ela, muito preocupada, Aproximou da mesa do juiz.
Chamo-me Rose Edith Laurence. Moro na Magnlia Street, nmero duzentos e vinte
dois. E afastou-se.
Angus arqueou uma sobrancelha.
E a profisso?
Silncio outra vez. Mitchel sussurrou-lhe:
Escute, j consegui a reduo de sua multa. O mnimo que tem a fazer responder ao que
o juiz est perguntando.
Sra. Laurence, estou aguardando.
Est certo. Ba... ba...
Bab?
No. Rose esfregava as mos.
Ento o qu? Antes que eu perca a pacincia.
Bancria. Trabalho para o First National Bank.
Em meio ao burburinho, a voz de Angus se fez ouvir:
A multa ser a mesma. E dez dias de recluso! Batendo o martelo, levantou-se e saiu
do tribunal.
Rose observava seus amigos fazerem o mesmo, desolados.
Por favor, tentem entender. No incio, achei melhor no lhes contar, j que tinha
intenes de partir. Depois... todos foram to maravilhosos comigo que tive medo de perder sua
amizade. Kathy, eu tentei lhe falar, minutos atrs. Lembra?
Mas a amiga no a escutou. Ningum o fez. Por fim, s ficaram ela e Mitchel na sala. A
sentena do juiz no fora nada perto da expresso nos olhos do homem cuja opinio mais lhe
interessava.
A vida sem o amor dele no teria sentido.

Captulo IX
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Rose sentou-se numa das duas celas que compunham a priso localizada ao lado do Palcio
da Justia do Condado de Winsome, em completa solido. No se sentia daquela forma desde sua
separao. Mas naquela poca pudera contar com o apoio da me e de suas melhores amigas. E
naquele momento s tinha a si mesma.
A cela no era de todo desconfortvel, mas no era o nmero duzentos e vinte dois da
Magnlia Street.
Pensara naquela casa como um lar definitivo, quando Mitchel dissera que a amava. Mas ele
mentira. E era por esse motivo que se sentia to s.
Mitchel nunca permitira que ela entrasse de fato em seu corao. Depois que ele saiu do
tribunal, experimentou um misto de raiva, tristeza e abandono.
Deitou-se na nica cama que do recinto com os braos cruzados por sobre o peito. Lgrimas
ameaaram marejar-lhe os olhos, mas no iria se entregar. Afinal, tinha as crianas. Sempre as teria.
Rose querida, tudo bem com voc?
Ela se levantou de um pulo, despertando de seus devaneios.
Pai?!
Observando pelas grades, viu Harvey entrar algemado, com um policial atrs dele. Correu
para a porta do crcere.
O que est fazendo aqui, papai? Onde esto as crianas?
Com Lou. E o que parece que estou fazendo?
O policial abria a porta da cela adjacente dela e retirou-lhe as algemas.
Rose viu, horrorizada, o policial trancafiar Harvey. Quando ficaram sozinhos, correu para
ficar mais prxima do pai. Depois de um longo silncio, Harvey se manifestou:
Descobri que o juiz MacDowell foi convidado para ser padrinho de Mitchel como prmio
de consolao. O que Angus queria era ter se casado com LouAnn. Sempre foi apaixonado por ela
e, desde que ficou viva, vem lhe fazendo pedidos de casamento frequentes, os quais Lou sempre
recusava. Ontem, MacDowell lhe fez nova proposta, e ela disse que estava inclinada a aceitar, mas
que tinha de pensar mais a respeito, pois algo de novo havia acontecido.
Algo chamado Harvey Beck?
O mesmo que vos fala.
Rose suspirou.
E isso motivo para prend-lo?
No, mas tentar subornar um juiz .
Ela quase engasgou. Apertando as barras de ferro, pressionou o rosto contra elas.
No me diga que tentou lhe dar dinheiro para que ele me soltasse.
Ora, filha! Sabe que no tenho dinheiro nem para subornar o sorveteiro da esquina.
Sugeri uma troca. Eu abria mo de Lou, se ele a pusesse em liberdade.
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Rose se enterneceu. Sempre pensara em seu pai como algum com quem nunca se podia
contar. E naquele momento ele estava ali, preso ao lado dela. Abrira mo de Lou por sua causa.
Sei o que est pensando, mocinha. Durante todos esses anos no tenho sido um bom pai,
ento por que agora? Respirou fundo. Acho que porque, pela primeira vez em sua vida, est
em apuros, amor. Sempre pensei que sua me fosse tudo que voc precisava. Vocs viviam juntas,
rindo pelos cantos e conversando horas a fio. Eu me sentia como um... visitante.
Se eu pudesse ter imaginado...
Voc era apenas uma criana, e eu o adulto. Depois que cresceu, sempre foi uma mulher
to forte! Suas decises eram sempre to acertadas, que acabei por inverter a situao e me tornar a
criana. Nunca tivemos um verdadeiro relacionamento de pai e filha. Estendeu a mo aberta na
direo da cela de Rose. Espero que no seja tarde... princesa.
Aquela palavra a levou de volta ao tempo em que era uma menina no colo do pai. Harvey
sempre a chamara daquele jeito. Cerrou as plpebras, permitindo que as lgrimas rolassem.
Papai... Esticou a mo para fora, tocando os dedos estendidos de Harvey. Nunca
tarde quando existe amor.
Era isso o que eu estava pensando, e no s em relao a ns. Mas em voc e Mitchel.
Est tudo acabado. Ele deve estar me odiando.
Ele odeia bancrios. E a ama.
Rose coou a base do pescoo e caminhou em direo ao centro do recinto.
Acha mesmo?
Voc o ama?
Sim. De maneira irracional, irrestrita e completa. Gostaria de compensar todo o
sofrimento que a ex-mulher lhe causou. Queria que Mitchel soubesse que sempre foi um verdadeiro
heri. Uniu as mos espalmadas e levou-as aos lbios, como em uma orao. Adoraria viver o
resto de meus dias fazendo-o feliz.
Sempre conseguiu realizar tudo o que queria, filha. E esse um dos motivos pelos quais
tenho tanto orgulho de voc.
Ela sorriu, com ternura.
Obrigada. Mas Mitchel ama Perfection, e os cidados me odeiam. E vai passar a odi-lo
tambm, se ele ficar comigo.
No se preocupe com essa gente uma voz feminina se fez ouvir.
Rose virou-se e avistou LouAnn parada logo adiante.
Lou?
Lulu!
Vestida com uma camisa xadrez por sobre o jeans apertado, a sra. Ballard ps as mos na
cintura ainda delgada.
Se Harvey Beck quem falou comigo, est perdendo tempo, pois no estou me dirigindo
a ele! Aproximou-se da cela de Rose, apoiando-se nas grades. Escute, querida, o pessoal
daqui teimoso, mas no idiota. Sabem que voc a nica pessoa decente entre todos esses
bancrios inteis que foram mandados para c. E admitiro isso na hora certa. Kathy foi a primeira.
Est tomando conta de seus filhos.
59

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Que boa notcia! Rose esboou um sorriso radiante, que logo se apagou. Lou, h
quanto tempo est aqui?
O suficiente para ouvir o que toda me quer escutar da mulher que seu filho ama.
Voc um anjo... Por que no est falando com papai?
Bem...
Naquele momento, a porta que dava para as celas se abriu e um policial adentrou, segurando
um molho de chaves e encaminhando-se para elas.
A est voc. Bem na hora. Apresse-se! Lou bateu no brao do homem. Solte logo
a garota!
Rose pegou sua jaqueta e saiu, ainda sem saber o que estava acontecendo.
Como conseguiu isso?
Apenas mostrei quele cabeudo do Angus que ele estava dando uma m impresso de
Perfection aos forasteiros, e que eu no estava gostando disso. Pedi tambm que retirasse a
acusao contra voc, e o teimoso concordou.
No acredito que foi to fcil assim! Aposto que decidiu casar com o juiz!
E o que voc tem a ver com isso, Harvey? No era o que queria que eu fizesse, quando
tentou me usar como moeda de troca?
Sabe por que fiz aquilo!
Sim, por sua filha. Mas, se tivesse falado comigo antes, como amigos que achei que
fssemos, eu lhe teria informado que j o havia convencido a libert-la com apenas um pedido, e
mais nada.
Graas a Deus! Lu, no podia interceder por mim tambm?
Talvez. E pode ser que eu o deixe mofando a dentro, que seu lugar, seu velho tolo!
Segurou Rose pelo brao e dirigiu-se sada.
No est sendo um pouco dura com papai? sussurrou Rose.
Vocs garotas! To espertas e no entendem nada da natureza masculina. Preste ateno.
Em qu?
Espere um minuto! Harvey berrou.
Nisso. Lou foi at a cela dele. O que ?
Se falou com Angus antes de mim, como soube que eu tinha sido preso?
Mandou as crianas ficarem comigo, no foi? E, dissimulado, fez com que prometessem
que no me contariam que voc iria falar com o juiz. O que sua perspicaz neta logo percebeu que
era o contrrio do que queria que fizesse. Assim, iria parecer um heri a meus olhos. O que no
esperava, seu tonto, era que Angus fosse ardiloso o suficiente para aproveitar a situao e trancafilo!
Rose arregalou os olhos.
Pai, planejou isso tudo...
...para ver se eu iria correr a seu encontro e dizer que o amava? Tambm pensei nisso.
Afinal, tenho meus encantos. Mas no posso garantir.
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Lou caminhou at perto de Harvey passando os dedos sobre o rosto comprimido entre as
barras.
Ento, at que prometa no fazer nada to idiota assim, ficar preso. E deu as costas
para ele.
Lou, eu te amo de verdade. Estendeu a mo, segurando-a pelo brao e fazendo com
que se virasse em sua direo. Em seguida, ajoelhou-se. Sra. LouAnn Ballard, poderia me dar a
honra de se casar comigo?
Lou tocou o queixo de Harvey.
No sei dizer por que, mas voc me faz muito feliz. Sim, sr. Beck. Aceito.
O policial abriu a segunda cela, e Lou falou com Rose:
O que est esperando? Ele est perto do rio, no Marco dos Ballard.
Rose disparou para a sada, estacando de repente.
J ia esquecendo. Depois de todo o transtorno que causei a Violet Pringle, se eu aceitar
minha transferncia para Chicago, ela ir me demitir. No posso permanecer aqui sem um emprego.
Harvey tirou um envelope do bolso e entregou-o filha.
Isto chegou para voc hoje, querida.
Vendo o logotipo do First National Bank e o selo de Chicago, Rose abriu de imediato o
envelope.
Ms notcias? o pai quis saber.
Sim. Constance Martin se demitiu. Fui nomeada a nova gerente da filial de Perfection.
Essa minha garota! Desde quando uma promoo m notcia?
Desde que isso significa executar a hipoteca da casa das pessoas. Comeando pela de
Kathy e Dave Hardy.

Com o n da gravata afrouxado, o colarinho aberto e o palet por sobre o ombro,


enganchado apenas pelo dedo, Mitchel recostou-se no largo cipreste que por geraes era
considerado o Marco dos Ballard.
O lugar ganhou esse nome por causa do primeiro Ballard que chegou cidade. A histria
contava que ele, MacDuff, props casamento a uma mulher chamada Fiona MacTavish sob a
sombra daquela rvore e decidiu eternizar aquele momento, pintando um retrato da amada parada
em frente ao cipreste. Nove meses depois, nascia o primeiro herdeiro, o que levou especulao de
que ele fez mais do que apenas lhe propor casamento naquele dia.
A partir de ento, todos os Ballard, exceto Mitchel, propuseram casamento naquele local.
Com Ellie, o pedido se deu na parte de trs de seu carro, quando, ainda jovem e estpido, no sabia
diferenciar entre amor e libido.
Olhando para trs, podia concluir que o fato de ter quebrado a tradio se dera porque,
talvez no fundo de seu corao, soubesse que Ellie no era o amor de sua vida. O que sentira por ela
no foi suficiente para lev-la quele local e ficar horas observando o rio. Pois, enquanto ele
estivesse a observar a beleza do lugar, Ellie por certo estaria se imaginando num grande barco, indo
para bem longe dali.
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Por um lado, sentia-se satisfeito pelo fato de sua ex-mulher ter conseguido tudo o que
sonhara num homem. Afinal, ele tambm encontrara a mulher que sempre desejara. Apesar de
bancria.
Contudo, podiam entrar em um acordo. Ele pararia de odiar bancrios, e Rose de detestar
jogo, j que haviam lhe proposto trocar aquele pequeno barco por uma embarcao-cassino fluvial.
Assim que deixou o tribunal, aps o julgamento, um comit de polticos, homens de
negcios e trabalhadores desempregados, dentre eles Dave Hardy, o abordou propondo-lhe que
concorresse ao cargo mais importante do condado nas eleies especiais, que seriam realizadas
dentro de cinco semanas. Argumentaram que Mitchel era qualificado e popular. Portanto, poderia
vencer.
A populao de Perfection confiava nele, como pudera constatar no tribunal. Os cidados
disseram-lhe que, alm da aprovao popular, ele precisaria de muito dinheiro, e isso podiam lhe
fornecer. Tudo o que tinha a fazer era aprovar em plebiscito o plano para o cassino.
Mitchel usou todos os argumentos que podia para recusar. Aquilo poderia ser uma fonte de
grandes problemas para aquela cidade. O jogo quase sempre trazia em seu bojo a violncia, o
trfico, o barulho e a poluio. Mas o que mais o comoveu fora o pedido do amigo Dave, que quase
implorara para que aceitasse.
E naquele momento, ao se aproximar do pequeno barco, concluiu que, se teve algo que o
comit conseguira incutir-lhe na cabea fora o fato de que podia vencer. Sarah no o veria mais
como um perdedor, e se orgulharia em dizer para as amigas que seu pai era o homem mais
importante do condado. Por fim, poderia competir com Ellie de igual para igual por sua guarda. S
precisaria vencer.
E trair tudo em que acreditava. Num lugar onde ainda existiam mais igrejas do que prises,
mais professores do que policiais e mais amigos do que estranhos. Mas tambm, mais
desempregados do que trabalho.
Aquilo por certo afastaria Rose dele. Parecia que mal um obstculo saa do caminho de seu
romance, como a amizade entre Sarah Jane e Bianca, outro logo ressurgia.
Levando em conta que nossos pais acabaram de tratar casamento na priso estadual, acho
que precisamos conversar.
Ao se virar, Mitchel encontrou Rose parada sob a sombra do cipreste, com a mo apoiada
sobre um galho. Era alta, linda, e parecia pertencer quele lugar, onde geraes de mulheres
disseram "sim" a seus amados.
No parece surpreso com a notcia que acabei de lhe dar, Mitchel.
O sol beijava os lbios de Rose como ele ansiava fazer, mas no ousaria at decidir se iria ou
no comprar a ideia da embarcao-cassino. Sorriu de lado.
Quando Lou saiu dizendo que iria libertar a gangue Laurence da cadeia, falou que
Harvey no sabia, mas ia pedi-lo em casamento.
Estamos quites, ento. Tambm no me surpreendi. Olhou para o n frouxo da gravata
de Mitchel, e teve mpetos de desfaz-lo de vez. Acha que para valer? Quero dizer, o
casamento.
Mitchel dobrou o palet sobre o bao.
Minha me parece feliz.
Papai tambm.
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Tem noo do que isso significa? Que teremos laos de parentesco.


Isso j me ocorreu. Como se sente tendo por irm uma bancria?
Acredite-me. No iria gostar de saber.
Rose observou os ombros largos e fortes.
Bem... Levou as mos cintura. Acho que isso j diz tudo.
No, mesmo. Nem a metade.
Rose decidiu que, assim como Lou, iria tentar aprender a usar suas armas femininas. Algo
lhe dizia para abrir alguns botes da blusa. E assim o fez, deixando um pouco do colo mostra.
Est muito calor hoje... E se ps a andar em direo a Mitchel. Passou a mo no
pescoo, descendo para os seios, onde deteve-se, encarando-o.
Como diria Lou, o olhar dele estava exatamente onde ela queria.
Acho que teremos de resolver essa questo.
Mitchel sorriu, ansioso.
mesmo? Concordo. Respirou fundo. E o que teramos de fazer para isso?
Rose abaixou mais a blusa, como que para se refrescar, e tambm para oferecer a ele uma
viso mais distinta. Nunca lhe ocorrera usar o sexo para adoar um homem. Mas at que era
divertido.
Deu mais alguns passos na direo dele e tropeou num declive. Mitchel correu em seu
socorro, amparando-a.
Voc est bem?
Rose arfou contra peito slido, sentindo a fora daquele homem.
Estas sandlias so boas para a cadeia, mas em terrenos arenosos... Acho que vou tir-las.
Permita-me. Mitchel a fez equilibrar-se e em seguida curvou-se para ajud-la.
Apie-se em mim.
Rose firmou as mos nos ombros dele.
Mitchel realizou a tarefa de modo lento e sensual. O contato dos dedos longos e quentes em
sua pele lanava labaredas pelo corpo de Rose.
H algo que preciso lhe dizer, Rose.
Eu sei. Deslizou os dedos pelo trax musculoso assim que ele ficou de p. Tem de
me dizer como se sente em relao a mim, agora que sabe que sou uma bancria.
Mitchel estremeceu ao toque macio, quase no contendo sua excitao.
Colocando-se na ponta dos ps, Rose ofereceu-lhe os lbios.
Mas se isso for um entrave para voc...
No resistindo mais, ele a beijou. Como ansiara por aquele momento!
Tomando-a nos braos, deitou-a sobre a relva abaixo do cipreste.
Eu te amo, Rose. Desde o primeiro minuto em que a vi. No imagino minha vida sem
voc.
Lgrimas de felicidade banhavam os olhos dela.
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Mitchel, antes de fazer aquilo que tanto queremos... devo dizer que h algo que estou
escondendo de voc.
Eu tambm.
Jura?
Sim. Mitchel tocou-lhe os cabelos com suavidade. Seja o que for, no se preocupe.
Nada mudar meus sentimentos por voc.
Fui promovida gerncia da filial do banco em Perfection. Terei de executar a hipoteca
de vrias casas, inclusive a dos Hardy.
Meu Deus! Mitchel se afastou dela. pior do que pensei!
Sinto muito.
por isso que me sinto na obrigao de fazer algo. Mitchel a fitava com um olhar
glido. Algo que voc no aprovar.
Pode dizer. Estou preparada.
A economia desta cidade est pior do que eu imaginava. preciso fazer algo urgente para
trazer os empregos de volta. Suspirou fundo, antes de continuar: Pediram-me para concorrer
ao cargo de juiz executivo do condado.
Mas isso no maravilhoso? No sei ao certo o que faz um juiz executivo, mas se sair
muito bem.
Mesmo trazendo uma embarcao-cassino para Perfection, aqui no Marco dos Ballard?
Sentindo o sangue fugir-lhe das veias, Rose deixou cair os braos ao longo do corpo.
E ainda disse que me amava!
Mitchel segurou-a pelos ombros.
E amo, mas Perfection faz parte de mim, e ela est morrendo! Esse cassino atrair
investimentos e criar empregos. E a nica chance que temos.
Rose o enlaou.
Eu no diria isso. Aps dar-lhe um beijo, estendeu-lhe a mo num convite. Venha
comigo. Quero lhe mostrar o que suponho ser sua outra opo.
Mitchel olhou para trs, observando o cipreste. Voltaria ali com ela, e da prxima vez para
seguir a tradio dos Ballard.
Para onde vamos?
Onde poderia ser? Sorriu, maliciosa. Para a fbrica de mveis abandonada!

Captulo X

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No consegue ver o potencial que existe aqui?


Em meio s ervas daninhas e a folhagem que crescia entre as fendas no solo do
estacionamento da fbrica abandonada, Mitchel observava a construo antiga de dois andares, que
mais parecia um fantasma arquitetnico do que um prdio que poderia ser trazido de volta vida.
Meneando a cabea, descrente, passou o brao em torno do ombro de Rose.
Querida, no quero decepcion-la, mas acho que o cansao est embotando seu
raciocnio.
Ela sorriu e o abraou, aconchegando-se.
Pode ser. Mas no estou sonhando quando digo que podemos fazer este lugar, e tambm
Perfection, voltar a produzir. Se juntarmos esforos, poderemos conseguir que a ideia tome vulto e
se torne realidade.
Mais uma vez, Rose explicou com requinte de detalhes seu plano a Mitchel. O prdio
abandonado podia ser transformado num complexo comercial. Em vez de uma nica corporao,
previa vrias empresas menores especializadas que empregariam a mo-de-obra local e
aproveitariam o talento desperdiado de muitos moradores. Podiam erguer ali lojas de artes, de
antiguidades, restaurantes que venderiam as especialidades de Kathy Hardy e da sra. Corbett,
galerias repletas de artesanato, que atrairiam turistas e lotariam a sorveteria de tia Tilly outra vez.
J viu as gaiolas que o sr. Terwilliker faz? Estou certa de que viria gente de muito longe
para compr-las. Aquilo pura arte.
Teriam de esperar at que ele regressasse da lua-de-mel. Quando sa do tribunal,
Terwilliker me disse que, depois do jeito como a tomei nos braos no tribunal, tomou coragem para
pedir a mo da sra. Dunaway. Acredito que a esta hora esto a caminho de Chicago.
Rose se alegrou, lembrando-se do roteiro turstico que planejara para o sr. Terwilliker,
pensando que ele nunca o poria em prtica. Aquilo era a prova de que, quando se quer de fato
alguma coisa, ela pode se realizar.
possvel fazer tudo o que imaginarmos, Mitchel. Temos os talentos. Tudo de que
precisamos coragem.
A empolgao estampada naquele rosto que aprendera a amar encantou-o. Odiava ter de
fazer aquilo, mas algum precisava manter os ps no cho.
E dinheiro, querida? A pergunta que no quer calar : o que aconteceu bancria fria e
rgida por quem me apaixonei?
Apaixonou-se por voc e por esta cidade. Rose o fitava dentro dos olhos. E
descobriu que o melhor investimento so as pessoas.
No momento, tudo em que Mitchel queria investir era naqueles lbios apetitosos to
prximos. Passou os dedos sobre eles e ficou excitado no mesmo instante.
Isso significa que ir conceder os emprstimos necessrios para pessoas como tia Tilly e
Dave?
Apesar de consumida pelo fogo que emanava daquele corpo forte colado ao seu, Rose
conseguiu afastar-se. Gostaria de poder responder quela pergunta de outra forma.
Farei o possvel para colaborar com quem estiver a fim de trabalhar duro. Mas, a despeito
do carter ou esforo delas, no poderei ultrapassar um certo limite, para o bem delas e do banco.
E se o emprstimo que puder fazer no for o suficiente?
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Rose explicou as opes. Poderiam tentar um acordo com o governo para que os provesse de
incentivo fiscal e emprstimos federais, e tentar atrair investidores privados.
Olhou para o cho e avistou uma flor branca que nascera em meio folhagem. Abaixou-se e
colheu-a, entregando-a em seguida a Mitchel.
Ser difcil ponderou, olhando para a flor. Mas no impossvel.
Deixe-me ver se entendi. Mitchel apanhou a florzinha. Quer que eu v at todo o
mundo e diga: "No votem em Samdley Gasbag e naqueles jogadores espertalhes que lhes
garantiro emprego imediato assim que ganharem as eleies. E sim em mim, que tenho um palpite
to forte quanto as flores que crescem em vota da fbrica abandonada de que conseguiro
emprstimos para tocar seus prprios negcios"?
Isso mesmo.
No conseguirei nem um dcimo dos fundos que o empresariado do cassino colocar nos
cofres de meus opositores.
verdade.
E mesmo assim, acredita que poderei vencer?
Sem dvida.
Voc maluca?
Completamente.
Mitchel a enlaou, mordendo-lhe o lbio inferior. De repente, soltou uma gargalhada.
Eu tambm.
Rose o beijou.
Falando como profissional, querido, eu diria que seu carter vale um emprstimo de
alguns trilhes de dlares.
Nunca vira nada mais sedutor do que aquela boca roando a sua, pensava Mitchel.
E no mbito pessoal, o que tem a me dizer?
Isto. E Rose pressionando-se contra ele, oferecendo-lhe a boca em entrega total.
medida que o beijo se aprofundava, Rose sentia todo o apetite de Mitchel. Adorava a doce
tortura do roar da pele dele contra a sua. Fechou os olhos, sabendo que estava prestes a ser
consumida pela intensa paixo que os unia.
Por falar em profissional, acho que agora sou um poltico afirmou Mitchel, aps
interromper o beijo.
Como?
Esta uma cidade pequena, o que significa que no posso ser visto beijando mulheres em
pblico se quiser ganhar a eleio. Ainda mais se ela for uma bancria.
Obrigada por me lembrar.
melhor que seja assim. Se eu continuar a beij-la, no conseguirei parar.
Antes de completar a proposta que comeara debaixo do cipreste, Mitchel teria de derrotar o
cassino, ganhar a eleio, conquistar a filha, salvar uma cidade e garantir um futuro para Toby,
Bianca e Rose.
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Diga-me que entende.


Rose segurou a mo que ele lhe estendia, resignada. Sabia que Mitchel estava certo. Tudo
dependia daquela eleio. Se a oposio vencesse e o cassino se instalasse, Perfection no seria
mais o lugar seguro que almejava para seus filhos. Mas abandon-la significava deixar para trs o
pai que sempre sonhara para eles.
E o que faria Mitchel? Ele detestava a ideia do cassino, mas conseguiria deixar Perfection
mesmo depois de mudada? Quanto mais pensava naquilo, mais se convencia de que a nica soluo
seria Mitchel vencer a disputa e ela criar incentivos para que a velha fbrica se tornasse um
empreendimento vivel. Mas s lhes restavam cinco semanas.

Naquela noite, reuniram suas famlias para comunicar a deciso de Mitchel de concorrer s
eleies e explicar o projeto da fbrica. As notcias foram recebidas com entusiasmo e aprovadas
por todos.
Aps rezarem de mos dadas, comerem pizza e comearem a abrir os caixotes com os
pertences dos Laurence que at ento permaneciam fechados, Rose e Mitchel se sentaram a ss
soleira de entrada, em meio escurido provocada pela falta da luminria que ela ainda no
instalara.
Os beijos que trocavam naquele momento eram ternos e carregados da cumplicidade e
companheirismo que os uniam em torno de um s objetivo. Sem a voracidade de algumas horas
atrs. Achavam-se ligados um ao outro por um sentimento profundo e a vontade de lutar por um
futuro melhor. O sexo, quando pudessem compartilh-lo, viria apenas para coroar aquela unio, e
nunca sobrepuj-la.
Quando Mitchel lhe desejou boa-noite e comeou a descer os degraus, Rose o deteve.
Agora que decidi ficar, acho que terei de colocar uma lmpada nesta porta.
Com o corao repleto de incertezas, Mitchel virou-se, encarando-a, entristecido.
Ainda no, querida. Ns dois sabemos que dentro de cinco semanas talvez voc tenha de
deixar essa entrada sem luz para sempre.
No fale assim. Sei que vai ganhar as eleies.
Suponha que eu vena e consiga convencer as pessoas a investir suas ltimas economias
no complexo da velha fbrica. E se o empreendimento no der certo? Se os turistas no vierem e as
caixas registradoras permanecerem vazias? O que ser de Perfection?
Considerando aquilo tudo, Rose encostou-se no poste prximo balaustrada.
A cidade voltar ao mesmo ponto de onde partiu. Apenas um pouco pior. E todos vo nos
odiar.
Mais do que isso, Rose. Ns vamos nos odiar. Tornou a aproximar-se. Talvez at
odiemos um ao outro.
Escute. Voc est cansado, e eu tambm. Portanto, melhor eu ir dormir do que ficar
escutando isto. Rose girou nos calcanhares e foi andando.
Mitchel a segurou com fora pelos braos, forando-a a se virar.

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Ter de escutar, sim, porque depois desta noite no haver como voltar atrs. Disse que
no queria que o jogo viesse para Perfection, Rose, mas no temerrio convencer as pessoas
apostar seu futuro num plano que no tem garantias de dar certo?
E temos outra escolha?
Sim. Voc poderia partir com as crianas agora. Se tudo correr bem, regressar. Se no,
irei para Chicago encontr-la.
Rose se desvencilhou de Mitchel.
Se pensa que eu seria capaz de fazer isso com voc e com Perfection, ento no me
conhece. E talvez eu tambm no o conhea. Com lgrimas nos olhos, virou-se para partir.
Rose, espere! Voc me interpretou de maneira errada!
Ela estacou e tornou a encar-lo.
Se minhas ideias so muito arriscadas para voc, v embora. Eu ficarei e lutarei contra
aquela embarcao, e no desistirei at que oua o primeiro apito da fbrica!
No est me entendendo, querida. No quero que se machuque. Estamos falando sobre
tentar impedir o empreendimento de muita gente grada de Las Vegas, e no sei o quo pesado
podero jogar para alcanar seu objetivo.
Est querendo dizer que, j que no puderam captar voc para o lado deles, passaro a
combat-lo? Rose engoliu em seco.
Eles so homens de negcios, no bandidos. Mas eu sou um promotor. No posso deixar
de ver as coisas por esse prisma.
Rose relaxou. Se Mitchel acreditasse que aquelas pessoas ofereciam algum perigo, teria lhe
pedido para que levasse Sarah Jane junto. Ou estaria ele se referindo a ela tambm quando disse
"crianas"?
Quando me pediu para partir, queria que eu levasse Sarah?
No. Eu a estou mandando, com Lou, para Paducah, onde temos alguns parentes.
Pois ento mandarei meus filhos e papai com elas. Afinal, Bianca e Sarah no
suportariam ficar separadas, nem tampouco Harvey de Lou. Quanto a mim, esquea. No h a
menor chance de deix-lo nessa luta sozinho.
Eu sabia que diria isso. Mitchel afagou o rosto da mulher que amava. Mas entende
agora porque eu queria que partisse?
Sim. E te amo ainda mais por isso.

Faltavam apenas cinco dias para as eleies e as pesquisas apontavam para a derrota de
Mitchel por uma margem de votos maior do que a extenso do rio.
tudo culpa minha dizia Rose naquela noite, sentada ao lado de Mitchel nas escadas
da porta de entrada de sua casa. Tentei efetuar um investimento casado entre o setor pblico e
privado. Mas ningum quer arriscar. Nem o Estado, nem as empresas. At o sr. Terwilliker me
decepcionou.
Mitchel soltou uma gargalhada.

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Alivie o lado daquele pobre homem. A sra. Dunaway, depois de tantos anos esperando
por ele, deve estar absorvendo todo seu investimento.
O comentrio a fez sorrir. Mesmo na iminncia de perder a eleio, Mitchel conseguia
manter o bom humor e a compaixo pelos outros. Por causa de seu amor, retomou a confiana em si
mesma e comeou a ver a vida cor-de-rosa. Mas, em sua ingenuidade, pensara ser possvel fazer
decolar um projeto como o da velha fbrica. Falhou em fornecer campanha de Mitchel uma base
slida para concorrer com o cassino.
Talvez tivesse sido melhor t-lo deixado aceitar a proposta do grupo de Las Vegas. Fiz
voc perder as eleies e quem sabe uma carreira poltica brilhante. Cobrindo os olhos com a
mo, sufocou o choro com pequenos soluos.
Pare com isso! Mitchel a abraou. Preste ateno, querida, eu talvez at queira ser
governador um dia, mas se eu chegar l no ser passando por cima de Perfection e de tudo em que
acredito. No quero que se culpe por isso. Se os ventos esto soprando contra minha candidatura, a
culpa minha. Talvez meu poder de persuaso no tenha sido suficiente para convencer os outros.
Rose observou as olheiras de cansao que contornavam os olhos azuis.
Ningum poderia ter se esforado mais, meu amor.
Mitchel fitou-a como se algo inesperado tivesse lhe ocorrido.
Acabei de lembrar que, se vou mesmo perder, no tenho de me preocupar se os homens
de Las Vegas descobrirem que sou louco por voc. Venha!
Levantando-se, Mitchel a puxou pela mo.
Quero am-la intensamente no Marco dos Ballard.
Agora?!
Sim. Desse modo, farei meus ancestrais felizes.
Rose o seguiu, com um sorriso radiante estampado no rosto. De repente, algo peludo e
saltitante veio de encontro a suas pernas.
Brutus! De onde voc surgiu?
Mame!
Bianca!
A menina vinha correndo ao encontro da me, seguida por Toby, que se abraou nas pernas
de Mitchel.
Ouvimos as ltimas pesquisas no noticirio! Harvey acabava de passar pelo porto, de
mos dadas com Lou. E conclumos que podamos ser mais teis aqui do que escondendo as
crianas.
Colocando Toby no cho, Mitchel reuniu-se ao grupo. Aps cumpriment-los, estreitou os
olhos.
Onde est Sarah?
A garota permanecia parada a distncia, com Chauncey no colo.
Senti sua falta, querida. E Mitchel foi em sua direo.
verdade que ir perder as eleies porque no conseguiu levantar fundos para o
complexo da velha fbrica? O tom de Sarah o deteve como a descarga de um raio.
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Rose e eu nos esforamos muito, mas...


E a embarcao vir para Perfection?
Parece que sim.
Acariciando a cabea do cachorro, a menina parecia analisar as perspectivas.
E voc ir embora daqui?
provvel. Mas no se preocupe, filha. Pedirei Rose em casamento, e acho que ela
aceitar. E a partir da, nosso lar ser onde ns cinco estivermos. Ele ia abra-la, mas Sarah se
afastou, arisca.
Podem ir para onde quiserem sem mim! gritou, revoltada.
O medo tomou conta de Mitchel.
O que est dizendo, filha?
Que por certo ir para outra cidadezinha medocre como esta. S faltam dois meses para
meu aniversrio, mas decidi que quero ir para Atlanta agora mesmo!
Mitchel no podia crer no que ouvia. Era como se ela o estivesse apunhalando no peito.
No estou entendendo. Voc parecia se dar to bem com Bianca...
Ora, ela um horror! No me deixa dormir direito, conversando e rindo o tempo todo...
Chega, Sarah!
Vive pedindo minhas roupas emprestadas e me contando seus segredos estpidos. Alm
disso, minha me me deixa fazer tudo o que quero sem ficar me dizendo que filme posso ver na
televiso, como Rose costuma fazer.
J disse para se calar, mocinha! Quer ir para Atlanta? Muito bem, pode ir! No vou
tolerar que destrate as pessoas a quem eu amo. No permitirei que os machuque assim como nunca
permitiria que eles a magoassem. Apontou em direo a casa. melhor ligar para Charles
para que ele mande um avio vir apanh-la.
Apertando o cachorro contra o colo, a menina empinou o queixo, desafiadora.
J fiz isso quando paramos na estrada para jantar. Ele me disse que dentro de alguns dias
mandar um avio. E correu para a residncia dos Ballard.
Sarah! Venha c e se desculpe com Bianca e Rose!
Mas a menina no lhe deu ouvidos, continuando a correr.
Deixe, Mitchel! Bianca chorava. Ela est certa. Eu fiz isso tudo que Sarah falou.
No sabia que a estava aborrecendo. E que eu sempre quis tanto ter uma irm...
Com o corpo sacudido por soluos, a menina entrou na casa. Rose ia acompanh-la, mas foi
interrompida por Mitchel.
No tenho palavras para definir o quo envergonhado estou do comportamento de Sarah.
Farei com que ela se desculpe com Bianca, pode acreditar.
O problema muito maior do que esse. Quanto tempo levar para culpar a mim e a
minha filha por seu afastamento de Sarah Jane? Em minha opinio, esse um obstculo
intransponvel. Deixe-me ir, Bianca est precisando de mim. Tambm sinto muito por tudo isso.
Mitchel ficou parado, observando a mulher de seus sonhos se afastando, quem sabe at para
sempre.
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Algumas horas mais tarde, depois de uma longa caminhada que pouco ajudou a concatenar
os pensamentos, Mitchel descobriu-se parado em frente ao quarto de Sarah. Daria tudo para ter de
volta a garotinha que costumava se aconchegar em seu colo todas as noites antes de dormir.
Entrou em silncio e observou-a dormindo. No sono, parecia doce e inocente. Ajeitou o
cobertor sobre ela e saiu.
No caminho para seus aposentos, sentiu-se mais sozinho do que nunca. Estava perdendo a
eleio, a mulher que amava e a famlia com que sonhara.
Observou o retrato de Fiona MacTavish pendurado na parede e reparou na grande rvore
atrs dela. A despeito de qualquer tempestade, o amor sobreviver se tiver razes profundas. S lhe
restava saber se o amor de Rose era assim.

Captulo XI

Me! No tenho nenhum suti limpo!


Parada em frente pia do toalete, Rose acabou de pentear os cabelos, guardou a escova e o
batom na bolsa e estacou, estupefata. Na noite anterior, magoada pela rejeio repentina de Sarah
Jane, Bianca ficara inconsolvel. Tudo o que pde fazer fora abra-la e confort-la at que,
exausta, casse no sono. E quela hora da manh j se encontrava saltitante pela casa como se nada
tivesse acontecido!
Filha! Rose gritou, ao colidir com a filha.
Desculpe! A garota se abaixou para recolher o que cara da bolsa da me. Voc est
bem?
No. Pegando a menina pelos ombros, olhou seu trax liso como uma tbua.
Nenhuma protuberncia sob a camiseta. Docinho, voc no precisa usar suti ainda. Andou
comprando alguma lingerie escondida de mim?
Relaxe, mame. Eu s queria atrair sua ateno.
E conseguiu. Minha querida, tenho estado to assoberbada nessas ltimas semanas... Fui
negligente com voc mesmo por telefone?
De jeito nenhum. Mas preciso falar com voc agora.
Rose consultou as horas. Iria se atrasar para o trabalho, mas no podia negar-lhe aquele
pedido. Quando uma adolescente diz que quer conversar, melhor os pais se apressarem ou poder
ser tarde demais.
Tem alguma coisa a ver com Sarah?
Coando o joelho, Bianca assentiu.
Bem que eu notei que voc estava muito alegre, considerando o que aconteceu ontem.
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Mas estou me sentindo bem. De verdade. Apoiando a mo na parede, Bianca fitou a


me, pensativa. Acordei bem cedo hoje e fiquei na cama pensando. E cheguei concluso de que
Sarah no pode ter sido sincera quando disse aquelas coisas.
Com muito pesar, Rose afastou um tufo de cabelos castanhos dos olhos da filha.
Querida, est certa disso ou apenas o que deseja?
A menina sorriu.
No sofri por rejeio nem quando meu pai biolgico me deixou. No agora que vou
comear.
Rose respirou fundo. Aquela criana era uma ddiva de Deus.
E como concluiu isso sobre Sarah?
Bem... Ontem noite ela no parecia a mesma pessoa que estava em Paducah. Enquanto
estivemos l, Sarah dizia que sentia falta de Perfection e como seria bom se Mitchel se casasse com
voc. Assim, ns duas poderamos ser de fato irms e dividir o quarto, as roupas e nossos segredos.
Menos os namorados. E tem mais. Sempre se referia a voc como a me que sempre sonhara em ter
e que gostava quando perguntava aonde amos, pois isso a fazia se sentir querida e protegida.
Rose ficou intrigada com aquele mistrio.
Agora entendo por que acha que o comportamento dela no faz sentido. Diga-me, qual
seria o motivo daquele rompante de ontem noite, ento?
No sei. Mas vou descobrir de qualquer maneira. Sarah se tornou muito importante para
mim. No abrirei mo dela assim.
Um sorriso terno curvou os lbios de Rose.
Sabe de uma coisa? Se o mundo fosse feito de amigos como voc, seria um lugar melhor
para se viver. Mas posso lhe prometer que, depois das eleies, Perfection ser esse lugar, e Sarah
Jane no vai querer ir embora.
No se preocupe. Eu sei que a vida estranha. No entanto, temos de saber lidar com ela.

Rose entrou apressada em sua sala, com Bob Peterson, seu assistente, em seus calcanhares.
No sei quem esse tal Arlen Samuels, mas ele ligou uma hora atrs disse o
funcionrio, entregando-lhe um papel de recados.
Ela leu o nmero escrito.
Falou o que queria?
No. Nem quis deixar mensagem na secretria eletrnica. Apenas pediu que eu lhe
transmitisse o seguinte recado: que se estiver de fato interessada em salvar Perfection, deve ligar
para o nmero particular dele at as dez horas. Depois disso, ele viajar para Sydney. Pareceu-me
sbrio, com pressa, e um homem muito poderoso.
Obrigada, Bob.
Quando o assistente saiu, Rose consultou o relgio. Nove e cinquenta e sete. Mesmo que
Arlen Samuels no fosse um jogador inveterado nem um louco alucinado, j deveria ter partido para
a Austrlia.
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Fez meno de jogar o papel na cesta de lixo, mas parou ao se lembrar de Mitchel. Se o
homem a quem amava com toda a fora de seu corao ainda estava esperando por um milagre,
ento ela tambm podia esperar. Assim, ergueu o fone do gancho e discou.
Ao terceiro toque, ele atendeu.
Sr. Samuels? a sra. Laurence, do First National Bank.
Sra. Laurence, nosso escritrio de Louisville me enviou um artigo sobre a luta que a
senhora e o sr. Ballard vm travando para banir o jogo de seu condado.
No estou entendendo. O senhor pertence aos Jogadores Annimos?
No. Sou da Brown Rowan, sra. Laurence. Desenvolvimento Comercial. Bem, sobre sua
ideia de criar um complexo comercial na...
... velha fbrica de mveis?
Sim. No tenho muito tempo, portanto, escute-me com ateno.
Dois minutos depois, Rose desligou sentindo-se como que engolfada por um tornado. Diante
dela estavam as anotaes com a oferta de Samuels para a velha fbrica e o nome da mulher que iria
cuidar dos trmites referentes a sua transformao em um complexo de lojas de artesanato local. E o
condado de Winsome num grande plo de turismo.
Rose tentara bombarde-lo com perguntas, mas o sr. Samuels a cortou, assegurando que sua
assistente iria elucidar todas suas dvidas em breve. Nesse meio tempo, ela receberia uma carta de
intenes por fax.
Sem acreditar no que estava acontecendo, chamou Bob Peterson e pediu que checasse a
empresa Brown Rowan. Em alguns minutos, o rapaz passou-lhe a informao de que a companhia
era uma das maiores do pas, e Samuels, seu presidente.
Faltando menos de vinte e quatro horas para o incio das eleies e sem ter conseguido ficar
a ss com Mitchel desde a noite do incidente com Sarah, Rose seguiu seu itinerrio de campanha
sob uma chuva torrencial.
Por falta de sorte, em todas as paradas programadas no conseguia encontr-lo por questo
de minutos. Por fim, um jovem voluntrio que o auxiliava nas peregrinaes lhe informou que
Mitchel sara mais cedo do que o previsto, dizendo que tinha de ficar a ss com um copo do mais
delicioso milk-shake do planeta.

Vinte minutos mais tarde, Rose adentrava a sorveteria de tia Tilly, para encontr-lo sentado
num banco no fundo do salo.
Traga-me um duplo ouviu-o dizer.
Com os cotovelos no balco, Mitchel descansava o rosto abatido nas mos. No era de
admirar. Desde que lhe mostrara o fax com a proposta de Arlen Samuels, Mitchel redobrara os
esforos na campanha. Nos ltimos trs dias, cobrira todo o condado de Winsome, levando as boasnovas sobre a Brown Rowan. Lograra xito em vrias localidades onde angariara votos de indecisos
e opositores.
Aps colocar o guarda-chuva na entrada e limpar a lama dos sapatos, Rose cruzou o salo e
sentou-se ao lado dele.
Importa-se se eu lhe fizer companhia?
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Mitchel lanou-lhe um olhar de soslaio.


Desde que no traga nenhuma criana para eu beijar ou queira apertar minha mo, fique
vontade.
Rose poderia ter rido do comentrio, se seu corao no estivesse to apertado pelo fato de
ele estar disfarando sua tristeza com brincadeiras.
E ento? Vem sempre aqui?
No, mas... se soubesse que homens fortes e bonitos como voc costumam frequentar
este lugar, teria vindo antes.
mesmo? Estendeu o brao ao longo do banco que Rose ocupava.
Posso lhe pagar um drinque, boneca? O que vai querer?
Rose observou os lbios sensuais, aproximando-se o mximo que pde deles.
Eu o acompanharei.
Mitchel ergueu a mo esquerda.
Ei, Tilly! Dois milk-shakes duplos.
Claro. E agora que vou conseguir comprar minha mquina de fazer iogurte graas ao
First National Bank, a bebida por minha conta.
Mitchel nunca vira sua tia falar em pagar o que quer que fosse. Por isso, virou-se para Rose
com um sorriso malicioso.
Qual o prximo milagre que ir operar?
Ela deu de ombros. Em seguida, passou os dedos pelo rosto tenso e estafado com expresso
melanclica.
Se ao menos eu conseguisse realizar um...
Mitchel segurou-lhe o pulso.
Amanh eu seria eleito....
No estou me referindo eleio. Estava pensando em Sarah. Conseguiu faz-la explicar
por que decidiu morar com Ellie depois de tudo o que disse a Bianca em Paducah?
No. Charles vir peg-la de avio esta tarde. Eu a levarei ao aeroporto antes de ir para o
debate, no ginsio.
Cansado como estava, e depois do desgaste emocional que seria ver Sarah partir, Rose temia
pelo desempenho de Mitchel naquele debate, que era crucial para sua vitria. Seu amor por ele no
podia substituir o da filha, mas era tudo o que tinha a lhe oferecer. Alm de esperana.
Levantou-se do banco e fitou-o bem dentro dos olhos.
Por mais que as coisas lhe paream obscuras, quero que sempre se lembre disto. E
deu-lhe um beijo que comeou suave e se transformou num vulco de emoes, quando Mitchel a
puxou para si, acomodando-a entre suas pernas e fazendo-a ciente de sua excitao.
Vocs vieram aqui para tomar um milk-shake ou protagonizar uma cena de novela?
Tilly segurava os copos.
Os dois voltaram o olhar para ela, sorrindo, e pegaram suas bebidas.
Rose aproximava a boca do canudo quando ouviu:
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Aqui est ele, comece a gravar!


Ela quase entornou a bebida ao avistar uma equipe de reprteres da televiso caminhando
apressados em direo a Mitchel. Uma loira com um microfone aproximou-se e, ignorando sua
presena, colocou-se entre os dois. Com um movimento involuntrio, esbarrou no copo de Rose,
derrubando todo o lquido. Ser que um dia conseguiria provar a fantstica bebida de Tilly?
Sr. Ballard, o que tem a dizer sobre a ltima pesquisa de opinio que mostra seu oponente
despencando nas intenes de votos e o senhor quase se equiparando a ele?
Antes de responder, Mitchel procurou Rose com o olhar, para encontr-la prxima porta de
sada, com um sorriso radiante nos lbios e os olhos marejados de lgrimas, repletos de amor e
orgulho. Ele ergueu com discrio o copo que segurava, imitando um brinde. Ao que ela respondeu
com uma piscada em total cumplicidade.
No ser por muito tempo.
Por qu? perguntou a reprter, surpresa.
Porque, depois do debate desta noite, as pesquisas mostraro que amanh, quando todos
os votos forem contados, eu serei o novo juiz executivo do condado.

Naquela tarde, durante uma breve estiagem da tempestade que se abatera sobre Perfection,
Mitchel colocou a bagagem de Sarah Jane no porta-malas de seu carro estacionado em frente casa
de Lou.
No conseguia se animar com o fato de estar conseguindo virar o jogo nas ltimas
pesquisas. Afinal, em contrapartida perdia sua menina. O que mais o entristecia era o fato de saber
que a perdera para mundo glamouroso de Ellie muito antes do incidente daquela noite.
O mais curioso era que ningum fora capaz de faz-la dizer o motivo daquela deciso. Nem
mesmo Bianca.
Estou pronta disse Sarah, parada atrs dele, com a mesma saia amarela e as sandlias
de salto alto que usava quando voltara de Atlanta.
Mitchel olhou para a filha e viu uma garota s portas da adolescncia. Vestida daquele jeito
em nada lembrava a garotinha que na infncia era to ligada a ele.
Como num caleidoscpio, as imagens do passado perpassavam-lhe a mente, apressadas. As
brincadeiras que faziam, as histrias que lhe contava antes de ela dormir, as noites insones velando
seu sonho. Mas naquele momento tudo o que via era uma estranha, e ele a estava perdendo. No
porque Mitchel quisesse, mas por vontade dela.
Porm, no iria entregar os pontos daquele jeito; tinha de fazer a derradeira tentativa.
Deixou a porta do carro aberta e pegou a filha pelos ombros.
Sarah querida, est certa da deciso que est tomando?
Estou. Podemos ir? No quero me atrasar.
Mitchel nunca se sentira to desamparado em toda a vida. Ia dizer para Sarah que iriam
partir to logo ela atravessasse a rua e se desculpasse com Rose e Bianca, quando notou que algo
estava faltando.
Onde est Chauncey?
Eu o dei para Bianca. Estava farta de ter de acordar cedo para aliment-lo.
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Mitchel virou o rosto da menina em sua direo.


Mas voc amava aquele cachorro.
A filha deu de ombros.
muito ruim amar as coisas.
pior quando se tem o corao vazio. Decepcionado e ferido, Mitchel abriu a porta
do passageiro para Sarah. Entre.
Quando ele se virou para entrar no veculo, Sarah colocou a mo para fora da janela,
pegando a manga de sua camisa.
Naquele dia que voc ia sair com Lil, eu pus tranquilizante no chocolate que lhe servi
para que dormisse... S queria que soubesse disso.
Uma gama de emoes que iam do choque ao ultraje se mesclaram dentro dele. No entanto,
algo lhe dizia que a confisso de Sarah era um indcio de que estava disposta a conversar.
Discutiremos isso no caminho.
Foi quando ouviu o barulho de um carro vindo em sua direo em alta velocidade. Estacou
olhando para trs e viu um sed azul-escuro parar bruscamente a poucos metros de onde estavam, e
dois homens atarracados usando culos escuros saltarem.
Nunca os vira antes, mas sabia que eram capangas e que estavam ali para proteger os
interesses dos donos de cassinos. Embora o objetivo deles fosse apanh-lo, no tinha dvidas de que
no hesitariam em levar Sarah, se a vissem sentada no banco da frente. E s existia um modo de
impedi-los.
Mitchel se apressou na direo deles, sorrindo como se fossem bons vizinhos. J bem
prximo, desferiu um soco num deles. A reao foi a que esperava. Os dois se abateram sobre ele.
Enquanto um o segurava, o outro desferia pancadas na barriga, fazendo-o dobrar-se. Em seguida,
jogaram-no no banco de trs do sed. Quando deram partida e saram em disparada, Mitchel ergueu
a cabea e viu atravs do vidro da janela Sarah correndo para ele. Quando percebeu que seu esforo
era intil, a menina parou, horrorizada. Ele sorriu, satisfeito. Sua filha estava salva.
Depois disso, tudo se apagou.

Captulo XII

Quando Sarah adentrou a cozinha, ofegante, com a roupa encharcada e dizendo coisas
ininteligveis, Rose pensou que ela tivera uma sncope no ltimo instante antes de sua partida. Mas
logo entendeu que no se tratava de uma simples confuso emocional, e sim de um acesso de
pnico.

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Em meio s palavras desconexas, conseguiu captar duas que lhe chamaram a ateno:
"papai" e "sequestrado". No mesmo instante, compreendeu quem levara Mitchel e por qu. S
podiam ser assassinos profissionais mandados pelos chefes dos cassinos, insatisfeitos com os
ltimos boletins sobre a eleio. Aquela gente era capaz de qualquer coisa. Podiam det-lo apenas
durante o tempo que durasse o debate, cortando-lhe as chances de vitria, ou mesmo mat-lo,
fazendo com que Mitchel se tornasse uma carta fora do baralho.
Tente se lembrar, querida. Tenho certeza de que ir conseguir.
A menina fechou os olhos.
Era... um carro azul-escuro.
O corao de Rose quase parou. Mesmo assim, abraou Sarah, garantindo-lhe que tudo
ficaria bem. Em seguida, pegou o telefone e chamou todas as pessoas que possuam um distintivo: a
polcia, o xerife do condado, os bombeiros, o Departamento de Controle de Zoonoses e o segurana
do banco onde trabalhava.
Como Kathy j havia sado para garantir um bom lugar no debate, contatou a sra. Terwilliker
e pediu para que ficasse com as crianas. Aps a vizinha garantir estar l dentro de alguns minutos,
reuniu os trs e os fez prometer que no lhe diriam nada sobre o sequestro de Mitchel, pois ela j
estava muito idosa para ser assustada daquela forma.
No precisamos de bab. Posso tomar conta deles protestou Bianca.
Deixe mame em paz, ela precisa da nossa cooperao neste momento Sarah a
repreendeu.
Rose olhou para a filha de Mitchel com imensa ternura. Se Sarah Jane se sentia assim em
relao a ela, por que quisera ir morar com Ellie? Mas esse assunto tinha de esperar. A prioridade
era encontrar o homem que amava.
Obrigada, Sarah. E afagou seus cabelos ruivos.
Em segundos, Rose guiava na direo que Sarah dissera que eles haviam tomado. Seguia,
confiando em seus instintos, na esperana de que o prprio corao a levasse ao paradeiro de seu
amor. Mas depois de cruzar cada rua de Perfection sem ao menos um sinal do tal automvel,
decidiu que era hora de usar o crebro.
Estacionou prximo a um cruzamento e ps-se a raciocinar. Para onde um gngster levaria
sua vtima numa situao como aquela? Mas nada lhe ocorria.
Os olhos se encheram de lgrimas. De repente, ao ribombar de um trovo, algo iluminou sua
mente como a luz de um raio. Aquele tipo de gente gostava de simbolismos. E, de acordo com tal
teoria, para onde os interessados na embarcao-cassino o levariam?
Garota esperta! Para o local de Perfection no qual mais tinham interesse: o Marco dos
Ballard!
Pelo celular, avisou s autoridades. Em seguida, disparou para o local, ultrapassando todos
os limites de velocidade.
Quando chegou prximo ao Marco dos Ballard, avistou um sed azul-escuro que batia com a
descrio de Sarah Jane. Indo mais devagar, passou pelo carro olhando para dentro. O veculo
estava vazio.
Estacionou na frente do sed e desligou o motor. Uns cinquenta metros frente e a sua
esquerda, estava o cipreste que ficava no meio do caminho entre a estrada e o rio.
"Deus, por favor, faa com que no seja tarde!"
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Como em resposta a sua prece, a tormenta transformou-se em chuvisco at fenecer. As


nuvens se dissiparam e o cu tornou-se mais claro.
Desceu do carro e fechou a porta com apenas um clique. Em seguida, chapinhando na lama,
cruzou a barragem at chegar ao cipreste. Escondeu-se atrs dele, certa de que a largura da rvore
no permitiria que eles visualizassem sua sombra. Inclinando a cabea, avistou a barragem ngreme
que levava margem do rio onde estava o barco de pesca de Mitchel virado de cabea para baixo, e
dois brutamontes ao lado dele. Mas no conseguiu distinguir nem a sombra do homem de sua vida.
Os dois corpulentos falavam aos gritos, agitando as mos como se estivessem discutindo.
Rose encostou a cabea no tronco da rvore, incapaz de conter o pranto que rolava por suas faces.
Se Mitchel estivesse morto, seu choro no o traria de volta. Se estivesse vivo, precisaria de sua
ajuda, e no de sua fraqueza. Assim, ergueu a cabea, decidida.

Quando Mitchel acordou, deu-se conta de que estava amordaado e com as mos e os ps
amarrados. Encontrava-se em completa escurido, deitado em posio fetal debaixo de algum tipo
de cobertura ou tampa. No podia ser o porta-malas de um carro, pois o que quer que estivesse
abaixo dele era molhado, frio e cheirava a terra.
Vamos, meu p est cheio de lama! dizia um de seus sequestradores.
Acha que Ballard est bem escondido aqui?
Ora, antes que algum possa ter ideia de procur-lo neste lugar, a eleio estar ganha.
Enterrado sob um barco... Gostei do simbolismo.
No temos tempo para piadas, vamos nos apressar.
Ouvindo a discusso dos dois, Mitchel comeou a traar planos para escapar. Tentaria
erguer-se nos joelhos, usando as costas para levantar o barco e depois empurr-lo para trs. Com
sorte, encontraria a caixa de pescaria que os capatazes haviam tirado da embarcao para vir-la
sobre ele. L, acharia uma faca e a prenderia com os ps, enquanto cortava as cordas das mos. S
precisava que fossem embora.
J estou indo... Espere. Quem aquela mulher alta parada prximo ao cipreste?
O ar fugiu dos pulmes de Mitchel. Rose podia ser obstinada, mas no teria coragem de ir
atrs dele sozinha. Ou teria?
No sei. Mas possui um belo par de pernas...
"Deus, ela mesma!"
Concordo. E acabo de me lembrar de onde a conheo. Apareceu com Ballard num
programa de televiso tomando um milk-shake na sorveteria.
Mitchel comeou a empregar toda a fora que tinha para tentar se livrar das amarras.
Com licena, cavalheiros. Estou indo para Perfection e devo ter tomado a direo errada
em algum ponto da estrada.
Lembrando-se das palavras de Bianca sobre o modo como costumava pedir as coisas, Rose
decidiu seguir o conselho da filha.
Quando os avistei, pensei que dois senhores to gentis poderiam me auxiliar a achar o
caminho.
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Seria mais fcil se desenhssemos um mapa para a senhora. Por que no desce aqui,
madame?
E ainda dizem que no existe mais gentileza neste mundo... Ah!
Ao ouvir o grito de Rose, Mitchel empurrou o barco com as costas a tempo de v-la
escorregando sentada barragem abaixo, com as pernas deslumbrantes suspensas no ar. Parecia um
torpedo humano vindo em direo aos brutamontes, que a observavam, atnitos.
Rose ganhou velocidade, e os bandidos comearam a correr, tentando sair de seu caminho.
Porm, incapazes de se equilibrar no barro que descia da barragem, escorregaram e deslizaram at
cair de costas na gua. No entanto, Rose ainda ia escorregando em direo mar cheia do rio.
Por fim, Rose enterrou os saltos pontudos das botas na lama, interrompendo a queda. Estava
to prxima da gua que seu brao ficou submerso. Mitchel conseguiu arrastar-se sentado at ela.
Recobrando o equilbrio, Rose retirou o brao da gua e se ps de quatro, e se sacudiu como
um cachorro molhado. Ao abrir os olhos, avistou os dois sequestradores sendo arrastados para longe
deles pela correnteza do rio. Pensou em correr para a barragem outra vez em busca do celular para
avisar a equipe de procura, mas antes tinha de desamarrar Mitchel.
Arrastou-se pela lama at ele e beijou-lhe o rosto.
Querido, voc est vivo! Sorrindo, retirou com um s movimento a fita isolante que
lhe cobria a boca.
Hum!
Rose se admirou com a careta de dor de Mitchel.
Desculpe, amor.
Tudo bem, os lbios s servem para atrapalhar os homens na hora de fazer a barba...
Ela achou graa, encantada com o bom humor daquele homem admirvel. Foi quando
arregalou os olhos.
Se no nos apressarmos, perderemos o debate!
Mitchel indicou onde estava a caixa de pescaria que vira a alguns metros de si. Com a ajuda
da faca, Rose cortou as cordas que o prendiam. Em seguida escalaram a barragem ngreme que
levava ao cipreste, apoiando-se um no outro. Quando chegaram ao seu topo, avistaram uma fileira
de carros com as sirenes ligadas aproximando-se cada vez mais do local.
Todas as pessoas que Rose contatara estavam presentes. Alm deles, uma ambulncia, trs
nibus escolares, o reverendo O'Reilly e um comboio de mini vans e picapes. Deles saram Harvey,
Lou, Tilly, Mike Ballard, o sr. a sra. Terwilliker, o prefeito, a sra. Corbett carregando seu famoso
bolo de cenoura, e Dave e Kathy de mos dadas. Parecia que todo o condado se concentrara ali e
observava Rose e Mitchel parados sob a copa do cipreste.
Vocs esto bem? LouAnn foi a primeira a se manifestar.
Mitchel se aproximou da me e, tomando-a nos braos, deu-lhe um beijo cheio de lama na
face.
Foi uma luta difcil, mas...
...o barro venceu completou Lou, limpando-se e sorrindo. Em seguida, deu um abrao
apertado em Rose, passando-a para o pai.
Sua filha louca, mas muito corajosa, Harvey. Mitchel deu-lhe um tapinha nas costas.
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Junto de Kathy, Dave chegou perto e bateu nas costas do amigo.


Voc quase um heri, camarada. Quando anunciaram no ginsio que tinha sido
sequestrado, nos demos conta de quantos problemas o jogo traria para Perfection. Deveramos t-lo
ouvido desde o incio, e assim teramos evitado que se arriscasse tanto. Perdo, companheiro.
Esquea isso. J passou. E apertou a mo do amigo.
No at a votao de amanh retrucou Dave. E virando-se para a multido. No ,
pessoal?
Um unssono assentimento foi ouvido no grupo. Rose entrelaou os dedos nos de Mitchel.
Parabns, sr. juiz executivo.
E beijaram-se, sabendo que naquele momento suas vidas estavam quase completas. Faltava
apenas...
Papai!
Com Bianca, Toby, Brutus e Chauncey correndo a seu lado, Sarah Jane abriu caminho na
multido, enlaando Mitchel.
Est tudo bem, querida. O perigo j passou.
Pai, se eu soubesse que aquele dinheiro s iria servir para machuc-lo, nunca teria...
O qu?! Mitchel a colocou no cho. Que dinheiro?
Tremendo, a menina olhou para Bianca, logo atrs dela.
Coragem. Explique para Mitchel o que me contou no caminho.
Sarah encarou-o.
Quando descobri que iria perder as eleies porque vocs no conseguiram fundos para o
projeto da velha fbrica, telefonei para Charles e pedi a ele que fornecesse a quantia para que
pudesse tocar em frente sua candidatura.
Mitchel e Rose se entreolharam.
Ou seja, o conglomerado que Charles preside dono da Brown Rowan concluiu,
Rose.
Mitchel levantou o queixo da filha com o dedo indicador.
Meu bem, isso foi muito bonito de sua parte, mas Charles um tpico homem de
negcios. O que lhe ofereceu em troca?
Sarah o estudou por alguns momentos. Depois desabafou:
Oh, papai! Eu nunca quis deixar voc, nem o resto da famlia, mas no poderia suportar
v-lo perder a eleio, que era to importante para sua carreira e para Perfection! Eu amo esta
cidade e amo voc. Com o corpinho sacudindo pelos soluos, tornou a abra-lo. Por favor,
diga que no me odeia!
Mitchel ficou paralisado, abraando-a e observando o alto da cabea da sua ruivinha
preciosa atravs dos olhos marejados de lgrimas, que sem demora rolaram por seu rosto. Sua filha
estava de volta, e se tornava uma moa. No pela roupa que vestia, mas sim pelo ato de bravura e
desprendimento.

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Nunca a odiarei, querida. Voc sangue de meu sangue. E nunca senti tanto orgulho de
minha filha adorada como neste momento. Afastou-a para encar-la. Mas agora que sei da
verdade, no permitirei que v para Atlanta. Ficar aqui comigo. E com todos ns.
Sarah ria e chorava ao mesmo tempo.
Mas o que faremos sem o dinheiro para a fbrica?
No se preocupe.
De repente todos se viraram para ver quem falava. Um homem de meia-idade vestido com
elegncia se adiantou, vindo juntar-se ao grupo.
Charles? O que est fazendo aqui? Mitchel quis saber.
Como vocs no apareceram no aeroporto, nem atenderam a meus telefonemas, fiquei
preocupado. Aluguei um carro e fui at sua casa, Ballard. No encontrei ningum, ento bati na
porta do vizinho ao lado. Foi quando encontrei a sra. Terwilliker tomando conta das crianas. Elas
me contaram o que houve, e logo depois ouvimos as sirenes dos carros. Perguntamos o que estava
acontecendo, e nos disseram que se dirigiam para c, e os seguimos. Mas, no caminho at aqui,
conclu que Sarah Jane tem de ficar onde o corao dela est. E que tem muita sorte por crescer em
um lugar como este, onde as pessoas ainda se preocupam umas com as outras. Ellie no gostar
quando eu lhe disser que Sarah ficar em Perfection, mas pelo menos uma vez ter de fazer o que
for melhor para outra pessoa que no ela mesma.
Mitchel apertou a mo de Charles.
Muito obrigado. Voc um grande sujeito.
Charles sorriu e fez meno de partir, mas lembrou-se de algo:
A oferta da Brown Rowan est de p. O projeto do complexo comercial para a velha
fbrica uma grande ideia. Pretendo ter muito lucro com ele.
Mitchel e Rose, sem fala, olhavam o marido de Ellie ir embora.
Ei! Pessoal, vejam o que achei! O policial Ballard se aproximava com o revlver
apontado para os sequestradores algemados que o acompanhavam.
Pegando as armas deles, o chefe da fora policial de Perfection, com mais trs policiais,
juntou-se a Matt.
Bom trabalho, Ballard. Receber uma condecorao por isso.
Pouco tempo depois, Mitchel e Rose encontram-se a ss no Marco dos Ballard, sob a rvore
de MacDuff e Fiona.
Mitchel segurou a mo da mulher que pretendia tornar sua esposa, e fitou-a nos olhos. O
rosto estava empastado de lama seca, os cabelos, ainda molhados, e as roupas, imundas. Porm,
ainda assim, suas pupilas brilhavam de felicidade e faziam dela a criatura mais linda que ele j vira.
Querida...
No demore. No suporto mais esperar. H pouco quase o perdi, e no vou correr este
risco de novo. Portanto, apenas case-se comigo, est bem?
Levando as mos cabea e jogando-a para trs, Mitchel deu um sorriso.
No! Eu tenho de fazer o pedido. a tradio.

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De repente uma voz feminina lhe soprou no ouvido: "Responda proposta de sua amada,
assim como MacDuff respondeu a minha". Seria Fiona? Seguindo o conselho de quem quer que
fosse, Mitchel encartou Rose de um jeito bem diferente.
Est preparada para o que ir ouvir, Rose?
Sim.
Mitchel tomou-a em seus braos e respondeu com um beijo to intenso que Rose sentiu-se
desfalecer.

Trs semanas depois, aps Mitchel ter se tornado o novo juiz executivo do condado e
derrotado a embarcao-cassino, eles se casaram.
Na noite de npcias, as crianas e os cachorros ficaram na casa que pertencia a Lou e
Harvey, que tambm contraram matrimnio, na semana anterior. De mos dadas na escurido da
entrada da residncia duzentos e vinte e dois da Magnlia Street, Mitchel e Rose subiam os degraus
da escada como novos proprietrios do imvel.
Quando ele se curvou para tomar a noiva no colo, Rose o repeliu.
Primeiro quero que abra seu presente de casamento.
Voc meu maior presente replicou Mitchel, repetindo o movimento.
Mas ela se esquivou e entrou correndo, voltando em segundos com um embrulho de papel
prateado e uma fita branca. Excitada, via-o abrir.
Oh... uma luminria!
No percebeu, Mitchel? para...
Eu sei o sentido deste presente, querida.
Em seguida, passou por ela e fixou a luminria acima da porta. Ao pressionar o interruptor,
sorriu. Aquele era o smbolo de que ficariam juntos para sempre.
Enfim, Mitchel a ergueu nos braos e carregou-a para dentro.
Tenho um presente para voc tambm, querida. Quer que lhe d agora?
Pode apostar que sim.
Ah, apostas no so permitidas em Perfection!
Radiante, Rose ergueu a mo esquerda, observando a aliana de ouro, que no trocaria pela
jia mais cara do mundo.
Diga logo! Onde est?
Mitchel meneou a cabea.
Nunca aprender a pedir da maneira certa... Dizendo isso, segurou-a pela mo e a
guiou at a cozinha, parando em frente ao freezer. Abra.
O freezer?
Isso mesmo. Mas se no o quiser... Mitchel fez meno de fechar a porta do
refrigerador.
No! Um suculento bife perfeito para a ocasio.
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Sabrina 1321 Muito Irresistvel (Looking for Perfection) Valerie Kirkwood

No congelador, ela avistou um copo duplo com um apetitoso lquido grosso.


Um milk-shake duplo de tia Tilly! Oh, Mitchel!
V em frente. Sirva-se. Sei o quanto esperou para prov-lo.
Rose olhou para o copo e depois para o homem que havia procurado desde sempre.
Posso esperar um pouco mais. E colocou o recipiente de volta ao freezer. Em seguida,
tomou a mo longa e firme na sua e guiou-o pela escadaria a caminho do quarto. Afinal, esperei
muito mais por este momento. Desde que cheguei a Perfection, para ser mais exata.
E eu esperei por voc a vida inteira, querida...

Fim

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