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Noiva

de
Aluguel
Irene
Peterson

O conde Ian Wincott tem


coisas mais importantes a fazer do
que perder tempo com namoricos.
O que ele precisa, arranjar, e com
uma certa urgncia, uma mulher
livre e descompromissada que tope
se passar por sua noiva por alguns
dias e que o ajude a receber um
importante empresrio americano
em sua manso. Assim ele poder
concretizar um importante negcio.
E Abby Porter parece ser a pessoa
ideal... afinal ela bonita, divertida...
Embora tenha de admitir que Abby atraia muita ateno. E
isso faz seu sangue azul esquentar...
Coisa que, obviamente, ela adora! Ian que no gosta nem
um pouco. Ser possvel que ele esteja com cimes? Ou...
apaixonado?...

Ttulo Original: Kisses to


Go
Disponibilizao e Digitalizao: Marina
Reviso: Sol Moura / Formatao: Edina

Nota da Revisora
Este livro noiva de aluguel totalmente m-a-r-a-v-i-l-h-o-s-o! Lindo
do incio at o final! Recomendo... Este livro tem magia e emoo o
suficiente para ir da era do rei Arthur at a atual...
Bom demais... Gostoso de ler, com uma historia fluida como a agua!
Sol Moura

Captulo 1
D-me um empurro, Lutrelle. Tenho de ver por mim mesma.
A drag queen de um metro e oitenta e cinco meneou a cabea.
Ah-ah, garota. Acredite, voc no vai querer ver o que est
acontecendo l.
Abby Porter levou as mos aos quadris, tremendo inteira.
Por favor, Lutrelle ela implorou. Eu... eu lhe dou minha
bolsa de miangas se voc me ajudar.
Com as mos capazes de empalmar uma bola de basquete,
Lutrelle segurou Abby pela cintura e ergueu-a at que alcanasse o
painel de vidro reforado sobre a porta de metal do loft.
Quando Abby encostou o nariz ao vidro, seus olhos quase saltaram das rbitas; ela parou de respirar.
Lance estava l dentro, de p em frente bancada de trabalho
de ao inoxidvel, completamente nu, de costas para a porta
trancada. Suas ndegas tremiam, gingando para frente e para trs. E
as solas de dois ps pequenos, definitivamente ps femininos,
sacudiam-se sobre seus ombros.
Viu o suficiente, baby? Lutrelle perguntou, num tom suave
de contralto.

Abby fez que sim com a cabea, incapaz de pronunciar uma


palavra.
O amigo colocou-a no cho, e Abby perdeu o equilbrio, os joelhos cedendo. Lutrelle sustentou-a.
Abby respirou fundo, sentindo algo destroar-se em seu peito. E,
num impulso, atirou-se contra a porta de ao, aos chutes e socos,
berrando palavres que fariam um morto enrubescer.
Vou pic-lo! Cort-lo em pedacinhos! Ah, quando eu o pegar!
Vou... vou... pregar suas bolas na mesa! Seu cachorro! Seu pulha
vagabundo!
Calma, garota. Ele no vale nada e agora voc sabe por qu.
O travesti passou o brao pelos ombros da amiga e levou-a at seu
apartamento.
Sinto muito, senhorita, mas tarde demais para receber o
dinheiro de volta pela segunda passagem a mulher do balco de
check in disse a Abby. O avio est na pista.
Abby encarou-a, incrdula. No tinha dinheiro nenhum. Seu
talo de cheque e o carto de poupana estavam no loft, por trs
daquela porta trancada. Oooh! Lance e sua queridinha poderiam estar
transando em cima de suas economias de uma vida inteira naquele
exato momento. As nicas notas em sua bolsa eram as que tinham
sobrado da breve passagem pelo shopping quando estava a caminho
de casa quando fora pegar o passaporte no centro da cidade. Talvez
seu carto do banco tambm estivesse ali. Talvez.
Como era idiota!
Deveria ter contado a Lance sobre a viagem surpresa
Inglaterra. Mas com o novo emprego e a mostra de Lance, ela estava
ocupada, ele estava ocupado. Na verdade, no ficavam realmente
juntos fazia meses.
Como pudera ser to estpida? Estpida, estpida, estpida!
Deveria ter chamado a polcia e mandado arrombar a porta do
apartamento. Lance no tinha o direito de tranc-la para fora!
Por outro lado, o apartamento estava no nome dele, certo? Ele
que pagasse o aluguel. E comprasse a prpria comida.
Contudo, isso a deixava sem alternativa no momento. No telefonaria aos pais, pedindo ajuda depois de todos os avisos acerca de
Lance. No tinha amigos com quem contar tambm. Exceto Lutrelle.
O "grande ponto de mutao" chegara. Os Porter haviam sobrevivido a coisas muito piores. Ela no deixaria aquele imbecil
impedi-la de partir e aproveitar a Inglaterra. De jeito nenhum.
E assim, l estava ela no aeroporto, com pouco dinheiro, um
passaporte e uma enorme sacola plstica com seus pertences. As
coisas poderiam piorar?
A atendente disse:
Claro, podemos transferir seu bilhete para a primeira classe.
Primeira classe?
Temos um assento vago na primeira classe.
Fico com ele.
Minutos depois, Abby subia a bordo do enorme jato.

Todos os assentos estavam ocupados, ela percebeu, a no ser


um logo na frente. A comissria inclinou-se para conversar com o
homem sentado ao lado da janela. Era evidente que ele no gostara
da ideia de ter de tirar seus papis do assento ao lado. Levantou-se e
enfiou a papelada toda no bagageiro. S ento deu uma olhada na
direo de Abby.
De cabea erguida, costas eretas, ela se aproximou de olhos
fixos no terno perfeito, sem fit-lo nenhuma vez.
Seus papis podem ser importantes, mas isto ela tocou o
traseiro to importante quanto e, alm do mais, tem um bilhete.
Assim dizendo, tirou o casaco de couro e colocou-o junto com a
sacola de plstico no bagageiro. Em seguida, acomodou-se na
poltrona confortvel e macia da primeira classe. Sentiu o calor da ira
do passageiro ao lado irradiar-se.
Um raio de percepo a fulminou. Oh raa! No seria mais
usada e abusada, com homens roubando seu dinheiro e seu orgulho.
Talvez agora soubesse reconhecer um aproveitador. Talvez agora
fosse capaz de mandar qualquer metido para o inferno se ele
tentasse, apenas tentasse, tirar vantagem dela. Lio aprendida.
Finalmente.
Ian sabia que algo estava errado no momento em que viu a comissria de bordo parar a seu lado. Maldio! Ele sabia, sabia que a
mulher iria pedir para que tirasse seus papis da poltrona.
Desculpe-me, mas receio que este assento no esteja mais
vago, senhor.
Eu sempre peo um lugar vago.
Esta uma alterao de ltima hora, senhor. Sinto muito,
mas o passageiro est esperando...
J voei por esta companhia dezenas de vezes, senhorita, e
sempre tenho o assento extra.
O passageiro tem um bilhete. Tenho certeza de que o senhor
compreende que precisamos destinar a ele uma poltrona disponvel; a
qual, neste caso, acontece de ser a que est ao seu lado.
Ian teve vontade de socar a mulher. Lanou um olhar cortante
para o passageiro que esperava o lugar.
Uma mulher. Claro. E, pela roupa, americana...
Levantou-se, recolheu seus papis, deixando o assento vago.
Enfiou as planilhas no bagageiro, junto com a pasta, apertou os lbios
numa linha firme, e retornou ao seu lugar.
A mulher, depois de fazer um comentrio rude a respeito de seu
traseiro ter um bilhete, sentou-se com a delicadeza de um elefante.
Americana tpica!
O perfume da passageira intrometeu-se em suas narinas. Um
aroma suave, ligeiramente floral, porm limpo e sem exagero. Pelo
menos no teria de suportar um odor sufocante durante o vo!
O avio estava prestes a decolar, e Ian recostou-se, sentindo o
impulso dos motores poderosos.
A mulher ao lado deixou escapar um gemido de dor, ele pensou.
Ou de medo. Que chateao!

Um rpido olhar, mostrou que ela segurava com tanta fora os


braos da cadeira que os ns dos dedos estavam brancos. Olhou-a
outra vez.
Cabelos loiros com um toque avermelhado, pele clara. Vira os
olhos por um breve instante. Eram de uma nuance incomum de azul,
talvez verde. Formas elegantes, contudo. De jeans justos e um suter
azul. Nada mau.
Uma imagem da desconhecida nua em sua cama coruscou
como um raio por sua mente.
Ser que fazia tanto tempo que no tinha uma mulher que
cogitava em levar para a cama aquela criatura pattica? Preciso de
ajuda, resmungou no ntimo, ao se acomodar para o longo e
enfadonho percurso areo.
Uma fungada veio do assento ao lado. Pelo canto do olho, Ian
viu a primeira lgrima deslizar pela face plida da passageira. Oh,
Senhor! Ela est chorando!
Sentiu que virava um mingau por dentro. Que diabos ele deveria fazer? Chorando! Uma mulher se derramando em lgrimas
sentada perto dele por umas sete horas! Tarde demais, percebeu-se
sugado para dentro daquele miasma emocional.
Fez o que qualquer cavalheiro ingls faria. Tirou um leno
imaculado do bolso e colocou-o na mo da americana.
Seis horas e meia de voo.
Seis horas e meia de absoluto inferno.
Abby passou pela inevitvel imigrao e pela alfndega. Ela no
tinha nada a declarar, a no ser a sacola de plstico, aquele
vestidinho preto, as sandlias elegantes e a lingerie que comprara no
shopping.
O atendente a encarou com ar de tdio.
Qual seu destino?
Algum deve me encontrar aqui para me levar a Glastonbury.
Ficarei l por duas semanas.
Muito bem, senhorita. Pode passar.
Abby endireitou os ombros e dirigiu-se sada. Os outros passageiros lutavam para pegar suas malas na esteira giratria, e um
homem alto, de bela aparncia, carregando uma pequena valise e
vrios rolos de papel chamou sua ateno. Era o camarada do avio.
Com um sobressalto, ela enfiou a mo no bolso do jeans e tirou o
leno que ele lhe emprestara.
Espere! chamou. Senhor, estou com seu... Cabeas
voltaram-se em sua direo. No mesmo instante, recordou-se das
cinco regras bsicas que lera num dos guias de viagem sobre o que
no se deveria fazer na Inglaterra:
No erguer a voz:
Rir alto;
Chamar;
Xingar.
No se vangloriar os Estados Unidos no so o nico pas do
mundo que tem grandes coisas.

No fazer perguntas pessoais. No falar sobre assuntos ntimos:


Operaes ou doenas; Sexo; Problemas familiares especficos;
Dinheiro.
No dizer "desculpe" ou "perdo". Isso reservado para arrotar
ou soltar traques e ningum realmente quer ouvir desculpas diante
de tal grosseria.
Abby sonhava em viajar para a Inglaterra desde adolescente.
Era um lugar de cultura e refinamento. As pessoas eram classudas.
Precisava comportar-se adequadamente.
Seu companheiro de assento j sumira pela porta em que se lia
"estacionamento". Ela apertou o leno na mo. E notou um pequeno
emblema, com um drago vermelho ou um co horroroso no centro.
Havia algumas palavras, pequenas demais para se ler.
Com um suspiro, enfiou o leno no bolso do casaco. Umas poucas pessoas carregando cartazes com nomes andavam de um lado
para o outro do saguo. Uma delas tinha na mo uma pequena placa
com o nome "Porter" escrito.
Um imenso alvio a invadiu.
Sou eu disse ela, assim que chegou perto do homem.
Senhorita Abigail Porter, de Nutley, New Jersey? Ela
concordou.
Julguei que haveria um cavalheiro acompanhando a senhorita
o senhor distinto disse.
Abby recordou-se da "lista" e meneou a cabea.
uma longa histria. Realmente, uma longa histria.
Por aqui, senhorita ele disse, imperturbvel. Olhou ao
redor, procurando a bagagem.
Abby deu de ombros.
Isso parte da histria.
Andar num Bentley com chofer tinha de ser o modo mais
luxuoso de se viajar, Abby disse a si mesma. Ela, porm, sucumbira
ao sono logo depois que o carro deixara o aeroporto. E acordara ao
senti-lo parar. Uma leve batida janela a assustou. A mais linda
jovem de cara lavada que j vira lhe sorriu. E, de repente, ela sentiuse amarrotada e exausta.
Ol disse a jovem quando abriu a porta do carro. Bemvinda a Bowness Hall. Sou Letcia Wincott. E voc deve ser Abigail
Porter.
Abby correspondeu ao sorriso e ia descer quando o enorme
focinho de um cachorro apontou dentro do carro.
Uma farejada rpida, uma sacudida de rabo, um beijo molhado,
e o cachorro recuou, deixando-a sair do Bentley.
Deixe a moa em paz, Tugger! Letcia puxou o co de caa
para trs.
Sou Abigail Porter mesmo. O bom que adoro ces.
Sinto muito. Ele inofensivo.
Ento, seremos bons amigos. Abby riu. Passou a mo pelo
rosto, e depois alisou as calas, tentando parecer to despreocupada
quanto Letcia.
A garota fez um ar de indagao.
6

Pensei que traria um amigo.


E uma longa histria ela murmurou. No iria lavar a roupa
suja diante nos pilares magnficos do palcio sua frente. Puxa.
Isto ... impressionante.
Atrs de si, ouviu uma tossidela.
Esta a Sra. Duxbury, Srta. Porter. a governanta de
Bowness Hall disse a mocinha.
Que bom que pde vir para ficar conosco disse a dama
magra, grisalha, frgil e elegante num impecvel vestido preto e
avental branco.
Obrigada, Sra. Duxbury. Estou encantada por estar aqui. John,
o chofer, sugeriu que ela poderia querer ver o quarto e se refrescar
depois do longo voo. E, ao entrar pelas imponentes portas da frente,
ela estacou, deslumbrada.
No teto, anjos e deusas brincavam em cores pastis de arco a
arco, e figuras masculinas em antigas armaduras douradas
desfilavam em carruagens. O foyer, maior que a casa inteira dos
Porter em New Jersey, tinha peas elegantes de moblia, algumas
jardineiras imensas e vrias pinturas a leo em grossas molduras
douradas. O cho, de mrmore branco com veios de um rosado
suave, contrastava de um modo soberbo com o intenso azul da
cermica Wedgwood das paredes.
Tudo cheirava a riqueza para Abby. Riqueza, elegncia e... antiguidade. E, pela primeira vez na vida, ela ficou muda.
Gosta? sua anfitri indagou.
Incrvel. Que modo glorioso de se entrar numa casa.
Ficarei feliz em mostrar tudo a voc mais tarde. Os olhos
azuis de Letcia faiscaram. Posso ajud-la a desarrumar as malas
tambm emendou. Ento, como se lembrasse que Abby no tinha
"malas", ela bateu os clios e abaixou a cabea.
Seguiram pelo corredor, deixando o chofer e a governanta na
imensa entrada.
Oh, cus murmurou a Sra. Duxbury. E o rapaz? John
Duxbury meneou a cabea lentamente.
No sei, Duckie. Ela estava sozinha no aeroporto e, quando
perguntei, me disse que era uma longa histria. Aposto que o sujeito
a deixou no altar ou algo assim.
Ela vai querer o dinheiro de volta.
Quem sabe a Srta. Tish d um jeito nisso.
Isso no nada bom, , John? Duckie apertou os lbios.
No se preocupe. Vamos resolver de alguma forma.
Abby e sua anfitri passaram por porta aps porta ao seguirem
pelo corredor atapetado.
Pararam diante de uma delas. Letcia abriu a de um quarto
amplo e arejado. Fazendo um gesto para que Abby entrasse, ela
dirigiu-se janela mais prxima e puxou as cortinas.
Abby inspecionou o aposento. A cama alta tomava uma parede
inteira. Cortinas corriam pelo dossel, recolhidas por um cordo,
deixando mostra a colcha de um rosa provenal com um lindo fundo
em vinho. Um suave tom rosado emprestava calor s paredes,
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destacando a cor das cortinas e da colcha. A madeira era escura e


antiga. Abby correu a mo pelo criado-mudo, apreciando a textura do
mvel.
Este o Quarto Rosa, Srta. Porter. Tem um aposento anexo,
com banheiro e chuveiro tambm, com tudo de que precisar.
realmente adorvel, srta. Wincott.
Obrigada.
Abby sentou-se na cama. Era muito mais alta que qualquer uma
em que j dormira. Chutou fora os sapatos.
Pode me chamar de Abby, por favor. No estou acostumada a
ser chamada de "Srta. Porter" e provvel que no responda sem
precisar pensar.
Oh, Abby, pode me chamar de Tish, se no se importa. No
gosto nada de meu nome e s o uso quando preciso. Vou deix-la
vontade. Posso voltar em, digamos, uma hora, e lev-la para aquele
tour. Os olhos de Letcia faiscaram de ansiedade.
Abby queria um banho.
No tenho relgio desculpou-se. Mas quando voc
voltar, estarei pronta.
Quando Tish saiu do quarto, ela julgou ter ouvido um gritinho de
triunfo, e depois o eco de passos correndo pelo corredor.
Bela garota disse, e rumou para o banheiro.
Abby acordou com a batida porta, desorientada com o ambiente estranho.
Srta. Porter? Abby?
Humm, pode entrar disse, ao sentar-se, meio tonta. A
porta no est trancada.
Tish apontou a cabea pela fresta.
Ol disse, os olhos brilhando de alegria. Vim para lev-la
quele passeio.
Apaguei Abby desculpou-se. Tomei uma ducha e fui ver
se a cama era macia e confortvel como parecia e... Bum! A prxima
coisa que sei de voc batendo porta.
Jet lag. Li numa revista que um cochilo resolve, compensa o
fuso horrio. No sei se verdade.
Esta minha primeira viagem ao exterior Abby confessou.
E mesmo? Pensei que... estava acostumada a viajar com
pouca bagagem... pronta para ir a qualquer parte...
Bem, no sou uma viajante experiente para a Europa, mas
conheo todos os Estados Unidos. Quando era criana, meus pais nos
levavam a visitar os Estados, nas frias de vero.
Ah, que maravilha! Eu gostaria... Tish calou-se antes de
completar o pensamento.
Abby levantou-se da cama, ajeitou o suter e correu os dedos
pelos cabelos.
E aquele tour que voc prometeu?
Bowness Hall tinha noventa e trs quartos. Tish conduziu Abby
por dezenas de portas de carvalho em arco, e, ocasionalmente, abriu
uma para mostrar o ambiente. Parava de vez em quando para
apontar um objeto em particular ou alguma pintara.
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Esta a galeria de retratos. Antigamente, os msicos tocavam para os convidados daqui. Aqui esto os retratos de todos os
condes de Bowness.
Do outro lado, a parede se erguia apenas a um metro e vinte do
cho. Abby aproximou-se e espiou pela beirada.
L embaixo, estendia-se o saguo principal da manso.
Enfeitado com estandartes e pendes, e antigas tapearias, tinha
uma longa mesa rstica flanqueada por grandes cadeiras macias.
Abby soltou um assobio de admirao.
Vinte... no, vinte duas de cada lado!
Diante de cada cadeira havia um servio de porcelana que
reluzia ao sol da tarde. Abby imaginou um menu adequado ao local,
daqueles de cinema. Mas logo voltou realidade.
Voc chefe de cozinha nos Estados Unidos, no ? Estava
imaginando cavalheiros reunidos em torno da mesa? Tish soltou
uma risadinha marota.
Abby enrubesceu.
S sonhando com o cardpio para a refeio, junto com o
vinho que acompanharia confessou.
Temos duas cozinhas em Bowness Hall. Uma imensa,
separada da casa principal originalmente e depois anexada conforme
a construo foi modernizada no sculo dezenove. Claro, recebeu
novos equipamentos. Quer ver?
Abby hesitou, lembrando da "lista" e no querendo ser intrometida.
Tish, porm, continuou o tour pelo longo corredor, apontando os
vrios condes e citando nomes. Todos os quadros mostravam feies
semelhantes. Algumas de face raspada, outras de barbas e bigodes,
de acordo com o estilo da poca. Babados nos pescoos, roupas de
cores sbrias ao vibrante vermelho.
Quando chegaram ao fim da galeria, Abby parou diante de uma
pintura de origem mais recente, de um jovem. Tinha longos cabelos
escuros, usava a camisa aberta no colarinho e calas jeans. Uma das
mos repousava no focinho de um cavalo baio.
Quem ? indagou curiosa.
Ian. O conde atual.
bem jovem, no? E bonito. Tish pareceu pesar as palavras.
Ele um pouco mais velho. Esse retrato foi feito h vrios
anos.
Provavelmente se tornara um homem de deixar qualquer moa
babando, Abby pensou. Talvez fosse por isso que sua guia parecia
estranha.
Tem uma queda por ele, Tish?
A garota deixou escapar uma risada cristalina.
Acho que gosto dele. Afinal, ele meu irmo.
A surpresa quase provocou em Abby uma desagradvel
paranoia. Ela estava conversando com a irm do conde de Bowness,
ou, mais apropriadamente, com lady Letcia.
Como deveria se comportar diante disso?

Oh, no me olhe desse jeito, Abby. J vi esse olhar antes. Sou


apenas uma pessoa comum. No ligamos muito para ttulos por aqui.
No grande coisa.
Como assim?
Fui filha e irm de um conde durante toda a minha vida.
Acredite, no quer dizer muito. Talvez para Ian faa diferena, mas
ningum por aqui me trata como algum especial. E no gosto.
O que quer dizer, no gosta? Deveria se orgulhar disso.
bobagem, eu acho. Talvez quando eu ficar mais velha eu
escreva um livro sobre como ser a filha de um conde e depois irm
de um. Mas agora, no significa coisa nenhuma.
Tish virou-se, e seguiram por outro corredor interminvel.
Subiram e desceram vrios lances de escadas e, agora, estavam num local escuro. Quando Tish acendeu as luzes, contudo, Abby
sentiu que no estavam mais sozinhas.
Armaduras! Ela riu, inquieta, quando a luz se refletiu no
metal.
Foram usadas em uma ocasio ou outra pelos Wincott
explicou Tish. Esta aqui data do tempo de Henrique VIII.
A armadura exibia um elmo emplumado, cujo visor, uma mera
fenda, tinha uma aparncia sinistra. Mas no prendeu a ateno de
Abby tanto quanto a de couro e bronze num manequim.
Aquilo era dez vezes melhor que um museu. Abby no resistiu e
tocou o bronze antigo da couraa de peito. Um zunido soou em sua
cabea, e ela sentiu-se compelida a pousar a palma nos pequenos
elos quadrados. Ao contato, sua mente encheu-se de imagens de
sangue e selvageria. Como se levasse um choque, tirou a mo
depressa. Olhou para a guia, encabulada.
Qual a idade deste castelo?
Faz quinze sculos que este o lar dos Bowness. Agora
venha por aqui chef Abigail. Vamos ver as cozinhas disse Tish j
saindo pela porta.
Um som agudo de sirene arrancou Abby do sono. E ela ergueuse nos cotovelos e olhou para o relgio do criado-mudo. Oito da
manh.
O que era aquele barulho horrvel?
Em passos arrastados, seguiu para o banheiro e, depois de lavar
o rosto com gua fria, olhou-se no espelho. O que viu foi uma figura
plida, com marcas de lenol pela face, cabelos arrumados como um
batedor de ovos.
O rudo estridente parou.
Rapidamente usou o banheiro e foi se vestir. E j que sua opo
de roupas era limitada, enfiou-se, com relutncia, nas calas jeans.
Seguiu pelos corredores e, por fim, congratulou-se ao chegar ao que
chamavam de cozinha. A porta estava aberta. Ao ouvir o que parecia
a voz de Tish, Abby foi at a soleira da porta.
A chuva tornava o cenrio cinzento e pesado. No gramado, as
portas abertas de uma ambulncia esperavam para receber a maca.
Um arquejo escapou-lhe ao reconhecer a Sra. Duxbury.

10

Tish se apoiava ao brao de John, o chofer, as lgrimas escorrendo pelas faces. As mos de John tremiam.
John vai acompanh-los, Duckie ela anunciou, enquanto o
pessoal da ambulncia colocava a maca no veculo. No se
preocupe com nada. Tudo ficar bem aqui.
Quando as portas se fecharam, a ambulncia saiu devagar do
ptio.
Tish ficou olhando a ambulncia afastar-se e ento, em passos
lentos, como se o peso do mundo estivesse em seus ombros, seguiu
para a porta onde sua hspede se postara.
Duckie caiu esta manh. Tenho quase certeza de que quebrou o tornozelo, mas receio que o quadril possa estar deslocado.
Oh, nossa! Espero que no seja to ruim assim.
Receio que seja pior... para ns. Sou uma pssima cozinheira.
Abby no pensara nisso. Claro, no teriam uma cozinheira para as
refeies.
Mas isso no era realmente um problema.
Se estiver com fome, fao uma boa omelete, e me arranjo
bem numa cozinha.
No se importa? S por enquanto?
Com um sorriso, ela enrolou as mangas do suter e fez uma
rpida inspeo pela cozinha, procurando o que precisava, abrindo
gavetas e armrios.
Assumira o pedao.
Que coisa inusitada, pensou Abby. L estava ela, falida, numa
terra estranha, andando de cabriol com a irm de um conde. Usava
roupas emprestadas que, felizmente, eram quase do tamanho certo,
cedidas a ela por uma verdadeira dama inglesa.
As ruas enxameavam de gente. Era Sexta-Feira Santa, feriado.
Era evidente que os ingleses no estavam na igreja batendo no peito,
ou a cidadezinha de Glastonbury no fervilharia de tanta atividade.
Algumas pessoas acenavam para Tish.
Normalmente venho de carro, mas fui multada a semana
passada e todos na cidade sabem disso. Preciso tomar cuidado antes
que algum conte a meu irmo. Espero que no se importe de andar
de charrete.
Claro que Abby no se importava. A cidade era antiga e os
prdios provavelmente da Idade Mdia. As datas nos frontispcios
eram de quando a Amrica nem mesmo fora descoberta pelos
espanhis.
As lojas, no entanto, ostentavam bandeiras nas cores do arcoris. Sobre as portas pendiam signos de madeira com anncios de
cristais da Nova Era e espadas arturianas, enquanto figuras exticas
passeavam vestidas com costumes ao estilo do lendrio Rei Arthur.
Uma mulher saiu de uma lojinha e acenou. Loira, de olhos
claros, enormes. Sem conhecer uma alma na Inglaterra, Abby virou-se
para perguntar a Tish quem era, mas a garota estava ocupada
estacionando o cabriol. Quando virou-se outra vez, a mulher sumira.

11

Por que no d uma volta pelas lojas enquanto eu cuido de


um assunto desagradvel? Tish saltou do cabriol e amarrou o
pnei.
Abby no hesitou; seguiu direto para uma das lojas. Entrou na
loja. Os balces exibiam pedras e cristais, livros e bijuterias. O cheiro
pesado de incenso pairava no ar. Uma mulher saiu de trs de uma
rea fechada por cortinas.
Bem-vinda, viajante. Abby sorriu.
Ol. Posso dar uma olhada?
Claro. Se encontrar algo que desperte sua fantasia, me avise.
Como se ela pudesse gastar algum dinheiro. Mas olhar no custava,
ora. Cartas de taro, cristais pendentes, braceletes, bolas de mrmore
com drages em torno. Parou diante dos pendentes de cristal. A
mulher saiu de trs do balco.
Cada um tem um significado, voc sabe. Tome. Sinta. Ponha
em sua mo.
Quando o cristal tocou a palma de sua mo, comeou a vibrar.
Pelo menos, foi o que ela achou que sentia. Esquisito.
lindo, mas no tenho dinheiro.
Sua aura muito forte, mas tenho certeza de que sabe disso.
Voc faria objeo a uma leitura? Grtis?
Abby no sabia o que era uma "leitura", mas a curiosidade a
espicaou.
Por que no?
Duas cadeiras e uma mesa desgastada de madeira ocupavam o
espao alm da cortina. Para seu desapontamento, no havia uma
bola de cristal, s um leno vermelho em cima da mesa e um
punhado de pedras.
No leio a palma da mo nem olho em bolas de cristal, minha
cara.
Abby sobressaltou-se. A mulher lia mentes? Em resposta, a
estranha riu.
Se eu lhe disser que s vezes posso ler mentes, voc acreditaria?
Acho que teria de acreditar.
Por favor, sente-se e relaxe. Fica mais fcil fazer minha...
leitura.
Abby sentou-se, comprimindo os lbios para no rir.
O que vai "ler"?
Ao sentar-se na outra cadeira, a mulher esticou a mo e deslizou-a no ar, a urna curta distncia do rosto e dos ombros de Abby.
Sua aura. Ora, no se encolha. Tem muita energia, querida.
Abby meneou a cabea.
No sou forte. As pessoas sempre pisam em mim.
Ah, mas as coisas mudaram. Voc deu um grande passo.
Voc talentosa, mas precisa saber disso. Tem uma alma antiga. E
habilidades a desvendar.
Era timo saber disso. Quando chegasse em casa, enfrentaria
um novo desafio. Estremeceu.
O tom de voz da mulher abaixou-se.
12

Voc vai se apaixonar por um prncipe. Voc aquela que


pode domar drages. Que fora! Voc tem poder em suas mos, em
seu ser, apenas ainda no o reconhece. Mas vai descobri-lo. E o
reconhecer.
No tenho poder algum. E gostaria que a parte do prncipe
acontea logo. Continuo beijando sapos.
Acredite. Seu corao lhe mostrar o caminho.
Claro que seria timo ter um prncipe para adicionar sua lista
de fracassos ntimos, mesmo que terminasse como todos os outros.
Contudo, nunca poderia domar um drago, literal ou figurativamente.
Obrigada. Espero estar altura de suas previses.
A leitora de aura levantou-se e abriu a cortina para Abby.
Tenha toda a confiana em voc, querida. Siga seu corao.
Apertou a mo de Abby com fora.
S na calada foi que Abby se deu conta de que a mulher enfiara o pendente de cristal em sua mo. Fitou o objeto por um
instante. Por que a lojista fora to gentil? Ento, enfiou o cristal no
bolso da jaqueta.
Tish alcanou-a a poucos passos depois da loja e juntas seguiram at a abadia de Glastonbury.
Ao ver-se diante das runas do convento que abrigara os monges no sculo doze, Abby de repente, sentiu um calafrio percorrer seu
corpo. Um leve zunido ressoou em seus ouvidos, substitudo por um
mais alto. Vertiginoso. Impressionante. Zonza, cambaleou at a grade.
Saia daqui! Saia daqui!
Ela afastou-se e s quando passou alm das runas de pedra, o
zunido cessou. O que estava acontecendo?
Tish alcanou-a e continuaram a andar em silncio at chegarem a uma placa de ferro.
Aqui jaz o Rei Arthur e sua Lady Guinevere Abby leu, em
voz alta. Virou-se para a acompanhante. Ele no est realmente
enterrado aqui, est?
Assim dizem. Quase novecentos anos atrs, o abade de
Glastonbury resolveu ampliar sua capela e, quando os monges faziam
as fundaes, descobriram uma pedra enorme. Escavaram ao redor e
iaram a pedra. Embaixo, encontraram uma cruz de chumbo com o
nome "Arthur" inscrito. E, sob ela, os restos mortais de um homem e
uma mulher.
Como sabiam que era o verdadeiro Arthur, se que ele
existiu?
A nica coisa concreta era o nome Arthur na cruz, que foi
levada a Londres, claro, e depois desapareceu. Mas funcionou como
publicidade. O abade conseguiu sua nova igreja, o objetivo da coisa
toda.
Ah, entendo. No houve como provar se era o corpo de
Arthur, e nem como negar tambm.
Exato.
E voc acredita que seja o tmulo de Arthur e Guinevere?
Se conheo Histria, nos tempos antigos esta regio inteira
costumava ficar inundada. A lenda diz que Arthur foi para a ilha de
13

Avalon. O outeiro o ponto mais alto aqui. Se a rea inundava, o local


seria como uma ilha, no seria?
Humm... No sei. Mudando de assunto, Abby indagou.
Alguma vez voc se sentiu estranha quando veio aqui, Tish?
O que quer dizer?
Como se estivesse zunindo. Ressoando por dentro. Eltrica.
No, nunca. E voc?
s uma pergunta idiota de turista. Esquea.
Na manh seguinte, quando Abby entrou na cozinha, amarrando o cinto do vestido na cintura, o aroma de especiarias a
recebeu. Faminta, abriu a porta da geladeira, examinando o contedo.
Ouviu passos se aproximando e, ento, dois braos fortes a
agarraram por trs e a puxaram.
Uma voz profunda de homem soou a seus ouvidos, e uma cabea se afundou em seu pescoo.
Ah, Duckie, meu amor! Que milagres voc est prestes a
conjurar?
Abby soltou um berro.
Os braos a largaram no mesmo instante. E ela virou-se, apavorada. E se viu de frente com a face do... sujeito do avio.
Voc! ele exclamou.
Voc! Abby berrou.
Ento, ambos exclamaram ao mesmo tempo.
O que esta fazendo aqui?
Ian cruzou os braos e esperou que a estranha comeasse a
explicar por que usava o vestido que ele mesmo dera a Duckie no
ltimo Natal, e o que estava fazendo ali, fuando na geladeira.
A mulher devolveu a ele o olhar de mal disfarada hostilidade.
Os segundos se arrastaram, transformando o encontro bizarro
numa disputa de olhares furiosos. Finalmente Ian desviou os olhos.
Ser que ela no sabia o que acontecia a seus seios quando apertava
tanto o cinto? Ser que tinha conscincia de que as partes de sua
anatomia se delineavam por trs da seda macia que deixava muito
pouco para a imaginao de um homem?
Sou Ian Wincott. E esta minha casa. Eu moro aqui. Ajustou
na face a melhor expresso de autoridade e ergueu o queixo.
A mulher, atrevida como ela s, teve a ousadia de medi-lo de
cima a baixo, como se o avaliasse. E no vacilou. Nem deu um passo
atrs!
Sou Abigail Porter. Desembolsei um bocado de dinheiro para
me hospedar em Bowness Hall por duas semanas.
O sangue fugiu das veias de Ian to depressa que o fez sentir-se
atordoado. Desembolsou? Pagou dinheiro? Que diabos estava
acontecendo?
Voc pagou para ficar em minha casa? Abigail Porter
empinou o nariz.
Paguei.
Ele levou a mo testa por um instante, tentando apagar as
palavras da mente.

14

A ianque continuava diante dele, braos cruzados fazendo os


seios subirem e descerem voluptuosos. Os cabelos caam em suaves
anis em torno da face. E que pele maravilhosa. Os olhos irradiavam
calor como uma chapa quente, e eram da cor de gua-marinha com
um halo dourado em torno da pupila.
Sentiu o corpo reagir de um modo primitivo.
Ela americana, recordou a si mesmo. Melhor ir embora antes
que faa algo de que se arrependa pelo resto da vida.
A gringa pousou as mos nos quadris e disse num tom controlado:
Eu ia preparar o caf da manh, caso se d ao trabalho de se
juntar a ns.
Que insolente! Ian sentiu a presso subir.
Duvido! ele esbravejou.
Ao sair da cozinha procura da governanta e da irm, ele ouviu
distintamente um bufo seguido pelo bater das louas e das panelas.
Tish estava no escritrio, o queixo mais erguido que de costume, ouvindo o sermo de Ian.
Voc alugou um quarto em minha casa? At quando ela teria
de repetir a histria?
Sim, eu aluguei um quarto para uma completa estranha. Dois
estranhos, na verdade. O outro no apareceu.
Por que, em nome de tudo que sagrado, voc fez uma coisa
to desmiolada?
J que tudo sara to terrivelmente errado, no parecia prudente contar tudo de uma vez. Ela sabia que Ian estava fervendo de
raiva. No enxergaria a razo.
Dez mil dlares. Americanos ela retrucou, por fim, esperando que fosse suficiente.
No foi.
Ela pagou dez mil dlares para morar em minha casa?
Na verdade, ela pagou para duas pessoas passarem duas
semanas na lendria Bowness Hall.
Quem arquitetou esse disparate?
Eu. Escrevi o anncio. Foi bastante eficiente. Duas semanas
na lendria Bowness Hall. Tour pelos famosos locais histricos da GrBretanha vivendo como a realeza.
E onde esse maravilhoso anncio apareceu?
Bem... Tish reuniu coragem. Como soltaria a bomba?
Brian Brightly ficou encantado em me ajudar. O anncio saiu na
revista Gourmet Magazine do ms passado.
Voc procurou Brian Brightly para publicar um anncio
oferecendo um quarto em Bowness Hall?
O timbre de enregelar o sangue na voz de Ian fez os joelhos de
Tish se transformarem em geleia.
Eu... no, ns precisvamos do dinheiro, Ian. O encanamento
estourou. A gua estava escorrendo das paredes, arruinando tudo.
Voc estava nos Estados Unidos, e eu aqui, sozinha. Tinha de arranjar
uma soluo. Duckie, John e eu no queramos aborrec-lo. E
pensamos... Ela fungou, pois as lgrimas escorriam pelas faces e
15

se penduravam nas narinas. Pensamos que poderamos fazer isso


numa boa e voc nunca ficaria sabendo.
Tentou controlar a angstia. Fazia anos que no chorava na
frente do irmo.
Ian levantou-se da cadeira e, para surpresa de Tish, estendeulhe um leno. Sem jeito, ele passou o brao pelos ombros da irm.
Oh, Tish. Por favor, no...
Diante daquela demonstrao de carinho, to inesperada no
calor da discusso, Tish dissolveu-se em lgrimas e soluos descontrolados.
Achei que voc tinha muita coisa com que lidar e que essa
era uma soluo boa, vivel.
Ento, Brightly agora sabe que estou atolado em problemas.
Seu peito arfou, e ele deixou escapar um suspiro pesado.
Oh, no protestou Tish. Eu disse apenas que queria algo
para fazer... uma experincia com que me ocupar agora que terminei
o colgio.
Tish, voc sabe que tenho tido problemas em conseguir os
fundos para o projeto de Rivendell. Ningum quer me emprestar o
dinheiro para um empreendimento perfeitamente slido. Nunca
enfrentei esse problema antes. Agora, se acontece de Brightly
espalhar que minha irm est aceitando hspedes, toda a Inglaterra
ir pensar que estou passando por problemas financeiros. E
absolutamente ningum apoiar o meu projeto.
O que posso fazer, Ian?
Teremos de devolver o dinheiro americana e pedir que ela
faa as malas.
No podemos. O dinheiro... o dinheiro de Abby j foi gasto
nos encanamentos.
Os ombros de Ian desabaram. Parecia exausto e abatido. A
palidez da pele, azulada pela barba, dava-lhe uma aparncia doentia.
Ser que ele aguentaria mais um choque?
Ian, tem mais uma coisa. S Abby apareceu, sem bagagem
nem nada. uma longa histria... mas a outra pessoa, a que no
veio... Vamos ter de devolver o dinheiro.
No posso devolver cinco mil dlares nesse momento.
A garota seguiu para a porta e ento parou. Fez meia-volta.
Podemos vender alguma coisa. Abby disse que algumas peas do mobilirio valem uma pequena fortuna. Que as pessoas dos
Estados Unidos pagariam rios de dinheiro para ter algumas daquelas
velhas mesas e camas e castiais em suas casas.
Eu no saberia como conduzir isso, Tish, e no tenho tempo
agora.
Fui eu que nos coloquei nessa confuso, posso nos tirar dela.
Ian ergueu a cabea.
Deixe-me pensar. Talvez possamos arranjar um plano melhor.
Aliviada, Tish reluziu de alegria.
Vou conversar com Abby.
Tish, sob nenhuma circunstncia, voc vai deixar que ela
saiba que no podemos devolver o dinheiro agora. Nosso nome
16

suficiente para que mostre a regio a ela sem muito custo. Teremos
de pedir alguns favores, mas no iremos... no podemos deixar que
saibam que precisamos de dinheiro.
Venha comigo, ento Tish pediu, agarrando-o pela mo.
Se tiver sorte, e pedir desculpas por estragar a manh de Abby com
seu mau humor, ela vai cozinhar para voc. Ela muito boa nisso.
Vamos... use um pouco de seu charme. Talvez ela esquea do dinheiro
se voc for o belo conde Bowness dos jornais.
Com um suspiro pesado, Ian olhou para o trabalho empilhado
sobre a escrivaninha, remexeu nos lpis e, ento, cedeu.
Tudo bem. Verei o que posso fazer, embora eu duvide que
possa corresponder s expectativas do que escrevem sobre mim. Dme alguns minutos, porm.
Mesmo depois de toda aquela confuso, Tish sentiu-se orgulhosa dele.
Abby ficou aliviada quando Tish entrou na cozinha sozinha. Ela
seguira o cardpio de Duckie para o desjejum e, embora o fogo
estivesse cheio de panelas e a pia lotada de tigelas e utenslios, havia
travessas de salsichas, bacon, ovos mexidos, torradas e tomates
grelhados sobre a bancada, prontos para o conde e a irm.
Mas, cad o conde?
Maravilhoso! Dukie ficar feliz em saber que sua cozinha est
em to boas mos.
Livre da ansiedade inconsciente, Abby comeou a conversar
com Tish sobre os Estados Unidos, os estudos de Belas-Artes, a
necessidade de um emprego e, depois, a escola de culinria.
Aprendi que no posso comer com a Histria da Arte. No
existe muito campo, mas os chefs so muito procurados. Assim, sou
uma cozinheira, uma chefde cuisine.
O todo-poderoso conde de Bowness surgiu no limiar da porta.
Num esforo consciente para ser agradvel, Abby esboou um ligeiro
sorriso.
Abby Tish apressou-se em dizer. Este meu irmo, Ian
Wincott.
Bom dia ele resmungou.
Que formalidade, pensou Abby. Impulsivamente, ela esticou a
mo.
Abigail Porter.
O conde pareceu surpreso. Ento, o canto de sua boca arqueouse num sorriso enviesado quando ele lhe tomou a mo.
No sei como gosta de... Pensei que poderamos tomar o caf
aqui ela disse, a confuso fazendo com que falasse depressa
demais.
Acho que minha irm se esqueceu de lhe mostrar a sala de
refeies, mas tudo bem, faremos o desjejum aqui.
Ian olhou ao redor. A chaleira fervia, o bule de ch esperava
pela gua quente, sua lata favorita de ch Earl Grey estava aberta...
Aquela situao insustentvel, fazer o desjejum na cozinha, comendo
com uma hspede pagante, deixava-o absolutamente constrangido.
Mantenha-se calmo!
17

Com um ltimo calafrio, empertigou-se.


Fez o prato e colocou-o sobre a mesa. Despejou a gua quente
no bule de ch, virou-se, esvaziou o bule na pia e continuou a
preparar a bebida segundo o costume ingls. Sem dvida aquela
americana tinha saquinhos de ch em casa, mas ele no permitiria
tamanho sacrilgio em seus domnios.
Ela usava os mesmos trajes que vestia no avio, ele percebeu.
Um suter diferente, talvez. Ah, sim, Tish dissera algo sobre no
haver bagagem. Isso explicava que ela estivesse usando o vestido de
Duckie quando a vira.
Quando se sentaram velha mesa onde os criados tomavam as
refeies em tempos idos, Ian sentiu o p da irm cutucando-o na
canela e inclinando a cabea na direo da americana.
Srta. Porter, devo me desculpar. Eu a confundi a princpio
com Duckie... pelas costas. No estava ciente dos arranjos de minha
irm. Sinto muito por tudo.
Abby deixou o talher de lado, passou o guardanapo delicadamente na boca e retrucou:
Aceito.
Ento, virou-se e comeou a conversar com Tish. Ian sentiu-se
arrasado. Como ? Aceito? Era tudo que ela ia dizer, que aceitava as
desculpas, como se ele estivesse errado?
Ela deveria pedir desculpas de volta, ficariam empatados e caso
encerrado. Em vez disso, l estava ela, ignorando-o ostensivamente!
Ao olhar para o prato, Ian percebeu que comera tudo. Embora
no conseguisse nem se lembrar do qu, no estava nada mau. Um
desjejum ingls normal, tal como Duckie faria. Ora essa, a americana
sabia cozinhar...
Ela e Tish conversavam sobre o que fariam pelo resto do dia.
Ento, comearam a falar dos planos para o jantar. E a boca de Ian
encheu-se de gua, apesar de seus esforos para controlar a reao.
Bife em croute, batatas, pontas de aspargos...
As duas levaram os pratos para a pia. Ian as seguiu at a bancada. Queria um pouco mais. Serviu-se de mais ovos e salsicha,
enquanto a americana e a irm ajeitavam as louas. Logo depois, a
estranha, Abigail, fez uma lista de coisas para John apanhar na vila
antes que voltassem de Bath.
Bath!
Ento, sem trocarem mais palavras, as duas saram.
Ian andava pelo escritrio como uma fera enjaulada. Seu olhar
caiu sobre a escrivaninha. Um envelope estava aberto sobre o tampo,
uma carta de um advogado de Londres. Pegou-o de novo, tirou a
carta de dentro e leu-a mais uma vez.
Setecentos e cinquenta mil libras poderiam ser suas.
Tudo que isso lhe custaria era seu ttulo.
Um desconhecido queria o ttulo hereditrio transmitido sua
famlia desde quando os romanos governavam a Britnia. O ttulo que
lhe fora legado por vikings, saxes e normandos.
Bastava ceder, abdicar do velho ttulo enferrujado de conde
Bowness, e suas preces seriam atendidas. O projeto de Rivendell seria
18

concludo; o bem que faria poderia difundir-se como modelo pelo pas,
pela Europa. A revitalizao da vila poderia trazer-lhe satisfao com
o dever cumprido, alm de fama e fortuna.
O reverso da medalha, claro, era que ele no mais seria o
conde, nem seu filho herdaria o ttulo, caso ele algum dia tivesse um.
Ian jogou o papel de volta sobre a mesa, e observou-o deslizar
pelo tampo, cair e aterrissar no cho. No se deu ao trabalho de
peg-lo.
Voc est linda, Duckie! Ian exclamou, ao ver a velha
senhora recostada aos travesseiros da cama. Como a esto
tratando? No a torturaram?
Estive pensando, Ian Duckie murmurou, com seu sotaque
suave do oeste do pas. No gosto de estar no hospital. Se
fssemos para casa, eu poderia andar muito bem numa cadeira de
rodas...
No, ainda no, O mdico disse que voc precisa ficar aqui
pelos menos por mais um dia, meu corao. Ele a conhece, Duckie.
Sabe que no minuto que voltar para casa, voc vai querer trabalhar, e
isso no lhe far bem.
A casa vai desabar sem mim! E quem est cozinhando? O
que tem comido?
Ian virou a cabea, sem desejo de admitir que a "hspede"
estava se saindo muito bem.
Eu sabia! Vocs esto morrendo de fome! Aquela sua irm
no sabe nem cozinhar um ovo...
Ele dirigiu-se at a janela, e brincou com as flores que trouxera.
No se preocupe, Duckie, estamos nos arranjando muito
bem. A americana se acha uma chef.
- No! Vocs puseram aquela mocinha adorvel para cozinhar? Oh, Ian, ela pagou por umas frias maravilhosas em Bowness
Hall! O que deve estar pensando de mim?
Ao ver as lgrimas escorrerem pelas faces enrugadas de
Duckie, ele correu at ela e, tomando-lhe a mo, sentou-se na
beirada da cama.
No tem de se preocupar com isso. Ela disse a Tish que gosta
de cozinhar e est tirando algumas ideias maravilhosas de seus livros
secretos de receitas.
Duckie desfez a expresso horrorizada.
Oh, puxa, Letcia achou que resolveria todos os nossos problemas. Agora, arranjou mais um. Ian afagou-lhe a mo.
Ora, no vamos falar sobre isso. O que est feito, est feito.
Tish a levou para Bath hoje. Devem estar se divertindo.
Se pelo menos...
No o fim do mundo. Algo sempre pode surgir. Trate de
melhorar e voltar para casa e para ns... inteira. Depois, cuidaremos
do resto. Levantou-se. E melhor eu voltar para Bowness Hall. Tio
Clarence e a nova esposa viro para o jantar. Se Tish e a americana
no voltaram de Bath, devem estar chegando.
Duckie levou a mo boca.

19

Oh, nossa, o que far se elas se atrasarem? E se Letcia sumir


pela regio com sua hspede?
No se aflija, Duckie. Tenho um plano, caso minha irm me
falte.
Vai cozinhar?
No, mas tenho o nmero do chins em Glastonbury em
algum lugar de minha agenda.
Lorde Clarence Wincott saiu do Rolls-Royce, e segurou a porta
para a esposa. No viu o sorriso estampado no rosto radiante da
mulher porque olhava a casa de sua infncia, Bowness Hall.
Impressionante, pensou. Adequada at mesmo para um rei.
Clarey, nunca pensei que fosse assim! disse a esposa,
cutucando-lhe a costela.
Ele sorriu.
Minha querida, este o lado de fora. Espere at passar pelo
limiar da porta. Conduziu a mulher para a entrada magnfica da
manso. A porta se abriu assim que chegaram diante dela. John,
usando a libre dos tempos em que os criados se importavam com tais
coisas, cumprimentou-os com toda a formalidade.
O conde e lady Letcia os esperam no lounge. Permita...
Sei o caminho Clarence replicou.
As sobrancelhas de John se ergueram imperceptivelmente
quando ele se inclinou at a cintura. Pegou os agasalhos e deixou que
seguissem sozinhos.
Vamos, meu bem.
Clarey, s quero dar uma olhada nessa... coisarada. Parece
tudo to caro e elegante.
Clarence virou-se para ela, de cara fechada.
Quantas vezes eu j lhe disse que no se fala em dinheiro ou
valor, Daisy?
Uma expresso de pura mgoa cruzou o rosto da mulher. Ento,
ela baixou os olhos para o cho, e os cabelos loiros, de corte
elegante, cobriram-lhe as feies.
Clarence pensou consigo mesmo que deveria t-la deixado em
Londres. Ah, ela no tinha o verniz da civilidade. Lembrou-se da noite
anterior e uma onda de excitao o percorreu. No tivera opo.
Tenha em mente o que eu disse, e tudo ficar bem.
Ela o encarou, e um sorriso triunfante apontou em seus lbios.
Oh, no vou esquecer, Clarey.
Clarence suspirou. Era melhor comear logo com as aulas.
Comeando por livr-la daquele sotaque plebeu.
Por aqui ele disse, secamente.
Abby sorriu de satisfao. Tudo estava perfeito, da loua inglesa
aos ingredientes. Jamais vira verduras e laticnios to puros, sem
produtos anti-spticos e embalagens plsticas.
John Duxbury serviria a refeio, ajudado por uma moa da vila.
Abby se reuniria famlia para jantar tambm, algo que Tish fizera
questo. O tio trouxera a nova esposa para conhec-los.
Passear durante o dia e cozinhar um pouco... ainda era melhor
do que estar em Nova York. Estivera em Bath, em Wells, e uma poro
20

de lugares da Cornualha. Caminhara pelas caladas que personagens


histricos haviam percorrido, provara as especialidades locais, e,
gradualmente, conseguira livrar-se da sensao de desespero que a
perseguia desde a "partida infeliz" dos Estados Unidos.
Lavou as mos, enxugou-as no avental e seguiu para o quarto
para se arrumar. Tinha aquele vestidinho preto, que no amassava, e
as sandlias combinando, esperando por ela. Vamos l.

21

Captulo 2
Parecia cenrio de novela. Ian Wincott estava de p diante da
lareira, conversando com um homem mais velho. Ambos trajavam
smokings, mas os olhos de Abby se cravavam no conde.
Uau! Ele estava... ma-ra-vi-lho-so!
Levou a mo direita ao corao. Os dois a fitaram, e o homem
errado sorriu. Entrou constrangida na sala de estar. Era uma
forasteira que poderia, naquelas circunstncias, ser considerada "uma
contratada". Endireitou os ombros e livrou-se do pensamento idiota.
Seguiu na direo da lareira, alheia a qualquer outra coisa a no ser
sua postura e a necessidade de falar com suavidade.
Quem essa criatura adorvel? o tio do conde perguntou.
Abby percebeu que o olhar do homem mergulhava no decote
de seu vestido.
Esta Abigail Porter, uma amiga de Letcia. Srta. Porter, lorde
Clarence Wincott, meu tio.
Ela estendeu a mo.
O cavalheiro pegou-a entre as palmas frias e midas, e a levou
at os lbios. Estavam to molhados e pegajosos como as mos dele.
Abby forou um sorriso.
Prazer em conhec-lo.
Clarence teve um pequeno sobressalto.
Uma americana?
Abby percebeu que o tom de voz do lorde mudara do cordial
para evidentemente glido. O instinto a alertou. Ora essa, ele no
gostava de americanos; provavelmente um trao de famlia, ela
imaginou.
Sou americana, e sempre quis visitar a Inglaterra. Realmente,
um belo pas.
O cavalheiro fez um gesto para uma jovem, provavelmente a
filha, que se adiantou.
Minha esposa, Srta. Porter.
Abby pensou duas vezes antes de esticar a mo. A moa, loira,
curvilnea e excessivamente maquiada, deu uma risadinha, e disse
"Como vai?" de um jeito teatral. Tish surgiu do nada, e Abby foi
invadida por uma onda de alvio quando a garota iniciou uma
conversa animada.
Ian aproximou-se e perguntou se Abby gostaria de um xerez.
Ela recusou com um menear de cabea. Pensou em pedir uma CocaCola gelada, e a simples ideia de deixar pasmo o anfitrio a fez sorrir.
O conde a encarou como se tentasse descobrir o motivo daquela mudana repentina de expresso mas, em seguida, desviou os
olhos.
Que se dane. Cada um na sua. Abby tinha um total de dois
inimigos na sala. O tio e o conde. Poderia lidar com eles. Era s tratlos como clientes num restaurante. Por uma frao de segundo, ela
pensou que poderia ter cuspido na sopa e eles jamais saberiam...
22

John entrou na sala para anunciar o jantar, parecendo extremamente formal com as caudas do fraque de mordomo e o
colarinho duro.
O cavalheiro estendeu a mo e pegou o brao da esposa. Abby
viu que ele a apertava como se repreendesse uma criana. Havia algo
ali, ela pensou. Mas o que quer que fosse, no era da sua conta.
Tish acompanhou o casal para a sala de jantar, deixando Abby
com o conde. E, surpreendentemente, ele murmurou:
Posso ter o prazer?
Ian aproximou-se, tomou-lhe a mo e colocou-a na curva do
brao. Como nos filmes antigos e nos livros.
Abby ergueu a cabea, e se defrontou com o olhar firme e avaliador do conde. Era um teste, pensou. Um em que precisava ter boa
avaliao para representar bem o seu pas e sua criao menos
nobre.
Com um gesto quase imperceptvel, ele a conduziu para a sala
de jantar.
A mesa enorme, com as pesadas cadeiras de carvalho, fora
posta para o jantar. John e sua ajudante haviam arrumado a
porcelana, os cristais e a baixela de prata georgiana para cinco
lugares.
Depois de levar Abby at a cadeira ao lado da de seu tio, Ian
assumiu a cabeceira da mesa, com a tia e a irm sentadas sua
direita. Parecia um ritual, com todos esperando que o conde desse o
sinal para se sentarem. Que coisa mais antiquada! Um jantar de
famlia!
John e a ajudante entraram com uma terrina de porcelana
maravilhosa num carrinho. A sopa foi servida, um consome leve com
endro que Abby preparara no dia anterior.
Comeram em silncio, em pequenas colheradas, enxugando os
lbios com os guardanapos de linho brancos como a neve. Tudo
muito, terrivelmente elegante.
Tish virou-se para a nova tia e perguntou se ela havia apreciado
o passeio at a cidade.
A mulher pareceu vagamente nervosa antes de responder, com
palavras medidas. Clarence se ps a fazer alguns comentrios sobre o
clima. Abby estava prestes a cair num coma. Oh, como gostaria de
chacoalhar aquele pessoal! Tish, especialmente. A garota que
normalmente falava bastante, agora, estava ali, escondendo a
espontaneidade atrs daquela chatice formal.
Como se sentisse o que Abby pensava, Ian dirigiu-se a ela, o
tom montono e desinteressado:
Srta. Porter, gostou do passeio a Bath?
Com outra chance para demonstrar que no era uma selvagem,
ela pensou um segundo antes de responder:
A cidade fascinante. Gostei do tour pelas termas antigas.
Tish... Letcia me mostrou os pontos interessantes.
E ela a levou at a Ponte Pulteney?
Sim, e achei muito inteligente a ideia do arquiteto fazer com
que parecesse uma rua comum.
23

Lorde Clarence se intrometeu.


H coisas muito mais inteligentes nos Estados Unidos, eu
imagino.
Outra armadilha, pensou Abby.
Sim, de fato, mas no a Ponte Pulteney. S existe uma, e
em Bath. Aprecio a Inglaterra pelo que , e meu pas pelo que . H
mas e laranjas. Gosto de ambas.
Os lbios do cavalheiro se afinaram num sorriso. Ele inclinou a
cabea e depois se virou para o sobrinho.
Abby sentiu-se como se tivesse sido dispensada quando percebeu a mo do lorde em sua coxa, deslizando sutilmente.
Que velho bastardo, revoltante!
Segurando o garfo, ela o desceu at onde Clarence se atrevera
a ir, e comprimiu os dentes contra o dorso da "mo boba", e depois a
empurrou para o colo do sujeitinho asqueroso. Ele no disse uma
palavra, no moveu um msculo do rosto. Mas o resto da refeio foi
um inferno, com ela espreita de outro ataque traioeiro do "nobre"
sentado a seu lado.
Ian mal conseguiu se controlar. Vira a mo do tio se mover para
o colo da Srta. Porter e depois o sobressalto nos olhos dela, quando o
velho safado correra a mo provavelmente em direo a... Nem quis
pensar. Tinha de dar um crdito moa. Julgara que ela fosse berrar.
Em vez disso, ela havia bloqueado a intruso.
Agir como um bode velho fazia parte da natureza de seu tio. E
Ian teria de se desculpar mais tarde pelo comportamento de
Clarence. Contudo, tinha de admitir que fora um ponto a favor de
Abigail. Ela soubera lidar com a situao.
Tambm havia tirado de letra as provocaes antiamericanas,
pensou. Sara-se muito bem. Sem confrontaes. Outro ponto
positivo.
O que ele no conseguia tirar da cabea, porm, fora sua entrada espetacular na sala. Ian ainda no a vira em outra coisa que
no fosse as calas jeans e as camisas largas ou os suteres.
Mas aquele vestidinho, de decote baixo e a barra na altura das
coxas, por mais simples que fosse, exibia suas formas maravilhosamente. Quem haveria de pensar que ela poderia surgir parecendo
to... to... bonita?
Algo faiscou em sua virilha, provocando uma onda de calor em
sua coxa. Pelos fogos do inferno!
A ltima coisa de que precisava era a distrao de uma mulher,
sua hspede pagante, naquele exato momento.
Quando o jantar terminou, ele e o tio seguiram para a biblioteca. Tish cuidaria das damas, com certeza. Tinha de conversar com
Clarence. No poderia divagar com seios macios e coxas suaves.
Deus do cu!
Precisava de um conhaque.
No sei o que dizer, meu rapaz. Clarence soprou as palavras junto com a fumaa do charuto cubano. Tenho ouvido todo
tipo de coisas, rumores sobre voc.
Naturalmente no lhes deu ateno, tio.
24

Claro que no, Ian. Mas devo admitir, preocupante. Voc


no chegou ao fundo do poo, chegou?
No, estou bem, tio. Com um pouco de dificuldade em
impressionar os investidores sobre um empreendimento do porte de
Rivendell, mas espero que tudo se esclarea em breve.
Clarence virou-se para encar-lo
Vou lhe dizer, melhor fazer alguma coisa logo, antes que
tais rumores fiquem impossveis de controlar, Ian. Outro dia, ouvi
algum dizer que voc no visto na cidade faz meses.
Conversa fiada. Passei os ltimos trs dias l.
Conversa fiada que pode acabar com um homem.
Ora, tio. Eu estava trabalhando. Alguns de ns trabalham...
Isso outra conversa. As pessoas sabem que voc investe
seu tempo na firma. Voc deveria ser visto com mais frequncia por
a, com belas mulheres, s para manter as aparncias, digamos.
Ian soltou uma risada.
E a ltima coisa para que eu tenho tempo agora, tio
Clarence.
Isso no parece nada bom. No nada bom ficar enterrado
no escritrio quando deveria...
Deveria o qu, tio? Ir ao teatro? Jantar para me exibir em
pblico? Ter a foto no jornal?
Ian ouviu a hostilidade na prpria voz. Clarence o olhou de cima
a baixo e depois soprou uma baforada do charuto.
Ouvi dizer que esteve nos Estados Unidos.
Sim, voltei h alguns dias. Passei um tempo com alguns
conhecidos na Virgnia e em Nova York.
Voc no se deparou com...
No, visitei alguns amigos, mas no me deparei com ningum que o senhor conhea, tio.
Que diabos! No iria dizer nada que satisfizesse o interesse do
tio em seus envolvimentos amorosos. Velho tolo!
Sozinha no quarto, Abby tirou o vestido preto e, depois de uma
inspeo, resolveu lav-lo no lavatrio. Uma das razes por que o
comprara fora pela simplicidade, tanto no estilo como nos cuidados.
J que era seu nico vestido, provavelmente tivesse oportunidade de
us-lo outra vez, embora no para o homem em quem pensara ao
compr-lo.
Lance, aquele poo de imundcie!
Uma nova onda de desgosto a invadiu.
Ao fechar os olhos, Abby o imaginou mais uma vez transando
em sua bancada de trabalho. A raiva deu lugar ao desgosto, enquanto
ela enchia a pia de gua quente e pingava uma gota de xampu. Ao
mergulha.- o vestido na gua, seus pensamentos se desviaram para o
ltimo dos homens detestveis acrescentados sua lista, lorde
Clarence.
Mas, sem querer, se viu rindo. Quem ele pensava que era? E
aquela esposa... Era daqueles sujeitos que nunca se satisfaziam com
a ateno de uma mulher s? Ah, os homens, todos se julgando
irresistveis, todos pensando que tm algo que mulher alguma
25

recusaria, todos imaginando que qualquer mulher que desejassem iria


pular na cama com eles.
Claro, nem todos eram assim. Alguns eram felizes com as
esposas ou namoradas e verdadeiramente comprometidos com uma
relao monogmica. Porm, para cada um, havia dez do outro tipo.
Com cuidado, ela enxaguou o vestido e o torceu com delicadeza. Notou que o tecido parecia quase seco. Satisfeita, pendurou a
roupa na cortina do banheiro.
Clarence era uma pessoa desprezvel, apesar do ttulo e da
jovem e bela esposa. Havia algo nele que a fazia imaginar por que os
Wincott permitiam que o casal os visitasse. Famlia. Quem poderia
virar as costas para a famlia? Talvez houvesse algum negcio entre
os dois.
Mas alguma coisa no se encaixava direito. Ela no saberia
apontar. Porm, tio Clarence no era problema seu. Que o todopoderoso conde de Bowness lidasse com o velho debochado.
Ian recostou a cabea na cadeira, de olhos semicerrados. Na
mo, um clice quase vazio de conhaque.
Ento, os rumores fervilhavam. Onde seu tio estivera e de quem
ouvira as conversas? Ningum, a no ser os banqueiros, sabia que ele
procurava um emprstimo. E certamente seriam discretos. No eram
vinculados mesma lei de confidencialidade que padres e
advogados?
Quem mais saberia que ele precisava de fundos para completar
o projeto de Rivendell?
Os construtores?
Todas as contas haviam sido pagas. E eles eram confiveis. A
maioria trabalhava para sua firma fazia seis anos. Nenhum deles teria
motivo para espalhar qualquer boato que pudesse chegar aos ouvidos
de seu tio.
Tomou mais um gole da bebida. Boatos. Poderiam liquidar com
um homem.
Uma bela mulher tambm.
Mais uma vez ele visualizou Abby Porter com os olhos da mente.
Aquela coisinha de nada que ela chamava de vestido, os cachos loiros
a danar em torno do rosto ao menor movimento... O andar... Ser
que ela se dava conta de que o prprio ar em torno estremecia
quando ela passava? Havia uma aura reluzente ao redor de sua
figura... O que isso!, ele se recriminou.
O clice vazio parecia frgil em sua mo. Quando ia levantar-se
para ench-lo de novo, refreou-se. Nada de conhaque. Se permitisse
que os pensamentos sobre a americana brincassem em seu crebro,
no faria mais nada da vida. A correspondncia se empilhava em seu
escritrio. Talvez fosse melhor dedicar-se ao trabalho do que se
imaginar fazendo coisas impensveis com a hspede pagante.
Ao sair no corredor, ele lutou contra o impulso de largar tudo e
enfiar-se na cama. Levou a mo ao colarinho. Parecia estrangul-lo.
Arrancou a gravata e desabotoou a camisa. Uma aflio impeliu-o
para a prxima porta de sada.

26

O ar frio da noite o recebeu, e uma lua minguante iluminava o


jardim, projetando sombras pelas pedras da calada.
Abby foi at a janela. A lua brilhava l fora. Ao puxar as cortinas
para fech-las, um movimento l embaixo atraiu-lhe a ateno.
Algum andava pelo jardim, na direo do porto. Passadas
largas. Deveria ser Ian. Viu de relance a camisa branca quando ele se
virou, olhando para a casa. O preto do smoking mesclou-se s
sombras, e ele desapareceu.
O que ele fazia l fora to tarde da noite? Indo ao encontro de
uma amante?
Abby soltou uma risadinha. S de pensar no reprimido lorde
Wincott, saindo para o frio da noite para encontrar alguma garota a
divertiu.
Com uma alegria perversa, resolveu segui-lo. Droga, estava
entediada.
Enfiou-se nos jeans e no suter, e saiu atrs do homem de
preto.
Tentculos fantasmagricos saltavam do cho, enroscando-se
sua roupa. Ela ainda no estivera no jardim, mas a luz da lua tornava
o caminho fcil de seguir. O mistrio pairava no ar noturno, e Abby,
passando a lngua pelos lbios, julgou que saboreava algo
interessante. Os passos do conde ressoavam numa cadncia rpida
pelas pedras, enquanto ela se esgueirava atrs, com cautela, feliz
com os tnis e a roupa escura. Ele sabia para onde ia. Ela tentava no
tropear a cada trs passos.
O terreno elevou-se. As silhuetas das rvores recortavam-se
contra o cu da meia-noite. Quando Abby saiu da alameda calada e
afundou o p no cascalho da trilha, percebeu que seria difcil
caminhar sem rudo. Com cuidado, continuou, p ante p, e teve um
sobressalto ao ouvir um rudo atrs de si. Virou-se de supe-to, e
chocou-se contra o corpo slido do... conde!
Que diabos voc est fazendo aqui fora?
Ela ia gritar quando a mo enorme de Ian tapou-lhe a boca.
Est me seguindo?
A voz perdera a inflexo educada, ficando mais entre um urro e
o som da mais absoluta fria.
A resposta no conseguiu passar pela mo que forava seus
lbios, e Abby debateu-se, mas no conseguiu livrar-se, pois um brao
firme enroscou-se em sua cintura.
No tendo outra alternativa, fez o que tinha de fazer para
escapar. Mordeu a mo do conde. Com toda a fora.
Ele largou-a no mesmo instante, e levou a mo boca.
Que diab...?
O que pensa que est fazendo?
Com a palma na boca, Ian a encarou. Mesmo na penumbra da
noite, Abby poderia jurar que havia morte nos olhos dele.
Eu perguntei primeiro! ele exclamou, tirando a mo da
boca.
Vi algo se esgueirando pelo jardim. Desci para investigar.
Como eu poderia saber que era voc?
27

Ian a encarou com fria.


Quem mais voc pensa que estaria caminhando em meu
jardim meia-noite?
Qualquer um... um ladro, algum que quisesse roubar
alguma coisa, procurando uma porta destrancada... qualquer pessoa.
Ian endireitou-se e esfregou o local da mordida com a outra
mo.
E teve tempo para pensar duas vezes? Com um pouco de
bom senso?
No. Apenas reagi.
Sem raciocinar, hein? As mos de Ian se ergueram quase a
ponto de toc-la no ombro, para depois carem dos lados. Volte
para seu quarto, Srta. Porter ele esbravejou, e saiu depressa na
direo da casa.
Abby estremeceu. Fizera papel de boba. Sabia que no mentiria
de modo convincente. A vergonha a invadiu. No por ter mentido,
mas por ter sido pega.
Ian estudou a carta em sua mo, sentindo o esprito elevar-se e
cair no cho conforme lia. L estava. Uma oferta de financiamento,
certo, mas, como sempre, havia um "porm".
Fredrick Walsh. Quem diabos era esse?
Esfregou o rosto, deixando a carta sobre a escrivaninha.
Walsh... Walsh... Ah, sim, o sujeito da Virgnia, mais rico que Creso,
recordou. Bom cavaleiro. Belo caador. Mas, e como pessoa?
Quem escrevia cartas de negcios mo, nos dias de hoje? A
oferta de financiamento era bastante clara. Condio: ver o projeto
pessoalmente. Ian poderia cuidar disso.
Oh, Deus!
Ian olhou a data da carta uma semana atrs. Ficara l o
tempo todo, sem ser aberta. Ele precisava responder imediatamente!
Sentou-se e fez o convite para que o cavalheiro e a esposa ficassem
em Bowness Hall na semana vindoura. At l, a americana... Oh, no!
Que droga! Papis e canetas caram da mesa sem que ele percebesse.
Ele precisava pensar.
Onde est nossa adorvel hspede esta noite, minha cara
irm?
Tish encarou-o, desconfiada.
Est na cozinha, eu acho, tirando nosso jantar do forno.
Susan preparou tudo, a no ser o salmo. Abby disse que no
demoraria nada.
timo. Mal posso esperar para experimentar. A comida da
americana deliciosa.
Com um ar de espanto, Tish seguiu para a cozinha. L dentro,
Abby parecia conversar com o belo salmo que temperava.
Falando com um peixe morto? Tish perguntou, ao entrar.
Deve haver alguma coisa no ar esta noite.
Abby virou-se.
Ora, por qu?

28

As pessoas parecem malucas. Ian acabou de perguntar onde


voc estava. E disse que no via a hora de experimentar seu jantar.
Abby enxugou as mos e inclinou a cabea. Era bvio que o
conde no mencionara o encontro da meia-noite para a irm. E
aquele interesse da parte dele deixou-a curiosa.
O que seu irmo faz, Tish? indagou.
Faz?
Ser o conde de Bowness o seu ofcio? No sei como essas
coisas funcionam.
Tish explicou que o irmo era arquiteto.
Ele projeta complexos enormes e o que vocs chamam de
condomnios fechados. Tem interesse em restaurao tambm, mas
agora est trabalhando num empreendimento muito importante...
Seus olhos se entristeceram de repente, Abby notou.
Gostaria de ver algum de seus prdios. Seria possvel num de
nossos passeios?
Oh, acho que podemos dar um jeito. Mas ele tem um monte
de plantas no escritrio. Talvez depois eu possa entrar com voc e
mostrar alguns dos croquis. So maravilhosos.
Abby viu a admirao nos olhos de Tish. Talvez o conde no
fosse realmente um ogro, pensou, mas ainda teria de provar.
Lembrou-se do modo como ele a fitara, primeiro no avio, depois a
noite passada no jardim. E aquele esnobismo? Ian Wincott era um
homem...
Chega! Tire esse homem da cabea!
Ao olhar para Tish, viu a sombra de um sorriso.
E, por favor, no deixe que ela leia seus pensamentos.
L estava ele, puxando a cadeira para ela. Mesmo em trajes
casuais, Ian Wincott parecia um conde em cada palmo do corpo. No
fizera a barba, e a face azulada lhe emprestava um ar perigoso, mais
condizente com um covil ou uma alcova do que uma sala de jantar.
Os ombros largos retesavam o tecido da camisa preta.
Boa noite, Srta. Porter.
Boa noite.
Ele empurrou a cadeira quando Abby se sentou, e fez um sinal a
Susan e a um rapaz que Abby no notara antes, para que servissem o
jantar.
Duckie deixou o hospital faz uma hora, Letcia Ian informou
irm, a voz tranquila, bem mais tranquila que na noite anterior.
Tish ficou radiante.
Ento, ela vai ficar boa?
Vai, mas no poder ficar de p por algum tempo. A prima,
Bertha, veio para c, para cuidar dela e este apontou para o jovem
que segurava a travessa com o peixe o filho de Bertha, que se
ofereceu para ajudar tambm.
Lanou um sorriso para o garoto que fez Abby sentir inveja.
Deslumbrante. Ento, ele a surpreendeu com uma exclamao.
Nossa! Isto est delicioso! Falso, Abby disse a si mesma.
Obrigada disse, disposta a jogar o mesmo jogo.

29

Devo dizer, Srta. Porter, que aprecio os seus menus. Foi


muito gentil de sua parte tomar para si esse trabalho depois que
Duckie se machucou. Tem feito um servio esplndido. Espero que
isso no estrague suas frias ou a afaste da Inglaterra.
Cozinhar fcil quando se tem os melhores ingredientes.
Alguns dos restaurantes em que trabalhei s poderiam sonhar em ter
um salmo assim to fresco, e verduras e ervas do lado de fora da
porta. Fico contente que aprecie a comida.
Aprecio tanto que resolvi mostrar minha satisfao, levandoa para Londres para lhe mostrar eu mesmo os locais interessantes.
O garfo de Tish caiu no prato. Abby sobressaltou-se.
Como que ? Sua desconfiana aumentou.
Muito gentil, mas no necessrio.
Ora, voc tem feito mais do que deveria. Proponho partirmos
para Londres amanh de manh. Podemos visitar o Palcio de
Buckingham, os museus, se voc quiser... No vou ao museu britnico
faz anos. Depois... j sei! Um passeio pelo Tmisa. E mgico noite,
voc sabe. Toda a glria da cidade de cada lado das margens...
Ian tinha uma expresso que Abby julgou perturbadoramente
atraente. O que dera nele? Ia protestar, mas ele prosseguiu:
Eu me dei conta de que voc veio Inglaterra para se divertir. Mais de uma semana se passou, e voc ainda no viu uma das
maiores cidades do mundo! Seria uma pena. No, uma absoluta
vergonha deixar de conhecer Londres. Por favor... permita-me mostrla a voc.
Ele parecia to simptico, to atraente... e belo e cativante...
que Abby cedeu.
Est bem. Mas pode encaixar a cidade toda num dia?
No, levar pelo menos dois para fazer um servio decente.
Passaremos a noite na casa da cidade. Voc vai gostar, tenho certeza.
No vai, Tish?
Agora, ele alistara a irm naquela cruzada. Abby viu quando a
garota relutou um pouco para depois concordar.
Por mais que eu me surpreenda em ter de admitir, ningum
pode mostrar a cidade a voc melhor do que ele. Eu detesto Londres
e no posso dirigir na cidade. Ian poder lev-la a qualquer lugar que
voc quiser. Ele tem acesso a locais que a maioria dos turistas jamais
chegaria. A expresso pensativa mudou. Pensando bem, acho
que uma idia brilhante!
melhor fazer as malas Ian sugeriu. E ter uma boa
noite de sono, Srta. Porter. Amanh partiremos bem cedo.
O conde no conversou muito a princpio, enquanto o carro
percorria as estradas estreitas e sinuosas do interior. Ele parecia
vontade atrs do volante. Ocasionalmente, apontava algo de
interessante, olhando-a de soslaio.
Estamos na plancie de Salisbury, mas voc no poder ver o
Henge daqui. Soube por Letcia que voc gostaria de conhecer as
pedras.
Sinto que preciso conhecer. No imagino que uma visita
Inglaterra seja completa sem isso.
30

Ento, tentaremos encaixar um passeio at l.


Ian teve de admitir que havia alguns locais em Londres a que
ele no ia desde a infncia. E a americana o surpreendeu com o bom
gosto em escolher os pontos de visitao.
A neblina da manh sumira e o sol, bem-vindo depois de toda a
chuva de primavera, tornou as coisas agradveis. Durante os
passeios, at chegou a divertir-se com as explicaes dos guias. E
enxergar Londres atravs dos olhos inexperientes da americana
realmente no o chateou tanto. Na verdade, redescobriu coisas que j
se esquecera.
Passaram rapidamente pelo Museu Victoria e Albert, deram uma
espiada nos mrmores roubados por Lorde Elgin no Museu Britnico, e
depois seguiram para a Torre, onde Ian conseguiu que Abby visse a
cripta, algo que julgou que ela adoraria. Ao pararem na frente dos
portes de ferro da Torre, ele pensou no que sua convidada gostaria
de fazer a seguir.
O que resta para ver? A pergunta o surpreendeu.
Acho que eu gostaria de me sentar por algum tempo.
O alvio o invadiu. No julgava que tivesse energia para ver
mais relquias.
Vamos ento para minha casa aqui na cidade. Voc poder se
refrescar e depois estar na hora daquela surpresa que lhe prometi
para o jantar.
Abby inclinou a cabea e o encarou. Por uma frao de segundo, Ian sentiu vontade de passar os braos em torno dela e beijla. Um arrepio o percorreu, e ele censurou-se intimamente. Estava
maluco?
Tudo bem, ento disse. Vamos tomar um txi.
Havia luzes na casa quando Ian entrou na alameda. Ento, ele
avistou o antigo Rolls-Royce na garagem, e seu estmago comprimiuse, e o ar fugiu de seus pulmes.
Tia Phillippa! Deus do cu, no ali, no naquela hora!
Parece que minha tia-av est em casa, Abby. Ela o encarou.
E Ian emendou, constrangido.
melhor eu avis-la. Ela muito velha e... bem... no muito
agradvel. Da escola antiga. Acha que o mundo parou em algum
lugar entre as guerras.
Observou a reao de Abby. Nenhuma.
No nenhum drago, embora voc possa pensar assim.
Aconteceu alguma coisa com ela na juventude que a frustrou. Amor
perdido, corao partido... No sei a histria toda, mas melhor que
esteja preparada. Creia, eu no sabia que ela estaria aqui, ou teria
evitado vir para c.
Ela assim to terrvel? Pior que seu tio?
Duvido que ela ponha as mos em voc, se o que quer
dizer, mas tem uma lngua ferina. E... detesta os americanos.
Ah, outra. O que acontece com sua famlia? Ian pareceu
constrangido.
Minha me era americana.
Oh... Voc e Tish no falaram nada sobre ela.
31

Eu no falo sobre ela de maneira alguma ele resmungou,


ao fechar a porta e dar a volta no carro.
Abby, pela primeira vez, no o provocou, para surpresa de Ian.
Ficou pensativa, pois uma linha formou-se entre suas sobrancelhas, o
que o avisou de que poderia esperar mais perguntas sobre o assunto.
Mais tarde, muito mais tarde.
Abby olhou para a casa. Reconstruo de ps-guerra, percebeu.
Nas conversas com Tish, ela sentira uma reserva no declarada
quando a guerra era mencionada. E a descrio horrvel de Ian a
respeito da tia a deixou cautelosa em levantar qualquer assunto a
esse respeito.
Com razo.
A mulher que os recebeu na sala parecia sada de um filme
antigo. Mais alta que Abby uns dez centmetros, era empertigada, e
exibia uma expresso to inflexvel quanto sua espinha dura.
Ian, deveria ter telefonado para me dizer de seus... planos.
Abby viu o conde ficar tenso, fosse pelo tom da tia ou pela insinuao, ela no tinha ideia. Mas sentiu que se zangava.
Tia Phillippa, eu normalmente passo dois ou trs dias por
semana na cidade ele retrucou, num tom muito mais suave que a
postura.
A velha senhora arqueou uma sobrancelha. E Abby sentiu o
olhar avaliador sobre si.
Quem essa... mulher?
Foi a vez de Abby sentir o corpo enrijecer, mas pregou um
sorriso nos lbios.
Ian fez as apresentaes, mas a tia no se dignou a dizer algo.
Abby resolveu que era melhor abrir a boca e revelar sua origem logo.
Como vai a senhora?
A reao da mulher teria feito o orgulho de um mmico. Sua
expresso metamorfoseou-se de desgosto para dio absoluto.
Americana?
A cabea de Abby meneou em concordncia. J avisada, no
retrucou. O ar de desafio revelava-se em sua postura. Phillippa
empinou o nariz e virou-se para o sobrinho.
Como se atreve a trazer essa gente para dentro de minha
casa?
Da ltima vez que olhei, era meu nome que constava na
escritura, tia Phillippa.
Abby esperou uma exploso da velha dama. Viu o rosto da
mulher ficar cor de prpura e as mos tremerem ligeiramente
enquanto ela lutava para manter a compostura. Ento, a cor fugiu,
mas Abby detectou um tique nervoso. Phillippa lutava para controlar
o temperamento.
A Srta. Porter est visitando a Inglaterra pela primeira vez e
est hospedada em Bowness Hall. Ofereci-me para lhe mostrar os
locais interessantes da cidade, j que Tish no pode dirigir aqui. Ela
minha convidada, tia Phillippa.
Vou deix-lo com sua convidada.

32

A mulher saiu da sala com modos rgios, deixando um rastro de


frieza pelo caminho. Ela causava impacto, Abby pensou. E um frisson
de raiva subiu-lhe ao pescoo. Virou-se para Ian e o estudou. Parecia
calmo. At a, nada. Ele sempre parecia absolutamente sob controle.
Eu avisei que minha tia-av era uma bruxa rabugenta. E
provvel que v embora daqui a uma hora.
No pode ficar na mesma casa que uma americana? O que
pensa que somos? Insetos? Vermes?
Ian ficou pensativo por um instante.
Acho que algo assim.
Desta vez, Abby sentiu a ferroada. Lorde Clarence mostrara
desdm, mas aquela tia-av definitivamente considerava Abby sem
pedigree. O que despertou nela um desejo veemente de se defender
e defender o seu pas. Bandeiras se agitavam em seu crebro.
Ela sempre foi desse jeito. Nem Tish nem eu a suportamos.
Pensei que voc havia dito que esta era a sua casa.
E . Minha tia tem minha permisso para ficar aqui a qualquer hora que venha cidade. Sabe como . Ela tem a casa dela, em
Wessex. Embora no admita, sente-se sozinha l e vem cidade para
visitar as poucas amigas.
Nenhuma americana, aposto.
Abby notou que as orelhas do conde se avermelhavam.
No, nenhuma, tenho certeza. A velha turma est morrendo,
o que eu sei.
Bem, podemos voltar, ou talvez eu possa ficar num hotel...
Nada disso. Prometi lhe mostrar Londres noite...
No quero expulsar sua tia.
Esta a minha casa. Posso ter quem eu quiser aqui dentro.
Vamos nos refrescar e depois sair, est bem?
Fim de papo. Abby achou engraado, mas resolveu que o dio e
o preconceito da velha dama eram algo que no mudariam da noite
para o dia ou pelo que lhe restava de vida.
Com um suspiro, foi atrs de Ian at um pequeno quarto de
hspedes, deixou a bolsa sobre a cama e foi cuidar da aparncia.
Ian no perdeu tempo em procurar a tia. Normalmente deixaria
o assunto morrer, mas aquela noite era muito importante para que
ele deixasse a questo no ar.
Encontrou-a na biblioteca, com um copo de seu usque escocs
na mo. A postura no era mais dura como um espeto, e ela parecia
curvada, velha, frgil... frgil demais para ser sua tia-av Phillippa.
Ela no o ouviu entrar e teve um sobressalto, quase derrubando
o usque do copo.
Quando deu para entrar de fininho pelas portas, Ian?
No me venha com esse tom, tia Phillippa. Pode ter funcionado comigo quando eu era menino, mas no adianta nada agora.
Que pena.
A senhora foi rude com minha convidada.
Fui? No percebi.
Sabe muito bem que foi.
E da?
33

Aquela moa est conosco faz quase duas semanas. bemeducada e gentil, e no creio que a senhora devesse ser indelicada
com ela. No combina com sua posio e idade.
Quem voc para me dizer como me comportar? Tenho
sapatos mais velhos que voc, Ian Wincott. Ora, como se atreve a
trazer essa meretriz americana minha presena?
Tia Phillippa, isso algo insultante demais. A Srta. Porter no
uma meretriz. Na verdade, mal toleramos a presena um do outro.
Porm, infelizmente, estou em dbito para com ela. E, neste exato
momento, no posso pag-la.
A velha tomou um gole do usque. Ian continuou:
Preciso de dinheiro para terminar o projeto de Rivendell, tia
Phillippa. Preciso de um emprstimo e ningum na Inglaterra far isso
para mim.
Ridculo.
No, no . Estou tentando h mais de seis meses conseguir
um, mas ningum quer me ouvir, no convenci nenhum
empreendedor de que o projeto vale a pena.
O que voc fez? Andou implorando, Ian? Trouxe a vergonha
para nosso nome de famlia?
No, tia. Mas aparentemente nosso nome de famlia no vale
muito nos crculos financeiros.
Bobagem. Ns, os Wincott, somos donos da maior parte do
condado de Somerset e uma boa poro de Devonshire.
Infelizmente, todos sabem que no podem ser vendidos. Em
outros tempos minha palavra seria mais que suficiente. Mas agora, as
coisas mudaram.
O que pretende fazer?
Tenho um investidor americano interessado em me ajudar.
Vai chegar na prxima semana. Se tudo parecer bom no papel e no
campo em Rivendell, estou confiante de que ele far o investimento.
Ele um homem de negcios, antes de tudo, e no pode ser tratado
de qualquer jeito. A visita precisa transcorrer como um relgio, com o
melhor que Bowness Hall pode oferecer. Eu quero... eu preciso que
tudo seja perfeito. E tenho de convencer a Srta. Porter a continuar
conosco, com Tish e comigo.
Por qu? O que quer dela? Vai us-la, lan? Por mais que eu
deteste os americanos, no posso compactuar com isso, que use
aquela mulher em seu prprio benefcio e depois a descarte. Nunca
pensei em voc como um "aproveitador", Ian.
No essa a minha inteno, tia Phillippa. Qualquer arranjo
ser em nosso mtuo benefcio, eu lhe asseguro. Ainda tenho de
convencer a Srta. Porter a ficar. Agora, eu lhe peo, por favor, se a vir
outra vez, seja educada.
No posso prometer, Ian. Voc sabe disso.
Ento, tia Phillippa... acho que deve voltar para Wessex.
Ela colocou o copo na beirada da escrivaninha, girou nos calcanhares e saiu da biblioteca. Ian sentou-se, pensando no que
acabara de fazer. Sua tia provavelmente o deserdaria. E ele descobriu
que no se importava.
34

Os olhos de Abby se demoraram nas luzes que transformavam


as margens do Tmisa num faiscante pano de fundo bordado de
lantejoulas. A gua, uma obsidiana lquida, espumava na esteira do
barco de turismo de amuradas de vidro. Com o escuro da noite, tudo
assumia um ar de mistrio e perigo. E romance.
Ela queria desfrutar de cada segundo do que restava de suas
frias. Deslizar suavemente pelo rio famoso, ouvindo as explanaes
do guia, olhando para Londres noite... talvez fosse assim que
Sherlock Holmes a vira. A cidade cintilava.
Um centavo pelos seus pensamentos.
A voz sensual de Ian ressoou por dentro de Abby, o que aumentou o encantamento.
Meu tempo est quase acabando.
Eu sei. Gostaria de conversar sobre isso.
Abby virou-se para encar-lo. Ele sorriu diante do exame.
Voc est imaginando o que eu estou tramando.
Oh, sim. Foi muito gentil o dia todo.
Eu lhe devo algum dinheiro Ian disse, com toda a franqueza. E, neste exato momento, no posso pag-la.
Abby sentiu as entranhas se liquefazerem e o sangue enregelar.
Est me dizendo que est quebrado?
Estou dizendo que, agora, no posso lhe devolver os cinco
mil dlares... mas, se ouvir o que tenho a propor, poder ter seu
dinheiro de volta.
Um calor raivoso dissolveu o gelo de seu sangue.
Voc algum conde megalomanaco. No me venha com
essa coisa de estar quebrado! Vi sua casa, sua moblia, seus objetos
de arte. Voc tem toneladas de dinheiro.
Tudo est vinculado de um jeito ou de outro. No posso sair
vendendo antiguidades e objetos sem preo agora. O pas inteiro
saberia que estou duro na manh seguinte. Abigail, escute. Neste
exato momento estou numa situao difcil. Tenho um projeto em
andamento, a coisa mais importante de minha carreira. Est pela
metade. E, por mais que eu deteste confessar isso a voc ou a
qualquer um, preciso emprestar dinheiro para complet-lo. Assim que
estiver terminado, haver dinheiro aos montes... mais que suficiente
para pag-la de volta vrias vezes. Contudo, agora, no h um tosto.
E voc deve saber que o nico meio certo de conseguir dinheiro agir
como se no precisasse dele.
Com o corao na garganta, Abby lutou para entender o sentido
do que Ian lhe dizia.
Mas meu dinheiro...?
Os ombros largos do conde despencaram.
Foi usado para reparar os encanamentos das casas dos arrendatrios. Foi-se. Acabou.
A gua negra batia contra o casco do barco. Todos os sons da
cidade sumiram. Mais uma vez, a milhares de quilmetros de casa,
ela fora enganada.

35

Ao levar as mos ao rosto, Abby estremeceu. Ian tirou o casaco


e colocou-o sobre seus ombros. Ela se esquivou, mas ele puxou-a de
volta, erguendo-lhe o queixo.
Nem tudo est perdido. Tenho uma sada. Ela no queria
ouvir, mas Ian continuou:
Um investidor vai chegar a Bowness Hall em poucos dias. Na
verdade, no domingo.
timo. Vou embora no sbado. Pode me enviar um cheque
pelo correio. Certo?
Ian a fitou, a mo ainda a prend-la dos lados do rosto.
No, voc ainda vai estar aqui. Isto , se concordar com o
que estou prestes a propor.
Ela se encolheu.
Oh, no! No vou fazer algo...
No, no, quero apenas que cozinhe para mim. Se me ajudar
a receber o homem e a esposa, providenciarei para que tenha seu
dinheiro assim que ele transferir os fundos para a minha conta.
Abby o fitou, s ento percebendo o modo com que Ian a encarava. Ele estava lhe pedindo um favor e vinculando o resultado do
negcio sua ajuda.
No posso ficar. Tenho um novo emprego comeando daqui a
duas semanas. Preciso voltar para casa a tempo.
Tish me contou sobre seu novo emprego. Deve ser a oportunidade de uma vida para voc, um hotel de renome no corao de
Manhattan. Entendo, mas isso s levar alguns dias, uma semana no
mximo. Eu a embarcarei num jato particular de volta, se necessrio.
Voc estar em casa a tempo de comear. Escute, Abigail, sei que no
me deve nada. E... digamos que eu no tenha me comportado como
um cavalheiro com voc.
Abby soltou uma gargalhada.
Digamos que sim.
Ian baixou o olhar. E, quando olhou para Abby, tinha unia
expresso de absoluto arrependimento.
Tenho amigos nos Estados Unidos. Eles poderiam tornar sua
estreia como chef notcia de jornal.
No preciso da recomendao de ningum! Sou uma boy
chef. Eu mesma construirei minha reputao.
Mas uma noite de abertura com uma casa cheia de celebridades no seria mau, seria?
Ela no se dignou a responder. Claro que ajudaria. Daria um
enorme empurro em sua carreira e garantiria seu emprego por um
longo tempo.
Espere um minuto. Pelo menos ela estava conseguindo algo de
um homem. Lance tirara tudo dela e no lhe dera nada em troca.
E Ian precisava de sua ajuda. Se ela o ajudasse, isso teria de
resultar em algo mais para si mesma. Pela primeira vez. Algo em
acrscimo ao que ele lhe oferecera. Precisava exigir alguma coisa
dele.
Leve-me a Stonehenge, Bowness. Ian a encarou,
sobrancelhas arqueadas.
36

Desculpe?
Abby deliciou-se com aquele espanto. Ela o tirara fora do eixo,
assumira o comando. O controle era seu, e ela gostou da sensao.
Agora, era jogar. E se divertir.
Eis o trato, Vossa Senhoria. Cozinharei para voc e seu
investidor. Uma semana. Farei com que o homem coma como um rei
e o entregarei a voc num prato de sobremesa. Voc pega o seu
dinheiro, eu pego o meu e o jato particular e a casa cheia na noite de
inaugurao. E...
Ela ouviu o conde puxar o flego.
E...?
E voc me leva a Stonehenge noite, quando ningum estiver por perto, para que eu possa tocar as pedras e danar ao luar.
Depois que a expresso aturdida sumiu, Ian comprimiu os
lbios, parecendo ponderar sobre o acordo. A princpio, Abby julgou
que ele ia comear com desculpas, por isso a resposta a surpreendeu
ainda mais.
Feito.
Ele estendeu a mo. Abby segurou o casaco nos ombros com a
mo esquerda e esticou a direita. O contato provocou uma fagulha de
triunfo que percorreu seu corpo inteiro.
Normalmente, nos Estados Unidos, cuspimos na mo para
selar um acordo.
Diante do olhar chocado de Ian, Abby caiu na risada.
No gosto de cuspir. Mas temos um acordo. Feito!

37

Captulo 3
Abby no sabia o que fazer com seu acordo. O jantar no Tmisa,
no obstante elegantemente servido, fora pssimo, isso para ser
gentil. Frango seco, uma espcie de batata gratinada, um molho
insosso sobre tudo, e ervilhas. Ervilhas! O principal acompanhamento
de quase toda refeio que ela fizera na Inglaterra.
Mas, voltando ao acordo, o conde parecia com um humor muito
melhor do que antes. Aliviado, ela adivinhou. Aliviado que ela
concordasse com o plano; aliviado que ela fosse embora em breve;
aliviado de no precisar ser atencioso com ela.
Ele a ajudou a descer pela prancha de embarque, entre o barco
e a doca. E deixou que usasse seu casaco mesmo quando ela quis
entreg-lo de volta.
Est frio ele ponderou.
Abby acertou o passo ao dele conforme caminhavam at o
Jaguar. A cidade pulsava. Com os pensamentos fixos na semana
vindoura, ela mal notou quando Ian a puxou e empurrou-a para trs
enquanto dava um passo frente. Abby assustou-se, percebendo que
no estavam mais sozinhos.
Um sujeito danava na frente deles. Altura mdia, jaqueta com
um logotipo esportivo no peito e, na mo, algo reluzente. A mscara
de ninja explicava o que ele tinha em mente.
Passa a grana, cara. Ian no se intimidou.
Cai fora!
Abby olhou, enregelada, quando o assaltante investiu com a
faca em golpes selvagens.
Viu o borro no brao de Ian quando se chocou contra o ladro,
fazendo a faca voar pela escurido.
Ian aproximou-se, as mos em punho e pronto para atacar. No
teve a chance. O ladro recuou um passo, desarmado e, em seguida,
disparou a correr. Ian ia sair atrs dele, mas Abby o segurou pelo
brao.
Oh, Ian! Deixe-o ir!
Finalmente, sentiu que ele relaxava e pousava a mo sobre a
sua.
Voc est bem?
Uau! E eu que pensava que era seguro na Inglaterra. to
perigoso quanto Nova York.
Nunca se est realmente seguro em parte alguma. Mas voc
est bem?
Claro. No fui eu que fiquei com uma faca na cara.
Voc estava em algum outro lugar, ento.
Como?
Ian deu uma risada tensa.
Onde estava quando ele saltou do monumento e apontou a
faca para voc?
O qu?
38

O cho pareceu faltar sob os ps de Abby. Ian segurou-a pelos


braos.
Ele a atacou, Srta. Porter. Chegou a poucos centmetros de
seu belo rostinho.
Os joelhos de Abby cederam. Ian teve de ajud-la a chegar at
um banco. Ela sentou-se, tremendo inteirinha. Ian sentou-se ao lado e
passou o brao em torno de seus ombros. O tremor no parou at que
ele a puxasse para mais perto de seu corpo.
Por que algum me atacaria? Estou sem bolsa, sem jias...
ela pensou, em voz alta. No faz sentido.
Ian inclinou a cabea, e sua boca quase tocou a orelha de Abby.
Voc tem razo, no faz sentido. A menos... a menos que ele
esperasse que eu partisse em sua defesa.
Abby olhou para o conde. Ideias desagradveis lhe vieram
mente. Impossvel! Fora um assalto aleatrio. O camarada queria
algum dinheiro. No esperava que Ian reagisse to depressa ou da
forma eficiente como fizera. O ladro ameaara a mulher sabendo
que o homem a defenderia. Nada mais que isso.
Obrigada, Ian.
Descobriu-se a apert-lo pela cintura. Quando suas mos
tinham se enfiado ali? Embaraada pela reviravolta dos
acontecimentos, afastou-se do calor daquele corpo convidativo.
Ele continuou a encar-la e, ento, levantou-se, e puxou-a pela
mo.
E melhor voltarmos. Ainda h metade de Londres para ver e,
se no me engano, voc pretende danar em Stonehenge amanh
noite.
Abby pensou ouvir uma ligeira vacilao na voz de Ian. No,
no, estava enganada. Ian Wincott tinha nervos de ao. Devia estar
zangado por que ela o impedira de correr atrs do malandro.
No conversaram sobre o incidente de manh, quando se sentaram para tomar o desjejum. Abby tinha o estmago revirado, talvez
do susto da noite anterior, e s se serviu de um pouco de ch e
algumas torradas.
O que faremos hoje?
A voz profunda e suave de Ian arrancou-a dos pensamentos.
No sei. O que sugere?
Que tal a Abadia de Westminster, o Big Ben, o Parlamento?
O que acha da Harrods, Carnaby Street e Abbey Road?
Ah, no est mais interessada em Histria?
No. Quero ver Londres do modo comum com que as pessoas
a vem. Conhecer todas aquelas lojas badaladas. Tomar sorvete.
Ian levantou-se.
Ento, por favor, vamos dar uma olhada na BBC. H vrias
docerias em que voc poder encontrar o sorvete que quiser. E at os
mutantes da srie "Dr. Who".
Ian aprendera algumas coisas sobre Abigail Porter durante as
poucas horas que passara em sua companhia. A primeira tinha a ver
com uma sensibilidade aguda. Talvez fosse a sua ingenuidade, os
olhos arregalados de deslumbramento e o respeito pela Inglaterra que
39

o encantassem. Ela fizera Belas-Artes e ele podia conversar o que


quisesse com ela. Abby no era simplria nem burra. E, apesar do
lugar onde nascera, no era vulgar.
Droga! Ele no permitiria que aquela ianque penetrasse em sua
vida. Contudo, resolveu, que seria melhor t-la ao lado durante a
semana vindoura. Totalmente a favor dos planos traados. No era
tolo, sabia que precisaria de toda a ajuda que pudesse conseguir.
Ian, al?
Desculpe-me. Estava distrado. O que disse?
Com as mos nos quadris, Abby parecia bastante impertinente.
Tudo bem. Ele fora rude.
Fizemos tudo, eu acho. Vimos os locais tursticos, comemos
peixe e batatas chips, paramos num pub, visitamos a casa onde
Sherlock Holmes jamais poderia ter vivido, e andamos de metr. Devo
dizer ali, a voz de Abby assumiu um tom dramtico que voc
cumpriu a maior parte de sua promessa.
Ian fitou aqueles olhos de cor to exclusiva e se percebeu sorrindo ainda mais, muito mais do que normalmente se permitiria em
pblico.
E ele tomou-lhe o brao e conduziu-a at o Jaguar
pretendo cumprir integralmente o restante tambm. Vamos pegar
suas coisas e voltar para casa.
Abby sorriu com uma ansiedade felina. Ian observou quando ela
correu os dedos pelos cabelos, afastando os cachos do rosto e, por
uma frao de segundo, deu-lhe uma vontade imensa de fazer o
mesmo. O que aquela mulher estava fazendo com ele? Se
continuasse em sua companhia por mais tempo, acabaria com um
parafuso a menos. Ou fazendo papel de bobo.
Isso, jamais!
Controle-se!
Sem mais pensar, abriu a porta para Abby, deu a volta e sentou-se direo. Assumiu o controle do volante e de suas emoes, e
girou a chave.
Cada foto, cada imagem, cada pintura... Nenhuma fazia jus
majestade das pedras imensas de p na plancie gramada. Deus,
eram enormes, gigantescas, imponentes, majestosas.
Conforme prometera, Ian "mexera uns pauzinhos" e a levara
para dentro do crculo. Abby descobriu-se tremendo. Algo peculiar,
parecido ao que ela sentira na abadia comeou a zunir em sua
cabea. Como fios de alta-tenso cantando num dia chuvoso. Era
puro poder. Uma eletricidade estranha, vaga, sutil, a dominou, no a
energizando, mas tornando seus passos mais lentos.
Estranho. E como caminhar em gelatina ela murmurou.
O que quer dizer?
Abby lutou para encontrar as palavras certas, ou qualquer
palavra que explicasse o que sentia.
No sente o... o modo como o ar espesso? Ou o jeito que
alguma coisa, uma fora parece tentar nos impedir de andar, de
entrar no crculo?
Ele negou com a cabea.
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Sinto algo poderoso, algo que nunca senti antes, que me


arrasta para baixo da terra, me enfrentando ela tentou explicar.
Diante do ar intrigado, Abby estendeu o brao e pousou a mo
em Ian. Ele se encolheu e, em seguida, um olhar estranho de
compreenso estampou-se em sua face.
Acho que senti alguma coisa. Um peso. No ouvi nada, mas
quando voc me tocou, senti... uma coisa estranha. Engraado, no
consigo traduzir em palavras tambm.
Abby sabia que, o que quer que fosse, tornava-se mais forte
medida que chegavam mais perto, e o zunido em seus ouvidos, o
mesmo que ouvira nas runas em Glastonbury, tornou-se mais alto.
Ela parou a um brao de distncia de um menir. Lentamente,
estendeu a mo, forando-a a passar pelo ar que parecia gelatinoso,
at que pousou na rocha fria. O rudo de esttica cessou.
Dentro do anel de gigantescos menires, Abby sentiu-se mais
insignificante do que jamais sentira. Mais do que no momento em que
olhara pelo vidro e avistara Lance transando com outra; menor e
menos importante do que se sentira na igreja.
Sentiu-se velha, lanada de volta no tempo at a poca em que
o Henge era novo, a rocha no desgastada pelos anos, a paisagem
rstica com tmulos e postes circundando as pilastras. Havia
dlmenes sobre as pedras tambm, embora poucos restassem no
presente.
Seu corpo estremeceu. Ian estendeu a mo e segurou-a com
fora.
Ento, tudo acabou. A sensao desapareceu. Abby sorriu e
sentiu-se gratificada quando Ian lhe sorriu de volta.
Captou, no ? Uma meia risada ocultava-se por trs
daquelas palavras.
Uau! tudo que posso dizer. Que mximo!
Ian inclinou-se e seus lbios quase tocaram a orelha de Abby.
Ouvi dizer que isso acontecia. Estou um pouco surpreso que
a afetasse assim, mas agora que vi, posso entender.
Entender?
Este um lugar de grande magia. Sempre achei que fosse
preciso uma fora sobrenatural para aquele povo antigo ter erguido
essas pedras. Se voc sentiu essa fora, ela deve existir ainda. Eles a
usaram para deixar as rochas eretas. Talvez tenham concebido a ideia
de construir o Henge por influncia das foras desconhecidas deste
lugar. Agora, voc abriga essa magia em voc, Abigail.
Ian sorriu, de um modo diferente dessa vez. E Abby ficou a
imaginar se ele falava a srio ou apenas brincava com ela.
Passou, Ian. O rudo e a sensao sumiram. Ele meneou a
cabea, e discordou.
No sumiu. Est dentro de voc.
Abby caiu na risada, tmida a princpio, mas depois deixou que
transbordasse de seu ntimo.
A magia de Stonehenge est dentro de mim! Viva!
Comeou a balanar para frente e para trs, a mover-se gradualmente em meneios sinuosos para o crculo interno, danando
41

com graa etrea sob a luz da lua minguante. No cu, que jogava
seus estranhos efeitos especiais sobre a plancie de Salisbury, uma
pequena nuvem deslizou pela luz refletida, lanando sombras
sobrenaturais entre as pedras, matizando a forma esguia de Abby de
negro e, depois, num prata misterioso. Ela continuou a se mover
lentamente, elegante, sozinha.
Ian a seguiu, os olhos a procur-la pelas sombras, atrado por
ela, compelido pela magia que ela agora retinha. Aproximou-se e
deixou que Abby deslizasse para dentro de seus braos estendidos.
Juntos, valsaram sob o luar mstico. E quando ela parou no centro
exato, e seus joelhos cederam, ele estava l para peg-la. Abby
parecia desorientada, confusa... absolutamente encantadora.
Contra qualquer bom senso que tivesse, mesmo sabendo que
aquilo era algo que ele no deveria jamais fazer, e que viveria para se
lamentar, Ian desceu os lbios de encontro aos dela.
Por favor, me leve para casa, Ian Abby murmurou, ao
desabar contra ele, desfalecida.
Ele a ergueu no colo e carregou-a para o carro, surpreso de no
se importar que ela chamasse Bowness de "casa".
E no se importava em carreg-la tambm. Nem de refazer o
trajeto das pedras at a calada. Quando o guarda piscou para ele,
Ian se viu piscando de volta. Extraordinrio!
Fosse l o que o homem estivesse pensando, Ian certamente
no tinha inteno de se aproveitar do desmaio de Abby. Ou o que
quer que tivesse dado nela. Ela simplesmente despencara, escorregando para o cho como se os ossos houvessem se liquefeito. E ele
no tivera outra opo a no ser peg-la no colo.
De uma coisa, porm, tinha certeza. Segurar aquela ianque nos
braos era... maravilhoso.
Algo errado com a mocinha?
Ian virou-se devagar, com Abby apertada contra o peito. Um
homem e uma mulher, as feies iluminadas pela tnue luz da lua,
mostravam um ar de preocupao.
Ian sustentou a forma adormecida de Abby num dos braos e
tirou as chaves do bolso.
Nada errado, apenas exausto respondeu.
A mulher adiantou-se com um sorriso tranquilo nos lbios,
exibindo dentes perfeitos. Os longos cabelos estavam parcialmente
escondidos debaixo de uma echarpe. Ela o olhou de cima a baixo.
Que tesouro! Cuide bem dela. Ian fechou a cara.
Ah... obrigado.
A mulher virou-se para o companheiro e fez um sinal. O homem
murmurou um boa-noite e os dois desapareceram dentro de um velho
trailer.
Estranho. Andarilhos no abordavam pessoas noite. E no
haviam feito nenhum dano ao Jaguar, pelo que ele podia ver.
Pareciam pessoas generosas, querendo ajudar. Curioso. Ele no
sentira nada alm de constrangimento. E desconfiana, motivada por
histrias antigas. Puro preconceito.

42

Seus pensamentos giraram incessantemente em torno de todos


os ltimos acontecimentos durante o caminho de volta a Bowness
Hall.
Sentada escrivaninha dourada, Abby sentiu o fardo da Histria
pression-la a criar cardpios fabulosos para a semana vindoura.
Vamos l, crebro de passarinho! exclamou, em voz alta.
Voc tem todos esses ingredientes maravilhosos mo. Deixe a
imaginao voar.
Ouviu a porta abrir-se s suas costas e passos se aproximarem
suavemente. John, era provvel.
Ei, Sr. Duxbury, o que que h?
John empertigou-se, assumindo a postura do fleumtico
mordomo ingls. Abby, por sua vez, abriu o mais radioso dos sorrisos.
Eu sei, eu sei, o senhor acabou de perceber que eu nunca
conheci um mordomo antes, em minha vida. Nunca conheci algum
que tivesse um; nunca conheci algum que pudesse pagar por um.
Para mim, o senhor apenas uma boa alma que nos ajuda aqui.
Como parte da famlia. No pretendo ofend-lo, mas do jeito como fui
criada, natural que eu o chame de "senhor" porque acho que o
senhor to idoso como meu pai e merece o ttulo com todo o
respeito.
Sim, senhorita. Eu realmente compreendo, e fico feliz em
contar com tanta considerao de sua parte. S que custa um pouco
para me acostumar.
Abby riu, esperando que ele a acompanhasse, embora sabendo
que John no se permitiria.
O que posso fazer pelo senhor?
Duckie diz que est se sentindo muito melhor, senhorita. E se
poderia ser de alguma ajuda com suas tarefas. estranho ficar intil,
compreenda. No est acostumada a ficar toa. J que sabe mais ou
menos o que h no mercado e na fazenda, pensou em...
Em me ajudar com o cardpio? Fantstico! Pode apostar que
vou gostar de uma mozinha. Levantou-se para acompanh-lo.
Obrigado, Srta. Abigail. Duckie no quer se sentir um fardo. E
como se, contribuindo... A senhorita sabe o que quero dizer.
Ah, sim, compreendo perfeitamente. Vamos. Tenho certeza
de que ela tem muitas ideias boas para oferecer, mesmo que no
possa entrar na cozinha agora.
Duckie fizera um lindo ninho naquela casa enorme, Abby
pensou, ao se sentar numa poltrona antiga, tomando ch numa xcara
de porcelana de estampa florida. Todo o calor que faltava manso
preenchia aqueles aposentos aconchegantes.
Espero que no se importe, senhorita, que eu tenha pedido a
John para traz-la aqui.
Abby pousou a xcara com cuidado no pires.
De maneira alguma. Posso usar sua ajuda com menus para
trs refeies por dia, com certeza.
Eles havero de querer um breakfast ingls no primeiro dia,
sem dvida. Depois disso, os americanos normalmente no se do ao
trabalho de experimentar tudo, eu descobri. Bastam broinhas e
43

"muffins", eu acho. Ou ovos mexidos ou mingau. O conde, contudo,


gosta de todos os acompanhamentos.
Toda manh?
Claro, s vezes ele vai logo cedo para Londres e s prova um
pouco de salsicha ou bacon no sanduche. Mas s se estiver com
pressa.
Abby calculou as calorias de um tpico desjejum ingls, e sentiu
as coxas se estufarem s de pensar nisso. E o colesterol! Cruzes!
Como os ingleses comiam aquilo e no caam duros de enfarte?
O desjejum fcil. Parece que h um estoque imenso de
ovos, salsichas e bacon na geladeira.
Claro disse Duckie. o que fazemos aqui em Bowness.
Ah... E a carne fresca? Os frangos? O salmo? No me fale do
queijo!
Duckie estufou o peito, cheia de orgulho.
tudo nosso. Produo dos arrendatrios. E como pagam
para viver da terra. E ajudam na casa quando precisamos, e cuidam
dos jardins e arrumam as cercas e tratam dos animais.
E Ian... o conde cuida de tudo o mais?
Ora, naturalmente. Sua firma vai bem, tenho certeza. Ele
responsvel por tanta gente... e faz o melhor para cuidar bem de
todos que vivem nos domnios.
Tudo comeou a fazer sentido para Abby.
E a tia-av de Ian, ele cuida dela tambm, no cuida?
Oh, sim. E dos outros. Alguns primos pedem ajuda de vez em
quando.
Ian provavelmente fazia isso por senso de dever. Abby podia
entend-lo melhor agora.
Ento, o que poderamos fazer no almoo, dona Duckie?
Quando Abby saiu para fazer o jantar, sabia exatamente o que faria
para os convidados do conde. S esperava que o resultado valesse o
esforo.
Algum estava assando po. Ian sentiu aquele cheiro delicioso e
saiu atrs do rastro. O aroma despertara lembranas de infncia e o
estmago vazio.
Ter algo novo e inesperado todo dia esperando por ele era
excitante.
Abby o excitava.
Deus do cu! Ter Abigail Porter em sua casa era simplesmente
um meio para atingir um fim. Ela iria embora em breve.
Duckie logo se recuperaria, e sua adorada governanta voltaria a
cozinhar para ele. A boa comida inglesa, do tipo substanciosa.
Altamente sem imaginao, mas...
Mudanas abruptas nunca fizeram bem a ningum. Constncia.
Persistncia. Regularidade. Esses eram os pilares de uma vida feliz.
E como eram assustadoramente chatos...
Ele jamais deveria t-la beijado.
Ian ouviu a risada de Tish do corredor. E o riso um pouco mais
rouco de Abigail. Uma alegria sem freios o invadiu. Ao chegar perto

44

da porta da cozinha, percebeu que as risadas entremeavam-se de


gritos agudos.
Que diabos?...
Tish e Abigail, cobertas de farinha, com pedaos de massa pelos
cabelos e roupas, atiravam bolotas grudentas uma na outra. Os olhos
esplndidos de Abigail se destacavam em meio ao rosto branco. E os
cabelos negros de Tish pareciam cobertos de neve.
Que baguna! Ian explodiu, indignado. Aquela era a sua
cozinha, afinal. Virou-se para a irm. Mocinha, no pense que
pedirei a Susan para dar um jeito nessa... nessa... fez um gesto
largo ...abominao!
A irm o encarou de olhos arregalados. Com um trao de medo.
timo. Ela merecia. Depois de um olhar carrancudo, ela baixou a
cabea e passou a mo pela mesa para recolher a farinha.
A americana a impediu.
No, Tish, minha culpa. Eu farei isso... assim que tirar os
primeiros pes do forno.
Pode ter certeza que sim! Ian exclamou. Abby virou-se
para ele.
Ora, d um tempo. Estamos brincando. No faz mal nenhum,
e no nada que no se possa arrumar num piscar de olhos.
Em sua vida inteira, Ian nunca fora tratado daquela maneira.
Avanou para a americana, apontando o dedo para o avental coberto
de farinha e em seguida para o rosto e os cabelos.
Est um pavor, Srta. Porter.
E da? Grande coisa.
Ian viu um fogo naqueles olhos que nunca vira antes.
Est uma baguna. Ela deu de ombros.
Vou limpar.
Ele no gostou do tom.
Vai mesmo. E assim que se comporta em sua prpria casa?
Isso algum tipo de ideia americana de diverso?
Estava divertido antes de voc chegar, majestade.
Pare com isso! ele exclamou, cruzando os braos no peito.
Abby comeara a limpar a bancada de trabalho, recolhendo a
farinha solta e os pedaos de massa, mas parou diante daquela
ordem.
Parar com qu?
Com isso! O tom de voz de Ian elevou-se ainda mais. Abby
jogou o pano sobre a mesa e cutucou-o no peito com o dedo em riste.
De falar? contra a lei aqui? Tem coisas a aprender, Vossa
Alteza. Lutamos pelo direito de poder dizer o que queremos, sempre
que quisermos. Tambm conquistamos o direito de perseguir a
felicidade como algo de extrema importncia, e voc poderia usar um
pouco desses conceitos por aqui.
Abby, no force a barra Tish manifestou-se, pela primeira
vez. Ian no agradvel quando se zanga.
Seu irmo, o senhor do condado aqui, um esnobe arrogante. Precisa abaixar a cabea e se divertir um pouco de vez em
quando.
45

Um arrogante? Me chamou de arrogante?


E o que voc .
E voc, Srta. Porter, emocionalmente instvel. Abby revirou
os olhos.
Bem, pelo menos tenho emoes.
Ian retesou de dio. Aquilo era demais. No iria tolerar ofensas
em sua prpria casa.
Selvagem!
Ian viu quando a cabea da americana se empinou, e a vermelhido tingiu-lhe as faces.
Almofadinha!
Ianque!
Isso para ser considerado um insulto? Acontece que estou
contente de ser uma ianque E melhor que ser um esnobe degenerado... Oh, perdo, voc nobre. Acho que um asno degenerado
assentaria melhor. provvel que nunca tenha tido um momento de
espontaneidade nessa sua vida pavorosa, bem-comportada e,
positivamente, sem graa!
Foi a gota d'gua.
Grossa!
Antiquado!
Pretensiosa!
Puritano!
Abigail encarou-o com um olhar furioso no rosto manchado de
branco. Ian conteve um riso que lutou para repuxar-lhe os lbios, mas
foi quase impossvel. E percebeu que a vontade de rir aliviava a raiva
interna.
Soltou um rosnado feroz e avanou um passo.
Os olhos de Abby faiscaram. Ela recuou, virando a cabea como
se procurasse por alguma coisa. Uma faca? Ian nem teve tempo para
um segundo pensamento. Num movimento rpido, a ianque ergueu a
mo e jogou um punhado de massa grudenta que pegara da mesa em
sua cara.
O olhar de choque com que o conde a encarara valera a pena
ser visto. Finalmente! Uma emoo real! Abby riu consigo mesma
enquanto terminava de limpar o resto da baguna que fizera.
Percebeu uma tempestade naquele olhar. A face do conde estava vermelha como um rabanete e ele, parado ali, com os pedaos de
massa caindo em sua camisa impecvel. Lamentavelmente, s um
pouco de farinha lhe acertara o nariz.
Abby julgara que ele teria um acesso de raiva. Que nada! Que
estoicismo. Ian simplesmente se limpou um pouco com gestos duros.
E a farinha sumiu dos cabelos, deixando apenas um leve trao de
branco.
Um leve vestgio de farinha no rosto dele deixou-a fascinada.
Abby reprimiu uma risadinha, ergueu a mo e limpou a mancha com
um pano de prato.
O conde no se moveu quando ela estendeu o pano, no se encolheu quando ela tirou o resduo de farinha. Continuou a olhar feio
para ela do alto de sua imponncia, mas se a inteno era intimid-la,
46

no atingiu o objetivo. Em vez disso, Abby o fitou dentro dos olhos e


viu seu prprio reflexo nas pupilas. Aquilo a enervou.
Quando ela afastou a mo, Ian surpreendeu-a ao segur-la pelo
pulso e pegar o pano de prato. E ainda mais depois, quando comeou
a limpar a mscara branca em seu rosto com uma pacincia
exagerada.
O contato da mo quente provocou um calafrio pela espinha de
Abby... mas no era de medo.
Por uma frao de segundo, ela pensou que a expresso de Ian
realmente se suavizara. Ento, o ar carrancudo reapareceu, e ele fez
uma cara condizente com seu ttulo e saiu da cozinha.
O que teria se passado na mente do conde?, Abby pensou.
E o que dizer da emoo de adolescente que ela experimentara
quando os dedos de Ian tinham roado seu rosto? Claro que no fora
apenas o contato inesperado que fizera suas faces queimarem.
Estava na Inglaterra fazia quase duas semanas. Sara de casa
num estado de nimo terrvel, sem roupas, sem dinheiro, e sem que
ningum, a no ser Lutrelle, soubesse onde ela estava. A soma
ridcula em sua conta bancria fora praticamente zerada no caixa
eletrnico. Porm, todas as suas necessidades estavam supridas...
exceto, talvez, uma delas.
Ian andava pelo escritrio, fazendo uma trilha pelo tapete
persa. O que tinha na cabea? Quase beijara Abigail Porter! Outra
vez!
E no apenas quase fizera isso, quisera realmente beij-la,
tom-la nos braos, carreg-la para o quarto, e passar o resto da
tarde fazendo amor com ela.
Um pensamento fortuito perpassou por sua mente, carregada
de erotismo: como ficariam os cabelos de Abigail espalhados por seu
peito, o ouro avermelhado do fogo reluzindo entremeado com seus
plos escuros?
Bolas! Que diabos estava acontecendo com ele?
Olhou pela janela para o quintal, procurando inconscientemente
a cozinha. Ser que ela sara? Limpara tudo sozinha? Mulherzinha
danada.
Aquela no era hora para ele se distrair com os olhos cor de
pedras preciosas ou com o narizinho empinado de sua hspede. Mas
continuou imaginando... Como aqueles seios se encaixariam em sua
mo? De um jeito delicioso, do tamanho certo para que os tomasse,
acariciasse, admirasse?
Maldio! ele bradou.
Por mais agradveis que fossem, Ian expulsou os pensamentos
para longe e tentou concentrar-se no croqui sua frente. As
mudanas que fora forado a fazer nas rampas em Rivendell tinham
de ser acrescentadas antes que Walsh aparecesse. Um dia a mais. Ele
havia cuidado de tudo que pudera, colocara todas as coisas no lugar
para a chegada do americano, a no ser aquele pequeno detalhe. O
planejamento fora elaborado e distribudo para aqueles que estariam
l para ajud-lo a fazer as coisas correrem sem tropeos.

47

O primeiro dia seria passado em Bowness, talvez com uma


pescaria, um passeio a cavalo, um tour pela casa e pelos jardins.
Depois, o jantar fantstico de Abby, seguido de uma rodada de
sinuca, quem sabe?
Seus pensamentos abrangeram os dias vindouros e o resultado
esperado. E Abigail Porter aos poucos se encaixou em seu devido
lugar, fora dos planos do conde.
Ele nunca causar uma boa impresso a esse americano
Abby resmungou. No se ficar todo empertigado e tenso. Ele pode
impressionar o bando todo de ingleses com seu ttulo e sua casa
enorme e tudo o mais, porm, se eu conheo os americanos, lan j
est com os dias contados.
Falando sozinha. Pattico.
Uma das coisas que aprendera no negcio de restaurantes, era
que preciso fazer os clientes se sentirem em casa. E acharem que o
que pensam realmente importa, mesmo que voc no d a mnima
para eles. No precisam saber disso, ora. Ganham-se gorjetas
maiores quando se joga o jogo do cliente, concordando que h um
inseto na sopa ou rolha no vinho ou lesma no escarg.
Ela se ofereceria para ensin-lo a ser gentil. Gentil americana.
Poderia faz-lo soltar-se um pouco para que no ofendesse o tal
investidor com sua atitude de "sou melhor do que voc". Deveria
tentar? Valeria a pena?
Ian era um arrogante metido, porm... Abby vira aquele olhar
estranho, sentira o calor de seu corpo e tinha vontade de se encostar
nele. Contudo, no queria saber mais de homens para complicar as
coisas. Jurara no mais se envolver com nenhum. Mas, naquele caso,
nada mais seria do que ajudar um parceiro de negcios com um
investidor.
Nada de beijinhos, abraos de ursos. Apenas mostrar como se
comportar como um... ser humano.
Ian certamente iria agradec-la por isso.
Depois de vagar pela manso por mais de meia hora, Abby o
encontrou caminhando pelo longo corredor da galeria. Observou-o de
longe. Costas duras. Ombros numa postura rgida. Olhos focados
diretamente frente. Ele no pareceu v-la ou pressenti-la, e ela
aproveitou. Apreciativamente.
Alcanou-o antes que ele descesse as escadas.
Ian?
Ele estacou. Ela o surpreendera.
Ah, Srta. Porter.
Uma mulher mais insegura teria tremido, Abby tinha certeza.
Estive pensando... Ele fez um ar de enfado.
Diz respeito a mim?
Sim, a voc e ao investidor americano.
Por favor, esclarea-me.
Abby gostaria que ele no fosse to formal, mas aquela era
uma das coisas que iria consertar. Ou tentar, pelo menos.
Voc britnico.
Ele tossiu para esconder o ar de riso.
48

Muito observadora. Continue.


- Bem, que os americanos tm modos diferentes de olhar as
coisas...de agir com relao a outras pessoas. No sei se voc
realmente percebeu, mas somos menos formais, pode-se dizer.
Notei.
Os olhos de Ian desceram pelo corpo de Abby com um ar avaliador. Ela mordeu a bochecha para reprimir o desconforto.
Primeiro, jeans e camisetas e suteres so bons para ficar em
casa. Com um olhar franco, ela apontou as calas de corte
impecvel, a camisa elegante e o casaco. Ningum estaria vestido
assim para andar pela casa depois do jantar. Da ceia corrigiu-se.
Ento, acha que estou vestido de maneira inadequada?
Claro! Quero dizer... voc est muito bem e tudo o mais, e
com um ar de homem de negcios, mas no hora de parecer que
est posando para uma capa de revista.
Ah... compreendo. A expresso o desmentia. O que
prope que eu use, Srta. Porter?
Bem, isso a timo quando se encontrar com seus convidados pela primeira vez, claro. Mas se sentirem que tero de se
arrumar o tempo todo, no iro relaxar, ficar vontade. Se relaxarem,
apreciaro muito mais a estadia aqui e sero mais amistosos com
relao sua proposta.
Ian pareceu ruminar sobre a questo.
Mais alguma coisa?
Vo fazer perguntas. Montes de perguntas, provavelmente
sobre a Inglaterra. Fique longe da Segunda Guerra e evite usar a
palavra "ianque". Limite-se histria de sua famlia. E possvel que
queiram saber tudo sobre o pessoal daqui, e seria excelente que
pudesse responder com algumas piadas e anedotas. Peculiaridades
de famlia, esse tipo de coisa.
Abby ganhou confiana.
E depois este lugar lindo. Mesmo que os europeus considerem brega, os americanos gostam de ver as coisas das pessoas.
Alguns ricos gostam de comparar o que tm com o que os outros
possuem. Em suas cabeas, isso.
As sobrancelhas de Ian se arquearam.
No est sugerindo que eu faa um tour pela casa.
No, nada assim. Mas tenho quase certeza de que a esposa
do homem gostaria de ver alguns dos quartos. Agora, no acho que
voc deveria lev-la por a, mas talvez Tish pudesse. Do jeito que me
mostrou quando cheguei aqui.
Algo mais? Ian estava de p; pernas separadas; as mos
atrs das costas; em cada centmetro, exibindo o ar de aristocrata.
Sim. Solte-se.
O qu?
Ela o rodeou.
Tem de se soltar. Est sempre to rgido. To, no sei... to
altivo.
Altivo? As feies de Ian se entortaram por um segundo
antes de ele reassumir a expresso desinteressada.
49

Voc alguma vez largou o corpo? Ele riu desta vez.


O que quer dizer?
Abby correu a mo pelas costas dele. Ele saltou e fez meiavolta, mas ela continuou a rode-lo, com olhar crtico e avaliador.
Ora, voc sabe. Sempre anda em posio de sentido. Ombros
para trs, barriga encolhida, espinha dura. Pousou as duas mos
em seus ombros, e deslizou-as ao redor. Havia msculos slidos
debaixo de suas palmas, e a sensao era realmente boa, mas Abby
ignorou-a, decidida a ajudar o conde.
Ele enrubesceu ligeiramente e levou a mo ao colarinho.
E como sugere que eu ande? Realmente, Srta. Porter...
Abby ela o corrigiu. No sei. Acha que poderia...
passear?
Ele empalideceu.
Passear?
Andar vontade, voc sabe. No como se fosse conquistar o
mundo sozinho, o que, a propsito, impossvel, mas como se
estivesse se... divertindo?
A mo de Ian subiu do colarinho para enxugar a testa.
Devo andar com a impresso de me... divertir?
Abby soltou um suspiro.
Sim, claro. Vai estar com pessoas que provavelmente h de
querer desfrutar da viagem, e voc deve agir com se estivesse
encantado em t-los aqui. Como se gostasse deles. Como gente. No
como sacos de dinheiro.
Mostre-me.
Hein?
Mostre como devo andar.
Abby pensou um instante e ento comeou a percorrer o corredor. Normalmente.
O conde ficou parado, observando, os olhos a acompanhar a
ondulao dos quadris conforme se remexiam suavemente. Notou
como os ombros de Abby moviam-se a cada passada, como seus
cabelos danavam nas costas. E a graciosidade do andar. Ela era
cheia de vida, e os movimentos eram animados e muito provocantes.
A fantasia invadiu-lhe a mente, e ele pensou naqueles quadris e no
bumbum que ela apontara para ele no avio e, mais uma vez,
imaginou-se tocando aquele traseiro adorvel.
Hum, Srta. Porter... Abigail... acho que entendi o que quer
dizer. Quer que eu me mova mais solto, mostre minha casa, aja
completamente em desacordo com minha personalidade... e depois?
Ignorando o sarcasmo, Abby o encarou com aqueles olhos inacreditveis e disse, simplesmente:
Poderia tentar sorrir?
Eu sorrio com frequncia. Ian sentiu o colarinho apertar-se
em torno de seu pescoo outra vez.
No, no sorri, no o bastante. Discute muito, isso sim. Faz
carranca, rspido, de uma expresso de pedra, mas no sorri.
Ora essa. A americana queria que ele sorrisse? Ele sorriria.
Sorriria como bobo. E sorriu.
50

Abby recuou um passo.


Assim no. Parece um psicopata! Ora, vamos l. Tente. Um
sorriso simptico, agradvel.
Juntando as sobrancelhas, Ian concentrou-se, e sentiu os cantos
da boca se erguerem ligeiramente. Desta vez, ela saltou para trs.
No, no, no! Assim demais! Voc no o assassino da
serra eltrica, um camarada simptico, grando, amistoso, que est
feliz em conhecer essa gente. Preste ateno, veja.
Abby parou em frente a Ian, mais perto agora, quase o tocando.
Ergueu os olhos, fitou-o, e um sorriso brotou em seus lbios,
banhando o conde em raios de sol. Ele experimentou uma onda de
tontura que o fez balanar, chegar mais perto dela, perto o bastante
para toc-la, ainda perdido naquele olhar. Com um gesto suave, ela
tocou-lhe a face.
No to intenso, se puder controlar.
As mos de Ian subiram para segurar as de Abby, mas ela deu
um passo para trs, mais uma vez examinando sua expresso com ar
crtico. Ele pensou ter visto uma fagulha de interesse naqueles olhos,
algo to breve que no tinha certeza se vira mesmo ou simplesmente
desejara que estivesse l.
A est! E isso. Acha que consegue parecer assim mais
vezes? Abby inclinou a cabea e o mediu de cima a baixo outra
vez.
Ian cerrou os dentes para controlar as emoes que fervilhavam
em seu ntimo.
Tudo que posso fazer tentar.
Aquela maluquinha o surpreendeu de novo, incrvel!
Completamente alheia a tudo que se passava dentro dele, Abby virouse e saiu pelo corredor. No fim da galeria, olhou por sobre o ombro e
disse claramente, de um jeito to distinto que a frase ecoou pela
passagem estreita.
Tudo que se pode fazer esperar.
Ian viu uma forma fantasmagrica no jardim dos fundos. Era
ela. Abotoou a camisa s pressas. Ao sair para o ptio, procurou por
ela. L estava. Perto do porto. O que estava fazendo ali de novo?
O arco da mordida latejou em sua palma.
Ele disparou numa corrida para alcan-la. Nunca fora violento
com uma mulher, mas aquela tentava sua pacincia.
Abby deslizava com graa, a saia danando contra suas pernas
torneadas. Muito provocante. Muito perigosa. Aonde ia?
Ento, ela parou. Seu peito arfava como se ela tivesse corrido,
no ele.
Abby! ele murmurou. Ela virou-se devagar.
Ele adiantou-se.
Os dois caminharam na direo um do outro at que estavam a
um palmo de distncia.
Eu lhe disse para no vir aqui. A noite pode ser perigosa.
A noite, ou voc? Eu estava inquieta. Precisava sair, sentir a
noite ao meu redor.
No deve sair sozinha.
51

No estou sozinha. Voc est comigo. O fogo comeou a


arder em sua virilha.
Mantenha o controle. No deixe que ela se aproxime. No a
toque.
Ao estender a mo, Ian tomou a dela. Sem uma palavra, sem
tentar se livrar, ela o seguiu. Ento, de repente, comeou a pux-lo,
segurando-lhe a mo com firmeza.
A porta do estbulo abriu-se com um rangido. Cheiros familiares
assaltaram as narinas de Ian. Calor. Couro. Cavalos. Ian a observou.
No suportava mulheres que faziam careta diante de estrume de
cavalo. Seus estbulos eram arrumados. Como sua vida... at que
aquela mulher sentara o delicioso traseiro perto dele no avio.
Abby percorreu o corredor, afagando os focinhos dos cavalos,
enfeitiando-os. E enfeitiando Ian.
Ela era magnfica. Orgulhosa. Adorvel. Reluzente com sua luz
prpria. Evanescente. Radiante.
Deus do cu. Ele tinha de possu-la. Seu corpo se retorcia,
requeimava, ardia.
Abigail virou-se e o encarou. Ian aproximou-se, atrado pelo
magnetismo contra o qual no conseguia lutar, no conseguia
explicar.
Sem uma palavra, ela entrou no crculo de seus braos. Ele
inclinou-se, tocou-lhe os cabelos com os lbios, inalou a deliciosa
fragrncia. Seu corao disparou no peito, o sangue quente e pesado
a fluir pelas veias at que ele julgou que fosse explodir.
Com um olhar, um "sim" implcito, ela deixou que ele a levasse
a uma baia cheia de feno macio e doce. Deitaram-se na palha, e ele
no soube dizer como as roupas de Abby saram. Ou como Abby, por
sua vez, arrancou-lhe a camisa, lutou contra o cinto, tirou-lhe as
calas.
Ento... estavam diante um do outro, envolvidos num fogo que
quase fez o feno incendiar-se, a trocar carcias e beijos num jogo
enlouquecedor de sensaes que s poderia levar plenitude.
Ela o montou. Oh, no! Oh, isso, querida, isso, assim, assim...
Os cabelos de Abby escorregavam como seda entre os dedos de
Ian. Os lbios... maduros e doces como as frutas de vero. Os seios...
voluptuosos e suculentos... Era tudo dele, para os tomar. Aquele anjo
acariciava-lhe a pele, lambia-lhe a face... Lambia seu...
Ian acordou com a virilha pulsando, quente como fogo, e com o
focinho de Tugger a centmetros de distncia.
Jesus Cristo! Tugger, seu cachorro horroroso. Fora. Suma da
minha vida!
No h nada que eu respeite mais que um homem de famlia
declarou Fredrick Walsh. D estabilidade vida de um homem. E
no h nada como os filhos para fazer um homem parar e pensar no
futuro e em como seguir adiante.
Ian suspirou. Seus hspedes eram tudo que Abby o avisara que
seriam. E o ar de sincero contentamento que exibiam o fez pensar
que talvez um homem pudesse beneficiar-se com um casamento feliz.

52

Os dois se encaixavam como peas de um quebra-cabea, mesmo quando no estavam perto um do outro. E tanto Fred, como o
sujeito gostava de ser chamado, e sua esposa, Dee, eram perspicazes
e inteligentes, ambos bem-educados e confiantes.
Vejo que voc tem uma bela famlia, Ian ele continuou,
com o tratamento pelo primeiro nome j estabelecido, enquanto
percorriam a galeria. Todos estes parentes... devem deix-lo
orgulhoso. Imagino que sinta um peso s vezes.
Desta vez, Ian se permitiu rir.
No sabe da missa a metade. s vezes meus antepassados
exercem uma presso imensa sobre mim.
Sou bastante pressionado por meus prprios pais. Fui um
pouco rebelde na juventude, admito. Mas conhecer Dee foi a melhor
coisa que poderia ter acontecido comigo. Meu pai me levou para o
negcio da famlia ento... depois que teve certeza de que eu estava
pronto para me juntar a ele. No me importo em lhe contar que eu
era um desapontamento para ele antes de conhecer Dee.
Fred Walsh piscou para a esposa, ali perto.
Sempre achei que um bom casamento completa um homem,
torna-o mais forte, e com o apoio de uma boa esposa, esse homem se
torna confivel nos negcios assim como na vida em geral.
Um sino de advertncia soou no crebro de Ian. Gostaria de no
saber o que vinha pela frente, mas j se vira diante daquela mesma
situao muitas vezes antes.
As vezes custa um pouco para encontrar a parceira certa
ele emendou, esperando parecer evasivo o bastante para pr um fim
conversa.
O que estaria retendo sua irm? Ela sabia que deveria estar ali
para ajudar a entreter os hspedes. Ele no era bom com conversas
fteis.
Finalmente, ouviu o clique da porta do salo, e percebeu que
seu resgate chegava.
Letcia! Que bom que finalmente se juntou a ns. Esboou
um sorriso tenso, decidido a conversar com ela mais tarde.
Sinto muito, Ian, e Sr. e Sra. Walsh. Um telefonema inesperado me reteve. Depois, tive de dar uma olhada em Duckie.
A Sra. Walsh se aproximou com ar maternal.
No se preocupe com isso. Podemos imaginar as dificuldades
de administrar uma casa, no podemos, Fred?
Passou o brao pelos ombros de Tish e conduziu-a at o sof.
Logo, as duas conversavam animadamente, deixando Ian com
Fredrick.
O americano conhecia seu negcio. Ian ouviu cuidadosamente
enquanto ele delineava o que esperava conseguir para se envolver
num empreendimento.
Eu realmente gostaria de ver Rivendell, se isso puder ser
arranjado.
Ian sentiu um tremor incomum na barriga. Era hora de soltar a
linha.

53

Poderemos ir amanh, se quiser. J passou da metade, mas


voc ter uma ideia clara daquilo que ser.
Walsh meneou a cabea.
Depois de amanh. Minha esposa tem alguns planos. Se voc
falou srio quando disse que nos mostraria a regio.
Ian controlou a impacincia sem demonstrar irritao.
Claro... Rivendell ainda estar l depois de amanh.
Foi sua imaginao, ou ele sentiu mesmo que havia uma ligeira
desaprovao, algo segurando o americano?
Desejou poder ler as pessoas melhor. Havia algo, uma cautela
que ele no notara a princpio, mas que sentia agora naquele homem.
John surgiu sem rudo no limiar da porta e, com um gesto
discreto, indicou que o jantar seria servido.
Tish tambm viu o mordomo e levantou-se, com um sorriso.
Olhou para a porta e depois para Ian, de sobrancelha erguida com ar
de interrogao. Ian aproximou-se e ofereceu o brao Dee Walsh, e
conduziu-a sala de jantar. Fred Walsh fez o mesmo com Tish.
As palavras faltaram a Ian quando ele viu a antiga mesa de
carvalho posta para uma refeio formal. John e Duckie tinham
retirado toda a prataria do esconderijo e preparado o cenrio para o
banquete. Taas cintilantes de cristal e clices de vinho refletiam a luz
do imenso candelabro e dos castiais das paredes. Uma toalha de
linho cobria toda a extenso da mesa e caa em dobras delicadas
pelos lados, destacando os pratos de bordas em ouro e as bandejas
de prata.
Seus hspedes arquejaram diante do esplendor do cenrio.
Ele e Tish entreolharam-se com assombro. Fazia muitos anos
desde que aquela mesa, aquela sala fora arrumada daquele jeito.
Desde que a me os abandonara. Ian inclinou a cabea quando se
deu conta de quanto tempo se passara.
Acomodou os hspedes e a irm, murmurando que gostaria que
Abby se sentasse mesa com eles. Tish assegurou que ela viria.
Contudo, at o meio da refeio, ela ainda no aparecera.
Walsh colocou o guardanapo de lado e murmurou:
Esta foi a melhor comida que tive o prazer de comer. Sua
satisfao se refletia no sorriso lento, contente.
Eu nunca, jamais comi uma refeio mais deliciosa. Seria
possvel conhecermos a pessoa responsvel por isso? Dee Walsh
emendou.
Ian enxugou os lbios com extremo cuidado.
Na verdade, Abigail deveria ter se reunido a ns para o
jantar. Se puderem me dar licena, acho que irei procur-la.
Quando ele se levantou, Walsh fez um ar intrigado. Sem dar
tempo a ningum para responder, o americano emendou com um
entusiasmo exagerado, do ponto de vista de Ian:
Se eu fosse jovem e solteiro e tivesse uma mulher em casa
que soubesse cozinhar assim, mesmo que ela fosse velha o bastante
para ser minha av, eu me casaria com ela num piscar de olhos.

54

Um trovo ribombou na cabea de Ian. Estrelas se chocaram,


fogos de artifcio estouraram em cores. E, ao dar um passo, ele viu
com um imenso alvio que Abby entrava na sala.
Desculpem o atraso ela murmurou. Mas... eu trouxe a
sobremesa.
Ian fitou-a como se nunca realmente a tivesse visto antes.
Os cabelos de Abby caam em suaves anis midos em torno
das faces enrubescidas. Os olhos pareciam imensos no rostinho
delicado. Ela usava aquele nico vestido preto e as sandlias que
pareciam se prender a seus ps por mgica. A boca se curvava num
sorriso tmido. E ele... ele perdeu a cabea.
Em passos apressados, alcanou-a. Enlaou-a pela cintura e
murmurou ao seu ouvido:
Coopere, por favor, Abigail.
Ento, sem mais explicaes, ergueu-a do cho e beijou-a em
plena boca.
Posso apresentar-lhe o Sr. e a Sra. Walsh? Fred, Dee, esta a
mulher que preparou a magnfica refeio com que nos deliciamos,
minha chef... e minha noiva, Abigail Porter.
Os olhos de Abby se arregalaram, e Ian abraou-a pelos ombros.
Apertou-a contra o peito com fora.
Por favor murmurou, com um fervor que nunca sentira em
sua vida inteira.
O corao de Abby parou de bater. Um tremor alastrou-se por
seu peito e, depois, um vcuo se fez at que a pulsao comeasse
de novo. O que acontecera?
Oh, isso ridculo, ela pensou. Ian a apresentara como sua
noiva.
Certo, cooperar.... Cooperar com o qu? Com a piada?
Difcil. Ela j tivera sua cota de homens gozadores em sua vida.
Aprendera a lio. Mesmo assim, notara o olhar desesperado de Ian.
A splica no declarada.
E, ento, ele a beijara.
Caramba! Que beijo... E o poder dos braos fortes em torno
dela, o calor dos montes de msculos esculpidos contra seus seios...
A emoo da surpresa e a tenso que invadira fizeram seus
dedos dos ps se curvarem nas sandlias. Bravo!
A sobremesa passou em branco, e Abby mal ouviu os convidados elogiarem seus esforos. No poderia falar. A lngua no
funcionava. A respirao arfava. A tontura deixara seu crebro imerso
num tipo de sonho... ou pesadelo.
E depois, Ian a arrastara pelo corredor at o escritrio e fechara
a porta.
O clique da maaneta trouxe a realidade de volta. Ela sentiu
que as palavras voltavam a fluir.
Como ousa?
Afastou-se e, ao ver que ele se aproximava de novo, ela agitou
os punhos cerrados.
Ian, com o rosto vermelho e um ar de incerteza, tentou toc-la.
Ela recuou.
55

Abigail, por favor, me escute. Sei que eu a peguei de surpresa, mas posso explicar. Os Walsh so pessoas muito gentis.
Pessoas muito ricas.
Sim, realmente, so ricas. E eu preciso de um pouco desse
dinheiro.
O desespero brilhava nos olhos de Ian claramente agora, e Abby
sabia que, se deixasse que isso a contagiasse, terminaria "entrando
numa fria".
Que conversa essa de sua noiva?
Ian apontou as plantas presas num quadro de cortia na parede.
Este projeto significa muito para mim. No apenas para mim,
mas para uma poro de outras pessoas. Infelizmente, pessoas que
tm pouca voz ativa naquilo que acontece em suas vidas. Preciso de
dinheiro para concluir Rivendell para elas, Abigail.
No sou sua noiva ela repetiu. No tenho certeza nem
se gosto muito de voc, e sei que voc no gosta de mim. S
concordei em cozinhar. Por que inventou essa mentira?
Fredrick passou a noite exortando as virtudes do casamento e
insinuou com veemncia que preferiria negociar com indivduos bem
casados.
Ah... Ento era isso. Uma lampadinha se acendeu por fim. Como
nas novelas, acontecera de Abby estar no lugar certo, na hora certa.
Ento, voc precisava de uma esposa ou, pelo menos, de
uma noiva, naquele exato momento.
Sim.
E j que eu era sua cozinheira, voc imaginou que eu poderia
representar um papel duplo, como sua futura esposa.
Eu no imaginei nada, Abigail. Veio assim num estalo. Voc
parou no limiar da porta e, de repente, eu pensei que daria uma boa
noiva. Para a ocasio, pelo menos.
Abby passou a mo pelo rosto.
No posso fazer isso. Ele se aproximou.
Abigail, por favor, me escute. Calou-se, a expresso hesitante, profundamente comovente. Minha irm lhe disse alguma vez
que eu sou o segundo filho?
Aquilo era novidade. Ela ergueu o queixo, como se o desafiasse
a convenc-la.
- Por direito, eu jamais teria herdado meu ttulo. Antes de eu
nascer, meu pai teve um outro filho. Peter foi o primognito, nascido
de uma me diferente. Infelizmente, meu irmo mais velho tinha a
sndrome de Down.
Abby conteve a respirao.
Meu pai divorciou-se dessa esposa, colocou Peter numa
instituio bem longe daqui, e tentou se esquecer dele. Depois,
casou-se com uma mulher que julgou forte, vibrante. Uma americana,
minha me, que me gerou no primeiro ano do casamento. Peter viveu
at os quatorze anos.
Eu... eu... eu no sei o que dizer.
A velha Abby estendeu a mo para Ian, e a nova e aprimorada
Abby, manteve-se distante, cruzando os braos no peito.
56

Peter no era muito forte. Teve complicaes. Seus pulmes,


o sistema imunolgico, nunca funcionaram bem. Meu pai sabia que
ele no duraria muito, principalmente num hospital de segunda
categoria, ventoso, sem a famlia por perto. Meu pai nunca visitou
meu irmo depois que o afastou. A me de Peter abandonou o pas e
nunca votou. Minha prpria me ficou sabendo de Peter e foi visit-lo
vrias vezes. Tentou tornar a vida dele agradvel, mas papai recusouse a permitir que ele voltasse para casa, mesmo quando os mdicos
sugeriam que ele ficaria melhor aqui. Sei que discutiram por causa
disso. A voz de Ian reduziu-se quase a um murmrio.
Eu vi aquele lugar, Abigail. Era velho e decrpito. Particular,
claro, e o pessoal que trabalhava l era o eptome da discrio. Mas
no se importavam. Faziam seu trabalho, e no se importavam com
os pacientes. Podamos levar presentes a Peter, fazer com que tivesse
tudo que queria, mas no traz-lo para casa... para c, para Bowness.
Era isso realmente o que ele precisava.
Ele se aprumou e deu alguns passos pelo escritrio.
Esse lugar que estou construindo, Rivendell, um conceito
totalmente novo. projetado para acomodar cadeiras de rodas e
pessoas com necessidades especiais, velhos e jovens. Haver uma
clnica para cuidar dos problemas mdicos. Servio de refeies.
Lavanderia. E tambm projetado para os mais velhos e os
mentalmente limitados. Pessoas como Peter que podem fazer
pequenas tarefas e esto ansiosas por isso. Poderiam ajudar os mais
velhos, e os mais velhos, por sua vez, propiciariam uma atmosfera
familiar, afastando a sensao crua e fechada de uma instituio.
Nada disso jamais acontecer se eu no tiver o dinheiro para
completar o projeto.
Abby sentiu sua determinao fraquejar depois de ouvir aquilo.
E o homem diante dela expunha uma brecha na armadura, uma
fraqueza que ela duvidava que ele alguma vez tivesse mostrado a
algum.
Ou talvez fosse um tremendo ator, aliciando-a para atender a
seus prprios propsitos, sem se importar com ela nem um pouco.
Porm, ela sempre poderia perguntar a Tish para saber a
verdade.
Ian sabia disso. Ele no estava mentindo sobre o irmo.
Abby tentou no deixar as emoes mostra. Coisa que sabia
no controlar direito. Sempre dava uma bandeira. Eis por que nunca
jogava pquer com os irmos.
Eis por que sempre terminava se metendo em confuso.
Est certo. No estou dizendo que cooperarei com isso, mas
pensarei no assunto. E melhor saber que, se eu consentir em
representar o papel de sua noiva, vou querer algo em troca. Algo
grande, Ian. Algo a ser decidido por mim e pago por voc antes que
eu volte a Nova York.

57

Captulo 4
A noite na Inglaterra era mais negra que qualquer coisa que
Abby j vira em sua vida. Crescera nos arredores de Nova York e suas
noites eram cheias de mais luz ambiente do que de luz das estrelas.
Os americanos usavam iluminao potente para poder ler um mapa
dentro de um carro sem acender a luz interna. Na Inglaterra, o escuro
era muito mais... escuro.
Abby no se deu ao trabalho de acender o abajur. Precisava
pensar. E pensava melhor quando se isolava das pessoas e do resto
do mundo. Naquela noite, porm, ela precisava decidir muita coisa
em pouco tempo antes de se enfiar debaixo dos lenis.
Noiva de Ian Wincott. Que absurdo. Jamais deveria ter se metido
nisso. Como poderia se comportar como se o amasse loucamente?
Puxa, precisava pensar sobre isso! Para ser convincente, teria
de deixar que ele a apalpasse. Tocasse sua mo, seu brao, suas
costas... Os pensamentos tornaram-se confusos quando ela se
lembrou dos poucos momentos de contato fsico ocorridos.
Sua mente zuniu como sempre acontecia quando tomava uma
deciso. Sabia que no conseguiria dormir naquele instante. Sentia-se
cheia de energia, no com sono. Precisava sair e andar, sentir o ar
limpo do campo. Chovera um pouco depois do jantar, mas o tempo
abrira. Uma fatia de lua brincava de esconde-esconde entre as
nuvens.
Ao sair, evitou os olhos atentos e o focinho curioso de Tugger, e
logo pisava no cascalho da trilha. Ento, ouviu um eco. Outro passo,
s que mais adiante. Ela parou. As passadas continuaram. Opa.
Algum mais estava l fora.
Ian apoiou a espada no ombro. Seguiu pela trilha como fazia
todos os meses de sua vida desde que assumira o ttulo. Se pensasse
no que fazia e no porqu, jamais estaria ali, mas dever era dever, e os
Wincott jamais se furtavam de suas responsabilidades.
A armadura antiga no fazia muito rudo, mas o bronze raspava
em sua pele de vez em quando. Ele precisaria trocar as tiras de couro
e a tnica em breve. Algo mais para cuidar, algo mais para atrapalhar
sua vida. Rezou para que ningum na casa olhasse pelas janelas do
fundo. Os Walsh ocupavam uma sute na frente, longe dos jardins dos
fundos. A menos que estivessem andando pelos corredores, no o
veriam, se chegassem janela. De qualquer forma, ele estava fora da
vista.
Mas j estivera naquela trilha antes, felizmente sem a armadura, e dera de cara com nada mais nada menos que com sua
"noiva". Ian teve de rir. Em que confuso se metera. E no era culpa
dela. Pobre coitada.
Contudo, refletiu, ela fizera uma troca.
Ele tinha certeza de que Abigail cooperaria com a farsa. Afinal
ningum sairia magoado. E havia muito a ganhar.

58

Ao se aproximar da colina, olhou para trs. A trilha estava livre.


Nenhum som tambm. Ele poderia realizar o ritual e voltar para a
cama num instante.
A grade de ferro rangeu quando ele a sacudiu. Pousou a mo
entre as barras do alto, contornando com os dedos as letras gravadas
na pedra que lacrava a tumba.
Hic Iacet Sepultus Rex Arturus. Aqui Jaz Sepultado o Rei Arthur.
Meu Deus!
Ian girou o corpo, a espada em riste, pronto para a luta. O berro
de Abby cortou a noite.
Ian lanou-se sobre ela, a mo livre a lhe cobrir a boca, com
fora.
Pode ficar quieta?
Abby bateu as plpebras, as palavras abafadas pela palma
quente sobre seus lbios. Ele a soltou.
Ian... o que ...?
Ela examinou o corpo vestido de bronze, de olhos arregalados.
Abigail, que diabos est fazendo aqui a esta hora da noite?
Pensei t-la avisado para no sair da casa assim.
Abby plantou as mos nos quadris.
Ento no deveria ter surgido com aquela histria de me
fazer sua noiva. Esperava que eu conseguisse dormir depois que
lanou essa bomba? Deveria saber que preciso pensar. E cheguei a
uma deciso, mas precisava espairecer, sair, tomar ar fresco, caminhar at cansar. No tinha inteno de me deparar com voc. Sa
para ficar sozinha.
Voc no tem nada a fazer aqui. Volte j para dentro.
Oh, no! No vou aceitar ordens de um camarada vestido... o
que isso que voc est usando?
Ian sentiu o rosto queimar de constrangimento.
Uma armadura do sculo dezesseis. De bronze.
A risada de Abby vibrou contra o metal, e Ian encolheu-se
diante do ridculo da cena.
Est brincando... No um pouco velho para se fantasiar?
Abby estava se divertindo. Ele podia ver nos lbios curvados no
sorriso insinuante, na alegria refletida em sua face. Teve de rir, apesar
de tudo.
um segredo de famlia murmurou, sabendo que a resposta provocaria mais perguntas.
Oh, por Deus! Ela o rodeou, tentando chegar ao cercado
de ferro. O que h ali? Por que est trancado?
No posso contar.
Ela apertou os olhos para ver se conseguia ler as letras gravadas atrs da grade. Parecia resolvida a descobrir. E Ian s pde
esperar que a americana no soubesse latim.
Sabe o que quer dizer? ela indagou, ao se virar para ele.
Est zumbindo, Ian. Posso sentir minha cabea... tal como aconteceu
em Stonehenge e na abadia em Glastonbury.
Saia daqui, Abigail! Isso no da sua conta.

59

Oh-oh, sim, garoto. No pode pensar em me deixar fora


disso. um mistrio, e eu tenho de resolv-lo. S me conte o que a
inscrio diz, e eu irei embora emendou, com ar de malandragem.
Seno voltarei de manh e lerei por mim mesma.
Isso chantagem.
E. Ora, vamos l. O que que tem? Como pode ser srio
quando voc se fantasiou assim para vir aqui?
A risada de Abby pontuou a noite.
Era intil. Ian aproximou-se de uma lpide tombada, deixada ali
em tempos antigos, e sentou-se. O frio do granito mordeu-lhe as
pernas nuas. Com um suspiro fundo, ele inalou o cheiro da terra
molhada de chuva. No era bom naquelas coisas. Nunca contara a
uma alma viva sobre o fardo que herdara.
Eu lhe contarei o segredo da famlia Wincott. O conde s tem
permisso para contar esposa, mas suponho que melhor eu lhe
dizer para mant-la de boca fechada.
Abby sorriu, triunfante.
Vamos, desembuche logo. Estou morrendo de curiosidade.
Durante os ltimos mil e quinhentos anos, minha famlia teve
a responsabilidade de guardar a tumba do Rei Arthur. aquela, atrs
da grade de ferro.
No! Est falando srio? Abby agarrou-lhe o brao.
Eu sabia! Sabia que Arthur no estava enterrado em Glastonbury.
Senti em meus ossos.
O jbilo no tom de voz de Abby provocou uma sensao de
profundo desconforto em Ian. Quando a perna dela roou a sua, ele se
encolheu. Estava perto demais para sua tranquilidade. Um calor
comeou a subir por seu corpo. Ele a encarou, lutando contra o
impulso violento de cal-la com um beijo. Mas limitou-se a pousar o
dedo nos lbios rosados, silenciando-a.
Ns, os Wincott, somos descendentes diretos de sir Hector e
sir Kay. Se voc conhece a lenda, sabe que adotaram Arthur. Kay foi
um dos cavaleiros da famosa Tvola Redonda. Esta a armadura de
sir Kay.
Abby ficou inquieta. Do corpo dela faiscava aquela eletricidade
que Ian sabia que vinha da terra. Ela j soubera demais, e poderia
destruir os quinze sculos de preservao do tmulo de Arthur, dever
de sua famlia.
Abigail, s uma lenda.
A expresso dela perdeu a animao.
Voc est dizendo isso s para disfarar. E claro que verdade. Posso sentir em cada fibra de meu ser. Ela o encarou com
uma frieza que obrigou Ian a recuar.
Acha que o rei mtico da Inglaterra est enterrado atrs
daquela laje de pedra? Acha que os arquelogos e historiadores que
tm buscado por uma prova real de sua existncia teriam passado
por cima de algo assim?
Apontou para o monte.
Abby ficou pensativa. Quando Ian imaginou que a convencera,
ela virou-se, radiante.
60

Oh, entendi. Agora que voc me contou, ter de me matar.


Ian teve um sobressalto. Sacudiu a cabea com tanta fora que seus
cabelos soltaram-se e caram pelos olhos.
Ah, uma piada de americano.
Perfeitamente.
Era intil tentar no sorrir. Ela conseguira outra vez peg-lo
desprevenido.
Que maravilha. L estava ele, sentado no escuro, fantasiado
para manter uma tradio de quinze sculos que no significava
absolutamente nada para ele, e Abby o fazia rir e, por alguma razo,
ansiar em sufocar com um beijo tamanha insolncia. Tirar-lhe o
flego. Deix-la mole em seus braos. Desmaiada. Se ela soubesse o
que ele usava debaixo da armadura, era provvel que casse dura, de
qualquer forma. Mas ele no iria permitir que visse.
Mas, por outro lado, ele lhe contara o segredo de famlia que
nem mesmo sua prpria irm conhecia. O que estava acontecendo?
Presso. Estresse. Hipocrisia. Ele deveria saber.
Abigail aproximou-se mais.
Sabe, Ian, j que temos de fingir que estamos noivos, talvez
deva me contar algo sobre voc, para que eu possa dar respostas
mais precisas. Ela o fitou, os olhos a perscrut-lo.
Ele recuou um pouco para poder respirar.
Ns nos conhecemos e foi amor primeira vista. Acontece o
tempo todo. Explica uma poro de brechas.
Claro. Dee Walsh perceber num segundo. Preciso de alguns
detalhes, Ian. Tipo... quantos anos voc tem, que escola cursou... E
seria bom se voc soubesse onde eu estudei, os nomes de meus pais,
de meus irmos. Coisas assim.
Devo lhe dar uma breve autobiografia e voc me contar sua
histria de vida em dez minutos?
Isso.
Ian pensou por onde deveria comear.
Contou-lhe da escola. Da averso pela cerimnia e a pompa.
Que detestava morangos, pois lhe davam urticria. O que despertara
sua paixo pela arquitetura. Abby fez algumas perguntas, que ele
esclareceu superficialmente. Afinal, ela j sabia muito. Sabia at de
sua me, do pai e de seu irmo mais velho!
Acho que suficiente.
Acho que sim.
Sua vez.
Ela endireitou o corpo, afastando-se dele.
Tenho vinte e seis anos, estudei numa escola pblica. Fui
uma boa aluna. Precisava de boas notas, queria cursar a faculdade e
precisava de uma bolsa de estudos porque meu pai no era rico e eu
tinha dois irmos mais velhos que tambm precisavam estudar.
Contou-lhe do curso de Belas-Artes, assim como por que se
tornara uma chef. Falou um pouco do trabalho, preocupada mais uma
vez com o emprego que a esperava quando voltasse, e de como era
importante para sua carreira. Ian notou que ela evitara tocar na vida
amorosa.
61

Minha irm me disse que voc deixou um noivo na Amrica.


Oh, ... Bem, no era realmente meu noivo; no havia uma
aliana ou algo assim. Talvez namorado seja a palavra certa... e nem
isso, na verdade. Compartilhamos um loft por quase dois anos, mas
eu...
No, no precisa explicar. Ian no queria ouvir.
Mas eu preciso desabafar com algum. Finalmente, esta
noite, eu me desvencilhei daquele cretino. Eu... chorei demais por
causa de minha estupidez. Custou um longo tempo para eu me dar
conta do rato que ele era, mas esta noite... Veja s, esta noite, resolvi
que ele no significava nada para mim. Essa viagem era meio que um
ltimo esforo para consertar o que havia de errado conosco, mas s
agora eu percebi que o que estava errado no era comigo. Era com
Lance.
Ah, Lance. Como Lancelot?
No, como canalha mesmo!
Surpreso com tanta veemncia, Ian perguntou o que acontecera. E quando Abby contou tudo o que se passara, ele reprimiu o
riso.
Ento, voc simplesmente sumiu? Veio para a Inglaterra para
fugir do imprestvel.
Imprestvel? A risada de Abby ecoou pela pequena clareira
onde se sentavam. Posso pensar em palavras mais adequadas,
mas s direi que, quando o vi pelo postigo, aquele traseiro nu e
aqueles ps nos ombros dele, meu primeiro pensamento no foi: "oh,
aquele o meu namorado", foi: "minha bancada de preparo!".
Ian riu com gosto.
Acho eu que isso mostrou quais so suas prioridades. Abby
torceu o lbio, mostrando a covinha que tanto o intrigara.
, acho que sim.
Est ficando tarde, Abigail. E hora de nos recolhermos. Ian
ficou de p, e esticou-se.
Abby riu. Estava cansada.
Foi um dia danado, no foi, Vossa Senhoria?
Em vez de responder, Ian puxou-a para mais perto, envolvendoa nos braos. Com um olhar que fez os joelhos de Abby virarem
geleia, ele baixou a boca e provou-lhe os lbios. Gentilmente, um
mero roar. E Abby descobriu-se a se esticar na ponta dos ps,
colando-se contra Ian, buscando a ternura que ele oferecia.
Ela no se afastou; no conseguiria. O beijo tornou-se mais
ardente. Abby estremeceu. Ian gemeu em sua boca, e ela aconchegou-se ao peito forte. Sua cabea girava. Aquilo no estava certo.
Ela deveria afastar-se, mas estava to bom...
De repente.... tchiiii!
Uma fasca azulada saltou entre os dois. Abby assustou-se. Ian
recuou, ainda a abra-la, de olhos arregalados.
Por um segundo, ela no quis erguer os olhos. Mas, para sua
surpresa, quando finalmente teve coragem de encar-lo, viu que o
conde parecia to espantado quanto ela prpria.

62

Obrigado, Abigail. Agora, por favor, vamos voltar para


Bowness Hall.
Que diabos ele estava pensando?
Ser que o frio nos testculos congelara seu crebro tambm?
Ian sentou-se na cama, os pensamentos desordenados.
Finalmente conseguira beijar Abigail Porter, e no fora aquele beijo de
mentira depois do jantar, quando enlouquecera e a chamara de
noiva. E nem aquele em Stonehenge, quando ela sucumbira magia.
L fora, diante da tumba sagrada do Rei Arthur, ele tivera o
descaramento de beij-la de verdade. Agora, ao analisar as coisas na
segurana de seu quarto, ele se dava conta de que no fora o
bastante. Fora demais!
Descaramento? No, no era a palavra certa. Idiotice? Soava
melhor. Besteira?
Oh, sim. Deu um tapa na testa. Estava pensando com a cabea
l debaixo ao agir assim, impulsivamente.
Contudo, tinha de admitir, e era isso que o matava, fora muito
bom. Queria pr as mos em Abby desde que a vira pela primeira vez
usando o vestido de Duckie. Pusera, na verdade, embora num contato
breve, e a sensao fora tima.
Ela era macia, e as curvas voluptuosas que sentira a faziam
extremamente feminina e... gostosa.
E ento, como ele poderia piorar as coisas? Fcil, ele agradecera!
Abigail deveria julg-lo um grandssimo paspalho! Com razo.
Um cavalheiro no agradece uma dama por um beijo roubado.
Um beijo terno, ele se lembrou. Correspondido com a mesma
ternura. E depois... que condio atmosfrica mais bizarra fora aquela
que provocara a fasca?
Eletricidade esttica. Sem dvida. Talvez gerada pela umidade e
o ferro da grade da tumba e o bronze da armadura.
Sim, era isso. Nada sobrenatural.
Apenas a velha luxria de sua parte. Satisfeito agora? No
aconteceria de novo. No de verdade, s para fazer de conta. De vez
em quando, para mostrar aos Walsh.
No queria pensar nisso. Jogou-se de costas na cama, de repente dominado por um tipo estranho de langor e uma pitada de
satisfao.
Ian bateu com os ns dos dedos porta. L dentro, ouviu sons
abafados e um espirro. timo, ela estava acordada.
Bateu de novo, desta vez com mais fora.
Um gemido e depois um resmungo. Ele bateu mais uma vez.
Quem ?
Sou eu, Ian. Posso entrar?
Sim. S um segundo. A cama estalou. Pode entrar. Ian
entrou no quarto e fechou a porta sem rudo. Abby estava sentada na
cama, recostada aos travesseiros. Os cabelos revoltos enroscavam-se
em sua face, e ele sentiu o corpo reagir diante da viso.
Ela bocejou.
J hora do caf? Nossa, ser que dormi demais?
63

No, so s cinco da manh. Eu queria conversar com voc e


lhe dar... isto estendeu a mo antes que algum acorde.
Abby endireitou o corpo, o lenol e o acolchoado caindo at a
cintura, mostrando os seios cobertos pela camiseta. Ao v-los
balanar suavemente quando ela inclinou-se para ver o que ele
estendia, Ian desviou os olhos. O desejo devastou seu corpo inteiro.
Comeou a suar.
O que ?
Ele virou a mo e abriu os dedos fechados para revelar um
brilho reluzente na palma.
Um anel. Voc minha noiva e precisa de um anel. Este o
que meu av mandou fazer para minha av quase setenta e cinco
anos atrs. Deve servir, embora esses seus dedinhos...
Abby pegou o anel. E seus olhos se arregalaram quando deu
uma boa olhada nele.
Oh, Ian... a coisa mais linda que j vi! Deve valer uma
fortuna. Ei, voc poderia vender isto por um bom dinheiro...
O anel dos Bowness particularmente... bem conhecido. Se
aparecesse no mercado de repente, eu poderia pendurar um aviso no
pescoo dizendo a todos que estava falido.
Ela virou o anel entre os dedos. Vinte baguetes de diamantes
reluziam como fragmentos de gelo em torno de uma enorme pedra
central de um azul-claro. Um assobio saiu dos lbios de Abby, e ele
sentiu um aperto nas entranhas que ultrapassava a lascvia. Ser que
ela se dava conta do que fazia com ele? Claro que no. No seja
idiota. Buscou foras para enfrentar a tentao.
uma gua-marinha. A cor combina com seus olhos. Abby
devolveu a jia.
No posso ficar com isso. Mesmo de brincadeira, no posso
usar esse anel. E... muito especial para sua famlia. No posso...
Ao se debruar sobre a cama, Ian pegou o anel e, com a outra
mo segurou a de Abby. Enfiou a joia no dedo anular e no se
surpreendeu quando serviu direitinho.
Minha av nunca teve de fazer nada na vida, mas usava as
mos delicadas para ajudar como pudesse.
Comeara a acariciar a mo de Abby inconscientemente, e s
se deu conta disso quando ela a puxou.
Ian.. isso... no est certo.
Serve em sua mo, Abigail. Faz voc parecer uma princesa.
Abby o encarou, e quase despedaou o corao de Ian. As lgrimas, o brilho nos olhos lindos, a tristeza dentro deles emprestava a
ela uma beleza trgica que o fez querer abra-la e nunca mais soltar.
Vou perd-lo. muito valioso. E eu no poderia substitu-lo.
Est no seguro. E voc no vai perd-lo. Use-o, por favor.
Quando era menininha em New Jersey, tenho certeza de que sonhou
em ser uma princesa e viver num castelo. Esta a sua chance.
Um ligeiro sorriso surgiu nos lbios de Abby. Talvez ela tivesse
sonhado em ser princesa. Toda mulher gostaria de viver um conto de
fadas. Como sua me.

64

Tudo bem, Ian usarei o anel, mas vai ficar coberto de massa
de po daqui a meia hora.
Abigail, mais uma coisa. Teremos de fingir que estamos
apaixonados. Para os Walsh. Espero que no seja muito difcil para
voc. No pedirei muito, j que no sou um homem muito expansivo,
em geral.
A cor tingiu o rosto de Abby. Ela abriu a boca para dizer alguma
coisa e ento se calou.
O que ?
Eu me sinto engraada usando este anel, Ian. Deveria ser de
seu amor verdadeiro, da mulher com quem voc realmente quer se
casar... No tem algo menor, mais simples? Menos significativo,
talvez?
Eu lhe disse por que quero que use o anel. E parece que foi
feito para voc. Serve em seu dedo perfeitamente. No me importo
que pensem que estou vinculado a voc. A maioria das damas de
meu conhecimento no hesitaria nem um segundo em colocar esse
anel e tudo que ele representa no dedo. reconfortante saber que
uma em um milho tem conscincia.
Com isso, ele se levantou, pegou-lhe a mo esquerda e pousou
um beijo no pulso, sentindo, ao fazer isso, o calor de Abigail, e
deliciando-se com ele. Saiu to silenciosamente como entrara.
Precisava urgentemente de um banho frio.
No posso trabalhar com esta coisa no dedo! Abby resmungou e torceu o anel at que o tirou. Enfiou-o no bolso das calas,
e lavou as mos mais uma vez, para depois pegar as bolas de massa,
achat-las e pincelar com gema. Enquanto passava os pezinhos por
nozes modas e acar mascavo perfumado de canela, ela ficou
remoendo a cena em seu quarto, logo cedo.
Sentia-se culpada por fingir estar noiva de Ian, e, pior ainda, de
impingir essa mentira aos Walsh, no obstante a causa, por mais
nobre que fosse.
O que acontecera que o impedira de conseguir o dinheiro nos
bancos? Alguma coisa suspeita estava rolando. Por que algum no
saltaria de satisfao diante da chance de ajudar o conde de
Bowness?
As coisas no se encaixavam.
E Ian? Era um sujeito estranho. Um corpo fantstico, ah, sim.
Abby dera uma bela olhada. Tinha belas pernas, cabelos lindos, e um
traseiro realmente de chamar a ateno. Percebera quando o
surpreendera naquela armadura. Ningum em s conscincia se
enfiaria naquela roupa estpida a menos que houvesse um dever de
famlia por trs. Principalmente algum to reservado e arrogante
como Ian. Mas s de pensar no Rei Arthur e no segredo, Abby sentiu o
couro cabeludo arrepiar-se.
Ser que poderia fingir que o amava? Ele era o homem dos
sonhos de toda mulher. Mas aquela coisa toda provavelmente se
transformaria num pesadelo.
Bom dia, Abby. Que cheiro maravilhoso esse? Abby viu Tish
entrar na cozinha. Sorriu.
65

Uma especialidade de Jersey, com acar e canela. Os olhos


de Tish faiscaram.
Falta muito para ficarem prontos?
No, saem logo.
Vamos fazer um passeio hoje, Abby. Ir conosco?
No sei. Ningum me falou nada sobre esse passeio.
Abby, sobre a noite passada... no jantar... Tish ficou
vermelha.
Acho que melhor conversar com seu irmo sobre isso, Tish.
Est feliz?
Feliz?
Oh, me conte! Estou to emocionada! Tish correu para
Abby e abraou-a com fora.
Tish, talvez seja melhor conversar mesmo com Ian.
Claro que vou falar com ele. E, devo dizer, estou to empolgada e feliz! No sei o que houve entre vocs dois, mas... estou to
contente em receber voc na famlia! Tish abraou-a de novo, at
as costelas doerem.
Quando a garota a soltou, Abby fitou-a com franqueza.
Eu adoraria ser parte de sua famlia, mas... converse com seu
irmo.
O que est acontecendo? No vai se casar com Ian? E isso?
Vai fugir de ns do jeito que nossa...
No! Abby sabia que pisara em terreno perigoso. No
vou a lugar nenhum.
Para provar, enfiou a mo no bolso e tirou o anel.
A boca de Tish escancarou-se e depois os olhos brilharam.
Oh, meu Deus, que maravilha! O anel Bowness! perfeito.
Maravilhoso. Ah, Abby, voc me fez to feliz!
Tish, os pezinhos esto quase prontos. Por que no v se Ian
pode vir tomar o caf da manh?
Com um gritinho de felicidade, a garota saiu correndo da cozinha, deixando Abby parada, girando o anel de noivado e com
vontade de esganar Ian Wincott.
Dee e Fred escarafuncharam as runas de Tintagel, rindo e
gritando como crianas. Abby jamais vira duas pessoas mais radiantes de felicidade em toda a vida. O exemplo perfeito do casamento venturoso. Ganhavam at de seus prprios pais. Estavam em
completa sintonia um com o outro.
Vai chover novamente eles disseram, ao se aproximar. Ian,
vindo por trs, tocou-lhe o brao e quase a fez gritar de susto.
Ai... vai me matar qualquer hora.
Ele riu. E Abby notou que, pela primeira vez, o sorriso chegava
aos olhos de Ian. Faiscavam de alegria. Covinhas, que ela nunca vira,
apareciam nas faces.
Se tivermos filhos, as crianas sem dvida herdaro as
covinhas.
A simples ideia a fez estremecer. A magia e o mistrio ancestral
de Tintagel a afetavam. O zumbido decrescera agora para um ronco

66

baixo, mas a sensao de formigamento persistia. E o corpo de Ian


apertado contra o seu no ajudava em nada.
Ao dar um passo para se afastar daquela poderosa presena,
ela tropeou e perdeu o equilbrio.
Ian a segurou antes que ela aterrissasse de traseiro no cho.
Um calor requeimou-lhe as faces quando percebeu que ele a
enlaara com fora.
Quero um beijo, Abigail.
Fora o vento ou Ian que murmurara a seu ouvido?
Os braos fortes a puxavam para mais perto ainda. As bocas se
encontraram e, no mesmo instante, nada mais pareceu real. S a
sensao dos lbios macios a roar os seus, suavemente, hesitantes.
E, ento, a fasca. Percorreu-a com tanta fora que Abby teve de
saltar para trs. Ian deve ter sentido tambm, pois, embora no a
soltasse, franziu as sobrancelhas e a encarou por algum tempo, rindo
baixinho.
Com um puxo, ele a abraou, e depois apertou seu nariz com o
indicador.
De novo. Isso algo especial!
Devem ser as condies atmosfricas. Tem uma tempestade
se formando.
Ian fitou-a e, mantendo o brao em torno dos ombros dela,
comeou a conduzi-la pela trilha de pedras.
Acho que tem razo. H algo se formando. O tempo est...
mudando.
Concentrado na estrada, manobrando o carro pelas ruas estreitas e evitando as rodovias principais para dar ao visitante uma
viso melhor do interior da Inglaterra, Ian seguia para Rivendell, seu
ltimo destino.
O americano parecia detestar o silncio. E, pela milsima vez,
Ian agradeceu a Deus por ter convencido Abby a acompanh-los. No
faltavam palavras, observaes e perguntas a ela, que conseguia
manter Walsh completamente entretido.
Finalmente, chegaram. Depois de estacionarem, os homens
colocaram os capacetes de proteo e foram para o local das obras.
Abby ficou perto do carro, a observ-los de longe. Walsh parecia
falar sem parar, fazendo perguntas, o que ela sabia que irritava Ian.
Ele no estava acostumado ao estilo do americano. Mas queria
que Walsh se envolvesse com o projeto. E era um excelente projeto e
precisava ser concludo. O mundo no precisava excluir os velhos e os
menos capacitados; no se conseguissem demonstrar que suas vidas
poderiam ser teis e autossuficientes.
A vilazinha de Ian tinha o charme das cidades antigas. As
construes eram projetadas para ter rampas, elevadores e grades
para tornar mais fcil a locomoo de todos.
Abby sentiu que algo no satisfazia Walsh. Ian, por outro lado,
precisava de uma injeo de capital. Os dois caminhavam agora de
volta ao carro. Walsh gesticulava, falando sem parar. Ian reassumira o
seu ar de "sou o conde".

67

No me diga que tudo foi por gua abaixo! Ah, por favor, no
me diga que Walsh recusou o financiamento!
Compreendo o que est tentando fazer, Ian, mas no vejo a
coisa como rentvel. Agora, se enfocarmos os idosos, que pudessem
pagar pelos servios ou pelo plano mdico que houvesse aqui, isso
daria dinheiro. Temos instituies assim nos Estados Unidos, com
refeies e cuidados mdicos, e os velhos vivem em seus prprios
lares dentro de uma espcie de condomnio. Funciona muito bem.
Ian parou. E Abby percebeu, pela boca apertada e a fria em
seus olhos, que ele tentava desesperadamente manter a calma. A
voz, contudo, soou tranquila.
Ns, os ingleses, temos programas de assistncia aos
desvalidos h dcadas. Rivendell ser diferente; um modo de vida.
Queremos um ncleo de convivncia, como nas pequenas cidades
inglesas, com suas igrejas, seus pubs, as confeitarias, onde todos se
conhecem. Cada um parte do todo. Quando os velhos ou os incapazes deixam suas casas para viverem numa instituio impessoal,
perdem o senso de comunidade, afastam-se de tudo que conhecem e
amam. Se voc combinar os dois grupos numa pequena cidadezinha
planejada, como Rivendell, todos sero mais felizes. E podero contar
com subsdios do governo para beneficiar a todos.
Chegaram ao lado de Abby. Pareciam constrangidos. Walsh
virou-se para Ian e disse, simplesmente:
Terei de pensar a respeito.
Abriu a porta do carro e entrou. Os ombros de Ian se curvaram
por um momento, antes que ele se endireitasse e abrisse a porta para
Abby. Quando os olhos dos dois se encontraram, Abby s viu uma
imensa exausto nos dele. O que ser que dera errado?
Ambos reconheceram o Rolls-Royce na calada. Abby ficou
tensa, e Ian encarou-a com firmeza e confiana.
Olhe quem est aqui, querida. Que coisa boa!
No o carro de seu tio?
Fred desceu e, com um pedido de desculpas, saiu procura da
esposa. Ian suspirou de alvio, enquanto Abby se enrijecia. Ento, ele
tomou-lhe a mo e levou-a aos lbios, pousando um beijo suave nos
ns dos dedos.
Abigail, prepare-se para a atuao de sua vida. No podemos
deixar que meu tio suspeite que nosso noivado no cem por cento
legtimo.
Abby enfiou a mo no bolso e pegou o anel.
Acho que melhor vestir as fantasias. Enfiou o anel no
dedo. E hora do show.
Ian enlaou-a pela cintura e puxou-a contra o corpo.
Voc realmente ... maravilhosa, Abigail Porter.
Abby no teve tempo de responder. Ele a ergueu e, quando
seus lbios se nivelaram aos dele, Ian plantou um beijo terno em sua
boca. Suas testas se tocaram.
Maravilhosa.

68

Com esforo, Clarence tentou disfarar o desprazer. Abby percebeu os olhares de soslaio e a ruga permanente na testa do lorde,
algo que ningum pareceu notar. Os Walsh comiam com uma
voracidade impressionante, pouco falando. Talvez se sentissem
culpados de desfrutar da comida do conde quando pretendiam lhe dar
uma banana. As coisas haviam mudado drasticamente desde a ida
at Rivendell.
Ian recolhera-se sua armadura de proteo emocional, e
Clarence entediava a todos com suas baboseiras. Mas, finalmente, o
jantar chegou ao fim. Duxbury e Susan tiraram a mesa, enquanto o
conde e seus convidados retiravam-se para a sala de estar.
Creio que esta a ocasio adequada para inform-lo, tio
Clarence, que pedi a mo da Srta. Porter e, para minha satisfao, ela
concordou em ser minha esposa.
Clarence engasgou com o conhaque que saboreava, e ficou
vermelho por falta de ar. Abby, mais prxima, deu-lhe um tapa com
fora nas costas. Ele soltou um perdigoto, respirou e depois tossiu
vrias vezes at recuperar o flego.
As faces perderam a cor, no mais vermelhas como estavam.
Muito grato, mocinha. Tomou vrios goles do conhaque,
devagar.
De nada. Acontece muito em meu trabalho, e todos os chefs
sabem como lidar com isso. Fico contente de ter podido ajudar.
Se julgara que receberia os parabns diante do anncio de Ian,
esperou em vo. E isso, por alguma razo, a aborreceu, mesmo que
no estivesse realmente noiva. Ento, recordou-se de como os
Wincott detestavam os americanos. Com a sala cheia deles, talvez
Clarence no quisesse mostrar qualquer gentileza.
E os olhos de Daisy em seu anel! O, raal Que gente!
A conversa morreu. O grupinho parecia sado de um filme
antigo, na parte em que um dos convidados da festa caa morto. Abby
pensou em sugerir algum tipo de brincadeira, mas abandonou a idia.
Logo, logo, algum morreria ali de tdio.
Levantou-se.
Gostaria de dar uma volta pelo jardim, minha querida? Ian
murmurou ao seu ouvido. O calor da respirao eriou os cabelos na
nuca de Abby. E de outras partes tambm.
Ela riu, baixinho.
Dou-lhe uma nota se me tirar daqui.
Ian pousou a mo em suas costas e a conduziu para a porta.
Se nos derem licena... disse, a ningum em particular, e
saiu com Abby.
Ela soltou um suspiro de alvio.
Parece que a coisa est ficando feia murmurou.
Fred, como ele insiste em ser chamado, tem idia de transformar Rivendell numa "fbrica de fazer dinheiro", o que vai totalmente contra o que eu tinha em mente para o projeto. No
investir, a menos que eu torne minha vila um condomnio para
aposentados ricos.
Puxa, Ian, isso to errado... Eu... sinto muito.
69

Ele viu a sinceridade to fcil de ler no rosto de Abigail. Oh, ela


o fazia querer pux-la para mais perto. Parada ali, abraando os
braos nus, fitando-o com tanta simpatia, era a imagem da
compaixo.
Ele tirou o palet e ajeitou-o sobre os ombros dela.
Parece que tenho de buscar outro financiamento. Calaram-se,
olhando o vento sacudir a folhagem enquanto a lua brilhava como um
arco de platina no cu.
Ian obrigou-se a manter os braos de lado. Por mais que
desejasse abra-la, no poderia se reconfortar com a noiva de
aluguel.
Ao seguir para o quarto pelos longos corredores, Abby ficou
remoendo a conversa que tivera com Ian. Ponderou sobre a linguagem corporal de Fred, o jeito que ele se virava para Dee, buscando apoio, constrangido por ficar debaixo do teto do conde depois
de resolver no apoiar o projeto.
Ao passar pela sala de bilhar, Abby ouviu o baque das bolas, e a
voz de lorde Clarence.
Devo admitir, fiquei um pouco chocado por saber que meu
sobrinho ficou noivo.
Seu sobrinho impulsivo? Parece um homem bastante
sereno.
Sempre pensei que ele tivesse a cabea no lugar. Mas... E
isso fica aqui entre ns... ele extrapolou com esse seu projeto. A ideia
de Rivendell se apossou dele e, por mais que eu deteste dizer, tornouse uma obsesso. Perda de tempo e dinheiro, por certo.
Abby gostaria de ver a expresso dos dois homens, mas estavam de costas. Ento Clarence mudou de posio para a tacada. E
algo em seus olhos a preocupou. Matreiros. E sombrios.
Nenhum ingls em s conscincia iria se aventurar a financiar esse projeto, voc sabe disso.
As costas de Fred se inteiriaram. O ar afvel desaparecera. A
expresso era dura.
Abby quase podia ouvir as engrenagens girando naquele crebro empresarial e depois se acomodando no lugar quando a deciso
de Fred foi tomada.
Ian era assunto encerrado; nao haveria nenhum aporte americano.
Quando Tish sentou-se para o desjejum, Abby puxou uma cadeira e acomodou-se em frente a ela.
Vai cavalgar com Ian agora de manh? De boca cheia, Tish
fez que sim com a cabea.
Pode lev-lo para um longo passeio?
A garota olhou para Abby de um jeito pensativo.
Posso perguntar por que precisa que ele fique longe? Opa!
Entendi! Est preparando uma surpresa! Que bom! Posso mant-lo
afastado por umas duas horas, se quiser.
Isso deve bastar. Talvez uma hora e meia. E no uma
surpresa especial, Tish. S preciso cuidar de um assunto, algo que
tenho de fazer. Agora, v para o seu passeio. E leve Ian com voc.
70

Assim que Tish saiu da cozinha, Abby deu um murro na mesa.


Farei o que precisa ser feito...
Como Abby esperava, Dee e Fred se atrasaram para o caf da
manh. Clarence e a esposa preferiram fazer o desjejum no quarto.
timo. Estavam fora do caminho.
O apetite dos americanos no diminura.
Delicioso. Dee limpou os lbios no guardanapo de linho.
Se algum dia resolver cozinhar para viver, por favor, avise, Abigail.
Ficaremos na fila para entrar no restaurante.
bom saber. Gosto de deixar as pessoas felizes com minha
comida. Abby sorriu com um ar caloroso que no sentia. Se aqueles
dois pretendiam dar o cano em Ian, ela no precisava trocar
amabilidades com eles. Mas tinha outras coisas em mente. Ian
um homem maravilho. Eu faria qualquer coisa para v-lo feliz.
E o que devemos fazer, manter nossos homens num caminho
suave. E quando h filhos, a coisa fica ainda mais dura.
Abby no vacilou em pegar a isca.
Eu e Ian queremos muitos filhos. Ele adora crianas. Por
causa do irmo, vocs sabem.
A cabea de Fred se ergueu de supeto, e ele cravou os olhos
em Abby.
Que irmo?
Ian no mencionou Peter?
Quem?
Peter, seu irmo mais velho.
Mais velho? Como pode ser? Ian tem o ttulo... pensei que o
ttulo fosse para o mais velho. Dee pareceu perplexa.
Oh, vocs no sabiam... uma histria triste. Vamos para o
escritrio de Ian. mais privativo.
Eles a seguiram pelos corredores at a ala que no tinham
visitado. Abby rezou para que Ian no tivesse trancado a porta do
escritrio. Com um giro, a maaneta abriu, e ela fez Fred e Dee
entrarem.
Ento, aqui a toca do drago... Fred comeou a olhar
para a moblia, as armas antigas em vitrines de vidro, e os croquis na
parede.
Dee acomodou-se numa poltrona, enquanto Fred xeretava pelo
aposento, examinando tudo. Abby empoleirou-se na escrivaninha.
Que negcio esse de um irmo mais velho? indagou Dee.
Abby se ps a relatar toda a histria sobre o irmo mais velho
de Ian, com riqueza de detalhes.
Oh, que coisa horrvel! Quer dizer que o mais velho, Peter,
nunca vinha para casa, nem mesmo nos feriados? Dee arquejou ao
final da histria.
Pelo que pude deduzir, o pai jamais ps os olhos no filho,
nem mesmo no funeral.
A expresso de Fred iluminou-se de compreenso.
Ah... o mais velho foi deixado para morrer... Abby suspirou.

71

o que eu diria, Fred. O conde tirou o filho deficiente da vista


at que morresse. Sei que existem complicaes mdicas associadas
sndrome de Down. Ele deve ter morrido de qualquer uma delas.
Abby viu quando uma lgrima escorreu dos olhos de Dee.
Tive um sobrinho com sndrome de Down. No passou dos
dez anos, pobre menino. Uma coisinha adorvel, ele era. Um doce.
Fred correu para o lado da esposa no mesmo instante.
Calma, calma, minha querida. Estendeu-lhe um leno.
Abby avaliou a situao. Era agora ou nunca.
Rivendell no seria uma instituio assim...

72

Captulo 5
O velho carro de passeio de tia Phillippa estava parado na calada como um sapo abominvel. O primeiro impulso de Ian foi fazer
meia-volta com a montaria e sair a galope na direo oposta.
O que dera na cabea de seus parentes? No o aborreciam
havia anos e, agora, apareciam do nada. Ouviu o resmungo de Tish.
s o que faltava...
Tish desmontou e puxou o cavalo pelas rdeas, seguindo para o
estbulo pelo caminho mais longo, Ian percebeu. E ele continuou
montado, pensando em como retardar o encontro com a tia-av.
No tomara o caf da manh, e seu estmago roncava. Um
sorriso surgiu em seus lbios, e ele no conseguiu reprimi-lo. O que
estava acontecendo? Durante anos fora dono das prprias emoes.
Talvez houvesse um prazo de validade para semblantes ptreos, e o
dele tivesse se esgotado.
Ao passar pela porta da frente, Duxbury apressou-se a intercept-lo.
Milorde, sua tia-av chegou sem avisar. Est aqui para ficar.
Meu Deus! Onde a colocou?
Em seu covil habitual.
Ian soltou uma gargalhada diante do gracejo inusitado de
Duxbury.
Bom trabalho. No a colocou perto de tio Clarence, no ?
No quero que tenha de ouvir qualquer coisa que esteja "acontecendo" no quarto dele, vamos dizer assim.
John riu, e disfarou com uma tosse ligeira.
Esto a dois quartos de distncia. E os Walsh ocupam a
mesma ala que a Srta. Abigail, de modo que no devem se esbarrar
pelos corredores, milorde.
Ah, muito bom, muito bom.
Ian cutucou o cavalo, mas John estendeu a mo e pegou as
rdeas.
Mais uma coisa, senhor. H mais algum aqui. Ian fez uma
careta.
aquele seu amigo da revista. O que publicou o anncio da
Srta. Letcia.
Brian Brightly? Raios, o que ele est fazendo aqui? Duxbury
no sabia explicar. Ian cutucou o cavalo com o calcanhar, e seguiu
para o estbulo.
Santo Deus! O que mais poderia dar errado? O crculo de falsidades que ele projetara se apertava como um n de forca em seu
pescoo.
Precisava ver a irm e Abigail imediatamente. Longe de orelhas
compridas e olhos curiosos. Tinham de acertar as histrias, do
comeo ao fim, com poucas coisas de fora. Para o bem de Tish. E de
Abigail.
E o seu prprio.
73

Abby temperava o faiso quando sentiu que Ian entrava na


cozinha. Ela conseguira imprimir o cheiro s dele em seu crebro nos
ltimos dias. Mas podia perceber tambm que havia algo errado.
Captara uma pontada de receio.
Um olhar bastou para ter certeza. A ruga na testa de Ian o
deixava com ar de mais velho e de cansado.
Minha tia chegou.
Abby digeriu a notcia antes de fazer uma careta.
E a coisa vai ficar pior. Pedi a Duxbury para buscar Tish, para
articularmos algum tipo de plano, mas preciso conversar com voc a
ss primeiro. H mais algum aqui. Um camarada que conheo a vida
toda. Ele tem uma revista, a Gourmet Cuisine, ou algo assim.
Depois de lavar as mos, Abby sentou-se em frente a ele.
Ah, foi onde eu vi o anncio para... voc sabe, onde li sobre
Bowness Hall.
Precisamente.
Num gesto hesitante, Abby pousou a mo sobre a de Ian.
Acho que entendi. Apenas me diga o que tem de ser feito, e
eu farei.
Ian a fitou. Ento, virou a palma para cima e agarrou a mo de
Abby, apertando-a.
Minha tia deve ter ficado sabendo de nosso noivado. No
podemos parar de fingir agora. E at mesmo Tish no pode saber da
verdade. E, quanto a Brian Brightly, se ele suspeitar por um segundo
que h algo errado, ns dois estaremos na capa do The Sun assim
que ele tirar o celular do bolso.
Uma coisa era fingir para uma ou duas pessoas. E ela comeara
a gostar da brincadeira. Das gentilezas, da ateno a cada palavra,
da mo de Ian em suas costas, dos beijos. Oh, os beijos... Penas que
no fossem para valer.
Lidar com aquela tia venenosa era outra coisa. Abby imaginou
se aguentaria a velha cascavel sem acabar com ela de vez e,
consequentemente, acabar com as chances de Ian junto aos Walsh.
Ela j trabalhara para faz-los mudar de idia. Mostravam-se
muito simpticos quando os deixara. Talvez a conversinha entre o tio
de Ian e Fred tivesse sido neutralizada.
Sei que no vai ser fcil. Sou um bastardo para exigir tanto
de voc, Abigail.
Oh, no, Ian. Quero que termine Rivendell. Acho que uma
ideia excelente, uma coisa maravilhosa que significar muito para
cada um que viver l. S que no estou acostumada a fingir... diante
de todas essas pessoas diferentes. E Tish... ela realmente pensa que
estamos noivos, e est to feliz...
Ian soltou-lhe a mo e levantou-se. Rodeou a mesa e tirou-a da
cadeira. Puxou-a para dentro dos braos.
Voc maravilhosa, Abigail Porter.
Abby teria negado se os lbios de Ian no selassem os seus.
Teria protestado se os braos fortes no a enlaassem e a apertassem, enquanto ele a beijava com ardor, parando s para mordiscla suavemente antes de colar a boca na sua outra vez.
74

Os dedos dos ps de Abby se entortaram. Um calor enrolou-se


por seu ventre e outras partes enquanto a cabea zunia e sibilava, e
ela esqueceu-se de tudo, a no ser do beijo de Ian.
Diremos a todos que estamos esperando para fazer o
anncio formal, esperando que os pais de Abigail cheguem. Isso
evitar que Brian tente dar o furo imprensa. Depois, h Sua
Majestade. minha madrinha, e tenho a obrigao de anunciar o
noivado a ela primeiro. No que ela possa fazer algo para impedir.
No somos ntimos.
Abby ficou de queixo cado.
A rainha da Inglaterra tem de saber de nosso noivado? Tish
caiu na risada, mas parou ao ver a expresso de Abby.
Ian o sexagsimo oitavo na linha de sucesso. Nos velhos
tempos, quando o rei ou a rainha escolhiam as noivas para seus
sditos leais... ningum ousava ir contra. Mas agora, no. Veja o que
aconteceu ao prprio filho.
Abby engoliu em seco.
Voc gostar dela Ian assegurou, e passou o brao pelos
ombros de Abby. A rainha tem um grande senso de humor.
Com os filhos, acho que teve mesmo.
O que quer que a gente faa com relao a Brian? Tish
indagou. Est procurando vocs dois. Esbarrei com ele no caminho
e disse que voc estava nos estbulos.
Abigail surgiu como uma soluo s sua.
Por que no apresentamos todos e deixamos que se misturem? Ningum sabe nada sobre a "situao" em que voc est, a no
ser os Duxbury e ns trs. Seus parentes devem estar maquinando
um jeito de se livrarem de mim. No, por favor, no se d ao trabalho
de negar. Sei como a velha... sua tia se sente a meu respeito. E seu
tio no est muito feliz tambm. Mas os Walsh parecem gostar de
mim e provvel que eu conquiste o fulano da revista com minha
comida. Ele dirige uma publicao para gourmets, no ? Vou
preparar a melhor comida que ele j comeu na vida. Ian, voc
arrebanha todo mundo. Sente-se l e fique com "cara de conde", com
esse seu ar aristocrtico e superior.
Abby teve vontade de rilhar os dentes.
O pessoal comia seu jantar fabuloso sem dizer uma palavra. A
atmosfera no ambiente tinha tanto calor quanto um inverno rtico.
Abby ansiava de vontade de fazer uma piada e ver como a
velha Phillippa reagiria. Sabia que ela observava tudo por trs
daquelas plpebras empapuadas.
Com as narinas chupadas e as sobrancelhas erguidas, tio
Clarence sentara-se entre Tish e Ian, e na frente da esposa silenciosa.
Por aquela coitada, Abby sentia uma pontada de simpatia. Imaginava
qual a preleo que ouvira antes do jantar.
Talvez fosse diferente... Abby se viu pensando em voz alta.
O calor subiu-lhe s faces. Todos os olhos se voltaram para ela.
Brian Brightly finalmente abriu a boca.
O que estava dizendo, Srta. Porter?
Ian fechou a carranca. E Abby viu-se obrigado a tranquiliz-lo.
75

Eu estava pensando como seria ter a mesa cheia de convidados... Ah... que felicidade... Cada lugar tomado pela famlia e pelos
amigos... no Natal.
Tia Phillippa virou o pescoo duro na direo de Abby.
J est enchendo a casa com seus parentes americanos? Isso
no um pouco prematuro?
Na verdade, eu estava pensando em passar os feriados este
ano com meus pais em New Jersey. Ian e eu poderamos visit-los
durante o Natal, para que ele conhecesse todos.
Bingo! As sobrancelhas de tia Phillippa subiram at a raiz dos
cabelos. Virou-se na direo de Ian, exigindo silenciosamente uma
explicao.
Ele no deixou a peteca cair.
Inclinou a cabea para a tia, enfrentando o olhar frio e obstinado com o seu. Ponto para Ian!
Quer dizer que voc poderia estar pensando em se mudar
para os Estados Unidos? Brightly perguntou, e tio Clarence e tia
Phillippa cravaram os olhos no sobrinho.
No, no permanentemente. Abigail tem um loft em Nova
York, mas provvel que o vendamos e procuremos algo mais
adequado.
Livrar-se do loft? Abby teria sorte de tirar suas coisas l de
dentro. Mas no seria legal fingir que ela e Ian viveriam juntos em
algum apartamento de luxo, talvez de frente ao Central Park?
Voc gostaria de passar mais tempo com Ian, no ? Era aquela
voz de novo, em sua cabea, em seu ouvido, murmurando do jeito
que fizera em Tintagel. Brightly insistiu no interrogatrio.
Est esperando o qu? Quando vai anunciar o noivado ao
mundo, amigo velho?
Ian pestanejou, pegou o guardanapo, passou-o pelos lbios e
correu os olhos pelas pessoas mesa.
Abigail quer que os pais venham para a Inglaterra. Tero de
consentir primeiro...
Tenho certeza de que no haver problema... Tish o interrompeu.
Abby sorriu.
Eles aprovaro. Por que no o fariam?
Tia Phillippa curvou a boca num ar de desgosto.
Claro que aprovaro. Quem no ficaria encantado em ter a
filhinha plebeia casada com um membro de uma das famlias mais
antigas das ilhas britnicas? Ergueu as sobrancelhas e empinou o
nariz. E presumindo que sejam to plebeus quanto voc, Srta.
Porter, tomaro providncias para que todos do pas saibam do golpe
que deram! Deus, isso revoltante!
Tia Phillippa! Ian levantou-se da cadeira e foi se postar
atrs de Abby, sem tirar os olhos da tia. Abigail minha noiva. No
permitirei que ningum em minha famlia a calunie ou sua famlia. A
senhora sempre foi bem-vinda a Bowness Hall, porm, a menos que
pea desculpas a Abigail aqui e agora, pode sair desta casa.

76

Sob o escrutnio de todos, a velha estremeceu, baixou a cabea,


e calou-se. Ser que daria o brao a torcer?
Abby conteve o flego.
A velha bruxa levantou-se, virou as costas para todos e saiu da
sala.
Abby encolheu os dedos dos ps nos sapatos. Um suspiro lhe
escapou, embora s ela e o companheiro canino estivessem na
cozinha.
As coisas no estavam nada boas.
A comida estava boa, disso tinha certeza. Apesar da tenso,
ningum deixara de comer. Mas, para ela, tudo tinha gosto de areia e
papelo.
A porta da cozinha rangeu nas dobradias. Tugger rosnou e
levantou-se, aproximando-se da cadeira. Abby ficou rgida. Virou-se.
A bengala de tia Phillippa batucava pelo cho. Abby endireitou o
corpo, e um frisson de medo atravessou-a ao olhar para a velha. A
determinao endurecia a fisionomia crispada.
Phillippa parou cerca de uns seis passos de distncia, e disse:
Eu lhe darei mil libras para sumir daqui e nunca mais voltar.
Meu carro e o motorista a levaro para Heathrow hoje noite. Voc
pode estar de volta sua amada New Jersey amanh de manh.
Um suborno? Abby riu, incapaz de controlar a reao.
S mil libras?
Phillippa concordou com um gesto de cabea.
No basta. Passou longe.
Os dedos da velha branquearam no cabo da bengala.
Cinco mil.
Abby meneou a cabea.
Ian vale mais para mim do que isso.
minha oferta final. Pegue ou v embora sem nada.
No vou deixar Ian.
A bengala bateu contra o piso, parecendo um tiro de revlver.
Isso deve ser coisa de vocs, americanas. A me de Ian
desistiu por um milho. Custou praticamente tudo que eu tinha para
me livrar daquela uma, mas eu consegui. Ela proclamava que amava
os filhos, mas os abandonou. Quanto a voc, no ama Ian. E no vale
um milho, sua sem-vergonha.
Abby saltou da cadeira. Ignorou a ofensa, horrorizada com o
que acabara de saber.
A senhora pagou a me de Ian para que fosse embora?
Eu teria dado tudo que eu possua para me livrar daquela
uma. Mas voc no tem direito a nada. Pegue o dinheiro e suma,
garota. Suma enquanto tem uma chance.
Meneando a cabea, Abby encarou a velha, que tremia... do
qu? De raiva? Indignao? Falsa moral?
Esquea. Eu amo Ian. E no sou como a me dele. No h
nada que a senhora possa fazer para me obrigar a ir embora. Agora,
saia de minha cozinha.
E o lugar ao qual pertence, mulherzinha de sarjeta. Voc ir
embora. Ah, ir!
77

Eu no apostaria nisso.
Ao sair pela porta, Phillippa prometeu:
Voc ir embora!
Ian comeou a cantarolar enquanto corria a lmina de barbear
pela face.
Chegara o dia. Tia Phillippa partiria em breve, para nunca mais
voltar. Tio Clarence e a mulher a seguiriam logo depois, e boa viagem.
Os Walsh deixariam Bowness depois do ch. Dependendo do
resultado da deciso, ele poderia at pedir a Brian que ficasse como
um ato de noblesse oblig. Tish estava de olho nele.
Seu mundo ficaria aconchegante e tranquilo mais uma vez.
Abigail.
A lmina picou-lhe a pele. O sangue verteu, deslizando pela
espuma de barba. Em vez de enxugar o corte, Ian ficou olhando para
o prprio reflexo, incapaz de se mover, aturdido pelo pensamento de
que ela voltaria para a Amrica.
Sacudiu a cabea, e olhou-se de novo. O espelho mostrou seu
reflexo. E tambm a expresso desesperada em sua face.
Deus, o que ela fez comigo?
Sentiria falta dela. Do comportamento rude e franco, da mente
rpida, do sorriso adorvel, dos lbios macios. Sim, sentiria saudade
daquela boca. E do resto da face, e dos cabelos macios que
cheiravam to gostoso. E da altura certa, e do jeito como ela se
encaixava em seus braos. Suave e feminina e excitante.
Devastadoramente excitante.
Ela o fazia rir. Ela o fazia pensar. Ela o fazia... feliz?
A lmina caiu na pia com um baque que soou como um trovo
em seu crebro.
Ian lavou os resduos de sabo do rosto. E a espuma, ao sair,
revelou o verdadeiro homem no espelho. Ian Wincott. Dcimo sexto
conde de Bowness.
Um homem apaixonado.
S pensei em fazer uma visitinha Duckie explicou, quando
o marido empurrou a cadeira de rodas para a cozinha.
Abby estava de p desde o amanhecer, e a cozinha cheirava a
po fresco e especiarias. Ver a governanta animada, sem sinal de dor,
a alegrou. Abby enxugou as mos e pegou a preciosa xcara de ch
de uso exclusivo de Duckie.
Duckie fez um sinal para que o marido a levasse para perto da
bancada de trabalho. Com as mos firmes, acariciou o tampo da
mesa.
Em breve, Duckie, ter sua cozinha de volta. Daqui a algumas semanas estar de p, e tudo ficar bem.
John saiu silenciosamente como entrara. Duckie aceitou o ch
que Abby lhe serviu com um aceno da cabea grisalha.
Minha famlia e a de John tm servido os Wincott por muitos e
muitos anos. Minha me era a governanta antes de mim, e o pai de
John era o mordomo. Ns dois crescemos e envelhecemos com os
Wincott. Passamos por tempos difceis. A guerra e tudo o mais.
Produzimos comida para as tropas. Jamais fugimos ao dever.
78

Eu jamais pensaria isso, Duckie.


Era outra poca, Srta. Abigail. Todos sofremos, mas superamos. Calou-se por um instante, pensativa. Lady Phillippa, ela
passou por maus bocados tambm. Apaixonou-se por um aviador
americano. Major Robert Desmond, de Chicago, se me recordo bem.
Iam se casar. Mas ele nunca mais apareceu. Jamais soubemos o que
houve. Num dia ele era o mundo, no prximo, ela se recusou a
permitir que pronuncissemos o nome dele outra vez.
Ento isso que est por trs do dio de lady Phillippa pelos
americanos?
Mas transformou-se em algo terrvel. No deveria atingir a
voc ou me de Ian.
A me de Ian era uma mulher to horrvel a ponto de os dois
filhos a odiarem?
Era uma mulher maravilhosa. Calorosa, cheia de vida. O que
se pode chamar de uma "abenoada", voc sabe. Autntica. Amava
os filhos e o marido.
Abby no conseguia conciliar a opinio de Duckie sobre a me
de Ian com a sensao negativa que percebera nele e com a criatura
que aceitara suborno como a tia-av alegara.
Ento no verdade que ela era uma pssima me.
Longe disso. O amor que tinha pelos filhos e pelo marido era
visvel. O velho conde a adorava com paixo. De repente, tudo
mudou, e ele no era mais visto com ela, nem s refeies. Separou
as crianas da me, e Letcia chorava o tempo todo. Ian parecia
perdido. Sabia que algo estava errado, mas muito jovem, no conseguia perceber o que era. J que voc vai se casar com Ian, acho
que posso lhe contar o que ouvimos, embora nem um fiapo disso seja
verdade... tenho certeza. Chegou ao ouvido do conde que sua esposa
tinha um outro homem. No era possvel, pois ela passava todo o
tempo ou com ele ou com os filhos, mas ele acreditou que ela era
infiel. O casamento foi destrudo. E ela foi embora.
A tristeza toldou a expresso de Duckie e encheu seus olhos de
lgrimas. Ela pegou um leno no bolso do vestido e enxugou as faces.
Um frio envolveu o corao de Abby. A velha cadela! Armara um
jogo.
Que histria triste. No de admirar que Tish parea to
carente e Ian... to reservado.
Voc captou a essncia do problema, querida. E ele ficar
aborrecido quando John e eu lhe dissermos que vamos nos aposentar.
Agora que ele ter uma esposa, caber a voc contratar os
empregados.
Abby sentiu que a cor e o calor sumiam de sua face. Vacilou e
quase caiu contra a mesa. Ento, apoiou os cotovelos e enterrou o
rosto entre as mos, enquanto um gemido subia por sua garanta.
Oh, Deus! Como Ian e a irm ficariam sem os Duxbury?
Daquele jeito sutil e silencioso, Duxbury chegou por trs de
Abby, assustando-a.
Srta. Abigail... H um... um indivduo aqui... que alega ter
uma urgente misso e precisa falar com a senhorita.
79

Algum quer me ver? Ningum sabe que estou aqui. Duxbury


abaixou a cabea, plido.
Eu a coloquei... isto , coloquei o... indivduo... na sala de
visitas, se a senhora no se importa. Quer que eu lhe mostre o
caminho?
Abby o seguiu, imaginando quem poderia estar esperando por
ela.
Ao parar diante das portas duplas esquerda da entrada
principal, Duxbury pousou a mo na maaneta e hesitou.
Qual o problema?
Srta. Abigail... O mordomo tossiu. No creio que isso
seja uma boa ideia. Acho que devo ir chamar o conde. Continuou
com a mo na maaneta, impedindo deliberadamente Abby de abrir a
porta por si mesma.
Quem que est do outro lado, e o que o faz pensar que
preciso de Ian aqui? Acha que estou em perigo?
Oh, no, senhorita. Duvido muito que esteja em perigo. Abby
pousou a mo sobre a dele e abaixou a maaneta.
Abriu uma fresta e espiou. A sala, em estilo georgiano, tinha
cortinas drapeadas que deixavam entrar pouca luz. Sombras
envolviam o mobilirio e emprestavam mistrio ao ambiente. Quem
estaria ali?
Ol?
Abby, querida, voc mesmo?
Um gritinho de excitao seguiu-se voz de falsete. Ento,
resplandecente num conjunto azul-non de minissaia que deixava
mostra quase a perna toda, Lutrelle saiu de trs de uma das cadeiras
de espaldar alto.
Lutrelle! Seu doce! Est timo! Maravilhoso! Estou to feliz
em v-lo...
As outras expresses de carinho foram amortecidas, quando
Lutrelle puxou Abby para dentro de um abrao de urso. Ela afastouse, arquejando sem flego.
O que est fazendo na Inglaterra? Meu Deus, est tudo bem?
Meus pais...?
Ora, amiga, no se preocupe com seus pais. Telefonei para
sua me antes de partir, s para ver se voc estava l, mas no
deixei escapar que estava sumida.
No estou sumida. Resolvi prolongar minhas frias por alguns
dias. Abby olhou-o de cima a baixo.
Belo conjunto.
Gostou? Pensei que era apropriado para a travessia do
Atlntico.
Com todo esse tamanho de pernas, fico surpresa que voc
tenha se encaixado no assento!
No na primeira classe ele retrucou. Sacudiu as sobrancelhas sugestivamente.
Uau! Onde voc... como voc?...
Sente-se doura. Tenho muita coisa para lhe contar. A propsito, voc est absolutamente fabulosa. Lutrelle agarrou a mo
80

de Abby. E o que isto? E o mais incrvel caco de vidro que j vi na


vida!
Abby puxou a mo e escondeu-a atrs das costas. Lutrelle
agarrou-a de novo e examinou o anel Bowness, maravilhado. Soltou
um longo assobio.
Queira me desculpar, mas isto aqui no falso.
Lutrelle, no posso falar sobre isso agora. Prometo que lhe
contarei tudo quando voltarmos para casa. Agora, tem de contar
como veio para a Inglaterra de primeira classe, e o que o trouxe aqui.
Vamos sentar primeiro? Estas sandlias esto me matando.
Acho que meus dias de salto agulha esto contados.
Abby sentou-se numa cadeira de aspecto frgil, enquanto
Lutrelle escolhia um sof que parecia reforado.
Bem, depois que voc partiu, as coisas ficaram um tdio. Mas
adivinha quem veio bater minha porta, gritando e batendo com
toda a fora, exigindo que eu contasse onde voc estava?
Lance?
O prprio. Ele teve a coragem de me dizer que tinha encontrado seus prospectos de viagem. E exigiu saber de voc, como se eu
fosse contar ao safado.
O homenzarro abanou a face com as mos, dramtico.
E voc no disse nada, no ?
Detesto lhe dizer, mas aquele babaca gritou que iria atrs de
voc at o fim do mundo, querida. E como estou indo a Paris resolver
um probleminha de trabalho, achei melhor dar um pulo aqui antes,
para avis-la.
Mas o que o faz pensar que ele est vindo para c?
Ele no est vindo, Abby. Est estourando por a! Imaginei
que fosse muito preguioso para ir agencia de viagens, aquela
virando a esquina, sabe? Bem, aconteceu de eu passar por l para
pegar minha passagem, e vi uma com o nome de Lance. Desviei a
ateno da atendente, li o nmero do voo e o destino. E provvel que
Lance j esteja na Inglaterra, doura. E, sem dvida, vindo s pressas
para c.
Oh, Deus! Abby gemeu. A situao passara de horrvel
para insuportvel num instante. Talvez ele no tenha conseguido o
endereo. Eu s o tinha escrito num pedao de papel em minha
carteira, eu acho.
Pense bem, Abby. Ele encontrou a carta.
A carta dando-me as boas-vindas a Bowness?
Acho que sim. Ele leu para mim, atravs da porta, veja s. Ele
sabe onde voc est, e vai ach-la, a menos que voc se mande
daqui.
Droga, no farei isso, no tenho medo dele.
No tem medo de quem, minha querida?
Abby teve um sobressalto, ao ouvir a voz profunda de Ian s
suas costas. Ento, girou nos calcanhares, caindo nos braos dele.
Ian! Voc... oh, oh!
E as boas maneiras, querida? Ian fez um gesto na direo
do estranho em sua casa.
81

Lutrelle postava-se ao lado do sof, com um sorriso imbecil nos


lbios cuidadosamente pintados.
Abby olhou para Ian, tentando detectar o seu humor. Como
explicar Lutrelle? Resolveu jogar limpo.
Ian gostaria de lhe apresentar Lutrelle Davids, meu amigo de
Nova York. Lutrelle, este Ian Wincott, dcimo sexto conde de
Bowness.
Ian deu um sorriso estranhamente acolhedor ao estender a
mo. Lutrelle livrou-se totalmente da persona feminina, e os dois
homens pareceram se entender ao apertarem as mos.
Prazer em conhec-lo Lutrelle disse, a voz firme e mscula.
Abby julgou que ele parecia testar o conde.
Ian sorriu.
O prazer meu. Abigail, voc...
A frase foi cortada por outra pessoa na sala.
O que temos aqui?
Brian! Abby sentiu-se afundar no buraco que ela e Ian tinham
cavado. O que aquele sujeito estava fazendo ali?
Lutrelle estendeu a mo e murmurou, com sua voz de bartono:
Lutrelle Davids, um amigo de Abigail de Nova York. E voc,
quem ?
Abby pestanejou quando Brian mediu o gigante de conjunto
azul "j cheguei". Estendeu a mo, contudo. Boa criao, ela pensou,
sempre falava mais alto.
Lutrelle um performer disse, dirigindo-se tanto a Ian
quanto a Brian.
Sua noiva tem amigos interessantes, Ian.
Lutrelle detectou o termo "noiva". E Abby rezou para que ele
no tivesse um acesso de gritinhos. Mas, graas a Deus s pde ler
nos olhos do amigo: Que bom por voc, Abby. Pescou um conde
ingls.
Os trs se entreolharam, e a sala caiu em silncio. Ento, a
porta abriu-se, deixando entrar Tish e os Walsh. Abby no sabia mais
o que poderia acontecer para piorar as coisas, agora que todos
estavam reunidos num mesmo lugar, a se fitarem com perguntas
mudas. Mais uma rodada de apresentaes se seguiu.
Duxbury surgiu no limiar da porta, parecendo amarfanhado, os
fios de cabelo em p, a gravata-borboleta torta.
Milorde, h um...
No conseguiu terminar. Algum o empurrou de lado e irrompeu
sala adentro.
Abby olhou horrorizada para o intruso. Lance.
O que est acontecendo aqui? A voz era irritante e estridente.
Abby sentiu a garganta fechar-se, mas conseguiu balbuciar:
V embora, Lance. Seu lugar no aqui.
Ian aproximou-se e passou o brao pela cintura de Abby. E ela
sentiu que sua arrogncia a contaminava. Lance aproximou-se.
Voc parece tima, Abby. Mas hora de voltar para casa.

82

Fora, Lance. No bem-vindo aqui e no tem nada a reivindicar de mim ou de meu tempo.
Ian deu um passo frente.
Ouviu minha noiva. Voc no bem-vindo em minha casa.
Duxbury vai lhe mostrar a sada.
Lance parou a meros centmetros de distncia.
Noiva? Ouvi direito?
Levou as mos aos quadris, os longos dedos de artista a tremer.
Abby virou-se para Ian, enterrando o rosto em seu peito.
Tire esse homem daqui por mim, por favor.
Ian no hesitou, apesar de tanta plateia. Brian era um dos mais
curiosos.
Fora!
A voz de comando deu calafrios em Abby. Lance, sem um
crebro pensante e, pela aparncia desmazelada, sem dinheiro
tambm, avanou e agarrou Abby pelo brao.
Voc vai para casa comigo.
Tire as mos de cima dela.
Lance bufou e apertou os dedos com mais fora no brao de
Abby.
Toda a reserva aristocrtica cuidadosamente cultivada desapareceu. Com um gesto rpido, Ian agarrou Lance pelo pulso,
forando-o a soltar Abigail.
Largue minha mo, imbecil! Sou um artista.
Lance lutou para livrar-se, mas Ian aumentou a presso. Seria
fcil quebrar-lhe o pulso. Sem dar ateno aos arquejos de Dee Walsh
e de sua irm, o conde arrastou o sujeito para a porta.
Lance girou a mo livre numa tentativa de acertar um murro em
Ian, enquanto soltava algumas imprecaes, emprestando cor cena.
Pelo amor de Deus, homem, aja como algum civilizado!
Ian esbravejou.
Lance acertou um chute na canela de Ian. E berrou:
Um conde ingls! No de admirar que perderam duas
guerras!
Ian perdeu a pacincia. Fechou os dedos e acertou a cara do
intruso. O baque surdo dizia que alguma coisa se quebrara. Pelo
sangue que escorria do nariz do artista, adivinhou o que poderia ser.
Segurou-o pela camisa, sustentando-o em p. Atrs dele, Abigail
gritava seu nome. A adrenalina encheu Ian de energia.
A porta se abriu. De novo, Duxbury surgiu, ainda de cabelos em
p e gravata torta. Com a voz apropriada de um mordomo, anunciou:
A polcia.
E deixou um homem uniformizado entrar.
Problemas, Vossa Senhoria?
Ian deixou o corpo de Lance despencar no cho.
Um intruso que tentou raptar minha noiva, Nigel. Faa-me um
favor, leve-o embora.
O policial inclinou-se e agarrou Lance pelos braos, fazendo-o
levantar-se.
O que mais posso fazer pelo senhor?
83

Isso ser o suficiente.


Conforme arrastava Lance da sala, o policial cumprimentou a
todos com um gesto de cabea e entregou o americano ao outro
companheiro que esperava do lado de fora.
Leve-o para interrogatrio.
Ian endereou-lhes um sorriso rpido e fechou a porta. Agora,
teria de enfrentar a todos arranjar algum tipo de explicao. Evitou
olhar para Abby por um instante.
Para seu espanto, foi o americano esquisito que falou primeiro:
O que foi que eu lhe disse, Abby? O idiota no sabe se virar
sozinho. Ele me falou que iria arrast-la pelos cabelos se fosse
preciso. Precisa de voc trabalhando, pondo comida na mesa e
pagando o aluguel.
Abby afundou numa cadeira, mortalmente plida. Ian correu at
ela, e tentou faz-la abaixar a cabea.
Bela direita, Ian comentou Fred Walsh. Ian ajeitou as
roupas.
No sei o que deu em mim, nunca pretendi bater em ningum em minha vida.
Dee aproximou-se.
Quem era o sujeito? Parecia julgar que Abby pertencia a ele.
Lutrelle, que ouvira o comentrio, comeou a contar a histria,
bastante modificada, para a plateia atenta. At Ian teve de admitir
que o grandalho tinha jeito com as palavras.
Abby gemeu baixinho.
Deixe-me lev-la para o quarto, Abigail.
Com um dbil sorriso, ela o fitou enquanto ele a enlaava pela
cintura e a conduzia para a porta.
Minha esposa e eu queremos agradec-lo pela hospitalidade,
Ian.
Ian estava sentado escrivaninha, enquanto o americano andava de um lado para outro.
Voc e sua esposa foram hspedes muito bem-vindos. Era
verdade, considerando a enxurrada de parentes, abutres e at um
travesti importado, com um aperto de mo de ferro, sem falar num
pulha que se dizia artista.
Fred continuou a andar pelo aposento, pensativo.
Fale logo! Vamos pr um fim nesse assunto para que eu possa
ou terminar o empreendimento ou procurar outro financiador!
Walsh foi at a janela e olhou para fora e depois para a esposa,
que estava sentada numa cadeira de espaldar alto ali perto.
Vimos seu projeto, Ian. uma obra de arte, embora eu no
possa dizer que concordo com voc quanto finalidade. Mas minha
esposa aqui tinha algo a dizer depois de nossa conversa com sua
noiva.
Minha noiva? Ian levantou-se. O que Abigail tem a ver
com o negcio?
Depois que ela explicou umas coisinhas sobre seu irmo
Peter, e de como voc se sentia em dbito para com ele para cons-

84

truir Rivendell, ora, tudo comeou a fazer mais sentido Dee


explicou.
Ian apoiou as mos na mesa para se recuperar. Abigail! Ela no
tinha o direito de contar a eles sobre Peter! Sentiu o rosto queimar de
raiva.
Meu irmo pode ter influenciado meu desejo de construir
Rivendell, mas a ideia legtima e s minha.
Ah, mulheres! Fred exclamou, levantando a mo. Ela na
verdade lhe prestou um favor, Wincott. Se no fosse por ela, eu teria
descartado a ideia de financiar o projeto completamente.
Ian no respondeu. As palavras no passariam pela garganta.
Eu o ajudarei a terminar Rivendell, Ian. Apesar do que seu tio
pensa, emprestarei o dinheiro...
A pausa foi longa demais, e Ian percebeu que havia mais, outra
parte do acordo. E o que tio Clarence fazia naquela histria? Mais
traio pelas costas?
Diga qual o "se", Fred.
Ah-ah! Eu disse a voc que ele era extremamente observador, querida.
Dee ronronou, satisfeita.
Walsh atravessou o escritrio e parou diante das plantas presas
rio painel da parede.
Construa isto para mim disse, simplesmente. Ian virou-se
para encar-lo.
Perdo? O que disse? Passou a mo pelos cabelos, tentando imaginar o que o americano queria dizer.
Walsh apontou para uma planta.
Gostaria que fizesse este projeto para mim numa propriedade que tenho na Virgnia.
Mas apenas meu croqui para o restauro de Bowness Hall.
Nada especial.
Quero esta casa construda nos Estados Unidos. O cenrio
perfeito. Embora no to grande quanto sua propriedade. No
precisamos de noventa quartos, mas a parte central deve ter lugar
para nossa famlia e alguns convidados. Os estbulos tambm ficam,
j que combinam to bem com a casa. Queremos tudo idntico, cada
canto, cada viga, cada arco e ferragens das portas. Mas nada de alas
ou jardins imensos, embora deva existir algo para colocar a casa na
paisagem adequada. Depois, a quadra de tnis. A rea de garagem. E
a piscina, naturalmente.
Enregelado at os ps, Ian olhou de um para outro. Engraado,
no pareciam as vboras que realmente eram.
No.
No? No para os jardins?
No. No para os jardins, no para a casa, no para a extorso. Eu poderia projetar uma residncia adequada ao terreno,
ench-la com todas as novidades que vocs americanos sempre
querem, mas, no, no construirei uma rplica de Bowness Hall nos
Estados Unidos.

85

Ian sentou-se na beirada da escrivaninha e cruzou os braos no


peito. Walsh pareceu surpreso, tambm. Ento, a mscara de
empresrio estampou-se em sua face. Foi at a esposa, estendeu a
mo e ajudou-a a levantar-se.
Receio, Vossa Senhoria, que no possamos fazer negcio
ento.
Saram.
Quando Ian teve certeza de que os dois estavam bem longe da
porta, pegou o pesado peso de papel que decorava a escrivaninha e
atirou-o contra a janela, ouvindo satisfeito o baque surdo e o estalar
do vidro. Depois, serviu-se de dois dedos de usque puro.
Queria queimar nos infernos antes de permitir que sua herana
se transformasse em outra Torre de Londres!
Um peso, como uma lpide fria, apertava o corao de Abby. O
desfecho daquela pea teatral comeara. Ela sabia que os Walsh
estavam trancados com Ian no escritrio. Tish levara Brian Brightly
para cavalgar. Tia Phillippa voltara sorrateiramente para casa antes
do caf da manh, e felizmente no estava por perto para
testemunhar a chegada desastrosa de Lance e o que acontecera na
sala de visitas.
Mas Brian estava. Se quisesse arruinar Ian por completo, vazar
aquele pequeno escndalo para os tablides, conseguiria o furo.
Abby sentou-se diante da velha mesa de preparo que comeara
a olhar com verdadeiro respeito. Serviu-se de um pouco de ch. Mais
um dia, e iria para casa. No tinha dinheiro para suvenires, no tinha
cmera para fotos. No tinha absolutamente nada, a no ser
lembranas para levar de volta. Contudo, que lembranas incrveis!
Fechou os olhos e revisitou todos os locais histricos e paisagens naturais que ela e Tish tinham visto juntos. Maravilhosos. Fizera
tudo o que desejava desde criana.
Ento, s para provar que ela no pertencia quele lugar, que
no tinha o direito nem de pensar em se encaixar ali, tudo sara dos
trilhos. Num flash. Pior ainda, Lance poderia ter destrudo todas as
chances de Ian.
Ian... Seu modo de andar, suas mos, os cabelos compridos...
Sentir seus braos a enla-la...
Oh, no! Em poucas horas, assim que os Walsh partissem, Brian
iria embora e todos os parentes tambm, e tudo estaria acabado.
Ela voltaria a ser Abby Porter, a americana de Nutley, New
Jersey, dando duro para construir seu nome e sua reputao como
chef de cuisine.
Mas, por um tempo, eu fui uma princesa ela murmurou
para o cachorro a seus ps. Ento, percorreu a cozinha com os olhos,
e suspirou. Por um tempo, fui noiva de um conde ingls.
A porta rangeu. Ao erguer os olhos, ela sorriu. Lutrelle entrou.
Desabou numa cadeira na frente de Abby.
Seu mordomo me contou que Lance foi levado sob custdia.
Tentou agredir o policial no caminho. Lutrelle olhou para as unhas
esmaltadas com ar ausente.
No me importo.
86

Fale-me do conde Lutrelle disse, olhando feio para Abby.


Quando se apaixonou por ele, Abby?
No quero... falar sobre isso. Mas sim, me apaixonei. No sei
quando. Talvez no o ame de verdade, talvez... quem sabe... Oh,
cruzes, Lutrelle, no exatamente o que parece. No quero... no
posso falar. E, amanh, tudo estar acabado.
Voc est representando, fingindo estar noiva.
No isso. E... oh, no posso falar. Amanh talvez eu conte.
Hoje, no.
Abby no queria falar de Ian e do sentimento que nutria por ele.
Lutrelle, tenho de fazer o jantar. No h muita gente, e esto
de sada. O que acha de fil malpassado? Umas pontas de aspargo e
vinagrete?
Lutrelle levantou-se e saiu. Quando s restava o seu perfume no
ar, Abby enterrou o rosto entre as mos. A porta escancarou-se.
Oh, doura! Esqueci de lhe dar isto aqui! Estendeu a Abby
um envelope amassado. Maison Pays des Fees.
As entranhas de Abby se enregelaram. Seu emprego. Algo estava errado. Podia sentir a m notcia ao olhar para o papel.

87

Captulo 6
Ian parou de beber depois de trs doses de usque. O lcool entorpeceu parte de sua raiva. Queria esmurrar Fred Walsh. Ele no
merecia um soco, merecia um pontap no traseiro. E Lance. Esse
merecia outro soco e um chute nas bolas. Tia Phillippa merecia uma
descompostura, mas ouvira o que merecia. E tio Clarence... o que
faria com aquele ali?
Nada. Ou, talvez devesse fazer alguma coisa. O sujeito era uma
sanguessuga. E aquela esposa? Pensando bem, eram feitos um para o
outro, um casamento dos cus. No como o dele. No como... Abigail.
Ah, aqueles cabelos cacheados, os olhos maravilhosos. Ela era
to cheia de vida. To apaixonada. To generosa...
Ento, lembrou-se de que ela quebrara sua confiana. Contara
aos Walsh sobre Peter. Fizera dele um objeto de pena... Iriam ajudar o
"pobre pedinte" por causa do "coitado" do irmo morto. Pervertidos.
No, aqueles dois queriam algo em troca tambm, queriam que
ele se prostitusse, malbaratasse sua herana, recriasse Bowness Hall
nos Estados Unidos para gozo deles.
Para o inferno!
A raiva correu por suas veias, obrigando-o a fazer alguma coisa.
Quando levantou-se, porm, as pernas vacilaram e os braos
penderam, como se adormecidos. Arrastou-se at o corredor, parando
no meio do caminho entre o banheiro e a cama, tentando saber onde
se amontoar.
O estmago tomou a deciso por ele.
Ian acordou no escuro. Sua cabea martelava. A boca tinha
gosto de cabo de guarda-chuva. Ao se erguer, um gemido ecoou pelo
quarto. Custou um pouco at que percebesse que viera de sua
garganta. Com um andar arrastado, seguiu para o banheiro e lavou o
rosto com gua fria. O homem no espelho tinha um ar cansado e
desditoso. A barba crescida o fazia pensar num ladro, no num
conde.
Se no tivesse to aborrecido consigo mesmo, ele se barbearia
para aparecer diante dos hspedes que continuavam em Bowness
Hall.
Cus! Nem sabia que horas eram! Devia ser tarde. Talvez todos
estivessem na cama. Talvez pudesse entrar sorrateiro no quarto de
Abby. Faz-la explicar a perfdia, a parte que tivera naquele desastre.
Quem sabe isso servisse para tir-la da cabea. Expurgasse seus
sentimentos por ela.
Faa isso. Assim, quando ela for embora, no vai deixar um
buraco em seu corao. Ele poderia preench-lo de raiva. Poderia
descarregar sua frustrao na nica pessoa com quem remotamente
se sentira ligado alm dos laos de sangue. Talvez funcionasse.
Ela no estava no quarto.
Ian parou diante da porta aberta, a raiva vulcnica fazendo sua
cabea latejar.
88

Entrou. Verificou o armrio no quarto. As poucas roupas que ela


trouxera estavam l... aquele vestido preto que se agarrava aos seios,
modelava os quadris rolios... Escorregou os dedos pelo tecido
sedoso. O cheiro prendeu-se sua mo e, apesar da raiva, aquilo o
excitou.
Onde estava Abby?
Correu para a cozinha e, depois, para fora. Nada se movia nos
jardins. Apressou o passo. O cascalho cantava sob seus ps, e o fez
recordar-se daquela primeira noite quando encontrara Abigail na
trilha. Ela deixara uma marca de dentes em sua mo, que comeava
a formigar agora.
Mais alguns passos apressados, e ele parou. Um rudo. Um
murmrio? Um suspiro? Talvez uma coruja, um rato-do-mato. No.
Apurou os ouvidos.
Ian saiu correndo e, ento, estava na tumba. Olhou ao redor da
pequena clareira, esperando encontrar Abby de p no meio.
Esperando por ele. Pronta para enfrentar sua ira.
O que ele no esperava era uma figura agachada contra as
grades que protegiam o tmulo de Arthur.
A lua iluminou-lhe o contorno com um brilho azulado. Abby
ergueu o rosto, e Ian ficou paralisado.
Mesmo seu corao parou de bater ao ver os rastros das lgrimas como dedos de prata ao luar.
Se escondendo de mim?
Ela encarou-o, assustada e, ento, levantou-se devagar.
Precisamos parar de nos encontrar assim. O que faz aqui a
essas horas da noite?
Vim procur-la. H algumas coisas que tenho de lhe dizer e
dizer agora.
Abby enxugou as lgrimas com o dorso da mo. Ian ia pegar o
leno, mas lembrou-se de que estava zangado e deixou a mo cair.
Abby recuou, parecendo assustada.
Que inferno, mulher. No vou bater em voc! No resolvo as
coisas aos murros. Nem com aqueles que se voltam contra mim.
Que se voltam contra voc?
Quem lhe deu o direito de contar a eles sobre Peter?
O qu?
Como se ela no soubesse.
Meu irmo, Peter. Por que contou aos Walsh sobre ele?
Ningum sabe dele, ningum precisava saber. Ele era meu irmo.
Morreu. Herdei o ttulo de meu pai. Ponto final, fim da histria. Ian
enterrou as mos nos cabelos. Eu lhe contei sobre Peter em
confiana.
Falei sobre Peter para que eles pudessem compreender por
que era to importante terminar Rivendell. No dei todos os detalhes.
No tinha esse direito. Como pde mencionar meu irmo a
eles?
Pensei que os Walsh precisavam saber da histria de Peter
para que entendessem o quanto o projeto significava para voc.
Ele soltou um palavro.
89

Voc fez com que tivessem pena de mim.


Oh, no, eu s quis ajudar.
O que deu em voc para falar de mim e de minha... situao?
A raiva o espicaou, e Ian levantou-se, olhando para o cu noturno. Um grito de sofrimento e angstia brotou de sua alma.
V embora, Abigail. Somos de dois mundos diferentes. No
consigo entender o seu e voc por certo no pode compreender o
meu.
A faca verbal transpassou o corao de Abby. Talvez fosse melhor que ele dissesse tudo o que tinha a dizer.
Mas ela tambm tinha umas poucas coisas para desabafar.
Olhe aqui, seu emproado. Voc me pergunta o que me deu o
direito de contar aos Walsh sobre Peter. Eu lhe direi, por que voc
jamais descobriria por si prprio. Fiz isso porque quando a gente ama
algum, isso o que se faz. A gente tenta endireitar as coisas, tenta
ajudar, no importa como. Tudo que se quer que a outra pessoa seja
feliz. Pelo menos, eu acho que deve ser assim. Por isso, eu fiz o que
fiz, seu asno.
Ela socou-o no peito. Com fora. Ento, derreteu-se em lgrimas
e se afastou.
Estava fazendo o papel de noiva?
Voc disse que eu deveria agir como se o amasse. Foi isso
que me veio mente. Pensei que estava certa. Senti que tinha de
faz-lo. Os Walsh entendem o amor, mesmo que voc no entenda. E
no precisa me mandar embora. Eu vou, amanh.
Seus joelhos tremiam tanto que precisou sentar-se na lpide.
No posso pag-la de volta, Abigail. Terei de arranjar uma
venda particular de algumas coisas.
No se preocupe. Voltarei para casa para morar com meus
pais enquanto procuro emprego. Voc pode me mandar o dinheiro
quando o conseguir.
Voc me disse que o emprego de seus sonhos comeava na
semana que vem.
Acabou.
Ian aproximou-se, estendeu a mo e segurou-a pelo queixo,
para fit-la dentro dos olhos.
O que aconteceu?
O restaurante abriu uma semana antes do programado.
Tentaram entrar em contato comigo, evidentemente, e no puderam.
Lance deve ter atendido o telefone, e provvel que tenha dito que
eu no morava mais l. Quem sabe? Recebi uma carta, e o gerente
disse que tentaram me localizar e, quando no conseguiram, tiveram
de contratar outro chef.
Como recebeu a carta?
Lutrelle me trouxe. Pegou na caixa do correio antes de Lance.
Expurgada toda a raiva, Ian sentiu que algo restava dentro
dele... algo que no sentia fazia um longo tempo. Ao fitar os olhos
cheios de lgrimas de Abigail, teve a impresso de ver o seu prprio
corao. O amor ao qual mal se adaptara transbordou. O que ele
interpretara como um comportamento indigno fora motivado por
90

amor, ou pelo menos um falso amor. Ser que l no fundo, bem no


fundo, Abigail sentiria algo por ele? Poderia am-lo, mesmo que um
pouquinho?
Abigail ele murmurou. Sinto muito. Abby fungou.
No, Ian. Eu sinto muito. Estraguei tudo. No deveria ter sido
to impulsiva. Depois do que seu tio disse a Fred Walsh, achei que
poderia defender sua causa, mas acho que tudo que fiz foi
constrang-lo. Nunca teria agido assim se no sentisse em meu
corao que era o certo.
Abigail pensara em tornar as coisas melhores para ele depois
que seu tio... espere um pouco. Tio Clarence?
Abigail, o que disse sobre tio Clarence?
Ouvi seu tio e Fred conversando enquanto jogavam sinuca na
outra noite. Seu tio estava dizendo a Fred que ningum emprestaria
dinheiro a voc aqui na Inglaterra.
Ele disse isso?
Disse que nenhum ingls em s conscincia investiria em seu
projeto. Achei horrvel da parte dele dizer isso.
Maldio!
Algum o prejudicar de propsito, tudo bem. Mas seu prprio
tio? Clarence tinha dinheiro para viver como um nababo. Sempre
tivera.
Era ele o traidor. No Abigail.
Ian avanou um passo. Respirou fundo. Abby fizera tanto por
ele... Esforara-se tanto, e sentia-se mal por tudo ter sido em vo.
Sem pensar, inclinou-se e beijou-a com ternura.
O ar faiscou em torno dos dois, e a eletricidade aumentou
quando ele a puxou para mais perto, para sentir cada curva, cada
salincia, os pedaos a se encaixarem num molde perfeito. O gemido
que ela deixou escapar o encheu de desejo.
Ian afastou-se e a fitou. Abby continuava dentro de seu abrao,
de olhos fechados, com as lgrimas a brilharem como diamantes
entre os clios. Tudo pareceu entrar nos eixos. A mulher em seus
braos, as sensaes maravilhosas que o percorriam, a comear do
peito e a descer pela virilha. Ele a desejava; queria possu-la,
arrancar-lhe as roupas e se desnudar e fazer amor com ela... para ela.
Hesitou, porm. Precisava de um sinal, algo que lhe dissesse
que ela sentia o mesmo.
Abby abriu os olhos. Ouviu-o respirar fundo, num arquejo rouco.
Percebeu que a ereo se comprimia contra seu ventre. Ian a
desejava. Podia ler em seus olhos toldados, facilmente visveis com a
estranha luz pulsante que os rodeava.
Numa voz estrangulada, Ian murmurou-lhe o nome. Ela entendeu. Tambm queria a mesma coisa. Correu os dedos pelos lbios
dele. E, ento, ergueu-se na ponta dos ps e puxou-lhe a cabea para
baixo, beijando-o com uma ansiedade que surpreendeu a ambos.
Apesar do calor, ela estremeceu.
Ian pegou-a no colo, beijou-a com uma intensidade selvagem e
apertou-a com fora contra o peito. E rumou para Bowness Hall.

91

Ian levou-a para seus aposentos. Envolvidos na luz cintilante


como estavam, Abby via tudo e no via nada, aninhada naqueles
braos fortes. As nuvens esconderam a lua, lanando o mundo em
sombras profundas, mas nada a assustava. Nada.
Todos os sentimentos que negara, irromperam, redemoinhando
pelos lugares que ela ansiava que Ian tocasse. O desejo palpitava,
uma coisa viva, independente, em seu sangue apressado.
Ela queria, mesmo que apenas uma vez, que Ian a tomasse.
Mesmo que, pela manh, retornassem s suas vidas solitrias. Pelo
menos teria a lembrana daquela noite mgica.
Chegaram porta do quarto, ao santurio em que Abby nunca
penetrara. A porta abriu-se sozinha, como se empurrada por mos
invisveis.
S podia ser magia. Que outra explicao poderia haver?
Aquela luz a circund-los, movendo-se ondulante como uma coisa
viva, aquele sentimento to forte, to urgente, de que fizessem amor.
Era parte da magia? Ou apenas desespero de sua parte?
Ao entrar, logo depois do limiar, Ian apertou-a gentilmente
contra o peito e depois, lentamente, deixou que ela escorregasse por
sua ereo, e desceu-a at que os ps dela tocaram o cho.
Soltou-a devagar.
Abby estendeu a mo por baixo da camisa, tocando a pele macia e quente de seu peito. Aconchegou-se, os seios a se contrarem ao
contato. Num gesto lento, ela tirou a mo de sob a camisa e comeou
a abrir os botes.
Um som rouco escapou da garganta de Ian. Ele estremeceu, e
Abby sentiu a confiana crescer.
Camisa aberta, Ian arrancou-a, apressando o passo.
Uma barreira se fora.
Abby deslizou as palmas das mos pelo peito forte, pelo plano
dos msculos, sentindo cada vale, cada ondulao. A luz faiscou
quando ela esfregou os mamilos.
Ian sentiu-se incendiar por dentro.
Minha vez resmungou.
Abby tirou o casaco, deixando-o cair ao cho. Ian empurrou-o
com o p para longe e aproximou-se. O suter subiu devagar, centmetro a centmetro at descobrir o suti rendado. Ele puxou o
flego, e um sorriso surgiu nos lbios de Abby.
A luz azulada cintilava numa dana misteriosa em torno dos
dois. Ian tirou-lhe o suter, deixando-a s com a pea delicada.
Lentamente, com cautela, lutou contra o instinto, no querendo
assust-la com seu desejo devorador.
Deslumbrante murmurou, rouco de paixo. Tal como eu
imaginava...
Inclinou-se e pousou os lbios nos dela, num beijo voraz em que
percebeu a indisfarvel acolhida. Abby deixou que ele a invadisse
com a lngua.
A necessidade, quente e desvairada, o tomou. Os msculos,
agora de ao, ansiavam por esmag-la e sentir toda a gloriosa
extenso daquele corpo macio contra o seu. De novo ele a ergueu no
92

colo e, desta vez, levou-a para a imensa cama que ele jamais
compartilhara com outra pessoa.
Quero v-la por inteiro, Abigail. Quero toc-la... preciso tocla.
Abby sorriu.
Ian debruou-se sobre ela, distribuindo beijos pelas faces, pelo
pescoo, pelo vale entre os seios. Depois de soltar o suti, admirou os
seios perfeitos por um instante, enchendo as mos com a suavidade
quente, beijando os mamilos at que se erguessem, duros. Sugou um
primeiro, com fora, esperando a reao de Abby antes de tocar o
outro.
E Abby reagiu arqueando-se para trs, encorajando-o com gemidos ansiosos, e retorcendo o corpo.
Num gesto provocante, ela o puxou pelo cinto. Relutante em
desviar a ateno dos seios, ele empurrou-lhe a mo para mais
embaixo. Abby correu os dedos pelo volume pulsante e, com uma
lentido aflitiva, voltou ao cinto. Custou muito tempo para abri-lo, na
percepo de Ian. Apressado, ele cuidou do resto, livrando-se do
confinamento das roupas.
Os olhos de Abigail se fecharam, e um sorriso curvou os cantos
de sua boca. Ian retornou deliciosa tarefa, beijando-a, as mos
agora deslizando pela pele macia. Abby acariciou-o hesitante. E ele
afastou-se para fit-la.
Deus do cu, Abigail... como eu a quero!
Beijou-lhe o umbigo e sentiu o prazer ondular a musculatura.
Mais ousado, enfiou a mo pelo cs da cala e sorriu ao perceber que
nada mais bloqueava o caminho.
Com perturbadora lentido, correu o zper at embaixo, para
depois livr-la dos jeans e jog-los por sobre o ombro. Estavam ambos
nus. Mas a ansiedade os deixou separados apenas por segundos at
que o desejo superasse a repentina hesitao.
Ela era realmente adorvel. Minsculas letras pretas destacavam-se no quadril esquerdo. Uma tatuagem: "'Beije a cozinheira!".
Nossa! Exultante com a descoberta, ele a beijou bem ali.
Ian, no pare...
Abby deslizou a mo pelo bceps pronunciado e desceu pelo
brao at agarr-lo pela mo e desliz-la por seu ventre. Ian tomoulhe a boca, num beijo demorado, para depois mordiscar-lhe o pescoo
e a curva dos seios, antes de sugar as pontas rosadas e provoc-las
com a lngua at que Abby se encolhesse de prazer. Ento, sua mo
desceu at o tringulo entre as pernas, parando no ninho de plos
macios para acarici-los e escorregar pela tenda mida, antes de
enterrar o dedo na quentura deliciosa.
Abby reagiu como quem recebe uma descarga de mil volts. E,
em poucos movimentos, Ian levou-a ao xtase.
Com um suspiro fundo, ela afastou-se, e Ian a fitou.
Quero toc-lo tambm.
Ele parecia feito de ao envolto em cetim. Os msculos, tensos
e impressionantes, convidavam Abby a explorar aquele corpo
msculo e belo. Abby levantou-se, disposta a marc-lo com beijos em
93

brasa, como Ian fizera com ela, e comeou a mordisc-lo pelo


pescoo e pelos ombros, pelo peito forte. E o tempo todo, ansiou que
ele pudesse am-la do jeito como o amava.
No era uma mera paixo, uma relao ntima como j
vivenciara antes. Cada movimento que ela fazia espelhava-se nos
olhos de Ian como algo por muito tempo esperado.
Com toda a lentido, ela abriu os dedos e deixou-os percorrer a
trilha at embaixo, deliciando-se a cada contrao, a cada gemido
rouco. Ian tinha os olhos cravados nos seus e, quando ela circundou a
ereo rgida, ele arquejou, puxando o flego, e gemeu, jogando a
cabea para trs.
Quando ela o tomou na boca, Ian no conseguiu suportar
aquela nova agonia. Mergulhou o dedo dentro da cavidade macia e
moveu-o numa cadncia ritmada. Debruou-se sobre ela, e tomou-lhe
as mos.
Abigail... Abby... abra os olhos murmurou. Quando ela o
atendeu, penetrou-a.
Que quentura! A suavidade escorregadia o rodeou, e a sensao... Ah, a sensao era perfeita. Era onde ele tinha de estar. Com
aquela mulher.
Tentou controlar-se. Refreou-se e acompanhou-a at que se
moviam em sincronia. O tempo perdeu o significado; a realidade no
mais existia; nada mais havia do que Abigail e ele, entrelaados,
movendo-se num outro mundo, de luz e calor, paixo e amor.
Explodiram juntos. Fachos de luz prateada mesclados com ouro
criaram uma aurora boreal no quarto. Sensaes intensas, poderosas,
que ameaavam dilacerar a ambos brotaram de seus corpos.
Ian gritou-lhe o nome ao mesmo tempo em que Abby soluava
o seu.
Ondas de choque, como um terremoto secundrio o sacudiram,
e Ian pensou que acabara de morrer.
Abby deixou-se ficar largada, frouxa e imvel nos braos de Ian.
Era egosmo de sua parte ficar ali, sentindo a energia, o calor,
respirando o cheiro e provando o gosto de Ian nos lbios?
Sabia que precisava ir embora enquanto ele dormisse. No faria
bem algum acord-lo, fazerem amor outra vez para depois se
separarem enquanto ela se preparava para deixar a Inglaterra.
Contudo, Ian lhe dera uma paixo que jamais conhecera. Nunca antes
ela sentira a juno de corpo e corao que vivenciara com ele. Era
tudo que sempre esperava que fosse um ato de amor.
Seu ingls nervosinho tinha um outro lado, um que mantinha
escondido, fazia muito tempo. Quem imaginaria que aquele homem
que rosnara para ela no avio seria um amante to maravilhoso? E
quem pensaria que ela se apaixonaria pelo drago empertigado que
quase a expulsara daquela casa?
'
E agora, ela tinha de ir embora. A tristeza minou como um poo,
lembrando-a que, desta vez, a culpa era dela. Desta vez, o homem
no a atrara com falsas promessas de amor imorredouro. Fora franco
e sincero desde o primeiro instante. Tinham um acordo de negcios.
Ela perdera dinheiro, perdera o emprego, mas no se importava.
94

Fizera tudo voluntariamente e sabendo onde se metia. Ian no a


enganara. No era como Lance ou qualquer um dos outros a quem
ela entregara o corao.
Ian o roubara.
E Abby sabia que ele moveria cus e terras para devolver o
dinheiro que lhe devia. No importava agora; ningum emprestaria o
dinheiro, e ele teria de vender algo precioso.
Talvez houvesse um meio de resguardar o bom nome e arranjar
dinheiro para pag-la numa venda particular. Algo bem pequeno e
valioso.
Como o anel que ainda usava no dedo.
Ela remexeu-se, pensando em tirar o anel. No sono, Ian apertoua contra o corpo. Ansiosa por ficar presa naquele abrao para sempre,
e sabendo que isso no aconteceria, deixou-se invadir pela sensao
de ser querida e, relutante, mergulhou no sono.
Com Abigail em seus braos, o corpo voluptuoso enroscado ao
seu, os cabelos macios espalhados por seu peito, a mente de Ian
girava num torvelinho.
Tinha de haver um jeito de mant-la na Inglaterra. Tinha de
haver um jeito de faz-la se apaixonar por ele. Era esse o seu maior
desejo. Maior que concluir Rivendell. Maior que preservar seus
domnios. Queria Abigail. O modo como ela o fazia sentir-se ia alm
de qualquer coisa que eleja experimentara na vida.
Era amor, puro e simples. De sua parte, quer dizer. Achava que
Abigail compartilhava desses sentimentos. Esperava que sim.
Desejava que fosse de verdade.
Se pelo menos ela dissesse que o amava...
Talvez, ponderou, devesse dar o primeiro passo.
Seja ousado! Atreva-se a esticar o pescoo e se declarar.
No era assim to fcil. Nenhum homem se arriscaria a ser
magoado.
Ian pesou os prs e os contras. Abigail poderia pensar que era
uma forma de ele se descartar da dvida.
No! Abigail no era assim. Era a pessoa mais generosa que j
conhecera. Agora que ela perdera o emprego em Nova York, ele
poderia usar sua influncia em Londres e em qualquer cidade prxima
para encontrar um lugar de prestgio. Ela poderia escolher onde
trabalhar, se realmente quisesse se dedicar culinria. Bowness Hall
tinha condies de receber hspedes para jantares especiais... nos
feriados, em festas e banquetes, ou coisa assim. Explorariam todas as
opes juntos.
Abigail mexeu-se e respirou fundo, roando o joelho contra o
"orgulho da famlia", e Ian sentiu o membro ganhar vida. Fitou-a,
pensando em ver aqueles olhos cheios de promessas, mas a respirao continuou tranquila. Ela estava dormindo.
Quando Abby respirou fundo, enchendo os pulmes, detectou o
cheiro delicioso de Ian. Ele a apertava nos braos de novo, desta vez
beijando-a na testa. A suavidade do toque relembrou-a da noite de
amor.

95

Se abrisse os olhos, o sonho desapareceria, e a noite teria um


fim. Teria de encar-lo, no claro, sem a gide da magia e das emoes
sem controle das ltimas horas. Pestanejou, a viso turva, e se
deparou com uma expresso terna e estranha. Os lbios, to
prximos, se abriram num sorriso que pareceu despertar todos os
seus sentidos. Se o fitasse, Ian leria sua alma, descobriria o que ela
sentia por ele. Baixou os olhos.
Ora essa, vai se fazer de tmida agora? A voz de Ian
ressoou profunda. Abigail, olhe para mim. No, por favor, no
esconda o rosto! Abigail... eu quero... eu gostaria de...
Ian resmungou algo ininteligvel, e quando Abby tentou se
afastar, seus braos a prenderam, recusando-se a solt-la.
Abigail... ele murmurou, impaciente. H algumas coisas
sobre as quais devemos conversar.
Era agora. Ele iria afagar-lhe a cabea e agradecer por toda a
ajuda, dizer como faria para pag-la. Abby sabia disso. Ian queria
deixar tudo certo entre os dois antes de enxot-la da cama.
Bem, ela no tornaria as coisas mais difceis para ele. Ian no
era o tipo de homem que gostaria de v-la toda emotiva e
sentimental. E certamente no iria tolerar qualquer expresso de
remorso de sua parte.
Abby tentou sentar-se para sair da cama.
No, por favor, Abigail. Ele a segurou pelo ombro.
Isso no necessrio, Ian. No quero que voc pense que
tem que me explicar, conversar, fazer algo. O que aconteceu... bem,
aconteceu. Foi timo, mas j de manh e hora de levantarmos e
agirmos como dois adultos responsveis mais uma vez.
E assim que voc se sente? Acabou porque de manh? A
noite foi apenas algum tipo de anormalidade e agora, dia claro, no
precisamos falar sobre isso? No precisamos dizer nada a respeito?
No quero que pense que tem de me dizer palavras doces,
ou fazer promessas que no pode cumprir. Ou no quer cumprir. Sou
uma mulher crescida. Eu queria... ficar com voc na noite passada, e
no me arrependo. Mas de manh. Tenho coisas a fazer, despedirme de algumas pessoas, arrumar minhas coisas. E, depois, h Tish.
Quero conversar com ela. E com Lutrelle, tenho de saber para onde
vai. E h os Duxbury... toda a gente que eu nunca... provavelmente
nunca mais... verei...
As palavras morreram com um soluo. Abby virou a cabea,
envergonhada por estar chorando na cama com ele, nu, mais belo e
msculo que qualquer homem que ela j vira na vida. Se olhasse para
aqueles braos que a seguravam, se lembrasse de como se sentira
segura e protegida dentro deles... E para aquelas mos longas... to
experientes e ternas... ela no teria coragem de se afastar.
Abigail, por favor, no faa isso.
Ela virou-se para fit-lo, apesar de no querer.
No faa o qu, Ian?
No me deixe assim.
Espantada, Abby fitou-o, esperando que dissesse mais alguma
coisa. Momentos se passaram, Ian no disse mais nada.
96

Talvez ele quisesse fazer amor de novo, pensou. Fazer sexo,


para ele! Mas no dava. A menos que retribusse o que ela sentia. E
ele no poderia. No o conde de Bowness, Ian Wincott, o homem de
controle frreo sobre as emoes; o homem que ainda sofria com o
irmo morto e a me que o abandonara; o homem que se zangava
quando algum falava de amor.
Tentou livrar-se da mo que a segurava e, a princpio, Ian quis
mant-la nos braos, mas depois a soltou.
Tudo bem. No tentarei ret-la. Sua voz soou oca e resignada.
Abby levantou-se e comeou a recolher suas roupas, enquanto
Ian continuava deitado, um perfeito Adnis, enrolado nos lenis; na
expresso, uma mscara de impassibilidade. Ela foi at o banheiro, e
fechou a porta, vestiu-se depressa e lavou o rosto.
E j que no poderia ficar ali pela eternidade, abriu a porta e
apressou-se a sair do quarto, de costas para a cama o tempo todo.
Pensou t-lo ouvido chamar o seu nome. Se realmente chamara, ela
no deu ateno.
Chutado, era como ele se sentia. Seu corpo doa de desejo por
Abigail, e ela, aparentemente, nem ligava. Depois da noite que tinham compartilhado como ela poderia simplesmente sair andando e
ir embora? Por que no quisera conversar? Tudo quanto era mulher
gostava de conversar, ora! Ela falava com estranhos, com sua irm,
com seu mordomo, com os cavalos, vacas, porcos e galinhas. Falava
com o aougueiro, com os guias, com o motorista do txi, com Brian
Brightly, pelo amor de Deus! Mas no com ele!
Pelo menos, no naquela manh, quando ele mais queria ouvir
a alegria provocante daquela voz, o sotaque ianque e os arquejos
suaves dos gemidos de quando tinham feito amor. At se acostumara
com os gritos! Com as discusses, quando o chamava de imbecil e
aristocrata pomposo! Almofadinha. Suportaria qualquer daqueles
nomes, contanto que fosse Abigail a diz-los.
Tinha de deix-la pensar. Era o que ela precisava fazer.
E ele precisava encontrar o tio e confront-lo com a histria que
soubera por Abigail.
Ao seguir pelo corredor at a cozinha, ainda abotoando a camisa, pensou nas mos de Abigail a brincar em seu corpo. Maldio! Era
melhor lembrar-se de outra coisa, ou no teria condies de ver o tio,
muito menos de conversar com ele.
Ah, seu tio... Sempre pensara em Clarence como um sujeito
inofensivo, nada mais que uma sanguessuga. Dificilmente um homem
de negcios, algum que fizesse outra coisa a no ser falar em
cavalos e beber usque no clube. Mas pelo jeito se enganara.
Ao entrar na cozinha, alegrou-se. S de pensar em Abigail
trabalhando ali, seu corao se aqueceu.
Ch. Queria um ch e talvez umas daquelas coisinhas com canela que ela fizera dias atrs. Que criatura incrvel... Conseguia
produzir maravilhas com ingredientes simples. Parecia magia.
Magia. Sua me falava em magia. Depois de tantos anos,
surpreendeu-se, ainda acreditava nisso. E a noite passada!
97

Certamente fora mgica. Ver o poder de Abigail coruscar na luz


brilhante, senti-la preench-lo de desejo, fora magia de primeira
grandeza. Digna de Merlin. Digna de Abigail Porter.
O devaneio dissipou-se quando seu tio apontou a cabea na
porta da cozinha. E sem dvida o velho teria recuado se ele no o
chamasse.
Entre, tio. No h ningum aqui, como pode ver. Abigail
deixou uns pezinhos doces prontos, e eu fiz ch. Venha, junte-se a
mim.
Clarence entrou e aproximou-se da mesa. Pegou um dos pezinhos e o cheirou, antes de morder.
Isto aqui muito bom.
Ian bebeu um gole de ch, pensando em como poderia confrontar o tio.
Ento, tio, ouvi dizer que tem estado muito ocupado ultimamente.
Clarence engoliu o bocado, e empalideceu ligeiramente.
O que quer dizer com isso?
Muito ocupado conversando com Fred Walsh, pelo que sei.
Clarence engasgou-se, e tomou um gole de ch. Tinha um ar
cauteloso, ao pousar a xcara no pires.
Olhe aqui, Ian. Eu s contei a ele que voc no teve sorte em
conseguir financiamento para o projeto.
E que nenhum "ingls em s conscincia" investiria em
Rivendell, creio que foi o que disse.
E se eu disse? No a verdade?
No sei, tio. Diga-me o senhor. Nunca tive problemas em
conseguir patrocnio ou financiamento. Nunca deixei de cumprir
prazos nem ultrapassei o oramento. Por que, de repente, meu nome
e minha reputao no valem nada?
Eu certamente no sei dizer.
A risada curta e rspida de Ian fez o tio empurrar a cadeira para
trs.
Veja uma coisa, rapaz. Certas pessoas podem ter perguntado
minha opinio, e eu talvez tenha dito a elas que a idia era bizarra.
Em minha opinio, . Um lar para idiotas e fracos! No algo em que
um Wincott deva sujar as mos.
Ian levantou-se abruptamente.
Esqueceu de Peter? E assim to fcil para o senhor esqueclo?
Que bobagem! Um condenado a morrer, ele era. No tinha
sade para prosperar, voc sabe disso.
Mas era o primognito. Substituiu-o na linha da sucesso! Era
uma boa coisa que ele morresse, uma convenincia, s que ento...
eu nasci.
Clarence enrubesceu violentamente at a raiz dos cabelos
brancos.
E foi uma maldita sorte que ele morresse e deixasse o caminho livre para voc, no se esquea disso.
Ian meneou a cabea.
98

Eu no queria o ttulo. No, se Peter tivesse de morrer.


Ento, venda-o para mim! exclamou Clarence, e se debruou sobre a mesa.
Aturdido, Ian no conseguiu dizer uma palavra. No podia
acreditar no que ouvira. Finalmente, sacudiu a cabea, atordoado.
Recebi uma proposta pelo ttulo uma quinzena atrs, por
meio de meu advogado. Devo deduzir que veio do senhor? Ele me
disse que a pessoa queria continuar no anonimato at a venda. Eu
jamais sonharia, tio, que o senhor cobiasse tanto esse ttulo.
Clarence pigarreou ruidosamente.
Na verdade, eu realmente nunca me importei com o ttulo. Eu
tinha tudo que poderia querer sem as responsabilidades do condado,
voc sabe. No precisava aparecer no Parlamento, nem brincar de
juiz, nada do que seu pai fazia. E cometer erros... coisa que ele jamais
poderia fazer, e voc tambm no pode.
O velho respirou fundo.
Embora eu achasse que seu pai sabia de coisas a que eu no
tinha acesso, eu no queria que ele morresse e deixasse os deveres a
meu cargo, nem a posio social nem a fortuna.
E o que mudou?
Clarence cravou os olhos azuis em Ian.
Daisy. Ela quer ser condessa de Bowness. Toda a vida ela
sonhou em ser algum. E, por mais estranho que isso possa parecer a
voc, rapaz, eu quis dar isso a ela. Eu a amo, compreenda. Ela me
trata como um rei. Faz qualquer coisa que eu pea. Disse que queria
ser algum quando nos conhecemos. por isso que tem aulas de
etiqueta e elocuo. Sou um bocado mais velho que ela. No sei
quanto tempo ficaremos juntos. Quero lhe dar a nica coisa que ela
realmente deseja: um ttulo.
Ian olhou para o tio, vendo, no o homem em quem costumava
pensar com carinho, o homem cujas excentricidades perdoava, mas o
velho tolo hostil e maquinador que sucumbira a uma cara bonita e ao
sexo. A pena o invadiu.
Ento, resolveu me arruinar com uma palavrinha cuidadosamente plantada aqui e ali? Pegou minha reputao, destroou-a,
s para que sua esposa pudesse ter um ttulo? O meu ttulo?
Clarence empertigou-se.
Voc disse a mim, a mim, que isso era um fardo. Por que no
poderia vend-lo?
Eu tinha dezesseis anos quando lhe disse isso, quando era
mais um sofrimento que um prazer.
Precisa de dinheiro para terminar Rivendell? No encontrar
em lugar nenhum, Ian. No aqui na Gr-Bretanha. Pode tentar no
continente, mas duvido que consiga.
Era essa sua ideia o tempo todo? Queria forar-me a vender o
ttulo? Tudo bem. Quanto vale para o senhor, tio Clarence? Vale um
milho de dlares por sculo?
Toda cor sumiu do rosto do velho.
Ora, seu tolo! Posso comprar vrios ttulos por muito menos.
Ian sorriu.
99

Ento, faa isso. E chame seus "trombadinhas", tio. Eles


tero de fazer melhor do que apontar a faca em minha cara para me
obrigar a vender alguma coisa para o senhor.
O qu? Que bobagem essa9 Clarence esbravejou.
Abigail e eu fomos ameaados em Londres por um sujeitinho
pattico que queria dinheiro para drogas. Mas ser que no foi o
senhor que o mandou para acabar comigo de uma vez? Isso deixaria
Bowness para o senhor, no deixaria?
Eu jamais faria uma coisa dessas! Como ousa pensar isso de
mim?
Eu ouso pensar qualquer coisa, tio, e nem sei at onde
chegaria. Assassinato no leva mais ao cadafalso, mas ainda crime.
Ian viu o tio estremecer, percebeu como a acusao o afetava.
Creio que melhor deixar Bowness, tio Clarence. No posso
permitir que um parente me apunhale pelas costas.
O tio empertigou-se. Ao chegar porta, parou no limiar.
Jamais mandei algum para lhe fazer mal, Ian. Voc meu
sobrinho, pelo amor de Deus.
Peter tambm. E o senhor o deixou apodrecer naquele hospital.
Dever! ele berrou.
Oh, o dever. Esqueci. Virando as costas para o tio, Ian
olhou pela janela, atormentado.
Precisava encontrar Abigail.
O antigo carrinho de ch rangia pelo corredor atapetado quando
Abby o empurrou para os aposentos de Duckie. Estava arrumado com
a mais bonita porcelana e talheres de prata, e delcias dignas da
realeza.
Quando bateu porta, algum abriu-a, e Abby empurrou o
carrinho para dentro. Duckie estava sentada num div em frente
lareira, e seu rosto iluminou-se quando viu o que ela trouxera.
Eu no lhe disse que Abigail era um encanto?
Abby olhou para ver com quem a governanta falara. Uma mulher fechava a porta sem rudo e depois veio at o div.
Sim, tudo que voc disse que era, Duckie.
Alta, elegante, talvez por volta de uns cinquenta anos, vestida
num conjunto verde feito sob medida, de olhos da mesma cor do
traje, a mulher era a criatura mais impressionante que Abby j vira na
vida. Os cabelos loiros, da cor dos trigais, com ligeiras luzes mais
claras, estavam penteados num coque francs que dava a ela um ar
impecvel. Abby no a reconheceu, at que a mulher sorriu.
Voc a senhora que leu minha sorte!
Sim, Abigail, sou eu.
Duckie fez um gesto para que elas se sentassem.
Que gentileza, Abigail. Eu ia pedir a John que arrumasse um
pouco de ch e voc me poupou o trabalho. E que banquete delicioso!
Sente-se, por favor, quero apresent-la minha visitante. Meu
pescoo di se ficar olhando para cima.
Abby sentou-se, e Duckie virou-se para a senhora.
Rhiannon, voc se importaria de pegar outra xcara e o pires?
100

Era bvio que a mulher conhecia os aposentos. Desapareceu na


pequena copa e retornou com outra xcara. Abby percebeu-se
admirando a visitante. O sotaque americano soava claro embora
suavizado pelo regional. Poderia passar por inglesa.
Abigail Porter, esta Rhiannon Wincott.
O ch derramou da xcara antes que Abby se desse conta.
Wincott?
Sim. E no precisa adivinhar, sou a me de Ian e Letcia.
Abby olhou de Duckie para a visitante. Ambas sorriam, felizes.
Oh, nossa...
Eu queria tanto conhecer a noiva de meu filho antes do
casamento...
Sobre isso, Sra. Wincott... receio que eu tenha de dar algumas explicaes.
Bobagem, menina. Sei de tudo. Duckie me manteve a par da
situao desde que voc chegou. Sabia quem era voc quando foi
cidade com minha filha. Afinal, como uma vidente no reconheceria a
pessoa mais importante na vida do prprio filho?
Mas isso foi bem antes de Ian e eu... Eu tinha acabado de
chegar a Bowness Hall e seu filho... bem, Ian nem gostava de mim.
Eu sabia que isso iria mudar.
Porm, o noivado... no para valer.
Duckie arquejou de espanto. E Rhiannon Wincott ergueu a mo
para acalm-la.
Voc est usando o anel Bowness.
Faz parte do teatro. Ian precisava de uma noiva e eu estava
mo.
Duckie comeou a torcer as mos com ar aflito. Ah, meu
Deus, o que est acontecendo?
Abby finalmente resolveu contar tudo. Contou como a farsa
comeara e como terminara num fracasso, por fim. Explicou por que
Ian precisava de dinheiro e o que ela ouvira Clarence dizer a Fred
Walsh. E soluou ao dizer que Ian teria de vender o ttulo para
conseguir o dinheiro e terminar Rivendell.
Duckie comeou a chorar. Mas, durante toda a narrativa,
Rhiannon Wincott ficara atenta, queixo cerrado. Ento, levantou-se da
cadeira.
Isso pior do que pensei disse. Mas nada que no possa
ser consertado.
Ian me disse que ningum o ajudar aqui na Inglaterra,
depois do que o tio espalhou.
Aquele paspalho. Diga-me, ele tentou passar a mo em voc?
Tentou, mais meu garfo acidentalmente o impediu ela
respondeu, sorrindo.
O velho safado. Rhiannon foi at o aparador da lareira.
Deixe-me adivinhar. Voc tambm ouviu barbaridades daquela velha
bruxa pavorosa, Phillippa. Ela tentou livrar-se de voc? Ameaou-a?
Fez algumas ameaas e me insultou. E me ofereceu algum
dinheiro. Disse que nada perto do que deu senhora.
Rhiannon encarou Abby com franqueza.
101

Ela lhe contou sobre isso?


Disse-me que lhe deu dinheiro para ir embora, que a senhora
o pegou e sumiu.
A histria mais comprida, e creio que hora de eu contar
aos meus filhos o que aconteceu.
Rhiannon mal terminara a frase quando se ouviu uma batida
porta, que se abriu, deixando entrar o conde de Bowness em pessoa.
Ah, voc est aqui... O pnico desapareceu da face de Ian
ao ver Abby. Estou procurando por voc desde...
Calou-se, sem dar mais um passo. Me e filho se encararam por
um longo instante.
O que est fazendo aqui?
Ian! Por favor, oh, no... Abbey levantou-se e correu at
ele, enlaando-o pela cintura para que no deixasse o quarto.
Abigail, o que est acontecendo? Ela meneou a cabea.
No cabe a mim dizer, Ian. E sua me quem deseja explicar
algumas coisas. Quer conversar com voc e Tish.
Por que eu ouviria algo que ela tem a dizer?
Por favor, Ian. Existem coisas que precisam ser esclarecidas
entre vocs trs. Sei de algumas, no preciso saber mais. Mas peo
que d uma chance a ela... escute o que tem a dizer. Creio que
mentiram horrivelmente para voc e sua irm, e voc acreditou.
Abaixe a guarda, Ian, pelo menos uma vez. Por sua me... por mim!
Ela respirou fundo. Voc me prometeu um favor. Estou pedindo
agora.
Ela nos abandonou, Abigail. No se importou em deixar duas
crianas serem criadas por outra pessoa. Por que eu a escutaria?
Porque hora de saber a verdade. Voc nunca ouviu a verso
de sua me, ouviu? S a de seu pai e de sua tia Phillippa, e os boatos
depois. Por que no lhe d uma chance?
Ouvirei, mas isso no quer dizer que mudarei de idia. Farei
isso porque voc me pediu, Abigail. Mas no quero Tish envolvida.
Obrigada, Ian.
Vamos at meu escritrio Ian disse me. Rhiannon
Wincott pegou sua bolsa e fez um gesto a Ian para que fosse na
frente.
Por qu?
Ian sentou-se escrivaninha. A mulher que o abandonara dezesseis anos atrs estava de p sua frente.
Posso me sentar? Ele apontou a poltrona.
O que tem a dizer?
As coisas que aconteceram dezesseis anos atrs estavam
alm de meu controle. Sinto muito por ter magoado voc e sua irm,
mas no havia nada que eu pudesse fazer naquela poca.
Ora, diga por que nos deixou, onde esteve, o que fez nesse
tempo. Como se sentiu, e eu lhe direi como eu me senti. Contarei
como Tish chorou at no conseguir mais chorar. Eu chorei tambm,
at descobrir que voc no merecia minhas lgrimas.
E o que voc pensa? Diante do gesto brusco com que Ian
respondeu, ela continuou: Voc sabia como sua tia-av me odiava.
102

Ian olhou pela janela.


Voc americana. E ela detesta os americanos.
Ela se mostrou uma criatura maldosa, Ian. Disse a seu pai
que eu vinha sendo infiel a ele fazia muito tempo.
Ele a encarou, estudando-lhe o rosto em busca de um ar de
falsidade. No encontrou.
E vinha?
No, meu filho. Nunca poderia ser infiel ao homem a quem
eu amava. E eu amava seu pai de todo o corao. Assim como amava
meus filhos e ainda amo. Rhiannon sustentou o olhar ressentido de
Ian. Phillippa ameaou contar a seu pai que voc no era filho dele,
Ian.
Ele saltou da cadeira.
O qu? Como ela poderia... teria de comprovar!
Voc , em cada clula, um Wincott. Mas Phillippa j espalhara o boato de que eu fora infiel. E seu pai... optou por acreditar
nisso. No havia testes de DNA disponveis na poca. E seu pai jamais
se submeteria a eles. Voc era seu herdeiro. E ele o amava. Era tudo
de que precisava. O que no precisava era de uma esposa marcada
por mexericos. Phillippa disse que destruiria a mim e a voc, Ian.
Disse que iria se certificar de que todos soubessem que voc era
ilegtimo. Isso o arruinaria, juntamente com seu pai. E eu no poderia
permitir que tal coisa acontecesse. Seu futuro estava em risco.
Ento, foi embora? No a enfrentou?
Voc significava muito para mim para que permitisse que
Phillippa o destrusse. E Letcia! Como seria a vida dela se a histria
se espalhasse... mesmo que no fosse verdade?
Deveria ter contado a meu pai.
Acha que no tentei? Acha que no fiz tudo em meu poder
para faz-lo acreditar? Sem um teste de paternidade, sem a plena
confiana em meu amor, no havia nada que eu pudesse fazer.
E foi embora.
No. Phillippa me disse que depositaria uma boa soma de
dinheiro em uma conta, se eu fosse embora. O suficiente para que eu
no aborrecesse voc ou seu pai pelo resto da vida. Ordenou que eu
voltasse para os Estados Unidos e jamais entrar em contato com
qualquer um de vocs de novo.
E voc, cheia de escrpulos, pegou o dinheiro... ele disse,
com sarcasmo.
Claro que peguei. No tinha nada de meu. Meus pais estavam mortos, eu no contava com um emprego, com nada poupado.
Fiquei casada com seu pai por dezessete anos, Ian, e nunca imaginei
que precisaria de algo a no ser dele pelo resto da vida. Peguei o
dinheiro e fui para Londres. John levou-me at l. Quando chegamos
ao hotel, eu desabei. John no sabia o que fazer, o que dizer, mas
esse homem bondoso sugeriu um caminho para mim. Agradeo a
Deus todos os dias pelos Duxbury, meu filho. Mostraram-se meus
amigos desde que cheguei a Bowness Hall, e permaneceram os
melhores amigos durante todo esse tempo.

103

A despeito da raiva, Ian agora queria saber de toda a histria.


Reconhecia uma mentira. E tudo que ela dizia era plausvel. Mesmo
que ele no quisesse acreditar.
Foi idia de John que eu fixasse residncia em Glastonbury.
Ele conhecia algumas pessoas que tinham um apartamento para
alugar. Havia apenas a questo de encontrar um meio de vida. E foi
fcil. Usei meus dons, e o bom povo da cidade e todo esse mundo de
turistas ansiosos me ajudou a ser bem-sucedida.
Ela suspirou, com ar cansado.
O melhor era que eu sabia que Phillippa jamais iria se
aventurar pela cidade. E seu pai, enquanto viveu, apenas passava de
carro pela rua principal, uma ou duas vezes por ano. Eu mudava de
aparncia. Tanto que mesmo meu prprio filho no me reconheceu
quando me viu em Stonehenge, dias atrs. Um sorriso misterioso
surgiu nos lbios de Rhiannon. Voc pensou que eu era uma
ambulante. Conversamos perto de seu carro... voc estava com
Abigail nos braos.
A cigana! Ela oferecera ajuda.
Era voc? Eu jamais a reconheceria. Estava a poucos passos
de mim, e eu no vi que era minha prpria me.
No era para saber. Estive em Bowness Hall pelo menos uma
vez por semana por dezesseis anos e voc nunca me viu, Ian. Eu me
assegurei disso. Mas deixo aos Duxbury o encargo de contar tudo que
se passou em minha vida. Duckie e John guardaram meu segredo. E
me contavam tudo sobre voc e sua irm.
Ela sorriu, pela primeira vez. Levantou-se e aproximou-se da
escrivaninha.
Estou orgulhosa de voc, meu filho. E de sua irm. Quanto eu
ansiei por abraar os dois, ouvir suas histrias, em ajud-los, por
estar com vocs... Mas no poderia arriscar a causar o mal que
Phillippa havia jurado fazer a voc. No at que estivesse casado e
feliz, ou ela no tmulo.
Um frio perpassou pelas entranhas de Ian.
Por que escolheu este momento para voltar a nossas vidas?
Era hora, Ian. Conheci Abigail. Soube pelos Duxbury que
estavam noivos. Sabia que aquele odioso Clarence e aquela
mulherzinha estavam aqui, assim como Phillippa. Sabia que Abigail
era americana e receei que sua tia-av pudesse arruinar suas
chances de felicidade. E sabia sobre os problemas de dinheiro, Ian.
Tenho amigos nas instituies financeiras, graas a meus
investimentos. Uma semana atrs eu soube que voc estava com
problemas para levantar financiamentos. Eu no conseguia compreender o que poderia estar acontecendo. Assim, perguntei a Duckie
e John e fiquei sabendo que voc foi atrs dos investidores
americanos. Tive medo de que algum pudesse interferir em seus
planos, como tinham feito na Inglaterra.
Os ombros de Ian se retesaram, e seu pescoo estava duro. E
ele tentou aliviar a tenso que o consumia.
Estou certa, no estou?

104

Clarence cuidou disso. No tenho qualquer chance de conseguir o dinheiro de que preciso. Os americanos me fizeram uma
oferta, mas queriam algo que eu no poderia dar em troca. A idia de
meu querido tio ora me deixar to mal que eu me veria forado a
vender o ttulo a ele.
No! No faa isso, Ian. O que seria da tumba de Arthur? Ian
espantou-se diante daquelas palavras.
Sabia sobre isso?
Rhiannon deu mais alguns passos at que pudesse pousar a
mo no brao do filho.
Claro que sei, Ian. Seu pai me contou quando nos casamos.
Sei sobre a tumba e o compromisso, e as visitas mensais.
E ela no contara a ningum. Isso significava alguma coisa.
Por dezesseis anos, Ian vilipendiara a mulher parada sua
frente, criando um monstro para substituir as lembranas amorosas,
at que ela se tornara uma criatura de pesadelo, inumana, algo a
detestar. Agora, no sabia o que pensar.
Ento, Ian, acredita em mim?
O ponto onde a mo dela descansava em seu brao comeou a
formigar. Ela sempre tivera aquela magia interior. Podia suavizar seus
machucados de criana apenas com um toque de mo. Disso, ele se
recordava.
No sei em que acreditar. Voc ficou longe durante quase a
metade de minha vida e, ento, de repente, vem e me conta essa
histria, e eu devo esquecer todo o sofrimento que suportei por tanto
tempo? Respirou fundo. E quanto a Letcia? O que devo fazer?
Cham-la e dizer: "Oh, Tish, a propsito, esta nossa me e ela
morou em Glastonbury durante todos esses anos, e agora quer ser
nossa me de novo?". E isso?
No espero que me receba de braos abertos, Ian. H muito
tempo e muito sofrimento entre ns. Espero, contudo, que acredite
quando eu digo que eu no queria causar essa dor. No queria
arruinar seu futuro, filho. E, ao v-lo agora, sei que fiz a coisa certa.
Voc um homem de sucesso. Carrega as tradies da famlia,
construiu o prprio negcio. Sei como cuida de seu povo. Todos o
amam e respeitam. Seria o homem que hoje se eu tivesse ficado?
Se eu tivesse permitido que os boatos destrussem seu pai e voc?
Boatos e calnias ainda controlam a vida dos ingleses, voc sabe
disso. Ningum pode se permitir brincar com o escndalo. Voc sabe
o que os tabloides podem fazer a um homem ou a uma mulher,
encurralados entre a verdade e os mexericos. E devastador. E o
pecado nunca some. A mancha fica e segue a famlia inteira para
sempre.
Eu compreendo Ian murmurou. S no sei o que fazer.
Deixe-me ajud-lo.
Pode sacudir sua varinha mgica e tornar minha vida melhor?
Pode consertar o que est errado? Pode ser uma me de verdade
para Tish depois de todos esses anos?
Posso tentar compensar o sofrimento. Posso ajud-lo, dandolhe o que voc precisa mais. E posso rezar para que um dia voc me
105

perdoe. Voc sentiu muita falta de amor e isso o endureceu. Talvez


com o tempo possa aceitar o amor novamente. Rhiannon olhou
para o filho e viu sua carncia, mesmo que ele no visse. Posso
ajud-lo a terminar Rivendell.
E como se prope a fazer isso? Ah, deixe-me adivinhar, fez
fortuna vendendo cristais e lendo a sorte e auras.
No ria. Eu me sa muito bem lendo a sorte, como voc gentilmente colocou. Mas no isso que tenho em mente.
Vamos l, diga-me, como pode me ajudar?
O dinheiro que Phillippa colocou no banco para mim, meu
suborno, eu o investi sabiamente. E cresceu, transformando-se numa
importncia considervel. seu, Ian.
Est me comprando, mame ?
O dinheiro nunca foi meu. Nunca tive inteno de us-lo. Eu o
guardei porque sabia que faria algum bem um dia. E acho que agora
a hora, Ian. Aceite-o, meu filho. No tenho uso para ele, e voc tem.
Deixe-me fazer isso por voc.
Por que ele se mostrava to relutante? Precisava daquele
dinheiro, queria aquele dinheiro. Contudo, no conseguia apaziguar a
raiva. No conseguia abrir os braos e dar-lhe as boas-vindas. Havia
sofrimento demais em seu ntimo!
Por que no procura Abby e conversa com ela, meu filho?
Talvez possa ajud-lo a decidir.
Creio que o que farei. E, mame, se quiser saber, acho que
Tish est nos estbulos.
Ian, que notcia maravilhosa!
Abby desviou os olhos para os poucos pertences sobre a cama e
deixou escapar um suspiro. Ela arrumava a bagagem e deixara a
mente devanear quando Ian batera porta do quarto.
Ela est me pedindo muito, Abigail.
Claro que est. Est pedindo que acredite que o que ela fez
foi por voc e sua irm. Que escolha terrvel. Eu no haveria de
querer isso para mim.
O que quer dizer?
Quero dizer que ela teve de escolher entre ser egosta, ficar e
deixar que sua vida fosse arruinada pelas difamaes de Phillippa, s
para estar com voc e Tish, ou ir embora e saber que vocs sofreriam
com a perda do amor maternal. Ningum deveria ter de fazer uma
escolha assim. Ela fez o que julgou certo, pois pelo menos voc no
teria de enfrentar o estigma de ser chamado de bastardo... de
ilegtimo.
No me atingiria.
Claro que atingiria. Pense em descer a rua e ouvir as pessoas
murmurando s suas costas.
Fazem isso agora.
Sim, mas no o chamam de bastardo. Eles o chamam de
conde de Bowness, um belo rapaz. Um sorriso brincou nos lbios
de Abby.
Ian desviou os olhos.
Abby pousou a mo em seu peito, na altura do corao.
106

Como se sente a respeito dela, Ian? Voc a odeia? Bem no


fundo, voc detesta sua me por tentar proteg-lo?
Ian colocou a mo sobre a de Abby, e suspirou.
Eu estava me lembrando de como ela costumava ser maravilhosa. Contava histrias incrveis. Adorvamos ouvi-la contar sobre
a vida nos Estados Unidos e de como conhecera nosso pai. Tudo
parecia mgico para ns.
Abby encolheu-se. Partiria em poucas horas. Ian e Tish seriam
apenas lembranas em breve. E a dor da separao crescia
exponencialmente conforme as horas passavam.
Ela parece uma pessoa amorosa, Ian. E voc me disse que
sua me costumava visitar seu irmo e que tentava fazer seu pai
deixar que ela o trouxesse para casa. Uma pessoa sem corao no
agiria assim. Quer meu conselho? E por isso que est aqui?
Ao dizer que sim com um gesto de cabea, Ian percebeu que
era exatamente o que queria. Isso, e que ela ficasse na Inglaterra.
Pegue o dinheiro que ela ofereceu, use-o sabiamente. Aceite
o presente generoso. Como mulher, posso compreender o que sua
me est tentando fazer. Creia, no acho que ela queira algo mais
alm de ajud-lo. E, pelo que vi, ela ficou fora por tanto tempo que
est to apavorada com voc como voc est com ela.
No tenho medo de minha me.
No, mas tem medo daquilo que ela pode fazer ao seu
corao.
Nisso ela no poderia estar mais correta. E no era apenas sua
me que poderia mago-lo. Abby poderia mat-lo, depressa, se fosse
embora. Ele soube disso naquele instante. Abby poderia mago-lo
muito mais do que sua me, se sasse pela porta e o deixasse
sozinho.
Quando descobriu isso, Abigail?
Eu sempre soube, Ian. Eu sempre soube.
Ian saiu do quarto resignado com o fato de que era provvel
que permitisse que a me voltasse a fazer parte de sua vida. Usaria o
presente e construiria o monumento a seu irmo e faria a diferena
nas vidas de muitas pessoas infelizes.
E seria bom para Tish ter a me de volta. Ela precisava de
orientao, de carinho, da experincia que a me poderia trazer.
Abigail cuidara disso. Ao olhar para o relgio, ele se deu conta
do pouco tempo que faltava para que ela fosse para o aeroporto e
para os Estados Unidos.
E, quando partisse, Abigail levaria o seu corao com ela.
Saiu para o sol de primavera, e ouviu os passos apressados.
Ian! Ian! No maravilhoso?
Sua irm o alcanou, sem flego, passou os braos em torno de
seu pescoo e beijou-o com exuberncia.
Um olhar bastou para que soubesse que ela reencontrara a
me. Reluzia por dentro.
Sua irmzinha transbordava de felicidade.

107

Estou to feliz, Ian! Sei que este dia chegaria, e agora chegou! Todas as minhas preces durante todos esses anos. Deve ter sido
isso que a trouxe de volta.
Ele beijou a testa da irm.
Onde est mame agora?
Seguiu a trilha de cascalho. Vou entrar para me trocar.
Depois, iremos para a cidade fazer compras. No o mximo?
Ela virou nos calcanhares e correu para a casa. Ian sorriu.
A tumba parecia diferente no dia claro. Engraado, a tumba de
Arthur parecia velha e enferrujada. Abby tocou a barra da grade e
tomou um choque. A onda de eletricidade percorreu seu brao,
desceu pelo corpo e aterrou-se nos ps.
Deve ser mgica, ela pensou. Talvez seja de onde as luzes surgiram na noite passada.
Ento, voc sentiu tambm?
Abby teve um sobressalto ao som da voz de uma mulher. Virouse, e se deparou com Rhiannon Wincott a poucos passos.
Sim, um formigamento que me penetrou.
E este o nico lugar em que sentiu essa sensao?
No, senti a primeira vez na abadia em Glastonbury. Como
eletricidade passando por dentro de mim... um fogo branco... no sei
como descrever.
E onde mais? Estou curiosa porque poucas pessoas sentem o
poder ultimamente. Fingem, ou sentem o vestgio de um zumbido,
mas no forte. Mas voc...
Houve a ocasio na abadia e depois a noite em que Ian me
levou a Stonehenge. Foi realmente forte. Ian disse que era porque a
magia estava dentro de mim. Fiquei to exausta que acho que posso
ter desmaiado, porque, depois disso, s me lembro de estar no Jaguar
a caminho daqui.
Stonehenge drena o poder de indivduos mgicos. Tem uma
magia to antiga que consume o poder de quem o visita. A maioria
no sente. Voc sentiu. Sabe como isso a torna especial, Abigail?
Ora, bem que eu gostaria de acreditar que existe magia em
mim, mas se h, nunca apareceu antes.
Em Woodstock no havia magia, mas ns queramos que
houvesse Rhiannon murmurou, com um sorriso.
Esteve l?
Quem no esteve? Foi onde conheci meu marido.
A me de Ian caminhou at a lpide cada e sentou-se. Abby
aproximou-se.
No tenho o direito de perguntar, mas... A senhora o amava?
O pai de Ian?
Com cada fibra de meu ser, Abigail. Achava que no poderia
respirar a menos que ele estivesse por perto.
Entendo. Quando a gente ama, realmente ama algum, essa
pessoa tem poder sobre ns, mas no algo sufocante, liberador. A
gente acha que pode fazer qualquer coisa no mundo, contanto que
nosso amor esteja ao nosso lado.

108

assim que voc se sente com relao a meu filho? Abby


suspirou.
Eu o amo. Ele me tira o flego, provoca arrepios em mim e
chega at minha alma, eu acho. Eu no queria admitir porque
unilateral, mas, sim, eu o amo. A princpio, eu queria soc-lo. Era to
puritano, to metido a besta...
Ela ficou por um instante pensativa. Mas, sabe, creio que
aquela ranhetice era teatro. Um tipo de autodefesa. E Tish o
surpreendeu ao me trazer aqui. Ele no tinha uma pista do que
estava acontecendo e, no que lhe dizia respeito, eu era uma intrusa...
nada bem-vinda.
Acha que ele mudou de ideia quanto a voc?
Ah, pouco a pouco. Eu me ofereci como voluntria para
assumir as tarefas de cozinha quando a Sra. Duxbury quebrou o
quadril. Creio que ele gostou da minha comida.
Rhiannon levantou-se, aproximou-se de Abby e pousou a mo
em seu brao.
Pode ser mais do que sua comida o que o atraiu em voc,
minha cara. Meu filho seria um tolo se no correspondesse a seus
sentimentos.
Olhou para Abby, parada, de ombros derrubados, as mos enfiadas nos bolsos da jaqueta. A tristeza impregnava suas feies.
Rhiannon esboou um sorriso.
Coragem, garota.
Acho que viu meu futuro, s que estava errado.
Quem sabe... Tenha f.
Rumou para a trilha, mas parou por um instante para olhar para
trs, para a futura nora. Abby, a prpria imagem da depresso,
deixou-se cair na pedra de granito e suspirou.
Ian quase chocou-se com a me.
Ouviu o suficiente, meu filho?
Sim, ouvi tudo que queria ouvir. Sua face iluminou-se.
Bem, o que est esperando, ento?
Ele sorriu, transformando-se num homem de uma beleza devastadora. To parecido com o pai, Rhiannon pensou.
Eu nunca assinei os papis do divrcio, Ian. Nunca deixei de
amar seu pai, mesmo que ele tenha desistido de mim. E sempre,
sempre amarei voc e sua irm.
Eu acredito. Mas agora, mame, preciso impedir que um erro
terrvel acontea. Pode me dar licena?
Ela no teve tempo de responder. Ian j corria at a tumba.
A cabea de Tugger descansava no colo de Abby, e o co gania
baixinho sempre que ela parava de lhe acariciar o focinho.
Lgrimas corriam de seus olhos. Ela soluou algumas vezes,
enxugando a face. Enfiou a mo no bolso e sentiu uma coisa macia. O
leno de Ian, aquele que ele lhe emprestara no avio.
Tirou-o do bolso, e viu que o drago vermelho se parecia mais
com um cachorro engraado na insgnia. Apertou-o na palma da mo
e resolveu ser egosta e guard-lo. Um suvenir de Bowness Hall e de
seu conde.
109

Ento, o desespero a invadiu. Um leno amassado em vez do


homem a quem amava. Grande coisa.
Abigail!
L estava ele, parado sua frente. Abby fechou os olhos,
achando que, quando os abrisse, Ian teria desaparecido. Naquele
lugar cheio de magia, ele s poderia ser uma iluso.
Querida, tenho algo a lhe perguntar.
Ao ouvir a voz de novo, Abby abriu os olhos.
Ian? Est na hora de ir? Seu corao afundou-se na tristeza
mais profunda.
Tugger levantou-se com um uivo suave e afastou-se.
No, temos alguns minutos de sobra Ian murmurou, e caiu
de joelhos no cho. Voc andou chorando.
Um pouco triste de deixar a Inglaterra.
Isso tudo?
Como Abby poderia lhe contar?
No sou boa em dizer adeus, Ian.
Temos coisas a cuidar, antes que voc v ele murmurou.
Eu sei. Tome, eu quase esqueci. Tentou tirar o anel do
dedo.
Quero que fique com ele, Abigail.
Oh, no! Ian, voc no me deve tudo isso. E para sua noiva
de verdade, no para uma de mentira. Girou o anel no dedo. Oh!
No consigo tirar! Estalou!
timo.
Ian, este anel vale... muito dinheiro! E deve ser da mulher
com quem voc pretende se casar. E no sou eu... no sou eu.
Sim, voc, Abigail. Voc aquela que quero que use o anel
Bowness. Quando o colocou, eu disse que servia como se tivesse sido
feito para voc. Eu tinha razo. Foi feito para voc. Eu te amo Abigail.
Quero que seja minha esposa.
Abby o fitou com ar abobalhado e no respondeu.
Ouviu? Eu te amo. Quero que seja minha esposa e viva
comigo para sempre em Bowness.
Est dizendo que quer se casar comigo, Ian?
Sim, disse duas vezes. O que me responde?
Est brincando... este lugar. Coisas esquisitas acontecem
sempre aqui. E algum tipo de sonho bizarro, no ?
No, creio que no.
Abigail no acreditava no que ele dissera. Como convenc-la?
Uma lufada de vento arrepiou a grama ao redor da tumba e
depois soprou sobre ele.
Apenas diga o que se passa em seu corao. A coragem vinha
de lugares estranhos, Ian pensou. Talvez ela queira mais palavras,
palavras mais bonitas, algo que nasa... do meu corao.
Agarrou as mos de Abby.
Abigail, preciso de magia. Preciso da sua magia. Preciso de
sua risada e de seu amor em minha vida. E posso lhe dar todo o amor
que tenho no corao para sempre, porque... eu te amo. Por favor,
seja minha esposa. Case-se comigo, Abigail!
110

Abby julgou ouvir um assobio atrs das palavras de Ian, distncia, suave, mas sem interferir naquilo que ele dizia. Custou a
compreender o significado. E a rebuscar sua alma at as profundezas.
Ian falava srio. E ela acreditou em cada palavra. O drago lhe
oferecera o corao.
Ian... Oh, Ian! Como?
Eu te amo, Abigail. E julguei que voc poderia sentir o mesmo por mim. Depois da noite passada, no consigo pensar em outra
coisa a no ser em voc. E em estar com voc at que ns dois
sejamos to velhinhos como Arthur aqui.
Um sorriso abriu-se no rosto de Abby.
No pensei que voc se sentisse assim.
Cus, mulher! Voc me deixa de joelhos moles! Me incendeia
e desafia minha pacincia o tempo todo. Ando num estado quase
constante de ereo s de respirar o mesmo ar que voc. Quando me
toca, fico louco. Abigail, estou apaixonado por voc.
Numa voz empostada e teatral, Abby exclamou:
Ian, Vossa Senhoria, o honorvel nobre conde de Bowness e
de vrios outros lugares... eu sou louca por voc! Agarrou-o pelo
pescoo e puxou-o para perto. Me beije, por favor, querido.
Ian inclinou a cabea e pousou os lbios nos dela.
Deus meu, Abigail, diga "sim"! Por favor, no posso suportar
mais!
Ela encheu os olhos com a viso de Ian. Ali estava ele, tudo que
ela sonhara num homem. Belo, de ombros largos, inteligente, nobre,
um pouquinho nervoso, mas isso era passvel de conserto, e... ele a
amava.
Fala srio?
Claro que falo srio! Acha que eu estaria aqui de joelhos na
grama molhada implorando assim, se no fosse srio?
Isso est mais parecido com voc. Abby riu. Eu o compreendo melhor quando est berrando, Ian Wincott.
No estou berrando.
Est.
Droga, Abigail, vai se casar comigo ou no? Ela riu de novo.
Uma mulher que l a sorte me disse que eu me casaria com
um prncipe, sabe? Leu minha aura e disse que me apaixonaria por
um prncipe e viveria feliz para sempre.
Bem, Charles est fora de circulao, mas pode ser que o
ltimo ainda se encontre disponvel. Poderamos tentar.
Uma gargalhada pura e cristalina brotou da garganta de Abby.
No quero um prncipe. Um conde est muito bom para mim.
Ento, vai se casar comigo?
Eu te amo, Ian Wincott. Sim, eu me casarei com voc.
Embora eu seja apenas um conde?
Embora voc seja esnobe e um tirano, e um homem com um
sonho, eu me casarei com voc porque te amo, Ian. Eu te amo!

111

Fim
***

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