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neuronas

divinas

Nacida hace unos 20 aos, la neuroteologa es una rama de las


neurociencias que intenta explicar la experiencia religiosa en trminos de
la actividad neuronal: qu ocurre en el cerebro de una persona mientras
reza? Qu reas se activan o inhiben durante una experiencia mstica?
Estamos programados para creer en lo sobrenatural? POR FEDERICO KUKSO

a primera vez ocurri cuando tena 13 aos. Fue como un susurro. Eran
alrededor de las 12 del medioda y el verano prometa caer con fuerza sobre
el pequeo pueblo de Domrmy, al noreste de lo que hoy es Francia. Por
entonces an no tenan el placer de conocer las bondades del aire acondicionado: en el ao 1425 solo les quedaba esperar resignados a que las temperaturas
amainasen o, como sola hacer Jeanne (o Juana), refugiarse bajo la sombra en
el jardn de su padre. Fue all cuando sucedi algo que esta adolescente casi
analfabeta nunca olvidara. Como surgida de la nada, una voz que vena desde
la iglesia, acompaada de una luz brillante, comenz a hablarle.
Me asust mucho. O la voz a mi derecha. La segunda y tercera vez que la
escuch reconoc que se trataba de la voz de un ngel. Esa voz siempre me ha
protegido, y yo siempre la he comprendido recordara la joven aos despus. Me
orden que fuera buena y asistiera a menudo a la iglesia. Me dijo que era necesa-

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rio que luchara por Francia. Me lo deca dos o tres


veces por semana: Debes luchar por Francia. Me
dijo: Ve, levanta el sitio de la Ciudad de Orleans.
Ve!. Y yo contest que no era ms que una pobre
nia, que no saba ni montar ni pelear. No pasa un
da que no oiga esta voz; y la necesito muchsimo.
Desde entonces, las voces nunca abandonaron a
Juana de Arco. Durante toda su vida le dieron instrucciones, consejos, consuelo. Le impusieron una
misin: dirigir el ejrcito francs, coronar como rey
al delfn o sea, al heredero sin corona y expulsar
de una vez por todas a los ingleses del pas. Desde
haca casi cien aos que Francia e Inglaterra disputaban una sangrienta guerra que enfrentaba a
Carlos, primognito de Carlos VI de Francia, con
Enrique VI de Inglaterra por el trono francs, y que
provoc la ocupacin de buena parte del norte francs por las tropas inglesas y borgoonas.
Y Juana cumpli. Vestida con una armadura blanca y portando un estandarte se puso al frente de un
ejrcito de cinco mil soldados y venci a los ingle-

con las clasificaciones modernas de lo que se considera enfermedad mental: hubo quien asegur que
sufra de esquizofrenia pero Juana era una persona
organizada y prctica, lo que no suele ser el caso de
quienes la padecen. Tambin se crey que podra
haber sufrido de tuberculosis bovina, que puede
causar convulsiones y demencia, por haber bebido
leche no pasteurizada y haber cuidado del ganado
durante su infancia.
Sin embargo son los estudios de Giuseppe dOrsi y
Paolo Tinuper los que tienen ms consenso: en 2006,
estos investigadores italianos sugirieron que Juana
de Arco probablemente padeca de epilepsia parcial
del lbulo temporal. Todos los sntomas que presentaba la patrona de Francia cuadran: se sabe que las
manifestaciones clnicas de este tipo particular de
epilepsia pueden conducir a un estado de ausencia.
Antes de tener una visin, afirm Juana de Arco durante el juicio, se desconectaba de su entorno.
Los pacientes con epilepsia del lbulo temporal
experimentan tambin estados de bienestar in-

Personajes extremadamente devotos como Mahoma,


Juana de Arco y Santa Teresa de Jess habran padecido
lo que en la actualidad se denomina epilepsia exttica
ses en numerosas batallas. Hasta que la Pucelle (la
Doncella), como le decan, fue tomada prisionera,
entregada a los ingleses y juzgada por la iglesia. Los
jueces de la Inquisicin la acusaron de hereje, blasfema, bruja. Fue entonces cuando cont su versin:
que la visitaban santos como San Miguel Arcngel,
Santa Catalina y Santa Margarita, entre otros, que
le daban rdenes y le predecan el futuro. Asegur
que las visiones duraban, como mucho, segundos o
minutos, y que eran seguidas por una gran dicha.
Luego de un juicio de tres meses, la doncella de
Orleans fue declarada culpable de hereja y hechicera y condenada a la hoguera. El 30 de mayo de
1431 fue atada a una estaca y quemada viva en la
plaza del Mercado Viejo de Run, al noroeste de
Francia. Su crimen fue ser epilptica. Por lo menos, as lo creen 580 aos despus varios neurlogos que diagnosticaron a Juana de Arco de acuerdo

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tenso o xtasis. Y sufren alucinaciones: perciben


luces, sonidos y olores, ven ngeles y demonios.
Usualmente la crisis de epilepsia es desencadenada por estmulos externos. Juana de Arco deca
que las visiones eran precedidas por campanazos.
Muchas de las caractersticas de Juana parecen acordar con el diagnstico epilptico: su poco
sentido del humor, los cambios en su comportamiento sexual, las emociones intensas, el rgido
cdigo moral que impona a sus hombres, asegura el bilogo y escritor Diego Golombek, quien en
su ms reciente libro, Las neuronas de Dios (Ed.
Siglo XXI), busca pruebas de la existencia de Dios
no afuera sino adentro: en el mismsimo cerebro,
para ver all, en una galaxia de clulas nerviosas,
pliegues gelatinosos, cuerpos callosos y cataratas
de neurotransmisores, qu sucede cuando una
persona reza y por qu tantas personas creen en

CONDENA DE FUEGO
El 30 de mayo de 1431
Juana de Arco fue
quemada viva en la
plaza del Mercado Viejo
de Run, al noroeste de
Francia. Su crimen fue
ser epilptica. Segn los
neurlogos Giuseppe
dOrsi y Paolo Tinuper, sus
sntomas cuadraban con
los de esta enfermedad:
alucionaciones, visiones
sonoras y lumnicas,
estado de ausencia,
poco sentido del humor,
rgido cdigo moral.

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lo sobrenatural, en ngeles y demonios, en la vida


despus de la muerte.
Las neurociencias han identificado los circuitos cerebrales que podran ser el origen y la huella
de las experiencias religiosas asegura uno de los
divulgadores cientficos ms importantes y ledos
del pas: por un lado, ciertos cambios en la actividad elctrica de ciertas reas pueden dar por resultado visiones msticas y, por otro lado, algunas
actividades espirituales (rezos, mantras, danzas
rituales) son capaces de dejar una estampa caracterstica en nuestras mentes.

ciencia y religin
Scrates, Mahoma, San Pablo, Dostoievski, Napolen Bonaparte, Santa Teresa de Jess, Ellen
Gould White (fundadora de la Iglesia Adventista
del Sptimo Da). Y tambin Juana de Arco: todos
ellos sufran lo que los griegos llamaban la enfermedad sagrada, la epilepsia, uno de los desrdenes neurolgicos ms frecuentes del que existen
diversos tipos provocado por el aumento anormal
y excesivo de la actividad elctrica de las neuronas
y del que hay registros en todas las culturas. Por
ejemplo, es mencionada en el Cdigo de Hammurabi del siglo XVIII antes de Cristo.
Siempre rodeada de misterio y temor, supersticiones y prejuicios, durante siglos se recurri a
atribuirles un origen sobrenatural a falta de explicaciones cientficas sobre el funcionamiento del
cerebro. Los sntomas de la epilepsia, por ejemplo,
han hecho que se considerara a quienes los sufran
como endemoniados o como msticos. El neurlogo indio Vilayanur S. Ramachandran calcula que
entre el 30 y el 40 por ciento de los epilpticos temporales sufren de hiperreligiosidad. Si Juana de
Arco viviera en la actualidad no la quemaran en la
hoguera. Simplemente, un neurlogo le recetara
un antiepilptico.
As consideran y estudian muchos cientficos e
intelectuales de la talla de Oliver Sacks y Daniel
Dennett a la religin: como un fenmeno natural.
Y, por lo tanto, dentro del espectro de accin de las
ciencias naturales. La existencia o no de Dios no
es una pregunta cientfica escribe Golombek. Las
creencias en lo sobrenatural, las preocupaciones

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DIOS, ESTS AH?


A lo largo de la
historia, la ciencia
se meti con la
religin tantas
veces como la
religin lo hizo con
la ciencia cuenta
Diego Golombek
en su libro Las
neuronas de Dios.
La universalidad
de los fenmenos
religiosos lleva
a considerar sus
bases genticas y
hereditarias.

La existencia o no de Dios no
es una pregunta cientfica
por la muerte y el ms alla o los ritos religiosos son
globales, geogrfica e histricamente hablando. El
innatismo de los fenmenos religiosos lleva a considerar sus bases genticas y hereditarias: ms all de
los distintos sabores dictados por la cultura (el tipo
de religin y de ritos que sigan), la predisposicin
a algn tipo de creencia en Dios viene de fbrica.
Resulta tentador pensar en que algo del Homo religiosus est en nuestra naturaleza.
Durante aos, la religin ha sido un tema bastante familiar entre artistas y filsofos. Ahora le
toc el turno a los cientficos que examinan al fe-

El peso del alma

21 gramos. En 2003, Alejandro Gonzlez Irritu


llev al cine los experimentos del cientfico Duncan
Mac Dougal.

Descartes la situ en la gndula pineal. Leonardo


da Vinci, en cambio, en el centro del cerebro. La
bsqueda del alma es una constante en la historia humana. Pero todo siempre fue mera reflexin
y nada de experimentacin hasta 1907, cuando al
mdico estadounidense Duncan Mac Dougall se le
ocurri una idea: pesar literalmente un alma.
Reclut a seis moribundos. Los observ antes,
durante y despus del proceso de muerte y midi
puntillosamente cada cambio de peso. El resultado pareca coincidir en cada caso: exactamente,
21,262142347500003 gramos era la diferencia
entre el peso del cuerpo viviente y del cadver.
Segn este mdico, el alma no solo exista. Tena
masa y sobre ella tambin actuaba la gravedad y
pesaba lo mismo que una moneda de cinco centavos o una feta de jamn. La noticia apareci el
11 de marzo de 1907 en la pgina 5 del New York
nmeno religioso dentro de resonadores magnticos. Incluso han desarrollado una nueva rama de
la neurociencia para su estudio: la neuroteologa.
La palabra, en realidad, no es nueva. El primero
en utilizar el trmino fue ni ms ni menos que Aldous Huxley el conocido autor de joyas literarias
como Un mundo feliz en la novela utpica La Isla
de 1962.
Aunque la verdadera explosin neuroteolgica
o de la neurorreligin como prefiere llamarla el
bilogo espaol Ramon M. Nogus, autor de Dioses, creencias y neuronas tuvo lugar en los noventa

Times bajo el ttulo, Soul Has Weight, Physician


Thinks (El alma tiene peso, piensa mdico), historia que Alejandro Gonzlez Irritu llev al cine en
2003 con el ttulo de 21 gramos.
Ms all de este curioso y cuestionable dato, otro
tema analizado por los neurotelogos son las llamadas experiencias cercanas a la muerte: la hipoxia o falta de oxgeno que se genera en un paro
cardaco sera la responsable de suscitar la sensacin de cuerpo fuera del cuerpo, as como alucinaciones y luces varias. Hay neurlogos que afirman
que quizs incluso se activen sin control reas
relacionadas con la memoria, de manera que la
vida pase frente a nuestros ojos. Si el ojo no recibe
suficientemente sangre, va a comenzar a cerrarse
de a poco: el tnel aparente y los destellos de iluminacin que recibe la retina podran representar
la luz al final del tnel.
cuando la religin volvi a entrar a los laboratorios,
ya no para ordenar qu investigar y qu no, sino
como objeto de estudio a ser disecado. En casi 25
aos de carrera, el neurocientfico estadounidense
Andrew Newberg ha pasado por escners cerebrales
a cientos de monjas franciscanas, ateos, mdiums,
monjes budistas tibetanos, cristianos pentecostales,
sikhs y sufes, entre otros, con un objetivo: identificar el llamado circuito de la espiritualidad.
La neuroteologa est comenzando a arrojar
luz sobre qu sucede en la cabeza de los creyentes
cuando contemplan a Dios asegura el autor de li-

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SNTOMAS DEL MS AC
Los griegos conocan
la epilepsia como la
enfermedad sagrada.
A falta de explicaciones
cientficas sobre el
funcionamiento del
cerebro, durante siglos
las personas que sufran
ataques o visiones fueron
usualmente etiquetadas
como endemoniadas o, su
extremo opuesto, como
msticas.

El neurocientfico Andrew Newberg ha pasado


por escneres cerebrales a cientos de monjas
y monjes budistas tibetanos

bros como Por qu Dios no se ir, La mente mstica:


verificando la biologa de la creencia y Nacidos para
creer. Nuestros cerebros estn naturalmente calibrados para la espiritualidad y las neurociencias
pueden elucidar la naturaleza de las experiencias
msticas, su importancia en la evolucin humana
y por qu nuestra especie necesita para sobrevivir
de un concepto como el de Dios.
Segn este investigador de la Universidad de
Pensilvania, no existe tal cosa como una zona de
Dios en el cerebro. Ms bien, diversas reas se activan o inhiben en forma simultnea durante una
experiencia mstica. No hay un pequeo lugar espiritual que se activa cada vez que alguien piensa
en Dios asegura. Hay una amplia red de estructuras implicadas. Estn el lbulo frontal, que nos
ayuda a focalizar la mente en la oracin; el sistema
lmbico, que permite experimentar emociones poderosas; y los lbulos parietales, involucrados en
nuestro sentido de nosotros, y en su orientacin en
el espacio y el tiempo.
El anlisis de imgenes cerebrales revela que rezar
es ms o menos equivalente a estar hablando con alguien. Lo que s dice Newberg es que la oracin profunda y la meditacin sea o no religiosa son capaces de alterar las conexiones neuronales del cerebro:
calman a la amgdala, que es la zona emocional que
genera imgenes de una deidad autoritaria y controla nuestro pensamiento lgico. Adems, tienen efectos sobre el circuito parietal-frontal, dando lugar a
un sentimiento sereno de unidad con el mundo.
El cerebro cre la religin y la idea de Dios para
su propio beneficio opina el antroplogo Lionel Tiger, autor de El cerebro de Dios. Sospechamos que
nuestros ancestros imaginaban cosas que les atemorizaban, as que, para reducir este miedo, produjeron
la idea de Dios: la experiencia religiosa libera una
serie de neurotransmisores como la seratonina, dopamina y oxitocina que mitigan el estrs.

El casco de Dios
En el libro Romper el hechizo, el filsofo y escritor estadounidense Daniel Dennett cuenta que si
unos marcianos vinieran a la Tierra y se pusieran
a observar la conducta y el comportamiento de los
siete mil millones de seres humanos podran in-

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teresarse, por ejemplo, en por qu nos gustan los


dulces, las grasas, el alcohol, la nicotina. Pronto
encontraran las respuestas: en cada caso, nuestro
cerebro tiene un receptor que evolucion para su
percepcin. Sera lgico entonces que los marcianos se preguntaran dnde estn los receptores de
la religin, si es que los hay, advierte.
Algo similar pens el neurocientfico Michael
Persinger, de la Universidad Laurentiana de Canad, que se pregunt si era posible estimular magnticamente ciertas reas del cerebro y generar en
los sujetos algn tipo de experiencia religiosa. As
dise lo que llam el casco de Dios: ocho bobinas magnticas instaladas sobre el crneo que
envan durante media hora dbiles ondas magnticas. Su efecto: provocar un aumento de actividad
cerebral, en especial, en los lbulos temporales y
parietales del encfalo de los voluntarios. Casi un
80 por ciento de los participantes informaron que
haban sentido experiencias extrasensoriales.
El hecho de que toda clase de grupos humanos
tengan diferentes creencias religiosas y que este fenmeno est presente en casi todas las culturas conocidas el 80 por ciento de la poblacin mundial se
declara creyente de una de las 4.000 religiones que
existen ha conducido a muchos investigadores no
solo a sugerir que el cerebro humano podra estar
programado para creer en lo sobrenatural, en seres
espirituales, en lo paranormal. En nuestra era tan
neurocntrica, tambin hay quienes han buscado
una explicacin evolucionista o adaptativa. Ya el
propio Charles Darwin deca que la religin acenta
la cohesin dentro de los grupos humanos, que, bien
organizados y con los mismos estandartes terrestres
y divinos, tendrn ventaja al competir con sus vecinos. Para el socilogo Emile Durkheim, promete un
relativo control sobre el cosmos y ordena a la comunidad de acuerdo con reglas morales.
Sean cuales sean las razones, algo es cierto.
Segn el neurotelogo Andrew Newberg: Las
dos fuerzas ms poderosas en toda la historia de
la humanidad han sido la religin y la ciencia.
Nos ayudan a organizar nuestro mundo y a comprenderlo. Por qu no intentar juntarlas para
finalmente entender de una forma ms efectiva
nuestra realidad?.

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