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La psicologa

de la conciencia
Wilhelm Wundt en el laboratorio (ca. 19 JO) como <<sujeto ex
perimental>> rodeado de sus colaboradores Dittrich (sentado),
Wirth, Klemm y Sander (de izquierda a derecha). Antes del
siglo XIX, eran los filsofos quienes haban practicado la psi
cologa, especulando sobre la mente. Ahora, la psicologa lle
gaba a los laboratorios y los primeros psiclogos esperaban
poder reemplazar las especulaciones filosficas por descu
brimientos cientficos rigurosos, consiguiendo as que la sub
jetividad se rindiera ante la objetividad de las investigacio
nes. Sin embargo, el trabajo de laboratorio no garantizaba que
la psicologa no se utilizase con fines polticos o personales.
Posteriormente, Sander pondra la psicologa al servicio del
nazismo.

EL CONTEXTO
Las universidades alemanas: Wissenschaft y

Bildung
Los valores alemanes: los Mandarines alemanes
o Bildungsbrger

LA PSICOLOGA DE LA CONCIENCIA

DE WILHELM WUNDT

Wilhelm Wundt (1832-1920)


La psicologa de Wundt
El trabajo de Wundt

DESPUS DE LEIPZIG: OTROS MTODOS,


NUEVOS MOVIMIENTOS
El giro positivista de la generacin siguiente: la
psicologa como ciencia natural

La psicologa estructural de E. B. Titchener


Alternativas fenomenolgicas
La introspeccin sistemtica: la escuela de
Wurzburgo (1901-1909)
La fenomenologa cientfica: la psicologa de la
Gestalt
La orientacin prctica: la psicologa aplicada

EL DESTINO DE LA PSICOLOGA
DE LA CONCIENCIA
El lento desarrollo en Alemania
El salto a los Estados Unidos

BIBLIOGRAFA

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HISTORIA D E LA PSICOLOGA

Hacia el ltimo cuarto del siglo XIX se dieron las condiciones necesarias para que la psicologa emergiera
como ciencia autnoma. Como ya hemos visto, el destino de la psicologa cientfica era nacer como un h
brido de fisiologa y filosofa de la mente, que a mediados del siglo se empez a denominar psicologa. Wil
helm Wundt ( 1 832- 1 920) fue el mdico-filsofo que estableci la psicologa como disciplina acadmica. No
consigui entrar con su pueblo (las futuras generaciones de psiclogos) en la tierra prometida de la cien
cia, pero gracias a l se reconoci a la psicologa como disciplina independiente.

EL CONTEXTO
Como ya hemos visto, son varios los orgenes institucionales de la psicologa. En este captulo nos centra
remos principalmente en el establecimiento de la psicologa como disciplina acadmica y ciencia experi
mental. Aunque hoy en da el concepto de ciencia experimental es algo que damos por sentado, de hecho se
trataba de un desarrollo novedoso de los siglos XIX y xx. Newton haba erigido la fsica ms sobre la obser
vacin de los cielos que sobre la experimentacin, aunque se le puede considerar un vido experimentador
en los campos de la alquimia y de la ptica. La qumica y la fisiologa (como vimos en el captulo anterior)
apenas acababan de surgir en el siglo XIX, y la aplicacin sistemtica de la experimentacin en medicina no
llegara hasta 1 948, el ao en el que se publicaron las primeras pruebas clnicas controladas de un frmaco
(la estreptomicina). Por lo tanto, Wundt fue muy atrevido al dar el paso de proponer que la psicologa, tra
dicionalmente una rama de la filosofa, fuera una ciencia experimental. Para llegar a comprender la natura
leza y el destino de la primera psicologa experimental es necesario estudiar su lugar de nacimiento: la uni
versidad alemana y los exclusivos valores inculcados a quienes all estudiaban.

Las universidades alemanas: Wissenschaft

y Bildung

La victoria de Napolen sobre Prusia en la batalla de Jena en 1 806 cambi el mundo, aunque no de la ma
nera en que el emperador esperaba, porque condujo a la creacin de la universidad moderna, centrada en la
investigacin. El Kaiser prusiano, derrotado en la batalla, decidi modernizar ntegramente su nacin, in
cluida la educacin de sus ciudadanos. Al iniciar este proyecto, Federico Guillermo III de Prusia dijo: El
estado debe reemplazar con fuerza intelectual lo que ha perdido en recursos materiales (citado por Robin
son, 1 996, p. 87). Los eruditos, a peticin del ministro de educacin, concibieron y construyeron un nuevo
modelo de universidad: la Universidad de Berln, fundada entre 1 807 y 1 8 1 0. Con la unificacin de los es
tados alemanes en 1 87 1 , en el Segundo Imperio Alemn de Bismarck, la Universidad de Berln se convir
ti en el modelo de las dems universidades alemanas y, en algunos casos, de las dems naciones.
Hasta ese momento, en Alemania y en todos los dems pases, la educacin superior se reduca a la for
macin para tres tipos de profesiones: mdico, abogado y sacerdote. No existan clases oficiales para cientfi
cos, y la mayora de ellos se formaban, al igual que los artistas, gracias al apoyo de adinerados mecenas o de
las Reales Sociedades Cientficas de Inglaterra o Francia. En las universidades europeas los filsofos natura
listas preferan ampliar la ciencia aristotlica a intentar demostrarla con pruebas. En Estados Unidos no hubo
universidades hasta despus de la Guerra de Secesin. Hasta entonces slo haba algunos centros financiados
por distintas iglesias en los que se podan formar algunos jvenes, hombres y mujeres, de la respectiva confe
sin. Muy pocas personas reciban una educacin superior y, excepto para aquellas que aspiraban a una de las
tres profesiones mencionadas anteriormente, sta no se entenda como una manera de acceder a una carrera
profesional, sino como una preparacin para entrar a formar parte de una sociedad de personas cultas e ins
truidas. La nueva universidad del Kaiser supona una autntica innovacin que terminara convirtiendo las uni
versidades de todo el mundo en importantes motores para el desarrollo de sus respectivos pases.
El plan de este nuevo modelo de universidad fue trazado por Wilhelm von Humboldt ( 1 767 - 1 835). ste
propona dos objetivos para la nueva universidad: Wissenschaft y Bildung. Wissenschaft se traduce normal
mente como ciencia, pero esta traduccin induce a error. La Wissenschaft haca referencia a todo cuerpo
de conocimientos organizado sobre principios definidos, y campos como la historia o la filologa podan

CAPTULO 7

La psicologa de la conciencia

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considerarse tan Wissenschaften como la fsica o la fisiologa. De hecho, el nuevo modelo de universidad
adopt su vehculo de formacin superior, el seminario, de la filologa. En los seminarios filolgicos, un pe
queo grupo de estudiantes trabajaban a fondo un tema bajo la tutela de un reconocido maestro en la mate
ria. Este modelo humanstico se convirti en la base de la organizacin de los laboratorios de investigacio
nes cientficas como el de Wundt.
Bildung era un concepto tpicamente alemn, que se refera a la formacin autodidacta de una persona
a travs de una amplia educacin humanista. Smith ( 1 997, p. 375, p. 484) define as el concepto Bildung:
Este trmino denota el valor de totalidad, de integracin, en una persona, un estado en el que cada parte de
la educacin y de la vida contribuye a la consecucin del bien, la verdad y la belleza. Es una cualidad per
sonal ideal, pero tambin es la cualidad que hace posible un elevado nivel de cultura en una nacin. En su
propuesta, Humboldt se refera a ello como la formacin espiritual y moral de una nacim> (citado por Lyo
tard, 1 9841 1 996, p. 484). Los productos de la Bildung eran los ciudadanos formados culturalmente, los Bil
dungsbrger. Eran tal vez lo ms parecido que ha producido cualquier sociedad a los Guardianes de la con
cepcin utpica del mundo de Platn, aquellos ciudadanos con un mayor nivel de educacin que gobernaban
La Repblica y que se definan a s mismos con las Ideas de la Belleza, la Verdad y el Bien.
Desde el principio existi una tensin entre estos dos objetivos: Cmo puede la persecucin del co
nocimiento por s mismo -la erudicin y la investigacin cientfica- contribuir al desarrollo espiritual de
la ciudadana? Humboldt intent unificar los objetivos de la investigacin y la Bildung relacionndolos con
tres objetivos coordinados de la nueva universidad. El primero era derivar todo de un principio originario
(el objetivo de Wissenschaft). El segundo consista en relacionar todo con un ideal (el objetivo de la filo
sofa). Y el tercero era unificar ese ideal y ese principio en una nica Idea (poniendo as la ciencia al ser
vicio de !a justicia en el estado y la sociedad, objetivo tambin de la filosofa) (citado por Lyotard, 1 9841 1 996,
p. 485). Obsrvese que la filosofa desempea una funcin central en el esquema de Humboldt. Al filsofo
le corresponda la tarea de ofrecer los fundamentos de todos los conocimientos cientficos o humansticos
y de sintetizarlos en una nica concepcin unitaria del mundo (Weltanschauung) al servicio de elevados
ideales morales y sociales.
Econmicamente, la universidad alemana descansaba sobre la formacin de los profesores de sus
gymnasia (institutos de orientacin acadmica para los miembros de la emergente clase media). Los futu
ros profesores de dichos centros pagaban por recibir una rigurosa formacin en todos los campos de estu
dio, de la literatura a la fsica, para poder as pasar los difciles exmenes de admisin. A continuacin con
tribuan a la Bildung de sus estudiantes. A partir de 1 866, la psicologa empez a formar parte del programa
de filosofa. La tensin entre la formacin humanstica del carcter y la formacin cientfica y acadmica
de las distintas reas de investigacin especializada quedaba patente en el programa de los profesores. A me
dida que fue avanzando el siglo XIX, los programas pasaron de insistir en una educacin humanista amplia
a fomentar el dominio de un campo especfico.
El desarrollo de la psicologa en las universidades alemanas se vio profundamente afectado por los ob
jetivos institucionales de la Bildung y la Wissenschaft (Ash, 1 980). La importancia que Humboldt conceda
a la investigacin cientfica convirti a las universidades alemanas en instituciones ms abiertas que ningu
na otra a la creacin de nuevos campos de investigacin cientfica. Alemania lideraba entonces la Revolu
cin Industrial, y Richard Littman ( 1 979, p. 51) sostiene que, en sus universidades, Alemania industriali
z el proceso de adquisicin y aplicacin del conocimiento. As, afirma Littman, Alemania estaba abierta
como ninguna otra nacin a la creacin de nuevas disciplinas cientficas prometedoras de una mayor pro
duccin de investigacin pionera a nivel mundial.
Al mismo tiempo, la tensin entre la formacin especializada y la amplia formacin espiritual frena
ba el crecimiento de la psicologa. Los acadmicos de la generacin de Wundt construyeron las universi
dades alemanas y estaban comprometidos con la tarea unificar la erudicin y la investigacin con la Bildung
humanista. Intentaron en todo momento permanecer fieles a la visin de Humboldt, creando amplios siste
mas de conocimiento que coordinaran la filosofa, las humanidades y las ciencias al servicio de <<una nica
Idea. Wundt, entre otros pensadores, conceba la psicologa como parte de la filosofa, no como parte de
las ciencias naturales. Pero, al finalizar el siglo, a la Bildung y a la construccin sistemtica se les renda

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HISTORIA DE LA PSICOLOGA

ms homenajes en los discursos ceremoniales que en la prctica. Los estudiosos y los cientficos preferan
dedicarse a estudios tcnicos especializados. La segunda generacin de psiclogos trabaj para convertir la
psicologa en una ciencia natural autnoma libre de servidumbres respecto de la filosofa. Sin embargo, a
los filsofos y a los humanistas les incomod la intrusin de la ciencia en su terreno, y el Ministerio de Edu
cacin no dio prioridad alguna a convertir la psicologa en una ciencia puesto que no encajaba fcilmente
en la educacin profesional propia de los Bildungsbrger. La ciencia de la fisiologa perteneca a la medi
cina y estaba al servicio de los objetivos profesionales de sta. Otras ciencias, como la qumica y la fsica
(especialmente la primera), estaban al servicio del desarrollo de la industria alemana. La psicologa se ha
ba quedado hurfana, rechazada por la filosofa e incapaz de encontrar un hogar en ninguna otra parte.

Los valores alemanes: los Mandarines alemanes o Bildungsbrger


El historiador Fritz Ringer ( 1 969) ha establecido un paralelismo entre los lderes culturales de Alemania,
los Bildungsbrger, y los Mandarines de la China de Confucio. Los Mandarines eran una elite intelectual,
segn su propia definicin, basada en una profunda formacin en la cultura china, especialmente en poesa.
Un joven varn poda entrar a formar parte de esa elite aprobando una especie de oposiciones cuyas prue
bas no evaluaban sus aptitudes burocrticas o de gestin, sino su dominio de la cultura y la lengua. Los Man
darines valoraban la formacin acadmica en s misma y se enorgullecan de trabajar slo con la mente, no
con las manos, menospreciando el trabajo manual que tambin los Bildungsbrger despreciaban. Este n
fasis de los Mandarines en la formacin acadmica fren en China el desarrollo de la ciencia y la tecnolo
ga, igual que en Alemania fren el desarrollo de la psicologa aplicada.
Los Bildungsbrger se vean a s mismos como miembros cultos de una elite basada en una formacin
rigurosa en la cultura alemana. El autor ingls Matthew Arnold ( 1 822- 1 888) apunt: Lo que admiro de Ale
mania es que all, aunque tambin la Industrializacin est provocando nuevos y rpidos progresos, la Cul
tura, la nica y verdadera Cultura, es tambin una fuerza viva (citado por Smith, 1 997, p. 37 1 ). Adems,
los intelectuales alemanes se consideraban excepcionalmente capacitados para acceder a las formas ms al
tas de la educacin. Albert Schweitzer ( 1 875- 1 965), para explicar los logros de la teologa alemana, escri
bi en 1 906: Slo en el temperamento alemn pueden encontrarse los perfectos factores y condiciones de
pensamiento filosfico, visin crtica, visin histrica y sentimientos religiosos, sin los que la verdadera teo
loga es imposible (citado por Noll, 1 994, p. 35). Los valores de esta elite de los Mandarines influyeron
enormemente en la psicologa alemana, lo que hizo imposible exportar sus ideas, aunque no sus mtodos.
La distincin que hace el socilogo alemn Ferdinand Tinnies ( 1 855- 1 936) entre Gemeinschaft (co
munidad) y Gesellschaft (sociedad) nos abre una reveladora ventana al mundo mental de los Bildungsbr
ger. El concepto de Gemeinschaft representaba todo aquello que los Bildungsbrger valoraban y aprecia
ban, mientras que la Gesellschaft englobaba todo aquello que teman y odiaban (Harrington, 1 996).
El trmino Gemeinschaft se refera a una autntica comunidad de individuos que compartan la misma
lengua, cultura y races geogrficas segn los ideales de las polis de la antigua Grecia (vase el Cuadro 7. 1 ).
Debido a estos lazos comunes, una comunidad formaba una unidad orgnica, una nica raza o Volk. Una so
ciedad era simplemente una aglomeracin de individuos aislados a los que no una lazo alguno, a excepcin
de la ciudadana y un revestimiento superficial de modales civilizados. Las ciudades, especialmente las
ciudades nuevas como Berln, eran la viva imagen de las lacras de la sociedad. La poblacin de las ciudades
Cuadro 7.1

Gemeinschaft

Gesellschaft

Comunidad
Cultura
Organismo vivo
Rural
Vida y Tierra

Sociedad
Civilizacin
Agregado mecnico
Urbana
Mente y Razn

CAPTULO 7

La psicologa de la conciencia

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estaba constituida en su mayora por extranjeros, inmigrantes desarraigados por voluntad propia de sus lu
gares de origen para perseguir en solitario sus ambiciones, prioritariamente materiales.
Los cultos Bildungsbrger no rechazaban el pensamiento y la razn como tales. En lugar de ello, se
haban empapado del rechazo romntico y kantiano a la razn limitada y calculadora que vean en las ideas
de Newton o Hume. De hecho, para muchos mandarines alemanes, la ciencia newtoniana era enemiga del
bien, la verdad y la belleza porque conceba el universo como una simple mquina que carece de todo po
sible carcter refinado o espiritual, y cuyo movimiento puede calcularse matemticamente. La ciencia dio
origen a la industrializacin, y las mquinas y las fbricas ocuparon el lugar del ser humano y de sus cone
xiones orgnicas con la sangre y con la tierra. Adems, al estar compuestas por meras piezas aisladas, las
mquinas y las sociedades pueden caer en la anarqua y el caos (Burrow, 2000). La educacin de la Bildung
quera ser una educacin para la vida en una autntica comunidad. Tal y como escribi un autor socialista,
el objetivo de la Bildung era hacer crecer todas las semillas de uno mismo, pero al servicio del todo (ci
tado por Harrington, 1 996, p. 24).
Los valores de los Bildungsbrger tienen su origen en el romanticismo, el idealismo kantiano y la Con
tra-Ilustracin de Herder. Su deseo de totalidad tena sus races en la experiencia poltica y social de la Ale
mania del siglo XIX. Antes de 1 87 1 , Alemania era una idea, no un estado poltico como podan serlo Fran
cia o Gran Bretaa. Los pueblos de habla alemana estaban repartidos por toda Europa central, pero estos
alemanes vivan en estados pequeos, ms bien diminutos, casi feudales. El ms grande de todos ellos era
Prusia. El pueblo alemn aspiraba a la unificacin en una sola Alemania. Por este motivo valoraban tanto el
estudio de la cultura y la lengua alemanas, que de algn modo les unificaban, si no poltica, s espiritual
mente. Con Bismarck a la cabeza, Prusia recurri a la guerra para crear un imperio alemn que trajese la
unidad de la mayora de los pueblos alemanes, pero no consigui la unidad que los Bildungsbrger tanto
deseaban. Bismarck gobern su nuevo Reich, no con erudicin acadmica y cultura, sino con sangre y hie
rro. Irnicamente, los Bildungsbrger no eran Mandarines, segn se entenda el trmino en China, porque
no gobernaban Alemania como ellos haban esperado. Los catedrticos alemanes conseguan la libertad aca
dmica renunciando a sus ambiciones polticas. Al mismo tiempo, la industrializacin y la urbanizacin que
alimentaban la maquinaria de guerra de Prusia debilitaron los valores de la Gemeinschaft y amenazaban con
convertir el nuevo Reich alemn en una Gesellschaft que podra caer en el caos. El desarrollo econmico
amenazaba con derrocar la cultura alemana tradicional rural y reemplazarla por un panorama urbano, bur
gus e individualista. Reflejando el desprecio de los griegos por los intereses egostas, el poltico e indus
trial alemn Walther Rathenau ( 1 838- 1 9 1 6) escribi:
Todo ser pensante caminar con horror por las calles y ver las galeras comerciales, las tiendas, los almacenes ...
La mayor parte de lo que all se almacena y se vende, elegantemente colocado y despachado por atentos vende
dores, es horrible y sirve a degradantes vicios ... Es, en realidad, estpido, perjudicial, carente de valor... carente
de significado e intil (citado por Wiedienck, 1996, p. 5 16).

La aversin de los Bildungsbrger se deba en parte al carcter popular de esos productos. Ellos eran se
res pensantes guiados por ideales. Los clientes de las tiendas eran miembros de la clase productiva no pen
sante pero numerosa descrita por Platn en su Repblica, a los que guiaba slo la bsqueda utilitaria del placer.
La Primera Guerra Mundial llev a un punto lgido de exaltacin las esperanzas de unidad de los ale
manes, que quedaron, tras la derrota, hechas aicos. En 1 9 1 4 , el telogo e historiador Ernst Troeltsch ( 1 8651 923) expres el entusiasmo que despertaba en l y en sus compaeros el comienzo de la guerra, ya que sta
pareca conllevar la unidad nacional y el servicio al estado (a imagen de los griegos) que los Mandarines
tanto anhelaban:
La primera victoria que conseguimos, incluso anterior a las victorias en el campo de batalla, fue la victoria sobre
nosotros mismos .. . Una vida superior pareca revelrsenos. Cada uno de nosotros ... viva para el todo, y el todo
viva en cada uno de nosotros. Nuestro propio yo con sus intereses personales quedaba disuelto en la gran exis
tencia histrica de la nacin. La madre patria nos llama! Los partidos desaparecen... As, la elevacin moral del
pueblo precedi a la guerra; la verdad y la realidad de un poder espiritual y ms all de lo personal embargaba a
toda la nacin (citado por Harrington, 1996, p. 30).

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HISTORIA D E LA PSICOLOGA

Wundt comparta el entusiasmo de Troeltsch. l y sus compaeros patriotas de facistol escribieron


agresivos panfletos anti-ingleses y anti-americanos en los que ponan de manifiesto las diferencias existen
tes entre la comunidad alemana y las Sociedades ms occidentales. Ante todo, despreciaban a Norteam
rica por considerarla como el emblema de la Gesellschaft, una nacin compuesta por inmigrantes que ha
ban llegado all por motivos comerciales, que no compartan una cultura profunda ni el apego a una tierra
comn. Para Wundt y otros intelectuales alemanes, los norteamericanos y sus primos hermanos los ingle
ses eran, segn palabras de Werner Sombart, meros comerciantes que conceban la existencia del hom
bre sobre la faz de la tierra como una serie de transacciones comerciales que cada uno intenta que le resul
ten lo ms provechosas posible. Wundt los vilipendi a causa de su utilitarismo egosta, su materialismo>>,
su positivismo y su pragmatismo (Ringer, 1 969). Por otro lado, el ideal alemn era el hroe, un gue
rrero cuyos ideales eran sacrificio, lealtad, franqueza, respeto, coraje, religiosidad, caridad y buena dispo
sicin para la obediencia. El mayor valor para los anglo-americanos era el bienestar personal, mientras que
el de los alemanes era el sacrificio y el servicio a una totalidad superior.
Pero la Primera Guerra Mundial fue un desastre para Alemania y desencaden el caos que tanto teman
los alemanes. Tras la derrota en el campo de batalla, estallaron motines, revueltas y finalmente, la revolu
cin que reemplaz el Reich por una repblica gobernada no con sangre y hierro sino con votos. Pero la Re
pblica de Weimar vena indeleblemente marcada por su nacimiento en la derrota alemana en la Gran Gue
rra, por lo que los intelectuales alemanes nunca llegaron a apoyarla. Adems, en vez de unidad, la democracia
gener ms caos y un gobierno en manos de ciudadanos atomizados e irreflexivos divididos en facciones
polticas e incluso en ejrcitos privados de soldados descontentos, los Freikorps. Con tan frgiles cimien
tos, la Repblica de Weimar fracas y cay en 1 933, ao en el que fue reemplazada por la unidad totalita
ria de Hitler y los nazis: Ein Reich, Ein Volk, Ein Fhrer (un Imperio, un Pueblo, un Caudillo).
La psicologa alemana tom forma a partir de los valores de los Bildungsbrger. La psicologa, al ser
la ciencia ms directamente relacionada con la naturaleza humana, se debata entre su alianza con la cien
cia materialista, por un lado, y la esperanza alemana de que el ser humano no fuera slo cerebro, concien
cia y conducta, por el otro. Wundt fund la psicologa como ciencia dentro de la filosofa, pero, a medida
que fue avanzando su carrera, fue aadiendo lmites a lo que la psicologa poda hacer como ciencia natu
ral y dejando fuera del alcance de la psicologa experimental algunos logros exclusivamente humanos como
la cultura y el lenguaje, aspectos fundamentales de la Gemeinschaft. De igual modo, Wundt se debata en
tre la visin atomista de la conciencia, que pareca ms compatible con la ciencia, y la visin holista del uni
verso que comparta con los dems Mandarines. l defenda que la conciencia estaba compuesta de elementos,
pero que stos se unificaban en unidades ms grandes gracias a la capacidad de sntesis de la voluntad hu
mana. Los psiclogos alemanes de las dos generaciones siguientes se enfrentaron al conflicto entre los va
lores de los Mandarines y la vida moderna, la vida de la industria y la urbanizacin. La mayora de los psi
clogos queran trasladar ntegramente la psicologa al reino de las ciencias naturales y algunos queran que
se convirtiera en una disciplina aplicada. El poder de la filosofa y el gran valor que los Mandarines conce
dan a la educacin acadmica impedan que se alcanzaran esos objetivos. La vida moderna pareca tender
cada vez ms hacia las mquinas (la industrializacin) y el caos (la urbanizacin), lo que haca que cada vez
fuera ms difcil reconciliar los valores cientficos y los humansticos. No obstante, los psiclogos de la Ges
talt lo intentaron, asegurando encontrar en la naturaleza, en el cerebro y en la conciencia unidades organi
zadas o Gestalten que trascendan satisfactoriamente sus componentes elementales.

LA

PSICOLOGA DE LA CONCIENCIA DE WILHELM WUNDT


Wilhelm Wundt

(1832-1920)

Wilhelm Wundt fue el fundador de la psicologa como institucin. Sus ideas no eran especialmente origi
nales y no sobrevivieron ni a la segunda generacin de psiclogos alemanes. Utiliz el camino ya trazado a
travs de la fisiologa, aceptando el Camino de las Ideas de Descartes y Locke como base para convertir la

CAPTULO 7

La psicologa de la conciencia

217

psicologa en una ciencia convenientemente vinculada a la fisiologa. Sus innovaciones importantes fueron
ms sociales que intelectuales. Escribi un texto exhaustivo sobre psicologa fisiolgica que explicaba deta
lladamente el camino para llegar a la psicologa cientfica pasando por la fisiologa. Cre el primer laborato
rio de psicologa acadmicamente reconocido y fund la primera publicacin peridica de psicologa expe
rimental. En resumen, Wundt reform la psicologa, que hasta entonces era una empresa irregular acometida
en solitario por estudiosos aislados, para convertirla en una autntica comunidad cientfica (Danziger, 1 990).
Wilhelm Maximilian Wundt naci el 1 6 de agosto de 1 832 en Neckarau, Baden, Alemania. Era el cuar
to hijo de un pastor protestante, Maximilian Wundt, y su esposa, Marie Frederike, y naci dentro de la eli
te intelectual de los Mandarines. Muchos de sus antepasados, de ambas ramas familiares, haban sido inte
lectuales, cientficos, catedrticos, funcionarios estatales y mdicos. A la edad de 1 3 aos, Wundt comenz
su andadura educativa en un gymnasium catlico. No le gustaba este centro y, despus de suspender, fue tras
ladado a otro en Heidelberg, donde se gradu en 1 85 1 . Wundt decidi dedicarse a la medicina y, tras un co
mienzo mediocre, decidi aplicarse en sus estudios, logrando excelentes resultados. Su inters cientfico se
inclinaba hacia la investigacin fisiolgica. Se doctor con summa cum laude en 1 855 y, tras estudiar con
el fisilogo Johannes Mller, recibi en 1 85 7 el segundo doctorado que exigan las universidades alemanas
para obtener la licencia necesaria para impartir clases en la universidad. Sus primeras clases de fisiologa
experimental las imparti a cuatro estudiantes en el apartamento de su madre, en Heidelberg.
Wundt solicit un puesto de ayudante para trabajar con Hermann von Helmholtz, a quien admiraba. A
pesar de ello nunca mantuvieron posturas tericas muy cercanas y Wundt termin rechazando el materia
lismo de Helmholtz. En esa poca, 1 862, Wundt imparti su primer curso sobre La psicologa como cien
cia natural, y comenzaron a aparecer sus primeros escritos importantes. Durante su estancia en Heidelberg
se esforz en progresar en el escalafn acadmico, lo que compagin con algunos escarceos en la poltica,
por primera y ltima vez, como socialista idealista. Se cas en 1 872 y continu publicando su obra. En 1 873
y 1 874 concretamente public la primera edicin de su obra ms importante, Grundzge der Physiologis
chen Psychologie [Fundamentos de psicologa fisiolgica]. Esta obra, en sus distintas ediciones, presenta
ba los principios centrales de su psicologa experimental y entusiasm a los defensores de la psicologa cien
tfica de todo el mundo.
Tras pasar un ao de espera en Zurich, Wundt recibi una ctedra de filosofa en Leipzig, donde im
parti clases desde 1 875 hasta 1 9 1 7. All ya consigui cierto grado de independencia para la psicologa al
fundar su Instituto Psicolgico. Lo inaugur como instituto privado en 1 879 y, hasta 1 8 8 1 , lo financi con
dinero de su propio bolsillo. En 1 885 fue finalmente reconocido por la universidad y apareci en el boletn
de informacin acadmica. En un principio slo contaba con una habitacin, pero se fue ampliando a lo lar
go de los aos. En 1 897 fue trasladado a un edificio propio, diseado ad hoc, que fue destruido durante la
Segunda Guerra Mundial. Durante sus aos en Leipzig, Wundt mantuvo un excelente nivel de rendimiento:
supervis al menos 200 tesis doctorales, imparti clases a ms de 24.000 alumnos, escribi y revis vol
menes y volmenes, adems de dirigir y escribir artculos para la publicacin peridica que haba fundado,
Philosophische Studien [Estudios de Filosofa] (ms tarde, Psychologische Studien [Estudios de Psicologa]).
En 1 900 acometi una inmensa tarea: la publicacin de su obra Volkerpsychologie [Psicologa de los
pueblos], que termin en 1 920, el ao de su muerte. En esta obra, Wundt desarroll lo que l consideraba la
otra mitad de la psicologa, el estudio del individuo en la sociedad, como opuesto al estudio del individuo
en el laboratorio. Wundt continu trabajando hasta el final, y su ltimo proyecto fueron sus memorias, Er
lebtes und Erkanntes [Vivido y conocido], que termin tan slo unos das antes de morir, el 3 1 de agosto de
1 920, a la edad de 88 aos.

La psicologa de Wundt
La psicologa como ciencia: el camino a travs de lafisiologa
En la obra donde el autor defini por primera vez la psicologa cientfica, Fundamentos de psicologa
fisiolgica ( 1 873), Wundt proclam una alianza entre dos ciencias. La primera de ellas era la fisiologa,
que nos informa acerca de los fenmenos de la vida que percibimos por nuestros sentidos externos. La

218

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

segunda, la psicologa, en la que el individuo se mira a s mismo desde dentro. El resultado de dicha alian
za era constituir una nueva ciencia, la psicologa fisiolgica, cuyas tareas eran:
primero, investigar aquellos procesos vitales [la conciencia] que, a medio camino entre la experiencia interna y
externa, requieren de la aplicacin simultnea de ambos mtodos de observacin, el externo y el interno. Segun
do, arrojar luz sobre todos los procesos vitales desde los puntos de vista conseguidos por las investigaciones en
esta rea y, de esta manera, quizs, contribuir a una comprensin total de la existencia humana. [Esta nueva cien
cia] comienza con los procesos fisiolgicos y pretende demostrar cmo influyen stos en el mbito de la observa
cin interna ... El nombre de psicologa fisiolgica... indica que la psicologa es el verdadero tema de nuestra cien
cia ... Si uno desea poner el acento en sus caractersticas metodolgicas, se podra denominar a nuestra ciencia
psicologa experimental, para distinguirla de la habitual ciencia de la mente basada exclusivamente en la intros
peccin (1873, pp. 157-158).

Aqu vemos cmo Wundt transforma el Camino de las Ideas de Descartes y Locke, que hasta entonces
era una filosofa especulativa, en una ciencia. Descriptivamente, la psicologa se basaba en la observacin
introspectiva del mundo de las ideas para intentar aislar y definir los elementos mentales (de los que se com
ponen las ideas complejas) y los procesos mentales (que integran esos elementos en los objetos coherentes
y con sentido de la experiencia ingenua). Estos elementos y procesos tendran que vincularse luego a sus
sustratos fisiolgicos.
La alianza que propona Wundt era algo ms que un plan de investigacin y la culminacin de las ideas
de mdicos y filsofos durante siglos. Proporcionaba tambin una estrategia para que su disciplina se hi
ciera un hueco en el mundo acadmico, desempeando varias funciones importantes en la lucha por la su
pervivencia de la psicologa. Las primeras funciones tenan que ver con la metodologa, tanto a nivel gene
ral como especfico. Aunque en la poca de Wundt el trmino fisiologa ya empezaba a adquirir el significado
biolgico que tiene hoy en da, todava tena otro significado diferente y ms amplio. Fisiologa y fsica tie
nen la misma raz griega, physis, y en el siglo XIX el trmino fisiologa se utilizaba normalmente para refe
rirse simplemente a un enfoque experimental. Ms concretamente, en el caso de la psicologa se adoptaron
instrumentos y tcnicas de la fisiologa (como la medicin del tiempo de reaccin) y utilizaron en los labo
ratorios de psicologa. Dada la importancia del componente metodolgico presente en esta combinacin,
Wundt tambin llam a la psicologa fisiolgica psicologa experimental.
En el pasaje citado previamente, Wundt hablaba de un segundo conjunto de funciones de la alianza en
tre fisiologa y psicologa. En un plano filosfico, la alianza contribuy a que la psicologa entrara a formar
parte de la concepcin cientfico-naturalista del mundo que estaba surgiendo agresivamente en aquel mo
mento. Tradicionalmente, psicologa significaba estudio del alma, psych-lgos. Pero el alma sobrenatu
ral no tena cabida en la ciencia naturalista y, por lo tanto, pretender continuar el camino de la psicologa se
gn las pautas tradicionales sera excluirla de la ciencia por incurrir en un dualismo anticientfico. Al insistir,
por el contrario, en que el sistema nervioso era la base de todos los fenmenos mentales, y al definir la psi
cologa como la investigacin de las condiciones fisiolgicas de los sucesos conscientes, la nueva discipli
na de la psicologa fisiolgica poda constituirse como ciencia. Por ejemplo, el proceso mental ms impor
tante de la psicologa de Wundt era la apercepcin y el autor propuso la existencia de un centro de la
apercepcin en el cerebro. Adems, los psiclogos podan tomar prestados los conceptos fisiolgicos es
tablecidos, como por ejemplo los de excitacin e inhibicin nerviosa, para utilizarlos en las teoras psicol
gicas.
La creacin de la psicologa fisiolgica abri la posibilidad terica del reduccionismo, que consista no
slo en tomar prestados los conceptos fisiolgicos para fines psicolgicos, sino en explicar los sucesos men
tales y conductuales en funcin de sus causas fisiolgicas. Un ejemplo moderno que pueda resultamos ms
familiar es el de la causa de la depresin crnica, que es un trastorno de los niveles de determinados neuro
transmisores en el cerebro y no la existencia de conflictos psicolgicos reprimidos. En un principio, a los
tres principales fundadores de la psicologa -Wundt, Freud y James- les atrajo la idea de abandonar to
das las teoras psicolgicas a favor de una explicacin de la conciencia que la definira como el producto
de causas nerviosas, sin reconocer la existencia de un nivel inconsciente que actuara como mediador de los

CAPTULO 7

La psicologa de la conciencia

219

procesos psicolgicos. Finalmente, los tres terminaron rechazando esta concepcin reduccionista porque con
sideraron que la reduccin poda terminar en sustitucin (vase el Captulo 1 ). Wundt se fue apartando len
tamente de la reduccin; el entusiasmo de Freud por ese mismo enfoque se apag enseguida; James luch
fuertemente con l y termin renunciando a la psicologa y dedicndose a la filosofa. No obstante, el re
duccionismo continu presente en las siguientes generaciones de psiclogos, oculto durante algunos pero
dos pero sin llegar nunca a extinguirse. En la actualidad, ha recobrado su vigor reafirmndose nuevamente
en el campo de la neurociencia cognitiva.
La ltima funcin de la alianza entre la fisiologa y la psicologa que propona Wundt consista en pro
piciar un movimiento tctico en la poltica acadmica de la Alemania del siglo XIX. La fisiologa era la dis
ciplina cientfica ms recientemente implantada. Los profesionales de la misma, como Hermano van Helm
holtz, con el que estudi Wundt, se contaban entre los cientficos ms adelantados del mundo, y el rpido
progreso de la disciplina le proporcion un enorme prestigio. Para un acadmico ambicioso como Wundt,
mximo representante de un nuevo campo de estudio en busca de fondos, espacio y estudiantes, la alianza
con la fisiologa era un medio de ganar respetabilidad (Ben-David & Collins, 1 966).
Los dos sistemas psicolgicos de Wundt: Heidelberg y Leipzig
La concepcin de la psicologa. A diferencia del elevado grado de especializacin que se espera de
los catedrticos actuales, los Mandarines del siglo XIX, cuyo objetivo era la Bildung, se esforzaban por coor
dinar las ideas de diferentes disciplinas y combinarlas en un nico esquema global de la vida del ser huma
no. James (1875) los denominaba Titanes que escalan hacia el cielo. Podemos apreciar en Wundt esa di
mensin titnica cuando, en el inicio de la edicin de 1873 de su obra Fundamentos de psicologa fisiolgica,
ofrece la esperanza de que la psicologa fisiolgica transmita una comprensin total de la existencia del ser
humano (p. 1 58).
Como buen Mandarn, Wundt fue perseverante en su voluntad de sistema (Woodward, 1 982) y con
cibi la psicologa como tan slo uno de los componentes del gran esquema del conocimiento humano. Aun
que las personalidades de Wundt y Freud eran, en otros aspectos, tan diferentes como la noche y el da, am
bos compartan un rasgo imprescindible en un fundador de un sistema general de pensamiento: ambos eran
erizos ambiciosos' . Freud, como veremos despus, se consideraba un conquistador, y James apunt que Wundt
pretende convertirse en una especie de Napolen de la mente. Durante un siglo, Freud consigui conquistar
el mundo en nombre de algunas ideas notables. Wundt, sin embargo, no pareca contar con un tema central.
James dijo de l que era un Napolen sin genio y sin una idea central que, si es derrotado, deja toda la es
tructura en ruinas . . . Si se corta [su sistema] en pedazos como a un gusano, cada trozo se arrastrar; no exis
te un noeud vital [nudo vital] en toda su mdula oblonga, as que no se le puede matar de una sola vez (ci
tado por van Hoom y Verhave, 1 980, p. 72).
Wundt ofreci al mundo dos sistemas de psicologa distintos. El primero de ellos lo formul en Hei
delberg, pero lo repudi despus como Un pecado juvenil (citado por van Hoom y Verhave, 1 980, p. 78),
igual que Freud repudi e intent eliminar su primer Proyecto de una psicologa para neurlogos. El se
gundo programa de Wundt, propuesto en Leipzig, fue cambiando significativamente a lo largo de los aos
(Diamond, 1 980; Graumann, 1 980; Richards, 1 980; van Hoom y Verhave, 1 980; vase tambin B lumenthal,
1 980a, 1 980b, 1 986a; Danziger, 1 980a, 1 980b).
Lo que permaneci constante fue la tradicional definicin de psicologa de Wundt como estudio de la
mente y de las leyes que la gobiernan, pero sus supuestos sobre la mente, as como los mtodos utilizados
para investigarla, cambiaron radicalmente. En su programa de Heidelberg, Wundt conceba la psicologa como
una ciencia natural. Hacindose eco de las ideas de John Stuart Mili, Wundt escribi que la mente poda tras
ladarse al mbito de las ciencias naturales con un mtodo experimental: Lo nico que ha hecho posible el
progreso en las ciencias naturales ha sido la experimentacin; apliquemos pues la experimentacin a la

1 Segn Berlin

(I954), los intelectuales se dividen en dos tipos: erizos y zorros.

Los erizos son aquellos que, como Platn o Descartes.

crean sistemas y cuyo pensamiento se gua por una visin general. Los zorros reflexionan muy inteligentemente sobre mltiples con
ceptos pero no siguen una nica visin global; Scrates era un zorro.

220

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

naturaleza de la mente (citado por van Hoorn y Verhave, 1 980, p. 86). En su primera definicin de psico
loga, Wundt no identificaba la mente con la conciencia como hizo despus. El objetivo de la experimenta
cin era reunir los datos necesarios para realizar ciertas inferencias sobre los procesos inconscientes: La
experimentacin es el principal medio con que se cuenta en psicologa para llegar desde los hechos de la
conciencia hasta los procesos que, en el fondo oscuro de nuestra mente, preparan la vida consciente (cita
do por Graumann, 1 980, p. 37).
A pesar de ello, Wundt fue solicitado en Leipzig como filsofo, para pronunciar conferencias sobre fi
losofa, para elaborar un sistema filosfico, y para desarrollar la psicologa como parte de la filosofa. En el
sistema universitario de la Alemania de los Mandarines, la filosofa segua ocupando un lugar predominan
te y Wundt tena que encontrar un nuevo lugar para la psicologa dentro del esquema mandarn del conoci
miento. Inspirados por Herder y Vico, los intelectuales alemanes solan distinguir entre Naturwissenschaft
y Geisteswissenschaft. Naturwissenschaft se traduce directamente como ciencia natural, el estudio del mun
do fsico y la bsqueda de las leyes que lo rigen. Geisteswissenschaft es un concepto ms complicado. Su
traduccin literal sera ciencia del espritu (Geist significa espritu), pero se utilizaba para referirse al es
tudio del mundo del ser humano creado por la historia de la humanidad y la bsqueda de las leyes que ri
gen la vida, el desarrollo y la historia del ser humano.
Segn el concepto medieval neoplatnico del universo, el ser humano, mitad animal corpreo y mitad
alma divina, se encuentra a medio camino entre el mundo material y el espiritual. Segn Vico, Herder y sus
seguidores, el ser humano ocupa un lugar similar al que acabamos de definir: a medio camino entre el mun
do material y el mundo social. En ambos casos, el cuerpo humano y las funciones elementales de la mente
que los humanos comparten con los animales pertenecen al mundo de la materia y las ciencias naturales, y
las funciones superiores de la mente del ser humano -el alma para los cristianos y los procesos mentales
superiores para la psicologa cientfica- pertenecen al mundo del Geist y las Geisteswissenschaften. As,
la psicologa constituye . . . la transicin de la Naturwissenschaft a las Geisteswissenschaften. Los mto
dos experimentales de la psicologa fisiolgica, que estudian los aspectos de la conciencia ms prximos a
las sensaciones y a las respuestas motoras, conducen a un enfoque que est relacionado con la metodolo
ga de las ciencias fsicas. Por otro lado, por encima de estos fenmenos elementales estn los procesos
mentales superiores, que son la verdadera fuerza motriz de la historia y de la sociedad. As, stos requieren
un anlisis cientfico que se asemeja al de las Geisteswissenschaften (Wundt, citado por van Hoorn y Ver
have, 1 980, p. 93).
A lo largo de los aos, el programa de Leipzig fue cambiando. Solomon Diamond ha traducido al in
gls los pasajes iniciales de la obra Fundamentos de psicologa fisiolgica de Wundt, desde su primera edi
cin de 1 873 hasta la ltima de 1 908- 1 9 1 1 . Edicin tras edicin, la alianza establecida por Wundt entre la
fisiologa y la psicologa se va debilitando. En las primeras versiones, la psicologa estaba vinculada a la fi
siologa, como ya hemos visto, tanto en lo reduccionista como en lo metodolgico. Era de esperar que los
estudios sobre el sistema nervioso aclararan las dudas sobre la naturaleza de la conciencia humana; pero en
la cuarta edicin de 1 893 slo se conservaba el vnculo metodolgico, y la psicologa fisiolgica haba pa
sado a ser slo psicologa experimental (Wundt, 1 873, 1 896, 1 907- 1 908). Al igual que Freud y James, Wundt
se fue alejando de su visin de la psicologa como simple rama de la fisiologa.
Irnicamente, aunque el propio Wundt lleg a rechazar su sistema de Heidelberg por considerarlo un
error de juventud, los estudiantes y lectores de su obra en todo el mundo adoptaron su definicin de la psi
cologa como ciencia natural autnoma. El sistema de Leipzig desarrollado por Wundt, vinculado a la pe
culiar concepcin de los Mandarines alemanes acerca del mundo, la mente y la educacin, demostr ser un
autntico fracaso histrico.
Mtodos de investigacin para la psicologa. Wundt defini con suma atencin los nuevos mto
dos sobre los que deba erigirse la psicologa cientfica. El mtodo predominante era la introspeccin, pero
una nueva forma de introspeccin controlada experimentalmente y basada en el modelo de Fechner. La psi
cologa filosfica a la antigua usanza haba recurrido a la introspeccin de sillm> para revelar el conteni
do y el funcionamiento de la mente, pero esta introspeccin haba terminado siendo rechazada por algunos

CAPTULO 7

La psicologa de la conciencia

221

cientficos y filsofos que l a consideraban subjetiva y poco fiable. Wundt estaba d e acuerdo con esas crti
cas a la introspeccin, ya que reconoca que una ciencia de la conciencia slo poda erigirse sobre resulta
dos objetivos y replicables basados en unas condiciones estandarizadas susceptibles de repeticin y varia
cin sistemtica (Wundt, 1907- 1 908). Precisamente para lograr tales objetivos, introdujo tcnicas fisiolgicas
--es decir, experimentales- en el reino hasta entonces filosfico de la psicologa.
Wundt distingua entre dos procedimientos de observacin psicolgica (bautizados con dos trminos
alemanes distintos que, desgraciadamente, han solido recibir una misma traduccin, introspeccin, dan
do lugar a prrafos en los que Wundt condena la introspeccin y al mismo tiempo la recomienda como m
todo fundamental de la psicologa) (Blumenthal, 1 980a, 1 980b, 1 986a). La Innere Wah rnehmung o per
cepcin interna se refera al mtodo precientfico y subjetivo de la introspeccin de silln tal como la
practicaban, por ejemplo, Descartes o Locke. Este tipo de introspeccin se lleva a cabo de manera asiste\ mtica y sin control, por lo que no se puede esperar que arroje resultados tiles para la psicologa cientfi
ca. Por otro lado, la Experimentelle Selbstbeobachtung o auto-observacin experimental se utilizaba para
designar una forma de introspeccin cientficamente vlida en la que los observadores son expuestos a
situaciones estandarizadas repetibles y se les pide que describan la experiencia resultante. El experimenta
dor prepara la situacin y recopila la informacin que le transmite el observador acerca de lo que encuentra
en su conciencia, exactamente igual que el ayudante de un astrnomo podra apuntar las observaciones re
alizadas por el astrnomo que estudia Jpiter mirando a travs de su telescopio.
La base y los lmites de la introspeccin experimental cambiaron a medida que la definicin sistem
tica de psicologa de Wundt se iba modificando. En sus aos de Heidelberg, cuando Wundt crea en los pro
cesos psicolgicos inconscientes, se rechazaba la introspeccin tradicional porque se limitaba a la observa
cin de la conciencia y, por definicin, no poda revelar el funcionamiento del inconsciente. Wundt mantena
que una experimentacin cuidadosa podra revelar fenmenos de los que podra inferirse el funcionamien
to de determinados procesos mentales inconscientes. Durante este perodo, Wundt asign al mtodo intros
pectivo un mbito de aplicacin ms amplio que el que le asignara ms adelante. En sus aos de Heidel
berg, Wundt afirm que es un mero prejuicio considerarlo como un vano intento de penetrar en el reino
de los procesos mentales superiores por medio de mtodos experimentales (citado por van Hoorn y Ver
have, 1 9 80).
Ms tarde, cuando Wundt pas a rechazar la existencia del inconsciente, valor la experimentacin como
el mtodo que permita recrear una misma experiencia para diferentes observadores o para un mismo ob
servador en varios momentos diferentes. Este nfasis en la duplicacin exacta de las experiencias haca que
el mundo de la introspeccin experimental se limitara estrictamente a los procesos mentales ms simples,
por lo que, como era de esperar, Wundt excluy de la psicologa fisiolgica el estudio de los procesos men
tales superiores y adopt as una postura radicalmente opuesta a la que l mismo haba mantenido en Hei
delberg. Las restricciones de Leipzig sobre la introspeccin coincidan tambin con el idealismo kantiano.
Kant situaba al Yo Trascendental fuera de toda experiencia posible, restringiendo la introspeccin, tal y como
ahora haca Wundt, a los aspectos ms superficiales de la mente: la experiencia consciente inmediata.
Adems de la introspeccin experimental, Wundt admita otros mtodos de investigacin psicolgica.
El mtodo de la introspeccin experimental se limitaba, por definicin, al estudio de las mentes normales
de seres humanos adultos, es decir, las mentes de los observadores experimentales. Los otros mtodos que
reconoca Wundt eran los mtodos vergleichend-psychologische (comparado-psicolgico) e historisch
psychologische (histrico-psicolgico) (van Hoorn y Verhave, 1 980). Ambos mtodos implicaban el estu
dio de las diferencias mentales. El mtodo comparado se aplicaba al estudio de la conciencia en los anima
les, los nios y los perturbados . El mtodo histrico se aplicaba al estudio de las diferencias mentales
determinadas por la raza y la nacionalidad (citado por van Hoorn y Verhave, 1 980). La relacin entre los
estudios de la conciencia normal adulta, la animal, la que presenta trastornos y la histricamente condicio
nada fue cambiando a lo largo de los aos (van Hoorn y Verhave, 1 980), pero el cambio ms amplio fue la
importancia concedida por Wundt al mtodo histrico o psicologa de los pueblos.
Wundt siempre crey, como Freud, en la ley biogentica, segn la cual el desarrollo del individuo re
produca la evolucin de las especies. De acuerdo con esta idea, Wundt defenda que la mejor manera de

222

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

elaborar una teora sobre el desarrollo psicolgico de los individuos era estudiar el desarrollo histrico del
gnero humano. En su primer programa de psicologa, el mtodo histrico se presentaba como un comple
mento al mtodo principal de la psicologa, la introspeccin experimental. Sin embargo, cuando Wundt de
volvi a la psicologa su puesto como disciplina fundamental entre la Naturwissenschaft y la Geisteswis
senschaft, el mtodo histrico se equipar al mtodo experimental. El mtodo experimental se orientaba hacia
la Naturwissenschaft, ya que se aplicaba a los aspectos ms estrictamente fisiolgicos de la mente; el m
todo histrico se orientaba a la Geisteswissenschaft y se aplicaba a los procesos internos de la creatividad
mental revelados a lo largo de la historia, especialmente a travs de la lengua, el mito y la costumbre. As,
cuando Wundt elimin la introspeccin experimental del estudio de los procesos mentales superiores --de
acuerdo con la filosofa alemana de ms influencia, el idealismo kantiano, que negaba que el ser humano
tuviera acceso al Yo Trascendental- la sustituy por el mtodo histrico de la Psicologa de los pueblos .
Juntos, el mtodo experimental y la psicologa de los pueblos constituiran una psicologa completa, aun
que sta no fuera completamente cientfico-natural.

El trabajo de Wundt
Para ilustrar la naturaleza de la psicologa de Wundt, consideraremos dos temas abordados en las dos ramas
de la misma. El primero aplica el mtodo experimental de la psicologa fisiolgica a una antigua pregunta
de la psicologa filosfica: Cuntas ideas puede contener la conciencia en un momento dado? El segundo
aplica el mtodo de la Psicologa de los pueblos a la pregunta de cmo crean y entienden oraciones Jos se
res humanos.
La psicologafisiolgica
Una vez que se acepta el Camino de las Ideas de Descartes, se plantea naturalmente la pregunta:
Cuntas ideas puede contener la mente al mismo tiempo? La introspeccin filosfica tradicional, segn
Wundt, no ofreca ninguna respuesta fiable. Sin un control experimental, intentar averiguar a travs de la in
trospeccin el nmero de ideas que hay en nuestra mente es intil, porque su contenido vara de un momento
a otro y tenemos que basarnos en recuerdos falibles para darnos los hechos de que informa la introspeccin.

Un taquistoscoplo similar al que utilizaba Wundt en sus experimentos de percepcin de letras. El estmulo que
se Iba a utilizar estaba escrito en una tarjeta que se colocaba en el rectngulo de la parte inferior del
aparato. Un sistema de pesas y cubiertas se utilizaba para ocultar. exponer y de nuevo ocultar el estmulo al
observador. Este taquistoscopio se construy en la Columbia University, de Nueva York.

CAPTULO 7

La psicologa de la conciencia

223

Se necesitaba un experimento que complementara y perfeccionara la introspeccin, y que proporcio


nara resultados cuantitativos. A continuacin, presentamos una versin actualizada y simplificada del ex
perimento de Wundt. Imagine que est mirando la pantalla de un ordenador. Por un instante, aproximada
mente 0,09 segundos, aparece un estmulo en la pantalla. El estmulo consiste en cuatro columnas de cuatro
filas de letras elegidas al azar. La tarea consiste en recordar tantas letras como le sea posible. Lo que usted
recuerda constituye una medida de cuntas ideas simples se pueden captar en un instante y, por lo tanto, pue
de aportar una respuesta a la pregunta original. Wundt repar en que los observadores que no tenan prcti
ca en el experimento podan recordar unas cuatro letras, y los que tenan experiencia hasta seis, pero no ms.
Estas cifras coinciden con los resultados de experimentos ms modernos acerca de la capacidad de la me
moria operativa o de trabajo.
En este experimento se pueden observar otros dos fenmenos importantes. El primero tiene que ver con
que las letras se presenten en series al azar, como en el experimento anterior, o agrupadas formando pala
bras. Imagine un experimento en el que cada lnea de cuatro letras forma una palabra -por ejemplo, obra,
idea , sala, todo-. En estas condiciones, probablemente se podran recordar las cuatro palabras, o al menos
tres de ellas, es decir, un total de entre 1 2 y 1 6 letras.
De igual modo, podra leer rpidamente y recordar la palabra introspectivamente, de 1 8 letras. Las
letras como elementos aislados ocupan rpidamente una gran cantidad de espacio en la conciencia, por lo
que slo se pueden percibir a la vez entre cuatro y seis. En cambio, si dichos elementos estn organizados,
se podran captar muchos ms. En trminos de Wundt, los elementos-letras son sintetizados por la apercep
cin en un todo ms amplio que el individuo entiende como una idea compleja lo capta como un elemento
nuevo. En los debates en torno a la psicologa de la Gestalt, los experimentos acerca de la diferencia en el
nmero de letras recordado cuando stas se presentan en series al azar o en palabras desempearon una fun
cin muy importante. Los psiclogos estadounidenses, en consonancia con el empirismo britnico, expli
caban la superioridad de las series organizadas en palabras como resultado de la asociacin. Una palabra
como casa se ha percibido tan frecuentemente que las letras que la componen han llegado a asociarse en
una unidad funcional. Los defensores de la psicologa de la Gestalt mantenan que la palabra casa es un
todo con significado en s mismo, y que la mente lo percibe como tal. Wundt adopt una postura interme
dia, coherente con el idealismo kantiano: que casa es un todo significativo, pero que son las capacidades
organizativas de la mente las que imponen la totalidad a los elementos.
El segundo resultado importante que los experimentos de Wundt ponan de manifiesto se refera a la
percepcin de letras que los observadores no nombraban. Los observadores afirmaban haber percibido cla
ra y distintamente algunas letras -las que eran capaces de nombrar-, pero que su percepcin de otras era
dbil y difusa. Al parecer la conciencia era un ancho campo poblado de elementos ideacionales. Un rea de
ese campo cae dentro del foco de atencin y las ideas que se encuentran en ella son claramente percibidas,
mientras que los elementos que quedan fuera de la misma slo se perciben levemente y no pueden llegar a
identificarse. El foco de la conciencia est donde acta la apercepcin, avivando los estmulos para conver
tirlos en estmulos que se ven con claridad y distincin. Los que quedan fuera del foco de la apercepcin
apenas son aprehendidos y no se ven claramente.
La apercepcin era especialmente importante en el sistema de Wundt. No slo era responsable de la
sntesis activa de los elementos en totalidades, sino que tambin explicaba las actividades mentales supe
riores del anlisis (que ponen de manifiesto las partes de un todo) y del juicio. Tambin era responsable de
las actividades de relacionar y comparar, que son formas ms simples de sntesis y de anlisis. La apercep
cin era la base de todas las formas superiores del pensamiento, como el razonamiento y el uso del lengua
je, y desempeaba una funcin central en la psicologa de Wundt, tanto en su rama individual como en la
social.
La importancia que conceda Wundt a la apercepcin revela la naturaleza voluntarista de su sistema. Si
para l ni la mente ni el yo se referan a una sustancia especial, a qu atribua nuestro sentido del yo? La
respuesta reside en el sentimiento subjetivo de la unidad de la experiencia. La apercepcin es un acto de la
voluntad con el que controlamos y damos unidad sinttica a nuestra mente. Los sentimientos de actividad,
control y unidad definan al yo. En la lnea de Kant, Wundt escribi ( 1 896, p. 234): Lo que denominamos

224

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

nuestro "yo" es simplemente la unidad de la volicin ms el control universal de nuestra vida mental que la
hace posible.
Wundt tambin estudi los sentimientos y las emociones, porque constituyen una parte evidente de nues
tra experiencia consciente. En numerosas ocasiones utiliz sentimientos observados por introspeccin como
indicios de los procesos que tenan lugar en la mente en un momento determinado. Crea que la apercep
cin, por ejemplo, se caracterizaba por una sensacin de esfuerzo mental. Wundt propuso que los sentimientos
podan definirse segn tres dimensiones: placer frente a desagrado, activacin alta frente a activacin baja,
y atencin concentrada frente a atencin relajada. Realiz una larga serie de estudios diseados para esta
blecer una base fisiolgica para cada una de estas dimensiones, pero los resultados no fueron concluyentes
y en otros laboratorios se obtuvieron resultados contradictorios. Sin embargo, algunos modernos anlisis fac
toriales del afecto han llegado a sistemas tridimensionales similares (Blumenthal, 1 975). Wundt insista en
la capacidad activa de sntesis que tiene la apercepcin, pero reconoca tambin la existencia de procesos
pasivos que l clasificaba en trminos de diversas formas de asociacin o apercepcin pasiva)). Existan,
por ejemplo, asimilaciones en las que una sensacin actual se asocia a un elemento ms antiguo. Cuando
uno mira una silla, sabe inmediatamente por asimilacin de qu objeto se trata, ya que la imagen de la silla
percibida se asocia inmediatamente con el elemento universal ms antiguo silla. El reconocimiento es una
forma de asimilacin que se da en dos fases: un sentimiento vago de familiaridad seguido del reconocimiento
propiamente dicho. Por otro lado, el recuerdo para Wundt, como para algunos psiclogos contemporneos,
era un acto de reconstruccin ms que una reactivacin de elementos antiguos. Uno no puede volver a ex
perimentar un suceso anterior, porque las ideas no son permanentes, pero s puede reconstruirlo a partir de
indicios actuales y de ciertas reglas generales.
Por ltimo, Wundt estudi los estados anormales de conciencia. Se ocup de las alucinaciones, la de
presin, la hipnosis y los sueos. El gran psiquiatra Emil Kraepelin ( 1 856- 1 926) estudi con Wundt y de
cidi revolucionar la psiquiatra elaborando diagnsticos con una base cientfica (vase el Captulo 6). Sus
primeros estudios fueron sobre lo que l denominaba dementia praecox (demencia precoz), que despus se
denominara esquizofrenia. Se percibe en su obra la influencia de la teora de Wundt sobre la enfermedad,
segn la cual la esquizofrenia implica el colapso de los procesos de atencin. El paciente esquizofrnico pier
de el control aperceptivo del pensamiento caracterstico de la conciencia normal y se somete en su lugar a
los procesos asociativos pasivos. De esta manera, su pensamiento se convierte en una mera sucesin de aso
ciaciones, en vez de ser una serie de procesos coordinados y dirigidos por la volicin. Esta teora ha vuelto
a cobrar fuerza en la actualidad.
La psicologa de los p ueblos
Especialmente durante el desarrollo de su sistema de Leipzig, Wundt defendi que la psicologa expe
rimental del individuo no poda constituir una psicologa completa, y elev el mtodo comparado-histrico
al mismo nivel que el mtodo experimental. La mente de los individuos vivos es el producto de una larga
trayectoria de desarrollo de las especies, trayectoria que los individuos desconocen. Por ello, segn Wundt,
debemos recurrir al estudio de la historia para comprender el desarrollo de la mente. El estudio de los ani
males y los nios se ve limitado por su incapacidad para la introspeccin. La historia ampla el campo de la
conciencia individual. Concretamente, la variedad de culturas es un claro reflejo de las distintas fases de la
evolucin mental y cultural del ser humano, desde las tribus primitivas hasta los estados-nacin civilizados.
El trmino psicologa de los pueblos, por lo tanto, se refiere al estudio de los productos de la vida colectiva
--especialmente, el lenguaje, el mito y la costumbre- que constituyen indicios de las operaciones supe
riores de la mente. Wundt afirmaba que la psicologa experimental slo penetra en la superficie de la men
te, mientras que la psicologa de los pueblos profundiza mucho ms en ella, hasta llegar al Yo Trascendental.
En los intelectuales alemanes del siglo XIX era habitual el nfasis en el desarrollo histrico, que haban
heredado de Vico y Herder. Desde su punto de vista, todo individuo nace de su cultura natal, con la que tie
ne una relacin orgnica. Adems, las culturas tienen historias complejas que determinan sus formas y con
tenidos. Por lo tanto, se tenda a creer que la historia se poda utilizar como mtodo para llegar a compren
der la psicologa humana y las mentalidades de los diferentes grupos tnicos (Burrow, 2000).

CAPTULO 7

225

La psicologa de la conciencia

Los comentarios de Wundt sobre los mitos y las costumbres eran tpicos de su poca. Conceba la his
toria como una sucesin de fases, desde las tribus primitivas, pasando por una poca de hroes y la forma
cin de los estados hasta culminar en un mundo-estado basado en el concepto de la humanidad como un todo.
Muchos estudiosos del siglo XIX crean que las sociedades que existan en ese momento, con sus diferentes
niveles de desarro llo econmico, reflejaban el desarrollo histrico de la humanidad. Viajar en el espacio geo
grfico, de cultura en cultura, era tambin viajar en el tiempo. Como dijo el historiador ingls W. E. Lecky
( 1 838- 1 903), an existe una diversidad tal en el grado de civilizacin de las naciones que atravesar exten
siones espaciales es casi como atravesar extensiones temporales, porque entramos en contacto con ejemplos
representativos de prcticamente todos los estadios anteriores de la civilizacin (citado por Burrow, 2000,
p. 72). A mediados del siglo XIX, Wundt era el ms destacado portavoz de la idea de que el estudio de las
culturas revelaba la evolucin de la mente humana (Burrow, 2000). La contribucin ms importante corra
a cargo del estudio del lenguaje, ya que articulaba una teora de la psicolingstica que llevaba a conclusio
nes similares a las de la psicolingstica de la dcada de 1 960 (vase el Captulo 1 2). Para Wundt, el len
guaje formaba parte de la psicologa de los pueblos porque, al igual que el mito y la costumbre, el lengua
je y cada lengua son producto de la vida colectiva. Como el pensador del siglo XVIII Lord Monboddo, Wundt
crea que el estudio del lenguaje, si se lleva a cabo de la manera apropiada, es la mejor manera de conocer
la historia de la mente humana (citado por Porter, 2000, p. 237). Wundt divida el lenguaje en dos aspec
tos: los fenmenos externos , que consistan en las expresiones producidas o percibidas realmente, y los fe
nmenos internos , que eran los procesos cognitivos que subyacen a la produccin externa de palabras. Esta
divisin de los fenmenos en aspectos internos y externos, de carcter notablemente kantiano, fue propues
ta originalmente por Fechner y es uno de los elementos centrales de la psicologa de Wundt. La distincin
entre lo interno y lo externo es ms clara en el lenguaje que en otros objetos de estudio. El lenguaje se pue
de describir como un sistema organizado y asociado de sonidos que emitimos u omos; esto es lo que cons
tituye la forma externa del lenguaje. No obstante, esta forma externa es la expresin superficial de unos pro
cesos cognitivos ms profundos que organizan los pensamientos del hablante, preparndolos para su
produccin oral, y que permiten al receptor extraer un significado de aquello que escucha. Estos procesos
cognitivos constituyen la forma mental interna del habla.
Segn Wundt, la produccin de una oracin comienza con una idea unificada que el hablante desea ex
presar, la Gesamtvorstellung o configuracin mental global. La funcin analtica de la apercepcin prepara
la idea unificada para el habla, para lo cual deben analizarse sus partes constituyentes y una estructura de
terminada que conserve la relacin existente entre las partes y el todo. Veamos, por ejemplo, el caso de la
oracin simple el gato es negro. La divisin estructural bsica de dicha oracin es sujeto y predicado, y
puede representarse en un diagrama de rbol, modelo que introdujo el propio Wundt. Si tomamos G Ge
samtvorstellung, S = sujeto y P = predicado, obtendremos el siguiente diagrama:
=

S
(gato)

(negro)

La idea de un gato negro queda as dividida en sus ideas fundamentales y puede expresarse verbalmente
.
como el gato es negro, aadiendo las palabras funcionales (el y es) que se requieren, en este caso, en nues
tra lengua. Otras ideas ms complejas requieren un mayor nivel de anlisis y han de representarse en dia
gramas ms complejos. En cualquier caso, todo el proceso se puede describir como la transformacin de un
pensamiento organizado e inexpresable en una estructura secuencial expresable de palabras organizadas en
una frase.
El proceso se invierte en la comprensin del habla. En ese momento se recurre a la funcin sintetiza
dora de la apercepcin, en vez de a su funcin analtica. El oyente debe utilizar las palabras y la estructura

226

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

gramatical de la oracin para reconstruir en su mente la configuracin mental global que el emisor preten
de comunicar. Wundt defenda esta idea de comprensin, sealando que normalmente recordamos lo esen
cial de aquello que escuchamos, pero raramente recordamos su forma superficial (externa), la cual tiende a
desaparecer en el proceso de construccin de la Gesamtvorstellung .
Slo hemos mencionado una pequea parte de las ideas de Wundt acerca del lenguaje. Tambin escri
bi acerca del lenguaje gestual, del origen del lenguaje a partir de sonidos expresivos involuntarios, del len
guaje primitivo (basado ms en la asociacin que en la apercepcin), de la fonologa y del cambio semn
tico. Podemos decir que se ha ganado el reconocimiento como fundador de la psicolingstica tanto como
el de fundador de la psicologa.
Sin embargo, sigue quedando un misterio sin resolver sobre la Psicologa de los pueblos de Wundt. Aun
que le conceda en sus escritos un gran valor e imparti clases sobre ella, nunca form a nadie en su prcti
ca (Kusch, 1 995). Adems, resultaba sumamente difcil de leer y ejerci una influencia mnima, incluso en
Alemania (Jahoda, 1 997), a pesar de que reflejaba claramente los valores de sus Mandarines. Fuera de Ale
mania ni siquiera lleg a conocerse ni a prestrsele atencin (Jahoda, 1 997).

DESPUS DE LEIPZIG: OTROS MTODOS,


NUEVOS MOVIMIENTOS
Aunque Wundt impuls la psicologa como disciplina reconocida, su sistema de Leipzig no es representa
tivo de la psicologa posterior. A Wundt se le considera ms como una figura de transicin que une el pasa
do filosfico de la psicologa con su futuro como ciencia natural y aplicada. Wundt, que se educ durante
el perodo en el que las universidades alemanas hacan hincapi en la Bildung y en la creacin de un siste
ma filosfico, siempre concibi la psicologa como parte de la filosofa. Sus discpulos, sin embargo, se vie
ron afectados por el creciente xito y prestigio de las ciencias naturales e influy en ellos la tendencia ha
cia la especializacin que fue debilitando el concepto de Bildung. Lucharon para convertir la psicologa, hasta
entonces una mera rama de la filosofa, en una ciencia natural autnoma. Wundt tambin se resista a la idea
de convertir la psicologa en una ciencia aplicada. Como buen mandarn, valoraba la educacin acadmica
pura por encima del xito prctico. En este aspecto, la opinin de Wundt tambin experimentara un giro de
1 80 grados. El futuro de la psicologa estaba en las ciencias naturales y la aplicacin prctica.

El giro positivista de la generacin siguiente: la psicologa


como ciencia natural
Sorprendentemente, Wundt no ejerci una gran influencia en la siguiente generacin de psiclogos. Los psi
clogos alemanes de esta nueva generacin fundaron nuevas publicaciones y la Sociedad de Psicologa Ex
perimental, pero tanto en unas como en la otra Wundt brillaba por su ausencia y falta de participacin (Ash,
1 98 1 ). En la fundacin de la sociedad, en 1 904, se le honr con un telegrama, pero en l se le llamaba el
Nstor de la psicologa experimental>) (Ash, 1 98 1 , p. 266). En La Ilada, Nstor era, igual que Polonio en
Hamlet, un anciano supuestamente sabio pero pedante y charlatn.
Los sucesores de Wundt rechazaron su divisin de la psicologa en ciencia natural (la psicologa fisio
lgica o experimental) y psicologa de los pueblos. La generacin posterior a Wundt recibi una influencia
mucho mayor del positivismo (Danziger, 1 979), y los psiclogos que la componan crean que si la psico
loga iba a ser una ciencia erigida sobre hechos positivos, los procesos mentales superiores tendran que ser
sometidos al estudio experimental. En 1 879, Hermann Ebbinghaus ( 1 850- 1 909) ya se propuso estudiar los
procesos mentales superiores de la memoria. El procedimiento de Ebbinghaus no era introspectivo, lo que
ya anticipaba la direccin conductual que tomara la psicologa posteriormente (vase el Captulo 1 0). Otros
psiclogos, especialmente los discpulos de Wundt Oswald Klpe y E. B. Titchener, intentaron estudiar el
pensamiento directamente a travs de la introspeccin sistemtica)), una exploracin de la conciencia ms

CAPTULO 7

La psicologa de la conciencia

227

relajada y de carcter ms retrospectivo que, en ciertos aspectos, se asemejaba ms al psicoanlisis que a la


psicologa experimental. Los psiclogos de la Gestalt tambin estudiaran la conciencia y la conducta, as
como la percepcin y la resolucin de problemas, con el objetivo de convertir la psicologa en una ciencia
natural autnoma y completa.

La psicologa estructural de E .

B.

Titchener

Edward Bradford Titchener ( 1 867- 1 927) fue un ingls que hizo llegar la psicologa alemana a Estados U ni"
dos, convirtiendo el asociacionismo britnico en un programa de investigacin psicolgica. Contribuy no
tablemente a fundar la psicologa norteamericana, contrastando su psicologa introspectiva extrema, la psi
cologa estructural, con la creciente importancia de la psicologa de influencia evolucionista, la psicologa
funcional. En gran medida, la psicologa de Titchener era el sistema contra el que luchaban los psiclogos
norteamericanos, que lo conceban como estril, filosfico y anticuado. Es ms, tendan a ver a Titchener
como un fiel apstol de Wundt en el Nuevo Mundo, pasando por alto importantes diferencias entre la psi
cologa alemana de Wundt, con influencias de Kant y Herder, y la versin cientfica de Titchener de la psico
loga britnica.
E. B. Titchener naci en 1 867 en Chichester, Inglaterra y residi en Oxford desde 1 885 hasta 1 890. Du
rante sus aos en Oxford, sus intereses variaron, abarcando desde los clsicos y la filosofa hasta la fisiolo
ga. Naturalmente, la conjuncin de filosofa y fisiologa le predispuso para la psicologa. Durante aquellos
aos, tradujo la tercera edicin de la ya popular obra de Wundt Fundamentos de ps icologa fis iolg ica. Tit
chener no pudo encontrar en Inglaterra a nadie que le formara en psicologa, por lo que en 1 890 se traslad
a Leipzig, donde se doctor en 1 892.
Originario de Inglaterra, Titchener lleg a Leipzig desde la otra orilla del canal intelectual que separa
ba a Alemania de Occidente. Tena una gran formacin filosfica y estaba muy impresionado por James Mili
cuyas especulaciones, afirmaba, podan demostrarse empricamente. En su primer libro sistemtico, An Ou
tl ine of Psychology [Esbozo de psicologa] ( 1 897), escribi: El punto de partida general de mi libro es el
de la psicologa tradicional inglesa . Por lo tanto, haba motivos para esperar que Titchener asimilase la psi
cologa alemana de Wundt a la psicologa tradicional inglesa, que Wundt rechazaba.
Tras un breve perodo de tiempo como profesor universitario de biologa en Inglaterra, pas poco re
ceptivo a la psicologa, Titchener se march a Estados Unidos para impartir clases en Comell, donde per
maneci hasta su muerte en 1 927. Transform Cornell en un bastin de la psicologa mentalista, aun cuan
do en Estados Unidos dominaba el funcionalismo y posteriormente, desde 1 9 1 3 , el conductismo. Titchener
nunca lleg a conciliar sus ideas con las de ambos movimientos, a pesar de la amistad que mantena con el
funcionalista J. R. Angell y con John B. Watson, fundador del conductismo. Nunca particip activamente
en la American Psychological Association [Asociacin Psicolgica Norteamericana, A.P.A.], ni siquiera en
las reuniones que tuvieron lugar en Cornell. Prefera relacionarse con su propio grupo, los Psiclogos Ex
perimentales, fieles a su versin de la psicologa, que llegaron a convertirse en un movimiento importante
de la psicologa cognitiva en las dcadas de los cincuenta y los sesenta.
Aparentemente, en la mente de Titchener todo tena forma de imagen, de sensacin. Tena una imagen
incluso para un concepto tan abstracto como el de significado . Titchener ( 1 904, p. 1 9) escribi: Veo el sig
nificado como la punta gris azulada de un tipo de cucharilla, con un poco de amarillo por encima y que se
est introduciendo en un montn de material plstico. Aunque reconoca que no todo el mundo tena una
mente poblada de imgenes o imagina!, como l la denominaba, erigi su psicologa sobre la premisa de
que la mente se compona de sensaciones o imgenes de sensaciones y nada ms. Esto le llev a rechazar
varios conceptos propuestos por Wundt, como el de la apercepcin, que corresponde ms a un proceso de
inferencia que de percepcin directa. La psicologa de Titchener coincida con la concepcin del mundo de
Hume como una coleccin de sensaciones, ms que con la kantiana segn la cual la mente es independien
te de la experiencia.
El primer objetivo experimental de la psicologa de Titchener era descubrir de los elementos bsicos
de la sensacin a los que todos los procesos complejos se podan reducir. Ya en 1 897 elabor un catlogo

228

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

de los elementos hallados en los diferentes sectores sensoriales. Existan, por ejemplo, 30.500 elementos vi
suales, 4 elementos relacionados con el gusto y 3 sensaciones en el conducto digestivo. Titchener defina
estos elementos como las sensaciones ms simples que se pueden encontrar en la experiencia. stos se po
dan descubrir a travs de la diseccin sistemtica por introspeccin de los contenidos de la conciencia; cuan
do una experiencia no poda diseccionarse en distintas partes, se la consideraba una experiencia elemental.
El mtodo de Titchener para la introspeccin era mucho ms sofisticado que el de Wundt, puesto que no se
trataba simplemente de relatar la experiencia, sino de un complicado anlisis retrospectivo de la misma, no
muy distinto de la introspeccin sistemtica de la escuela de Wurzburgo (vase el apartado siguiente). Tit
chener escribi ( 1 90 1 - 1 905): Debemos permanecer tan atentos como sea posible al objeto o proceso que
provoca la sensacin y, cuando el objeto desaparezca o el proceso se complete, recordar la sensacin a tra
vs de un esfuerzo de memoria tan vvido y real como se pueda. Aplicando repetidas veces este mtodo se
conseguira, segn Titchener, una descripcin completa de los elementos de la experiencia humana. Este ob
jetivo no se haba alcanzado cuando Titchener muri, y muchos pensaban que era inalcanzable.
El segundo objetivo de la psicologa de Titchener era determinar cmo se conectaban entre s las sen
saciones elementales para formar percepciones, imgenes e ideas complejas. Estas conexiones no eran to
das asociaciones, porque, para Titchener, una asociacin era una conexin de elementos que persista aun
cuando las condiciones de la conexin original no pudieran volver a obtenerse. Titchener rechazaba la eti
queta de asociacionismo no slo por esta razn, sino tambin porque los asociacionistas hablaban de aso
ciacin de ideas con significado, no de las simples sensaciones sin significado que le interesaban a l.
El tercer objetivo de la psicologa de Titchener era explicar el funcionamiento de la mente. La intros
peccin, segn l, slo poda proporcionar una descripcin de la mente. Al menos hasta alrededor del ao
1 925, Titchener ( 1 929/1 972) crea que una psicologa cientfica requera algo ms que una mera descrip
cin. La explicacin deba buscarse en la fisiologa, que explicara por qu surgen los elementos sensoria
les y por qu se conectan entre s. Titchener rechaz el intento de Wundt de explicar las operaciones de la
mente desde el punto de vista de la psicologa. Segn el sistema de Titchener, todo lo que se puede encon
trar en la exp"eriencia son elementos sensoriales, no procesos como la atencin. Consideraba que recurrir a
una entidad tan poco observable como la apercepcin era ilegtimo, lo que revela su positivismo. As, in
tent explicar la mente mediante referencias a la fisiologa nerviosa que, sta s, era observable.
Titchener consideraba totalmente innecesario el trmino apercepcin, que en la psicologa de Wundt
daba lugar a la atencin. Titchener reduca incluso la atencin misma a la sensacin. Un atributo eviden
te de la sensacin es la claridad y Titchener afirmaba que las sensaciones a las que se presta atencin son
simplemente las sensaciones ms claras. No consideraba la atencin como un proceso mental, sino simple
mente como un atributo de la sensacin, la claridad, generado por ciertos procesos nerviosos. Y qu ocu
rre con el esfuerzo mental que, segn Wundt, acompaaba a la atencin? Titchener tambin lo redujo a sen
saciones. Escribi ( 1 908, p. 4): Cuando intento prestar atencin noto que frunzo el ceo, arrugo la frente,
etctera . . . Todos esos movimientos y posturas provocan unas sensaciones caractersticas. Por qu no pue
den constituir precisamente esas sensaciones lo que llamamos "atencin"?.
La psicologa de Titchener supuso un intento de convertir una versin muy de la psicologa filosfica
britnica (entendida de manera muy restringida) en una ciencia completa de la mente. Nunca goz de gran
popularidad ni ejerci gran influencia ms all de su propio crculo y, en muchos aspectos, slo es impor
tante por haber constituido un callejn sin salida para la psicologa y por haber inducido a error a los psi
clogos anglfonos en cuanto a las ideas voluntaristas de Wundt. El estructuralismo muri con Titchener y,
desde entonces, raras veces se le ha llorado.

Alternativas fenomenolgicas
A medida que iba adquiriendo fuerza el movimiento de convertir la psicologa en una ciencia natural bajo
directrices positivistas, surgieron importantes teoras en sentido contrario procedentes de otros campos. Dos
de ellas merecen una especial atencin. Una es la propuesta por el historiador Wilhelm Dilthey. Su objecin
a la psicologa como ciencia natural se desarroll a partir de la distincin que sealaban Vico y Herder entre

CAPTULO 7

La psicologa de la conciencia

229

las ciencias naturales y humanas que Wundt haba aceptado en su sistema de Leipzig. La otra es la psicolo
ga del acto de Franz Brentano, arraigada en el realismo perceptivo neo-aristotlico. Tanto Dilthey como Bren
tano rechazaban el atomismo analtico de psicologas como la de Titchener, ya que consideraban que ste
impona supuestos tericos previos a la realidad de la experiencia vivida. Ellos preferan describir la con
ciencia tal y como es, sin presuposiciones acerca de su naturaleza, un enfoque que recibi el nombre de fe
nomenologa. Tambin se resistan a aceptar la estrecha especializacin que estaba imponindose en las cien
cias naturales en general, incluida la psicologa en el caso de que llegara a convertirse en una de ellas. Dilthey
escribi que el auge de la ciencia positivista era peligroso porque conducira a Un escepticismo creciente,
al culto de la superficial y estril recopilacin de datos y, por lo tanto, a la separ acin cada vez mayor en
tre la ciencia y la vida (citado por Ash, 1 995, p. 72).
La psicologa del acto de Franz Brentano
La mayora de los psiclogos pretendan analizar, desde el marco cartesiano del Camino de las Ideas,
la conciencia y los elementos que la componen. Titchener no es ms que el mximo exponente de esta prc
tica. Daban por hecho que si el mundo fsico se compone de objetos que pueden analizarse en componen
tes elementales, los objetos de la conciencia tambin han de estar compuestos de sensaciones y sentimien
tos analizables. Simplemente se trataba de importar a la psicologa el espritu analtico que tan bien funcionaba
en fsica o en qumica, con la esperanza de que el resultado fuera igualmente excelente. Existan ciertas di
ferencias entre los psiclogos cartesianos acerca de la naturaleza del anlisis psicolgico y de las fuerzas
que unen las unidades elementales en objetos de experiencia superiores, con significado. Wundt, por ejem
plo, conceba el anlisis psicolgico como un instrumento, como un dispositivo heurstico que permita a la
psicologa ser considerada como una ciencia. Las denominadas sensaciones elementales eran imaginarias,
no reales, y segn l constituan un marco de trabajo til en el que plantear cuestiones destinadas a la in
vestigacin cientfica a travs de la introspeccin (Ash, 1 995). De un modo algo kantiano, Wundt crea que
la mente sintetizaba de manera activa los elementos de la experiencia para formar los objetos de la conciencia
y asignaba a la asociacin una funcin relativamente menor, como si fuera la fuerza de la gravedad en el
universo de la mente. Los asociacionistas como Titchener, en cambio, crean en la realidad de los elemen
tos sensoriales y, como Hume, consideraban la asociacin como la nica fuente de organizacin mental (Kl
pe, 1 895). Pero a pesar de estas diferencias, el enfoque dominante en el estudio de la conciencia consista
en analizarla dividindola en sus distintos componentes.
Exista, no obstante, una corriente disidente cuyo origen era el realismo perceptivo. Si estamos en con
tacto ms o menos directo con el mundo, no existe materia mental que analizar en componentes elementa
les. En vez de analizar la experiencia, deberamos describirla simplemente tal y como se presenta ante nos
otros. Este enfoque de la conciencia es lo que se denominafenomenologa. En Estados Unidos, la corriente
descriptiva realista continu viva gracias a la influencia de la psicologa escocesa del sentido comn y fue
promovida en el mbito de la psicologa por William James (vase el Captulo 9) y en el de la filosofa por
los neorrealistas (vase el Captulo 1 0).
En el mundo de habla alemana, Franz Brentano ( 1 83 8- 1 9 17) fue el principal representante del realis
mo. Brentano era un telogo catlico que rompi su relacin con la Iglesia cuando sta proclam la doctri
na de la infalibilidad del Papa. A continuacin trabaj en la Universidad de Viena, en calidad de filsofo, y
all apoy el establecimiento de la psicologa cientfica. Elabor una versin del realismo psicolgico que
ejerci una gran influencia y que dio origen a la fenomenologa en filosofa y al movimiento de la Gestalt
en psicologa. Como era de esperar en un filsofo catlico, el concepto de la mente que tena Brentano es
taba arraigado en el realismo aristotlico que haban conservado y desarro llado los filsofos escolsticos del
medioevo, y que haba quedado abandonado durante la revolucin cientfica. Como los escoceses, Brenta
no consideraba el Camino de las Ideas una imposicin artificial de una falsa teora, metafsica e ingenua,
sobre la experiencia. Inaugurando as la fenomenologa filosfica, intent describir la experiencia tal y como
se presenta ingenuamente, en s misma. Segn Brentano, la mente se compone de actos mentales que se di
rigen a objetos con significados externos a la mente misma. No es un agregado complejo de objetos menta
les formados por elementos sensoriales:

230

HISTORIA DE LA PSICOLOGA
Todo fenmeno psquico est caracterizado por lo que los escolsticos de la Edad Media han llamado la inexis
tencia [in-existencia o existencia en] intencional (o mental) de un objeto, y que nosotros llamaramos, si bien con
expresiones no enteramente inequvocas, la referencia a un contenido, la direccin hacia un objeto . . . Todo fen
meno psquico contiene en s algo corno su objeto, si bien no todos del mismo modo. En la representacin hay algo
representado; en el juicio hay algo admitido o rechazado; en el amor, amado; en el odio, odiado; en el apetito, ape
tecido, etctera ( 1874/1995, p. 88).

El contraste entre la descripcin de la mente de Brentano y el anlisis de Descartes y Locke de la


misma es realmente significativo. Esta ltima perspectiva concibe las ideas como objetos mentales que re
presentan objetos fsicos externos. Adems, las ideas representan objetos slo de forma indirecta, ya que
las ideas se componen ellas mismas de elementos sensoriales sin significado como sensacin de rojo
n.0 1 1 3 + sensacin de marrn n.0 14 + niveles de brillo 3-26>>, o tres Do sostenido seguidos de un
La bemol. Por este motivo, Descartes introdujo un cierto grado de paranoia en la filosofa, desencade
nando la crisis escptica de la Ilustracin. Debido a que el mundo, tal y como lo experimentamos -la con
ciencia- es un conjunto de pequeas unidades sensoriales, no tenemos garanta alguna de que las ideas
correspondan en realidad a objetos. Por lo tanto, el conocimiento autntico y objetivo del mundo queda en
entredicho, duda que constituye el punto de partida de la filosofa cartesiana. Brentano, por el contrario,
conceba las ideas como actos mentales a travs de los que captamos los objetos mismos. Como actos, las
ideas no pueden ser analizadas en unidades elementales. La mente est ordenada gracias a que el mundo
tambin lo est, no a la gravedad ejercida por la asociacin (Hume) ni a que sea la mente misma quien im
ponga orden en el mundo (Kant). Para Brentano, la mente no es slo un mundo mental conectado acci
dentalmente con el mundo fsico, sino el medio a travs del cual el organismo capta de manera activa el
mundo exterior.
En el mbito de la filosofa, el objetivo de Brentano de describir la conciencia en lugar de analizarla
dividindola en partes dio lugar al movimiento fenomenolgico, comenzando por su discpulo Edmund Hus
serl ( 1 859- 1 938). Posteriormente, siguieron desarrollando la fenomenologa Martn Heidegger ( 1 889- 1 976)
y Maurice Merleau-Ponty ( 1 908- 1 96 1 ), y esta corriente influy adems en el existencialismo de Jean-Paul
S artre ( 1 905- 1 980). Aunque estos pensadores han influido relativamente poco en el mundo anglfono, to
dos ellos son figuras fundamentales de la filosofa europea del siglo XX. Brentano tambin fue maestro de
psiclogos como Sigmund Freud (vase el Captulo 8) y Christian von Ehrenfels (vase apartado corres
pondiente a continuacin). En el mbito de la psicologa acadmica, el discpulo ms importante de Bren
tano fue Carl Stumpf ( 1 848- 1 946), que sirvi como punto de enlace entre Brentano y la psicologa de la Ges
talt. Cuando la ms importante universidad alemana, la Universidad de Berln, estableci un Instituto de
Psicologa en 1 894, Stumpf se convirti en su primer director. All ense o form a los fundadores de la
psicologa de la Gestalt, animndoles a describir la conciencia tal y como es, no como deba ser segn el
atomismo empirista.
Wilhelm Dilthey y las ciencias humanas
El historiador Wilhelm Dilthey ( 1 833-1 9 1 1 ) vinculaba la intencionalidad a la distincin entre Natur
wissenschaften y Geisteswissenschaften. Como ya vimos en el Captulo 1 , explicar las acciones del ser hu
mano es algo completamente distinto a explicar sucesos fsicos. Si una mujer dispara a un hombre y lo mata
se trata de un acontecimiento o suceso fsico. Sin embargo, para comprender el suceso desde el punto de
vista humano, es necesario algo ms que seguir la trayectoria de la bala y demostrar cmo la bala ha pro
vocado la muerte del hombre. Necesitamos saber por qu dispar la mujer, no slo cmo lo hizo. Imagine
mos que el hombre en cuestin es el marido, que, ya de noche, intentaba entrar en la casa sin hacer ruido
para no despertarla, tras volver de un viaje de trabaj o un da antes de lo previsto. Ella podra haberle dispa
rado pensando que era un ladrn peligroso o un violador. Creyndolo as, ella habra actuado, pues, en de
fensa propia. Tambin podra ser que su matrimonio fuera un fracaso y ella le hubiera disparado para con
seguir el dinero de su seguro de vida, o para vengarse de l por haber tenido una aventura, o por ambos motivos.
En los dos casos, el suceso o acontecimiento fsico es el mismo, pero el significado del acto y, por lo tanto.
la respuesta adecuada por parte de la polica y el juez, se esconde en la mente de la mujer. En concreto.

CAPTULO 7

La psicologa de la conciencia

231

debemos conocer el objeto intencional de su disparo. Su intencin era matar a un ladrn o a su esposo? Si
la respuesta es a un ladrn, es culpable como mucho de negligencia; pero si su objetivo era SU esposo
es culpable de asesinato. La ciencia natural no sirve para resolver este asunto. Tampoco puede hacerlo la
psicologa fisiolgica cientfica, puesto que el sentido de una accin mental no reside en las neuronas sino
en la mente subjetiva.
Dilthey afirmaba: Explicamos la naturaleza, comprendemos la vida psquica (citado por Smith,
1 997, p. 5 1 7). Los cientficos de la naturaleza explican los sucesos fsicos para poder predecirlos y contro
larlos en el futuro. A los historiadores les interesan las acciones humanas nicas registradas a lo largo de la
historia y su objetivo es estudiar y llegar a comprender las razones y motivaciones que se esconden tras las
mismas en el momento en que ocurren. De manera similar, Dilthey afirm que los psiclogos deben inten
tar entender los motivos y razones que subyacen a las acciones humanas aqu y ahora. Estudiar la intencio
nalidad -razones y motivaciones- significa ir ms all de lo que la ciencia natural puede ofrecer. Una psi
cologa que se limita al estudio de la fisiologa y la percepcin consciente se distanciara enormemente de
la vida del ser humano. El concepto de intencionalidad y la importancia de las razones y motivaciones con
tinan siendo temas controvertidos en psicologa. La idea de convertir la psicologa en una disciplina pura
mente fisiolgica vuelve a proponerse hoy, y sus defensores quieren reemplazar los conceptos intenciona
les de la psicologa por conceptos puramente fisiolgicos. La ciencia cognitiva propone que la mente humana
es una especie de programa informtico ejecutado en el cerebro e intenta explicar el pensamiento y las ac
ciones del ser humano como resultado de un procesamiento de la informacin computacional. Igual que los
ordenadores carecen de razones y motivaciones para hacer las cosas -aunque en ocasiones los tratemos como
si no fuera as- quizs las razones y motivos humanos sean tambin slo ficciones tiles.

La introspeccin sistemtica: la escuela de Wurzburgo ( 1901-1909)


Uno de los discpulos de Wundt de mayor relieve y xito fue Oswald Klpe ( 1 862- 1 9 15). Al igual que la
mayora de los psiclogos de su generacin, Klpe estuvo influido por el positivismo e intent que la psi
cologa dejara de ser una rama de la filosofa basada slo parcialmente en la experimentacin, para pasar a
convertirse en una ciencia natural completa. Klpe, en un libro dirigido a los filsofos, habl en nombre de
todos los colegas de su generacin: Si definimos la filosofa como la ciencia de los principios, no podemos
calificar de filosficas estas investigaciones psicolgicas. De hecho, en este punto coinciden los psiclogos
fisiolgicos o experimentales . . . [Por lo tanto] habra que prescindir completamente de la idea de una filo
sofa general de la mente o de las ciencias mentales ( 1 895 , pp. 64-66).
Adems, aunque crea que algunas investigaciones histricas sobre la mente, como la Psicologa de los
pueblos de Wundt, podran llegar a ser cientficas, su definicin de psicologa cientfica no era muy dife
rente de la de su amigo Titchener:
Podemos suponer, entonces, que el mbito de la psicologa como ciencia especial ha quedado establecido defini
tivamente. Incluye: (a) la reduccin de los hechos de conciencia ms complejos a los ms simples; (b) la determi
nacin de las relaciones de dependencia entre los procesos psquicos y los procesos fsicos (nerviosos) paralelos
a ellos; y (e) la aplicacin del experimento para obtener una medida objetiva de los procesos mentales y un cono
cimiento exacto de su naturaleza (p. 64).

Cuando Klpe abandon Leipzig para ir a la Universidad de Wurzburgo, emprendi el estudio intros
pectivo del pensamiento, liderando la causa de la psicologa como ciencia estrictamente natural. As, tom
partido por el sistema de Heidelberg de su maestro, cuestionando el tardo acuerdo de Wundt con la tradi
cin histrica kantiana alemana segn la cual la psicologa cientfica estara siempre incompleta al no tener
acceso a los procesos mentales superiores. Sus investigaciones dieron lugar a dos resultados importantes. El
primero de ellos indicaba que, a diferencia de lo establecido por el Camino de las Ideas, algunos conte
nidos de la conciencia no podan vincularse a sensaciones o sentimientos. El segundo socavaba el asocia
cionismo como explicacin del pensamiento, y sugera con Brentano que los pensamientos son actos, no re
presentaciones pasivas.

232

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

El mtodo que desarroll Klpe para estudiar el pensamiento se denomin el mtodo de Ausf ragen
-mtodo de las preguntas-. Difera significativamente de la prctica de la introspeccin de Leipzig. Los
experimentos de Wundt eran relativamente sencillos, ya que consistan en estudiar una reaccin ante un es
tmulo o en describir brevemente el propio estmulo. La psicofsica de Fechner, la cronometra mental de
Donders y los experimentos de apercepcin de Wundt son ejemplos de este procedimiento. Con Klpe, los
objetivos comenzaron a ser ms complicados y la tarea de la introspeccin ms elaborada. Al observador se
le haca una pregunta (de ah el nombre del mtodo). En algunas ocasiones, la respuesta era sencilla, por
ejemplo si la tarea consista en asociar un estmulo a una palabra. En otras, era ms complicada, como afir
mar estar de acuerdo o en desacuerdo con un largo pasaje de una obra filosfica. Debemos recordar que los
sujetos de aquellos experimentos no eran personas sin estudios superiores, sino catedrticos con una exce
lente formacin filosfica y estudiantes de posgrado. El observador responda a la pregunta normalmente,
pero se supona que prestaba atencin a los procesos mentales que se haban puesto en marcha con la pre
gunta para solucionar el problema planteado. Tras responder a la pregunta, el observador explicaba qu ha
ba ocurrido en su mente entre la pregunta y la respuesta, es decir, describa sus procesos de pensamiento.
El mtodo era ms complicado de lo que pareca y sus resultados eran muy polmicos.
Los primeros resultados supusieron una autntica conmocin para todos los psiclogos: existan los pen
samientos sin imgenes, es decir, algunos de los contenidos de la conciencia no podan relacionarse con sen
saciones, sentimientos o imgenes de los mismos, segn lo establecido por el Camino de las Ideas. Este des
cubrimiento apareci en el primer artculo de Wurzburgo, publicado en 1 90 1 por A M. Mayer y J. Orth. En
este experimento, se le peda al observador que respondiera con la primera palabra que le viniera a la mente
tras ser expuesto a un estmulo consistente en otra palabra. El experimentador marcaba la salida, deca la
palabra correspondiente al estmulo y comenzaba a cronometrar. En cuanto el observador daba su respuesta,
el experimentador paraba el cronmetro. A continuacin, el observador describa el proceso de pensamiento
que le haba llevado a dar esa respuesta. Mayer y Orth concluyeron que, en la mayora de los casos, el pro
ceso inclua imgenes o sentimientos definidos asociados con actos de voluntad. Sin embargo, escribieron
( 1 90 1 ) : aparte de estas dos clases de procesos conscientes, debemos introducir un tercer grupo . . . Con mu
cha frecuencia, los observadores explicaban que haban experimentado ciertos procesos de pensamiento que
no podan describir ni como imgenes ni como actos de voluntad. Por ejemplo, Mayer, ejerciendo de ob
servador, advirti que tras ser expuesto a la palabra-estmulo "metro", tuvo lugar en l un proceso consciente
peculiar, no definible, seguido de la pronunciacin de la palabra "troqueo". As, segn Mayer y Orth, la or
todoxia se equivocaba: se haban encontrado sucesos en la conciencia que no iban acompaados de imgenes.
Qu se poda hacer con el pensamiento sin imgenes? La interpretacin que le dio la escuela de Wurz
burgo fue cambiando a lo largo de su historia. Mayer y Orth se limitaron a descubrir la existencia de pen
samientos sin imgenes estados conscientes vagos, impalpables, casi indescriptibles. Posteriormente se
identificaron simplemente como pensamientos. La teora definitiva defenda que el pensamiento es, en rea
lidad, un proceso inconsciente, reduciendo as los elementos de pensamiento sin imgenes a indicadores cons
cientes del pensamiento, en vez de considerarlos pensamientos en s mismos. Sin embargo, a ambos lados
del Atlntico muchos psiclogos juzgaron como inaceptables -o al menos dudosos- los mtodos, resul
tados e interpretaciones de Wurzburgo.
En 1 907, Wundt rebati por escrito las conclusiones de la escuela de Wurzburgo y rechaz su mtodo.
Sostena que los experimentos de Wurzburgo eran falsos experimentos, una peligrosa versin de la intros
peccin de silln llevada a cabo en un laboratorio. Segn Wundt, los experimentos en el campo del pensa
miento carecan de todo control experimental. El observador no saba exactamente qu tarea se le iba a pro
poner, y el proceso mental resultante variaba de un observador a otro y de un intento a otro, de modo que
no podan repetirse los resultados. Por ltimo, Wundt aseguraba que es muy difcil -si no imposible- que
un observador piense en la pregunta que se le ha planteado y a la vez atienda al proceso mental que le ayu
da a resolverla. Por consiguiente, afirmaba Wundt, el supuesto descubrimiento de pensamientos sin imge
nes no era vlido.
Utilizando la misma definicin con la que Klpe ampliaba el alcance de la introspeccin, Titchener re
piti los estudios de Wurzburgo para as rebatirlos y defender su tradicin asociacionista. Metodolgicamente.

CAPTULO 7

La psicologa de la conciencia

233

Titchener se hizo eco de las ideas de Wundt afirmando que las explicaciones que los observadores daban de
los denominados pensamientos sin imgenes>> no eran en absoluto descripciones de la conciencia, sino in
venciones basadas en creencias sobre cmo deben resolverse las preguntas planteadas en los experimentos.
Los estudiantes de Titchener llevaron a cabo experimentos sobre el pensamiento, concluyendo que no ha
ban podido encontrar prueba alguna de elementos de pensamiento sin imgenes. Lo que s haban conse
guido era relacionar todo el contenido consciente con sensaciones o sentimientos (Clark, 1 9 1 1 ) . Por ejem
plo, segn Titchener, los observadores de Cornell podan relacionar muchos pensamientos sin imgenes
superficialmente plausibles con sensaciones cinestsicas del cuerpo que se les haban escapado a los obser
vadores de Wurzburgo. Titchener lleg a la conclusin de que la escuela de Wurzburgo no haba consegui
do observar la experiencia consciente con precisin. Los experimentadores de esta escuela haban encon
trado contenidos de la mente difciles de analizar y en vez de intentar acometer esa complicada tarea, se haban
rendido y haban denominado a ese tipo de contenidos pensamiento sin imgenes.
Otros estudiosos ofrecieron interpretaciones alternativas de los resultados de Wurzburgo. Algunos su
geran que slo determinados tipos de mente poseen el denominado pensamiento sin imgenes, reduciendo
as la controversia Titchener-Klpe a una simple cuestin de diferencias individuales. Esta hiptesis fue cri
ticada y calificada de poco parsimoniosa: Por qu habra de crear la naturaleza dos tipos de mente para al
canzar el mismo resultado: el pensamiento exacto? Y por qu iba a predominar uno de ellos en Wurzbur
go y el otro en Cornell? La hiptesis del pensamiento inconsciente fue rechazada por una sencilla razn :
aquello que no es consciente no es mental sino fisiolgico y, por lo tanto, no forma parte de la psicologa.
Con el paso del tiempo la controversia resultaba cada vez ms inextricable. En 1 9 1 1 , J. R. Angell escribi:
Uno siente que las diferencias que enfrentan a algunos de los autores son simplemente malentendidos mu
tuos acerca del fenmeno que se est estudiando (p. 306). A Angell le incomodaba el hecho de que los en
frentados en la disputa haban terminado limitndose en gran medida a una mera postura de asercin o ne
gacin . . . " Es as!" o " No es as!" (p. 305).
En Estados Unidos, la consecuencia ms importante del debate sobre el pensamiento sin imgenes fue
la sospecha de que la introspeccin era una herramienta frgil y poco fiable con la que fcilmente se poda
caer en prejuicios generados por las expectativas tericas. Los observadores de Wurzburgo crean en el pen
samiento sin imgenes y eso es lo que encontraban en sus experimentos. Los observadores de Titchener slo
crean en las sensaciones y sentimientos, y slo encontraban sensaciones y sentimientos. R. M. Ogden, un
estadounidense defensor del pensamiento sin imgenes, escribi que si las crticas de Wundt y de Titchener
a los mtodos de Wurzburgo eran vlidas, no se podran llevar ms lejos y llegar a negar el valor de toda
la introspeccin? De hecho, en una reciente conversacin entre psiclogos, dos de los presentes defendie
ron enrgicamente esa postura (Ogden, 1 9 1 1 a). El propio Ogden sugiri que las diferencias entre los re
sultados de los experimentos de Titchener en Comell y los de de Klpe en Wurzburgo revelaban un sesgo
inconsciente determinado por las diferencias de formacin (Ogden, 1 9 1 1 b, p. 1 93). En la polmica del pen
samiento sin imgenes se adivinaban ciertas dificultades del mtodo introspectivo y, en 1 9 1 1 , el ao de los
escritos de Ogden, ya haba algunos psiclogos dispuestos a descartarlo completamente. Los dos de los pre
sentes a los que se refera Ogden eran ya conductistas que an no reciban ese nombre. Dos aos despus,
Watson bautizara el nuevo movimiento, citando la controversia del pensamiento sin imgenes como un gran
fracaso de la psicologa introspectiva.
El segundo descubrimiento de Wurzburgo condujo a los experimentadores a rechazar el asociacionis
mo como posible explicacin del pensamiento. Su pregunta clave era la siguiente: Qu hace que sea una
idea y no otra la que siga a una idea dada? En el caso de la libre asociacin, como en el experimento de Ma
yer y Orth, el asociacionismo ofrece una respuesta plausible. Si la palabra que se utiliza como estmulo es
ave, puede que el observador responda canario. Los asociacionistas, entonces, podran afirmar que el
vnculo ave-canario es el ms intenso de la red asociativa del observador. Sin embargo, la situacin se com
plica si se utiliza un mtodo de asociacin restringida, como hizo Henry J. Watt en 1 905 . Este mtodo con
siste en fijar una determinada tarea para el observador, como pedirle que proporcione una categora su
bordinada o Una categora subordinante. En el primer caso, puede que el observador dijera tambin
canario, pero en el segundo caso la respuesta correcta no sera canario, sino animal>>. No obstante. en

234

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

estos casos ya no se trata de una asociacin libre, sino de actos de pensamiento dirigido que dan lugar a pro
posiciones que pueden ser verdaderas o falsas, a diferencia de la asociacin libre. Por lo tanto, el simple vn
culo asociativo ave-canario queda invalidado en el pensamiento dirigido.
Los partidarios de Wurzburgo mantenan que la fuerza de la asociacin no puede explicar por s mis
ma la naturaleza del pensamiento racional, puesto que debe haber algo ms, aparte de los vnculos asocia
tivos, que dirija al pensamiento segn las directrices adecuadas marcadas por la red asociativa con el fin de
llevar al observador a responder correctamente a preguntas o tareas como las planteadas por Watt. Ellos pro
ponan que es la propia tarea la que dirige el pensamiento. Utilizando su terminologa posterior, la tarea es
tablece una disposicin mental -o tendencia determinante- que gua al observador a utilizar de la mane
ra adecuada su red asociativa. Estos experimentos sugeran la existencia del pensamiento inconsciente,
porque los observadores se daban cuenta de que cuando les planteaban la tarea de responder con una ca
tegora subordinante de "canario", la respuesta ave surga en su cabeza sin que experimentaran un ele
vado nivel de actividad mental consciente. En Wrzburg llegaron a la conclusin de que el estado mental
lleva a cabo el proceso de pensamiento incluso antes de que se plantee el problema; el observador est tan
preparado para responder con una categora subordinante que la respuesta se genera de forma automtica.
El concepto de disposicin mental refleja la influencia de la psicologa del acto de Brentano, que los expe
rimentadores de Wurzburgo tomaron de Husserl. Los pensamientos no son representaciones pasivas -ob
jetos mentales- sino actos mentales inherentemente referidos a otros aspectos de la mente o al mundo. Como
escribi Klpe, la caracterstica fundamental del pensamiento es la referencia, es decir, la direccin hacia
algo (citado por Ash, 1 995, p. 79), lo que es exactamente la frmula de Brentano para la intencionalidad.
A medida que los estudios de los psiclogos de Wurzburgo se fueron desarrollando, fueron evolucionando
desde la tradicional psicologa analtica de contenidos hacia una psicologa de funciones -o de actos menta
les, segn la terminologa de Brentano-. En un principio, su objetivo haba sido describir un nuevo conteni
do mental, el pensamiento sin imgenes, pero finalmente vieron que el pensamiento como acto escapa a una
descripcin en trminos de contenidos sensoriales. Como defenda Brentano, la actividad mental -o funcin
es ms importante y psicolgicamente ms real que los supuestos tomos de la mente. El futuro de la psico
loga, especialmente en Estados Unidos, estaba ms en una psicologa de funciones que de contenidos. Que
d demostrado que los contenidos u objetos de la mente son algo efmero y mucho ms difcil de definir que
los tomos de los que se componen los objetos fsicos. Cuando la evolucin comenz a influir en la psicolo
ga (vase el Captulo 9), la pregunta de cmo acta la mente para ayudar a un organismo en su lucha por la
supervivencia cobr mayor importancia que la pregunta de cuntos elementos sensoriales visuales existen.
Histricamente, sin embargo, la introspeccin sistemtica de la escuela de Wurzburgo demostr ser un
callejn sin salida (Danziger, 1 990). Como Wundt ya haba insinuado, su mtodo era demasiado subjetivo
para arrojar resultados cientficos replicables. Aunque despus de 1 909 Wurzburgo continu inspirando tra
bajos, se puede decir que la escuela qued esencialmente disuelta cuando Klpe se traslad a la Universi
dad de Bonn. Nunca se public ninguna teora basada en los estudios de Wurzburgo, aunque existen prue
bas de que Klpe estaba trabajando en una cuando muri. Es desconcertante que, desde 1 909 hasta el
momento de su muerte, Klpe no dijera prcticamente nada acerca de los espectaculares resultados de Wurz
burgo. De la escuela de Wrzburgo no surgi ninguna psicologa alternativa. Sus mtodos fueron innova
dores pero finalmente infructuosos. Sus resultados eran estimulantes pero inconsistentes. Su concepto de dis
posicin mental representaba un anticipo de la futura psicologa funcional. Un heredero ms significativo
de la fenomenologa de Brentano fue el movimiento de la Gestalt.

La fenomenologa cientfica: la psicologa de la Gestalt


Los principales psiclogos de la Gestalt fueron Max Wertheimer ( 1 880- 1 943), Wolfgang Kohler ( 1 887 - 1 967)
y Kurt Koffka ( 1 887- 1 94 1 ) . Wertheimer, fundador y lder inspirador del movimiento, se doctor con Klpe
en Wurzburgo. Kohler sucedi a Stumpf como director del prestigioso Instituto Psicolgico de Berln y, tras
haber estudiado tanto fsica como filosofa y psicologa, se convirti en el primer terico e investigador del
grupo. Koffka fue el primero en poner por escrito las ideas de Wertheimer y difundir por todo el mundo en

CAPTULO 7

La psicologa de la conciencia

235

libros y artculos el mensaje de la psicologa de la Gestalt. De entre sus muchos discpulos y colaboradores,
el ms importante fue Kart Lewin ( 1 890- 1 947) que dise aplicaciones prcticas de las teoras de la Ges
talt. Inspirados por el objetivo de Stumpf de describir la conciencia en l u gar de analizarla artificialmente,
crearon un enfoque radicalmente distinto para la comprensin de la experiencia consciente que rechazaba
prcticamente todos los aspectos del Camino de las Ideas cartesiano.
Incluso antes de los estudios llevados a cabo por los miembros de la escuela de Wurzburgo, cada vez
era ms evidente que la teora empirista-asociativa se enfrentaba a enormes dificultades para explicar cmo
los objetos de la percepcin, organizados y significativos, se crean supuestamente a partir de elementos sen
soriales carentes de significado. Christian von Ehrenfels ( 1 859- 1 932), con quien estudi Wertheimer, haba
empezado a formular un punto de vista alternativo introduciendo el trmino Gestalt (forma o totalidad) en
la psicologa. Una meloda, afirmaba Ehrenfels, es ms que una secuencia de notas. Una meloda puede trans
portarse a otra tonalidad, de manera que cambien todas sus notas -los elementos sensoriales que supues
tamente la componen- y sin que cambie por ello nuestra percepcin de la meloda misma. Ehrenfels pro
pona que adems de elementos sensoriales, Jos objetos de la conciencia tambin se componan de elementos
o cualidades formales -Gestaltqualitiiten-. Cuando Ehrenfels introdujo su hiptesis en 1 890, dej ambi
guo el estatuto ontolgico de las cualidades gestlticas o formales. Eran stas impuestas por la mente a Jos
elementos sensoriales, tal y como propona el propio maestro de Ehrenfels Alexius Meinong ( 1 853- 1 920)?
O eran algo ms, estructuras objetivas (no elementos) que existan en el mundo y que la conciencia reco
ga, como pensaban los filsofos realistas y Jos fenomenlogos? La psicologa de la Gestalt se inclin cla
ramente por esta ltima opcin.
El rechazo gestaltista del marco de pensamiento cartesiano
A los psiclogos de la Gestalt les horrorizaban las teoras atomistas de la conciencia, y propusieron la
psicologa de la Gestalt como una revolucin l iberadora del antiguo rgimen de la psicologa. Como dijo
Kohler a Jos miembros de la A.P.A. (American Psychological Association) [Asociacin Psicolgica Norte
americana] :
Estbamos emocionados por lo que habamos averiguado, e incluso ms emocionados an por la posibilidad de
dar con hechos an ms reveladores. Adems, no era slo la estimulante novedad de nuestra empresa lo que nos
inspiraba. Tambin se trataba de una gran sensacin de liberacin, como si estuviramos escapando de una crcel.
La crcel era la psicologa tal y como se enseaba en las universidades cuando an ramos estudiantes. En su da,
nos haba impactado la tesis de que todos los hechos psicolgicos (no slo los de la percepcin) consisten en un
conjunto de tomos inertes y no relacionados entre s, y de que prcticamente los nicos factores que combinan
estos tomos y que, por lo tanto, generan actividad son asociaciones que se forman bajo la influencia de la mera
contigidad. Lo que nos haba desconcertado era la absoluta falta de sentido de esta concepcin, y de lo que im
plica: que la vida del ser humano, aparentemente tan llena de color y de tan intenso dinamismo, es en realidad una
terrible monotona. No se poda decir lo mismo de la nueva imagen que nosotros proponamos, y tenamos la sen
sacin de que estaban por llegar nuevos descubrimientos que terminaran de destruir lo que quedaba de la concepcin
anterior ( 195911978, pp. 253-254 ).

Los tericos de la Gestalt sostenan que la antigua imagen, el Camino de las Ideas, se eriga sobre dos
supuestos errneos. El primero era la hiptesis de la asociacin (el atomismo esencialmente asociativo), iden
tificado por Wertheimer, que defenda que, al igual los compuestos qumicos, los objetos de la conciencia
se componen de elementos atmicos fijos e inmutables. Segn Wertheimer, esta hiptesis era un supuesto
terico impuesto artificialmente a la experiencia, no una descripcin natural de la conciencia tal y como sta
se presenta ante nosotros. Wertheimer escribi:
Miro por la ventana y veo una casa, rboles, el cielo.
Tericamente podra decir que hay 327 brillos y matices de color. Tengo yo <<327>>? No, lo que tengo es el
cielo, la casa y los rboles. Es imposible conseguir el <<327>> como tal. Pero aun si fuera posible realizar tan cu
rioso clculo y ste implicara, digamos, 120 para la casa, 90 para los rboles y 1 17 para el cielo, yo debera tener
al menos esa distribucin y divisin del total, y no, digamos, 127, 100 y 100; o 150 y 177 ( 1 92311938. p. 7 1 ).

236

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

La segunda suposicin errnea que la antigua imagen impona sobre la experiencia era la h iptesis de
la constanc ia, identificada por Kohler ( 1 94 7), que representaba la cara fisiolgica del Camino de las Ideas.
Segn ella, todo elemento sensorial de la conciencia corresponda a un estmulo fsico especfico registra
do por un rgano sensorial.
En su crtica de las hiptesis de la asociacin y de la constancia, los psiclogos de la Gestalt rechaza
ron la filosofa moderna de la mente casi en su totalidad. El atomismo de la conciencia comenz cuando Des
cartes separ el mundo de la experiencia (ideas) del mundo de los objetos fsicos. La percepcin se convir
ti en una proyeccin punto por punto de los estmulos fsicos sobre la pantalla de la conciencia, como en
una cmara oscura. Los psiclogos de la Gestalt slo continuaron la corriente minoritaria del realismo filo
sfico.
El programa de investigacin de la Gestalt
El origen de la psicologa de la Gestalt como programa de investigacin tuvo lugar en el ao 1 9 1 O con
las investigaciones sobre el movimiento aparente dirigidas por Wertheimer con la ayuda Kohler y Koffka.
Encontramos un claro ejemplo de movimiento aparente en el cine, que consiste en una serie de imgenes
expuestas a gran velocidad que se perciben como un movimiento suave y continuo de los objetos. En los ex
perimentos de Wertheimer ( 1 9 1 2/ 1 96 1 ), los observadores vean exposiciones estroboscpicas sucesivas de
dos barras negras verticales en dos puntos fijos diferentes sobre un fondo blanco. Wertheimer variaba el in
tervalo de tiempo que tr.anscurra entre la desaparicin del primer estmulo y la aparicin del segundo. Cuan
do el intervalo entre ambas exposiciones era de 30 ms, el observador perciba la aparicin de ambas barras
como simultnea. S i el intervalo era de 60 ms, el observador afirmaba ver una nica barra desplazndose de
un punto a otro.
Para dar a este experimento un nombre libre de las hiptesis tericas que se intentaba evitar, Werthei
mer lo bautiz comofenmeno phi. El trmino movimiento aparente reflejaba la interpretacin dominante
del fenmeno en el momento en que Wertheimer realizaba sus experimentos. Guiados por las hiptesis de
la asociacin y la constancia, los psiclogos explicaban el movimiento aparente como una ilusin, un error
cognitivo en el que incurra el observador, que vea dos objetos idnticos en dos puntos diferentes e infera
errneamente que se trataba de un nico objeto que se haba desplazado desde el primer punto hasta el se
gundo. Esta explicacin sostiene que no hay experiencia de movimiento dada en la conciencia, sino que el
movimiento es slo aparente, lo que justifica la experiencia. Sin embargo, Wertheimer y sus seguidores
insistan en que la experiencia de movimiento era real, dada de forma genuina en la conciencia, aunque no
correspondiese a ningn estmulo fsico (en contra de lo que afirmaban las hiptesis de la asociacin y de
la constancia).
Esta idea de la psicologa de la Gestalt queda reflejada en la percepcin de contornos ilusorios en la Fi
gura 7 . l . En ella percibimos claramente un tringulo que no podemos decir que realmente est ah. Adems,

L
FIGURA 7. 1 .

Contornos ilusorios en el tringulo de Kaulsza.

CAPTULO 7

FIGURA 7.2.

La psicologa de la conciencia

237

La Ley de la Semejanza. de la Gestalt.

el observador tiende a ver el rea del tringulo fantasma como un espacio de color ms claro y brillante que
el espacio circundante. Por lo tanto, el observador experimenta un contorno y una diferencia de claro y os
curo a los que no corresponde ningn estmulo fsico.
Los contornos ilusorios muestran tambin cmo el estudio de la Gestalt del fenmeno ph i podra ser
pertinente al problema de la percepcin de objetos. En esta figura, igual que en la percepcin de una forma
meldica o en el fenmeno phi, percibimos una forma o Gestalt a la que no corresponde ningn estmulo f
sico. Los objetos -la casa, los rboles y el cielo de Wertheimer- se dan inmediatamente a la conciencia
como totalidades significativas, no como agregados de sensaciones elementales.
Cuando se nos presentan varios estmulos, normalmente no experimentamos "varios" objetos indivi
duales, escribi Wertheimer ( 1 923/ 1 938, p. 78). Lo que se da en la experiencia, en cambio, son totalida
des ms amplias separadas unas de otras y relacionadas entre s. . . Esa organizacin y divisin se rige por
principios definidos?>>. Wertheimer crea que s, y estableci un conjunto de principios organizadores que
an hoy se citan en los manuales. Por ejemplo, de acuerdo con la Ley de la Semejanza, tendemos a ver co
lumnas de tringulos y crculos en lugar de cinco filas en las que se alternan los cuadrados y los crculos.
Ms tarde Ki:ihler formul una ley general de la organizacin global, la Ley de la Pregnancia (Priig
n an z), que se refiere a la tendencia de las experiencias a adoptar las formas ms sencillas posibles.
Es importante comprender que, segn la psicologa de la Gestalt, las formas o Gestalten no son algo
que la mente imponga a la experiencia, sino algo que se descubre en la experiencia. Son objetivas, no sub
jetivas. Especialmente segn Ki:ihler, las Gestalten son organizaciones naturales, fsicamente reales, que en
contramos en la naturaleza, en el cerebro y en la experiencia, siendo todas ellas isomorfas. En fsica vemos
cmo las fuerzas dinmicas organizan espontneamente partculas materiales en elegantes formas simples.
De la misma manera, el cerebro segn Ki:ihler es un campo dinmico de campos de fuerza que se organi
zan a s mismos, que refleja las Gestalten fsicas y genera las Gestalten de los objetos de la experiencia. En
cierto sentido, la psicologa de la Gestalt se ha convertido desde entonces en una especie de aplicacin de
la fsica de campo a las partes esenciales de la psicologa y la fisiologa del cerebro (Ki:ihler, 1 9671 1 97 1 ,
p . 1 1 5).
El conflicto entre el atomismo y la autoorganizacin gestltica se extendi al estudio de la conducta,
incluida la conducta animal. El principal estudioso de la conducta animal a finales del siglo fue Edward Lee
Thorndike ( 1 874- 1 949), que dio un giro radical a la teora atomista de la conciencia para convertirla en una
teora atomista de la conducta (vase el Captulo 1 0). Thorndike observ a gatos aprendiendo a manipular
ciertos dispositivos para poder salir de una caja problema. Observando su conducta basada aparentemente
en el ensayo y el error, Thorndike lleg a la conclusin de que los animales no forman asociaciones entre
ideas, sino entre los estmulos de la caja y la respuesta necesaria para escapar de ella. Algo despus, Ki:ih
ler estudi la inteligencia de los simios y lleg a conclusiones diferentes. Sus simios demostraban comprender
[ins ight] los problemas que se les planteaban al resolverlos de forma sbita y con soluciones simples (igual
que las Gestalten surgen espontneamente en la conciencia). Segn Ki:ihler, como la construccin de las ca
jas-problema esconde el funcionamiento de sus mecanismos de apertura, la accin del animal quedaba li
mitada al ensayo y al error por la propia situacin, no porque ste se limitara a formar asociaciones estmu
lo-respuesta. Igual que la antigua imagen atomista de la conciencia impona sus supuestos a la concepcin
que los psiclogos tenan de la percepcin, Thorndike impona el aprendizaje estmulo-respuesta, aleatorio
y atomista, a los animales que utilizaba como sujetos de sus experimentos. Ki:ihler buscaba tanto una feno
menologa de la conducta como una fenomenologa de la conciencia. Posteriormente, Wertheimer aplic al

238

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

FIGURA 7.3.

El jarrn-perfil. El jarrn que aparece en la imagen es un jarrn autntico diseado para

celebrar el XXV aniversario de boda de la reina lsabel l l de Inglaterra (derecha) y su esposo, el prncipe
Felipe de Edimburgo (izquierda).

pensamiento humano el concepto de comprensin (insight) de la Gestalt como autoorganizacin de la con


ducta, y Kurt Lewin aplic el concepto de campo dinmico de la Gestalt a la conducta social. En estos es
tudios de conducta y psicologa social podemos observar que los psiclogos de la Gestalt compartan con
los dems psiclogos de su generacin el deseo de que la psicologa se convirtiera en una ciencia comple
tamente natural. Sin embargo, su insistencia en las unidades irreductibles les distanciaba de la motivacin
positivista que llev a otros psiclogos alemanes como Klpe o Titchener a perseguir este mismo objetivo
de la psicologa como ciencia natural.
A finales del siglo XIX, los alemanes cultos teman las posibles concepciones atomistas del universo.
Como hemos visto, para ellos el atomismo estaba vinculado a dos males gemelos: la Mquina (un objeto
hecho de partes separables) y el Caos (un vaco informe de tomos en el que las mquinas pueden llegar a
disolverse). La creencia en totalidades reales o Gestalten ofreca una tercera va posible en la que el orden
y el significado eran inherentes a la naturaleza. Sin embargo, el trmino Gestalt)) estaba relacionado con
las corrientes conservadoras y racistas del pensamiento alemn que tendan a rechazar la ciencia moderna.
Houston Stewart Chamberlain, por ejemplo, afirm que la vida es una Gestalt y que, con la sola excepcin
de la atomizada raza sin nacin de los judos, toda raza era una Gestalt, siendo la teutona superior a todas
ellas. Ehrenfels expres opiniones similares, aunque en su caso no antisemitas, al establecer la Gestalt (el
bien) como medio para luchar contra el Caos (el mal) y depositar la esperanza de salvacin en la msica ale
mana. Por lo tanto, fue muy atrevido por parte de Wertheimer, que era judo, bautizar con el trmino Ges
talt)) un movimiento urbano, democrtico y cientfico. En vez de culpar a la ciencia de la situacin actual,
aspiraba a utilizar una ciencia correcta e inflexible para demostrar que el mundo de la experiencia no era
una mentira, sino que corresponda a una realidad fsica estructurada, organizada y con sentido.
Recepcin e influencia de la psicologa de la Gestalt
A mediados de la dcada de 1 930, la psicologa de la Gestalt ya se haba dado a conocer en el mundo,
algo que protegi brevemente a Kihler de la persecucin nazi. No obstante, hubo crticas alemanas signifi
cativas hacia la teora de la Gestalt. Las ms importantes procedan de la escuela de la psicologa de la Ganz
he it (esto es, de la totalidad u holista) liderada por Felix Krueger ( 1 874- 1 948), el sucesor de Wundt en Leip
zig. Los seguidores de dicha escuela consideraban insuficientemente psicolgica la teora psicolgica que
defenda que las Gestalten son fsicamente objetivas. Su lema era No hay Gestalt sin Gestalter)) (algo as
como no hay organizacin sin organizador))), con el que se adheran a la idea kantiana de que las Gestal
ten las impone la mente, no son algo que se descubra.
Comenzando por Koffka, en 1 927, los principales psiclogos de la Gestalt dejaron Alemania para mar
charse a Estados Unidos. Wertheimer fue uno de los primeros judos a los que los nazis despojaron de su
ctedra. Kihler se resisti a la toma de las universidades por los nazis, pero a pesar del apoyo del Ministe
rio de Asuntos Exteriores (Ash, 1 995), tambin termin marchndose a Estados Unidos. All, los psiclo
gos de la Gestalt hicieron frente al conductismo en una sociedad en la que el concepto de Gestalt no tena

CAPTULO 7

FIGURA 7.4.

La psicologa de la conciencia

239

Otra figura ambigua. Es una mujer joven girando el rostro o una anciana que mira hacia la parte

inferior derecha del dibujo? Este ambiguo dibujo no fue diseado por los psiclogos de la Gestalt. sino que
apareci por primera vez como una postal a principios del siglo

XIX,

cuyo ttulo era Mi esposa y mi suegra.

ninguna resonancia cultural. Aunque los psiclogos norteamericanos respetaban los hallazgos experimen
tales de la psicologa de la Gestalt y a pesar de que eligieron a Kohler como presidente de la American Psycho
logical Association, la teora de la Gestalt les resultaba extraa y desconcertante. Adems, los tericos de
la Gestalt no solan cambiar sus hbitos alemanes y encontraban pocas oportunidades de formar a estudiantes
de posgrado (Sokal, 1 984 ). La excepcin fue Kurt Lewin, que remodel su personalidad segn los cnones
norteamericanos, se asegur de poder formar a doctorandos y eligi temas estadounidenses como la din
mica de grupo (Ash, 1992).
Es difcil determinar cul ha sido el legado de la psicologa de la Gestalt para la psicologa. Sus de
mostraciones y principios organizativos an aparecen en los manuales actuales. Su mayor contribucin fue
la reformulacin del estudio de la percepcin para trinchar la naturaleza por sus articulaciones. Los te
ricos de la Gestalt no se oponan a analizar la experiencia en partes, pero s a analizarla en partes arbitrarias
(Henle, 1 985). Tal vez debido a la influencia de la Gestalt, los psiclogos continan siendo precavidos a la
hora de imponer supuestos pretericos a sus datos, y la concepcin de Kohler del cerebro como un sistema
que se organiza a s mismo est recuperndose, aunque sin reconocimiento expreso, en la psicologa cone
xionista y en la neurociencia. Sin embargo, la preocupacin de la Gestalt por la totalidad y la unidad pare
ce un eco lejano de la cultura, hoy ya perdida, de la B ildungsb rger. Quizs el mejor resumen del efecto
producido por la psicologa de la Gestalt es el ofrecido por uno de los ltimos psiclogos supervivientes de
este movimiento, A. S. Luchins ( 1 975). Luchins reconoca que algunos elementos de la terminologa de la
Gestalt an se utilizan con frecuencia hoy da, especialmente en la psicologa norteamericana, pero negaba
que se hubieran asimilado los conceptos a los que esos trminos se refieren. Puede que la psicologa de la
Gestalt, con su nfasis en las totalidades, la sntesis y la concepcin de la psicologa como parte de una com
prensin total de la existencia humana>> fuera, como la de Wundt, de carcter demasiado mandarn para ser
exportada.

La orientacin prctica: la psicologa aplicada


En general, los psiclogos acadmicos alemanes se resistan a la idea de que la psicologa terminara con
virtindose en una disciplina aplicada. Wundt y su generacin de psiclogos conceban la psicologa como
parte de la filosofa, pero la mayora de los psiclogos de la nueva generacin queran convertirla e n u n a

240

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

ciencia natural pura. Los psiclogos acadmicos encontraban tres razones para resistirse a la conversin de
la psicologa en un campo de estudio prctico. La primera de ellas era el gran valor que los Mandarines ale
manes concedan a la formacin puramente acadmica. Las empresas prcticas se acometan para ganar di
nero, no para cultivar el alma, que era el objetivo de la formacin acadmica de los Mandarines. Stumpf,
por ejemplo, tema convertir la psicologa en un estrecho campo de especializacin desprovisto de Bi ldung.
Ms concretamente, detestaba esa cierta clase de norteamericanos cuyo nico objetivo es conseguir un doc
torado en el menor tiempo posible con el mayor trabajo mecnico posible (citado por Ash, 1 995, p. 35).
En segundo lugar, los acadmicos alemanes haban conseguido la Leh ifreiheit (libertad acadmica para es
tudiar lo que deseasen) como fruto de negociaciones polticas con el Reich alemn de Bismarck. Los aca
dmicos podan hacer todo lo que desearan dentro de los confines acadmicos, pero no deban bajo ningn
concepto intervenir en asuntos polticos ni sociales (Danziger, 1 990). La tercera razn era que, aun cuando
la psicologa alemana adopt una orientacin funcional interesndose por los procesos mentales en vez de
por el contenido de la mente -transicin que pudimos observar en el caso de la escuela de Wurzburgo-,
su funcionalismo no estaba vinculado, como lo estara el funcionalismo estadounidense (vase el Captulo
9), a la evolucin darwinista. Mientras que los estadounidenses vean la mente como un rgano prctico de
adaptacin al entorno, los intereses de los alemanes continuaban siendo filosficos. As, los estadouniden
ses pasaron a concentrarse en cmo funciona la mente en la vida cotidiana y, por lo tanto, en cmo mejorar
ese funcionamiento, mientras que los psiclogos alemanes se concentraban en resolver la pregunta episte
molgica tradicional de cmo la mente conoce el mundo (Ash, 1 995).
No obstante, los factores sociales influan en Alemania y en todos los dems pases en los que se pro
mova el desarrollo de la psicologa como un campo de estudio aplicado. En Francia, como ya hemos men
cionado, la psicologa estaba ntimamente relacionada con las clnicas psiquitricas y, por lo tanto, con la
tarea prctica de comprender y curar las psicopatologas. Adems, Binet estudi casos de bebs y nios con
el objetivo de mejorar su educacin. De igual modo, en Alemania, William Stern ( 1 87 11 1 938) dise el in
fluyente concepto del cociente de inteligencia o Cl. Como veremos en los siguientes captulos, la psicolo
ga norteamericana fue una disciplina aplicada casi desde su origen. Incluso en Alemania, haba una demanda
creciente de ciencias prcticas, incluidas las ciencias naturales. Por ejemplo, la industria qumica alemana
desempe una funcin decisiva en el establecimiento de la qumica como ciencia en las universidades ale
manas (Smith, 1 997). En la reunin de 1 9 1 2 de la Sociedad de Psicologa Experimental, el alcalde de Ber
ln prcticamente exigi que la psicologa produjera aplicaciones prcticas, dando a entender que el gobierno
apoyara en el futuro el nuevo campo de estudio (Ash, 1 995). S urgieron, junto a las universidades estatales,
nuevas universidades comerciales privadas. Wertheimer comenz su investigacin del fenmeno phi en la
Academia Comercial de Frankfurt (Ash, 1 995). A pesar de la resistencia de la elite de los Mandarines, la
psicologa aplicada (o psicotecnia, como se denominaba en Alemania; van Drunen, 1 996) evolucion jun
to a la psicologa cientfica en campos como la psicologa del deporte (Baumler, 1 996), la psicologa del tr
fico (Hacker & Echterhoff, 1 996) y la psicologa ferroviaria (Gundlach, 1 996).

EL DESTINO DE LA PSICOLOGA DE LA CONCIENCIA


Qu ocurri con la psicologa de la conciencia? La psicologa ya no se define como la ciencia de la con
ciencia, sino como la ciencia de la conducta. Por lo tanto, puede parecer que la psicologa de la concien
cia muri en algn momento del siglo xx. Desde un punto de vista terico, esto es en gran medida cierto.
Las teoras psicolgicas de Wundt, Titchener y Klpe ya no se ensean. S pervive, aunque dbilmente,
una pequea parte de la tradicin de la Gestalt. Por otro lado, si consideramos la psicologa de la concien
cia como un campo de estudio dentro de la psicologa -la psicologa de la sensacin y la percepcin
en vez de considerarla como la definicin universal de la psicologa, puede decirse que contina viva y goza
de buena salud. En los ltimos quince aos se han publicado numerosos libros sobre la naturaleza de la
conciencia, y la ciencia cognitiva y la neurociencia han avanzado enormemente en todo lo referente a expli
car cmo el ser humano experimenta el mundo. Nuestra disciplina incluye hoy mucho ms que el estudio

CAPTULO 7

La psicologa de la conciencia

241

de la sensacin y la percepcin, que se pierde en la pltora de reas temticas que configuran la psicolo
ga contempornea. La historia posterior de los orgenes de la psicologa como institucin es una historia
de dos naciones.

El lento desarrollo en Alemania


En Alemania, el crecimiento de la psicologa se vio enormemente frenado por la cultura de la Bildung filo
sfica de los Mandarines. Mientras la psicologa siguiera donde Wundt la haba dejado, esto es, en la filo
sofa, los psiclogos tenan que competir con los filsofos por las ctedras y los recursos. A medida que la
psicologa se converta en una disciplina cada vez ms experimental, los filsofos fueron percibindola como
una autntica intrusin en su tradicional campo de estudio, por lo que se aliaron para frenar su crecimiento.
Incluso el discpulo de Brentano, Edmund Husserl, que simpatizaba con Stumpf y la psicologa de la Ges
talt, calific a los psiclogos de tendencia positivista de fanticos experimentales adoradores del culto
a los hechos (citado por Ash, 1 995, p. 44). Otros filsofos coincidan con los psiclogos ms jvenes en
que los psiclogos deban agruparse con los fsicos y qumicos, no con los filsofos. Sin embargo, los es
fuerzos por trasladar la psicologa a otra parte -por ejemplo, a la medicina, como propona Klpe, para unir
la con la fisiologa- fueron vanos.
La llegada de los nazis al poder en 1 933 complic las cosas. Destruyeron el antiguo sistema mandarn
y expulsaron de Alemania a las mentes ms privilegiadas. Los judos y otras comunidades abandonaron Ale
mania asqueados por la opresin de los nazis en un multitudinario movimiento migratorio del que forma
ron parte intelectuales destacados en todas las reas, desde escritores como Thomas Mann, hasta cineastas
como Fritz Lang o fsicos como Albert Einstein. Tambin se contaban entre ellos importantes psiclogos,
especialmente psiclogos de la Gestalt, que se trasladaron a Estados Unidos, y Sigmund Freud, que pas
sus ltimos meses de vida en Inglaterra. Desgraciadamente, muchos de los psiclogos que se quedaron en
Alemania se adaptaron con rapidez a los nazis y llegaron en algunos casos a proporcionarles justificaciones
cientficas a sus polticas raciales, con frecuencia invocando el concepto de Gestalt. En 1935, Felix Krue
ger respald la poltica autoritaria del estado nazi : La defensa y jurisdiccin del estado no puede funcio
nar sin severidad. Exige imperiosamente el sacrificio de la propia voluntad e incluso de la propia vida en
aras de una Totalidad que debe continuar existiendo sobre todo lo dems . . . [El pueblo] debe sacrificar su
imperfeccin obedeciendo al estado y reconociendo libremente el poder organizado al que est sometido))
(citado por Harrington, 1 996, p. 1 85).
Freidrich Sander, antiguo discpulo de Wundt y seguidor de Krueger, relacion la psicologa con la ideo
loga del nazismo. En una conferencia pblica en 1 937 dijo:
Aquel que, con convencimiento de corazn y pensamiento, intuye la idea central del Nacionalsocialismo desde su
fuente originaria, redescubrir en todas partes dos motivos fundamentales que subyacen a los grandes esfuerzos
del movimiento alemn: el anhelo de totalidad y la voluntad de lograr la Gestalt ... Totalidad y Gestalt, las ideas
motoras del movimiento alemn, se han convertido en conceptos fundamentales de la psicologa alemana... La psi
cologa alemana actual y la visin del mundo del Nacionalsocialismo persiguen un mismo objetivo: derrotar las
formas del pensamiento atomista y mecanicista ... Pero de esta manera, la psicologa cientfica est a punto de con
vertirse, a la vez, en una herramienta til para actualizar los objetivos del Nacionalsocialismo (citado por Harrington,
1 996, p. 1 85).

Sander respald con entusiasmo el exterminio de los judos, que para muchos alemanes eran la imagen
misma del Caos desarraigado y atomista:
Quien gue al Volk alemn... de vuelta hacia su propia Gestalt, quien desee ayudar al alma del Volk a alcanzar el
objetivo que sta anhela de expresar puramente su propio ser -este individuo debe eliminar todo lo que est ale
jado de la Gestalt-; sobre todo, debe anular el poder de todas las destructivas influencias raciales ajenas. La eli
minacin de un proliferante judasmo parasitario tiene su justificacin tica ms profunda en esta voluntad de pura
Gestalt de la esencia alemana, igual que la esterilizacin, dentro de su propio Volk, de los portadores de material
gentico inferior (pp. 184-185).

242

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

La psicologa obtuvo su autonoma bajo el rgimen nazi. La generacin fundacional de psiclogos se


haba resistido a convertir la psicologa en mera psicotecnia. No obstante, en 1 94 1 , la psicologa psicotc
nica alemana gan reconocimiento burocrtico como campo de estudio independiente porque la Wehrmacht
necesitaba psiclogos preparados para contribuir a la seleccin de oficiales (Ash, 198 1 ). Esto result ser,
naturalmente, un pacto fustico cuando el rgimen nazi trajo sobre Alemania la destruccin de la Segunda
Guerra Mundial y la posterior divisin del pas en oriental y occidental. La psicologa no se recuper en Ale
mania hasta la dcada de 1 950 (Ash, 1 9 8 1 ) , en un entorno totalmente nuevo y dominado por las ideas esta
dounidenses.

El salto a los Estados Unidos


En cierto sentido, la psicologa alemana prosper en los Estados Unidos. Como veremos en los Captulos 9
y 10, el desarrollo de la psicologa en Estados Unidos fue ms rpido que el de Alemania o cualquier otro
pas. Por ejemplo, la American Psychological Association [Asociacin Psicolgica Norteamericana] se fun
d una dcada antes que la Sociedad Alemana de Psicologa Experimental. En otros aspectos, sin embargo,
la psicologa de la conciencia en su versin alemana no poda atravesar las fronteras de la Alemania de los
Mandarines. En 1 9 1 2, G. Stanley Hall escribi: Necesitamos una psicologa til, esto es, eficaz para pen
sar, vivir y trabajar; y aunque los pensamientos wundtianos se cultivan hoy con tanto xito en los huertos
acadmicos, nunca podrn adaptarse aqu, porque son contrarios al espritu y temperamento americanos>>
(citado por B lumenthal, 1 986b).
El futuro de la psicologa resida, en gran medida, en Estados Unidos, pero sera una psicologa muy
distinta de sus races alemanas.

BIBLIOGRAFA
Se han editado multiples volmenes sobre los orgenes de la psicologa: Wolfgang Bringmann y Ryan D. Tweney, eds.,
Wundt studies (Toronto: Hogrefe, 1980); Josef Brozek y Ludwig Pongratz, eds., Historiography ofmodern psychology
(Toronto: Hogrefe, 1980); C. Buxton, ed., Points of view in the history of psychology (Nueva York: Academic Press,
1986); Eliot Hearst, ed., The first century of experimental psychology (Hillsdale, NJ: Erlbaum, 1979); Sigmund Koch
y David Leary, eds., A century ofpsychology as science (Nueva York: McGraw-Hill, 1985); R. W. Rieber, ed., Wilhelm
Wundt and the making of a scientific psychology (Nueva York: Plenum, 1980); y William W. Woodward and Mitchell
G. Ash, eds., The problematic science: Psychology in nineteenth century thought (Nueva York: Praeger, 1982). En la
obra de Bringmann et al. ( 1997) se pueden encontrar diversas fotografas de los primeros psiclogos, sus laboratorios
y su trabajo.
Una excelente introduccin al clima intelectual de la Alemania del siglo XIX es la de Ringer ( 1 969), que debe ac
tualizarse con la de Harrington ( 1 996). Las condiciones de la fundacin de la psicologa se pueden consultar en los tra
bajos de: Richard Littman ( 1979), que ofrece un panorama general de la psicologa que surgi como disciplina autno
ma; Ash ( 198 1 ), que describe Alemania en el perodo 1 879-194 1 ; Kurt Danziger ( 1990), que recurre a tcnicas
sociolgicas para analizar el nacimiento de los experimentos de psicologa humana, y contrasta los primeros modelos
de investigacin psicolgica. Por ltimo, otra relacin ms antigua pero an til del origen de la psicologa escrita jus
to despus de tener lugar es la de J. Mark Baldwin, <<Sketch of the History of Psychology, Psychological Review ( 1905,
/2: 1 44- 165).
Son numerosas las obras sobre Wundt y su psicologa: Outlines ofpsychology ( 1 897; reimpresin, St. Clair Sho
res: Michigan Scholarly Press, 1969); Principies of physiological psychology, Vol. 1 , 5th ed. (Nueva York: Macmi
llan, 19 10); An introduction to psychology ( 19 1 2; reimpresin, Nueva York: Arno, 1973); Elements offolk psycho
logy (Londres: Allen & Unwin, 19 16); y The language of gestures, extracto de su Volkerpsychologie de 1900-1920
(La Haya, Pases B ajos: Mouton, 1973). Para la biografa de Wundt, vase: Wolfgang Bringmann, William Balance
y Rand Evans, Wilhelm Wundt, 1 832- 1920: A Brief Biographical Sketch>>, Journal of the History of the Beha
vioral Sciences ( 1975, 1 1 : 287-297); Wolfgang Bringmann, Norma J. Bringmann y William B alance, <<Wilhelm Ma
ximilian Wundt 1 832-74: The Formative Years>>, en Bringmann y Tweney ( 1980, citado anteriormente); y Diamond
( 1980).

La psicologa del inconsciente


Sigmund Freud y el psicoanlisis
Sigmund Freud y Wilhelm Fliess (ca. 1890). Freud y Fliess
fueron grandes amigos desde el punto de vista intelectual du
rante los aos en que surgi el psicoanlisis. Freud le escri
ba a su amigo largas cartas en las que le confiaba sus lneas
de pensamiento, cartas que despus intent destruir y que no
se han publicado ntegramente hasta hace muy poco. Como
ocurri con muchos otros de sus compaeros intelectuales,
Freud y Fliess se distanciaron amargamente. Actualmente se
cree que la influencia que ejerci Fliess sobre Freud es mu
cho mayor de lo que se pensaba, y la correspondencia Freud
Fliess arroja mucha luz -no siempre agradable- sobre los
orgenes del psicoanlisis. ste sigue siendo el sistema ms
antiguo y controvertido de la psicologa.

FREUD Y LA PSICOLOGA CIENTFICA


Freud y la psicologa acadmica
Freud y el mtodo experimental

EL ORIGEN DEL PSICOANLISIS: 1884-1899


Freud y la biologa
Freud como mdico: el estudio de la histeria

EL PSICOANLISIS CLSICO: 1900-7979


La obra fundacional: La interpretacin de los
sueos (1900)
La teora clsica de la motivacin: Tres ensayos
sobre teora sexual ( 1905)

REVISIN Y AMPLIACIN
DEL PSICOANLISIS: 1920-1939
Las revisiones
Las ampliaciones

EL DESTINO DEL PSICOANLISIS


El psicoanlisis freudiano y la ciencia
El psicoanlisis despus de Freud

EL LEGADO FREUDIANO
BIBLIOGRAFA

246

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

La psicologa del inconsciente fue notablemente diferente de la psicologa de la conciencia. Wundt y los de
ms psiclogos de la conciencia se basaban en el estudio de la mente humana adulta y normal a travs de la
introspeccin con el objetivo de lograr una ciencia experimental independiente de las cuestiones y teoras
tradicionales de los filsofos. La disciplina quedaba definida, en gran medida, por las reas de la sensa
cin/percepcin y la psicologa cognitiva, aunque tambin se prestara cierta atencin a la psicologa social,
la psicologa animal y la psicologa del desarrollo. La psicologa de Freud, en cambio, se centraba en las
mentes anormales y pretenda desenmascarar la conciencia, incluso la conciencia normal, mostrndola
como una marioneta a merced de una serie de impulsos primarios y repulsivos que no nos atreveramos a
reconocer. En lugar de realizar experimentos, Freud estudi la mente mediante la exploracin clnica, bus
cando los orgenes ocultos de la conducta humana en el inconsciente, en los residuos primitivos de la in
fancia y de la evolucin que l aseguraba encontrar en los sntomas de sus pacientes, en sus sueos y en las
conversaciones teraputicas que mantena con ellos.
El carcter de Freud tambin difera significativamente del de los dems fundadores alemanes de la psi
cologa. Wundt, sus discpulos y los psiclogos de la Gestalt eran, a pesar de sus diferencias, producto de la
Alemania de los Mandarines, esto es, eruditos y cientficos cautelosos y circunspectos. Freud, en cambio,
rechazaba el enfoque mandarn y desdeaba la distincin entre cultura y civilizacin (Freud, 1 9301 1 96 1 ).
Freud, de origen judo, fue un ateo muy orgulloso de su herencia juda y vivi bajo la opresin del manda
rinazgo. En parte cre el psicoanlisis como desafo poltico a los dirigentes del Imperio Austro-Hngaro
(McGrath, 1 986; Schorske, 1 980).
Freud deseaba convertirse en un nuevo Moiss, el heroico conquistador y portador de desagradables
mandamientos a un pueblo carente de fe. Probablemente bajo la influencia de la cocana -la utilizaba re
gularmente a finales de la dcada de 1 880 y durante la de 1 890 (Crews, 1 986)-, Freud se describi a s mis
mo ante su prometida, Martha Bernays (2 de febrero de 1 886), de la siguiente manera:
Breuer [durante algn tiempo amigo y colaborador suyo] me dijo en una ocasin que haba descubierto que tras
mi aparente timidez se esconda un ser humano extremadamente audaz e intrpido. Yo siempre lo he credo as,
pero nunca me haba atrevido a contrselo a nadie. A menudo me he sentido como si hubiese heredado toda la osa
da y la pasin con la que nuestros antepasados defendieron su templo, y creo que sera capaz de sacrificar con
gusto mi vida a cambio de un gran momento en la historia (p. 202, carta 94 ).

El 1 de febrero de 1 899, mientras esperaba la acogida que reciba su obra La interpretacin de los sueos, Freud escribi a su ntimo amigo Wi1he1m Fliess:
En realidad, no soy en absoluto un hombre de ciencia, ni un observador, ni un experimentador, ni un pensador. Por
temperamento, no soy sino un conquistador -un aventurero, si lo quieren traducir as- con toda la curiosidad,
osada y tenacidad caractersticas de ese tipo de hombres. Normalmente, slo se estima a esta clase de personas si
han tenido xito, si realmente han descubierto algo. De no ser as, se las abandona por el camino, lo que no es del
todo injusto (p. 398).

FREUD Y LA PSICOLOGA CIENTFICA


Ante el mundo que pretenda conquistar, Freud present el psicoanlisis como una revolucin. El psicoa
nlisis, sola decir (Gay, 1 989), representa el tercer gran golpe a la autoestima del gnero humano. El pri
mero fue la demostracin de Coprnico de que el ser humano no era el centro del universo. El segundo, la
demostracin de Darwin de que el ser humano era un animal que, como los dems, formaba parte de la na
turaleza. Freud aseguraba que el tercer golpe asestado a la autoestima del hombre era su propia demostra
cin de que el yo humano no es el amo y seor de su propia casa.

Freud y la psicologa acadmica


Peter Gay ( 1 989) resume as los logros del conquistador: Freud es ineludible. No cabe duda de que todos
hablamos de Freud, lo conozcamos o no . La terminologa de Freud y sus ideas esenciales estn presentes

CAPTULO 8

La psicologa del inconsciente: Sigmund Freud y el psicoanlisis

24 7

en todas las corrientes de pensamiento sobre los sentimientos y la conducta humana (Gay, 1 989, p. xii). No
obstante, es irnico, aunque inevitable, que la influencia de Freud haya sido menor en la psicologa acad
mica que en cualquier otro mbito relacionado con los asuntos humanos, excepto la economa. Los psiclo
gos de la conciencia rechazaban la existencia del inconsciente, una hiptesis para Freud indispensable. Los
conductistas negaban la existencia de la mente en su totalidad. As, no nos sorprende que, aparte del reco
nocimiento ocasional de algunas intuiciones literarias de Freud relacionadas con las motivaciones humanas,
la psicologa acadmica haya pasado por alto o incluso rechazado el psicoanlisis. Aun as, en ocasiones se
ha procurado un acercamiento entre la psicologa acadmica y el psicoanlisis (Erdelyi, 1 985; Sears, 1 985),
pero sin lograrlo nunca.
Adems, el aislamiento del psicoanlisis con respecto a la psicologa acadmica ha sido fomentado por
el desarrollo del psicoanlisis como rama de la medicina, a pesar de las objeciones del propio Freud. Espe
cialmente en Estados Unidos, la obtencin de un doctorado en medicina con especializacin en psiquiatra
se ha convertido en un requisito indispensable para recibir formacin como psicoanalista. El aislamiento se
ha convertido en hostilidad debido a la rivalidad que ha surgido entre la psiquiatra y la psicologa clnica.
Los psiquiatras siempre han tendido a considerar a los psiclogos clnicos como intrusos con formacin me
diocre en el campo de la medicina. Como consecuencia de todo ello, los doctores en psicologa no han te
nido acceso a las escuelas de psicoanlisis, una poltica que contina generando amargos enfrentamientos
en la actualidad.

Freud y el mtodo experimental


Puede que Freud se considerara a s mismo, ms que un cientfico, un conquistador, pero no cabe duda de
que comparta una misma meta con los dems fundadores de la psicologa: crear una psicologa que fuera
una ciencia como todas las dems. Freud negaba que el psicoanlisis no ofreciera ms que una visin cien
tfica del mundo: El psicoanlisis, en mi opinin, es incapaz de crear una Weltanschauung propia. No la
necesita, es parte de la ciencia (Freud, 1 932 en Gay, 1 989, p. 796). Aun as, Freud no pretendi construir
una psicologa experimental del inconsciente y tampoco acogi con agrado los intentos de verificar experi
mentalmente sus ideas. En la dcada de 1 930, el psiclogo estadounidense Saul Rosenzweig escribi a Freud
para informarle sobre sus intentos de comprobacin experimental del psicoanlisis. Freud le respondi muy
brevemente: He analizado con gran inters sus estudios experimentales para verificar las ideas del psicoa
nlisis. No puedo conceder gran valor a estas confirmaciones porque la abundancia de observaciones fia
bles en que se basan estas proposiciones las hacen independientes de la verificacin experimental. Aun as,
no pueden hacer dao alguno (citado por Rosenzweig, 1985, pp. 1 7 1 - 1 72).
La abundancia de observaciones fiables sobre las que Freud erigi el psicoanlisis eran sus casos cl
nicos. Hoy en da tendemos a pensar en el psicoanlisis principalmente como tcnica teraputica, pero Freud
no lo vea as. Freud, en un principio, quera llegar a ser un psiclogo acadmico a imagen de Helmholtz, si
bien finalmente, y para poder casarse, recurri a la prctica de la medicina privada y desarroll el psicoa
nlisis en el contexto de la psicoterapia. Sin embargo, siempre consider que el psicoanlisis era una cien
cia, y que los xitos teraputicos eran la marca distintiva de la verdad cientfica. Segn Freud, una terapia
es eficaz si y slo si la teora cientfica de la que deriva es verdadera. Por lo tanto, consideraba las conver
saciones con sus pacientes como datos cientficos, y la sesin analtica como un mtodo vlido de investi
gacin. De hecho, sus comentarios a Rosenzweig parecen sugerir que consideraba el anlisis como un m
todo experimental en el mismo nivel que el mtodo cientfico. Para Freud, el xito teraputico no era un fin
como tal, sino que constitua la prueba de que la teora del psicoanlisis era cierta.
Este rechazo de la metodologa experimental contribuy a aislar el psicoanlisis, distancindolo an
ms de la corriente principal de la psicologa. Los psicoanalistas defendan que slo alguien que se hubiera
psicoanalizado estara capacitado para criticarlo, impulsando as a los psiclogos acadmicos a verlo como
un culto con su rito de iniciacin, en vez de como una ciencia abierta a todos (Sulloway, 1 99 1 ). Adems. el
depender de las pruebas clnicas plante dificultades ms que polticas al psicoanlisis como ciencia. Fech
ner, Donders y Wundt, entre otros, haban introducido la experimefltacin en la psicologa para acabar con

248

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

la subjetividad, sustituyendo as la introspeccin de silln por el rigor experimental. El psicoanlisis pre


tenda reemplazar la introspeccin de silln por la introspeccin de divn y podra preguntarse con razn
si con ello no estaba Freud sustituyendo un mal mtodo por otro an peor. Despus de todo, el observador
introspectivo del psicoanlisis es el paciente, un individuo enfermo que desea que le curen su neurosis, no
un observador entrenado comprometido con el avance de la ciencia. No son stas, ni lo fueron en su mo
mento, cuestiones irrelevantes, y como veremos ms adelante, pueden haber desempeado un papel subte
rrneo en el mayor desafo al que hubo de enfrentarse Freud: el del error de la teora de la seduccin.

EL ORIGEN DEL PSICOANLISIS:

1884-1899

Freud y la biologa
Al igual que los dems psiclogos fundacionales, a Freud le atrajo en un principio la idea de enfocar la psico
loga desde la fisiologa. En el captulo anterior vimos por qu para Wundt y otros fundadores de la psicolo
ga resultaba atractivo el camino a travs de la fisiologa. En gran medida, Freud comparta con ellos su for
macin y su ambicin como fundador. Haba estudiado medicina y llev a cabo importantes trabajos en los
campos de la anatoma y la fisiologa. Ernst Brcke, uno de los discpulos de Helmholtz que haban realizado
el juramento antivitalista (vase el Captulo 6), fue maestro de Freud y ejerci una gran influencia sobre l. Por
lo tanto, la psicologa de Freud era probablemente una psicologa fisiolgica por las mismas razones que lo era
la de Wundt, pero una vez que Freud inici su prctica clnica y comenz a desarrollar el psicoanlisis como
ciencia y como terapia, el camino a travs de la fisiologa le atrajo tambin por otros dos motivos.
En primer lugar, una acusacin razonable que podra realizarse contra una ciencia que se basa en las
conversaciones con pacientes neurticos es la de caer en el localismo cultural. Se supone que la ciencia debe
descubrir verdades universales, leyes de la naturaleza que se cumplan a lo largo y ancho del tiempo y del
espacio. En el caso de la psicologa, esto supone descubrir leyes de la conducta humana que trasciendan to
das las culturas y pocas. Cumplir estos requisitos cientficos ya resultaba complicado para los psiclogos
experimentales, quienes al menos podan aducir el rigor y la sencillez de sus experimentos como garanta
de su carcter universal (lo que no poda afirmarse razonablemente de la terapia psicoanaltica). Sin embargo,
si los resultados teraputicos se utilizaban para elaborar una teora fisiolgica de la mente y la conducta hu
manas, se podran eludir las acusaciones de localismo cultural (Sulloway, 1 979). Despus de todo, los sis
temas nerviosos humanos existen aparte de la cultura, por lo que una teora elaborada en el plano nervioso
s podra reivindicarse como verdad universal.
Para Freud, no obstante, el mayor atractivo dirigirse a la ciencia pasando por la fisiologa tena que ver
con su condicin de neurlogo clnico. Actualmente, el trmino neurosis es prcticamente sinnimo de
un trastorno completamente mental (todo est en la cabeza), pero en la poca de Freud las neurosis se con
ceban como un trastorno principalmente nervioso (vase el Captulo 6). La neurosis ms comn, con dife
rencia, era la histeria. En el mundo pos-freudiano, la histeria se llama trastorno disociativo, y se define como
una serie de sntomas fsicos con una causa psicolgica; pero en los tiempos de Freud, se crea que los sn
tomas fsicos de la histeria (como la parlisis o los fallos de la percepcin sensorial) provenan de un tras
torno desconocido del sistema nervioso (Macmillan, 1 997). En el prximo apartado nos ocuparemos de la
naturaleza de la histeria con mayor detenimiento.
En el caso de Freud, el camino fisiolgico hacia la psicologa cientfica qued claramente reflejado en
un manuscrito que no lleg a terminar, su Proyecto de psicologa para neurlogos ( 1 950), escrito en un ata
que de pasin newtoniana (Solomon, 1974) entre el otoo de 1 894 y la primavera de 1 895. El 27 de abril de
1 895, Freud escribi a Fliess: Desde el punto de vista cientfico voy mal; en otras palabras, estoy atrapa
do en la "Psicologa para neurlogos" [el ttulo provisional de Freud] que, de un modo regular, me consu
me por completo (p. 1 27). El 25 de mayo escribi: . . . un hombre como yo no puede vivir sin un caballo
de batalla, sin una pasin devoradora, sin --en palabras de Schiller- un tirano. Yo he encontrado uno. Es
tando a su servicio no conozco lmite alguno. Es la psicologa)) (p. 1 29).

CAPTULO 8

La psicologa del inconsciente: Sigmlllld Freud y el psicoanlisis

249

A Freud ( 1 985) le atormentaban dos objetivos: estudiar qu forma toma la teora del funcionamiento
de la mente si se tienen en cuenta consideraciones cuantitativas, una especie de economa de los factores
nerviosos; y en segundo lugar, descubrir oculto en la psicopatologa algn beneficio para la psicologa nor
mal (carta a Fliess del 25 de mayo, 1 895, p. 1 29). En el Proyecto mismo, Freud defina su newtoniana in
tencin de desarrollar una psicologa que llegue a ser una ciencia natural, es decir, a representar los proce
sos psquicos como estados cuantitativamente determinados de partculas materiales especficas}} . A
continuacin, desarrollaba una teora general sobre la mente y la conducta en trminos exclusivamente fi
siolgicos y cuantitativos. Por ejemplo, Freud describa la motivacin como el resultado del aumento de la
presin en las barreras -actualmente llamadas sinapsis- entre las neuronas. Este aumento de tensin se
siente como algo desagradable y su eventual descarga a travs de la barrera se experimenta como placer. La
memoria se explicaba (como en la mayora de los actuales modelos nerviosos) como cambios de la perme
abilidad de las barreras neuronales (cambios de fuerza sinptica) que resultan de las repetidas descargas de
las neuronas conectadas. De una manera igualmente cuantitativa y neurolgica Freud explic todas las di
ferentes funciones mentales>> , desde las alucinaciones hasta la cognicin.
El Proyecto de Freud sigue siendo uno de los documentos ms fascinantes de la historia del psicoan
lisis, si bien tambin uno de los ms problemticos. Fascinante porque introduce gran parte de la teora psi
colgica de Freud desde una perspectiva neurolgica, pero problemtico porque resulta difcil precisar la
valoracin final que de l haca Freud y ubicarlo adecuadamente en la historia del pensamiento psicoanal
tico. Freud abandon la obra y posteriormente se resisti a que fuera publicada, por lo que es razonable de
ducir que consideraba que su Proyecto tena defectos que lo condenaban al fracaso. Pero sigue planteada la
pregunta: Por qu?. La respuesta ms aceptada por los freudianos posteriores es que, poco despus de
trabajar en el Proyecto, Freud emprendi un heroico auto-anlisis gracias al cual descubri que las cau
sas de la conducta son sucesos psicolgicos que tienen lugar en un inconsciente psicolgico, y abandon
por ello el Proyecto como si se tratara de un simple error de juventud. Continu sometido a su tirano, la
psicologa, pero sus teoras posteriores, como las de Wundt, fueron cada vez ms psicolgicas. En su tra
bajo clnico, termin distinguiendo entre neurosis reales y psiconeurosis. Las neurosis reales eran ver
daderas enfermedades fsicas causadas por exceso o deficiencia de determinadas toxinas nerviosas, ori
ginadas normalmente por la masturbacin (Freud, 1 9081 1 953, p. 8 1 ). Las psiconeurosis, entre ellas la
histeria, tenan causas psicgenas, y dependen del funcionamiento de los complejos de ideacin incons
ciente (reprimidos).
Freud, la biologa evolutiva y el giro a la sexualidad

Por otro lado, Sulloway ( 1 979) ha defendido de forma convincente el hecho de que concebir el auto
anlisis de Freud como el acontecimiento esencial de la historia del psicoanlisis no es sino un mito. Sullo
way propone que Freud y sus seguidores lo establecieron as para ocultar la dependencia permanente de Freud
de la biologa como fundamento latente de la teora psicoanaltica. Freud abandon su Proyecto porque no
consigui encontrar un mecanismo compatible con la tesis principal que le guiaba en el descubrimiento del
origen de las neurosis. Tanto en su teora de la seduccin como ms adelante, Freud mantuvo siempre que
la causa final de los sntomas neurticos del ser humano adulto consista indefectiblemente en un pensamiento
desagradable o un trauma de la infancia. En el momento en que se produce, este suceso o pensamiento no
tiene ningn efecto patolgico, pero permanece en estado de latencia y reaparece inconscientemente en for
ma de sntoma aos despus.
Era tan importante para Freud esta concepcin de la etiologa de los sntomas que abandon el enfo
que neurolgico, pero no renunci nunca por completo a la biologa. Segn Sulloway ( 1 979, 1 982), Freud
pas de la biologa fisiolgica mecanicista a la biologa evolucionista lamarckiana para explicar el desa
rrollo humano. Por ejemplo, la mayora de los cientficos de la poca (entre ellos Wundt) aceptaban la ley
biogentica de Ernst Haeckel ( 1 834- 1 9 1 9), el darwinista ms destacado de Alemania. Segn esta ley,
que hoy sabemos que es falsa, la ontogenia recapitula la filogenia; es decir, que el desarrollo embriol
gico de cualquier criatura reproduce o recapitula el camino seguido por su especie a lo largo de la eYolu
cin. As, aparentemente, el feto humano pasa por fases sucesivas de anfibio, reptil, mamfero inferior. etc.

250

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

antes de llegar a parecer un pequeo ser humano. Freud simplemente ampli la ley biogentica para in
cluir el desarrollo psicolgico. Consider las fases del desarrollo psicosexual como una recapitulacin
de la vida sexual de las especies que nos han precedido, incluida una etapa de latencia que recapitulara
la era glacial!
La teora de Haeckel de la recapitulacin permita explicar el desfase temporal entre los acontecimientos
que provocan la histeria y su manifestacin sintomtica. En este punto de su carrera, Freud pensaba que la
histeria estaba provocada por abusos sexuales padecidos en la niez, sin que el abuso provocara efectos pa
tolgicos inmediatos. La experiencia permaneca en estado latente en la memoria, e inconscientemente ha
ca que apareciesen los sntomas en la edad adulta. Freud no haba desarrollado an su teora de la sexuali
dad infantil, y poda afirmar que el trauma sexual no tena efectos inmediatos en el nio porque no se hallaba
adecuado a su estadio evolutivo. Como la vctima era an asexual, la experiencia no tena para ella ningn
significado. Slo cobraba significado cuando, en la edad adulta, apareca la sexualidad; entonces la memo
ria reprimida produca un efecto txico y desencadenaba la histeria en el paciente.
Freud utiliz esta teora del desarrollo inspirada en las ideas de Haeckel como una cmoda salida a ml
tiples dificultades. Por ejemplo, para que un nio o una nia desarrollaran la angustia de castracin no era
necesario que vieran que las personas del sexo opuesto tenan genitales diferentes: ese conocimiento esta
ra ya impreso en sus genes. As, en opinin de Sulloway, Freud dej de buscar la causa de las psiconeuro
sis en la mecnica fisio-qumica del sistema nervioso, pero nunca abandon la bsqueda de una base org
nica del desarrollo psicolgico neurtico y normal.
El instinto sexual era esencial en la nueva concepcin biolgica de la conducta y el desarrollo huma
nos de Freud. El sexo proporcionaba una base slida sobre la que construir una psicologa cientfica verda
deramente universal y naturalista, ya que no era nada especfico de una raza o una cultura particulares. En
la estela de la Ilustracin, y en contra de los Mandarines alemanes, Freud quera una psicologa exenta de
todos los factores culturales cientficamente irrelevantes. La universalidad del impulso sexual le proporcio
n la base necesaria. Freud siempre supuso que la lista de las necesidades biolgicas era breve: hambre, sed,
auto-conservacin y sexo (y, posteriormente, tambin agresividad). Si aceptamos esta lista como exhausti
va, nos tropezaremos con problemas a la hora de explicar gran parte de la conducta humana. Est claro que
la conducta animal siempre parece tender a satisfacer alguna de estas necesidades, pero es igual de eviden
te que no sucede lo mismo en el caso de la conducta humana. El ser humano construye catedrales, pinta cua
dros, escribe novelas, desarrolla filosofas, modos de pensamiento, ciencias . . . Nada de todo esto parece res
ponder a ninguna de las necesidades biolgicas que acabamos de mencionar. Quienes haban escrito sobre
la motivacin del ser humano -de Platn a Franz-Joseph Gall o los realistas escoceses- no se enfrenta
ron a este dilema porque suponan que el ser humano tiene motivos especiales que le conducen a la religin,
el arte, la filosofa y la ciencia.
Freud, sin embargo, al adoptar una concepcin biolgica reduccionista y simplificadora de la motiva
cin, acept una breve lista de impulsos y tuvo que mostrar que la conducta que no estaba directamente pro
vocada por stos s lo estaba, en realidad, de forma indirecta. Era necesario que los instintos pudieran ser
reconducidos desde sus canales determinados de forma innata hacia otros menos biolgicos. Esto resulta di
fcil en los casos del hambre, la sed y la auto-conservacin, puesto que su satisfaccin es necesaria para la
supervivencia del organismo. La sexualidad, en cambio, es un motivo poderoso cuya satisfaccin puede pos
ponerse o incluso abandonarse; puede que el animal sea menos feliz, pero no muere por ello. La sexualidad,
por lo tanto, es el impulso biolgico ms susceptible de ser desplazado desde la satisfaccin sexual a acti
vidades ms creativas y socialmente aceptables o a neurosis. Freud no fue el primero en hallar el sexo como
la causa oculta de los logros humanos; algunos poetas romnticos y filsofos como Schopenhauer ya ha
ban hablado de la sublimacin de la sexualidad en actividades ms elevadas, como tambin lo hara Fliess,
el amigo de Freud (Sulloway, 1 979). Slo Freud, sin embargo, convirti la sublimacin en una parte de una
teora general de la mente y la conducta humanas.
Adems, el impulso sexual es aquel en cuya regulacin pone mayor inters la sociedad. Todas las so
ciedades establecen reglas sobre el tipo de personas que pueden ser elegidas como pareja sexual o cnyu
ge, mientras que no se interesan por quin debe elegirse para salir a cenar. Freud consideraba, pues, que la

CAPTULO 8

La psicologa del inconsciente: Sigmund Freud y el psicoanlisis

251

sociedad intentaba as reorientar el sexo para desviarlo de su objetivo original y conducirlo hacia otros ms
civilizados, pero en lugar de ello, lo que ha logrado con frecuencia ha sido originar neurosis.
El sexo desempeaba el papel esencial en la formacin de neurosis, proporcionando as a la ciencia de
Freud una base biolgica (Sulloway, 1 979). En el caso de las neurosis reales, el factor sexual es el factor
causal esencial (Freud, 1 908/ 1 95 3 ), ya que las toxinas nerviosas que provocan este tipo de trastornos se
generan a causa de prcticas sexuales inapropiadas, como la masturbacin en los adultos o la abstinencia
sexual (Sulloway, 1 979). La situacin es diferente en el caso de las psiconeurosis, en las que la sexualidad
desempea una funcin ms psicolgica. El factor ms puramente biolgico de las psiconeurosis era el es
tado previo del sistema nervioso, porque la influencia hereditaria es ms acusadm> que en las neurosis rea
les (Freud, 1 908/ 1 953). La sexualidad entraba en juego como el factor que acta sobre el sistema nervioso
y causa los sntomas de la histeria. En la primitiva teora de Freud, la seduccin sexual experimentada por
un nio daba lugar al trauma que generara ms tarde la neurosis. En su teora posterior, eran las fantasas
sexuales de la infancia las que constituan las semillas de las neurosis adultas.
En 1 905, Freud haba escrito ya las dos obras fundacionales del psicoanlisis, La interpretacin de los
sueos y Tres ensayos sobre teora sexual, y haba llegado a distinguir entre lo biolgico y lo psicolgico
en el psicoanlisis:
Algunos de mis colegas en el campo de la medicina consideran mi teora sobre la histeria como un enfoque pura
mente psicolgico y, por ese mismo motivo, lo han declarado inmediatamente incapaz de solucionar el problema
patolgico ... [Pero] es slo la tcnica teraputica la que es psicolgica; la teora no deja de indicar que las neuro
sis tienen una base orgnica, si bien es cierto que no busca esa base orgnica en ningn tipo de cambios anatmi
cos patolgicos ... Probablemente, nadie se inclinar a negar a la funcin sexual su carcter de factor orgnico, y
es precisamente la funcin sexual la que yo considero como base de la histeria y de las psiconeurosis en general
(1905b, en Gay, 1989, p. 372).

Freud como reformador sexual

Freud termin considerando el sexo como el principal motivo en la vida del ser humano. El sexo pro
porcionaba una base orgnica a las neurosis y una base biolgica universal para su psicologa terica. Otra
razn fue su descubrimiento de la sexualidad infantil como causa originaria de las neurosis (vase apar
tado siguiente). Encontramos una tercera razn en la historia social: para los hombres y mujeres de la po
ca de Freud realmente era complicado habrselas con la sexualidad.
Tanto a Freud como a otros mdicos se les presentaron problemas que tenan su origen en los conflic
tos con la sexualidad que se viva en el siglo XIX. La causa del problema era sencilla. A medida que las so
ciedades se desarrollan econmicamente, experimentan una importante transicin demogrfica: se pasa de
familias numerosas a familias ms pequeas. En las sociedades rurales, los nios son un recurso econmi
co ms, manos que poner a trabajar lo antes posible y la principal fuente de sustento de los padres durante
su vejez. En las sociedades industrializadas, los nios representan una carga econmica. Al resultar caro man
tenerlos y educarlos hasta que pueden comenzar a trabajar, se convierten en un autntico agujero en la eco
noma de sus padres. A medida que aumenta el nivel de vida, los nios resultan cada vez menos atractivos
econmicamente y se empieza a tener menos hijos.
En las clases medias de la Europa victoriana se dej sentir ms acusadamente el problema de controlar
la natalidad al carecerse de los modernos sistemas anticonceptivos. Para prosperar econmicamente haba
que trabajar duramente y desarrollar un enorme auto-control, incluido el control sobre la reproduccin, que
era potencialmente muy costosa. Las grandes familias de las clases rural y obrera, para quienes los nios eran
an recursos explotables, se contemplaban con una mezcla de horror y sucia envidia. La clase media abo
rreca la miseria en que vivan las clases inferiores, pero envidiaba su libertad sexual. El poeta George Me
redith expres en su obra ambas actitudes: Vosotros, fornidos amantes en la hierba de la aldea 1 La vues
tra es una estrella ms baja y feliz! (citado por Gay, 1 986). Freud tambin vea la mayor felicidad sexual
de los ms pobres, pero sin desear sumarse a ellos. En una conferencia en la que describi dos casos hipo
tticos, dijo: Para la hija del conserje, la actividad sexual result tan natural y exenta de problemas en su
vida adulta como lo haba sido en su infancia y estuvo libre de neurosis, mientras que la hija del casero

252

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

experiment el efecto de la educacin y sufri las consecuencias, rechaz el sexo con desagrado y se
volvi neurtica (citado por Gay, 1 986). Aun as, Freud, al igual que la mayora de los victorianos cultos,
agnsticos o ateos, continu viviendo igual, sin recomendar nunca la liberacin sexual. Escribi a su pro
metida, Martha Bemays (29 de agosto, 1 883; Freud, 1 960, carta 1 8, p. 50): El pueblo llano vive sin repri
mirse, mientras que nosotros dominamos nuestros instintos. Los burgueses lo hacemos para mantener nues
tra integridad . . . Nos preservamos para algo, aunque no sabemos para qu, y este hbito de supresin constante
de nuestros impulsos naturales es lo que nos da un toque de refinamiento (citado por Gay, 1 986, p. 400).
Hay pruebas abundantes de que la lucha por controlar los deseos sexuales en la clase media, la clase
de la que procedan la mayor parte de los pacientes de Freud, era intensa:
Dnde encontraramos esa veneracin por el sexo femenino, esa ternura hacia sus sentimientos, esa profunda de
vocin del corazn, que es la parte bella y purificadora del amor? No es evidente que todo lo delicado, lo caba
lleresco que an inunda nuestros sentimientos, puede vincularse a la pasin reprimida y, por lo tanto, santificada

y elevada?

As escribi W. R. Grez en 1 850 (citado por Houghton, 1957, p. 3 80). Los victorianos no aceptaban la
parte animal de su naturaleza, ni el aspecto sexual ni el simplemente sensual. En un panfleto en contra del
tabaco, un autor annimo escribi: Nos gusta fumar porque nos proporciona una sensacin agradable, pero
existe una objecin decidida hacia todo lo que nos proporciona sensaciones agradables. Un hombre serio
evitar expresamente aquello que le provoque sensaciones agradables (p. 236). (La seriedad era una virtud
cardinal para los victorianos). La cultura y la religin victorianas tronaban contra el placer, especialmente
contra el placer sexual, y sobre los victorianos pesaba la opresin de un gran sentimiento de culpabilidad.
Como si de un santo medieval se tratara, el Primer Ministro liberal britnico William Gladstone anotaba has
ta sus ms leves pecados y se afliga por ellos. La tentacin constante aumentaba an ms esa culpa. Proli
feraba la prostitucin, y pagando se podan conseguir servicios sexuales de hombres y mujeres, nios y ni
as. El autor annimo de My Secret Lije [Mi vida secreta] , una autobiografa sexual, aseguraba haber
seducido a ms de dos mil personas de todas las edades y orientaciones sexuales, y haber incurrido en to
dos los vicios. Los chicos de los mejores colegios privados sufran abusos sexuales. Los victorianos estaban
atrapados entre su severa conciencia y las irresistibles tentaciones.
Freud ( 1 9 1 2/ 1 953) describi la causa ms habitual de la impotencia como la incapacidad de los hom
bres de amar a quien desean y de desear a quien aman, y no slo porque las relaciones sexuales con la pro
pia esposa pudieran dar lugar a tener descendencia. Los mdicos solan pensar, y los hombres terminaron
creyndolo as, que las mujeres (al menos las de clase media) no tenan sentimientos sexuales, por lo que
los hombres se sentan culpables al imponerles su brutal sexualidad. La consecuencia de ello era, en el me
jor de los casos, una gran inhibicin sexual; en el peor, la impotencia. Los hombres podan desear a las pros
titutas, pero estas mujeres quedaban degradadas por su propia sexualidad, que las haca indignas del amor.
Las mujeres de clase media, en cambio, se vean atrapadas e inhibidas por ser idealizadas e idolatradas. En
una carta a su prometida, del 1 5 de noviembre de 1 883, Freud escribi contra el feminismo ( 1 960, carta 28,
p. 76): Debo pensar en mi dulce y delicada nia como en un competidor? La naturaleza delicada de la mu
jer necesita proteccin. [La emancipacin acabara con] lo ms preciado que puede ofrecernos el mundo:
nuestro ideal de mujer. Quiz el caso Freud fuera tpico de los hombres su tiempo. El 3 de octubre de 1 897,
a la edad de 41 aos, Freud escribi a Fliess: Tampoco la excitacin sexual le sirve ya de nada a una per
sona como yo. Aproximadamente desde 1 900, el ao en que se public La interpretacin de los sueos,
Freud dej de tener relaciones sexuales con su esposa (Decker, 1 9 8 1 ) y no hay pruebas de que las tuviera
con ninguna otra persona (Gay, 1 988).
A pesar de su propia situacin (o quizs precisamente a causa de ella), Freud tom partido a favor del
movimiento de reforma sexual liderado, entre otros, por Havelock Ellis. En 1 905, Freud realiz una decla
racin ante un comit para la liberalizacin de la legislacin austriaca sobre el matrimonio y la sexualidad.
Freud testific a favor de la legalizacin de las relaciones sexuales fuera del matrimonio, acordando un ma
yor grado de libertad sexual y reduciendo las restricciones impuestas a esa libertad (Boyer, 1 978, p. 1 00
del original en alemn; de la traduccin inglesa, p. 92). Diez aos despus, Freud expres de nuevo este mismo
,

CAPTULO 8

La psicologa del inconsciente: Sigmrmd Freud y el psicoanlisis

253

sentimiento en una carta a uno de sus principales defensores norteamericanos, el neurlogo J. J. Putnam:
La moralidad sexual, tal y como la define la sociedad en su forma ms extrema, la sociedad norteamerica
na, me resulta despreciable. Yo defiendo una vida sexual muchsimo ms libre (citado por Gay, 1988, p.
1 43). En La moral sexual cultural y el nerviosismo moderno ( 1 908/ 195 3), Freud dibuj un retrato devasta
dor de los efectos del matrimonio civilizado. Los hombres, como hemos visto, terminan siendo impotente
o indeseablemente inmorales al buscar el sexo fuera del matrimonio. Las mujeres, por su lado, vctimas
de un doble rasero, terminan enfermando:
[Puede ]la relacin sexual dentro de la legalidad del matrimonio compensar completamente toda la represin pre
via al mismo? La abundancia de material que parece apoyar una respuesta negativa es abrumadora. Ante todo, de
bemos tener en cuenta que nuestra civilizada moralidad sexual limita las relaciones sexuales incluso dentro del ma
trimonio . . . y todos los anticonceptivos disponibles hasta la fecha disminuyen el placer sexual. .. [La ternura fsica>>
y el afecto mental>> entre marido y mujer desaparecen] y a causa de las decepciones del matrimonio, las mujeres
caen en graves neurosis de carcter crnico . . . La infidelidad matrimonial. . . sera una cura posible para las neu
rosis causadas por el matrimonio . . . [Pero] cuanto ms seriamente se ha sometido [una esposa] a las exigencias de
la civilizacin, ms teme esta va de escape y, al surgir un nuevo conflicto entre sus deseos y su sentido del deber,
volver a refugiarse en la neurosis. Nada protege su virtud de modo ms seguro que la enfermedad (pp. 89-90).

El Freud clnico sealaba el sexo como el origen de los problemas de sus pacientes porque, en el con
texto de aquella poca, stos se enfrentaban a grandes dificultades para conciliar el sexo con sus aspiracio
nes econmicas y morales. Si, en algunas ocasiones, la importancia que Freud daba a la sexualidad parece
extraa e inverosmil hoy da, puede que sea por las reformas sexuales que l promovi (sin beneficiarse de
ellas) y por los progresos tcnicos conseguidos en el terreno de los anticonceptivos. En la era del VIH y el
SIDA, el sexo sigue siendo un problema, pero no del modo en que lo era para la sufrida sociedad civilizada
de los tiempos de Freud.

Freud como mdico: el estudio de la histeria


El trastorno neurtico>> ms frecuente en los tiempos de Freud era la histeria. El diagnstico era antiguo,
se remontaba hasta la poca de la antigua Grecia. Hystra, en griego, significa tero, y durante mucho tiem
po se pens que slo las mujeres podan padecer histeria, puesto que slo ellas tienen tero. Los sntomas
de la histeria han variado mucho a lo largo de los siglos, y en el siglo XIX una gran variedad de los mismos
se clasificaron ya bajo la denominacin de histricos>> . Actualmente, apenas se dan casos de histeria ni de
su descendiente nosolgico, la reaccin de conversin. Debemos preguntarnos por qu, no slo para com
prender las ideas de Freud, sino tambin para entender el efecto de la psicologa en la sociedad.
En el siglo XIX, la medicina, incluidas la psiquiatra y la neurologa, estaba empezando a asentarse so
bre unas bases cientficas, a medida que empezaban a vincularse las enfermedades a las patologas co
rrespondientes. Uno de los primeros triunfos del diagnstico cientfico, por ejemplo, consisti en relacio
nar la tuberculosis con una causa patgena especfica, el bacilo de la tuberculosis. Sin embargo, an eran
muchos los sntomas y signos de enfermedades que no podan relacionarse con ninguna patologa orgni
ca. La histeria se convirti en una especie de cajn de sastre diagnstico para ese tipo de sntomas. Por ejem
plo, en el caso de la paciente de Freud, Dora, uno de sus sntomas histricos era una tos persistente. Al
gunos de los casos que se diagnosticaron como histeria eran, casi con toda seguridad, casos de enfermedades
an no identificadas por la medicina del siglo XIX. Dos candidatos muy probables son la epilepsia focal
(Webster, 1 995) y la neurosfilis (Shorter, 1 997). En la epilepsia focal, slo determinadas regiones del
cerebro se ven afectadas por los ataques, lo que da lugar a patologas pasajeras del control perceptivo y mo
tor que son precisamente el tipo de sntomas que se asocian a la histeria . Una persona enferma de sfi
lis presenta algunos sntomas inmediatos en los genitales pero, si no recibe el tratamiento adecuado, la es
piroqueta permanecer en el cuerpo en estado latente y, muchos aos despus, puede atacar al cerebro y al
sistema nervioso produciendo trastornos psicolgicos graves. Debido al gran espacio de tiempo que trans
curre entre la infeccin y la aparicin de los sntomas psquicos, era difcil relacionar lo uno con lo o t ro

254

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

-diagnosticar la neurosfilis-, por lo que es posible que muchos de los afectados fueran considerados
histricos.
Independientemente de cul fuera la realidad subyacente de la histeria, los mdicos del siglo XIX em
pezaron a considerarla como una enfermedad fsica de origen desconocido. Antes de la llegada de la medi
cina cientfica, la histeria se haba considerado como una deficiencia moral, bien como una debilidad de la
voluntad o como una posesin por espritus malignos. William James, que padeca l mismo enfermedades
nerviosas, se dirigi a los mdicos ilustrados y a los pacientes que sufran como l en 1 896, en sus pri
meras conferencias en Lowell sobre estados anormales de la mente: Pobres histricos! Primero se los tra
t como a vctimas de problemas sexuales . . . luego de perversidad moral y mendacidad . . . despus de ima
ginacin . . . nunca se pensaba en ellos simplemente como enfermos (citado por Myers, 1 986, elipsis en el
original). Irnicamente, en ese mismo ao de 1 896 Freud present un trabajo sobre la histeria ante la So
ciedad de Psiquiatra y Neurologa en el que expresaba por primera vez su idea de que la histeria tena una
etiologa psicolgica; concretamente, sexual. Presida la sesin el mayor estudioso de psicopatologas se
xuales del momento, Richard von Krafft-Ebing, que lo calific de cuento de hadas cientfico. James, Krafft
Ebing y los dems miembros de las instituciones mdicas (a quienes Freud calific de burros>>) conside
raban la concepcin estrictamente mdica de la histeria como un gran avance (Sulloway, 1 979).
Desgraciadamente para los pacientes, la etiologa fsica de la histeria prescriba tratamientos fsicos por
misteriosa que fuera la enfermedad. A menudo, los tratamientos de la histeria eran extremadamente he
roicos. El tratamiento principal era la electroterapia. Su versin ms leve era la faradizacin, para la
que Freud compr el equipo necesario en 1 886. La paciente, desnuda o slo cubierta ligeramente, se senta
ba en el agua con los pies en un electrodo negativo mientras el mdico recorra su cuerpo de la cabeza a los
pies con un electrodo positivo (o con la mano elctrica del mdico, en el caso de pacientes sensibles,
de modo que la corriente pasaba por su propio cuerpo). Las sesiones de tratamiento duraban entre diez y
veinte minutos y se repetan con frecuencia. Muchos pacientes experimentaban graves reacciones adversas,
desde quemaduras hasta mareos o defecaciones.
Otras terapias consistan en impedir la respiracin de la paciente, golpearla con toallas mojadas, ridi
culizarla, someterla a duchas de agua fra, insertarle tubos por el recto, aplicarle hierros calientes en la co
lumna vertebral y, en los casos intratables, practicar ovariotomas y cauterizaciones del cltoris. Tales tra
tamientos pueden entenderse con razn como abuso de mujeres por parte de hombres con poder, pero hay
que tener en cuenta que los tratamientos de algunos trastornos masculinos eran igualmente heroicos, in
cluyendo, por ejemplo, la cauterizacin de determinadas partes de los genitales (Decker, 1 99 1 ). Tampoco hay
que olvidar que la medicina tan slo estaba comenzando a basarse en la investigacin cientfica. Los mdi
cos ya haban descartado algunas antiguas teoras sobre las enfermedades, pero apenas estaban empezando
a desarrollar otras mejores, como la teora de los grmenes, por ejemplo. No obstante, tenan que seguir tra
tando a sus pacientes, por lo que recurran a cualquier tratamiento que pudiera funcionar. Se puede estable
cer un paralelismo entre los tratamientos psiquitricos en el siglo XIX y los tratamientos del cncer en el si
glo xx. El cncer es una enfermedad terrible que actualmente apenas est empezando a desvelar sus secretos.
Los mdicos han tenido que hacer pasar a sus pacientes por dolorosos tratamientos de quimioterapia, radio
terapia e intervenciones quirrgicas aun cuando stos slo ofrecen reducidas probabilidades de curacin. Par
te del atractivo del psicoanlisis, al igual que el de algunos tratamientos alternativos para el cncer, debe
haber residido en que ofreca una alternativa a las terapias mdicas. Es mejor tumbarse en un divn y sufrir
el shock de descubrir los secretos de nuestra sexualidad que sentarse en un electrodo y sufrir un electroshock.
Un cambio importante en la concepcin de la histeria comenz con Charcot, cuyas ideas fueron im
portadas por Freud a Viena tras estudiar con l entre 1 885 y 1 886. Aunque Charcot continuaba creyendo que
haba un factor hereditario y orgnico en la histeria, tambin afirmaba que sta tena una importante causa
psicolgica. Charcot acometi el estudio de una clase de trastornos traumticos denominada railway spi
ne [columna de ferrocarril] o enfermedad de Erichsen (Charcot, 1 873/ 1 996). Los obreros industriales,
principalmente los que trabajaban en los ferrocarriles (de ah el nombre), experimentaban unos sntomas psi
colgicos y neurolgicos que podran tener su origen en accidentes laborales como cadas. Charcot defen
da que en muchos de los casos el origen no era tanto mdico como psicolgico:

CAPTULO 8

La psicologa del inconsciente: Sigmund Freud y el psicoanlisis

255

Muchos de esos accidentes nerviosos conocidos como <<railway spine . . . tanto en hombres como en mujeres, ! son]
simplemente manifestaciones histricas . . . La histeria es la causa primera de todas estas lesiones nerviosas . . . [Con
cretamente, son] consecuencia de la conmocin psquica y nerviosa producida por el accidente. Adems, con fre
cuencia no se manifiestan inmediatamente despus del accidente, sino algn tiempo despus (p.

98).

Charcot ( 1 87311 996) continuaba diciendo que, a pesar del golpe en la cabeza o la contusin, la pa
tologa subyacente a un caso de histeria no reside en una lesin fsica del cerebro, sino en una lesin <<di
nmica, esto es, mental (p. 99). Aqu est el origen de la teora freudiana del efecto retardado de la histe
ria a la que nos hemos referido anteriormente al hablar del Proyecto de psicologa para neurlogos.
Si estudiamos la obra de Charcot ms detenidamente, surgir una nueva dimensin de la histeria: la his
teria como trastorno construido histricamente. Charcot crea que la histeria era una enfermedad unitaria con
una nica patologa subyacente (una conmocin traumtica en un sistema nervioso hereditariamente dbil)
y un conjunto exclusivo de sistemas que la definen. Su modelo era la medicina tal y como estaba surgiendo
entonces, en la que determinados grupos de sntomas concretos se estaban relacionando con agentes pat
genos especficos, como en el ya mencionado caso de la tuberculosis. As, Charcot supona que la histeria,
como la tuberculosis, era una enfermedad que exista al margen de la medicina cientfica de la poca, espe
rando una descripcin precisa y un tratamiento eficaz.
Muchos historiadores creen hoy que la histeria no era una enfermedad preexistente descubierta por la
medicina, sino un rol social elaborado por la medicina y adoptado por los pacientes sugestionables como
una manera de encontrar sentido a sus vidas. Como hemos visto (vase el Captulo 6), en la historia de la

Una leccin clnica en la Salpetriere. En este cuadro podemos ver a J . M . Charcot en una demostracin de
un caso de la llamada gran histeria ante otros mdicos. Este cuadro es emblemtico del desafo que
supone tanto desarrollar la psicologa como ciencia natural y cmo practicarla como una profesin para
ayudar al ser humano. Charcot crea que la histeria era una autntica enfermedad con sntomas fijos. Pero
los historiadores actuales piensan que la histeria era un patrn de conducta construido socialmente, no una
enfermedad natural descubierta por la psicologa. E n el cuadro, la paciente de Charcot est a punto de
exhibir uno de los supuestos sntomas de la histeria: el are du cercle. Sus ayudantes estn preparados para
sostenerla en cuanto adopte la postura semicircular en el suelo. Sin embargo. el are du cercle no es un
sntoma. sino una conducta aprendida: obsrvese el dibujo de la izquierda, en la pared sobre los asistentes.
El sntoma est ah mismo. a disposicin de la paciente para que lo imite. La paciente ha aprendido los
sntomas que se supone que debe tener. y stos a su vez refuerzan la creencia de los mdicos en la
existencia de una enfermedad que ellos mismos han inventado! Los psiclogos suponen. como Charcot,
que investigamos algo -la mente y la conducta- que existe aparte de nuestras teoras sobre ello. La
leccin clnica en la Salptrire constituye un vvido recordatorio de que la psicologa puede crear las
realidades>> que investiga e inventar nuevas enfermedades.

256

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

psicologa la histeria aparece vinculada al hipnotismo. Charcot, junto con los psiclogos clnicos franceses,
crea que el trance hipntico era un genuino estado alterado de conciencia arraigado en los cambios del sis
tema nervioso producidos por la induccin del trance. Esta concepcin quedara finalmente descartada por
la escuela de hipnosis de Nancy, que consideraba el hipnotismo simplemente como una intensa susceptibi
lidad a la sugestin. Por lo tanto, los fenmenos hipnticos sern todo lo que el hipnotizador quiera que sean
y lo que el sujeto espere que sean (Spanos, 1 996). De igual modo, los sntomas de la histeria eran lo que los
mdicos aseguraban que eran en sus manuales de diagnstico y lo que los pacientes esperaban que fueran
una vez que haban aceptado el diagnstico de histeria. La paciente en brazos de Charcot (en el cuadro) ve
claramente en la pared lo que se espera que haga. Ni en el del hipnotismo ni en la histeria haba una enfer
medad subyacente o un estado mental (y mucho menos neurolgico) definido.
La historia de la histeria nos aporta una de las lecciones fundamentales que debemos aprender de la
historia de la psicologa. La ciencia es la visin de ningn lugar (vase el Captulo l ) que descubre y des
cribe el mundo tal y como es, independientemente de los deseos, esperanzas y pensamientos del ser huma
no. La ciencia psicolgica representa la lucha por descubrir la naturaleza humana; pero ni la naturaleza hu
mana ni la psicopatologa humana existen totalmente sin la sociedad.
En la Edad Media, los exorcistas crean sinceramente que los demonios eran reales, y sus sermones, tra
tados y preguntas llevaron a muchas personas a creer sinceramente que estaban posedas por el demonio y,
en consecuencia, a actuar como crean que deba hacerlo un ser humano posedo por el demonio. Las ex
pectativas creaban una realidad que, a su vez, confirmaba las expectativas. En el siglo XIX, algunos psiquia
tras como Charcot crean que la histeria era una enfermedad real, y sus diagnsticos y enseanzas llevaron
a algunas personas a creer que la padecan y, por lo tanto, aprendieron a comportarse como crean que deba
hacerlo un histrico. De nuevo, las expectativas creaban la realidad que confirmaba la expectativa. Nunca de
bemos olvidar que lo que los psiclogos dicen es que la naturaleza humana puede crear patrones culturales
que las personas corrientes adoptan sin darse cuenta, lo que parece confirmar como un hecho cientfico algo
que no es en realidad sino un artefacto de las teoras inventadas por los psiclogos. A diferencia de la fsica
o la qumica, la psicologa puede crear su propia realidad y confundirla con la verdad universal.
Las ideas de Charcot sobre la histeria le plantearon a Freud especiales dificultades. Ya hemos visto que
la teora freudiana de la accin retardada del trauma psicolgico era una versin de la teora de la etiologa
de la histeria de Charcot. Pero el supuesto de Charcot de que la histeria era una enfermedad unitaria, refor
zado por el compromiso de Freud con una concepcin mecanicista del determinismo adquirida por su for
macin en la nueva teora del reflejo del cerebro, caus an ms problemas al tratamiento freudiano de la
histeria y de la mente en general. Podemos establecer de nuevo una reveladora comparacin con la tuber
culosis (Macmillan, 1 997). Se haba demostrado haca poco que la tuberculosis era una enfermedad unita
ria provocada exclusivamente por un nico agente patgeno, el bacilo de la tuberculosis. Freud, siguiendo
a Charcot, supuso igualmente que la histeria era una enfermedad unitaria con una nica causa. Veremos a
Freud buscando desesperadamente una nica fuente del Nilo, una nica causa de la histeria. Cambiara
de opinin sobre cul era la causa que buscaba, pero nunca dud de que exista una relacin puntual entre
un conjunto de sntomas (la histeria) y una nica causa subyacente. Llevado de su ambicin cientfica, no
consider que algunas experiencias causan a veces cierta infelicidad en algunas personas, y que aliviar ese
sufrimiento es una empresa til e incluso noble. En vez de ello, se empeaba en recostar a sus pacientes en
el divn de Procusto de sus teoras sobre el origen y la cura de las neurosis, incurriendo as en el mismo error
que Charcot (Macmillan, 1 997). Freud escribi lo siguiente a su seguidor Carl Jung acerca de una paciente
suya que llevaba ya mucho tiempo enferma:
No hay ya ninguna posibilidad de terapia para ella, pero aun as sigue siendo su deber sacrificarse a la ciencia (ci
tado por Crews, 1 995, p. 39).

Tras regresar de Pars, donde haba estudiado con Charcot, Freud colabor con su mentor viens, Jo
seph Breuer ( 1 842- 1 925) en algunas investigaciones sobre la hipnosis y la histeria. Este trabajo culmin con
la primera obra de Freud, Estudios sobre la histeria ( 1 895/ 1 966). Breuer era un distinguido fisilogo y m
dico generalista que en 1 880 trat por primera vez a la paciente cuyo caso constituye el punto de partida de

CAPTULO 8

La psicologa del inconsciente: Sigmtmd Freud y el psicoanlisis

257

la historia de la terapia psicoanaltica. Bertha von Pappenheim, que figura como Anna O. en los Estudios,
era una mujer joven de clase media que, como otras muchas, tuvo que cuidar a su padre enfermo (igual que
Anna Freud cuid posteriormente de Sigmund, su padre). Cay presa de la histeria, sufriendo principalmente
parlisis leves y dificultades para hablar y para or. Tras tratarla durante un perodo de tiempo, Breuer des
cubri que sus sntomas remitan cuando hablaba sobre ellos en estado hipntico, recuperando en ese tran
ce los sucesos olvidados que los haban provocado. Por ejemplo, su incapacidad para beber agua en un vaso
proceda de haber visto a un perro bebiendo agua de un vaso. En cuanto recuper ese recuerdo, inmediata
mente pudo volver a beber en un vaso. A pesar de someterse a un tratamiento continuado, Anna O. no ex
perimentaba una mejora continuada y, de hecho, hubo un momento en que tuvo que ser hospitalizada. La
afirmacin que se hace en los Estudios de que termin recuperndose es falsa, como tambin lo es que su
friera un embarazo histrico cuya paternidad atribuy a Breuer, segn ha sostenido la leyenda psicoanaltica.
En algunos aspectos, Anna invent la psicoterapia, puesto que fue uno de los casos documentados del
siglo XIX en los que las pacientes histricas guiaban a los mdicos hacia su cura (Macmillan, 1 997). En el
caso de Anna, era ella quien fijaba su propio horario de terapia, se hipnotizaba y se llevaba a s misma has
ta las causas desencadenantes de sus sntomas, un procedimiento que ella denominaba charlas curativas.
Era una mujer inteligente y enrgica que desarroll con xito una carrera importante e influyente como fun
dadora del trabajo social en Alemania. Pero a pesar de haber estado presente en el momento de su creacin,
nunca tuvo palabras amables para el psicoanlisis.
Freud no tena nada que ver con el caso de Anna 0., pero le convenci a Breuer para utilizar su caso
como pieza clave de una teora sobre las causas y la cura de la histeria. El caso de Anna O. se reorganiz y
Freud contribuy aportando el resto de los casos que, junto con un captulo terico, constituyen los Estu
dios sobre la histeria. Freud y Breuer presentaron esta obra como una ampliacin del concepto de Char
cot de la histeria traumtica a la histeria en general. Los sntomas histricos . . . estn vinculados, a veces de
forma muy clara, otras de forma simblica, a determinados traumas psquicos (citado por Ellenberger, 1 970,
p. 486). En el captulo terico, Freud y Breuer afirmaban que los pacientes de histeria caen enfermos por
que sufren principalmente de reminiscencias; es decir, experimentan un trauma emocional que queda re
primido. En vez de superar las emociones negativas provocadas por el acontecimiento, el afecto es estran
gulado -reprimido- junto con el recuerdo del mismo, pero sobrevive en el inconsciente y se manifiesta
como sntoma. Gracias a la hipnosis, la experiencia puede revivirse: el afecto es entonces liberado o ali
viado y, as, el sntoma vinculado al acontecimiento desaparece. Ellenberger ( 1 970) y Macmillan ( 1 997)
sealan que, en el caso de Anna 0., el alivio o abreaccin* descrito en el libro nunca lleg a producirse. Las
notas clnicas de Breuer, descubiertas posteriormente, muestran que el alivio de Anna se produca simple
mente cuando sta recordaba los hechos, no al revividos.
Freud averigu enseguida que la hipnosis no era la nica manera de descubrir deseos e ideas incons
cientes. Los pacientes podan ir descubriendo poco a poco su inconsciente a lo largo de una serie de sesio
nes de conversacin desinhibida, guiada por las interpretaciones del terapeuta. En 1 896, Freud utiliz por
primera vez el trmino psicoanlisis para describir su nueva tcnica no hipntica (Sulloway, 1 979). La obra
Estudios sobre la histeria marca la transicin de Freud desde su concepcin estrictamente fisiolgica de la
mente y la psicopatologa (an presente en el Proyecto) a la denominada psicologa pura del psicoanlisis.
En ese mismo ao comenz el rechazo a Breuer por parte de Freud. El Breuer cientfico era demasia
do cauto para Freud el conquistador. Freud rechazaba a Breuer porque Freud era un erizo, mientras que Breuer
era un zorro. El 1 de marzo de 1 896 Freud le confes a Fliess ( 1 985):
Segn l [Breuer] , yo debera preguntarme cada da si sufro de alguna locura moral o de paranoia scientifica. Pero
yo me considero el ms normal de los dos. Creo que nunca me perdonar que en Estudios sobre la histeria le arras
trara e involucrara en algo donde reconoce infaliblemente tres candidatos para el puesto de una nica verdad y abo
rrece todas las generalizaciones por considerarlas presuntuosas . . . Pensaremos lo mismo el uno del otro? (p. 1 75).

* Nota de los revisores: Abreaccin es el trmino freudiano con que se indica la liberacin de tensin emocional que se produce cuan
do se hacen conscientes las ideas reprimidas asociadas a dicha tensin.

258

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

Por su parte, Breuer estaba de acuerdo: Freud es un hombre dado a las formulaciones absolutas y ex
clusivas. Es sta una necesidad psquica que, en mi opinin, conduce a generalizar en exceso (citado por
Crews, 1 986). Breuer fue el primero de una serie de amigos y colaboradores utilizados por Freud y de los
que ste se deshizo luego. Aos despus, cuando Breuer era ya un anciano, iba paseando por la calle con su
hija y se encontraron con Freud. Breuer extendi los brazos para saludarle, pero Freud apret el paso y pas
de largo sin dar seales de haberlo reconocido (Roazen, 1 974). Un distanciamiento an ms amargo le es
peraba a Wilhelm Fliess.
El error de la teora de la seduccin y la creacin del psicoanlisis

No era la sexualidad sin ms, sino la sexualidad infantil, a lo que Freud atribua la raz de las neurosis.
Si para algunos de los contemporneos de Freud la importancia que ste conceda al sexo resultaba chocante,
eran muchos ms los que encontraban chocante su nfasis en la sexualidad infantil. Afirmar la existencia de
sentimientos sexuales en la infancia era esencial en la estrategia psicoanaltica para explicar la conducta hu
mana. Sin impulsos sexuales infantiles no habra complejo de Edipo, cuya feliz o desdichada resolucin era
determinante de la posterior normalidad o neurosis. La sexualidad infantil y el complejo de Edipo desem
peaban tambin una funcin esencial en la idea misma de la psicologa profunda. Freud localizaba las cau
sas de la neurosis -y, por lo tanto, de la felicidad- ntegramente en la mente de sus pacientes. Segn l,
la causa ltima de los problemas de sus pacientes no se encontraba en su situacin personal, sino en los sen
timientos que haban tenido durante la infancia. Por consiguiente, la terapia consista en ajustar la vida in
terior del paciente, no en cambiar las circunstancias en las que viva. La buena salud del paciente dependa
de que ste resolviera las dificultades que haba tenido a la edad de cinco aos, no las dificultades a las que
se enfrentaba en ese momento.
El episodio central de la historia del psicoanlisis fue el abandono por parte de Freud de su teora de la
seduccin sobre la histeria --con la que haba sostenido que la causa de la histeria eran las seducciones sexuales
sufridas durante la infancia- y su sustitucin por el complejo de Edipo. Remontndose atrs en la historia del
psicoanlisis, Freud ( 1 925) se refiri a un curioso episodio temprano en el que sus pacientes, segn el relato
de todas ellas, habran sido seducidas sexualmente por sus padres. Freud afirm haberse dado cuenta enseguida
de que esas historias no eran ciertas. En realidad, las seducciones no haban tenido lugar, pero reflejaban la fan
tasa inconsciente (phantasie) 1 de tener relaciones sexuales con el progenitor del sexo opuesto. Estas fantasas
constituan el ncleo del complejo de Edipo, el crisol de la personalidad en la teora psicoanaltica.
En los ltimos aos, especialmente tras la publicacin ntegra de las cartas de Freud a Fliess, el error
de la teora de la seduccin ha ocupado un lugar central en el estudio de Freud y la consiguiente polmica
ha servido, en ocasiones, ms que para arrojar luz sobre el tema, para caldeado. En primer lugar, explica
remos el episodio del error de la teora de la seduccin tal y como se presenta en las cartas que Freud envi
a Fliess e intent destruir despus (Ferris, 1 998). A continuacin, estudiaremos las ideas de los crticos mo
dernos sobre cmo y por qu Freud incurri en ese error, revelando el hecho de que Freud tergivers el epi
sodio en sus recuerdos posteriores. Antes de empezar, es importante sealar que estn en juego las bases mis
mas del psicoanlisis. Anna Freud, hija y discpulo fiel, escribi a Jeffrey Masson, un controvertido crtico
del episodio de la teora de la seduccin: Conservar la teora de la seduccin significara abandonar el com
plejo de Edipo y con l toda la importancia de las fantasas, conscientes o inconscientes. De hecho, creo que
despus ya no habra psicoanlisis (citado por Masson, l 984b, p. 59).
El curioso episodio del error de la teora de la seduccin

Mientras escriba su Proyecto, Freud estaba igualmente interesado en hacer progresos significativos en
relacin con las causas y la cura de la histeria. El l 5 de octubre de 1 895, escribi a Fliess embargado por

1 Con el trmino Phantasie, Freud se refera a las fantasas mentales que tienen lugar de forma inconsciente; mientras que con el de
Fantasie aluda al tipo currieme de fantasa o imaginacin consciente. Por eso, cuando Freud afirmaba que los nios tenan Phanta

sim sexuales con sus progenitores durante la fase edpica, quera decir que los nios no experimentaban nunca de forma consciente ta

les deseos o pensamientos.

CAPTULO 8

La psicologa del inconsciente: Sigmund Freud y el psicoanlisis

259

la fiebre de escribir: Te he revelado el gran secreto clnico? La histeria es consecuencia de un shock se


xual presexual . . . Posteriormente, ese shock se transforma en un [auto-]reproche . . . oculto en el inconscien
te . . . que slo acta en forma de recuerdos ( 1 985, p. 144). Cinco das despus, Freud exclam: Me llue
ven otras confirmaciones sobre las neurosis. Se trata de algo realmente autntico y genuino. E1 3 1 de octubre
le dijo a Fliess: He perpetrado tres conferencias sobre la histeria en las que he sido muy imprudente. Aho
ra tiendo a ser arrogante (p. 1 48).
As, en abril de 1 896, Freud elabor el escrito que Krafft-Ebing ( 1 840- 1 902) calific de cuento de ha
das cientfico)), donde presentaba su teora de la seduccin sobre la histeria. Como hemos visto, en Estudios
sobre la histeria Freud y Breuer haban propuesto que el origen de todo sntoma histrico es un aconteci
miento traumtico reprimido. Ahora Freud aseguraba, basndose en los recuerdos de sus pacientes, que ha
ba un nico suceso traumtico en el fondo de la histeria: la seduccin de nios sexua1mente inocentes por
parte de sus progenitores. Vemos, pues, aqu ese esfuerzo de Freud por encontrar una causa nica a lo que
l consideraba la enfermedad unitaria de la histeria. Krafft-Ebing y los dems burros)) de la medicina vi
gente abuchearon la teora por considerarla una vuelta a las concepciones precientficas de la histeria que
tanto trabajo haba costado abandonar.
Sin embargo, el entusiasmo de Freud por la teora de la seduccin se vino abajo. El 2 1 de septiembre
de 1 897 Freud le confes a su amigo Fliess que tal vez la teora de la seduccin fuese un cuento de hadas,
despus de todo: Quiero confiarte inmediatamente el gran secreto que poco a poco estoy intuyendo desde
hace algunos meses. Ya no creo en mi teora de las neurosis)). Las historias de seduccin relatadas por sus
pacientes no eran ciertas, no haban sido sucedido en realidad. Freud propuso cuatro razones para abando
nar la teora de la seduccin:
l.

2.

3.

4.

Fracaso teraputico: la decepcin tras mis esfuerzos por llevar un nico anlisis a una verdadera
conclusin; la huida de pacientes con los que antes s funcionaba el tratamiento, la ausencia del
xito completo que esperaba)). Freud, que crea que slo una teora verdadera de la mente podra
curar las psicopatologas, estaba dispuesto a abandonar la teora de la seduccin porque no cura
ba a sus pacientes.
La sorpresa de que, en todos los casos, el padre, incluido el mo [esta frase fue omitida en la edi
cin de 1 954 de las cartas Freud-Fliess] , tenan que ser acusados de perversos)), cuando segura
mente una perversin tan generalizada no resulta muy probable)). La histeria era un trastorno co
mn. Si los abusos sexuales a menores eran su nica causa, debera deducirse que este tipo de abusos
proliferaba entre la poblacin, algo que Freud consideraba muy poco probable. Adems, Freud co
noca casos en los que algn nio haba sufrido estos abusos y no se haba convertido en histrico,
por lo que quedaba descartada la relacin unvoca entre la enfermedad y esta causa.
La comprensin de que e n e l inconsciente no hay indicios que permitan distinguir l o real d e lo
que no lo es, por lo que no se puede distinguir entre la verdad y una ficcin [en la que se cree fir
memente] . . . (Segn lo cual, ah residira la razn de que la fantasa sexual verse invariablemente
sobre el tema de los padres))). En esta frase, se refleja ya la transicin de Freud hacia el concepto
del complejo de Edipo. El inconsciente simplemente toma las fantasas (Phantasien) sexuales de
la infancia por hechos reales y hace que el paciente se lo cuente al terapeuta como si se tratara de
seducciones que realmente han tenido lugar.
Tales historias no aparecen en un estado de delirio, con todas las defensas mentales destruidas. Se
gn Freud, en la demencia las defensas represivas contra los deseos y recuerdos desagradables des
aparecen. Por lo tanto, si fuese habitual ser seducido cuando nio, los pacientes psicticos, que no
tienen miedo a esos recuerdos, los revelaran.

Freud estaba tan alterado que decidi abandonar dos cosas: la resolucin completa de la neurosis y el
conocimiento cierto de su etiologa en la infancia)). No obstante, el conquistador no tena sensacin alguna
de debilidad)) o vergenza)). Escribi tengo ms sensacin de victoria que de derrota)), y expresaba la
esperanza de que esta duda represente meramente un paso ms en el avance hacia una mejor comprensin
[ . . . ] A pesar de todo esto, estoy muy animado)) ( 1 985, pp. 264-266).

260

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

En este punto, el auto-anlisis de Freud desempe un papel fundamental en la historia del psicoan
lisis. Freud pone al tanto a Fliess, en una carta del 3 de octubre de 1 897, de la revelacin crtica: el descu
brimiento de su propia sexualidad infantil . Freud aseguraba haber recordado un acontecimiento que tuvo lu
gar en un viaje en tren cuando contaba dos aos y medio de edad: Mi libido hacia mi madre se haba
despertado . . . tuvimos que haber pasado la noche juntos y tuvo que haber habido la oportunidad de verla des
nuda ( 1 985, p. 268). El l 5 de octubre Freud anunci: Mi auto-anlisis es lo ms importante que tengo aho
ra y promete convertirse en algo del mayor valor para m si llego a terminarlo (p. 270). Ms adelante, de
clar que su propia experiencia era universal. En su propio caso, Freud haba descubierto estar enamorado
de mi madre y celoso de mi padre, y ahora considero que ste es un suceso universal de la temprana infan
cia (p. 272). No es pequeo este salto de fe desde la reconstruccin de un recuerdo singular a la preten
sin universalidad cientfica!
As, concluy Freud, podemos comprender el poder de Edipo Rey y de Hamlet. Como sugera en su
carta a Fliess, Freud consideraba ahora las historias de seduccin de sus pacientes como fantasas edpicas
de la infancia evocadas falsamente como recuerdos. Esta solucin permiti a Freud conservar una idea que
apreciaba mucho: la de que las neurosis son consecuencia del despertar inconsciente de sucesos de la in
fancia. Segn la antigua teora, esos acontecimientos eran seducciones sexuales sufridas durante la infan
cia; segn la nueva, eran fantasas sexuales infantiles.
La leyenda psicoanaltica concluye afirmando que Freud descubri heroicamente la existencia de la se
xualidad infantil y el complejo de Edipo al abandonar su antigua teora y construir la nueva sobre la base
del interrogatorio a que se someti a s mismo con una sinceridad sin concesiones.
Lo que ocurri en realidad

Parece que comienza a llegarse a un consenso entre los historiadores y crticos del psicoanlisis sobre
qu ocurri realmente en el episodio del error de la teora de la seduccin. Parece que o bien Freud indujo
a sus pacientes a contar aquellas historias de seduccin infantil, o bien se las atribuy y minti luego acer
ca de todo el episodio de la seduccin (Cioffi, 1 972, 1 974, 1 984; Crews, 1 998; Esterson, 1 993; Schatzman,
1 992).
Un punto de partida de la perspectiva revisionista del episodio de la seduccin es el estudio de los tra
bajos de Freud sobre la etiologa de la histeria que Krafft-Ebing calific de cuento de hadas cientfico. La
leyenda psicoanaltica iniciada por Freud asegura que sus pacientes femeninas le relataban haber sido se
ducidas sexualmente por sus padres. Sin embargo, en los informes publicados por Freud, los seductores no
son nunca los progenitores. Normalmente son otros nios, en algunas ocasiones adultos tales como tutores
o institutrices y, en otras, un pariente adulto no especificado, pero nunca uno de los progenitores. O Freud
false los datos que describi a sus colegas psiquiatras o no haba ninguna historia de fantasas edpicas. Ms
grave es la probabilidad de que los pacientes de Freud, en realidad, no le hubieran contado nunca historia
alguna de abusos sexuales.
Los crticos de Freud han demostrado que, desde los comienzos de su carrera, Freud crey en el ori
gen sexual de los trastornos neurticos y, como ya hemos visto, Freud crea en la teora traumtica de la his
teria de Charcot. El error de la seduccin fue el fruto de combinar estas creencias con las agresivas tcnicas
teraputicas de Freud. Aunque el psicoanlisis termin convirtindose en arquetipo de la terapia no directi
va, en la que el terapeuta apenas habla y slo da muestras de su perspicacia interpretativa mediante discre
tas seas de aliento al paciente, la prctica de Freud era en realidad muy diferente. Al menos en sus prime
ros casos, Freud se mostraba extremadamente directivo e interpretativo, apabullando a los pacientes con
interpretaciones sexuales de su estado y agotndolos hasta que stos terminaban aceptando la interpretacin
que el psicoanalista haca de su conducta (Crews, 1 986; Decker, 1 99 1 ; Rieff, 1 979). Como corresponde a
un conquistador, Freud confiaba enormemente en su capacidad para descubrir secretos ocultos incluso a la
propia conciencia del paciente: Ningn mortal puede guardar un secreto. Si sus labios estn sellados, son
las yemas de sus dedos las que hablan, gotas de verdad le traicionan por cada poro de su pieb (Freud, 1 905b).
Freud escribi acerca del descubrimiento de hechos que no dud en utilizar en contra suya [de su paciente
Dora] (Freud, 1 905b). En el trabajo que present en la Sociedad de Viena, Freud describi la audaz exigencia

CAPTULO 8

La psicologa del inconsciente: Sigmund Freud y el psicoanlisis

261

de obtener del paciente la confirmacin de nuestras sospechas. No debemos dejarnos engaar por las nega
ciones iniciales (Esterson, 1 993, p. 1 7), y afirm haber obligado laboriosamente [a un paciente a darJ al
guna afirmacin al menos en una ocasin. No cabe duda de que sus pacientes se resistan. La verdad es
que estos pacientes nunca repiten este tipo de historias de manera espontnea, ni presentan al mdico el re
cuerdo completo de una escena de este tipo (Schatzman, 1 992). Para conquistar el mundo, Freud tena que
conquistar primero a sus pacientes.
Freud disfrutaba obligando a sus pacientes a aceptar lo que l consideraba la verdad, e interpretaba cada
resistencia como un indicio de que estaba acercndose cada vez ms a un gran secreto. Dada su tcnica te
raputica, si -<:omo afirman sus crticos- lo que andaba buscando era la sexualidad infantil y una nica
causa traumtica para la histeria, est claro que sus pacientes le iban a contar historias que corroboraran esas
ideas. Cioffi ( 1 972, 1 973, 1 974, 1 984) asegura que los pacientes de Freud se inventaban las historias de sus
seducciones para apaciguar al conquistador, a quien sin duda alguna le complaca encontrar la confirmacin
de sus hiptesis. Esterson ( 1 993) y Schatzman ( 1 992) creen que Freud deduca las historias de seduccin
y se las impona a sus pacientes. En cualquier caso, no es de extraar que sus pacientes salieran huyendo2 .
Cioffi, Esterson y Schatzman sostienen que, en cierto momento, Freud se dio cuenta de que las histo
rias de la seduccin eran falsas y se vio en la difcil tesitura de explicar cmo poda ser esto as y a la vez
conservar la terapia psicoanaltica como medio vlido para revelar la verdad cientfica. Lo hizo, segn los
autores citados, inventando el complejo de Edipo y la sexualidad infantil. En esta nueva formulacin, se re
conoce que las historias de la seduccin de los pacientes en su infancia son falsas, pero siguen siendo in
creblemente reveladoras de la vida interior del nio al poner de manifiesto sus fantasas sexuales edpicas
sobre su padre o su madre. El psicoanlisis se convirti en una doctrina interesada slo en la vida interior
del ser humano, y se deca que el mtodo psicoanaltico revelaba dicha vida interior, incluso la de la ms
temprana infancia. Sin embargo, con este nuevo giro, Freud se vio obligado a repudiar o enterrar aquello en
lo que haba credo durante el episodio originario de la seduccin. En sus escritos posteriores, Freud se des
cribi a s mismo como un terapeuta ingenuo y no directivo, abandonando intencionadamente mi facultad
crtica (Esterson, 1 993, p. 23), si bien anteriormente se haba enorgullecido de haber descubierto la seduccin
buscndola con gran determinacin (p. 1 3). Cont cmo se haba quedado anonadado de or a un paciente
tras otro que haban sido seducidos por sus progenitores, si bien en su trabajo de 1 896 no eran los progeni
tores, sino adultos desconocidos, chicos mayores que mantenan relaciones sexuales con hermanas algo me
nores o adultos a los que se les haba confiado el cuidado del nio. Posteriormente incluso se retract de ha
ber culpado a su propio padre (Esterson, 1 993; Schatzman, 1 992).
Sulloway ( 1 979) ofrece otro motivo para explicar la distorsin posterior que hizo Freud del error de la
teora de la seduccin. Sulloway afirma que la leyenda psicoanaltica pretenda eclipsar la influencia de Fliess
en Freud, concretamente el hecho de que la idea de la sexualidad infantil hubiera procedido de Fliess, no
del auto-anlisis de Freud. Sulloway se refiere a este asunto como el robo del Ello fliessiano. Mirando ha
cia atrs nos damos cuenta de que Fliess era un hombre de extraas ideas de quien Freud quera distanciar
se lo ms posible.
Fliess crea en una teora de los biorritmos, basada en ciclos de 23 das en el caso de los hombres y de
28 en el de las mujeres, cuya combinacin en permutaciones complejas poda explicar sucesos como na
cimientos y fallecimientos. Durante algn tiempo, Freud crey en la teora de Fliess sin reserva alguna. Fliess
lleg a citar en sus publicaciones las cartas de Freud, que a menudo contenan clculos sobre s mismo
y sobre el nacimiento de Anna (a quien se cita con pseudnimo). Fliess crea que la nariz desempea una
funcin importante en la regulacin de la vida sexual del ser humano y que la ciruga nasal poda curar
2 El ms

conocido crtico de Freud es Jeffrey Masson (vanse la Bibliografa y las Referencias), que afirma que Freud descubri los

abusos sexuales infantiles slo para negarlos luego, condenando as a los nios que los sufren a un silencio impuesto desde el plano
psiquitrico. La teora de Masson puede descartarse fcilmente porque se basa en la premisa, ya desacreditada, de que de hecho eran
los pacientes quienes le contaban a Freud esas historias de abusos sexuales de los nios por parte de sus progenitores. Ahora ya se sabe
que esto no fue as, y que probablemente Freud no oyera nunca historias de abusos sexuales de ningn tipo. Adems, Freud, como to
dos los psiquiatras de su tiempo, era consciente de que los abusos sexuales a los nios existan. Pero la cuestin para Freud no era si
los nios los sufran o no, porque l saba que eso era un hecho, sino si tales abusos son o no causa de la histeria (Cioffi.

1 98 1.

262

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

problemas sexuales como la masturbacin. Al menos en una ocasin el propio Freud se someti al bistur
de Fliess.
Sulloway defiende que, en el perodo que sigui al fracaso del Proyecto, Freud adopt casi en su tota
lidad las teoras de Fliess sobre la sexualidad y el desarrollo del ser humano, pero ocultando sistemtica
mente tal influencia. Segn Sulloway, Fliess concibi el Ello y Freud se lo apropi sin reconocerlo. La in
fluencia de Fliess en Freud es tan amplia que no se puede resumir brevemente, pero el prstamo ms
importante que aqu nos interesa es el concepto de la sexualidad infantil. Fliess defendi la concepcin de
que los nios y las nias tenan sentimientos sexuales, aportando, por ejemplo, observaciones realizadas en
sus propios hijos para respaldarla. Adems, Fliess crea en la bisexualidad innata del ser humano, un com
ponente importante de su teora de los biorritmos y, posteriormente, tesis central de la teora psicoanaltica
del desarrollo psicosexual. En el que result ser su ltimo encuentro personal, Freud alarde de su descu
brimiento de la naturaleza bisexual innata de la infancia humana, y Fliess intent recordarle de quin haba
sido la idea. Freud insisti en apropiarse el mrito del descubrimiento y Fliess, temiendo que le estuvieran
robando las ideas, puso fin a la relacin. En sus ltimas cartas a Freud, Fliess -a cuyos odos haban lle
gado las ideas de Freud sobre la sexualidad- le reprocha a Freud el haberse atribuido todo el mrito de las
mismas. Freud hace protestas de inocencia y la correspondencia entre ambos se interrumpe definitivamente.
Las consecuencias del episodio de la seduccin: la fantasa supera la realidad

Tras el episodio de la seduccin, Freud dej de ver las causas de la neurosis en la vida sexual de sus
pacientes y las localiz en su vida mental. De hecho, los crticos de Freud, incluidos algunos psicoanalis
tas, le acusan de haberse convertido en un terapeuta insensible --en ocasiones brutalmente insensible- a
los problemas de sus pacientes (Decker, 1 98 1 , 1 99 1 ; Holt, 1 982; Klein y Tribich, 1 982). Dos casos clnicos
de Freud ilustran esta nueva actitud.
El primero de ellos fue un dramtico episodio que fue suprimido de la publicacin oficial de la co
rrespondencia Freud-Fliess (Masson, 1 984a, 1 984b). Freud tena una paciente llamada Emma Eckstein, que
sufra dolores de estmago e irregularidades menstruales. Ya hemos visto que Freud consideraba la mas
turbacin como un agente patgeno y, aparentemente, coincida con Fliess en que la masturbacin causaba
problemas menstruales. Adems, Fliess defenda que las intervenciones quirrgicas nasales podan elimi
nar la masturbacin y, por tanto, los problemas que sta causaba. Freud hizo ir a Viena a Fliess para que ope
rara de la nariz a Emma Eckstein. Puede que fuera la primera operacin que Fliess realizaba. En cualquier
caso, la recuperacin postoperatoria no fue bien. Eckstein sufri dolores, hemorragias y supuraciones. Fi
nalmente, Freud recurri a un mdico viens que sac de la nariz de Emma medio metro de gasa que Fliess,
en su incompetencia, se haba dejado dentro. En ese momento, Emma tuvo una hemorragia, palideci y es
tuvo a punto de morir. A Freud le perturb tanto la imagen de Emma Eckstein aparentemente en trance de
muerte que se desmay, y tuvo que ser reanimado con brandy por la esposa del doctor.
Sorprendentemente, Emma Eckstein no abandon su terapia con Freud. Continu sufriendo dolores y
ocasionales hemorragias nasales, a veces muy intensas. Inicialmente, Freud reconoci que Fliess tena la cul
pa de sus padecimientos. Escribi a Fliess: Hemos cometido una injusticia; ella no era anormal. Sufri
las consecuencias del error de Fliess y, por extensin, las del error de Freud al ponerla en las incompeten
tes manos de Fliess. Pero pasado un tiempo, Freud volvi a la interpretacin psicolgica de las hemorragias
de Eckstein. Tan slo un ao despus de su encuentro cara a cara con la muerte, el 4 de junio de 1 896, Freud
escribi que las continuas hemorragias de Eckstein se deban a SUS deseos. La causa de sus padecimien
tos estaba en la mente, no en la nariz.
Un caso an ms revelador es el Fragmento de un anlisis de un caso de histeria ( 1 905b), que des
cribe el fracaso reconocido por el propio Freud de su tratamiento de una mujer de 1 8 aos de edad conoci
da como Dora (Ida Bauer). Poco despus de la publicacin de La interpretacin de los sueos, el padre de
Dora, prspero hombre de negocios y antiguo paciente de Freud, la llev a su consulta para que recibiera
terapia. Dora sufra sntomas que Freud consideraba neurticos, principalmente dificultades respiratorias
y tos. A medida que avanzaban las sesiones teraputicas (Freud trataba a sus pacientes seis das a la sema
na), Freud fue descubriendo que Dora provena de una familia cuyas enmaraadas intrigas seran dignas de

CAPTULO 8

La psicologa del inconsciente; Sigmund Freud y el psicoanlisis

263

un culebrn actual. La verdadera razn que anim al padre de Dora a someter a su hija a terapia era con
seguir que aceptara mejor las relaciones que l mantena con la seora K. Los K eran amigos ntimos de
los Bauer, y las dos familias se vean con frecuencia e iban juntas de vacaciones. Precisamente durante unas
vacaciones, Dora haba deducido la aventura de su padre al redistribuir ste las habitaciones del hotel para
tener ms fcil acceso a la de la seora K. La madre de Dora, segn Freud, sufra de la denominada \\psi
cosis del ama de casa>> -obsesin por la limpieza y el orden- y haca mucho tiempo que haba dejado de
tener relaciones sexuales con su esposo. Dora rechazaba sobre todo las insinuaciones del seor K -cuya
esposa ya no se acostaba con l- que haba intentado violarla en dos ocasiones, la primera de ellas cuan
do tena 1 3 aos. El seor K lo dispuso todo para quedarse a solas con Dora en su lugar de trabajo, su
puestamente para ver un desfile, cuando de repente la sujet, se apret contra ella y la bes. Dora sali co
rriendo asqueada e intent evitar al seor K desde entonces. No obstante, an tuvo que rechazar otra
proposicin suya dos aos despus.
La reaccin de Freud ( 1 905b) ante esta escena es realmente sorprendente: Seguramente ste era exac
tamente el tipo de situacin idneo para que una nia de 14 aos [Freud calcul mal su edad; Decker, 1 99 1 ]
a la que nunca se haban acercado de este modo se hubiese excitado sexualmente de una manera clara. . . El
comportamiento de esta nia de 14 aos era ya total y completamente histrico. Considero histrica sin lu
gar a dudas a una persona a quien una ocasin de excitacin sexual despierta sentimientos preponderante o
exclusivamente desagradables. En vez de las sensaciones genitales que tendra que haber sentido una chi
ca sana en esas circunstancias, a Dora le embarg un sentimiento desagradable de repugnancia. Freud es
taba especialmente intrigado porque conoca al seor K (haba ido a la consulta de Freud con Dora y su pa
dre) y era un hombre an bastante joven y atractivo (Gay, 1 989, p. 1 84). En ese momento de su carrera,
Freud era un terapeuta agresivo y se apresur a utilizar contra Dora todas las interpretaciones posibles. Ju
guetear con el bolso durante la terapia representaba su deseo de masturbarse; la tos representaba ocultos pen
samientos sobre la seora K practicndole una felacin a su padre y, por lo tanto, el secreto deseo de Dora
de hacer lo mismo. No es de extraar que Dora fuera una de las pacientes que sali huyendo. Freud atribu
y su fracaso teraputico a una transferencia no analizada: Dora haba transferido sus deseos sexuales del
seor K -a quien Freud estaba seguro de que deseaba en secreto- al propio Freud, pero l no se haba dado
cuenta de ello en ese momento. Freud no deca nada de la posible contra-transferencia a Dora, una atracti
va adolescente, de un hombre de mediana edad que ya no se acostaba con su mujer (Decker, 1 98 1 , 1 99 1 ).
En el caso de Dora, vemos a Freud atribuyendo toda la responsabilidad de la histeria a su paciente. Dora
tendra que haberse excitado sexualmente con las atenciones del seor K; la repugnancia que senta era un
sntoma de su histeria, no la causa de su rechazo del atractivo seor K. En 1 895, cuando an crea en la teo
ra de la seduccin, Freud haba tratado a otra mujer joven a la que se le habin hecho insinuaciones sexua
les y escribi acerca del horror que sobreviene a una mente virginal cuando se enfrenta por primera vez al
mundo de la sexualidad (citado por Decker, 1 99 1 ). En resumen, el caso de Dora es tpico del rechazo de
Freud a la posibilidad de que la dinmica familiar u otros factores presentes o en curso tuvieran alguna in
fluencia sobre los problemas de los pacientes. La psicologa profunda atribuy al inconsciente la soberana
absoluta sobre el estado de salud y de enfermedad mental, haciendo de los pacientes los nicos responsa
bles de su salud.

EL PSICOANLISIS CLSICO:

1900-1919

La obra fundacional: La interpretacin de los sueos ( 1 900)


Freud consideraba La interpretacin de los sueos como su obra maestra. En una carta a Fliess (Freud, 1 985)
expresaba su deseo de que algn da colgaran una placa en su vivienda que rezara: En esta casa se le reve
l el secreto de los sueos al Dr. Sigmund Freud, el 24 de julio de 1 895. El secreto revelado que Freud ' a
Joraba tanto era el de que los sueos no son una serie de experiencias sin sentido, sino que constituyen " l a
va regia hacia e l inconsciente: u n indicio d e los ms recnditos recovecos d e l a personalidad. L a idea de

264

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

que los sueos tenan sentido no era nueva, como el propio Freud reconoca, pero no se acomodaba a la opi
nin acadmica aceptada de la poca. La mayora de los pensadores, entre ellos Wundt, concedan poca im
portancia a los sueos, ya que los consideraban slo confusas versiones nocturnas de los procesos mentales
presentes en estado de vigilia. Freud se aline en cambio con los filsofos y chamanes al considerar los sue
os como afirmaciones simblicas de una realidad inalcanzable a la experiencia durante la vigilia.
La tesis de Freud era que todos llevamos en nuestro interior deseos reprimidos que intentan constante
mente lograr el acceso al control de la conducta. Cuando estamos despiertos, nuestro Ego o Yo consciente
reprime tales deseos; pero cuando dormimos, la conciencia enmudece y la represin se debilita. Si nuestros
deseos reprimidos consiguieran escapar completamente a la represin, nos despertaramos y recuperaramos
el control. Los sueos son un compromiso que nos permite dormir, ya que son expresiones alucinatorias y
disfrazadas de las ideas reprimidas.
Freud afirmaba que todos los sueos son realizaciones de deseos, es decir, una expresin disfrazada de
deseos inconscientes. Esta caracterstica de los sueos es la que los convierte en la va regia hacia el in
consciente: si podemos descifrar un sueo y averiguar su significado oculto, habremos recuperado parte del
material reprimido que nos hace neurticos. Por lo tanto, los sueos y la histeria tienen el mismo origen,
porque ambos son representaciones simblicas de deseos reprimidos y ambos pueden entenderse descubriendo
sus fuentes. Adems, la existencia de los sueos demuestra que no se puede establecer una clara lnea divi
soria entre la vida mental neurtica y la normal porque todos los seres humanos reprimen deseos que les re
sultan desagradables.
La teora de los sueos de Freud sugera una manera de ampliar el psicoanlisis a la interpretacin de
mitos, leyendas y obras de arte. Ya hemos visto cmo, al escribir a Fliess sobre su supuesto descubrimien
to del complejo de Edipo, Freud asegur comprender el duradero atractivo de dramas como Edipo Rey y Ram
let. En las dcadas siguientes, el psicoanlisis ejerci una gran influencia en la crtica literaria. La teora de
los sueos de Freud tambin proporcion un modelo general de la mente como un sistema de diversas ca
pas en el que el inconsciente da forma al pensamiento y a la conducta segn un peculiar conjunto de reglas
(Sulloway, 1 979), y puso las bases de la funcin desenmascaradora del psicoanlisis que tan importante iba
a ser para su empleo hermenutico por parte de los crticos literarios y sociales posteriores. Segn el psico
anlisis, los sueos -y por extensin los sntomas neurticos, los lapsus linguae y, de hecho, toda conducta
civilizada- nunca son lo que parecen porque estn motivados por bajos e indecentes deseos agresivos y se
xuales. En manos de los crticos literarios, el psicoanlisis poda utilizarse para defender que las obras de
arte no son nunca lo que parecen, que expresan y al mismo tiempo ocultan las necesidades y conflictos ms
profundos del artista (o del pblico, si se trata de una obra popular o controvertida). Para los crticos sociales,
el psicoanlisis sugera que las prcticas, instituciones y valores sociales existan para hacer cumplir y a la
vez ocultar el dominio de sistemas de valores reprobables (generalmente el capitalismo) y de elites repro
bables (generalmente los hombres blancos). En terapia, arte y poltica, la lnea argumental del psicoanlisis
Proceso de produccin de los sueos

CENSOR
PSQUICO
MATERIAL
REPRIMIDO

VIGILA

SUEO

EXPERI ENCIA
DEL SUEO

(CONTENIDO
TRABAJO
(CONTENIDO
LATENTE))
MAN IFI ESTO}
.
ANALISIS
DE LOS SUEOS
,,\l a regia hacia
el inconsciente
,
FIGURA 8. 1 .

Cmo se producen los sueos segn La interpretacin de los sueos de Freud.

CAPTULO 8

La psicologa del inconsciente: SigmWld Freud y el psicoanlisis

265

colocaba tanto al terapeuta como al crtico en una posicin privilegiada por encima de los subterfugios del
inconsciente, convirtindolo en la nica persona capaz de revelar la verdad y sacar del error a l os clientes,
al pblico y a los ciudadanos.

La teora clsica de la motivacin: Tres ensayos sobre

teora sexual ( 1905 )


Aunque Freud desarroll sus ideas sobre la sexualidad infantil y el complejo de Edipo en la dcada de 1 890,
no las hizo pblicas hasta 1 905, en un grupo de tres breves conferencias que se publicaron con el ttulo Tres
ensayos sobre teora sexual. En estos ensayos podemos observar tambin lo increblemente limitada que era
la concepcin de la motivacin humana de Freud. Los psiclogos anteriores haban postulado un amplio aba
nico de deseos humanos, desde el deseo de gloria de los antiguos griegos, pasando por la rica psicologa de
las facultades de los escoceses, hasta Franz Joseph Gall. Incluso el parco empirista David Hume atribua al
ser humano motivos exclusivos como el sentido moral, y los utilitaristas definan el placer y el dolor de for
ma muy amplia. Freud, en cambio, aseguraba que el ser humano no tena motivos que no compartiera con
los animales, y su lista de motivos animales era muy breve: sexo, hambre, sed y defensa propia. Posterior
mente aadi la agresin, pero en los Tres ensayos el sexo ocupaba el lugar central y predominante.
En su primer ensayo, Freud sostiene dos tesis sobre las aberraciones sexuales. En primer lugar, No
cabe duda de que hay algo innato en las perversiones, pero . . . es algo innato para todos ( 1 905a/1 962). Lo
que la sociedad denomina perverso es slo el desarrollo de uno de Jos componentes del instinto sexual,
una actividad centrada en una zona ergena distinta de los genitales, una zona que en la actividad sexual nor
mal desempea su funcin en el juego preparatorio amoroso. La segunda tesis era que las neurosis son,
por decirlo as, el negativo de las perversiones (p. 57). Es decir, todas las neurosis tienen una base sexual
y surgen de la incapacidad del paciente para manejar algn aspecto de su sexualidad. Freud lleg incluso a
decir que los sntomas de los neurticos son su vida sexual. El neurtico, en vez de tener perversiones o una
sexualidad sana, tiene sntomas.
En el segundo ensayo Freud expona por fin al mundo sus ideas sobre la sexualidad infantil y el con
cepto de Edipo que haba desarrollado durante el episodio del error de la teora de la seduccin.
En el ltimo ensayo, Freud pasaba a ocuparse de la sexualidad adulta, que comienza en la pubertad,
el perodo en que los cambios de la maduracin activan y modifican los instintos sexuales que haban es
tado inactivos hasta entonces. Llegado este momento, en una persona sana el deseo sexual se dirigir a una
persona del sexo opuesto teniendo como meta la relacin genital y reproductora. A travs de los besos y
caricias del juego preparatorio amoroso, los instintos de la sexualidad infantil sirven ahora a los impulsos
genitales que generan la excitacin necesaria para el coito. En los individuos perversos, el placer asocia
do a algn instinto infantil es tan intenso que sustituye por completo a la actividad genital. El neurtico se
ve superado por las exigencias sexuales adultas y convierte sus necesidades sexuales en sntomas. El tra
tamiento que haca Freud del desarrollo psicosexual sugera a sus lectores que criar a un nio sano -es
decir, ni neurtico ni perverso- era algo extremadamente difcil. As, Freud contribuy al ascenso de la
psicologa aplicada: los psiclogos escriban libros y daban consejos sobre algo que los padres haban es
tado haciendo durante milenios, pero ahora los padres se teman que lo haban estado haciendo mal. Al pa
recer, no podan fiarse de su intuicin, sino que deban recurrir a la ciencia en busca de consejo sobre cmo
educar a sus hijos.
La teora clsica de la personalidad

El concepto de inconsciente psicolgico es el nico verdaderamente indispensable del psicoanlisis (Gay,


1 989), la consumacin de la investigacin psicoanaltica (Freud, 1 9 1 5b ). La idea no es original de Freud,
y muchos psiclogos -incluido el propio Freud en su Proyecto- no crean que existiese. Freud propuso
dos teoras sobre el inconsciente. La primera ha recibido el nombre de modelo topogrfico porque concibe
la mente como un espacio en el que las ideas se mueven entre la conciencia y el inconsciente. El modelo
topogrfico era la versin que elabor Freud del Camino de las Ideas propuesto por Descartes. Locke y J o ,

266

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

filsofos que les sucedieron. Pero la idea de un inconsciente mental era muy controvertida en psicologa.
Para la mayora de los filsofos britnicos, una idea era por definicin consciente. Debajo de la conciencia
haba procesos cerebrales, no pensamiento inconsciente, una postura que Freud defendi en su Proyecto de
psicologa para neurlogos. Tras abandonar el Proyecto, Freud desarroll una teora de la mente ms en con
sonancia con la tradicin alemana de Leibniz y Kant, para quienes gran parte de la vida mental quedaba fue
ra del alcance de la introspeccin. Freud no estaba solo; en el umbral del nuevo siglo, quienes estudiaban
los asuntos humanos vean cada vez ms la conducta humana como el resultado de procesos y motivos ex
ternos a la conciencia (Burrow, 2000; Ellenberg, 1 970; Hughes, 1 958). El trance hipntico y el poder de la
sugestin posthipntica, con los que Freud estaba familiarizado por sus estudios con Charcot y su propia
utilizacin de la hipnosis en la terapia, parecan indicar la existencia de un reino mental ajeno a la concien
cia. Schopenhauer habl de la bestia salvaje que habitaba en el interior del alma humana y Nietzsche afir
m que la conciencia es una superficie (Kaufmann, 1 985). En Psicopatologa de la vida cotidiana
( 1 9 1 4/ 1 966), Freud se hizo eco de la interpretacin de Nietzsche de la dinmica inconsciente al citar su con
ciso aforismo: "He hecho esto", dice mi memoria. "No he podido hacerlo", dice mi orgullo, y permanece
inflexible. Al final, mi memoria cede (Kaufmann, 1 985; cursivas en Kaufmann).
No obstante, la hiptesis de los estados mentales inconscientes no era la dominante entre los psiclo
gos acadmicos, para quienes la mente y la conciencia eran conceptos de la misma extensin. Para ellos, la
ciencia de la mente -la psicologa- era la ciencia de la conciencia. El ms importante profesor de filoso
fa de Freud, Franz Brentano, rechazaba el inconsciente (Krantz, 1 990), y el destacado psiclogo estadou
nidense William James ( 1 890) se sumaba a esa postura. A Brentano y a James les una la defensa de lo que
Brentano llamaba la doctrina de la infalibilidad de la percepcin interna y James esse est sentiri. Se
gn esta concepcin, las ideas de la conciencia eran (esse est) exactamente lo que parecan ser (sentiri). Es
decir, que las ideas de la conciencia no se componan (en lo que James llamaba el taller mecnico kantiano
del inconsciente) de elementos mentales ms simples. La concepcin de la Gestalt era similar, pues defen
da que las totalidades complejas se daban directamente en la conciencia, sin que hubiera ninguna maqui
naria mental oculta entre bastidores de la experiencia.
Es importante sealar que ni Brentano ni James negaban la validez de un uso puramente descriptivo
del trmino inconsciente. Reconocan que la conducta o la experiencia puede estar determinada por fac
tores de los que el ser humano no se da cuenta, pero crean que la existencia de causas inconscientes de la
experiencia y la conducta no obligaban a postular la existencia de estados mentales inconscientes. Propo
nan en cambio varios mecanismos alternativos por los que la experiencia y la conducta podran configu
rarse inconscientemente. James abord el problema a fondo en su obra Principies ofPsychology [Principios
de psicologa] ( 1 890).
James seal que la conciencia es un proceso cerebral, y que no somos conscientes de los estados de
nuestro cerebro. El cerebelo, por ejemplo, nos mantiene erguidos, pero para explicar esta postura no hay que
suponer que el cerebelo est calculando leyes fsicas inconscientemente. De la misma manera, los recuer
dos que no estn presentes ahora en la conciencia existen como huellas en el cerebro, esto es, como dispo
siciones a hacerse conscientes esperando ser activadas (James, 1 890). No es necesario postular una biblio
teca inconsciente de recuerdos. Otros estados mentales aparentemente inconscientes pueden explicarse
como lapsos de atencin o de memoria. Los estmulos aprehendidos -por usar la terminologa de Wundt
son conscientes, pero como no son apercibidos, puede que no se recuerden. Si ejercen alguna influencia en
nosotros, podramos pensar que lo hacen inconscientemente, cuando en realidad lo que ocurre es que ya
no se recuerda su presencia en la conciencia. En 1 960, George Sperling mostrara que, en el experimento de
percepcin de letras de Wundt, las letras aprehendidas eran percibidas brevemente, pero los sujetos las ol
vidaban en el tiempo que tardaban en pronunciarlas. Los sueos o recuerdos que no podemos recuperar no
son necesariamente inconscientes por haber sido reprimidos, sino que pueden ser inconscientes porque
se han olvidado (James, 1 890). Por ltimo, algunos fenmenos como el hipnotismo y la existencia de per
sonalidades mltiples pueden explicarse por la disociacin de la conciencia ms que por la existencia del
inconsciente. Es decir, que en el cerebro de un nico individuo puede haber dos conciencias distintas, inde
pendientes y ajenas la una de la otra, en vez de una sola conciencia acosada por fuerzas inconscientes.

CAPTULO 8

La psicologa del inconsciente: Sigmund Freud y el psicoanlisis

267

James y otros psiclogos consideraban cientficamente peligroso postular la existencia de un incons


ciente. Porque el inconsciente, por definicin, no puede ser examinado o inspeccionado, y puede convertir
se fcilmente en la base sobre la que erigir teoras inconsistentes. Como escribi James ( 1 890, p. 1 63), el
inconsciente es el medio soberano para creer lo que uno quiera en psicologa, y para convertir lo que po
dra llegar a ser una ciencia en un terreno dominado por el capricho.
Freud expuso detalladamente su concepcin de la mente inconsciente en Lo inconsciente ( 1 9 1 5b)
donde ofreca dos argumentos principales para postular la existencia de un mbito mental inconsciente. La
primera prueba incontrovertible era la afirmacin de Freud del xito teraputico del psicoanlisis. l sos
tena que una terapia funcionaba si, y slo si, se basaba en una teora verdadera de la mente. Hemos visto a
Freud basarse en este argumento como una de las razones para abandonar su teora de la seduccin sobre la
histeria. Su segundo argumento para creer en la existencia del inconsciente se basaba en la cuestin filos
fica de las otras mentes planteada por Descartes. Freud defenda que, igual que inferimos la presencia de la
mente en las dems personas (y quizs tambin en los animales) a partir de acciones y manifestaciones ora
les observables, deberamos hacer lo mismo en lo que respecta a nuestra propia mente. Todas las accio
nes y manifestaciones que percibo en m mismo deben juzgarse como si pertenecieran a otra persona, como
si hubiera otra mente dentro del yo. Freud reconoca que este argumento conduce lgicamente a suponer
una segunda conciencia dentro de uno mismo; pero a pesar de la adhesin de James precisamente a esta
hiptesis Freud no crea probable que sta se ganara la aprobacin de los psiclogos de la conciencia. Ade
ms, segn Freud, esta otra conciencia posee caractersticas que nos resultan extraas e incluso increbles,
hasta el punto de que es preferible considerarlas como propias, no de una segunda conciencia, sino de pro
cesos mentales inconscientes (Gay, 1 989, pp. 576-577).
Freud pas a distinguir varios sentidos del trmino inconsciente. Ya hemos reconocido un uso des
criptivo en el que coincidan Freud y los psiclogos de la conciencia, a saber, el que hace referencia al he
cho de que no siempre somos plenamente conscientes de las causas de nuestra conducta. El desacuerdo em
pezaba con la concepcin topogrfica freudiana de un espacio mental inconsciente -el inconsciente- en
el que residen las ideas y los deseos cuando no estn presentes a la conciencia. El esquema de Freud era
como el de Nietzsche: la conciencia es una superficie que se extiende sobre un vasto y desconocido mbi
to presentido de forma muy vaga. En la descripcin de la mente que haca Freud, todas las percepciones y
pensamientos se registran primero en el inconsciente, donde se comprueba si son o no aceptables para la
conciencia. Los pensamientos y percepciones que pasan esa censura pueden l legar a ser conscientes, mien
tras que a los que no la pasan no se les permite acceder a la conciencia. Aplicado a la percepcin, este an
lisis constituye la base del importante movimiento de la dcada de 1 950 que se conoci como New Look in
Perception [Nueva Perspectiva sobre la Percepcin] (vase el Captulo 1 2). Pero pasar la prueba de la cen
sura no lleva directamente a la conciencia, slo permite que la idea en cuestin pueda convertirse en cons
ciente. Las ideas as disponibles para la conciencia residen en el preconsciente, que para Freud no se di
ferenciaba significativamente de la conciencia. Ms importante y de mayor inters psicoanaltico era el destino
de las ideas o deseos que no superaban el examen del censor mental. Estas ideas y deseos suelen ser muy
intensos y estn constantemente procurando manifestarse. No obstante, como son repugnantes, deben ser
obligados a permanecer en el inconsciente. Este inconsciente dinmico es producido por la represin, que
consiste en el acto de impedir activa y enrgicamente el acceso a la conciencia de los pensamientos in
aceptables.
,

REVISIN Y AMPLIACIN DEL PSICOANLISIS:

1920-1939

Las ideas de Freud iban a cambiar notablemente desde la formulacin inicial que propuso en las dos pri
meras dcadas del siglo XX. En la dcada de los aos veinte revis sus teoras de la motivacin y de la
personalidad de manera tan drstica que no todos los analistas posteriores las aceptaron. En la dcada de
1 930 escribi dos libros muy ledos en los que aplicaba el psicoanlisis al futuro de la religin y de la so
ciedad.

268

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

Las revisiones
El problema de la agresin:

Ms all del principio del placer (1920)

En 1 905, cuando escribi Tres ensayos sobre teora sexual, Freud conclua que el que uno terminara
siendo un adulto sano, neurtico o sexualmente perverso dependa de los pensamientos sexuales que hu
biera tenido en la infancia y, sobre todo, de que hubiera resuelto el complejo de Edipo. La represin era un
factor central en este concepto del inconsciente dinmico que contena los deseos subyacentes a los snto
mas, los sueos y los lapsus linguae. Aun as, como la represin era un acto continuo de negacin del ac
ceso a la conciencia de los deseos sexuales inaceptables, quedaba pendiente de resolver el problema de ex
plicar el origen de la energa mental utilizada para llevar a cabo esa represin de la libido. Freud ( 1 9 1 5a)
propuso como hiptesis de trabajo la existencia de dos grupos de instintos primarios: el Yo (o instin
tos de conservacin) y los instintos sexuales. Los instintos del Yo utilizan su energa para defenderse de
los deseos impulsados por los instintos sexuales, esto es, para reprimirlos. De acuerdo con esta formulacin,
la mente descrita por el psicoanlisis se converta en un campo de batalla cuyos contemporizadores resulta
dos eran los pensamientos conscientes y la conducta.
En 1 920 Freud revis su teora de la motivacin en su obra Ms all del principio del placer. Quizs
a causa de su propio sufrimiento (padeca un cncer incurable de mandbula, por el que hubo de ser opera
do varias veces, y su hija Ana tena que cambiarle todos los das una prtesis de mandbula, lo que le pro
vocaba enormes dolores) y quizs debido a la carnicera que fue la Primera Guerra Mundial, Freud fue adop
tando una postura cada vez ms pesimista sobre la naturaleza humana. En Ms all del principio del placer
propuso que el objetivo de toda vida es la muerte. Freud dio as expresin psicoanaltica a una antigua
idea: que nacemos para morir. En un sermn de 1 630, John Donne haba dicho: En el tero de nuestra ma
dre nos envuelve un sudario que crece con nosotros desde el momento de ser concebidos y en el que llega
mos envueltos al mundo, porque llegamos buscando la tumba (citado por Macmillan, 1 997).
El argumento de Freud se basa en su concepcin de los instintos como impulsos y de la conducta
como motivada por la reduccin de los impulsos. Los instintos insatisfechos dan origen a estados de ex
citacin que el organismo intenta reducir con una conducta que los satisfaga. La satisfaccin es slo tem
poral, por lo que, tras un perodo de tiempo, el instinto debe satisfacerse de nuevo, lo que genera un pro
ceso cclico de excitacin y satisfaccin que Freud denomin compulsin repetitiva. Por lo tanto, parece
que el estado ptimo que busca todo ser vivo es la completa relajacin, la liberacin de toda excitacin.
El ciclo de la compulsin repetitiva se interrumpe con la muerte, momento en que el objetivo de la vida
-reducir la tensin- se alcanza de forma permanente. Reside en nosotros, concluy Freud, un impulso
hacia la muerte que convive con los impulsos hacia la vida. Los instintos del Yo conservan la vida del in
dividuo y los instintos sexuales la de las especies, por lo que Freud los agrup como los instintos de vida
a los que denomin ros, el trmino griego para referirse al amor. El instinto opuesto a los de la vida es
el instinto de muerte o Thnatos, la palabra griega para muerte. Eros y Tnatos se reprimen mutuamente.
Tnatos aporta la energa con la que el Yo, a instancias del moralizador Supery, reprime los deseos se
xuales; Eros aporta la energa necesaria para reprimir el instinto de muerte e impedir que cumpla de in
mediato su deseo letal.
Postular el deseo de muerte ofreca una solucin al problema de la agresin. Segn la primera teo
ra de Freud, los actos agresivos se producan a causa de la frustracin del Yo o de las necesidades sexuales.
As, los animales luchaban para defenderse o para conseguir comida, agua, territorio u oportunidades para
reproducirse. Segn la nueva teora, la agresin era un impulso autnomo. Igual que los instintos sexua
les pueden ser reorientados y apartados de su objetivo biolgico propio, el instinto de muerte tambin pue
de ser desviado de ocasionar la muerte al organismo. Eros poda reprimir la agresin suicida de Tnatos
durante un tiempo, pero la consecuencia necesaria de ello era el desplazamiento de la agresin hacia los
dems. La nueva teora de Freud no consigui la aceptacin generalizada de los psicoanalistas posterio
res, que preferan la anterior concepcin de Freud, menos pesimista, de la naturaleza humana. No obstante,
ambas teoras de la agresin aparecen en la psicologa no psicoanaltica posterior. La primera concepcin
de la agresin entendida como consecuencia de la frustracin se pone de manifiesto en la hiptesis de la

CAPTULO 8

La psicologa del inconsciente: Sigmund Freud y el psicoanlisis

269

frustracin-agresin de la teora del aprendizaje (Dollard, Doob, Miller, Mowrer & Sears, 1 939); la se
gunda concepcin de la agresin como parte necesaria de la naturaleza ha sido resucitada por los etlo
gos, que insistieron en el valor adaptativo del impulso agresivo (Lorenz, 1 966), aunque no lo considera
ran un impulso suicida.
Las estructuras de la personalidad: el Yo y El Ello (1923)
En Lo inconsciente, Freud haba desarrollado los usos descriptivo, topogrfico y dinmico del in
consciente. Pero en su tratamiento del inconsciente estaba impl cito un significado estructural adicional que
Freud elabor hasta dar lugar a una nueva concepcin de la personalidad no como un espacio, sino como
un conjunto de estructuras que interactan entre s. El inconsciente no era simplemente un lugar en el es
pacio (uso topogrfico) que contiene pensamientos fcilmente accesibles (el preconsciente) y pensamien
tos reprimidos (el inconsciente dinmico). Se trata tambin de un sistema mental distinto de la conciencia
que sigue sus propios principios fantsticos. En contraste con la conciencia, no rige en l la lgica, es emo
cionalmente inestable, vive tanto en el pasado como en el presente y no tiene ningn contacto con la reali
dad exterior.
La concepcin sistemtica o estructural del inconsciente fue ganando importancia para Freud, y fue cen
tral en la reestructuracin que hizo ms tarde de su imagen de la mente (Freud, 1 9231 1 960). El modelo to
pogrfico de la mente como conjunto de espacios (consciente, preconsciente e inconsciente dinmico) fue
sustituido por un modelo estructural. Segn la nueva teora, la personalidad se compona de tres sistemas
mentales diferentes. El primero era el Ello innato, irracional y orientado hacia la satisfaccin (la antigua con
cepcin del inconsciente). El segundo era el Yo aprendido, racional y orientado hacia la realidad (el cons
ciente y el preconsciente). El tercero era el Supery irracional y moralista (la censura), compuesto de im
perativos morales heredados por la evolucin lamarckiana. La antigua dicotoma conciencia-inconsciente,
afirm Freud, empieza a perder relevancia con la adopcin del punto de vista estructural.

Las ampliaciones
Durante la ltima dcada de su vida, Freud comenz a aplicar el psicoanlisis a grandes cuestiones histri
cas y culturales.

El porvenir de una ilusin (1927)


La primera cuestin tena que ver con el futuro de la religin. Desde la Ilustracin, muchos filsofos
como Augusto Comte comenzaron a desear la cada de la religin a medida que las explicaciones cientfi
cas del mundo y la naturaleza humana reemplazaban a los anticuados credos supersticiosos. Por otro lado,
algunos socilogos y antroplogos pensaban que, aunque las doctrinas religiosas acerca de Dios y de una
vida despus de la muerte fueran falsas, las instituciones religiosas eran hasta tal punto fundamentales en la
vida social humana que las creencias religiosas nunca desapareceran por completo. En El porvenir de una
ilusin ( 1 927/ 1 96 1 ), Freud tom partido de forma decisiva por la primera y ms radical lnea de pensamiento.
Freud defenda que la religin es una ilusin, un intento colectivo de realizacin de deseos. La religin, de
ca, no se basa ms que en nuestros sentimientos infantiles de indefensin y en el consiguiente deseo de ser
protegidos por un padre todopoderoso que se convierte en Dios. Adems, para Freud, la religin era una ilu
sin peligrosa porque sus enseanzas dogmticas atrofian el intelecto y mantienen a la humanidad en un es
tado infantil. La religin es algo que el ser humano debe superar desarrollando recursos cientficos que se
sostengan por s mismos. Quienes en secreto dudan de la religin son personas que han superado la religin
pero no lo saben. A ellas diriga Freud su obra.
En El potllenir de una ilusin ( 1 927/ 1 96 1 ), Freud hizo algunas afirmaciones sorprendentemente pesi
mistas que retom en El malestar en la cultura. Escribi: Todo individuo es potencialmente un enemigo
de la civilizacin . . . y las personas . . . sienten como una pesada carga los sacrificios que la civilizacin es
pera de ellos para que sea posible la vida en comunidad. Esta frase planteaba el tema de la continuacin
de El polllenir de una ilusin: Qu futuro tiene la felicidad humana?

270

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

El malestar en la cultura (1930)


Al comienzo de El malestar en la cultura (p. 8 1 ) Freud escribi: El sentimiento de culpabilidad cons
tituye el problema ms importante del desarrollo de la cultura, y . . . el precio que pagamos por nuestro pro
greso cultural es la prdida de felicidad mediante la intensificacin del sentimiento de culpa. Todos los se
res humanos persiguen la felicidad y, segn Freud, los sentimientos de felicidad ms intensos proceden de
la satisfaccin directa de nuestros deseos instintivos, especialmente los sexuales. La cultura, sin embargo,
nos exige renunciar en gran medida a dicha satisfaccin directa y sustituirla por otras actividades cultura
les. Estos impulsos sublimados nos aportan menos placer que la satisfaccin directa. Para mayor malestar,
interiorizamos las exigencias de la cultura en forma de severos superys que nos cargan con la culpa de ac
tos y pensamientos inmorales. Las personas civilizadas, por lo tanto, son menos felices que sus equivalen
tes primitivos. A medida que la cultura se desarrolla, la felicidad disminuye.
Por otro lado, la cultura tiene tambin sus ventajas, y adems es necesaria para la vida en sociedad del
ser humano. Como Hobbes, Freud tema que, sin algn medio para contener la agresin, la sociedad se di
solvera en una guerra de todos contra todos. La cultura es, pues, necesaria para la supervivencia de todos,
no slo de los ms fuertes, y sirve al menos en parte a Eros. Adems, a cambio de la represin, la cultura
nos ofrece no slo seguridad sino tambin arte, ciencia, filosofa y una vida ms confortable gracias a la tec
nologa.
La cultura, por tanto, presenta un dilema para el que Freud no encontraba salida. Por un lado, ejerce de
protectora y benefactora de la humanidad. Por otro, exige infelicidad e incluso neurosis como pago de sus
servicios. Hacia el final del libro Freud insina que las civilizaciones pueden variar en cuanto al grado de
infelicidad que producen, una cuestin que dej abierta para que otros la abordaran.
El malestar en la cultura ha resultado ser la obra ms leda y provocativa de Freud. Algunos autores
afirmaron que slo la cultura occidental es neurtica, y han propuesto algn tipo de utopa salvadora como
el socialismo o el comunismo. Otros consideraron que la nica salida al dilema planteado por Freud era re
nunciar a la cultura misma y regresar a los sencillos placeres fsicos de la infancia. En el ao 2003, ambas
propuestas parecen propias de una poca ya pasada.

EL DESTINO DEL PSICOANLISIS


A diferencia de la psicologa de la conciencia, el psicoanlisis sobrevive, aunque su prestigio disminuye a
medida que se averigua que los trastornos mentales tienen su origen en disfunciones del sistema nervioso y
proliferan las terapias alternativas. El joven Freud ahuyent a sus amigos y mentores, mientras que el Freud
maduro, fundador y guardin del psicoanlisis, ahuyent a sus seguidores de mentalidad independiente. Otto
Rank, Alfred Adler y Carl Jung -en su da, prncipe heredero de Freud- fueron expulsados del movimiento
psicoanaltico por discrepar demasiado claramente de su fundador. Tambin el psicoanlisis postfreudiano
vivi una sucesin de cismas cuyo resultado es el panorama actual del psicoanlisis: una torre de Babel de
sectas enfrentadas. Si la int1uencia de Freud en la psicologa acadmica fue muy limitada, la de sus prime
ros seguidores fue prcticamente inexistente. Peter Gay afirma que Freud es ineludible. Utiliza el tiempo
verbal adecuado? Es Freud ese gran hroe de leyenda? 0, como asegura el bilogo Peter Medawar (cita
do por Sulloway, 1 979), el psicoanlisis es la mayor estafa del siglo XX? O podra Freud ser un tirano
saurio de un tiempo ya pasado?

El psicoanlisis freudiano y la ciencia


La pretensin del psicoanlisis de ser una ciencia como cualquier otra siempre ha sido controvertida. Los
positivistas hallaron las hiptesis de Freud vagas y difciles de comprobar (Nagel, 1 959). La crtica de ma
yor influencia contra el estatuto cientfico del psicoanlisis fue la de Karl Popper, que consideraba el psi
coanlisis como una pseudociencia. Como ya vimos en el Captulo 1 , Popper formul el principio de falsa
cin como criterio de demarcacin para distinguir los puntos de vista genuinamente cientficos de los que

CAPTULO 8

La psicologa del inconsciente: Sigrnund Freud y el psicoanlisis

271

simplemente pretenden serlo. Segn este principio, para que una teora pueda considerarse cientfica debe
permitir hacer predicciones que pueda demostrarse inequvocamente que son falsas. Popper, sin embago,
se dio cuenta de el psicoanlisis siempre era capaz de explicar cualquier conducta por contradictoria que pu
diera parecer con los principios del psicoanlisis. En algn punto de la compleja topografia, estructura y di
nmica de la mente poda encontrarse una explicacin para cualquier cosa, desde una mujer que juguetea
con el bolso (masturbacin simblica) a la carrera espacial (competencia flica para construir el misil ms
grande). Con ese mismo espritu popperiano, el filsofo Sydney Hook ( 1 959) se dedic a pedir durante d
cadas a mltiples psicoanalistas que explicaran cmo sera una persona sin complejo de Edipo. No consi
gui ninguna respuesta satisfactoria. De hecho, en ms de una ocasin, slo recibi hostilidad y gritos por
respuesta.
Por otro lado, el filsofo Adolf Grnbaum ( 1 984, 1 986) mantiene que Freud, despus de todo, propu
so una serie de pruebas con las que se poda falsar el psicoanlisis. A la ms importante de ellas Gri.inbaum
la llam el argumento de la concordancia. Cuando propona su xito teraputico como la prueba incon
trovertible del psicoanlisis, Freud afirmaba que el psicoanlisis, y slo el psicoanlisis, poda ofrecer una
autntica cura para las neurosis porque slo el psicoanlisis encontraba los deseos y pensamientos ocultos
que concordaban con los sntomas. Segn Freud, otras terapias slo podan lograr xitos parciales y ef
meros porque no iban a las causas de las neurosis, y el poco alivio que proporcionaban a los pacientes slo
se produca por sugestin.
Grnbaum cree que el argumento de la concordancia es falsable. Por lo tanto, el psicoanlisis es una
ciencia, y el problema consiste en determinar si sus afirmaciones son verdaderas o falsas. Para ser acepta
do como verdadero en sus propios trminos, el psicoanlisis debe demostrar un xito teraputico nico, ex
clusivo. El xito exclusivo es esencial para el argumento de la concordancia, ya que si otros sistemas tera
puticos funcionaran al menos igual de bien, no habra razn alguna para preferir la complejidad del
psicoanlisis a otras teoras ms sencillas. La terapia conductual, por ejemplo, se basa en los simples prin
cipios del condicionamiento, y si se demostrara que es igual de eficaz que el psicoanlisis, entonces, apli
cando la navaja de Ockham, sera cientficamente preferible al psicoanlisis.
Si examinamos el xito teraputico del psicoanlisis, veremos que, aunque Freud alardeaba de un xi
to tras otro, facilitaba en realidad poqusimos datos que confirmaran sus afirmaciones. Freud slo inform
en detalle de seis casos, de los que uno no fue tratado por l; del resto, slo de dos afirm que haban sido
un xito (Sulloway, 1 99 1 ). Esos dos casos supuestamente terminados con xito fueron los del Hombre de
las Ratas y el Hombre de los Lobos. Al primero lo denomin as a causa de sus morbosos temores y fanta
sas sobre ratas, y al segundo debido a sus repetidos sueos en los que aparecan lobos. Las descripciones
que Freud hace de ambos casos no resisten un examen detenido. Ambos informes se caracterizan por con
tener numerosas distorsiones de la verdad, y ninguno de los dos pacientes parece haberse curado. Tras pu
blicar su supuesto xito teraputico con el Hombre de las Ratas, Freud le confes a Jung que este paciente
no estaba curado, ni mucho menos; como Dora, el Hombre de las Ratas abandon el tratamiento. El caso
del Hombre de los Lobos es ms conocido, porque sobrevivi a Freud muchos aos y, al final de su vida, le
cont su historia a un periodista. Despus de la muerte de Freud haba continuado analizndose (de forma
gratuita) durante aos. Le cont al periodista que haba escrito una memoria sobre su caso a peticin de uno
de sus ltimos psicoanalistas para mostrar al mundo cmo Freud curaba a una persona gravemente enfer
ma, pero todo es mentira. Se senta igual de enfermo que cuando haba acudido a Freud. De hecho, dijo,
todo esto parece una catstrofe (citado por Sulloway, 1 99 1 ). Fisher y Greenberg ( 1 977) publicaron un es
tudio bastante favorable sobre el estatuto cientfico del psicoanlisis, pero llegaron a la conclusin de que
los casos del propio Freud fueron en gran medida, fracasos.
Otros estudios posteriores sobre resultados teraputicos no aportan prueba alguna de que la eficacia de
la terapia psicoanaltica tenga carcter exclusivo. Los logros de cualquier tipo de terapia son ms bien mo
destos, y la mayor parte de las formas de terapia tienen un xito parecido (vase el Captulo 1 4). Aunque
Freud apenas conceda valor alguno a los intentos de verificar experimentalmente el psicoanlisis. muchos
psiclogos y analistas han llevado a cabo experimenios con resultados muy variables (revisiones de estu
dios teraputicos y experimentales pueden consultarse en Eysenck, 1 986; Eysenck y Wilson. 1 9 7 3 : Farell.

272

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

1 98 1 ; Fisher y Greenberg, 1 977; Grnbaum, 1 984, 1 986; Kline, 1 98 1 ; y Macmillan, 1 997). El psicoanli
sis parece entonces debatirse entre los cuernos de un dilema: o no puede ser comprobado -en cuyo caso es
una pseudociencia- o s puede serlo -siendo entonces, en el mejor de los casos, una mala ciencia.
En consecuencia, algunos partidarios del psicoanlisis intentan disolver el dilema afirmando que el psi
coanlisis no es en absoluto una ciencia, sino un medio de interpretacin (Lacan, 1 968; Ricoeur, 1 970). Esta
versin hermenutica del psicoanlisis sostiene que la actividad del psicoanlisis se asemeja ms a la crti
ca literaria que a la ciencia. Un crtico literario lee detenidamente un texto para exprimirle el significado, un
significado que puede incluso haber permanecido oculto para el mismo autor. De igual modo, el psicoana
lista intenta leer detenidamente el texto de la vida de su paciente, buscando o construyendo el significado
oculto que contiene. Segn esta versin del psicoanlisis, el objetivo de la terapia es llegar a una interpre
tacin con la que el paciente est de acuerdo y que pueda constituir la base de una vida ms plena. La her
menutica era originariamente el arte de interpretacin de la Biblia, y el psicoanlisis hermenutico consti
tuye, en parte, una vuelta a la concepcin medieval del mundo como un libro que contiene significados que
descodificar, no causas que descubrir.

El psicoanlisis despus de Freud


Freud y su crculo

Freud reuni a su alrededor a numerosos discpulos, pero los ms importantes abandonaron o fueron
expulsados del psicoanlisis. Normalmente, los disidentes rechazaban el nfasis de Freud en la sexualidad,
que consideraban excesivo. Alfred Adler ( 1 870- 1 937), por ejemplo, subray los sentimientos de inferiori
dad y la voluntad de poder compensatoria. El ms importante de los disidentes de Freud fue Carl Gus
tav Jung ( 1 875- 1 96 1 ). Antes de estudiar con Freud, Jung ya se haba establecido como psiquiatra de fama
internacional. A Freud le preocupaba que, como la mayora de sus seguidores eran judos, el psicoanlisis
tuviera una influencia limitada, por lo que nombr a Jung, que era gentil, su prncipe heredero. Pero las ide
as de Jung diferan notablemente de las de Freud, ya que eran ms favorables a los intereses religiosos y
morales por los que estaban muy influidas. Para Jung, Freud era excesivamente materialista; en su opinin,
slo vea el lado ms oscuro de la naturaleza humana, olvidando sus anhelos espirituales. Inevitablemente,
Freud y Jung terminaron distancindose. Jung fue expulsado de su posicin de lder del movimiento psi
coanaltico y en las ltimas cartas que ambos se cruzaron intercambiaron diagnsticos como si fueran in
sultos.
Freud y sus seguidores

El psicoanlisis continu desarrollndose como movimiento, como terapia y como teora de la mente
despus de la muerte de la primera generacin de psicoanalistas. El psicoanlisis continu dividindose en
multitud de sectas enfrentadas, pero pueden observarse dos tendencias generales. La primera fue el desarrollo
de versiones del psicoanlisis que restaban poder a los instintos y se concentraban ms en la importancia del
Yo o Ego (Tagle, 1 984). Por ejemplo, Freud haba considerado que el desarrollo psicolgico se produca de
bido al impulso del inevitable desenvolvimiento del instinto sexual a travs de una serie de fases determi
nadas genticamente. Por el contrario, los psicoanalistas del Yo proponen que la clave del desarrollo de la
personalidad reside en diferenciar el Yo del no-Yo. Las personas sanas pasan de un estado de dependencia
de los dems a una madura autosuficiencia (lo que Heinz Kohut denomina un narcisismo sano). La pato
loga se produce cuando el Yo y el mundo no se diferencian adecuadamente.
La otra tendencia principal en el desarrollo del psicoanlisis es la proliferacin de sistemas de anlisis
que aceptan esencialmente las conclusiones de Popper y renuncian al deseo de Freud de convertir el psicoa
nlisis en una ciencia. El psicoanl isis .tena importantes tensiones en comn con la psicologa experimen
tal. La ms importante de ellas era la concepcin del psicoanlisis como Naturwissenschaft o Geisteswis
senschaft. Freud insista en que el psicoanlisis es una ciencia natural, pero su prctica se asemejaba ms a
la interpretacin literaria que a la investigacin cientfica. Por ejemplo, en la que consideraba su obra maes
tra, La interpretacin de los sueos ( 1 900/1 968), Freud ofreca una teora de la produccin de los sueos

CAPTULO 8

La psicologa del inconsciente: Sigmund Freud y el psicoanlisis

273

basada en su Proyecto. Sin embargo, al interpretar los sueos, Freud empleaba mtodos literarios basados
en juegos de palabras, alegoras y simbolismos. La psicologa analtica rival propuesta por Jung adopt
abiertamente ese enfoque interpretativo de la mente, ya que Jung buscaba patrones universales de simbolis
mo en la historia y las culturas. Esta forma hermenutica (aunque no siempre jungiana) de psicoanlisis
es hoy la que predomina en el psicoanlisis, la crtica literaria y los estudios culturales. La misma tensin
surgi en el intento de Freud de erigir su ciencia sobre la base de sus conversaciones con los pacientes. Los
psicoterapeutas conocen a sus clientes como individuos (su nombre, la historia de su vida y sus problemas
personales), mientras que los psiclogos cientficos conocen a sus sujetos como ejemplares impersonales de
hamo sapiens. Freud crey que poda pasar de experiencias particulares y nicas a generalizaciones cient
ficas sobre la naturaleza humana vlidas para todo tiempo y lugar. Por ejemplo, despus de fabricarse el tem
prano recuerdo de haber deseado sexualmente a su madre y haber tenido miedo de su padre, Freud lleg a
la conclusin de que se trataba de una experiencia universal, el complejo de Edipo. En vez de concluir que
algunos nios tienen a veces estos sentimientos, su devocin por la universalidad cientfica le llev a for
mular una ley universal a partir de un nico caso. Actualmente, muchos terapeutas rechazan el procedimiento
de Freud, considerando la terapia como la construccin de una narracin de la vida del cliente que le solu
cione su pasado y le haga posible el futuro.

EL LEGADO FREUDIANO
Jacques Lacan ( 1 968), uno de los fundadores del psicoanlisis hermenutico, considera a Freud como uno
de los tres lderes del partido de la sospecha -los otros son Marx y Nietzsche- cuyo impacto sobre el
pensamiento del siglo xx ha sido inmenso. El enemigo comn de este partido de la sospecha es la clase
media. Breuer afirmaba que la gran importancia que Freud conceda al sexo estaba motivada en parte por
su deseo d'pater le bourgeois [provocar a la burguesa] (citado por Sulloway, 1 979). Marx trabaj a fa
vor de la revolucin proletaria que iba a destruir el capitalismo y la burguesa. Nietzsche denunci la moral
de la clase media como inadecuada para el bermensch (literalmente, sobre-hombre, un superhombre, el
hombre idealizado del futuro de Nietzsche). El arma comn de los miembros de este partido de la sospe
cha era el desenmascaramiento. Freud descubri profundidades de depravacin sexual subyacentes a la res
petabilidad aparentemente inocente de la clase media. Marx descubri avaricia egosta en las aspiraciones
de los empresarios capitalistas. Nietzsche descubri cobardes resentidos tras los mrtires cristianos.
Para el partido de la sospecha)), nada es lo que parece. En la psicologa freudiana, esto significa que
ninguna manifestacin oral o accin es lo que parece, que todo requiere interpretacin. Como observa Alas
dair Maclntyre ( 1 985), las ciencias sociales, especialmente la psicologa, son nicas entre las ciencias por
que sus teoras pueden influir en los asuntos sobre los que escriben. En consecuencia, la psicologa confi
gura la realidad que describe, y el modo de vida sobreinterpretativo, como lo denomina Maclntyre, desempea
un importante papel en la vida moderna.
Freud puso en circulacin la idea de la omnipresencia de motivos no reconocidos, con lo que nos ani
ma a intentar ir ms all de la simple conducta observable de los dems y descubrir lo que en realidad la
mueve; de la misma manera, nos anima a responder a esa realidad oculta, no a la apariencia superficial del
otro)) (Maclntyre, 1 985, p. 899). En el marco del modo de vida sobreinterpretativo, no puede creerse nada:
todas las frases y acciones precisan una glosa interpretativa. Las interpretaciones ya no tienen por qu ser
tradicionalmente freudianas. Para ver los efectos de la sobreinterpretacin, no hay ms que fijarse en la pe
culiaridad de las noticias de la televisin moderna, donde distintos reporteros, citando fuentes fiables)) an
nimas y opiniones de expertos, nos explican cmo debe entenderse un discurso presidencial. Los gobiernos
ya no dicen cosas; envan mensajes)) que deben ser descifrados por los expertos. La autoridad y la sinceri
dad se han disuelto. Lo que Freud y el partido de la sospecha)) nos han legado es paranoia.
Dos conciudadanos vieneses de Freud, sin embargo, nunca cayeron en el engao. El filsofo Ludwig
Wittgenstein escribi a un amigo: Sus ideas tienen gato encerrado, y es tal su encanto y el de los temas
que aborda que es fcil dejarse engaar . . . As que no bajes la guardia)) (Schatzman, 1 992. p. 3 -t ) . El agudo

274

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

periodista Karl Graus dijo: El propio psicoanlisis es la enfermedad que se pretende curar con l (Gay,
1 988, p. 449).
El psicoanlisis ha ejercido una enorme influencia en el siglo XX y las ideas freudianas son ya un lu
gar comn. La idea de la psiquiatra como una charla curativa de los trastornos psiquitricos ha contri
buido a la creacin de la psicologa clnica en la dcada de 1 940, si bien los psiclogos desarrollaron sus
propios mtodos, como la psicoterapia centrada en el cliente de Carl Rogers y la terapia conductual. No obs
tante, es cada vez mayor el nmero de crticos que opinan que el psicoanlisis freudiano debera conside
rarse como una reliquia de la psicologa y psiquiatra decimonnicas.

BIBLIOGRAFA
Intentar conocer exhaustivamente la bibliografa sobre Freud es como intentar beber agua de una manguera de bombe
ros: es ms probable salir despedido y ahogarse que conseguir refrescarse. He recogido aqu solo una mnima parte de
esa bibliografa. El lector podr acceder a muchos ttulos ms en cualquier biblioteca. Freud se ha convertido en una fi
gura que provoca una gran divisin de opiniones: despierta tanto amor como odio. Estos sentimientos, as como los tra
bajos acadmicos que van asociados a ellos, pueden consultarse en la pgina web Burying Freud [Enterrar a Freud] :
<www.shef.ac.uk/uni/projects/gyp/burying__freud.html>. A pesar de su nombre, incluye artculos y documentos que de
fienden con vehemencia a Freud de sus crticos.

Obras de carcter general. La biografa clsica de Freud es la de Emest Jones, en tres volmenes, Life and work
ofSigmund Freud, de la que tambin existe una versin abreviada en un nico volumen (Nueva York: Basic Books, 196 1 ).
Jones formaba parte del crculo ms ntimo de Freud, y su biografa refleja tanto las ventajas (informacin privilegia
da) como los defectos (carcter hagiogrfico) propios de una relacin cercana con el protagonista. Se han publicado re
cientemente dos nuevas biografas. El autor de una de ellas, Gay ( 1 988), simpatiza con Freud. Su obra est bien escri
ta e incorpora algunos documentos (aunque no todos) que no eran accesibles al pblico en general ( algunos materiales
de Freud conservados en la Biblioteca del Congreso y en otros lugares no podrn publicarse hasta el ao 2 100!). Gay
es un historiador que se psicoanaliz y escribe como si se tratara de un converso. Aunque critica a Freud, ste sigue sien
do un hroe para l. Adems, el texto silencia las controversias de los especialistas sobre Freud, aunque stas se comentan
en la excelente y combativa bibliografa del libro. La biografa de Paul Ferris ( 1 998) es ms neutral e incorpora la bi
bliografa crtica de la que hemos hablado en el presente texto y en esta bibliografa.
Mis obras generales favoritas sobre Freud son la de Sulloway ( 1979; su contribucin de 1 982 puede considerarse
un resumen y su artculo de 1 99 1 una secuela) por sus elegantes argumentos sobre Freud como criptobilogo y su di
seccin del mito de Freud como hroe; y la de Rieff ( 1 979) por su comprensiva consideracin de Freud no como mdi
co, cientfico o hroe, sino como filsofo moral de enorme influencia. Otras dos biografas son la del filsofo Richard
Wollheim, Sigmund Freud (Nueva York: Viking, 1 97 1 ), y la del bigrafo profesional Ronald Clark, Freud: The man and
the cause (Nueva York: Meridian, 1 980). Otro estudio de carcter ms crtico es la obra de Roazen ( 1 974), en la que se
pone de manifiesto la naturaleza del psicoanlisis como culto (vase tambin Sulloway, 199 1 ). Un viejo psicoanalista
al que Roazen entrevist le grit: Nunca podr descubrir nuestros secretos !. Para la historia posterior del psicoan
lisis, vase las obras de Ellenberger ( 1 970) y Reuben Fine, A history ofpsychoanalysis (Nueva York: Columbia Uni
versity Press, 1 979). Existen tres recopilaciones de ensayos sobre Freud. Las dos primeras son de carcter general: S.
G. M. Lee y M. Herbert, eds., Freud and psychology (Harmondsworth, Inglaterra: Penguin, 1 970), y R. Wollheim, ed.,

Freud: A collectiun ofcritical essays (Garden City, NY: Doubleday). La tercera, editada por Wollheim y J. Hopkins, ti
tulada Philosophical essays un Freud (Cambridge, Inglaterra: Cambridge University Press, 1 982), se centra en el estu
dio de Freud como filsofo. Un resumen deliciosamente malvado e incluso despiadado de la reciente investigacin so
bre el carcter de Freud es el de Frederick Crews titulado <<The unknown Freud>>, publicado en New York Review of Books

( 1 8 de noviembre de 1 993, pp. 55-66). Crews escribe

desde la misma perspectiva que yo, la de un antiguo creyente pro

fundamente desencantado.
Tambin se han publicado varias recopilaciones de cartas personales de Freud. No obstante, debido al extraordina
rio secretismo de los conservadores de los archivos de Freud, slo dos de estas recopilaciones publicadas contienen en
su totalidad e integridad las cartas que las componen: W. McGuire, ed., The Freud-Jung letters (Princeton, NJ: Princeton
University Press, 1 974), y Freud ( 1 985), The Freud-Fliess correspondence. El propio Freud comenz la tradicin del
secretismo dogmtico que rodea al psicoanlisis, llegando a destruir en dos ocasiones numerosas cartas y manuscritos

La psicologa de la adaptacin
William James, autorretrato. Cuando era joven, William Ja
mes quera ser pintor, pero sus padres le disuadieron y se doc
tor en medicina. Casi al mismo nivel que Wundt como fun
dador del primer laboratorio, sus ideas no han muerto an.
Su obra Principies of Psychology [Principios de psicologa]
( 1890) marca un hito en la historia de la psicologa con su
acercamiento a todos los aspectos de la mente desde una
perspectiva evolucionista. Determin el programa de la psi
cologa estadounidense del siglo xx. Irnicamente, James se
cans enseguida de la psicologa y la abandon por la filo
sofa, convirtindose en el primer gran portavoz de la filoso
fa autctona estadounidense: el pragmatismo.

LA EVOLUCIN Y LA PSICOLOGA
EL ORIGEN DE LA PSICOLOGA DE LA
ADAPTACIN EN GRAN BRETAA

La psicologa lamarckiana: Herbert Spencer

(1820-1903)

La psicologa darwinista
El ascenso de la psicologa comparada

LAS IDEAS PSICOLGICAS EN EL NUEVO


MUNDO
El entorno intelectual y social
La psicologa filosfica

LA NUEVA PSICOLOGA ESTADOUNIDENSE


La filosofa autctona de Estados Unidos: el
pragmatismo
El psiclogo estadounidense: William James

(1842-1910)

EL ESTABLECIMIENTO DE LA PSICOLOGA

ESTADOUNIDENSE

La nueva y la vieja psicologa


Hacia el futuro: la percepcin y el pensamiento
slo existen por la conducta

BIBLIOGRAFA

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HISTORIA DE LA PSICOLOGA

LA EVOLUCIN Y LA PSICOLOGA
La ltima psicologa fundacional que vamos a estudiar ha demostrado ser la ms duradera e influyente en
la psicologa acadmica. En el siglo xx, la psicologa alemana de la conciencia se convirti rpidamente en
un producto anacrnico del pensamiento alemn del siglo XIX y no sobrevivi ni al trasvase a otras culturas
ni a la destruccin de su ecosistema intelectual por el nazismo y la Segunda Guerra Mundial. El psicoan
lisis es una tradicin que sigue viva pero muy debilitada. El enfoque que los psiclogos acadmicos, pri
mero en Inglaterra y posteriormente en Estados Unidos, han encontrado ms atractivo y til es el de la psi
cologa basada en la evolucin, sea sta lamarckiana o darwinista. Con el dominio de la psicologa
estadounidense, la psicologa de la adaptacin ha dominado la psicologa acadmica de una forma u otra.
Toda teora evolucionista plantea dos cuestiones que pueden generar programas de investigacin psi
colgica. La primera es la que llamar la cuestin de la especie. Si el cuerpo y el cerebro son producto de
la evolucin orgnica, cabr preguntarse de qu modo esta herencia determina el pensamiento y la conduc
ta de los organismos. Hume erigi su sistema filosfico sobre su ciencia de la naturaleza humana, pero no
intent averiguar por qu nuestra naturaleza es como es. La evolucin darwinista nos permite plantear y res
ponder las preguntas que Hume no se hizo, ya que podemos preguntarnos de qu manera resulta adpatativo
en la lucha por la existencia cada aspecto de la naturaleza humana. Esta pregunta conduce a la psicologa
comparada, a la etologa y a la psicologa evolucionista, que estudian las diferencias entre las especies en
cuanto a sus capacidades mentales y conductuales (unas diferencias que, presumiblemente, han sido gene
radas por la evolucin). Sin embargo, en el contexto de la psicologa de la conciencia, la primera cuestin
darwinista que debemos plantearnos es: por qu somos conscientes? La segunda pregunta psicolgica que
nos hace plantearnos la evolucin puede denominarse la cuestin del individuo. A medida que el individuo
se va desarrollando, en qu sentido puede considerarse que su adaptacin psicolgica al medio es anloga
a la evolucin orgnica? Esta cuestin nos lleva al estudio del aprendizaje, que se orienta a descubrir cmo
se ajusta el individuo a su entorno.
Ambas cuestiones, la de la especie y la del individuo, estn interrelacionadas. Si las diferencias entre
las especies son muy grandes, se necesitarn diferentes psicologas de la adaptacin individual para las dis
tintas especies. Si, por el contrario, las diferencias entre las especies son pequeas, entonces resultarn apli
cables a todos los individuos las mismas leyes del aprendizaje independientemente de la especie a la que
pertenezcan. En este captulo estudiaremos el desarrollo de la psicologa de la adaptacin y veremos cmo
sus defensores adoptan esta ltima lnea de pensamiento. La frenologa de Gall implicaba una psicologa
comparada que buscaba diferencias entre las especies en cuanto a su posesin de facultades mentales. Para
un frenlogo, las diferencias estructurales del cerebro significaban tambin diferencias estructurales de la
mente. Sin embargo, a mediados del siglo XIX, la concepcin sensomotriz del cerebro se impuso entre los
cientficos a la frenolgica, y entre los filsofos y psiclogos el asociacionismo ya estaba desplazando a la
psicologa de las facultades. La concepcin del cerebro como una mquina asociativa inicialmente infor
me, junto con la concepcin de la mente como una tabula rasa en espera de asociaciones, hicieron que los
psiclogos se concentraran en la cuestin del individuo y restaran importancia a las diferencias entre las
especies.

EL ORIGEN DE LA PSICOLOGA DE LA ADAPTACIN


EN GRAN BRETAA
La psicologa lamarckiana: Herbert Spencer (1820-1903)
En el verano de 1 854, Herbert Spencer empez a escribir una psicologa cuyas lneas de pensamiento ape
nas tenan nada en comn con las lneas de pensamiento anteriores ( 1 904 ). Su obra se public al ao si
guiente, en 1855, con el ttulo Principies of Psychology [Principios de psicologa] . Este libro es un buen ar
gumento para considerar a Spencer como el fundador de la psicologa de la adaptacin. Bain haba integrado

CAPTULO 9

La psicologa de la adaptacin

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Herbert Spencer. Spencer fue el primer pensador que aplic la evolucin a la psicologa y cre un marco
de pensamiento que influy y contribuy a la creacin de la psicologa de la adaptacin durante ms de
un siglo.

el asociacionismo y la concepcin sensomotriz de la funcin cerebral, pero -aunque reconoca la validez


de la evolucin darwinista- su psicologa segua formando parte del asociacionismo clsico y preevolu
cionista. Spencer, que escribi su obra antes que Darwin, integr el asociacionismo y la fisiologa senso
motriz con la evolucin lamarckiana. Por consiguiente, anticip la psicologa de la adaptacin. Adems, no
slo plante las dos cuestiones evolucionistas antes mencionadas, sino que las respuestas que propuso para
ellas han sido fundamentales para la psicologa angloamericana hasta la ltima dcada.
En 1 854 Spencer escribi: La implicacin inevitable, si la doctrina de la evolucin es cierta, es que
se puede llegar a conocer y comprender la mente slo con observar cmo ha evolucionado. He aqu el pun
to de partida de la psicologa de la adaptacin. Spencer pas a ocuparse de las dos cuestiones psicolgicas
planteadas por la evolucin. Con respecto al individuo, conceba el desarrollo como un proceso por el cual
las conexiones entre las ideas llegaban a reflejar con exactitud las conexiones entre los sucesos dominantes
en el entorno. Estas conexiones entre ideas se establecan por contigj dad. Spencer escribi ( 1 897): En ge
neral, el desarrollo de la i nteligencia depende de la ley segn la cual, cuando dos estados psquicos cuales
quiera se dan en inmediata sucesin se produce un efecto tal que, si el primero de ellos vuelve a darse en
otro momento, el segundo tiende a seguirle. Esta tendencia es ms intensa cuanto mayor es la frecuencia
de asociacin de las ideas. Al igual que Bain, Spencer intent deducir las leyes de la asociacin mental a
partir de la constitucin sensomotriz del sistema nervioso y del cerebro. En general, pues, el anlisis que
hace Spencer de la mente individual es propio de un asociacionismo atomista. Analiz los fenmenos ms
complejos de la inteligencia en elementos bsicos (Spencer, 1 897). Lo que Spencer aade a las ideas de Bain
es su concepcin evolucionista, entendiendo el desarrollo de la mente como un ajuste adaptativo a las con
diciones del entorno.
Spencer ( 1 897) describa el cerebro como un dispositivo asociativo sensomotriz afirmando que el ce
rebro humano es un registro organizado de infinitas experiencias. Esta concepcin tiene dos importantes
consecuencias. Dada la idea lamarckiana de la herencia de los caracteres adquiridos, los instintos se con
vierten en algo aceptable para asociacionistas y empiristas. Tras el pasaje citado, Spencer describa cmo el
cerebro acumula experiencias a lo largo de la evolucin de esa serie de organismos a travs de la cual se
ha llegado al organismo humano. As, los reflejos e instintos innatos son simplemente hbitos asociativos
tan bien aprendidos que han pasado a formar parte del legado gentico de la especie. Tales hbitos pueden
no haber sido adquiridos durante la vida del individuo, pero lo pueden haber sido a lo largo de la \'ida de la

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HISTORIA DE LA PSICOLOGA

especie de acuerdo con las leyes de la asociacin. Las ideas innatas ya no tenan por qu aterrorizar a los
empiristas.
La segunda consecuencia de la integracin de Spencer entre la evolucin y la concepcin sensomotriz
de la funcin nerviosa da ms miedo: las diferencias entre los procesos mentales de las distintas especies se
reducen al nmero de asociaciones que puede llevar a cabo el cerebro. Todos los cerebros funcionan del mis
mo modo, por asociacin, y difieren slo cuantitativamente, por la riqueza de sus asociaciones. Como dijo
Spencer ( 1 897), las impresiones recibidas por inteligencias inferiores, incluso por las nfimas, son tratadas
de acuerdo con el mismo modelo. Por lo tanto, su respuesta a la cuestin de la especie consiste en negar la
existencia de diferencias cualitativas, tanto dentro de una misma especie como entre especies, y en recono
cer slo la existencia de diferencias asociativas de carcter cuantitativo. El europeo hereda de sus ances
tros entre 50 y 70 cm3 de cerebro ms que los Papes, dijo. Ello implica, como escribi en sus First Prin
cipies [Primeros principios] ( 1 880), que el hombre civilizado tiene un sistema nervioso ms cmplejo o
heterogneo que el no civilizado.
El marco de pensamiento de Spencer configur la psicologa de la adaptacin durante ms de un si
glo. La psicologa comparada iba a dirigirse al estudio del aprendizaje asociativo en un pequeo grupo de
especies, y a orientarse a la cuantificacin de una nica dimensin de inteligencia asociativa a lo largo
de la cual pudieran ordenarse las especies. Adems, este tipo de estudios podan realizarse en el laborato
rio sin tener en cuenta el medio propio del organismo estudiado. Si el cerebro no es ms que un mecanis
mo asociativo de estmulos y respuestas inicialmente vaco, entonces carece de importancia el hecho de que
las asociaciones sean naturales o artificiales. De hecho, el laboratorio permite un mayor control sobre el pro
ceso que la mera observacin.
Otra conclusin es que, si todos los organismos aprenden del mismo modo, los resultados de los estu
dios sobre los procesos de aprendizaje simples en animales, con su precisin, rigor y replicabilidad, podrn
extenderse sin grandes modificaciones al aprendizaje del ser humano. Como veremos ms adelante, todas
estas conclusiones son de fundamental importancia para el conductismo, la psicologa de la adaptacin del
siglo xx. Los conductistas buscaban leyes del aprendizaje que crean vlidas al menos para los mamferos,
y hacan extensivos a la psicologa humana los resultados obtenidos con animales (con frecuencia sin datos
que avalaran tal extensin) (vase el Captulo 1 2).
Spencer aplic sus ideas evolucionistas a los problemas sociales contemporneos, alumbrando as una
teora poltica bautizada, con poca fortuna, como darwinismo social. Spencer defenda que deba permitir
se que la seleccin natural siguiera su curso en el gnero humano. Los gobiernos no deberan intervenir in
tentando ayudar a los pobres, los dbiles y los desvalidos. En la naturaleza, los animales dbiles y sus ras
gos hereditarios poco adaptativos son eliminados por seleccin natural. Segn l, as debera ser tambin en
la sociedad humana. Los gobiernos no deberan interlerir en tal proceso csmico, pues ste ir perleccio
nando a la humanidad mediante la seleccin de los ms aptos. Ayudar a los fracasados slo servira para de
gradar la especie, al permitirles reproducirse y, por lo tanto, transmitir a sus descendientes su propensin al
fracaso.

Cuando Spencer viaj por Estados Unidos en 1 882, fue recibido como una celebridad. El darwinismo
social resultaba enormemente atractivo en una sociedad capitalista basada en ellaissez faire, ya que poda
justificar la competencia ms encarnizada sobre la base de que semejante competencia contribua al per
feccionamiento de la humanidad. Aunque prometa la perleccin final de la especie, el darwinismo social
era profundamente conservador, ya que toda reforma se conceba como una intromisin en las leyes de la
naturaleza. El darwinista social estadounidense Edward Youmans criticaba duramente a los capitalistas sin
escrpulos, pero cuando se le preguntaba qu se poda hacer al respecto, responda: Nada (citado por Hofs
tadter, 1955). Slo siglos de evolucin podran solucionar los problemas de la humanidad.

La psicologa darwinista
Spencer escribi su obra Principios de psicologa cuatro aos antes de que Darwin publicara Origin of spe
cies [El origen de las especies]. En las ediciones posteriores, Spencer modific su texto para reflejar las ideas

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La psicologa de la adaptacin

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de Darwin. Entretanto, Darwin y otros pensadores empezaban a aplicar las ideas darwinistas a la psicologa
animal y humana.

Darwin y el ser humano

El principal desafo de El origen de las especies tena que ver con lo que Huxley denominaba el pues
to del hombre en la naturaleza. De acuerdo con el exhaustivo planteamiento naturalista del evolucionismo,
el ser humano ya no era un ser que trascendiera a la naturaleza, sino que formaba parte de ella. Esta impli
cacin era evidente para todo el mundo, estuviera o no de acuerdo con ella. Sin embargo, el libro de Dur
win no aborda apenas el tema de la psicologa humana. Tenemos constancia de que en sus primeros apun
tes, que se remontan a la dcada de 1830, Darwin se interesaba por estos temas, pero pareca haberlos
eliminado de su libro por considerarlos demasiado arriesgados . Hasta 1871 no public The Descent ofMan
[El origen del hombre], la obra que sita la naturaleza humana en el marco de la seleccin natural.
El objetivo de Darwin en El origen del hombre er a mostrar que el hombre desciende de alguna otra
forma de organizacin inferior, una conclusin que, se tema, iba a ser sumamente desagradable para mu
chos. En ella comparaba en lneas generales la conducta humana y la animal, y conclua:
La diferencia entre la mente del ser humano y la de los animales superiores, siendo grande, es una diferencia de
grado, no de clase. Como hemos visto, los sentidos y las intuiciones, las diversas emociones y facultades, como el
amor, la memoria, la atencin, la curiosidad, la imitacin, la razn, etc., de las que el hombre se enorgullece, pue
den encontrarse de manera incipiente, o incluso a veces bien desarrolladas, en animales inferiores. [Ni siquiera]
la ennoblecedora creencia en Dios es universal en el ser humano ( 1896).

El origen del hombre no es una obra primordialmente psicolgica, y lo que pretende sobre todo es in
corporar plenamente el ser humano a la naturaleza. Darwin consideraba que Spencer ya haba sentado las
bases para una psicologa evolucionista. Sin embargo, su obra contrasta significativamente con los Princi
pios de psicologa de Spencer. Darwin sigui las lneas de pensamiento de la psicologa filosfica de las fa
cultades, relegando la asociacin a un segundo plano. En parte como consecuencia de ello, Darwin se inte
res casi exclusivamente por la cuestin de la especie, ya que supuso que la evolucin determinaba las
facultades. Tambin concedi gran importancia a los efectos de la herencia, llegando a parecer en algunas
ocasiones como un innatista radical. Segn Darwin, tanto la virtud como el crimen eran tendencias heredi
tarias, igual que la mujer es inferior al hombre en todo cuanto emprenda. Por otro lado, Darwin coinci
da con Spencer en que la naturaleza de las diferencias entre las especies es cuantitativa, no cualitativa, y en
que los hbitos bien aprendidos pueden llegar a convertirse en reflejos innatos. La psicologa lamarckiana
y la darwinista diferan slo en el nfasis, no en el contenido. La principal diferencia entre ambas consiste
en que la psicologa de Darwin es parte de una biologa evolucionista y materialista, mientras que la de Spen
cer, en contraste, formaba parte de una amplia metafsica que tenda hacia el dualismo y postulaba la exis
tencia de algo incognoscible que siempre estara fuera del alcance de la ciencia. Darwin extirp ese tu
mor metafsico de la psicologa de la adaptacin.

El espritu de la psicologa darwinista


Ya hemos estudiado a Galton como fundador de los tests mentales. Ahora estudiaremos su faceta de psi
clogo de la adaptacin. Galton fue un ejemplo destacado del tpico caballero diletante de la poca victoria
na. Su fortuna le permita orientar su capacidad creativa hacia donde quisiera. Viaj por la mayor parte del
continente africano y escribi una gua para viajeros en tierras salvajes. Investig empricamente la eficacia
de la oracin. Introdujo el uso de las huellas dactilares como medio de identificacin personal. Invent el re
trato robot. Gran parte de sus muchas investigaciones en una gran variedad de mbitos fueron investigacio
nes psicolgicas o sociolgicas. En cierta ocasin se propuso llegar a entender la paranoia sospechando de
liberadamente de las intenciones de todo aquel que se cruzaba en su camino. Estudi a las mujeres de Gran
Bretaa para intentar determinar en qu condado residan las ms hermosas. Estudi casos de gemelos para
determinar cmo contribuan respectivamente la naturaleza y la educacin al carcter, la inteligencia y la
conducta del ser humano. Intent utilizar medidas conductuales indirectas (la tasa de movimiento inquieto

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HISTORIA DE LA PSICOLOGA

o nervioso) para medir un estado mental (el aburrimiento). Invent la tcnica de la asociacin libre para exa
minar la memoria. Utiliz cuestionarios para recopilar datos sobre procesos psicolgicos como, por ejem
plo, las imgenes mentales. Como ya hemos visto, aplic pruebas antropomtricas a miles de individuos.
El cuerpo de sus investigaciones era tan eclctico que no se puede considerar como un programa de in
vestigacin, por lo que no se le puede considerar como psiclogo en el mismo sentido que a Wundt, Titchener
o Freud. Pero Galton realiz importantes contribuciones al desarrollo de la psicologa de la adaptacin. Am
pli la psicologa para abarcar temas que Wundt haba excluido. En sus lnquiries into the Human Faculty
[Investigaciones sobre las facultades humanas] (188311907, p. 47) escribi: Ningn profesor de psicolo
ga puede afirmar conocer los elementos de lo que ensea si no est familiarizado con los fenmenos co
rrientes de la idiotez, la locura y la epilepsia. Debe estudiar las manifestaciones de la enfermedad y la lo
cura congnitas, as como las del ms elevado intelecto. Wundt slo quera entender la mente adulta y normal.
Galton investig sobre cualquier tipo de mente humana.
Spencer inici la psicologa de la adaptacin, pero Galton la personific. Su actitud eclctica tanto ha
cia los mtodos como hacia el objeto de estudio, as como su uso de la estadstica, se convertiran a partir
de entonces en caractersticas destacadas de la psicologa darwinista. Su inters por las diferencias indivi
duales, sobre todo, apunta al futuro: al estilo racionalista alemn, Wundt quera describir la mente humana
trascendente; el estudio de las diferencias individuales le era completamente ajeno, y su existencia le resul
taba un estorbo. Galton, por el contrario, guiado por la teora de la evolucin y especialmente por el con
cepto de variacin, se interes por todos aquellos factores que diferencian a unas personas de otras. El es
tudio de las diferencias individuales es una parte esencial de la ciencia darwinista, porque sin variacin no
puede haber seleccin diferencial ni, por tanto, perfeccionamiento evolucionista de las especies.
El perfeccionamiento de la especie humana era precisamente el objetivo de Galton. Tras sus variadas
investigaciones se esconda, ms que un programa de investigacin, un deber religioso. Estaba convenci
do de que las diferencias individuales ms importantes -incluidas las de moralidad, carcter e intelecto
no eran adquiridas . Su principal objetivo era demostrar que estas caractersticas son innatas, y medirlas lue
go para que pudieran informar la conducta procreadora del ser humano. La eugenesia consiste en la repro
duccin selectiva de los seres humanos con el fin de mejorar la especie. En Hereditary Genius [El genio he
reditario] Galton se propuso
demostrar que las capacidades naturales de un hombre proceden de su herencia, exactamente con las mismas li
mitaciones que la forma y rasgos fsicos de todo el mundo orgnico. Por consiguiente, as como resulta fcil a pe
sar de estas limitaciones obtener mediante seleccin cuidadosa una raza estable de perros o caballos especialmente
dotados para la carrera o para cualquier otra actividad, tambin sera factible conseguir una raza humana excep
cionalmente dotada gracias a j uiciosos matrimonios durante varias generaciones consecutivas (1869/1925).

El principal inters de Galton era el perfeccionamiento de los individuos, y crea que la reproduccin
selectiva podra mejorar el gnero humano con mayor rapidez que la educacin. El programa galtoniano de
reproduccin humana selectiva era una forma de eugenesia positiva que intentaba conseguir que los indivi
duos especialmente aptos se casaran entre s. Galton propuso que se realizaran pruebas para encontrar a
los diez hombres y mujeres de mayor talento de Gran Bretaa. Despus, en una ceremonia pblica en la que
se reconociese su talento, se le ofrecera a cada uno de los que decidiera casarse con uno de los selecciona
dos del sexo opuesto un regalo de boda de 5.000 libras (una cifra realmente asombrosa si tenemos en cuen
ta que en esa poca una persona poda vivir ms o menos modestamente con una libra semanal).
Las propuestas de Galton tuvieron pocos partidarios cuando las plante por primera vez en 1869. Pero
con el cambio de siglo los britnicos parecan ms dispuestos a prestarle atencin. Tras su victoria por los
pelos en la Guerra contra los Boers en Sudfrica y en vista del retroceso gradual de su imperio, comenz a
preocuparles su degeneracin como nacin. En 1902 el ejrcito inform de que el 60 por ciento de los in
gleses no eran aptos para el servicio militar, lo que provoc un violento debate pblico sobre el deterioro f
sico (como se llam al informe del ejrcito) del pueblo britnico. En este clima, el programa eugensico de
Galton para mejorar la raza entusiasm a todos aquellos a quienes les preocupaba la situacin, indepen
dientemente de su afiliacin poltica.

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La psicologa de la adaptacin

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En 1901, Karl Pearson (1857- 1936), ntimo amigo de Galton que haba ampliado y perfeccionado el
acercamiento estadstico de ste a la biologa, le presion para que volviese a emprender la lucha a favor de
la eugenesia. Pearson era un socialista que se opona al darwinismo social conservador dellaissez.faire y
deseaba reemplazarlo por una serie de programas de eugenesia obligatorios impuestos polticamente. A pe
sar de su avanzada edad, Galton accedi a retomar la causa, y ese mismo ao pronunci una conferencia p
blica sobre la eugenesia y comenz a promover la aplicacin de polticas eugensicas. En 1904 don 1.500
libras para establecer una beca de investigacin sobre eugenesia y una oficina de registro eugensico en la
Universidad de Londres. En 1907 contribuy a fundar la Eugenics Education Society, que comenz u edi
tar una revista titulada Eugenics Review. La eugenesia atraa a personas de todas las tendencias polticas.
Los dirigentes conservadores utilizaban supuestas leyes de la herencia y el desarrollo para apoyar su cru
zada por la reforma moral, especialmente sexual. Los socialistas radicales utilizaban la eugenesia como par
te de su programa de reforma poltica y social. Durante la primera dcada del siglo xx, la eugenesia dio mu
cho que hablar en Gran Bretaa.
A pesar de la atencin recibida, la eugenesia britnica -a diferencia de la estadounidense- slo in
fluy moderadamente en la poltica pblica. El programa de incentivos econmicos propuesto por Galton
nunca se tom en serio. Se concedi alguna atencin a las leyes sobre eugenesia negativa (intentos de re
gular la reproduccin de las personas supuestamente <<no aptas), pero stas consistan en medidas relati
vamente suaves para internar a los incapacitados sociales en instituciones donde pudieran recibir los cuida
dos necesarios. Los propios partidarios britnicos de la eugenesia estaban divididos en cuanto a la necesidad
de aplicar programas eugensicos desde el gobierno. En concreto, los socialistas radicales abogaban por la
educacin y el control voluntario en vez de la obligacin legal. La eugenesia britnica nunca estuvo alimentada
por el racismo y la histeria racial como la estadounidense. Los partidarios britnicos de la eugenesia esta
ban ms interesados en promover la reproduccin de las clases media y alta --cuyas tasas de natalidad lle
vaban tiempo descendiendo- que en limitar la reproduccin de las razas supuestamente inferiores. Aun
que la eugenesia naci en Gran Bretaa, dentro del mundo de habla inglesa fue principalmente en Estados
Unidos donde se puso en prctica, como veremos.

El ascenso de la psicologa comparada


Una psicologa basada en la evolucin debera requerir investigaciones orientadas a comparar las diversas
capacidades de las distintas especies animales. La comparacin de las capacidades animales y humanas se
remonta a Aristteles, y tanto Descartes como Hume reforzaron sus filosofas con consideraciones de este
tipo. Los psiclogos escoceses de las facultades defendan que la facultad moral del ser humano le diferen
ciaba de Jos animales. Galton estudi tanto al hombre como a Jos animales para descubrir las facultades men
tales caractersticas de cada especie. La teora de la evolucin, sin embargo, dio un enrgico impulso a la
psicologa comparada, colocndola en un contexto biolgico ms amplio y otorgndole un fundamento te
rico especfico. A finales del siglo XIX la psicologa comparada se desarroll con fuerza hasta que, en el si
glo xx, los tericos del aprendizaje prefirieron estudiar animales en vez de seres humanos.
Podemos afirmar que la psicologa comparada moderna surgi en 1872 con la publicacin de The Ex
pression of the Emotions in Man and Animals [La expresin de las emociones en el hombre y en los ani
males] . Darwin anunciaba el nuevo enfoque en las primeras pginas del libro: No cabe duda de que mien
tras se considere que el hombre y todos los dems animales son creaciones independientes, se estar
poniendo de hecho un freno a nuestro natural deseo llevar tan lejos como sea posible la investigacin sobre
las causas de la expresin ( 1897211965, p. 12). Sin embargo, quien admita que la estructura y los hbitos
de los animales han evolucionado gradualmente podr ver todo el asunto bajo una nueva e interesante luz.
En el resto de su libro, Darwin examinaba Jos medios de expresin emocional que poseen Jos seres huma
nos y Jos animales, sealando la continuidad entre ellos y demostrando su universalidad en las distintas ra
zas humanas. La teora de Darwin sobre la evolucin de las expresiones emocionales era lamarckiana: <<Ac
ciones que en un principio fueron voluntarias se convierten pronto en habituales y finalmente en hereditarias.
pudiendo entonces ser ejecutadas incluso en contra de la voluntad. Segn la teora de Darwin. el desarrollo

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HISTORIA DE LA PSICOLOGA

de nuestras expresiones emocionales involuntarias ha pasado por esas etapas. La propuesta de Darwin se
gn la cual la expresin facial de las emociones es universal e innata fue descartada por los conductistas,
pero ha sido revisada posteriormente por Paul Ekman (1982).
Esta primera incursin de Darwin en la psicologa comparada fue continuada sistemticamente por su
amigo George John Romanes (1848-1894). En su obraAnimal lntelligence [Inteligencia animal] (1883), Ro
manes estudi las capacidades mentales de los animales, desde los protozoos hasta los simios. En otras obras
posteriores como Mental Evolution in Man [La evolucin mental en el hombre] (1889), intent determinar
la evolucin gradual de la mente a lo largo de miles de aos. Romanes muri antes de poder finalizar su psi
cologa comparada. Su albacea literario fue C. Lloyd Morgan ( 1852-1936), que en su propia lntroduction
to Comparative Psychology [Introduccin a la psicologa comparada] ( 1894) critic la sobreestimacin de
Romanes de la inteligencia animal. Por analoga con su propio pensamiento, Romanes haba atribuido con
mucha generosidad pensamientos complejos a los animales. Morgan, al formular lo que desde entonces se
ha llamado canon de Margan, defendi que las inferencias que se hicieran sobre la existencia de pensamiento
animal deberan ser slo las estrictamente necesarias para explicar alguna conducta observada. El ltimo de
los primeros fundadores britnicos de la psicologa comparada fue el filsofo Leonard T. Hobhouse ( 18641928), que utiliz los datos de la psicologa comparada para construir una metafsica general evolucionista.
Tambin realiz varios experimentos sobre el comportamiento animal que, en algunos aspectos, anticipa
ron el trabajo de la Gestalt sobre el insight animal, y que fueron diseados en contra de la artificialidad de
los experimentos conductistas con animales.
Estos psiclogos comparados combinaron en sus teoras la psicologa de las facultades con el asocia
cionismo y recogieron algunos datos interesantes. Lo ms importantf<._ y controvertido de sus trabajos, sin
embargo, fueron sus mtodos y sus objetivos. Lo que Romanes introdujo deliberadamente en psicologa fue
un mtodo objetivo y conductual en contraste con el mtodo subjetivo de la introspeccin. No podemos ob
servar la mente de los animales, sino slo su conducta. Aun as, la finalidad terica de los psiclogos brit
nicos que estudiaban a los animales no era limitarse a describir la conducta, sino que queran explicar el fun
cionamiento de su mente, por lo que intentaban inferir procesos mentales a partir de su comportamiento. Los
problemas que implicaba este programa de investigacin influyeron significativamente en el desarrollo del
comportamentalismo fundado por los psiclogos comparados estadounidenses.
Metodolgicamente, la psicologa comparada comenz con el mtodo anecdtico de Romanes. ste re
copilaba ancdotas de la conducta animal que le proporcionaban numerosos observadores con los que man
tena contacto; luego las analizaba para obtener informacin verosmil y fiable que pudiera utilizar para re
construir el funcionamiento de la mente animal. El mtodo anecdtico se convirti en el blanco de las burlas
de los psiclogos estadounidenses de orientacin experimental, en especial de E. L. Thorndike. El mtodo
careca del control que permitan los laboratorios y se crea que sobreestimaba la inteligencia animal. El m
todo anecdtico tena sin embargo la virtud, poco valorada en general en su momento, de observar a los ani
males en situaciones naturales, no impuestas artificialmente. Como veremos ms adelante, en los aos se
senta la psicologa animal tuvo grandes problemas precisamente por basarse exclusivamente en mtodos de
laboratorio controlados que pasaban por alto la situacin ecolgica del animal.
Desde el punto de vista terico, inferir los procesos mentales a partir de la conducta planteaba proble
mas. Es muy fcil atribuir a los animales procesos mentales complejos que tal vez no posean; cualquier con
ducta simple puede ser errneamente interpretada como resultado de un razonamiento complejo. Cualquier
lector actual de la obra de Romanes Inteligencia animal tendr la sensacin de que el autor incurra fre
cuentemente en este error. El canon de Morgan constituy un intento de remediar este problema exigiendo
ms prudencia a la hora de realizar inferencias.
En su propio estudio de la mente animal, Morgan ( 1886) estableci una distincin que, desgraciadamente,
no ha sido tan conocida ni tan influyente como su canon. Morgan distingui entre dos clases de inferencias
de la mente animal a partir de la conducta: las objetivas y las proyectivas -o eyectivas, como l las denomi
n de acuerdo con la jerga filosfica de su tiempo--. Imaginemos un perro sentado en una esquina a las tres
y media de la tarde. Se acerca un autobs escolar y el perro se levanta, mueve la cola y se queda mirando cmo
el autobs aminora la marcha y finalmente se detiene. El perro mira a los nios bajar del autobs y cuando

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La psicologa de la adaptacin

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uno de ellos sale, se abalanza sobre l y le propina unos cuantos lametones en la cara_ Tras este recibimien
to, ambos se van j untos calle abajo. Margan diria que podemos inferir objetivamente ciertas capacidades men
tales en el perro. ste ha de tener la habilidad perceptiva suficiente para elegir a uno de los nios de entre to
dos los que bajan del autobs, y tambin ha de poseer al menos memoria de reconocimiento, ya que reacciona
ante este nio de manera diferente que ante los dems_ Estas inferencias son objetivas porque suponen cier
tos procesos cognitivos internos de los que no nos damos cuenta en nuestro propio caso. Cuando vemos a un
amigo, le saludamos sin damos cuenta del proceso de reconocimiento de su cara_ Por otro lado, tenemos la
tentacin de atribuir al perro un estado mental subjetivo -la felicidad- por analoga con nuestro propio sen
timiento consciente de felicidad cuando vemos a un ser querido despus de mucho tiempo_ A diferencia de
las inferencias objetivas, las inferencias proyectivas se basan en la analoga con nuestros propios estados men
tales subjetivos porque al hacerlas proyectamos nuestros sentimientos en el animal. Las inferencias objetivas
son legtimas en ciencia, segn Margan, porque no dependen de la analoga, no son emocionales y son sus
ceptibles de ser verificadas despus experimentalmente. Las inferencias proyectivas, en cambio, no son cien
tficamente legtimas porque son consecuencia de atribuir nuestros propios sentimientos a los animales y no
pueden ser evaluadas con mayor objetividad. Margan no afirmaba que los animales no tuvieran sentimien
tos, sino que stos, sean lo que fueren, quedaban fuera del marco de la psicologa cientfica.
La distincin de Margan es importante, pero fue ignorada por la psicologa comparada posterior. Cuan
do los mtodos anecdticos e inferenciales de Romanes fueron cuestionados por los psiclogos animales es
tadounidenses en la dcada de 1890, la subjetividad de las inferencias proyectivas (como calificar a las ra
tas de felices y despreocupadas) condujo a rechazar totalmente el estudio de la mente animal. Si se hubiera
tenido en cuenta la distincin de Margan entre i nferencias objetivas y proyectivas, sin embargo, se habra
visto que, si bien las inferencias proyectivas no tienen valor cientfico, las inferencias objetivas son perfec
tamente respetables.
No obstante, por cautelosa y rigurosa que fuera la reconstruccin de la mente a partir de la conducta,
los escpticos siempre podan seguir dudando. Como dijo Romanes:
Este tipo de escepticismo est lgicamente obligado a negar la evidencia de la mente, no slo en el caso de los ani
males inferiores, sino tambin en el de los superiores e incluso en el de todos los hombres que no sean el propio
escptico. Pues todas las objeciones al uso de inferencias se podran aplicar igualmente a la evidencia de toda men
te que no sea la del individuo que plantea la objecin (1883, pp. 5-6).

Este escepticismo constituye la esencia del conductismo metodolgico. Los conductistas admitan que
ellos eran conscientes, pero se negaban a utilizar la actividad mental para explicar la conducta de los ani
males o del ser humano (vanse los Captulos 10 y 1 1).
La psicologa de la adaptacin surgi en Inglaterra, lugar donde naci tambin la teoria moderna de la
evolucin. Sin embargo, el terreno ms frtil para su desarrollo lo encontr en una de sus antiguas colonias:
Estados Unidos. All la psicologa de la adaptacin se convirti en la nica psicologa, y cuan_do los Esta
dos Unidos llegaron a dominar la psicologa, tambin dominaron la psicologa de la adaptacin.

LAS IDEAS PSICOLGICAS EN EL NUEVO MUNDO


El entorno intelectual y social
Amrica era algo nuevo. Sus nativos pobladores eran vistos como nobles o brutos salvajes en los que se re
velaba la naturaleza humana originaria, inalterada por la civilizacin. Los primeros colonos tenan la espe
ranza de desplazar a los indios y reemplazar sus primitivos poblados por granjas, pueblos e iglesias. Las ex
tensas tierras que encontraban los colonos les ofrecan la posibilidad de erigir una nueva civilizacin en el
nuevo mundo. Los puritanos venan a establecer una ciudad sobre una colina, una sociedad cristiana per
fecta que deba servir de ejemplo al resto del mundo. En Amrica no haba jerarqua feudal, ni iglesia esta
blecida, ni antiguas universidades. Cada uno poda labrarse su propio futuro en aquellas tierras vrgenes_

288

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

Esto no quiere decir que los colonos europeos no aportaran su propio bagaje intelectual. Lo hicieron,
y dos tradiciones son particularmente importantes: la religin evanglica y la filosofa de la Ilustracin. Los
primeros colonos eran protestantes, no catlicos. De hecho, cuando llegaron los primeros catlicos se vie
ron obligados a permanecer al margen de la vida del pas, ya que se los perciba como agentes de una peli
grosa potencia extranjera --el Papa-. En el siglo XIX no eran infrecuentes en Amrica los disturbios anti
catlicos y la quema de iglesias catlicas. Dentro del protestantismo dominante, fue el cristianismo evanglico
la corriente que cobr ms fuerza. Esta forma de cristianismo tiene escaso contenido teolgico, esperando
ms bien la salvacin del alma individual en la conversin emocional que experimenta la persona al acep
tar la voluntad de Dios.
Una parte importante de la reaccin europea frente al exagerado espritu newtoniano de la Ilustracin
fue el romanticismo. En Estados Unidos, sin embargo, la reaccin contra la Edad de la Razn fue religiosa.
El sentimiento religioso se reaviv durante el perodo colonial e inmediatamente despus de la Revolucin
Francesa. El romanticismo slo influy brevemente en Estados Unidos a travs del Movimiento Trascen
dentalista. Henry David Thoreau, por ejemplo, censur en tono romntico los abusos de la industria contra
la naturaleza. Sin embargo, para la mayora del pueblo norteamericano tena mayor importancia la religin
evanglica, que rechazaba el escepticismo antirreligioso de la Ilustracin.
No es casual que muchos de los primeros psiclogos norteamericanos, entre ellos John B. Watson, el
fundador del conductismo, hubieran tenido en principio intencin de ser pastores de la Iglesia Evanglica.
La especialidad de los predicadores evanglicos es la conversin, el jugar con las emociones de quienes les
escuchan para transformar a los pecadores en santos, modificando tanto su alma como su conducta. El ob
jetivo de muchos psiclogos estadounidenses, tanto del perodo funcional como del conductista, era modi
ficar la conducta para convertir al ser humano de hoy en el nuevo ser humano del maana. Los predicado
res evanglicos escriban sobre las distintas maneras de cambiar el alma de los seres humanos mediante
sermones; los psiclogos por su parte escriban sobre las maneras de cambiar la conducta mediante el con
dicionamiento.
Estados Unidos cont en sus primeros tiempos con algunos autnticos philosophes. Por ejemplo, Ben
j amn Franklin --cuyos experimentos sobre la electricidad fueron objeto de admiracin en Europa, y que cau
tiv a los franceses, que lo consideraron como el hombre natural del nuevo mundo- fue ensalzado como
una de las figuras ms representativas de la Ilustracin, a la altura del mismo Voltaire. Thomas Jefferson, otro
philosophe, constituye quiz el mejor ejemplo del espritu geomtrico estadounidense. Jefferson intent apli
car el clculo numrico a todos los temas, desde la rotacin de los cultivos hasta la felicidad humana. Su me
canicismo newtoniano le impidi entender ciertos hechos biolgicos. Por ejemplo, insista en la imposibili
dad del Diluvio Universal y demostr, basndose en clculos fsicos, que ningn desbordamiento puede
superar los quince metros de agua sobre el nivel del mar y que, por lo tanto, las conchas marinas fosilizadas
encontradas en los Montes Apalaches no eran ms que formaciones rocosas peculiares (Wills, 1 978).
Sin embargo, las ideas ms radicales del naturalismo francs resultaban ofensivas para el temperamento
religioso estadounidense, y slo determinados elementos moderados del pensamiento ilustrado llegaron a
cobrar importancia en Estados Unidos. Entre ellos destacaron las ideas de la Ilustracin escocesa que, de
hecho, ejercieron en Jefferson una influencia mayor de lo que siempre se ha credo. Como ya hemos visto,
la filosofa del sentido comn de Red era perfectamente compatible con la religin. En los colleges1 nor
teamericanos, la mayora de ellos confesionales, la filosofa escocesa se convirti en el programa habitual
de estudios, llegando a dominar todos los aspectos de la educacin superior, desde la tica a la psicologa.
La filosofa escocesa era la ortodoxia norteamericana.
En este panorama intelectual de las colonias norteamericanas hemos de aadir un tercer elemento a la
influencia del cristianismo evanglico y de una Ilustracin moderada: los negocios, que interactuaban signi
ficativamente con los otros dos. Estados Unidos, de un modo incomparable a cualquier otro pas, se convir
ti en el pas de los negocios. No haba una aristocracia feudal, ni una iglesia establecida . . . ; slo un rey en la

1 Notu de /u truductoru: Institucin estadounidense de estudios superiores similar a la universidad.

CAPTULO 9

La psicologa de la adaptacin

289

lejana. nicamente quedaban la iniciativa individual y la lucha por la supervivencia frente a la feroz compe
tencia de los dems hombres de negocios. Los Estados Unidos se dedicaron ciertamente a los negocios.
De esta amalgama ideolgica combinada con un creciente chovinismo nacional surgieron varias ideas
importantes. Una de ellas fue el valor supremo que se atribuy al conocimiento til. La Ilustracin defen
da ciertamente que el conocimiento deba contribuir a satisfacer las necesidades del ser humano y ser ms
prctico que metafsico. Los protestantes estadounidenses llegaron a pensar en los inventos como un medio
de glorificar la sabidura divina por haber creado al ser humano dotndolo de inteligencia. Tecnologa era
una palabra estadounidense. Desgraciadamente, la consecuencia de esta actitud fue el antiintelectualismo.
La ciencia abstracta era objeto de desprecio por ser considerada como algo europeo y degenerado. Lo que
realmente importaba eran los logros prcticos, que servan tanto para enriquecer al hombre de negocios como
para revelar los principios divinos o hacer avanzar el sueo americano. Los hombres de negocios valoraban
el mismo sentido comn prctico y realista que se transmita en los colleges. La filosofa del sentido co
mn haca ver a las personas corrientes que las ideas que tenan, independientemente de su educacin for
mal, eran bsicamente correctas, lo que tenda a incrementar el antiintelectualismo norteamericano.
Al usar el trmino hombre de negocios, es necesario destacar la palabra hombre. Eran los hom
bres quienes luchaban por la supervivencia en el mundo de los negocios y quienes valoraban el sentido co
mn y los logros prcticos segn las enseanzas de Rousseau; los sentimientos y las emociones eran terre
no exclusivo de las mujeres, que durante el siglo XIX se vieron cada vez ms apartadas del trabajo debido a
la industrializacin de las tareas domsticas que haban desempeado tradicionalmente, como hacer el pan,
fabricar cerveza o queso, e hilar o tejer. Este cambio despoj a las mujeres de la funcin econmica que ha
ban desempeado hasta entonces, cedindoles a cambio en exclusiva el mbito de las emociones.
Los estadounidenses tendan tambin al ambientalismo radical y, as, preferan creer que la causa de
terminante de las caractersticas y los logros humanos resida en sus circunstancias, no en sus genes. Crean
que, en contra de los prejuicios de los europeos, el entorno norteamericano era el mejor del mundo y que,
por ello, producira genios que dejaran atrs al mismo Newton. Esta creencia reflejaba el empirismo de la
Ilustracin y la flexibilidad de opinin del hombre de negocios. En el Nuevo Mundo no habra lmite algu
no para la perfectibilidad humana ni para las aspiraciones de los hombres libres. El progreso estaba a la or
den del da. La cultura del autoperfeccionamiento data de los primeros das de la repblica norteamericana.
En la dcada de 1830 exista una revista mensual titulada The Cultivator dirigida a mejorar la mente y el
suelo. El hombre no slo poda mejorar su negocio agrcola, tena que mejorar tambin su mente. De he
cho, del buen cristiano se esperaba que fuera un prspero agricultor u hombre de negocios.
Un analista de los primeros tiempos de los Estados Unidos reconoci estas tendencias. Alexis de Toc
queville escribi en su obra Democracy in America [La democracia en Amrica] ( 1859/1969) tras la visita
que realiz de 183 1 a 1832: Cuanto ms tiempo dure la democracia, la ilustracin y la libertad de una na
cin, mayor ser el nmero de estos interesados promotores del genio cientfico, y ms beneficios, fama e
incluso poder proporcionarn los descubrimientos aplicados de forma inmediata a la industria productiva.
Sin embargo, a Tocqueville le preocupaba el hecho de que en una comunidad as organizada . . . puede que
la mente humana tienda a dejar de lado, insensatamente, la teora. Las aristocracias, por otro lado, facili
tan naturalmente el impulso natural de las regiones superiores del pensamiento. Tocqueville estaba en lo
cierto. Desde el mismo momento de su fundacin, la psicologa estadounidense ha descuidado la teora, lle
gando en ocasiones a mostrar una abierta hostilidad hacia ella. Mientras europeos como Jean Piaget crea
ban grandiosas teoras casi metafsicas, B. F. Skinner sostena que las teoras del aprendizaje eran innece
sarias.

La psicologa fUosfica
La vieja psicologa: la psicologa en la religin
Los puritanos introdujeron la psicologa medieval de las facultades en Estados Unidos, pero sta pere
ci a comienzos del siglo XVIII, cuando el primer gran filsofo norteamericano, Jonathan Edwards ( 1703-1758 ) .
ley a Locke. Su entusiasmo por el empirismo era tal que su genialidad le llev, de forma independiente. en

290

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

la misma direccin que Berkeley y Hume. Al igual que Berkeley, neg la distincin entre cualidades prima
rias y secundarias, y lleg a la conclusin de que la mente slo conoce sus percepciones, no el mundo ex
terno. Como Hume, ampli el papel de las asociaciones en el funcionamiento de la mente llegando a la mis
ma conclusin que l: que la contigidad, la semejanza y la relacin causa-efecto son las leyes de la asociacin
(Jones, 1958). Por ltimo, como le sucedi a Hume, el reconocimiento de que las generalizaciones causales
no pueden j ustificarse de forma racional y de que el verdadero origen de la actividad humana no est en la
razn sino en la emocin le llev al escepticismo (Blight, 1978). Pero Edwards, a diferencia de Hume, siem
pre fue cristiano y en este aspecto puede ser considerado ms medieval que moderno (Gay, 1969).
La importancia que Edwards conceda a la emocin como la base de la conversin religiosa ayud a
allanar el camino de la forma norteamericana de romanticismo e idealismo: el trascendentalismo. El tras
cendentalismo fue una revuelta de Nueva Inglaterra contra lo que se haba convertido en una forma cmo
da, asfixiante y estril de puritanismo. Los trascendentalistas queran volver a la religin emocional y viva
de la poca de Edwards y al encuentro directo y apasionado con el Dios en que ste haba credo. Esta acti
tud era compatible tanto con el romanticismo como con el idealismo poskantiano. El primero valoraba el
sentimiento individual y la comunin con la naturaleza --como la descripcin que hace Thoreau en Walden
de una prolongada y solitaria estancia en tierras vrgenes-, mientras que el segundo --el idealismo- con
sideraba cognoscibles los nomena trascendentes de Kant. De igual modo, George Ripley, destacado tras
cendentalista, escribi en A Letter Adressed to the Congregational Church in Purchase Street [Carta dirigi
da a la Iglesia Congregacional de Purchase Street] que ellos creen en un orden de verdades que trascienden
la esfera de los sentidos externos (citado por White, 1972). As, pues, en algunos aspectos, el trascenden
talismo estaba en sintona con el romanticismo y el idealismo europeos.
En otros aspectos, en cambio, el trascendentalismo tiene un marcado carcter estadounidense. Respal
daba, por ejemplo, un cristianismo evanglico emocional que pona los sentimientos y la conciencia indivi
duales por encima de toda autoridad jerrquica. Ralph Waldo Emerson (1950) predicaba la confianza en
uno mismo, un ideal estadounidense de siempre. Menospreciaba a los empiristas radicales por negativos
y venenosos. Pero con acento europeo o norteamericano, la influencia del trascendentalismo en la corriente
principal de pensamiento estadounidense fue limitada. Igual que ocurri con el romanticismo, sus produc
ciones principales fueron ms artsticas que filosficas, e incluso sus grandes obras de arte --como el Moby
Dick de Melville- gozaron entonces de mucha menos popularidad que otras obras completamente olvida
das hoy en da. El trascendentalismo, Kant y el idealismo horrorizaban a los sectores intelectuales de los co
lleges, por lo que los filsofos y cientficos en ciernes mantuvieron poco contacto con este movimiento.
La filosofa escocesa del sentido comn, baluarte contra toda revuelta romntica, continu dominando
el pensamiento norteamericano. A medida que fue avanzando el siglo XIX, los estadounidenses comenzaron
a producir tambin manuales de psicologa de las facultades a un ritmo acelerado. Estos manuales estadou
nidenses repetan los argumentos de los tericos escoceses del sentido moral. La obra Elements of Mental
Philosophy (1831) [Elementos de filosofa mental] de Thomas Upham, por ejemplo, explicaba que el ca
rcter moral poda construirse mediante la total familiaridad con las emociones y las pasiones que nos pro
porciona la psicologa (p. 25). El sentido moral, que Upham denominaba conciencia, nos lo daba Dios para
despertar en nosotros emociones de aprobacin . . . [o] emociones de desaprobacin ocasionadas al ver las
acciones de los dems (p. 304). Ante la pregunta por qu debo obrar rectamente?, la respuesta de Upham
era: la verdadera fuente de obligacin moral reside en los impulsos naturales del corazn humano (p. 306).

La frenologa en Estados Unidos


Uno de los episodios ms reveladores de la historia de la psicologa precientfica estadounidense fue
la notable trayectoria de la frenologa. A comienzos del siglo XIX, el colega de Gall Johann Spurzheim
inici una gira triunfal por Estados Unidos, aunque la dureza del viaje acab con su vida a las pocas se
manas. El frenlogo britnico George Combe sigui los pasos de Spurzheim y fue muy bien recibido por
los educadores y presidentes de los colleges2 Pero sus conferencias resultaban demasiado tericas para
2

Nora de la Traductora: Figura del co/lege norteamericano equivalente al rector en las universidades.

CAPTULO 9

La psicologa de la adaptacin

291

los estadounidenses, y la frenologa termin cayendo en manos de dos hermanos laboriosos y con esp
ritu empresarial, Orson y Lorenzo Fowler. stos minimizaron el contenido cientfico de la frenologa, ma
ximizaron sus aplicaciones prcticas y establecieron una consulta en Nueva York en la que, por los co
rrespondientes honorarios, se le lea el carcter al cliente. Escribieron incansablemente sobre las ventajas
y beneficios de la frenologa e incluso crearon una publicacin peridica en la dcada de 1840 que per
dur hasta el ao 1911. Viajaron por todo el pas, especialmente por las zonas fronterizas, pronunciando
conferencias y desafiando a los escpticos. Igual que el gran mago Houdini, aceptaban todo tipo de re
tos para demostrar sus capacidades, incluido el examen con los ojos vendados del crneo de quienes lo
desearan.
Lo que hizo tan popular a la frenologa de los hermanos Fowler fue su atractivo para el carcter norte
americano. Sustitua la metafsica por la aplicacin prctica. Pretenda decir a los empresarios qu emplea
dos deban contratar, y aconsejar a los hombres sobre la mujer con la que deban casarse. Este primer mo
vimiento de tests mentales en Estados Unidos era galtoniano por el estudio que haca de las diferencias
individuales. Pero era adems progresista y reformista. Gall haba pensado que las facultades del cerebro
venan determinadas por la herencia, mientras que los hermanos Fowler afirmaban que las facultades ms
dbiles podan llegar a mejorarse con la prctica y que las excesivamente fuertes podan controlarse esfor
zando la voluntad. Fueron muchos los que recurrieron a los Fowler en busca de consejo sobre cmo condu
cir sus vidas; puede decirse que ellos fueron los primeros orientadores psicolgicos. Asimismo, ofrecan la
esperanza de que Estados Unidos y el mundo entero pudiera mejorar slo con que todas las personas se so
metieran a un anlisis frenolgico. Por ltimo, los hermanos Fowler crean que hacan un servicio a la reli
gin y la moralidad. Animaban a sus clientes a mejorar sus facultades morales y crean que la existencia de
la facultad de la veneracin demostraba la existencia de Dios, porque la existencia de la facultad implicaba
la existencia de su objeto.
1 ;,

LA

NUEVA PSICOLOGA ESTADOUNIDENSE


La filosofa autctona de Estados Unidos: el pragmatismo
El Club Metafsico
En 1871 y 1872 un grupo de jvenes de Boston, de familias adineradas y educados en Harvard -la
flor y nata de la poblacin masculina de Bastan, segn William James-, constituyeron el Club Metafsi
co (Menand, 2002), en el que se reunan para hablar de la filosofa en la poca de Darwin. Pertenecan al
club Oliver Wendell Holmes (1809-1894), destinado a convertirse en el jurista acaso ms distinguido de Es
tados Unidos, Chauncey Wright (1830-1875), Charles S. Peirce y William James. Los tres ltimos fueron
decisivos para la fundacin de la psicologa en Estados Unidos. Wright articul una de las primeras teoras
conductuales estmulo-respuesta, Peirce realiz los primeros experimentos psicolgicos en el continente ame
ricano y James sent las bases de la psicologa estadounidense en su obra Principios de psicologa ( 1 890).
El fruto inmediato del Club Metafsico fue la nica filosofa nacida en Estados Unidos: el pragmatismo, un
hbrido de las ideas de Bain, Darwin y Kant. El club se enfrent a la entonces dominante filosofa escocesa
--dualista y estrechamente vinculada a la religin y al creacionismo- y propuso una nueva teora natura
lista de la mente.
De Bain tomaron la idea de que las creencias eran disposiciones para la accin. Bain defina las creen
cias como aquello en lo que se basa la disposicin a actuar del hombre. De Darwin aprendieron, como la
mayora de los intelectuales de su tiempo, a considerar la mente como parte de la naturaleza, no como un
don divino. Y, lo que es ms importante --sta fue la contribucin especfica de Wright-, adoptaron la teo
ra de la supervivencia de los ms aptos como modelo para entender la mente. Wright combin la defini
cin de Bain con la teora de la seleccin natural de Darwin y propuso que las creencias de las personas evo
lucionan exactamente de la misma manera que las especies. A medida que maduramos, nuestras creencias
compiten para ser aceptadas, por lo que las creencias que resultan surgen de la lucha por la supervivencia

292

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

entre todas nuestras creencias originarias. sta es la idea fundamental del enfoque individual de la psico
loga de la adaptacin, y si sustituimos creencias por conductas, estaremos anticipando las ideas cen
trales del conductismo radical de B. F. Skinner. Wright tambin intent demostrar cmo la conciencia de
uno mismo, lejos de ser un misterio para el naturalismo, era producto de una evolucin a partir de los hbi
tos sensomotores. Un hbito consiste, segn Wright, en una relacin entre una clase de estmulos y deter
minada respuesta o respuestas. La cognicin necesaria para relacionar el estmulo con la respuesta es rudi
mentaria, e implica la evocacin de imgenes de experiencias pasadas. La autoconciencia surga cuando una
persona -o las personas, a diferencia de los animales- llegaba a darse cuenta de la conexin entre el es
tmulo y la respuesta. Las ideas de Wright contribuyeron en gran medida a establecer la concepcin de la
mente como parte de la naturaleza y apuntan a la importancia que la psicologa norteamericana -para la
que las creencias son importantes slo en la medida en que desempean un papel causal en la conducta
iba a conceder en el futuro a la dimensin conductual.

Charles Saunders Peirce (1839-1914)


Actualmente, algunos historiadores y filsofos creen que Peirce es el ms importante filsofo norte
americano. Se form como fsico y trabaj durante un tiempo para el U. S. Coast and Geodetic Survey.
Mientras estudiaba, construy un ordenador sencillo y puede que fuera el primero en preguntarse si al
gn da los ordenadores podran llegar a emular el pensamiento humano. Una pequea herencia le permiti
dejar su trabajo e irse a Cambridge. La herencia era realmente escasa, y los Peirce vivieron una vida de
refinada pobreza. No era un hombre de fcil trato y, a pesar de los grandes esfuerzos de James por con
seguirle un puesto fijo en Harvard, lo nico que consigui para l fueron contratos temporales. A diferencia
de James, cuyo estilo era fluido y convincente -se deca que su hermano Henry era un novelista que
escriba como un psiclogo y que William era un filsofo que escriba como un novelista-, Peirce tena
una prosa difcil y en ocasiones incomprensible. Peirce tuvo adems poca influencia porque public muy
poco en vida. No obstante, resumi el trabajo del Club Metafsico y dio al pragmatismo su primera for
mulacin.
Dado el rechazo de la verdad defendido por el pragmatismo, resulta irnico que el nombre de esta orien
tacin filosfica provenga de Kant. Como filsofo fundacional, Kant intent sentar las bases filosficas del
conocimiento humano, pero aun as reconoca que el ser humano deba actuar basndose en unas creencias
que no son totalmente seguras. Por ejemplo, un mdico puede no estar absolutamente seguro de su diagnstico,
pero aun as debe actuar creyendo que es correcto. Kant denominaba a esta creencia contingente, que cons
tituye la base del uso de determinados medios para alcanzar ciertos fines, creencia pragmtica. El resulta
do escptico de las meditaciones del Club Metafsico fue que no se poda estar totalmente seguro de ningu
na creencia. A lo ms que poda aspirar el ser humano era a tener creencias que le condujeran a actuar con
xito en el mundo, ya que la seleccin natural fortalece unas creencias y debilita otras en su lucha por la
aceptacin. Darwin haba demostrado que las especies evolucionan y el Club Metafsico lleg a la conclu
sin de que la verdad, a diferencia de lo que crea Kant, tambin evolucionaba. As, lo nico que quedaba
para la epistemologa era la creencia pragmtica de Kant, que Peirce redefini como la mxima pragmti
ca reflejando las conclusiones del club.
En 1878, Peirce public esas conclusiones en un informe, How to Make Our Ideas Clear [Cmo ha
cer que nuestras ideas sean claras], que ley por primera vez ante los miembros del Club Metafsico al final
de su vida. Peirce (18781 1966) escribi que la funcin del pensamiento consiste en producir hbitos de ac
cin y que lo que llamamos creencias son normas de accin o, en resumen, hbitos. La esencia de las
creencias>>, afirmaba, es el establecimiento de un hbito, y las diferentes creencias se distinguen por los di
ferentes tipos de acciones a que dan lugar. Los hbitos han de tener cierta relevancia prctica para tener
significado, continuaba Peirce. La identidad de un hbito depende de cmo nos lleve a actuar . . . As llega
mos a lo que es tangible y concebiblemente prctico como raz de toda distincin real del pensamiento . . .
no existe ninguna distincin tan precisa que no consista en algo que no sea una posible diferencia en la prc
tica. En conclusin, la regla para conseguir ideas claras es la siguiente: considerar qu efectos -que ten
gan presumiblemente repercusiones prcticas- tiene, a nuestro entender, el objeto que concebimos. As,

CAPTULO 9

La psieologa de la adaptaein

293

nuestra concepcin de esos efectos constituye la totalidad de nuestra concepcin del objeto)). O como el pro
pio Peirce lo expres de forma ms sucinta en 1 905: la verdad de una creencia ''reside exclusivamente en
su posible incidencia sobre la direccin de nuestra vida.
La mxima pragmtica de Peirce era revolucionaria porque renunciaba al viejo objetivo platnico de
establecer una filosofa fundacional . Igual que Herclito y los escpticos postsocrticos, admita que nada
puede ser absolutamente seguro y tomaba de Darwin la idea de que las mejores creencias son las que nos
ayudan a adaptamos a nuestro cambiante entorno. La mxima pragmtica es tambin coherente con la prc
tica cientfica. Peirce haba ejercido como fsico y haba aprendido que los conceptos cientficos eran inti
les, y por Jo tanto caren.tes de significado, si no podan traducirse a algn fenmeno observable. De este modo,
la mxima pragmtica anticipaba el concepto posi tivista de la definicin operacional (vase el Captulo 1 1 ) .
Posteriormente, cuando James permiti que las consideraciones emocionales y ticas se tuvieran e n cuenta
a la hora de decidir si una creencia funciona, Peirce, fsico ante todo, no secund su propuesta. En psicolo
ga, el pragmatismo represent una clara articulacin del enfoque de la psicologa de la adaptacin centra
do en la cuestin del individuo. Tom la explicacin darwiniana de la evolucin de las especies como mo
delo para llegar a comprender el aprendizaje individual (como hara Skinner ms adelante). La mxima
pragmtica anticip tambin el giro conductista que adoptara la psicologa norteamericana, al mantener que
las creencias (si tienen significado) se manifiestan siempre en la conducta, por lo que la reflexin sobre la
conciencia por la conciencia misma es intil.
Peirce no fue nunca un psiclogo, pero contribuy al desarrollo de la psicologa en Estados Unidos.
Ley algunos de los estudios de Wundt en 1 862 e hizo campaa contra el continuado dominio de la psico
loga escocesa del sentido comn y a favor del establecimiento de la psicologa experimental en las univer
sidades estadounidenses. En 1887 public un estudio psicolgico sobre el color, el primer trabajo experi
mental realizado en Estados Unidos. Un discpulo suyo, Joseph Jastrow, se convirti en uno de los psiclogos
ms destacados de la primera mitad dl siglo xx y fue uno de los primeros presidentes de la American Psycho
logical Association. En 1887, Peirce se plante la pregunta clave de la ciencia cognitiva moderna: Puede
una mquina pensar como un ser humano? A pesar de todos estos logros, su influencia fue siempre incre
blemente escasa. La gran influencia del pragmatismo en la filosofa y la psicologa se debi a su colega Wi
lliam James.

El psiclogo estadounidense: William James (1842-1910)


Los Principios de psicologa de James

James comenz a elaborar su propia versin del pragmatismo como psicologa, en vez de como filo
sofa, en las dcadas de 1870 y 1880. En 1878 se comprometi con el editor Henry Holt a escribir un texto
de psicologa, y durante la dcada de 1880 public una serie de artculos que constituyeron el ncleo de su
nueva psicologa y que fueron incorporados a su libro Principios de psicologa. La publicacin de esta obra
en 1890 supuso un hito en la historia de la psicologa norteamericana, ya que inspir a los estudiantes esta
dounidenses como nunca lo haban conseguido ni la psicologa escocesa ni Wundt, y marc el estilo de la
psicologa estadounidense de entonces a hoy. James compaginaba los intereses habituales en un fundador
de la psicologa: la fisiologa y la filosofa. Si bien de joven haba querido ser artista, comenz su carrera
acadmica con un doctorado en medicina, y ocup diversos puestos en la Universidad de Harvard. En un
principio fue profesor de fsica; despus estableci una ctedra de psicologa que l mismo desempe; pas
sus ltimos aos como catedrtico de filosofa. En sus Principios, James comenz a desarrollar su filosofa
pragmtica.
"La psicologa es la ciencia de la vida mentab), escribi James ( 1890, vol. 1, p. 1). Su mtodo princi
pal es la introspeccin ordinaria acompaada del '<ingenio diablico)) del experimentalismo alemn y de los
estudios comparados de hombres, animales y salvajes. James rechazaba el atomismo sensualista, la teora
de las bolas de billar que tambin rechazaba Wundt. Anticipndose a los psiclogos de la Gestalt, James afir
m que tal teora tomaba las partes discernibles de los objetos como si fueran objetos permanentes de la ex
periencia, desmenuzando as de manera engaosa el flujo de la experiencia. James escribi:

294

HISTORIA DE LA PSICOLOGA
La conciencia no aparece ante s misma partida en trozos. Palabras tales como <<cadena o tren no la describen
adecuadamente tal y como se presenta en una primera instancia. No es nada articulado; fluye. Un rO>> o una CO
rriente>> son las metforas que mejor la describen. As pues, en lo sucesivo, cuando hablemos de ella la llamare
mos corriente del pensamiento, de la conciencia o de vida subjetiva (p. 239).

A semejanza de Darwin, James descubri que el contenido de la conciencia es menos importante que
lo que sta hace. Es su funcin lo que importa, no su contenido. La principal funcin de la conciencia es ele
gir. Escribi: Siempre se interesa ms por una parte de su objeto que por otra y, cuando piensa, acepta o
rechaza, es decir, elige>> (p. 284). La conciencia crea los fines del organismo y se pone al servicio de ellos.
El primero de esos fines es la supervivencia mediante la adaptacin al entorno. Para James, no obstante, la
adaptacin nunca es pasiva. La conciencia elige al actuar siempre dirigida hacia algn fin. El continuo flu
jo de elecciones influye tanto en la percepcin como en la conducta: La mente, en resumen, trabaja con los
datos que recibe en buena medida como el escultor trabaja con su bloque de piedra>> (p. 288). La mente de
James no es la pasiva tabula rasa de los sensualistas, sino que lucha por alcanzar unos fines y se implica ac
tivamente en el mundo prctico de la experiencia.
Debemos tener en cuenta que para James la naturaleza de la conciencia es adaptativa en dos sentidos.
El primero consiste en que la conciencia dota de intereses a su poseedor. Las mquinas no quieren sobrevi
vir, y actan meramente en virtud de hbitos preestablecidos. Si el entorno no es apropiado para esos hbi
tos, la mquina no se adaptar al entorno y morir, porque no le importa vivir o morir. Pero habrselas con
el cambio es la esencia de la evolucin, y la conciencia ha surgido porque sin ella no podramos adaptarnos
al entorno. El segundo aspecto adaptativo de la conciencia, la eleccin, depende del deseo de superviven
cia. La conciencia, segn James, surge cuando los instintos y los hbitos no pueden hacer frente a nuevos
retos. Uno puede ir en coche haciendo un trayecto conocido sin implicar a la conciencia (escuchando la ra
dio o hablando con un amigo). Como deca Descartes, la conciencia est en otra parte>>. Pero si oye por la
radio que ha cado un rbol en la carretera bloqueando precisamente el camino habitual, inmediatamente co
bra conciencia de ir conduciendo, porque tiene que elegir una nueva ruta para hacer frente al cambio del en
torno. Para James estaba claro que la conciencia es un factor indispensable para la supervivencia, porque sin
ella seramos mecanismos de relojera, ciegos al entorno y despreocupados por nuestro destino.
Pero al mismo tiempo James defenda el camino de la fisiologa y afirmaba que la psicologa debe ser
cerebralista. Es fundamental el supuesto de que el cerebro es la condicin corporal inmediata del fun
cionamiento mental, y los Principios de psicologa, de principio a fin, son ms o menos una prueba de
que este postulado es correcto ( 1 890, vol. 1 , p. 4). Aplaudi el intento de Hartley de mostrar que las leyes
de la asociacin son leyes cerebrales: en la medida en que las asociaciones tengan una significacin cau
sal, sern asociaciones entre procesos cerebrales>> (p. 554).
Esto pareca llevar a James a una contradiccin: la mquina cerebral tiene que elegir. Antes haba afir
mado que la conciencia desempea un papel positivo en la vida animal y humana, y haba rechazado de for
ma explcita el mecanicismo (o lo que l denominaba la teora del autmata). Segn James, el naturalis
mo evolucionista exiga la existencia de la conciencia porque sta desempeaba una funcin adaptativa vital.
U na mquina estpida no sigue ninguna direccin. Es como tirar los dados eternamente sobre la mesa . . .
qu posibilidades hay de que salga ms veces el nmero ms alto que el nmero ms baj o?>>. James de
fenda que la conciencia i ncrementa la eficacia de la mquina cerebral Cargando los dados>>. Escribi
( 1 890, vol. 1, p. 1 40): Cargar los dados producira una presin constante a favor de aquellas acciones que
sirviesen a los intereses del propietario del cerebro. La conciencia transforma la supervivencia de mera
hiptesis en decreto fundamental. La supervivencia es necesaria y, por lo tanto, los rganos deben fun
cionar en consecuencia ... Toda conciencia que existe realmente se concibe a s misma como algo que lucha
por unos fines. La conciencia posee, pues, valor para la supervivencia. Puede que la asociacin dependa
de leyes cerebrales, pero nuestra voluntad puede, con insistencia y reforzamiento, dirigir cadenas asociati
vas al servicio de nuestros intereses, y esa direccin es todo cuanto pueda necesitar el ms vehemente abo
gado defensor del libre albedro, porque al dirigir la asociacin dirige el pensamiento y, por lo tanto, la ac
cin (p. 1 4 1 ).

CAPTULO 9

La psicologa de la adaptacin

295

El conflicto entre la concepcin cerebralista de la conciencia que propone James y su creencia en la


eficacia conductual de la conciencia se refleja claramente en su teora de las emociones, la teora de las emo
ciones de James-Lange, propuesta de forma independiente por William James en 1 884 y por el fisilogo ho
lands Carl Lange ( 1 834- 1 900) en 1885. A travs de su formulacin en los Principios de psiculuga, es ta
teora de las emociones ha influido a todos los psiclogos que han abordado el tema de las emociones, y an
se comenta ampliamente en la actualidad.
Como psiclogo de la conciencia, James quera explicar cmo y por qu surge la emocin en la expe
riencia consciente. Compar su teora de las emociones con la de la psicologa popular y admiti que, al me
nos a primera vista, la suya era menos plausible:
Nuestra manera natural de pensar sobre las emociones . . . consiste en que la percepcin mental de determinado he
cho provoca el estado mental denominado emocin, y que este estado mental da origen a la expresin corporal.
Mi teora, por el contrario, sostiene que los cambios corporales siguen directamente a la percepcin del hecho que
los provoca, y que nuestro sentimiento de dichos cambios en el momento en que ocurren es la emocin. Segn el
sentido comn, si perdemos toda nuestra fortuna nos ponemos tristes y lloramos, si nos topamos con un oso nos
asustamos y salimos corriendo, si nos insulta un rival nos enfadamos y le pegamos. Segn la hiptesis que aqu se
defiende, este orden secuencial es incorrecto, un estado mental no induce inmediatamente al otro, las manifesta
ciones corporales deben interponerse antes entre ellos, y la afirmacin ms racional es que estamos tristes porque
lloramos, enfadados porque golpeamos, asustados porque temblamos (y no que lloramos, golpeamos o temblamos
porque estamos tristes, enfadados o asustados, segn el caso). Sin los estados corporales que suceden a la percep
cin, sta tendra una forma puramente cognitiva, sera plida y carente de color y calidez emocional. Podramos
entonces ver el oso y decidir que lo mejor es salir coniendo, recibir un insulto y decidir que es adecuado respon
der con un puetazo, pero no tendramos que sentirnos realmente asustados o enfadados. Planteada de esta forma
tan cruda, la hiptesis tiene todas las probabilidades de enfrentarse con una incredulidad inmediata. Pero realmente
no se necesitan muchas ni alambicadas consideraciones para mitigar su carcter paradjico ni, posiblemente, para
convencer de su veracidad ( 1 892a/ 1992, p. 352).

Al formular su teora de las emociones, James se enfrent a problemas que siguen sin resolverse en la
actualidad. El primero de ellos es tambin el ms bsico: Qu es una emocin? Muchas, quiz la mayora
de nuestras percepciones tienen una forma puramente cognitiva . Las percepciones del fax, la alfombrilla
del ratn o la caja de disquetes que tengo sobre la mesa son plidas y carentes de color y calidez emocio
nal. No cabe duda de que si me topase con un oso en medio del bosque mi percepcin sera clida (como
poco). Pero, en qu consiste esa calidez -la emocin de miedo-? Qu se aade a la conciencia en el
caso del oso que no se aade en el caso del fax?
La respuesta de James estaba prcticamente dictada por la teora refleja del cerebro. Recordemos que
esta teora conceba el cerebro como algo similar a una centralita telefnica que proporciona la conexin en
tre estmulos y respuestas, pero que es incapaz de originar experiencias, sentimientos o acciones por s mis
ma. James le dio un giro dinmico a esta concepcin pasiva del cerebro al sostener que todo estmulo per
cibido acta sobre el sistema nervioso para provocar automticamente una respuesta corporal adaptativa,
aprendida o innata. As, si un animal grande se abalanza rugiendo sobre m, yo poseo la tendencia autom
tica e innata a salir corriendo. Cuando voy conduciendo y se pone en rojo un semforo, cuento con la ten
dencia automtica aprendida a pisar el freno.
Para comprender algunos de los debates posteriores sobre la conciencia, especialmente la teora moto
ra de la conciencia (vase el Captulo 1 0), debemos recordar que en esta secuencia de sucesos lo adaptati
vo desde el punto de vista de la evolucin es mi huida a la carrera. Lo que yo pueda sentir desde un punto
de vista subjetivo al ver al oso es totalmente irrelevante siempre que yo escape de sus garras. Podra, como
dice James, ver al oso y razonar y decidir framente que salir corriendo es lo ms adecuado sin sentir nada
en absoluto. Se han construido robots que persiguen determinados objetos y evitan otros pero, por supues
to, no sienten ni deseos ni miedo.
Pero como los seres humanos s sentimos miedo (y deseos) , la tarea de los psiclogos consiste en a\e
riguar qu es el miedo (o los deseos), es decir, el estado de conciencia aadido a la percepcin cogniti,a del
oso. James propona que ese factor emocional extra es el registro en la conciencia de las respuestas que 13.

296

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

CORTEZA CEREBRAL

Corteza
sensorial

FIGURA 9. 1 .

Corteza
motora

Teora de las emociones de James-Lange.

RESPUESTA
CORPORAL

visin del oso provoca en nuestro cuerpo. Debido a que conceba el cerebro como un simple dispositivo co
nector, James no localizaba las emociones en el cerebro sino fuera de l, en las vsceras (se nos hace un nudo
en el estmago por el miedo) y en los msculos que se ponen en funcionamiento para que podamos salir co
rriendo.
Con respecto a las emociones simples como el miedo o la lujuria (contrariamente a otras emociones
ms sutiles como la envidia o el amor), James crea que las sensaciones corporales ms importantes consti
tutivas de las emociones surgen en las vsceras. En resumen, segn la teora de las emociones de James-Lan
ge, el miedo no causa nuestro nudo en el estmago ni el hecho de que nuestras piernas corran, pero el nudo
en el estmago y el movimiento de nuestras piernas tampoco son la causa de nuestro miedo, sino que sim
plemente el miedo es nuestro nudo en el estmago y el movimiento de nuestras piernas al correr. Las emo
ciones son estados corporales.
En trminos ms generales, James afirmaba que los estados mentales tienen dos tipos de efectos cor
porales. En primer lugar, si no existe algn tipo de inhibicin, el pensamiento de un acto conduce autom
ticamente a su ejecucin. En segundo lugar, los estados mentales provocan cambios corporales internos, en
tre ellos respuestas motoras encubiertas, cambios en la presin sangunea, secreciones glandulares y, tal vez,
procesos an ms sutiles. Por lo tanto, afirmaba James, lo ms seguro ser poner sobre la mesa la ley
general de que no se produce nunca un cambio mental que no vaya acompaado o seguido de un cambio
corporal ( 1 890, vol 1 , p. 5). As, pues, los contenidos de la conciencia estn determinados no slo por las
sensaciones que provienen del exterior, sino por nuestra retroalimentacin cenestsica (como se denomina
actualmente) de la actividad motora del cuerpo. Nuestra psicologa debe, por lo tanto, tener en cuenta no
slo las condiciones que preceden a los estados mentales, sino tambin las consecuencias resultantes . . . El
organismo neural en su totalidad no es ms que una mquina que convierte los estmulos en reacciones; y
la parte intelectual de nuestra vida est entretejida slo con la parte "central" o media de las operaciones de
esa mquina (vol. 2, p. 372).
Y aqu est el problema para James. Si las emociones consisten en el registro de los estmulos que las
producen (por ejemplo, el oso) y en las respuestas corporales desencadenadas por ellos (el nudo en el est
mago y la huida), podremos preguntarnos si las emociones son en realidad causa de conductas. Si sentimos
miedo porque salimos corriendo, entonces el miedo no ser la causa de que corramos, sino un estado cons
ciente que acompaa a esa accin. La teora de las emociones de James-Lange parece bastante coherente
con la teora del cerebro como autmata que James rechazaba. La conciencia, incluida la emocin, no tie
ne ms relacin con la causa de la conducta que el color de un coche con ponerlo en marcha. El coche tie
ne que ser de algn color y los seres vivos, al parecer, tienen que tener experiencias conscientes, pero ni el
color del coche ni la conciencia del cerebro hacen, en realidad, nada. Como ciencia de las causas de la con
ducta, la psicologa podra no prestar atencin alguna a la conciencia.

CAPTULO 9

La psicologa de la adaptacin

297

James se encontr atrapado en el mismo dilema que otros pensadores reacios a creer en el mecanicis
mo: el dilema entre el sentimiento de libertad, que brota del corazn, y la declaracin cientfica de deter
minismo que hace el intelecto. Por su experiencia personal, James se hallaba profundamente comprometi
do con el libre albedro. Cuando era joven sufri una gran depresin de la que sali literalmente obligndose
a s mismo a querer vivir de nuevo y, acosado por la sombra de la depresin toda su vida, convirti la vo
luntad humana en el eje central de su filosofa. No obstante, en su psicologa, comprometido con el ccrc
bralismo, se vio prcticamente obligado a aceptar el determinismo como la nica concepcin de la conduc
ta cientficamente aceptable. Se resisti firmemente a esta conclusin, denunciando las concepciones
mecanicistas de la conducta humana y, como hemos visto, proclamando que la conciencia decretaba la su
pervivencia y gobernaba el cuerpo. Tras escribir los Principios James abandon la psicologa por la filoso
fa en 1 892 y desarroll su propia variante del pragmatismo. Intent resolver el dilema entre el corazn y la
cabeza poniendo los sentimientos del corazn en el mismo plano que las cogniciones de la cabeza. Sin em
bargo, el conflicto sigui existiendo, y la influencia de los Principios iba a alejar a los psiclogos estadou
nidenses de la conciencia y acercarlos a la conducta; por lo tanto, a alejarlos de la definicin de psicologa
del propio James como ciencia de la vida mental.

El legado de James a la psicologa


A pesar de su influencia en la psicologa, la obra Principios de psicologa result ser para James sim
plemente una distraccin. En 1 892 public un Briefer Course [Curso breve (o, como se tradujo en espaol,
Compendio de Psicologa)] en un solo volumen y ms adecuado que los Principios como libro de texto, pero
afirm que ya estaba cansado de la psicologa. Ese mismo ao se procur un sucesor para el cargo de psi
clogo experimental de Harvard, Hugo Mnsterberg (vase el Captulo 1 0), y reanud su carrera como fi
lsofo. As, el ao 1 892 fue doblemente significativo para la psicologa, ya que tambin se fund en ese ao
la American Psychological Association.
La ambigedad de los sentimientos de James hacia la psicologa cientfica sali a relucir en la respuesta
( 1 892b) que dio a una crtica negativa de los Principios de psicologa hecha por George Trumbull Ladd ( 1 8421 92 1 ). Aunque Ladd aceptaba algunos aspectos de la psicologa cientfica, en general defenda la viej a psi
cologa de orientacin religiosa propia de la tradicin escocesa, y consideraba que la psicologa naturalista
era inadecuada para ocuparse del alma humana. James estaba de acuerdo en que la psicologa no era a la sa
zn una ciencia, sino Un montn de descripciones fenomnicas, cotilleos y mitos. l haba escrito sus Prin
cipios de psicologa, afirmaba, con el deseo de, al tratar la psicologa como una ciencia natural, contribuir
a que llegue a serlo (p. 1 46).
James ( 1 890) plante acertadamente el tema de la nueva psicologa como ciencia natural. La teora ce
rebralista de la accin refleja posee un valor inestimable porque, al considerar la conducta como el produc
to de impulsos y hbitos motores fisiolgicamente arraigados, se orienta hacia el control y la prediccin
prcticos que constituyen el objetivo de todas las ciencias naturales. La psicologa ya no debera conside
rarse como parte de la filosofa, sino como una rama de la biologa. James coincida con Ladd en un pun
to importante: ambos crean que la psicologa cientfica, en realidad, no poda abordar muchas cuestiones
importantes sobre la vida del ser humano. Por ejemplo, como hemos visto, James crea con vehemencia en
el libre albedro. En los Principios se ocupaba de la atencin, un proceso importante mediante el cual, al pa
recer, decidimos libremente prestar atencin a unas cosas y a otras no. Contrast las teoras de la atencin
como causa, que afirman que atender es un acto deliberado, con las teoras de la atencin como efecto,
segn las cuales la atencin es un efecto producido por determinados procesos cognitivos que escapan a nues
tro control. James no encontraba forma de decidir entre ambas teoras en trminos cientficos y termin op
tando por las teoras causales en virtud de razones morales, porque estas teoras aceptan la realidad del
libre albedro y la responsabilidad moral. Pero como las consideraciones morales trascienden a la ciencia.
James concluy su captulo sobre la atencin sin mayor elaboracin, sealando que se trataba de un tema
que no poda quedar zanjado slo sobre bases cientficas.
James se ocup tambin del futuro de la psicologa como disciplina aplicada. Lo que la gente quiere.
deca, es una psicologa prctica que indique cmo actuar, que sea relevante para la vida. <<Una psicologa

298

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

que pueda curar un caso de melancola o acabar con una demencia delirante crnica sera sin duda preferi
ble a la ms maravillosa comprensin de la naturaleza del alma ( 1 892b, p. 1 53). La psicologa debera ser
prctica, ser relevante. James no slo expres los objetivos cada vez ms prcticos de los psiclogos esta
dounidenses a medida que stos se iban organizando y profesionalizando, sino que adems anunci su pro
pia piedra de toque de la verdad: ideas verdaderas son las ideas relevantes para vivir. La siguiente tarea de
James, pues, fue el desarrollo pleno de la filosofa tpica de Norteamrica: el pragmatismo.
A mediados de la dcada de 1 890 comenzaron a perfilarse los signos distintivos de una nueva psicolo
ga de carcter genuinamente americano. Los psiclogos norteamericanos estaban dej ando de interesarse por
el contenido de la conciencia y empezaban a centrar el inters en lo que hace la conciencia y en cmo ayu
da al organismo, humano o animal, en su proceso de adaptacin a un entorno en constante cambio. En po
cas palabras, los contenidos mentales estaban perdiendo relevancia en comparacin con las funciones men
tales. Esta nueva psicologa funcional era el fruto natural del darwinismo y de la nueva experiencia americana.
La mente, la conciencia, no existira, como haba dicho James en Principios de psicologa, si no sirviera a
las necesidades adaptativas de quien la posee. En los Estados Unidos de la dcada de 1 890 estaba claro que
la funcin primordial de la conciencia era guiar la adaptacin a la rpida sucesin de cambios en que se ve
an sumergidos inmigrantes y agricultores, obreros y profesionales. En un mundo en constante cambio, las
viejas verdades (contenidos mentales, doctrinas establecidas . . . ) se iban quedando desfasadas cada da. El
universo de Herclito por fin se haba hecho realidad, y ya nadie crea en las Ideas eternas de Platn. En este
u niverso heraclteo lo nico constante y eterno era el cambio y, por lo tanto, la nica realidad de la expe
riencia -objeto de estudio de la psicologa- era el ajuste al cambio.

El pragmatismo de James
James continu desarrollando su propia versin del pragmatismo, cada vez ms expansivo y romnti
co que la limitada versin cientfica de Peirce. El pragmatismo haba nacido con la actitud rigurosamente
cientfica de C. S. Peirce como una manera de determinar si los conceptos humanos tenan algn contenido
emprico. Pero la concepcin de Peirce era demasiado cognitiva como para satisfacer plenamente las nece
sidades cotidianas de un mundo posdarwiniano y heraclteo. Ya haba quedado claro que no haba platni
cas verdades eternas, pero al ser humano le resulta difcil vivir sin una certidumbre, sin una estrella fija por
la que guiarse. Con su pragmatismo, James propuso un nuevo tipo de estrella fija. James ofreca un mtodo
que, ms que descubrir verdades, las haca, y al reformular el pragmatismo de Peirce incluy en l los apren
dizajes emocionales que ste no poda aceptar.
En una serie de trabajos iniciados en 1 895 que culminaron en su obra Pragmatism [Pragmatismo]
( 1 907/ 1 955), James desarroll un exhaustivo enfoque pragmtico sobre los problemas de la ciencia, la filo
sofa y la vida. Aseguraba que las ideas carecan de valor, o ms exactamente, de sentido, a menos que in
fluyesen en nuestras vidas. Una idea sin consecuencias era intil y sin sentido. Como escribi en Pragma
tismo:
Las ideas verdaderas son aquellas que podemos asimilar, validar, corroborar y verificar. Las dems son ideas fal
sas. Esto es para nosotros lo que distingue prcticamente a las ideas verdaderas . . . La verdad de una idea no es una
propiedad inmutable inherente a ella. La verdad es algo que le ocurre a una idea. sta se convierte en verdadera,
la hacen verdadera los acontecimientos. Su verdad es, de hecho, un suceso, un proceso (p. 1 33).

Hasta aqu, todo parece igual que en Peirce: estamos ante un enfoque darwinista estricto de la verdad.
S i n embargo, James fue ms all de Peirce al afirmar que la verdad de una idea deba ponerse a prueba con

trastndola con su concordancia con todas las experiencias del sujeto, sin omitir nada. Cuando Peirce ha
ba dicho que evaluamos las ideas contrastndolas con la experiencia, se refera a la experiencia en un limi
tado sentido cognitivo: la percepcin del mundo fsico propia del cientfico. James, en cambio, como los
romnticos, no encontraba razn alguna para dar ms valor a un tipo de experiencia que a otro. La expe
riencia no cognitiva --esperanzas, temores, amores, ambiciones . . . - formaba parte de la realidad vital de
una persona tanto como las sensaciones de nmero, dureza o cantidad. Segn James: las ideas (que no son
sino parte de nuestra experiencia) se convierten en verdaderas en la medida en que nos ayudan a entablar

CAPTULO 9

La psicologa de la adaptacin

299

relaciones satisfactorias con las dems panes de nuestra experiencia}} (p. 49, cursiva omitida). Por lo tanto,
el criterio de verdad de James era mucho ms amplio que el de Peirce y poda aplicarse a cualquier concepto,
por fantasioso o metafsico que pareciese. Para los empiristas inflexibles las ideas de Dios o del libre albe
dro carecan de sentido -es decir, no eran ni verdaderas ni falsas- porque no tenan contenido sensorial.
Pero para James lo importante era que esas ideas eran relevantes para guiar nuestra vida. Si la idea del libre
albedro y su corolario, la responsabilidad moral, hacen que las personas tengan una vida mejor y ms feliz
que si creyeran en la teora del autmata, entonces el libre albedro ser verdad o, ms exactamente, se con
vertir en verdad en las vidas y la experiencia de quienes lo aceptan.
A diferencia del empirismo y el racionalismo tradicional, el pragmatismo de James no contena pre
juicios metafsicos:
El racionalismo se cie a la lgica y a lo empreo. El empirismo se cie a los sentidos externos. El pragmatismo
est dispuesto a aceptar cualquier cosa, la lgica o los sentidos, e incluso las experiencias ms modestas y perso
nales. Aceptara hasta las experiencias msticas si tuvieran consecuencias prcticas (1 907/1955, p. 61).

Contra el fro positivismo intelectual del pragmatismo de Peirce, James reivindic los derechos del co
razn, tan gratos a los estadounidenses desde la poca de Jonathan Edwards. Como James reconoca, su prag
matismo era antiintelectual al poner en el mismo plano el corazn y la cabeza en la bsqueda de la verdad.
A diferencia de los racionalistas o de quienes buscan la verdad perfecta, James escribi: un pragmatista ra
dical es una especie de criatura anarquista y despreocupada)) (p. 1 68). Los psiclogos funcionalistas y sus
herederos, los conductistas, despreciaran igualmente el i ntelecto. El aprendizaje y la resolucin de proble
mas, como veremos, pronto se explicaran en trminos de ensayos y errores ciegos con sus correspondien
tes recompensas y castigos, no en trminos de una actividad cognitiva dirigida.
El pragmatismo era una filosofafitncional, un mtodo, no una doctrina. Ofreca una manera de habrselas
con el flujo heraclteo de la experiencia, independientemente del cambio o del tema. Ofreca un punto de re
ferencia en el firmamento para la teologa, la fsica, la poltica, la tica, la filosofa y la psicologa. Aunque
no haba esperanza de dar con una verdad definitiva e inmutable sobre Dios, la materia, la sociedad, la mo
ral, la metafsica o la mente, al menos se poda saber qu preguntas plantear: Es importante este concep
to? Es relevante en mi vida, en mi sociedad, en la ciencia? El pragmatismo prometa que, aunque no hu
biera soluciones definitivas para ningn problema, al menos haba un mtodo de resolver concretamente los
problemas aqu y ahora.
Hasta ese momento, los filsofos haban buscado primeros principios, ideas indudables sobre las que
erigir un sistema filosfico y una filosofa de la ciencia. El pragmatismo de James renunci a la bsqueda
de primeros principios reconociendo que, despus de Darwin, ninguna verdad poda ser inmutable. James,
a cambio, ofreca una filosofa que funcionaba dejando a un lado los contenidos (las verdades inmutables)
y volvindose hacia las funciones (lo que las ideas hacen por nosotros). Mientras James llevaba a cabo esta
tarea, los psiclogos iban desarrollando silenciosamente una psicologa de la funcin, estudiando no las ideas
que contena la mente sino su papel en el proceso de adaptacin del organismo a un entorno cambiante. Al
mismo tiempo, mantenan la esperanza de que la ciencia psicolgica funcionara en el mundo moderno y fue
se capaz de enfrentarse con xito a los retos planteados por la inmigracin y la educacin, la demencia y la
deficiencia mental, los negocios y la poltica.

EL ESTABLECIMIENTO DE LA PSICOLOGA ESTADOUNIDENSE


La nueva y la viej a psicologa
En Estados Unidos, a la psicologa experimental se la llam nueva psicologa)) para distinguirla de la vie
ja psicologa)) de los realistas escoceses del sentido comn. La gran mayora de los colleges estadouni
denses estaban controlados por grupos protestantes y, en la dcada de 1 820, el sistema escocs se instal
como salvaguarda contra lo que los lderes religiosos consideraban como las tendencias escpticas y ateas

300

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

del empirismo britnico, segn la descripcin de Reid. Las obras de Locke, Berkeley y Hume -y poste
riormente las de los idealistas alemanes- desaparecieron de las aulas y fueron sustituidas por textos de Reid,
Dugald Stewart y sus seguidores norteamericanos. La psicologa del sentido comn se enseaba como un
pilar de la religin y de la conducta cristiana. Para los seguidores norteamericanos de los escoceses, la psi
cologa es la ciencia del alma y su mtodo, la introspeccin ordinaria, revela el alma como una emana
cin divina y creada a imagen de Dios (Dunton, 1 895). La ciencia mental o psicologa, por lo tanto, ser
vir de base a la ciencia moral. La tarea de la psicologa ser mostrar qu son las facultades, y la de la filosofa
moral mostrar cmo deben utilizarse para lograr sus fines (Hopkins, 1 870, citado por Evans, 1 984). No es
de extraar que los partidarios de la vieja psicologa, con muy pocas excepciones, se mostraran recelosos
ante la nueva psicologa, que llevaba el estudio de la mente a los laboratorios e investigaba la conexin en
tre los estados mentales y los procesos nerviosos.
No obstante, tras la Guerra de Secesin, la educacin superior se seculariz en alguna medida y la ba
lanza intelectual se inclin hacia el naturalismo de la nueva psicologa. En 1 875 William James mont un
laboratorio psicolgico informal en Harvard, en relacin con un curso de posgrado sobre Las relaciones
entre la fisiologa y la psicologa del Departamento de Historia Natural. En 1 887 comenz a ofrecer un cur
so de Psicologa en el Departamento de Filosofa. En 1 885 ya haba obtenido de Harvard el reconocimiento
y los fondos necesarios para establecer el primer laboratorio oficial de psicologa de Estados Unidos (Cad
wallader, 1 980). En Yale, la vieja psicologa del presidente Noah Porter cedi el paso a George Trumbull
Ladd quien, a pesar de ser ministro congregacionalista y conservador en psicologa, respetaba la psicologa
experimental de Wundt y la incorpor en un texto muy influyente, Elements of Physiological Psychology
[Elementos de psicologa fisiolgica] (Ladd, 1 887). En Princeton, el presidente James McCosh era un ac
rrimo defensor de la psicologa escocesa, pero reconoca que la tendencia de la poca se orientaba cierta
mente hacia la fisiologa (citado por Evans, 1 984) y enseaba la psicologa de Wundt a sus alumnos.
Harvard tuvo su primer Doctor en Filosofa en 1 87 8 : G. Stanley Hall ( 1 844- 1 924). Discpulo de James,
Hall era en realidad un psiclogo. Se traslad a Johns Hopkins University, la primera universidad estadou
nidense con cursos de posgrado, y all estableci un laboratorio y una serie de cursos sobre la nueva psico
loga. La psicologa de Hall iba mucho ms lejos que la de Wundt, sin embargo, e inclua, de un modo eclc
tico tpicamente norteamericano, estudios experimentales sobre los procesos mentales superiores, antropologa
y psicopatologa o fenmenos morbosos. Hall tambin cultiv enrgicamente la psicologa evolutiva, im
puls el movimiento para el estudio de la infancia y acu el trmino adolescencia. Adems, lider la ins
titucionalizacin de la psicologa estadounidense, fund el American Journal of Psychology en 1 887 y or
ganiz la fundacin de la American Psychological Association en 1 892. Uno de los discpulos de Hall fue
James McKeen Cattell ( 1 860- 1 944 ), que posteriormente estudi con Wundt y Galton para finalmente regresar
a Estados Unidos y establecer laboratorios de psicologa en las universidades de Pennsylvania ( 1 887) y Co
lumbia ( 1 89 1 ) . Durante su estancia en Leipzig, Cattell hizo propuso a Wundt estudiar las diferencias indi
viduales en los tiempos de reaccin, pero Wundt desaprob el tema considerndolo ganz Amerikanish (com
pletamente americano).
Se ha dicho que Roma conquist militarmente a Grecia pero que sta a su vez cautiv culturalmente a
Roma. Algo de eso puede decirse de la psicologa experimental alemana en Estados Unidos. En los campos
de batalla acadmicos, la nueva psicologa derrot a la vieja, convirtiendo la psicologa en una cien ia na
turalista y objetiva. Sin embargo, el espritu de la vieja psicologa transform profundamente la nueva psi
cologa, alejndola de la limitada experimentacin con sensaciones y percepciones realizada en los labora
torios y reorientndola hacia estudios socialmente tiles sobre la persona en su totalidad (Evans, 1 984 ). Los
escoceses y sus seguidores norteamericanos siempre haban dado ms importancia al uso de la mente -la
actividad mental- que a sus contenidos. Implcitamente, su psicologa de las facultades era, como la de Aris
tteles, una psicologa de las funciones. Y, del mismo modo que la aristotlica era una psicologa biolgi
ca, la psicologa escocesa de las funciones mentales, a pesar de sus conexiones religiosas, era en ltima ins
tancia compatible con la moderna biologa darwinista. La experimentacin era algo nuevo en la psicologa
norteamericana, pero los psiclogos estadounidenses han conservado hasta hoy el inters de los escoceses
por la actividad mental y por hacer de la psicologa una ciencia til a la sociedad y al individuo.

CAPTULO 9

La psicologa de la adaptacin

301

Hacia el futuro: la percepcin y el pensamiento slo existen


por la conducta
En 1 892, la psicologa norteamericana estaba ya en marcha. En Europa, la psicologa cientfica avanzaba a
un ritmo muy lento incluso en Alemania, su pas de origen. En Estados Unidos, en cambio, la psicologa se
desarrollaba rpidamente. En 1 892 haba catorce laboratorios; hasta haba uno en Kansas, el situado ms al
oeste de todos. La mitad de ellos se haban fundado independientemente de la fi losofa o de cualquier otra
disciplina. La psicologa pronto sera lo que en buena medida iba a seguir siendo: una ciencia norteameri
cana.
Pero la psicologa americana no iba a ser la tradicional psicologa de la conciencia. Despus de la lle
gada de la evolucin a la psicologa, la tendencia a estudiar la conducta en vez de la conciencia fue abru
madora. Tradicionalmente, los filsofos se haban ocupado del conocimiento humano, de cmo formamos
las ideas y cmo sabemos si son verdaderas o falsas. La accin resultante de esas ideas slo representaba
una mnima parcela de su campo de estudio. Por el contrario, en un contexto biolgico y evolucionista , las
ideas slo son importantes si conducen a la accin. El Club Metafsico se dio cuenta de ello y formul la
mxima pragmtica. La lucha por la existencia se gana con acciones eficaces, y cualquier organismo que se
halle aquejado de leves sntomas de pensamiento ms o menos profundo est condenado al fracaso. La
esencia de la psicologa de la adapt&cin era la idea de que la mente es importante para la evolucin porque
lleva a realizar acciones eficaces y, por lo tanto, es adaptativa. Como dijo James:
Si alguna vez ocurriera que el pensamiento no condujese a tomar medidas activas, estara dejando de cumplir su
funcin esencial y tendra que considerarse como un pensamiento patolgico o frustrado. La corriente de la vida
que nos entra por los ojos o los odos se supone que nos sale por las manos, los pies o los labios . . . La percepcin
y el pensamiento slo existen por y para la conducta (citado por Kuklick, 1977, p. 169).

La psicologa de la adaptacin, de Spencer a James, continu siendo, sin embargo, la ciencia de la vida
mental, no la ciencia de la conducta. Pero buena parte de la conciencia estaba vinculada a la conducta. Aun
cuando slo fuese una estacin de paso entre el estmulo y la respuesta, era real y mereca ser estudiada se
riamente porque era una estacin vital. James afirmaba que la conciencia decretaba la supervivencia y go
bernaba el cuerpo para que ste actuara de forma adaptativa. Bajo la tendencia principal del mentalismo, sin
embargo, flua una tendencia secundaria que se diriga al estudio de la conducta. Con el tiempo, esta corriente
secundaria se convirti en la corriente principal y, finalmente, en una inundacin que prcticamente hizo de
saparecer la Ciencia de la Vida Mental.

BIBLIOGRAFA
Samuel Heynes, en The Edwardian turn ofmind (Princeton, NJ: Princeton University Press, 1 968), presenta una histo
ria social de la Gran Bretaa de finales de siglo; describe el impacto del Physical deterioration report del ejrcito, al
que trata como una lnea divisoria entre las eras victoriana y pos victoriana. Reba N. Soffer, en Ethics and society in En
gland: The revolution in the social sciences 1870- 1 914 (Berkeley: University of California Press, 1978), explica los cam
bios que se produjeron en la psicologa durante estos aos. El bigrafo de Spencer es J. Peel Herbert, Spencer (Nueva
York: Basic Books, 1 971). Howard Gruber aborda con perspicacia el tema del hombre en Darwin en Darwin on man:
A psychological study of scientific creativity, 2." ed. (Chicago: University of Chicago Press, 198 1 ). Sobre Galton, pue
de consultarse el libro Francis Galton (Nueva York: Taplinger, 1 974), de F. Forest. Para Galton y la eugenesia britni
ca, vase Ruth Schwartz Cowan, <<Nature and nurture: The i nterplay of biology and politics in the work of Francis Gal
ton>>, en W. Coleman and C. Limoges, eds., Studies in the history ofbiology, vol. 1 , 133-208 (Baltimore: Johns Hopkins
University Press, 1977); Robert C. Bannister, Social Darwinism: Science and myth in Anglo-American social thought
(Filadelfia: Temple University Press, 1 979); y Daniel Kevles, In the name of eugenics: Genetics and the uses of human
heredity (Nueva York: Knopf, 1 985). Greta Jones, en Social Darwinism in English thought: The interaction beMeen bio
logical and social theory (Sussex, Inglaterra: Harvester Press, 1980), aborda el darwinismo social y la eu genesi a du
rante este perodo. Un libro importante de Romanes, adems de las obras citadas, es Mental evolution in man ( Ue\ a

La conspiracin
del naturalismo
Bulliciosa calle de Chicago hacia 1900. Chicago fue el com
pendio de los cambios sociales que tuvieron lugar en Esta
dos Unidos entre 1 890 y 1 920 y que daran a la psicologa
estadounidense una orientacin propia, pragmtica y apli
cada.

DEL MENTALISMO AL
COMPORTAMENTAL/SMO
LA PSICOLOGA Y LA SOCIEDAD
De las comunidades aisladas a las comunidades
extendidas
La vieja psicologa frente o lo nuevo psicologa
El progresismo y lo psicologa

DESPUS DE JAMES: LA TEORA MOTORA


DE LA CONCIENCIA (7892-7896)
Hugo Mnsterberg y la teora de la accin
John Dewey y el orco reflejo

DE LA FILOSOFA A LA BIOLOGA:
LA PSICOLOGA FUNCIONAL (7896-7970)
Los experimentos se vuelven funcionales
Lo definicin de lo psicologa funcional
De corriente secundario o corriente principal
Lo psicologa funcional en Europa

NUEVOS DESARROLLOS DE LA
PSICOLOGA ANIMAL (7898-7909)
De lo ancdota al experimento
El problema de la mente animal

LA RECONSIDERACIN DE LA MENTE:
EL DEBATE SOBRE LA CONCIENCIA
(7904-7973)
Existe lo conciencia? El empirismo radical
Lo teora relacional de la conciencio: el
neorreolismo
Lo teora funcional de lo conciencio: el
instrumentolismo

CONCLUSIN: EL RECHAZO
DE LA CONCIENCIA (7970-7972)
BIBLIOGRAFA

308

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

DEL MENTALISMO AL COMPORTAMENTALISMO


En abril de 1 9 1 3 el filsofo Warner Fite escribi sendas reseas, annimas como era habitual en The Na
tion, de tres libros sobre la ciencia humana. Uno era un texto de gentica, pero los otros dos eran de psi
cologa: Psychology and Industrial Efficiency [Psicologa de la actividad industrial] de Hugo Mnsterberg
y The Science of Human Behavior [La ciencia de la conducta humana] de Maurice Parmellee. Fite destaca
ba que en 1 9 1 3 la psicologa pareca poco interesada en la conciencia. Mnsterberg afirmaba abiertamente
que las formas de psicologa cotidiana con las que intentamos entender a nuestro vecino escrutando sus
funciones mentales . . . , no son anlisis psicolgico. Fite conclua:
Precisamente. El verdadero <<anlisis psicolgico>> deja al margen cualquier experiencia mental personal. La cien
cia de la psicologa es, por tanto, el resultado final de lo que podramos denominar la conspiracin del naturalis
mo, por la cual todo investigador se obliga por un extrao juramento a obtener su conocimiento exclusivamente a
partir de la observacin de los actos de sus congneres, <<igual que un naturalista estudia los elementos qumicos
o las estrellas>> (Mnsterberg), y a no concebirlos jams, bajo ninguna circunstancia, a la luz de sus propias expe
riencias vitales. Incluso los <<estados mentales>> o <<los objetos de la conciencia>> del propio psiclogo son slo otras
tantas entidades hipotticas vistas desde fuera... Qu puede esperarse de una ciencia de lo humano que ignora todo
lo que es ms especfico del hombre? ( 1 9 1 3, p. 370).

Evidentemente, la psicologa haba cambiado desde 1 897. Wundt y James haban creado una ciencia
de la vida mental, el estudio de la conciencia como tal; Freud utiliz la introspeccin y la inferencia para
penetrar en la mente de sus pacientes, tanto en los estados de consciencia como de inconsciencia. Sin em
bargo, en 1 9 1 3 Fite se encontr con una psicologa orientada hacia la conducta, no hacia la conciencia, que
trataba a las personas como cosas y no como agentes conscientes. La transicin del mentalismo, que define
la psicologa como el estudio cientfico de la conciencia, al comportamentalismo, que define la psicologa
como el estudio cientfico de la conducta o comportamiento, fue consecuencia inevitable de mltiples fac
tores histricos.

LA PSICOLOGA Y LA SOCIEDAD
Resulta apropiado situar el comienzo de la historia de la psicologa moderna en 1892, porque en ese ao se
fund la Asociacin Americana de Psicologa o A.P.A. (American Psychological Association). A partir de
ahora nuestra atencin se centrar en la psicologa estadounidense porque, aunque fue en Alemania donde
se establecieron por primera vez los estudios universitarios de psicologa, fue en los Estados Unidos donde
esta disciplina se convirti en una profesin. El equivalente alemn de la A.P.A. no se cre hasta 1 904 (v
ase el Captulo 4). Para bien o para mal, la psicologa moderna es, primordialmente, psicologa estadouni
dense. Las corrientes y las teoras psicolgicas estadounidenses han sido adoptadas en todo el mundo, has
ta tal punto que, por ejemplo, un texto alemn de psicologa social de 1 980 estaba repleto de referencias
estadounidenses y no mencionaba en absoluto a Wundt ni a la Vblkerpsychologie.

De las comunidades aisladas a las comunidades extendidas


La sociedad actual est tan profesionalizada (hasta las esteticistas necesitan licencia para ejercer en muchos
lugares de Estados Unidos) que es fcil pasar por alto la importancia de la creacin de la A.P.A. en la his
toria de la psicologa. Antes de su fundacin eran los filsofos, los mdicos y los fisilogos quienes se de
dicaban a la psicologa. Forzosamente, los fundadores de la psicologa cientfica comenzaron su trayectoria
profesional en otros campos, generalmente en la medicina o la filosofa. Pero crear una profesin reconoci
da implica la explicitacin de los lmites de la disciplina y la necesidad de decidir, e incluso de controlar,
quin se considera miembro de la misma. La fundacin de una organizacin como la A.P.A. supone el es
tablecimiento de unos criterios de pertenencia a un colectivo que permiten a determinadas personas deno-

CAPTULO 10

La conspiracin del naturalismo

309

minarse psiclogos mientras a otros les prohbe el uso de ese nombre. Asimismo, si la disciplina en cues
tin se refiere a una profesin que ofrece sus servicios al gran pblico, sus miembros suelen intentar que el
gobierno vele por el cumplimiento de los requisitos de pertenencia a ese colectivo con la emisin de licen
cias profesionales a favor de expertos adecuadamente cualificados y con la prohibicin de ejercer la profe
sin a quien no cuente con esa licencia.
La fundacin de la A.P.A. se produjo en un perodo de grandes cambios para la vida en Estados Uni
dos, en el que la profesionalizacin de disciplinas acadmicas y prcticas desempe un papel fundamen
tal. Antes de la Guerra de Secesin los estadounidenses se mostraban ms bien escpticos en cuanto a que
la educacin acadmica concediese a nadie un estatus o una autoridad especial (Diner, 1 998). Durante la pre
sidencia de Andrew Jackson, por ejemplo, diversas asambleas legislativas estatales abolieron el requisito de
obtener licencias profesionales para los mdicos. Sin embargo, entre 1 890 y 1 900 crecieron rpidamente las
profesiones liberales, y sus miembros buscaron obtener mayor estatus y poder organizndose en asociacio
nes profesionales que garantizaran la adecuada formacin de sus miembros y presionaran al gobierno para
que reconociese su autoridad acadmica. Abogados, ingenieros, profesores, trabajadores sociales y miem
bros de otras profesiones reivindicaban lo mismo: la competencia profesional deba conferir autonoma, es
tatus social y seguridad econmica a todos los que la poseyeran, y slo ellos podran regular y restringir la
prctica de los profesionales de sus respectivos campos (Diner, 1 998, p. 1 76). El deseo de la nueva clase
media de medrar en la sociedad a travs de la especializacin profesional llev a un aumento considerable
del nmero de estudiantes universitarios, de 238.000 en 1 900 a 598.000 en 1 920.
Los aos comprendidos entre 1 890 y la Primera Guerra Mundial suelen ser considerados aos crucia
les en la h istoria de los Estados Unidos. Entre 1 880 y 1 890 este pas era, en palabras de Robert Wiebe, una
nacin formada por comunidades aisladas repartidas a lo largo del inmenso ocano de la Amrica rural.
En esas diminutas y aisladas comunidades las personas vivan encerradas en una estructura fija de relacio
nes familiares y vecinales. El mundo exterior les era psicolgicamente ajeno y slo rara vez y muy superfi
cialmente, por no decir nunca, poda influir en sus vidas. En 1 920 Estados Unidos ya se haba convertido en
una nacin-estado, una repblica de estados federados, unidos por los precursores de los modernos medios
de comunicacin y por la bsqueda de una cultura comn.
La urbanizacin fue parte de este cambio. En 1 880 slo el 25 por ciento de la poblacin viva en las
ciudades, mientras que en 1 900 esta cifra alcanzaba ya el 40 por ciento. Las ciudades no son comunidades
aisladas, sino agrupaciones de desconocidos, y esto era especialmente cierto en las ciudades del cambio de
siglo. La inmigracin proveniente de las zonas rurales y de pases extranjeros arrojaba diariamente a cien
tos de personas a las grandes metrpolis estadounidenses como Nueva York o Chicago. Pasar de ser gran
jero o de habitar en una aldea a vivir en una gran ciudad produce cambios psicolgicos y exige nuevas des
trezas psicolgicas.
El paso de las comunidades aisladas al estado-nacin influy de manera importante, en opinin de Da
niel Boorstin (1974), en la vida diaria de las personas, ampliando sus horizontes personales a travs de la
educacin y de los medios de comunicacin de masas, a la vez que limitaba el mbito de la experiencia per
sonal inmediata e introduca un flujo constante de cambios al que las personas deban acompasarse. El in
migrante rural poda trasladarse a la gran ciudad en ferrocarril, que permita asimismo llevar los productos
de las grandes urbes al campo: carne congelada y hortalizas, comida enlatada y, sobre todo, las maravillas
que se vendan en los catlogos de Ward y Sears-Roebuck. Anteriormente, la mayora de hombres y muje
res vivan toda su vida en un espacio que podan recorrer a pie en unas horas. Ahora el tren les permita re
correr largas distancias de vez en cuando, y el tranva les llevaba a la ciudad diariamente a trabajar y a com
prar en los grandes almacenes. Todo esto liberaba a las personas de lo que podan suponer los sofocantes
confines de la vida en las ciudades pequeas, al tiempo que homogeneizaba su experiencia. En la actuali
dad todos podemos ver los mismos programas y noticiarios de televisin, comprar las mismas marcas de co
mida y ropa, y viajar de una punta a otra del pas pernoctando en una habitacin de motel de la cadena Days
Inn y comiendo la misma hamburguesa de McDonald's.
La psicologa, como ciencia que estudia a las personas, se vio profundamente afectada por esta enor
me transformacin de la experiencia humana. A medida que avancemos en este captulo y en los siguiente'

310

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

veremos cmo definan su trabajo y su funcin social en el nuevo escenario los psiclogos profesionales (que
ya no se limitaban a especular sobre la mente).
Los ltimos aos del siglo XIX, ya en los albores de la Era Moderna, fueron especialmente caticos e in
quietantes, y los estadounidenses sentan que estaban perdiendo control sobre sus vidas (Diner, 1 998). La gran
depresin de 1 893 supuso el inicio de una crisis de proporciones gigantescas que durara cuatro aos, y que tra
jo consigo no slo desempleo, sino tambin disturbios callejeros e insurreccin. Durante el Anne terrible
entre 1 894 y 1 895 se produjeron 1.394 huelgas y una marcha de desempleados hacia Washington, el Ejrcito
de Coxey, que fue disuelta por el ejrcito entre rumores de revolucin. Las elecciones de 1 896 marcaron un
hito en la historia estadounidense, sealando el momento en el que el pasado agrcola dejaba paso al futuro ur
bano e industrial. La voz populista era la del candidato William Jennings Bryan, considerado por los polticos
consagrados un revolucionario de izquierdas, un lder de vboras horrendas y repulsivas)), Su oponente fue Wi
lliam McKinley, un gris y slido republicano. Lejos de ser marxista, Bryan era la voz de las comunidades ais
ladas, de las tierras de cultivo y de las pequeas ciudades, un predicador de la moral religiosa. McKinley re
presentaba el futuro inmediato: urbano, pragmtico, la voz de la gran empresa y de la fuerza del trabajo. McKinley
gan por escaso margen, lo que evit la revolucin: la reforma, la eficiencia y el progreso se convirtieron en las
consignas del momento. La psicologa se dispuso voluntariamente a atender a estos tres objetivos, y en su em
peo pas de ser una rama experimental de la filosofa a ser una profesin aplicada, y por lo tanto prctica.

La vieja psicologa frente a la nueva psicologa


Tambin en psicologa los ltimos aos del siglo XIX fueron una dcada frentica)) (Boring, 1 929). En pri
mer lugar, los ltimos defensores de la antigua psicologa religiosa, arraigada en la filosofa escocesa del
sentido comn, se enfrentaron a la nueva psicologa cientfica, basada en la experimentacin y la psicome
tra. La derrota de la antigua psicologa reflejaba la derrota de Bryan frente a McKinley, la sustitucin de
una filosofa rural y de inspiracin religiosa por una ciencia naturalista y pragmtica.
George Trumbull Ladd, que en su docencia universitaria y en sus publicaciones haba contribuido con
siderablemente a la introduccin de la nueva psicologa en Estados Unidos, aborreca la orientacin que sta
estaba tomando. Rechazaba la concepcin fisiolgica de la psicologa propia de James, que la asimilaba a
las ciencias naturales, y defenda un dualismo espiritualista (Ladd, 1 892). En su discurso presidencial de la
A.P.A. calific de absurda la sustitucin de la introspeccin habitual por mediciones experimentales y ob
jetivas, y afirm la incompetencia de la ciencia para tratar los campos ms importantes de la psicologa hu
mana, como los sentimientos religiosos. Otros defensores de la antigua psicologa, como Larkin Dunton (ante
el Massachusetts School Master's Club en 1 895), defendan la vieja psicologa como la ciencia del alma)),
una emanacin de lo divino)) que proporcionaba la clave de la educacin morah).
Ladd, Dunton y la viej a psicologa representaban, al igual que Bryan, el fin del mundo rural y agrco
la en Estados Unidos, basado en las verdades religiosas tradicionales. La psicologa escocesa del sentido co
mn haba surgido para defender la religin, y seguira hacindolo mientras los fundamentalistas se aferra
sen a ella contra la nueva corriente del modernismo. La vieja psicologa tena alma y enseaba los viejos
valores morales de una cultura estadounidense que estaba siendo alcanzada por el progreso.
Porque la dcada de 1 890 fue la poca de las novedades)): la nueva educacin, la nueva tica, la nue
va mujer y la nueva psicologa. El pasado de la psicologa estadounidense haba pertenecido a los clrigos,
pero su futuro estaba en manos de los cientficos y los profesionales, uno de cuyos ms importantes repre
sentantes fue James McKeen Cattell, el estudiante ganz Amerikanisch de Wundt y cuarto presidente de la
A. P.A. Cattell ( 1 896) describi la nueva psicologa como una ciencia cuantitativa que avanzaba rpidamen
te. Es ms, Cattell reclamaba para la psicologa experimental un amplio abanico de aplicaciones prcticas))
en educacin, medicina, bellas artes, economa poltica y, de hecho, en todos los rdenes de la vida, lo que
resultara un elemento clave para la psicologa profesional en los aos venideros. Era la nueva psicologa,
no la vieja, la que avanzaba acorde con los tiempos: segura de s misma, con conciencia de su novedad y su
cientificidad, preparada para enfrentarse a los desafos de la urbanizacin, de la industrializacin y del in
cesante y cambiante fluj o de la vida estadounidense.

CAPTULO 10

La conspiracin

311

del naturalismo

El progresismo y la psicologa
Reforma, eficiencia y progreso eran los valores que actuaban como fuerza motriz del movimiento poltico
y social que sigui a la crisis de 1 986: el progresismo. Durante el siglo XIX los reformistas de la clase me
dia inglesa intentaron dominar tanto a la decadente aristocracia como a la, para ellos, indmita clase traba
j adora, y se proponan hacerlo mediante la imposicin de sus valores de frugalidad, autocontrol y trabajo
duro. El progresismo ejerci esa misma funcin en Estados Unidos, aunque por supuesto con toques tpi
camente americanos. Los progresistas eran profesionales -incluidos los nuevos psiclogos- de clase me
dia que aspiraban a reinar sobre la codiciosa aristocracia, los llamados Robber Barons (capitalistas sin es
crpulos), y las hordas alborotadas de inmigrantes urbanos. Los codiciosos aristcratas no slo se
aprovechaban de los estadounidenses a travs del trabajo, sino que tambin estaban orientando sus fortunas
para hacerse con el control de la poltica y disfrutar de una vida opulenta, aunque vaca, como supo captar
lo Scott Fitzgerald en El Gran Gatsby. Los progresistas vean a las masas urbanas como vctimas explota
das por la corrupta maquinaria poltica, que comerciaba con los votos a cambio de favores y de servicios in
dispensables para unos inmigrantes ilusionados por reconstruir sus vidas en una tierra tan extraa como llena
de oportunidades.
Los progresistas pretendan establecer un gobierno experto y desinteresado de profesionales, es decir,
compuesto por ellos mismos, en sustitucin de lo que definan como el vido inters personal de la clase
adinerada y el inters oportunista de los dirigentes polticos. Sin duda, las condiciones de vida eran terri
bles, especialmente en el entorno urbano, donde las oleadas de inmigrantes forzaban la extensin de las gran
des ciudades ms all de sus antiguos lmites y de su capacidad real para darles acogida. La maquinaria po
ltica urbana constitua una respuesta orgnica adaptada a los males de la ciudad, ofrecindose a los confusos
inmigrantes como mediadora entre ellos y la nueva sociedad. Pero como la ayuda que esta maquinaria pro
porcionaba se compraba con votos, los progresistas de la clase media, apoyados por los acadmicos, slo
vean en ella corrupcin y manipulacin de vctimas indefensas en manos de polticos interesados. Los pro
gresistas intentaron sustituir la corrupcin poltica por los principios de organizacin cientfica de las gran
des empresas. La clase trabaj adora, supuesta beneficiaria de la reforma progresista, se opona a ella porque
supona trasladar la influencia poltica, desde los grupos vecinales de ciudadanos, a los burcratas profesionales
de clase media, mucho ms lejanos (Diner, 1 998).
El filsofo del progresismo y profeta del liberalismo del siglo xx fue John Dewey, elegido presidente
de la A.P.A. durante el ltimo ao del siglo XIX. Como muchos otros, Dewey opinaba que las presiones de
la dcada de 1 890 haban dado pie a un estilo moderno de vida radicalmente nuevo. Resulta difcil imaginar

John Dewey. Filsofo y psiclogo, fue la figura pblica ms influyente en Estados Unidos durante el siglo
como difusor de los movimientos progresistas.

312

HISTORIA D E LA PSICOLOGA

que haya habido otra revolucin tan rpida, tan extensa y tan completa en la historia (Citado por Ross,
1 99 1, p. 1 48). En su discurso presidencial, Psychology and Social Practice)) (Psicologa y prctica social)
( 1 9001 1 978), Dewey vincul las emergentes ciencia y profesin psicolgicas a los tiempos modernos. Como
veremos en el Captulo 1 1 , el primer gran mercado de la psicologa aplicada profesional fue la educacin
(Danziger, 1 990), y Dewey hizo de la psicologa educativa el punto de partida del futuro progresista de la
psicologa.
La reforma educativa era una de las preocupaciones principales del progresismo, y Dewey fue el fun
dador de la educacin progresista. Segn Dewey, la situacin de la educacin no estaba bien ajustada a las
necesidades de unos Estados Unidos urbanos e industriales. G. Stanley Hall haba iniciado la reforma edu
cativa con su movimiento de escolarizacin infantil y la idea de que los colegios deberan ser instituciones
centradas en el nio. Sin embargo, Dewey y Jos progresistas demandaban una reforma ms profunda. Los
inmigrantes necesariamente traan consigo costumbres y lenguas extranjeras, y tanto ellos como sus hijos
deban ser americanizados)) .
Los inmigrantes de las zonas rurales tambin deban ser educados en los hbitos asociados al trabajo
industrial y aprender nuevas habilidades desconocidas en el campo. Ante todo, el colegio tena que conver
tirse en la nueva comunidad de los nios. Los antiguos valores de las comunidades aisladas de Estados Uni
dos estaban desapareciendo, as que las escuelas tenan que convertirse en comunidades para los nios y en
herramientas para reformar la sociedad estadounidense a travs de los adultos que saliesen de ellas. La es
colarizacin se hizo obligatoria y la construccin de nuevos colegios vivi una poca dorada (Hine, 1 999).
La escuela es un lugar especialmente propicio para averiguar si la psicologa puede aplicarse a la prc
tica sociab), dijo Dewey a los psiclogos en su discurso. En referencia a la psicologa de la adaptacin, De
wey ( 1 900) argument que la mente es bsicamente un instrumento de adaptacim) que se debe mejorar a
travs de la experiencia educativa. Asimismo argument que para que la psicologa se convirtiera en una
hiptesis de trabajo)) -es decir, para superar la prueba de la prctica- tendra que conjugarse con la edu
cacin de las jvenes mentes estadounidenses. Y aada que, una vez implicados en la educacin, los psi
clogos tendran que ensear valores, y estos valores tendran que ser los valores del desarrollo social y de
la solidaridad comunitaria, los valores del pragmatismo y de la vida urbana. Por ltimo, afirmaba que estos
valores no son exclusivamente valores de la escuela, sino que deben convertirse en los valores de cualquier
institucin social, de modo que los psiclogos tenan que comprometerse naturalmente con la gran empre
sa de la reforma social progresista.
El progresismo era la versin estadounidense moderna del Proyecto Ilustrado, y como tal condenaba
la tradicin y slo toleraba la religin, intentando sustituir ambas por un espritu cientfico que difundiran
los nuevos profesionales cultos, en especial los cientficos sociales. Dewey reconoca que los valores de las
comunidades aisladas se conservaban por costumbre, pero que una vez que esos valores de algn modo se
separasen del hbito y de la tradicim) deban ser proclamados conscientemente)) y buscar Un sustituto de
la costumbre como rgano de ejecucim). As, la psicologa, el estudio de la adaptacin mental, desempe
a un papel especial en la reconstruccin de la sociedad:
El hecho de que la moralidad consciente -a diferencia de la que depende de la mera costumbre- y la psicologa
hayan avanzado en paralelo a lo largo de la historia no es ms que el reconocimiento de la necesaria equivalencia
entre los fines concebidos conscientemente y el inters en los medios de los que esos fines dependen ... Mientras
reine la costumbre y prevalezca la tradicin, mientras los valores sociales vengan determinados por el instinto y
los hbitos, no habr planteamientos conscientes ... , y por lo tanto no habr necesidad de psicologa . . . Pero una vez
que los valores lleguen a ser conscientes . . . tambin lo ser la maquinaria mediante la cual se proyectan y se ma
nifiestan los ideales ticos. La psicologa surgir como una necesidad en cuanto la moralidad se haga reflexiva (De
wey, 1900/ 1 978, pp. 77-78).

Dewey argumentaba que la psicologa era una analoga social de la conciencia. Segn James, la con
ciencia surge en el individuo cuando se ve obligado a adaptarse a circunstancias nuevas. Dewey aseguraba
que la sociedad estadounidense de la poca se enfrentaba a cambios inevitables, y que la psicologa estaba
surgiendo para hacerles frente. Slo la psicologa puede ofrecer una alternativa a la concepcin arbitraria

CAPTULO 10

La conspiracin del natmalismo

313

y clasista de la sociedad, la concepcin aristocrtica que niega a algunos su plena realizacin como seres
humanos. Con clara inspiracin en los filsofos de la Ilustracin francesa, Dewey afirmaba: Estamos de
jando de considerar las formas sociales existentes como definitivas e incuestionables. La aplicacin de la
psicologa a las instituciones sociales no es ms que el reconocimiento del principio de razn suficiente en
los aspectos ms importantes de la vida social. Los acuerdos que se producen entre las personas son fruto
del funcionamiento de las leyes cientficas de la conducta humana, y cuando los psiclogos comprendan esas
leyes sern capaces de construir una sociedad ms perfecta sustituyendo la planificacin racional por el des
arrollo espontneo. Dewey concluy: El problema tiene que ver con el desarrollo de la ciencia y su apli
cacin a la vida cotidiana. Si abandonamos la libertad caprichosa de la sociedad aristocrtica, deberemos
buscar una sociedad cientfica en la que el fin primordial sea conseguir un mayor control en el mbito de
la tica. En la nueva sociedad la psicologa permitir que se emplee el esfuerzo humano de forma sensa
ta, racional y segura.
En su discurso Dewey abord todos los temas del progresismo, unos temas que desarrollara y en los
que profundizara a lo largo de su extensa carrera profesional como filsofo pblico. l puso voz al progre
sismo; como dijo un progresista: Ya ramos todos seguidores de Dewey incluso antes de leerle. Porque
el progresismo no slo era la poltica del momento y del futuro, sino que adems reflejaba las tradiciones
ms arraigadas de Estados Unidos: la desconfianza hacia los aristcratas, ya lo fuesen por herencia, por su
riqueza o por eleccin popular, y el compromiso con un tratamiento igualitario para todos.
Con sus concepciones sobre los fines que la sociedad deba alcanzar y los medios que deba utilizar
para ello, Dewey y los dems progresistas abrieron nuevos caminos. Como Tocqueville ya haba observa
do, los estadounidenses desconfiaban de los intelectuales, a quienes solan asociar con la aristocracia (un
sentimiento que an exista un siglo ms tarde) . En 1 9 12 el peridico The Saturday Evening Post critic a
las universidades por fomentar las dos cosas ms antiamericanas: la clase y la cultura . . . En Estados Uni
dos no debe existir nada parecido a una mente superior. Sin embargo, el progresismo reivindicaba un go
bierno dirigido por una lite gestora formada cientficamente. En una ciudad reformada de acuerdo con los
principios progresistas, la autoridad poltica del alcalde sera sustituida por la pericia de un administrador
con estudios universitarios, cuyas competencias seran similares a las del administrador de una gran empresa.
Los progresistas estaban obsesionados con el control social, con la imposicin del orden en la desordenada
masa de ciudadanos de principios de siglo.
El legado permanente del progresismo es la burocracia de la administracin pblica. Los polticos co
rruptos de la maquinaria urbana entendan los distritos que dependan de ellos como individuos a los que se
deba beneficiar o perjudicar en funcin de su apoyo. La burocracia, por el contrario, es racional e imper
sonal, y est dirigida por expertos. En su afn de equidad, acaba imponiendo el anonimato; las personas se
convierten en nmeros, y los pobres se convierten en informes de casos que han de ser gestionados cient
ficamente y manipulados para garantizar el bien comn. El control social burocrtico deba residir en los
descubrimientos de los cientficos sociales, incluidos los psiclogos, una lite comteana de gobernantes-cien
tficos que no divulgara ningn secreto para evitar la desintegracin de la sociedad. El socilogo Edward
A. Ross escribi que El secreto del orden social no debe gritarse desde cada ventana. El investigador so
cial... venerar demasiado el sistema moral como para descubrir su desnudez . . . Slo se dirigir a aquellos
que administran el capital moral de la sociedad. Segn Ross, el cientfico social debe ser como un Su
perhombre nietzscheano que proteja a la sociedad (citado por D. Ross, 1 99 1 ) . G.T. Ladd, aunque desde
aba la psicologa considerada como una ciencia natural, coincida con los objetivos de Ross. Ladd revivi
la idea aristotlica de un gobierno aristocrtico dirigido, no por el inestable carcter de la gente vulgar,
sino por clases de Ocio, posicin social y riqueza, incluidos los cientficos, cuya rigurosa formacin en
busca de la verdad les converta en desinteresados benefactores de la humanidad (citado por O'Donnell,
l 985, p. 1 35).
Para los progresistas el objetivo de la sociedad era el refinamiento del individuo, dentro de una comu
nidad que le sirviera de apoyo y lo educase. Valoraban menos los logros duraderos que el desarrollo perso
nal. Como Dewey escribira ms tarde, el proceso de desarrollo, de mejora y de progreso es lo ms signi
ficativo, ms an que el resultado de ese proceso. El objetivo en la vida no debe ser la perfeccin como

314

HISTORIA D E LA PSICOLOGA

propsito final, sino el proceso interminable de perfeccionamiento, maduracin y refinamiento. El desarro


llo en s mismo es el nico fin moral (Dewey, 1 920/ 1 948/ 1 957). El nuevo objetivo del progresismo es la
marckiano. As como la evolucin progresista (lamarckiana) carece de fin, tampoco debe tenerlo el desarrollo
personal. La ciencia haba abolido a Dios, pero Dewey estaba definiendo un nuevo pecado; como escribi
un progresista entusiasta: Ya se ha descubierto el tan discutido pecado contra el Espritu Santo . . . [Es] la
negativa a cooperar con el principio vital de la superacin.
Segn Dewey, los individuos adquieren su personalidad y sus pensamientos de la sociedad. En rigor,
no existe ningn individuo que haya precedido a la sociedad, ni la sociedad es tampoco un conjunto de su
jetos individuales. A pesar de que las comunidades aisladas estaban en decadencia, los estadounidenses se
guan anhelando la vida en comunidad, y los progresistas les ofrecan un nuevo tipo de comunidad planifi
cada racionalmente. Randolph Bourne, destacado progresista, afirmaba que en el nuevo orden nada era tan
importante como conseguir una personalidad brillante; cultivarse se converta prcticamente en un de
ber si se quera contribuir eficazmente al gran objetivo de reformar la sociedad. As, la planificacin social
deliberada implicaba la realizacin individual. En palabras de Dewey, el individuo debe desarrollarse de
modo que se mantenga en armona con todos los dems miembros del estado; es decir, debe asumir como
suya la voluntad unificada de la comunidad . . . No se sacrifica al individuo, sino que se le da realidad en el
estado (citado por Ross, 1 99 1 , p. 1 63).
Sin embargo, a pesar de su sintona con determinados valores estadounidenses, el progresismo no ca
saba bien con el pasado individualista y libertario del pas. En la lnea de Dewey, el socilogo Albion Small
denunci la ridcula creencia estadounidense en el individuo como hecho primigenio>> (citado por Diggins,
1 994, p. 364). En la concepcin cientfica de las personas y la organizacin cientfica de la sociedad segn
los principios psicolgicos no caba la libertad individual, ya que en la ciencia naturalista, claro est, no hay
l ibertad alguna. El individuo debe cultivarse, pero por el bien del estado en su conjunto:
El control social no puede estar determinado individualmente, sino que debe proceder de un entorno controlado
que ofrezca al individuo una fuente de estmulos constante y uniforme ... El alegato en sentido contrario, basado
en la <<interferencia con la libertad individual>>, no debera tener ningn peso, puesto que los individuos no obtie
nen sus libertades por oposicin a una sociedad controlada cientficamente, sino que toda su libertad legtima pro
viene de su apoyo y su conformidad con esa funcin social (Bernard, 1 9 1 1 ).

Por supuesto, la concepcin progresista no provena exclusivamente de la psicologa, sino que estaba
presente de forma similar en todas las ciencias sociales (Ross, 1 99 1 ), aunque su orientacin acab siendo
inevitablemente conductista, ya que en ltimo trmino el control social es control de la conducta. Para con
seguirlo, los psiclogos tendran que abandonar sus arcaicas e intiles prcticas introspectivas en favor del
estudio prctico de la conducta, con el fin de descubrir los principios cientficos mediante los cuales los pro
gresistas pudiesen hacerse con el control social. A medida que avanzaba el siglo XX los psiclogos se es
forzaban por hacer realidad las esperanzas de Dewey. Cada vez con ms frecuencia, se volcaron en la so
ciedad para remodelar a los inadaptados, a sus hijos, sus colegios, su gobierno, sus empresas y su psique
misma. La psicologa del siglo xx iba a trastocar nuestra visin de nosotros mismos, de nuestras necesida
des, de nuestros seres queridos y de nuestros vecinos. John Dewey, filsofo y psiclogo, fue quien traz, ms
que ninguna otra persona, las lneas maestras del pensamiento estadounidense del siglo xx.

DESPUS DE JAMES: LA TEORA MOTORA


DE LA CONCIENCIA (1892-1896)
El espritu de la nueva psicologa en Estados Unidos estaba en la obra Principios de Psicologa, de James.
En palabras de Cattell, este libro haba supuesto Una bocanada de aire puro en el cargado ambiente de la
psicologa. El propio James aborreca las actitudes profesionales e incluso comerciales que estaban inva
diendo el mbito acadmico, y albergaba serias dudas sobre la validez de la psicologa cientfica. A pesar
de ello, la psicologa estadounidense se erigi sobre su libro.

CAPTULO 10

La conspiracin

del naturalismo

3 15

Hugo Mnsterberg y la teora de la accin


Hacia 1892 James estaba ya cansado de la psicologa y quera abandonarla por la filosofa. Por esta razn,
quera encontrar a una persona capaz de sustituirle como psiclogo experimental en Harvard, y toda su aten
cin se centr en Hugo Mnsterberg ( 1 863- 1 9 1 6 ), quien a pesar de haber sido alumno de Wundt no coinci
da con su maestro en determinados aspectos que James encontraba atractivos. Al igual que ste, Mnster
berg abordaba el problema de la voluntad en trminos de retroalimentacin a partir de respuestas motoras
automticas a estmulos. Sin embargo, con su teora de la accin desarroll una minuciosa teora moto
ra de la conciencia que acab de golpe con la voluntad (un paso que James nunca lleg a dar) y redujo la
conciencia, que haba sido considerada una fuerza activa dirigida a la consecucin de unos fines, a una mera
espectadora de las acciones de su poseedor.
En una disertacin que Wundt se neg a aceptar, Mnsterberg abordaba la naturaleza de la voluntad
desde un punto de vista psicolgico. En el siglo XVIII David Hume haba intentado hallar la base psicolgi
ca del Yo, pero vio cmo ste desapareca bajo su mirada introspectiva. Ahora Mnsterberg intentaba hallar
la base psicolgica de la voluntad, y descubra que sta tambin era, ms que una realidad, una ilusin. La
voluntad es un concepto importante de la filosofa y de la psicologa popular, pero Mnsterberg se pregun
taba en qu consista en tanto que experiencia psicolgica. Ms an, Mnsterberg cuestionaba el lugar de la
voluntad en la psicologa cientfica. Desde los tiempos de Locke se haba constatado que no resultaba nada
sencillo reconciliar la libre voluntad con el determinismo cientfico. James haba abandonado la psicologa
por su incapacidad para reconciliar estos dos aspectos; concretamente, pareca no haber cabida para la vo
luntad en la concepcin refleja del cerebro que entonces estaba adquiriendo su mximo desarrollo. Tras los
trabajos de Fritsch y Hitzig, pareca no haber lugar para la voluntad: el cerebro produca la conducta sim
plemente a travs la asociacin entre los nervios receptores de estmulos y los nervios emisores de respues
tas. Hasta donde la fisiologa llegaba, no exista necesidad alguna de conciencia: E Proceso Fisiolgico
R, siendo E el estmulo y R la respuesta.
La teora refleja pareca ser ahora una concepcin sostenible sobre cmo se produce la conducta. Como
escribi Mnsterberg, para la conservacin del individuo es evidentemente irrelevante que un movimien
to propositivo vaya acompaado de contenidos de conciencia o no (citado por Hale, 1 980, p. 4 1 ).
Sin embargo, hay contenidos conscientes (el tradicional objeto de la psicologa) que hay que explicar:
por qu creemos tener una voluntad real? Al igual que James, Mnsterberg situ el origen de esta creen
cia en la conducta: nuestras ideas son el fruto de nuestra disposicin para la accin . . . , nuestras acciones
conforman nuestro conocimiento (citado por Kuklick, 1 977). La teora de la accin explica que nuestra sen
sacin de voluntad surge porque nos damos cuenta de nuestra conducta y de nuestras incipientes tendencias
a comportarnos de una determinada manera. As, puedo anunciar que me voy a levantar del asiento no por
que haya tomado la decisin de levantarme, sino porque acaban de iniciarse los procesos motores de levan
tarme y han entrado en la conciencia. Siento que mi voluntad produce efectos porque normalmente las
tendencias incipientes a la accin van seguidas de acciones reales, y las primeras desencadenan recuerdos
de las segundas. Como de hecho las tendencias encubiertas han ido generalmente precedidas de una con
ducta manifiesta, creo que normalmente mi voluntad se cumple.
La teora motora de la conciencia se puede resumir con el siguiente esquema:

Conciencia
E Proceso fisiolgico R
_

Los contenidos de l a conciencia vienen determinados por estmulos que inciden e n nosotros, por nues
tra conducta manifiesta y por los cambios perifricos de msculos y glndulas producidos por los procesos
fisiolgicos que vinculan el estmulo con la respuesta. A diferencia de James, a Mnsterberg no le asusta
ban las implicaciones de la teora motora de la conciencia, y as concluy que la conciencia es un epifen
meno que no desempea ninguna funcin causal en la conducta. La conciencia observa el mundo y las ac
ciones producidas por el cuerpo creyendo errneamente que los conecta, cuando en realidad es el cerebro

316

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

quien lo hace. De acuerdo con esta idea, la psicologa debe ser fisiolgica en un sentido reduccionista y ex
plicar la conciencia mediante los procesos fisiolgicos subyacentes, especialmente los perifricos. La psi
cologa aplicada y prctica, un campo en el que Mnsterberg era muy activo, deba ser ineludiblemente con
ductual y explicar la actividad humana como resultado de las circunstancias humanas.
No fueron James y Mnsterberg los nicos en apoyar la teora motora de la conciencia, que en una u
otra forma fue cobrando importancia creciente. Estamos ante el tema filosfico y psicolgico ms impor
tante de estas dos dcadas : Qu es lo que verdaderamente hace la conciencia, si es que hace algo? La teo
ra motora de la conciencia contribuy al auge del comportamentalismo. Si esta teora es cierta, la concien
cia no har absolutamente nada. As que, excepto por la fe en la antigua definicin de psicologa como estudio
de la conciencia, para qu estudiarla? Para los psiclogos estadounidenses, que estaban creando una pro
fesin social y comercialmente til, el estudio de la conciencia pareca cada vez ms irrelevante.

John Dewey y el arco reflejo


La influencia de los Principios de Psicologa de James hizo que Dewey abandonase su creencia juvenil en
el idealismo hegeliano y comenzase a desarrollar su propia concepcin pragmtica de la conciencia: el ins
trumentalismo. A mediados de la dcada de 1 890 redact una serie de escritos de gran importancia pero de
estilo bastante tedioso que, basndose en el libro de James, establecan los cimientos de lo que sera su pro
yecto vital: el intento de amalgamar la filosofa, la psicologa y la tica en un conjunto armonioso. Estos es
critos tambin proporcionaron las nociones centrales de la psicologa autctona de los Estados Unidos: el
funcionalismo.
Entre ellos, el de mayor importancia fue The Reflex Are Concept in Psychology [El concepto de arco
reflejo en psicologa], de 1 896. En l criticaba la idea asociacionista tradicional del arco reflejo (E Idea
R), que segn Dewey divida artificialmente la conducta en partes inconexas. l no negaba la existencia
de los estmulos, las sensaciones (ideas) y las respuestas, pero no admita que fueran acontecimientos sepa
rados, como tres cuentas distintas en un collar. Por el contrario, Dewey consideraba que los estmulos, las
ideas y las respuestas eran divisiones de trabajo dentro de una coordinacin general de la accin en el pro
ceso de adaptacin del organismo a su entorno.
Al desarrollar su propia teora motora de la conciencia, Dewey consider la sensacin no como el re
gistro pasivo de una impresin, sino como una conducta que interacta de forma dinmica con otras con
ductas que tienen lugar al mismo tiempo. As, el sonido producido por el chasquido de una rama tiene un
solo significado para el soldado que aguarda con inquietud entrar en combate y ocupa totalmente su con
ciencia, mientras que para un excursionista que pasea por el bosque su significado es muy distinto, y es muy
probable que ni siquiera se percate de l.
En este punto Dewey adopt una postura cuya significacin no resultaba patente a primera vista debi
do a su prosa seca y abstracta. Siguiendo a Wundt y a James las diferencias de la experiencia provocada por
el chasquido de la rama se podran atribuir a una focalizacin voluntaria de la atencin. El soldado est es
cuchando activamente en espera de indicios de la aproximacin del enemigo, mientras que el excursionista
est atendiendo al canto de los pjaros. Sin embargo, la teora motora de Dewey segua a Hume al prescin
dir del yo y segua a Mnsterberg al prescindir de la voluntad. Es la conducta en curso, afirmaba Dewey, la
que otorga a la sensacin su significacin e incluso la que determina que un estmulo llegue siquiera a con
vertirse en sensacin. Un estmulo, por tanto, cuenta como sensacin y adquiere valor nicamente si est re
lacionado con la conducta en curso.
James haba propuesto un enfoque cerebralista de la mente, pero no haba extrado todas las implica
ciones de tal perspectiva. Dewey observ que, a menudo, la conducta se dispara sola, sin que produzca sen
saciones ni ideas en ningn sentido relevante de la palabra. nicamente cuando la conducta tiene que coor
dinarse con la realidad de alguna forma nueva (es decir, cuando tiene que adaptarse) es cuando aparecen la
sensacin y la emocin. La conducta del excursionista no necesita adaptarse al chasquido de la rama, y su
paseo prosigue sin interrupcin. El soldado, en cambio, necesita coordinar urgentemente su conducta con
el chasquido de la rama, y as es cmo este sonido ocupa toda su conciencia. Es ms, segn Dewey el soldado

CAPTULO 10

La conspiracin del naturalismo

317

siente emociones, miedo, aprehensin e incluso quiz clera ante a s u enemigo nicamente porque s u con
ducta est en jaque: sus emociones surgen por retroal imentacin a partir de sus frustradas tendencias a la
accin. Dewey afirmaba que la emocin es un sntoma de conflicto entre distintas disposiciones a la accin:
en el caso del soldado, entre luchar y huir. As, segn Dewey, si el soldado pudiese hacer cualquiera de es
tas dos cosas inmediatamente y sin reservas, no sentira emocin alguna.
La formulacin de Dewey de la teora motora de la conciencia tendra una importancia esencial en la
psicologa estadounidense posterior. En 1 943 su artculo sobre el arco reflejo fue elegido como uno de los
ms importantes de la historia del Psychological Review. Dewey demostr que la psicologa poda prescin
dir del yo central provisto de voluntad propio del idealismo, que ya haba sido atenuado por James. En lu
gar de asignar el control de la percepcin y la decisin a un yo trascendental inaccesible, se hizo posible ex
plicarlos en trminos de conductas adaptativas coordinadas y en constante cambio. As, escuchar era un tipo
de conducta, prestar atencin otro, y responder un tercero. Todos estaban coordinados hacia un solo objeti
vo, la supervivencia, en una fluida y permanente corriente de conducta siempre en movimiento, igual que
la vida diaria de los norteamericanos de la poca. Las ideas de Dewey se convirtieron en los tpicos del fun
cionalismo. En trminos ms generales, Dewey comenz a desarrollar en estos escritos la concepcin pro
gresista mencionada ms arriba de que el yo no exista en la naturaleza, sino que era una construccin so
cial.

DE LA FILOSOFA A LA BIOLOGA: LA PSICOLOGA

FUNCIONAL (1896-1910)
Los experimentos se vuelven funcionales
La psicologa tradicional de la conciencia, a la vez que investigaba procesos mentales como la apercepcin,
mantuvo el nfasis en los contenidos conscientes como objeto de la psicologa. Su novedad fundamental con
sisti en someter la conciencia al control experimental para ponerla al alcance de la ciencia, aunque, como
vimos en el captulo anterior, William James haba desviado el inters de la psicologa estadounidense de
los contenidos a los procesos en sus Principios de Psicologa. Tal y como James vea la mente, los conte
nidos mentales eran algo evanescente y fugaz, visto y no visto; lo que s permaneca eran las funciones men
tales, especialmente la funcin de elegir. El nuevo nfasis de James se vio reforzado por la situacin norte
americana de la ltima dcada del siglo XIX, en que las verdades de siempre eran sustituidas por otras nuevas
y las escenas conocidas reemplazadas por otras desconocidas. Lo nico que permaneca constante era el pro
ceso de adaptacin a lo nuevo.
El desarrollo de la teora motora de la conciencia continu el proceso de depreciacin de los conteni
dos mentales y, en consecuencia, del mtodo empleado para acceder a ellos, la introspeccin. De acuerdo
con la teora motora, la conciencia contena sensaciones del mundo exterior y de la actividad motora, pero
tena un papel insignificante en la produccin de la conducta, si es que tena alguno. Aunque por supuesto
se poda seguir haciendo introspeccin y dando cuenta a travs de ella de los contenidos conscientes, como
Mnsterberg continu haciendo en su laboratorio, poda verse fcilmente que era algo intil e incluso irres
ponsable. Los psiclogos estadounidenses estaban de acuerdo con James en que lo que necesitaban era una
psicologa que superase la prueba pragmtica mostrando su efectividad; desbordados por los cambios, ne
cesitaban una psicologa que los ayudase a hacer frente al mundo moderno que estaba surgiendo. La in
trospeccin slo revelaba lo que era; lo que se necesitaba era prepararse para lo que iba a ser. James, Mns
terberg y Dewey, al desviar su atencin desde los contenidos a los procesos adaptativos, estaban allanando
el camino a la nueva psicologa funcional.
Al mismo tiempo, los psiclogos experimentales desviaron el objetivo de sus investigaciones desde los
estudios introspectivos del contenido de la conciencia a las determinaciones objetivas de la correlacin en
tre estmulos y respuestas. Para Wundt el mtodo experimental tena dos facetas: un estmulo normalizado
y controlado, y un sujeto al que se presentaba dicho estmulo y que responda de una determinada manera

318

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

informando al mismo tiempo de los contenidos de su experiencia. A Wundt, como mentalista que era, le in
teresaba la experiencia producida por unas condiciones experimentales concretas, y utilizaba los resultados
objetivos como indicios de los procesos que producan los contenidos conscientes. Sin embargo, los psic
logos estadounidenses desviaron el nfasis desde la experiencia consciente al modo en que las condiciones
estimulares determinaban las respuestas.
A modo de ejemplo, tomemos un experimento en el que se estudiaba cmo localizaban las personas
un objeto en el espacio a partir de un sonido (Angell, 1 903a). En este experimento un observador con los
ojos vendados (uno de ellos, registrado como JBW, era probablemente John B. Watson, fundador del con
ductismo) estaba sentado en una silla situada en el centro de un aparato que poda emitir un sonido desde
cualquier lugar en torno al observador. Tras fijar el generador de sonidos en un punto determinado y pro
ducir un tono, el observador tena que sealar el lugar del que crea que proceda. A continuacin tena que
facilitar un informe instrospectivo sobre la experiencia consciente provocada por el sonido; concretamen
te, Watson afirm haber experimentado una imagen mental del aparato que lo rodeaba con el generador de
sonidos situado en el punto que l haba sealado. Ahora bien, se podra entonces centrar uno (como ha
ra un mentalista) en el informe introspectivo como el dato de inters, tratando de describir y explicar este
fragmento de contenido mental. O, por otra parte, se podra centrar la atencin en la precisin de la res
puesta del observador, correlacionando la posicin del generador de sonidos con posicin la sealada por
el sujeto.
En el experimento de Angell, aunque se atenda tanto a los datos objetivos (la correlacin entre la po
sicin del estmulo y la respuesta del sujeto) como a los informes introspectivos, a estos ltimos se les con
ceda una importancia secundaria. Los datos objetivos eran resaltados y tratados detenidamente, mientras
que los introspectivos slo se mencionaban brevemente al final del artculo. La introspeccin iba perdiendo
importancia debido a la influencia de la teora motora de la conciencia, pues la conciencia no desempea
ba funcin causal alguna en la determinacin de la conducta; esta misma actitud influy en los experimen
tos del momento. Desde los comienzos de la psicologa estadounidense, los informes introspectivos prime
ro se separaron de los resultados objetivos, y luego se abreviaron o se eliminaron totalmente a medida que
los observadores pasaban a ser sujetos (Danziger, 1 990).
Para investigar cmo se adapta la conducta a los estmulos los psiclogos estadounidenses pasaron de
estudiar el contenido mental a estudiar las funciones mentales adaptativas. Otro experimento, el de Brian y
Harter ( 1 897), revela que la psicologa americana se estaba volviendo ms funcional tambin en sentido so
cial. Bryan, un psiclogo experimental, y Harter, un antiguo radiotelegrafista de ferrocarriles que haba es
tudiado psicologa, investigaron la adquisicin de habilidades telegrficas por parte de los nuevos radiote
legrafistas ferroviarios. Su informe careca completamente de informes introspectivos y en cambio inclua
representaciones grficas del progreso de los estudiantes a lo largo de meses de prctica. Este estudio, to
talmente objetivo, era socialmente significativo porque Bryan y Harter haban investigado cmo personas
con una funcin importante en la Amrica industrializada aprendan una importante habilidad. A medida
que el ferrocarril se extenda y una las antiguas comunidades rurales aisladas, los radiotelegrafistas se hi
cieron i mprescindibles: llevaban el seguimiento de los trenes, las mercancas que transportaban y el desti
no de unos y otras. En pocas palabras, constituan los vnculos de comunicacin que hacan funcionar todo
el sistema ferroviario. La formacin de los radiotelegrafistas era tan importante que fueron los sindicatos y
la Wabash Railroad quienes encargaron el estudio a Bryan y Harter. Ellos hicieron que la investigacin psi
colgica tuviese relevancia en un tema de verdadero valor social y comercial.
Su estudio es significativo tambin porque anticipaba lo que sera el problema fundamental de la psi
cologa experimental cuarenta aos ms tarde. La psicologa tradicional de la conciencia, el mentalismo, ha
ba i nvestigado fundamentalmente la percepcin y sus funciones correspondientes, puesto que eran ellas las
que generaban contenidos mentales susceptibles de introspeccin. Sin embargo, en la psicologa postdar
winiana de James y sus seguidores la conciencia era importante por lo que haca, es decir, por adaptar el orga
nismo a su entorno. La adaptacin gradual con el tiempo es el aprendizaje: descubrir lo que ocurre en el en
torno y comportarse en consecuencia. Bryan y Harter trazaron curvas del aprendizaje y estudiaron cmo los
radiotelegrafistas novatos se iban adaptando gradualmente a las necesidades de su trabajo. La investigacin

CAPTULO 10

La conspiracin del naturalismo

319

de Bryan y Harter, con su objetivismo, su inters por un problema de utilidad social y su eleccin del apren
dizaje como tema de estudio, era un claro sntoma de lo que estaba por venir. Por lo tanto, no resulta sor
prendente que en 1 943 fuese votado por los principales psiclogos estadounidenses como el estudio expe
rimental ms importante publicado hasta la fecha en el Psychological Review y como uno de los cinco artculos
ms importantes para la disciplina en su totalidad.
En 1 904 el mtodo objetivo, por el cual se correlacionaban las respuestas con los estmulos, era ya
tan importante como el anlisis introspectivo de la conciencia. Cattell, pionero de los psiclogos estadou
nidenses, en un discurso ante el Congreso Internacional de las Artes y las Ciencias, dijo: No estoy del todo
convencido de que la psicologa se deba limitar al estudio de la conciencia como tal, refirindose, claro est,
a la definicin que de ella hicieran James y Wundt. Segn Cattell, su propio trabajo con tests mentales de
pende tan poco de la introspeccin como los trabajos de fsica o zoologa. Aunque la experimentacin y la
introspeccin deban seguir cooperando, no haba duda de que en aquel momento gran parte de la psico
loga exista con independencia de la introspeccin, como lo demostraba el argumento aplastante de los
hechos consumados. Aunque Cattell pareca situar la introspeccin y la medicin objetiva en un mismo ni
vel, resulta evidente por su tono y por su posterior reivindicacin de la psicologa aplicada que el enfoque
conductual y objetivo de la psicologa iba en ascenso.

La definicin de la psicologa funcional


As, pues, tanto en la teora como en la investigacin la psicologa estadounidense estaba alejndose de la
psicologa tradicional de los contenidos de la conciencia para dirigirse hacia una psicologa de la adapta
cin mental, inspirada en las teoras evolucionistas. Resulta interesante que el primero en detectar e identi
ficar esta nueva tendencia no fuese un estadounidense, sino el ms incondicional defensor de una psicolo
ga pura de los contenidos de la conciencia, E. B. Titchener. En sus Postulares of a Structural Psychology
[Los postulados de una psicologa estructural] ( 1 898), Titchener distingui de manera contundente entre di
ferentes tipos de psicologa, y aunque puede que otros no coincidieran con l en cuanto a cul de ellos era
el mejor, su terminologa perdur.
Titchener esboz una amplia analoga genrica entre tres tipos de biologa y tres tipos de psicologa:

Campo de
la biologa

Objeto
de estudio

Morfologa

Estructura

Campo de
la psicologa
Psicologa
experimental

Fisiologa

Funcin

Psicologa
funcional

Ontogenia

Desarrollo

Psicologa
gentica

En biologa, el anatomista --estudioso de l a morfologa- disecciona el cuerpo con cuidado para des
cubrir los rganos que lo componen, revelando as su estructura. Cuando un rgano ha sido aislado y descri
to, le corresponde al fisilogo descubrir su funcin, para qu sirve. Por ltimo, tambin se puede estudiar
cmo evoluciona un rgano en el curso de la embriognesis y del desarrollo posnatal, y cmo apareci el
rgano en el curso de l a evolucin filogentica. Esto es lo que estudia l a biologa gentica.
De igual modo, en psicologa los psiclogos experimentales, que para Titchener eran l mismo y sus
discpulos, diseccionan la conciencia separando sus distintos componentes; esta anatoma de la mente es lo
que define a la psicologa estructural. La fisiologa psicolgica o psicologa funcional se ocupa de estable
cer para qu sirven esas estructuras. El desarrollo de las estructuras y de las funciones mentales es el tema
de estudio de la psicologa gentica, que investiga el curso del desarrollo individual y el filogentico.

320

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

Para Titchener, la psicologa estructural antecede lgicamente a la psicologa funcional, pues slo pue
de determinarse la funcin de las diferentes estructuras mentales cuando stas han sido aisladas y descritas.
Asimismo, Titchener destac el atractivo de la psicologa funcional: de antiguo origen, su anlisis de l a men
te se cea al sentido comn puesto que empleaba conceptos de facultades como memoria, imaginacin>)
y <uicio)), y adems pareca prometer una aplicacin prctica inmediata. Titchener tambin reconoca la cre
ciente influencia de la psicologa funcional, y citaba en este sentido el estudio del arco reflejo de Dewey. A
pesar de todo, haca un llamamiento a los psiclogos para que no se dejasen embaucar por la psicologa fun
cional y se ciesen al trabajo slido y cientfico de la psicologa introspectiva experimental. El artculo de
Titchener supuso el comienzo de una lucha entre el estructuralismo y el funcionalismo por el control de la
psicologa estadounidense. El tercer tipo de psicologa que esboz, la psicologa gentica, acababa de nacer
(Baldwin, 1 895 ; Wozniak, 1 982) y no ofreca perspectivas tericas propias. Sin embargo, como el estudio
del desarrollo se centraba en las operaciones mentales ms que en contenidos introspectivos, y de todos mo
dos no se poda practicar adecuadamente la introspeccin con nios, la psicologa gentica resultaba un alia
do natural del funcionalismo. En cualquier caso, aunque Titchener estableci los trminos de la primera gue
rra estadounidense en el campo de la teora psicolgica, su derrota era inevitable.

De corriente secundaria a corriente principal


En la dcada posterior a los Postulados de Titchener se hizo evidente que otros psiclogos estaban de acuer
do con su anlisis, pero no con sus prioridades. En su discurso presidencial para la A.P.A. en diciembre de
1 900 Joseph Jastrow, que en su da fue colaborador de Peirce, explor Algunas corrientes principales y se
cundarias en psicologa)) (Jastrow, 1 90 1 ). Afirmaba que la psicologa es la ciencia de las funciones men
tales)), no de los contenidos. El enfoque funcional surgi de la evolucin y arroj de inmediato una luz ce
gadora)) sobre aspectos oscuros de la psicologa, largamente dominados por el dogmatismo, los errores y
el descuidm), e insufl nueva vida)) en los resecos huesos)) de la psicologa. Jastrow observaba con acier
to que aunque la investigacin del momento se interesaba por las funciones mentales, stas no constituan
el tema central de los estudios sino que ms bien daban un toque de colon) caracterstico a la psicologa
estadounidense. Jastrow conceba la psicologa funcional como una corriente secundaria de importancia cre
ciente que l personalmente quera impulsar hasta convertirla en la corriente principab) en el desarrollo de
la psicologa. La psicologa funcional, afirmaba Jastrow, es ms universal que la psicologa estructural, pues
acoge de buen grado los temas anteriormente excluidos de la psicologa, como la psicologa comparada, la
psicologa clnica, los tests mentales, el estudio de la persona promedio e incluso la investigacin psquica,
aunque este ltimo tema claramente le inquietaba. Jastrow predijo que la psicologa funcional demostrara
ser ms valiosa para los asuntos prcticos que la psicologa estructural. Por ltimo sealaba, como hemos
sealado tambin nosotros, que todas estas tendencias eran tpicamente estadounidenses, y vaticin con acier
to que el futuro estara en manos de la psicologa funcional, no de la estructural.
Los psiclogos funcionales adoptaron la teora de la conciencia de James y la desarrollaron hacia el com
portamentalismo. Thaddeus Bol ton ( 1 902) escribi: La mente debe ser entendida como un producto de la
conducta, un medio superior y ms directo de adaptar el organismo al entorno)), y H. Heath Bawden ( 1 904)
aadi: La afirmacin ms fundamental que puede hacerse sobre la conciencia es que es accin>). Los con
tenidos conscientes como tales no son muy importantes en la teora funcionalista de la mente, que dice que
la mente es un conjunto de procesos cuyo valor biolgico reside en su capacidad de acudir cuando el orga
nismo del que forma parte se enfrenta a una situacin nueva. No es necesaria cuando los instintos son ade
cuados a los estmulos que hay a mano o cuando los hbitos previamente aprendidos funcionan correctamente.
La conciencia es algo espordico que slo se necesita en ocasiones, y no pasara mucho tiempo sin que
otros psiclogos prescindieran de la mente por completo. Como destac Frank Thilly ( 1 905), la concepcin
funcional de la conciencia arrastraba el defecto fundamental de James. Como casi todo el mundo, James
y los psiclogos funcionales que le siguieron defendieron el paralelismo mente-cuerpo y, sin embargo, ar
gumentaban al mismo tiempo que la conciencia interviene activamente en las actividades del organismo.
Bolton se dio cuenta del problema e intent mantener que, aunque la conciencia no afecta a los procesos

CAPTULO 10

La conspiracin del naturalismo

321

nerviosos, s desempea algn papel en el aprendizaje. sta no era una postura muy cmoda para los psi
clogos funcionales, y pronto seran rescatados -o reemplazados- por los conductistas, ms atrevidos y
dispuestos a extirpar totalmente la conciencia de la psicologa. Al fin y al cabo, si se pueden observar con
tenidos conscientes en la conducta, como mantena Bolton, por qu no hablar nicamente de esta ltima?
Hacia 1 905 los psiclogos de la poca tenan claro que la marea funcional estaba subiendo. Edwanl
Franklin Buchner, que durante algunos aos colabor con el Psychological Bulletin, una publicacin anual
que recoga los avances psicolgicos del ao, advirti da extendida aceptacin y defensa general de la con
cepcin "funcional" de la psicologa en detrimento de la "estructural">>. Como apunt Buchner, la sustitu
cin del sistema antiguo por el nuevo tuvo el efecto negativo de devolver el desarrollo de la disciplina a sus
orgenes, deshaciendo as su progreso acumulado. En el mismo volumen, Felix Arnold formul explcita
mente la gran pregunta>> de los psiclogos de la poca: PARA QU SIRVE [la conciencia]?>>. Arnold
elogi a los funcionalistas por abandonar la vieja concepcin de la percepcin que Bolton haba atacado y
sustituirla por otra que la concibe como un proceso motor. . . que determina las reacciones en cadena hacia
un objeto>> (Arnold, 1 905) .
Ese mismo ao Mary Calkins ( 1 863- 1 930) aprovech l a oportunidad de s u discurso presidencial d e l a A.P.A.
para proponer su psicologa del yo como modo de reconciliar las psicologas estructural y funcional. Si se en
tiende la psicologa como el estudio de un yo psicolgico real que posee tanto contenidos conscientes como
funciones mentales, cada uno de los dos enfoques podra ser entendido como un componente del conjunto de
la escena psicolgica. Aunque a lo largo de su vida Calkins defendi agresivamente su psicologa del yo en
todos los foros posibles, no parece que consiguiera muchos seguidores. Ya era demasiado tarde para una re
conciliacin. En 1 907, B uchner escribi que en 1 906 la perspectiva funcional pareca haber ganado casi por
completo, tanto que los trminos ms "antiguos" (y casi consagrados)>> de la psicologa estaban a punto de
desaparecer. Buchner esperaba la creacin de un nuevo vocabulario psicolgico para el nuevo siglo XX>>.
El funcionalista principal fue James Rowland Angell ( 1 869- 1 949), que haba estudiado con John De
wey en sus aos de universidad. En 1 904 Angell public un libro de texto introductorio titulado Psychology
[Psicologa], escrito desde el punto de vista funcional. Para Angell la psicologa funcional era ms impor
tante que la estructural. A diferencia de los rganos corporales, los pretendidos elementos mentales de los
estructuralistas no eran objetos permanentes y duraderos, sino que existan nicamente en el momento de
la percepcin. Es decir, las funciones producen las estructuras (al contrario que en biologa, donde un de
terminado rgano desempea una funcin caracterstica que no existira sin l). Angell tambin afirmaba que
la psicologa estructural no tena valor social ni relevancia biolgica alguna. El estructuralismo estudiaba la
conciencia separada de las condiciones vitales, y por tanto no poda ofrecer ninguna informacin til acer
ca de cmo funciona la mente en el mundo real. Es ms, el reduccionismo estructuralista converta la con
ciencia en un epifenlfl.eno irrelevante. Por el contrario, la psicologa funcional pone de manifiesto que la
conciencia es un agente eficiente en promover las actividades vitales del organismo>>, es decir, algo biol
gicamente til y compatible con el sentido comn, segn el propio Titchener haba dicho.
En su discurso presidencial de la A.P.A. de 1 906, The Province of Functional Psychology>> [La pro
vincia de la psicologa funcional], Angell ( 1 907) responda directamente a Los postulados de la psicolo
ga estructural de Titchener. Su discurso marc un hito en el camino hacia el comportamentalismo. Al co
mienzo, Angell reconoca que la psicologa funcional era poco ms que un programa>> y una protesta>> contra
la esterilidad de la psicologa estructural. Pero a continuacin sugera que la psicologa estructural era una
aberracin histrica, un breve parntesis filosfico en el desarrollo de las teoras cientficas y biolgicas de
la mente. La psicologa funcional slo resultaba novedosa al compararla con las psicologas introspectivas
de los contenidos de la conciencia de los primeros laboratorios alemanes. De hecho, la psicologa funcional
era la verdadera heredera de la psicologa del pasado, fruto de una vieja genealoga que se remonta a Aris
tteles y pasa por Spencer, Darwin y el pragmatismo.
Angell repeta la conocida distincin: la psicologa estructural se ocupaba de los contenidos mentales,
mientras que el funcionalismo se ocupaba de las operaciones mentales. El funcionalismo estudia los pro
cesos mentales tal como se dan en la vida real de un organismo; el estructuralismo estudia cmo aparece
la mente en un mero anlisis postmortem>>. Con este fin, las investigaciones modernas . . . prescinden de la

322

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

forma directa habitual de introspeccin y se preocupan . . . de determinar qu es lo que verdaderamente se hace


y en qu condiciones se hace (Angell 1907). En este punto, Angell reconoca la tendencia que ya veamos
tanto en sus propias investigaciones como en las de otros, y defina el punto de vista de la experimentacin
conductual. Justificaba el nfasis en estas nuevas investigaciones afirmando acertadamente que, al contra
rio que los rganos diseccionados por el anatomista, los contenidos mentales son evanescentes y fugaces.
Lo que perdura en el tiempo son las funciones mentales: los contenidos vienen y van, pero la atencin, la
memoria o el juicio (las facultades mentales de la antigua psicologa rehabilitadas) permanecen.
Segn Angell, la psicologa funcional tambin traa consigo un cambio en las relaciones instituciona
les de la psicologa. La psicologa estructural sala de la filosofa, y segua muy prxima a ella. Por el con
trario, la psicologa funcional acerca al psiclogo y al bilogo, puesto que ambos estudian la totalidad
de las actividades orgnicas de un organismo, aunque el psiclogo se concentra en la funcin adapta
dora de la conciencia. La alianza de Angell con la biologa no era la de Wundt. ste, siguiendo el viejo ca
mino predarwinista a travs de la fisiologa, vinculaba el estudio de la mente al estudio del cerebro. Angell,
influido ms directamente por Darwin de lo que James mismo haba estado nunca, vinculaba el estudio de
la mente a la biologa evolucionista, no a la neurofisiologa. La idea clave para los funcionalistas era con
cebir la conciencia como un rgano que sirve a los intereses adaptativos de su poseedor; las operaciones de
la conciencia en el plano de los mecanismos cerebrales eran menos importantes que su actuacin en el pla
no de la conducta adaptativa.
Esta nueva orientacin biolgica, segn aseguraba Angell, tambin prometa ventajas prcticas. <<La pe
dagoga y la higiene mental. . . esperan el impulso y el consejo orientador de la psicologa funcional. La psi
cologa animal, el movimiento <<ms prometedor de nuestra generacin, se ve rejuvenecida en esta nueva orien
tacin, pues se est volviendo <<experimental... donde ello es posible y <<prudentemente... no antropomrfica,
tendencias que estudiaremos en el prximo captulo. La psicologa gentica, que Titchener apenas mencion,
y la patolgica, que olvid por completo, tambin recibiran inspiracin de la perspectiva funcional.
Angell refrend la teora expuesta por Bawden de que la conciencia <<sobreviene en determinadas oca
siones de la vida de un organismo, describiendo la teora de la adaptacin como <<la postura aceptada hoy
en da por todos los psiclogos de renombre . Pero fue ms lejos que Bawden o Bol ton al proclamar que la
conciencia <<no es una caracterstica indispensable del proceso de acomodacin>>. Aunque en una nota a pie
de pgina segua manteniendo que la acomodacin a <<la novedad es <<el mbito de actividad consciente,
al sugerir que puede producirse aprendizaje sin necesidad de intervencin consciente alguna haba dado un
paso ms hacia el comportamentalismo.
La psicologa funcional era <<funcional en tres sentidos. En primer lugar, consideraba que la mente te
na una funcin biolgica inequvoca seleccionada por la evolucin darwiniana: adapta su organismo a las
circunstancias novedosas. En segundo lugar, describa la conciencia como resultado ella misma del funcio
namiento fisiolgico del organismo: desde este punto de vista, la propia mente es una funcin biolgica. En
tercer lugar, la psicologa funcional prometa ser de utilidad social, mejorando la educacin, la higiene men
tal y los estados patolgicos: la psicologa se har funcional para la vida del siglo xx. En 1 906 Angell fue
el punto de inflexin en el desarrollo de la psicologa moderna. S u constante preocupacin por la concien
cia, se interpretase como se interpretase, segua vinculando la psicologa funcional con el mentalismo del
pasado, pero al mismo tiempo su nfasis en la biologa, la adaptacin y la psicologa aplicada identificar
an la psicologa funcional como un <<nuevo viejo movimiento cuyo lugar pasara un da a ser ocupado por
<<un sucesor ms capaz.
As, hacia 1907 la psicologa funcional haba desbancado ampliamente a la psicologa estructural como
tendencia dominante. Sin embargo, nunca fue ms que un programa y una protesta. No era suficientemen
te consistente para sobrevivir, pues se aferraba a la definicin de psicologa como estudio de la conciencia,
mientras que al mismo tiempo desarrollaba teoras de la percepcin y el aprendizaje en las cuales la con
ciencia se converta en un concepto cada vez menos necesario para la psicologa cientfica. La teora fun
cional encamaba claramente las fuerzas h istricas del momento, dirigiendo la psicologa hacia el estudio de
la conducta y contribuyendo a que los psiclogos modificasen su concepcin fundamental de la profesin,
sin apenas ser conscientes de estar haciendo algo extraordinario.

CAPTULO 10

La conspiracin del naturalismo

323

La psicologa funcional en Europa


Aunque fue en Estados Unidos donde la psicologa funcional adquiri ms peso, tambin surgieron en Eu
ropa psicologas que se podran identificar con el funcionalismo. La psicologa de Brentano fue frecuente
mente asimilada a la perspectiva funcional, pues reciba el nombre de psicologa del acto. Del mismo modo,
la escuela de Wurzburgo se puede denominar funcional por su inters en los procesos mentales y sus in
vestigaciones sobre ellos, y por su descubrimiento del pensamiento sin contenido (sin imgenes).
James Ward (1 843-1925)

En Gran Bretaa, cuna del evolucionismo moderno, la psicologa funcional encontr a su William Ja
mes en James Ward, llamado en ocasiones padre de la psicologa britnica moderna (Turner, 1 974). Du
rante algn tiempo fue ministro de la iglesia, pero tras una crisis de fe se volvi primero hacia la fisiologa,
luego hacia la psicologa y finalmente hacia la filosofa, tal y como haba hecho James. Su influencia en la
psicologa britnica proviene de la voz sobre psicologa>> que escribi en la novena edicin de la Encyclo
pedia Britannica en 1 886. Era el primer artculo sobre este trmino que apareca en la Encyclopedia, y Ward
lo convirti ms adelante en un libro de texto. Se estableci en l a universidad de Cambridge, donde trabaj
intensamente para establecer un laboratorio psicolgico.
Al igual que James, Ward rechaz el anlisis atomista del continuo de la conciencia. En lugar de un
atomismo sensualista, Ward defenda una concepcin funcional de la conciencia, del cerebro y de la totali
dad del organismo. Ward escribi ( 1 904, p. 6 1 5) : Desde un punto de vista funcional, el organismo es un
todo continuo de principio a fin . . . Cuando se aborda la complejidad creciente de la vida psquica como si
se tratase de qumica mental slo se est haciendo parodia>>. Para Ward, la percepcin no era la recepcin
pasiva de sensaciones, sino la aprehensin activa del entorno. En un pasaje bastante jamesiano, Ward escri
bi que la esencia de la realidad subjetiva no es la mera receptividad, sino la actividad creativa o selecti
va>> (p. 6 1 5). Adopt un tono un tanto darwinista al afirmar ( 1 920, p. 607): As, desde un punto de vista
psicolgico, afirmamos que la nica funcin de la percepcin e inteleccin consiste . . . en guiar la accin y
estar al servicio de la volicin; en trminos ms generales, promover la conservacin y la mejora del orga
nismo>>.
Ward expuso el mismo tipo de psicologa pragmtica, o funcional, que James. Para ambos la concien
cia era una entidad activa y selectiva que adapta el organismo al entorno y sirve as a la lucha por la super
vivencia. Ward se pareca a James en otro aspecto ms: su preocupacin, caracterstica del fin de siglo, por
defender la religin frente a la creciente presencia del naturalismo huxleyano. Ward dedic sus ltimos gran
des trabajos a la refutacin del naturalismo y a la defensa del cristianismo.
La influencia de Ward dur muchos aos en la psicologa inglesa. Gran Bretaa conserv una psico
loga funcionalista que sirvi de gua para la psicologa cognitiva posterior. Asimismo, pervivi el antiato
mismo de Ward, que fue rescatado ms tarde por los antiasociacionistas posteriores. El psiclogo de Cam
bridge Frederik Barlett ( 1 887- 1 969), por ejemplo, rechaz explcitamente el intento de estudiar la memoria
como la adquisicin de bitS>> discretos de informacin tales como las slabas sin sentido que se empleaban
en la mayora de los experimentos de memoria. Por el contrario, Barlett estudiaba la memoria a partir de
frases tomadas de la vida cotidiana. Argumentaba que la prosa no es un conjunto de ideas simples, sino la
representacin de un significado ms amplio, que denomin esquema (Leahey & Harris, 2002). B arlett
( 1 93211 967) mostr, por ejemplo, que las distintas culturas cuentan con diferentes esquemas para organizar
sus experiencias y que, en consecuencia, el modo en que los miembros de una cultura recuerdan los relatos
de otra cultura diferente est siempre sujeto a distorsiones sistemticas.
Hermann Ebbinghaus (1850-1909)

Mayor fue la influencia inmediata en psicologa del estudio de Hermann Ebbinghaus sobre la memo
ria. Ebbinghaus era un joven doctor en filosofa no vinculado a ninguna universidad cuando dio con una
copia del libro de Fechner Elementos de psicofsica en una l ibrera de segunda mano. Ebbinghaus se que
d admirado de la precisin cientfica del trabajo de Fechner sobe la percepcin, y se decidi a abordar lo;;

324

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

procesos mentales superiores que Wundt haba excluido de la metodologa experimental. En 1 879, utili
zndose a s mismo como el nico sujeto de su investigacin, Ebbinghaus se dispuso a demostrar que al
gunos procesos superiores tiles se podan estudiar de forma experimental, algo que Wundt admitira ms
adelante ( 1 907) . El resultado de dicha investigacin fue su trabajo Sobre la memoria de 1 885, saludado in
cluso por Wundt como una contribucin de primer orden a la psicologa, que adems le facilit la obten
cin de una ctedra en la prestigiosa Universidad de Berln.
Sobre la memoria constitua un programa de investigacin que, por fuerza, slo poda aplicarse a pe
quea escala, pero que estaba muy bien diseado. Ebbinghaus decidi investigar la formacin de asociaciones
mediante el aprendizaje de series de slabas sin sentido, combinaciones sin significado de tres letras que l
mismo invent con este fin. Ebbinghaus revel el tinte funcionalista de su pensamiento al elegir la memo
rizacin de slabas sin sentido precisamente porque carecen de significado, para que la igualdad de su con
tenido no influyera diferencialmente en el proceso de aprendizaje. Pretenda aislar y estudiar la memoria como
!a funcin pura del aprendizaje, haciendo abstraccin de cualquier efecto que pudiera producir el contenido
del mismo.
Ebbinghaus fue siempre un pensador ms eclctico que sistemtico, y su influencia se debe a su tra
bajo sobre la memoria ms que a ningn sistema terico. Eso s, esta influencia fue amplia. En Alemania,
G. E. Mller y sus colaboradores llevaron a cabo estudios sobre la memoria, y sus distinciones, nuevos pro
cedimientos y teoras pueden considerarse precursores de la psicologa cognitiva moderna. En Estados Uni
dos, James alab el trabajo de Ebbinghaus en sus Principios de psicologa, y en 1 896 Mary Calkins pro
fundiz en el mtodo de aprendizaje de series de Ebbinghaus mediante un procedimiento de pares asociados
en el cual el sujeto aprenda pares concretos de palabras o de slabas sin sentido. El libro Sobre la Memoria
de Ebbinghaus prefigura el estilo de la psicologa del siglo xx: su tema era el aprendizaje, el favorito de los
psiclogos funcionalistas, conductistas y cognitivos. Su contenido terico era mnimo, y en cambio abun
daban los hechos y la bsqueda de los efectos sistemticos sobre la conducta producidos por las variables
independientes, como por ejemplo la longitud de las series. Ebbinghaus se esforz en cuantificar sus datos
y en aplicar mtodos estadsticos. En resumen, Ebbinghaus prefigur la psicologa moderna, orientada ha
cia la investigacin, eclctica, emprica y aterica.

NUEVOS DESARROLLOS DE LA PSICOLOGA ANIMAL ( 1898-1909)


La psicologa animal, tal y como la iniciara Romanes, empleaba dos mtodos: e l mtodo anecdtico para
recopilar los datos y el mtodo inferencia! para interpretarlos. Aunque ambos haban sido cuestionados, de
batidos y defendidos desde sus orgenes, fueron especialmente los psiclogos estadounidenses de finales del
siglo XIX y principios del xx quienes los sometieron a un examen y una crtica ms profundos. La ancdo
ta fue sustituida por el experimento, especialmente a travs de las tcnicas de E. L. Thorndike e l. P. Pavlov.

De la ancdota al experimento
Desde 1 898 la psicologa animal vivi un incremento en las actividades que llevaba a cabo y en el inters
que suscitaba. Pero en los nuevos laboratorios de psicologa animal ias ancdotas y los informales experi
mentos naturalistas fueron siendo sustituidos por la experimentacin rigurosa a medida que los psiclogos
investigaban la conducta de especies que iban desde los protozoos hasta los simios. El objetivo de la psi
cologa animal, como el de la psicologa en general, era producir una ciencia natural, y los jvenes que se
movan en este campo no consideraban que las amables ancdotas fuesen el camino adecuado hacia la cien
cia. Como escribi E. L. Thorndike ( 1 898) : La salvacin no proviene de esa fuente. Aunque eran mu
chos los psiclogos que experimentaban en el mbito de la conducta y la mente animales, dos programas
de investigacin merecen special atencin porque sus mtodos pervivieron en el tiempo y sus concepcio
nes tericas abarcaron la totalidad de la psicologa. Estos programas surgieron prcticamente al mismo tiem
po, pero en circunstancias y lugares muy distintos: uno en el stano de William James en Cambridge (Mas
sachusetts), donde un joven posgraduado empleaba como ayudantes de laboratorio a los hijos de su mentor,

CAPTULO 10

La conspiracin del naturalismo

325

y el otro en los sofisticados laboratorios de un distinguido fisilogo ruso que ya estaba encaminado hacia
el Premio Nobel.
El conexionismo de Edward Lee Thorndike (1874-1949)

Thorndike empez a interesarse por la psicologa cuando ley el libro Principios de psicologa de Ja
mes para un concurso de debate en la Wesleyan University (Connecticut). Cuando Thomdike ingres en Har
vard para licenciarse, se matricul con gran entusiasmo en las clases de James. Su primer inters fue el es
tudio de los nios y la pedagoga, pero como no era posible conseguir sujetos experimentales infantiles se
dedic al estudio del aprendizaje en los animales. Como Thorndike no consigui que Harvard le cediese un
espacio oficial de trabajo dentro de su recinto, James le cedi uno en su stano. Antes de que Thorndike hu
biera acabado su trabajo en Harvard, Cattell le invit a mudarse a Columbia, donde completara su investi
gacin sobre el aprendizaje animal antes de volver a dedicarse a la psicologa de la educacin, esta vez para
el resto de su carrera profesional. El legado de Thorndike ms importante para la psicologa es su enfoque
terico y metodolgico del aprendizaje animal y su formulacin de una psicologa del tipo estmulo-respuesta
(E-R) que denomin conexionismo.
Las investigaciones de Thorndike con animales fueron resumidas en 1 9 1 1 en el volumen Animal Inte
lligence [La inteligencia animal], que inclua su tesis doctoral, titulada Animal Intelligence: An Experimental
Study of the Associative Processes in Animals [La inteligencia animal. Un estudio experimental de los pro
cesos asociativos en los animales] , publicada originalmente en 1 898. En la introduccin, Thorndike
( 1 9 1 1 1 1965, p. 22) defina el problema habitual de la psicologa animal: rastrear el desarrollo de la vida
mental a lo largo del rbol tilogentico, especialmente para conocer los orgenes de las facultades humanas.
Sin embargo, Thorndike menospreciaba toda la psicologa animal anterior porque se basaba en el mtodo
anecdtico. Afirmaba que este mtodo sobrestimaba la inteligencia animal al informar de las actuaciones
atpicas de los animales. Por ello, instaba a sustituir las ancdotas por experimentos para poner orden en un
maremgnum de observaciones contradictorias acerca de la denominada inteligencia animal. El objetivo de
Thorndike era comprobar mediante la experimentacin si los animales utilizan la mente en condiciones
controladas y repetibles.
Thorndike introdujo un gato joven en una caja problema, de las que dise varios modelos que el
gato deba abrir de forma diferente, siendo premiado con un trozo de salmn cuando lo consegua. Esta dis
posicin es un ejemplo de lo que ms adelante se denominara condicionamiento instrumental: un animal
responde de una determinada manera, y si sta es recompensada (en el caso de Thorndike con la liberacin
y la comida), la respuesta se aprender. Si la respuesta no es recompensada, desaparecer gradualmente.
Los resultados de Thorndike le hicieron abandonar la antigua teora de que los animales razonan,
sostenida por los psiclogos del mtodo anecdtico. Los animales, afirmaba Thorndike, aprenden nica
y exclusivamente por ensayo y error, recompensa y castigo. En un pasaje que anticipaba el futuro, Thorn
dike escribi que los animales carecen de ideas que asociar. Hay asociacin, pero no de ideas. Thorndike

Edward Lee Thorndike. alumno de William James. descubri el condicionamiento instrumental y formul
Ley del Efecto.

e:

326

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

escribi ( 1 9 1 1 / 1 965, p. 98): La parte efectiva de la asociacin [es] un vnculo directo entre la situacin y
el impulso.
Los burlones comentarios de Thorndike sobre la psicologa animal tradicional iba en la misma lnea
de una campaa ms amplia que llevaban a cabo los cientficos estadounidenses contra la concepcin sen
timental que se tena de los animales, que era muy popular en el pas por aquel entonces. Libros y revis
tas estaban repletos de relatos anecdticos sobre animales a los que se atribuan niveles humanos de inte
ligencia. Por ejemplo, el escritor de temas de naturaleza William J. Long describa a los animales como si
fueran mdicos: Cuando una bala destroza la pata de un mapache, ste se la amputar rpidamente y se
lavar el mun con agua corriente, en parte para rebajar la inflamacin, y en parte, sin duda alguna, para
dejarlo perfectamente limpio (citado por Lutts, 1 990, p. 74). Cientficos como John Burroughs conside
raban estas historias como fantasas que cruzaban la frontera entre la realidad y la ficcin, y les preo
cupaba que semejantes relatos indujesen a los lectores a cruzarla tambin, produciendo una especie de
hechizo sobre ellos que les impida darse cuenta de que han ingresado en el pas de la fantasa (citado por
Lutts, 1990, p. 79).
El desprecio de Thorndike hacia la psicologa animal tradicional no se libr de duras crticas. Wesley
Milis ( 1 847- 1 9 1 5), un curtido psiclogo animal estadounidense, atac a Thorndike por haber barrido de un
plumazo el edificio de la psicologa comparada casi en su totalidad y por considerar a los psiclogos ani
males tradicionales como imbciles. Al igual que los escritores de temas naturales criticados por Burroughs
(Lutts, 1 990), Mills defenda la psicologa del mtodo anecdtico afirmando que slo se poda investigar ade
cuadamente a los animales en su entorno natural, y no en los confines artificiales del laboratorio. Refirin
dose explcitamente a los estudios de Thorndike, Milis escriba con sarcasmo: Thorndike introduca gatos
en jaulas de slo 20 x 15 x 1 2 pulgadas y esperaba que actuasen con naturalidad. Introduzcan a un ser hu
mano vivo en un atad, entirrenle en contra de su voluntad e intenten deducir su psicologa normal a par
tir de su conducta)) (Milis, 1 899, p. 266).
Sin embargo, en 1 904 Milis tuvo que aceptar la importancia de la escuela de laboratorio)) encabeza
da por Thorndike, el principal agnstico de esta escuela)), que negaba que los animales razonasen, plani
ficasen o imitasen. A pesar de todo Milis, y ms tarde Wolfgang Kohler, sostenan que los animales pare
can no razonar en el laboratorio porque sus circunstancias no se lo permitan, no porque fuesen naturalmente
incapaces de pensar. Kohler ( 1 925) afirm que la construccin de las cajas problema de Thorndike obliga
ba a los animales a actuar a ciegas, mediante ensayo y error. Como los animales enj aulados no podan ver
cmo funcionaba el mecanismo de escape, sencillamente no podan razonar acerca de cmo salir de las jau
las. Los pobres animales de Thorndike, sin la informacin necesaria, tenan que recurrir a la estrategia pri
mitiva del ensayo y el error. Es el mtodo, como afirmara Flourens de su tcnica de la ablacin, lo que pro
duce los resultados. El mtodo de Thomdike slo permita la realizacin de ensayos y errores aleatorios, as
que eso es lo que obtena. Kohler deca que la afirmacin de Thorndike de que todo lo que es capaz de ha
cer un animal era un mero fruto de la asociacin estaba totalmente injustificada.
A pesar de ello, Thorndike desarroll su teora radicalmente simplificada del aprendizaje para abarcar
tanto a humanos como animales. Sostena que su mtodo objetivo era extrapolable a los seres humanos, pues
to que se pueden estudiar los estados mentales como formas de conducta. Critic a los estructuralistas por
fabricar una imagen artificial de la conciencia humana. En la lnea de las demandas progresistas de control
social cientfico, Thomdike ( 1 9 1 1 1 1 965, p. 1 5 ) argument que la finalidad de la psicologa debea ser el con
trol de la conducta: No puede darse ninguna garanta moral en el estudio de la naturaleza del hombre a me
nos que dicho estudio nos sirva para controlar sus actos)). Y concluy augurando que la psicologa se con
vertira en el estudio de la conducta.
Thorndike propuso dos leyes de la conducta humana y animal. La primera era la ley del efecto
( 1 9 1 1 / 1 965, p. 244): De varias respuestas emitidas ante una misma situacin, aquellas que vayan acom
paadas o inmediatamente seguidas de satisfaccin para el animal sern las que, en igualdad de todas las
dems condiciones, se conectarn ms firmemente a esa situacin, de modo que cuando sta vuelva a dar
se existir una mayor probabilidad de que [dichas respuestas] reaparezcam). Por otra parte, el castigo redu
ce la fuerza de la conexin. Es ms, cuanto mayores sean la recompensa o el castigo, ms variar la fuerza

CAPTULO 10

La conspiracin del naturalismo

327

de la conexin. Posteriormente Thorndike eliminara de la ley del efecto todo lo relativo al castigo, y man
tendra nicamente lo relativo a la recompensa. La ley del efecto se convirti en la ley fundamental del con
dicionamiento instrumental, aceptada de un modo u otro por la mayora de los tericos del aprendizaje. La
segunda ley de Thorndike es la ley del ejercicio (p. 244): Cualquier respuesta ante una situacin estar, en
igualdad de todas las dems condiciones, ms firmemente conectada a esa situacin en proporcin al n
mero de veces que haya estado conectada a ella, as como en proporcin a la intensidad y duracin medias
de las conexiones.
Thorndike sostena que estas leyes podan explicar toda conducta, por compleja que fuera: sera posi
ble reducir los procesos de abstraccin, asociacin por semejanza y pensamiento selectivo a simples con
secuencias secundarias de las leyes del ejercicio y del efecto ( 1 9 1 1 1 1965, p. 263). Al igual que Skinner en
1 957 (vase el Captulo 1 1 ), Thorndike analiz el lenguaje como un conjunto de respuestas vocales apren
didas debido a que los padres recompensan determinadas vocalizaciones de los nios, y otras no. Las re
compensadas se adquieren, y las no recompensadas se desaprenden, de acuerdo con la ley del efecto.
Thorndike aplic su conexionismo a la conducta humana en Human Learning [El aprendizaje huma
no] ( 1 929/ 1 968), una serie de conferencias pronunciadas en Cornell en 1 928 y 1 929. Thorndike presentaba
una elaborada psicologa del tipo Estmulo-Respuesta segn la cual muchos estmulos se conectan a muchas
respuestas en jerarquas de asociaciones de E-R. Thorndike afirm que a cada conexin E-R se le poda asig
nar una probabilidad de que el estmulo provocara la respuesta. Por ejemplo, la probabilidad de que la co
mida provoque salivacin es cercana a 1 ,00, mientras que la probabilidad de que un sonido provoque la sa
livacin antes del condicionamiento es cercana a O. El aprendizaje consiste en el aumento de las probabilidades
de conexin E-R, y el olvido consiste en su disminucin. Igual que el aprendizaje animal es automtico, es
decir, no est mediado por la conciencia de la contingencia entre la respuesta y la recompensa, Thorndike
sostena que el aprendizaje humano es tambin inconsciente. Una persona puede aprender una respuesta ope
rante sin ser consciente de ello. Al igual que hizo con los animales, Thomdike redujo el razonamiento hu
mano a automatismo y hbito. Thorndike respald la promesa de una utopa cientfica basada en la euge
nesia y en la educacin organizada cientficamente.
Pese a las importantes afirmaciones que realiz en favor de su conexionismo, Thorndike reconoci un
problema que perseguira ms tarde al conductismo y que sigue teniendo cualquier psicologa naturalista (va
se el Captulo 1 ). El problema es explicar la conducta humana sin hacer referencia al significado. Los ani
males nicamente responden a estmulos en funcin de sus caractersticas fsicas, como por ejemplo su for
ma. De este modo, se puede entrenar a un animal para que responda de una determinada manera ante el
estmulo casa y de otra ante el estmulo cosa, pero resulta inverosmil sugerir que el animal sea capaz
alguna vez de comprender el significado de estas palabras. Del mismo modo, uno puede ser entrenado me
diante recompensas para responder de una determinada manera ante dos ideogramas chinos distintos sin lle
gar a conocer nunca su significado. El significado reside en la mente humana y est arraigado en la vida so
cial humana, algo que no tiene equivalente entre los animales: ello supone un importante obstculo a la hora
de extrapolar a los seres humanos cualquier teora basada en los animales, por precisa que sea.
Entreviendo, ms que comprendiendo, este problema, Thorndike lo plante como una cuestin rela
cionada con la complej idad del estmulo, ms que como un problema de significado. El psiclogo objetivo,
evitando cualquier referencia a la mente, tiene dificultades para definir los estmulos que controlan la con
ducta humana. Tienen todos los estmulos la misma relevancia para una conducta? Si me preguntan, por
ejemplo: cul es la raz cbica de 64 ?, numerosos estmulos estarn actuando a la vez sobre m. Cmo
puede un extrao que desconozca mi idioma saber qu estmulo es el verdaderamente relevante? Definir la
respuesta es igualmente difcil. Mi respuesta podra ser cuatro, pero muchas otras conductas estaran te
niendo lugar a la vez (por ejemplo, respirar). Cmo saber entonces qu estmulo est conectado con qu
respuesta sin recurrir al significado subjetivo, no fsico? Thorndike admiti que estas preguntas eran razo
nables, y que en su momento habra que darles respuesta. A propsito de leer y escuchar, Thorndike
( 1 9 1 1 / 1 965) escribi: Al escuchar o leer un prrafo, las conexiones de las palabras cooperan de algn modo
para proporcionar determinados significados globales . Este de algn modo oculta un misterio slo par
cialmente reconocido. Thorndike era consciente de la complejidad del lenguaje al afirmar que comprender

328

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

una frase sencilla seran necesarias ms de 100.000 conexiones, y admiti que el lenguaje organizado Va
ms all de cualquier descripcin aportada por la psicologa asociacionista.
Fue Thorndike un conductista? Su bigrafa (Joncich, 1 968) as lo cree, y para apoyar su opinin cita
afirmaciones como sta: Nuestras razones para creer en la existencia de la mente de los dems son nuestras
experiencias de sus acciones fsicas>>. Thorndike formul la ley fundamental del aprendizaje instrumental, la
ley del efecto, y la doctrina de que la conciencia es innecesaria para el aprendizaje. Al contrario que Pavlov,
practic una psicologa puramente conductual, sin referencia alguna a la fisiologa. Por otra parte, propuso
un principio de pertenencia>> que violaba un principio bsico del condicionamiento, el principio de que aque
llos elementos ms estrechamente asociados en el tiempo y en el espacio se conectarn en el aprendizaje. Si
la teora asociativa de la contigidad fuese correcta, las frases John es carnicero. Harry es carpintero. Jim es
mdico>>, presentadas en este orden, crearan un vnculo entre carnicero y Harry ms estrecho que entre car
nicero y John. Sin embargo, resulta evidente que no es se el caso. John y carnicero van juntos, se pertene
cem> el uno al otro (como consecuencia de la estructura de la frase) y por lo tanto se asociarn y se recorda
rn juntos. Este principio de pertenencia se asemejaba ms a la psicologa de la Gestalt que al conductismo.
Resulta difcil situar a Thorndike histricamente. No fund el conductismo, aunque s lo practic en
sus estudios con animales. Su devocin por la psicologa educativa le llev a abandonar rpidamente la psi
cologa experimental acadmica en la que se desarroll el conductismo. Quizs lo ms correcto sea concluir
que Thorndike fue un conductista practicante pero no incondicional.
La neurociencia de l. P. Pavlov (1849-1936)

El otro importante enfoque experimental nuevo de la psicologa animal surgi de la psicologa objeti
va rusa, una concepcin inflexiblemente mecanicista y materialista del cuerpo y la mente. El fundador de la
fisiologa moderna rusa fue Michailovich Sechenov ( 1 829- 1 905), que estudi en algunos de los mejores la
boratorios de fisiologa de Europa, incluido el de Helmholtz, cuyos mtodos e ideas import Sechenov a Ru
sia. Este autor crea que la psicologa slo podra ser cientfica si llegaba a ser controlada por la fisiologa y
adoptaba los mtodos objetivos propios de esta disciplina. Despreciaba la psicologa introspectiva por su afi
nidad con supersticiones primitivas. Sechenov escribi:
La fisiologa comenzar por separar la realidad psicolgica del cmulo de ficciones psicolgicas que an hoy se
cree que contiene la mente humana. Cindose estrictamente al principio de induccin, la fisiologa comenzar
con un estudio detallado de los aspectos ms simples de la vida psquica y no se precipitar de golpe hacia el m
bito de los fenmenos psicolgicos superiores. Su progreso perder as rapidez, pero ganar fiabilidad. Como cien
cia experimental, la fisiologa no elevar al rango de verdad incontrovertible nada que no pueda ser demostrado
mediante experimentos exactos, lo que establecer una clara frontera entre hiptesis y verdadero conocimiento.
La psicologa, por lo tanto, perder sus brillantes teoras universales; sufrir tremendos vacos en su provisin de
datos cientficos; numerosas explicaciones cedern el paso a un lacnico <<no sabemos>>; la esencia de los fen
menos psquicos manifestados en la conciencia, y en consecuencia la esencia de todos los dems fenmenos de la
naturaleza, seguirn siendo, sin excepcin, enigmas indescifrables. Pero a pesar de todo esto la psicologa saldr
ganando sobremanera, puesto que se basar en hechos verificables cientficamente y no en sugerencias engaosas
de la voz de nuestra conciencia. Las generalizaciones y conclusiones de la psicologa se limitarn a analogas re
almente existentes, no estarn sujetas a la influencia de las preferencias personales del investigador, que tantas ve
ces han llevado la psicologa a un trascendentalismo absurdo y que sin embargo han llegado a convertirse en hi
ptesis cientficas verdaderamente objetivas. La subjetividad, la arbitrariedad y la fantasa darn paso a una
aproximacin ms o menos cercana a la realidad. En resumen, la psicologa se convertir en una ciencia positi
va. Slo la fisiologa puede conseguir todo esto, porque slo la fisiologa tiene la clave del anlisis cientfico de
los fenmenos psquicos ( 1 973, pp. 350-35 1 ).

La gran obra de Sechenov fue Los reflejos cerebrales ( 1 863 1 1 965, p. 308), donde escribi: Todas las
manifestaciones externas de la actividad cerebral se pueden resumir en el movimiento muscular. . . Billones
de fenmenos diferentes, aparentemente inconexos, pueden ser reducidos a la actividad de varias docenas
de msculos>>. Sechenov rechaz que la mente o el cerebro fueran las causas de la conducta, de un modo si
milar al que ms tarde sera caracterstico del conductismo radical (p. 3 0 1 ) : Se suele creer que el pensamiento

CAPTULO 10

La conspiracin del naturalismo

329

es la causa de la conducta ... [pero esta es] la mayor de las falsedades: la causa de toda conducta reside siem
pre, no en el pensamiento, sino en l a estirnulacin sensorial externa.
El objetivisrno de Sechenov fue popularizado por Vladirnir Michailovitch Bechterev ( 1 867- 1 927),
quien bautiz su propio sistema corno rejlexologa, nombre que se describe perfectamente el carcter del
mismo. Sin embargo, el seguidor de Sechenov ms importante, a pesar de no haber sido alumno suyo, fue
lvan Petrovich Pavlov, un fisilogo cuyos estudios sobre la digestin le dieron el Premio Nobel en 1 904. A
lo largo de su trabajo descubri que otros estmulos distintos de la comida podan provocar la salivacin, y
esto le llev al estudio de la psicologa, especialmente al concepto de reflejo condicionado, sobre el que in
vestig de forma exhaustiva.
La actitud general de Pavlov era inflexiblemente objetiva y materialista. Tena una fe positivista en el
mtodo objetivo corno piedra de toque de las ciencias naturales, y por ello rechaz cualquier referencia a la
mente. Pavlov ( 1 957, p. 1 68; el documento original fue publicado en 1903) escribi: Para el naturalista todo
reside en el mtodo, en la posibilidad de conseguir una verdad irrefutable y duradera, y slo desde este pun
to de vista . . . el [concepto de] alma. . . resulta no slo innecesario sino incluso perjudicial para su trabajo.
Pavlov rechaz cualquier recurso a un agente activo interior, o mente, en favor de un anlisis del entorno:
debera ser posible explicar la conducta sin hacer referencia a Un mundo interno fantstico)), y referirse ni
camente a la influencia de los estmulos externos, su acumulacin, etc.)). Su anlisis del pensamiento era
atomista y reflejo: El mecanismo entero del pensamiento consiste en la elaboracin de asociaciones ele
mentales y en la subsiguiente formacin de cadenas de asociaciones)). La crtica pavloviana de la psicolo
ga no atomista fue incesante. Pavlov replic los experimentos con simios de Kohler para demostrar que la
asociacin es conocimiento. . . , pensamiento . . . [e] insight)) (p. 586 de los informes del Grupo de debate de
los mircoles, c. 1 934- 1 935), y dedic muchas de las reuniones semanales de su tertulia de los mircoles a
realizar anlisis poco amistosos de los conceptos de la Gestalt. Consideraba, errneamente, que los gestal
tistas eran dualistas que no entendan nada)) de sus propios experimentos.
La contribucin tcnica de Pavlov a la psicologa del aprendizaje fue considerable. Descubri el con
dicionamiento clsico e inici un programa sistemtico de investigacin para descubrir todos sus mecanis
mos. En el curso de la investigacin de la salivacin canina, que le valdra el Premio Nobel, Pavlov obser
v que se poda provocar posteriormente la salivacin con estmulos que estaban presentes al mismo tiempo
que se alimentaba al animal. Originalmente Pavlov llam secrecciones psquicas a estas reacciones apren
didas, pero ms tarde sustituira este trmino por el de respuestas condicionadas.

FIGURA 1 0. 1 .

Dispositivo experimental de Pavlov para estudiar el condicionamiento. En este experimento,

los estmulos condicionados son los vibradores tctiles adheridos a las patas del perro. El estmulo
incondicionado es la comida colocada en el plato rotatorio que se presenta al perro. La medida de la
respuesta es la cantidad de saliva producida, que se registra en el aparato situado en la esquina superior
derecha. (Tomado de Pavlov. 1 928, p. 271 .)

330

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

Tanto Thorndike como Pavlov contribuyeron a la psicologa con importantes mtodos que se con
vertiran en los pilares experimentales del conductismo. Al mismo tiempo, ambos cuestionaron la necesi
dad de que psiclogos y bilogos hablaran de la mente animal. Thorndike descubri slo asociaciones cie
gas en sus animales, y neg que los animales razonaran y hasta que imitaran. Pavlov, siguiendo a Sechenov,
intent sustituir la psicologa por la fisiologa y sustituir las referencias a la mente por referencias al ce
rebro.

El problema de la mente animal


En busca de un criterio para la conciencia

E. C. Sanford, en su discurso presidencial de la A.P.A. en 1 902, afirm que el problema de la psicolo


ga animal es que nos tienta ms all de los lmites de la introspeccin, al igual que otras tendencias en
desarrollo de la psicologa comparada, como los estudios sobre los nios, los retrasados y los enfermos men
tales. Sanford pregunt entonces: deberamos contentarnos con una ciencia puramente objetiva de la con
ducta del animal, del nio o del idiota? Sandford opinaba que no y explicaba por qu, reconociendo, con
Romanes, la conclusin lgica a que conduce una psicologa objetiva:
Dudo que nadie haya contemplado seriamente alguna vez [la posibilidad de una psicologa puramente objetiva]
para el caso de los animales superiores, o que pudiera obtener de ella resultados provechosos si la practicara. Como
tampoco se planteara nadie en serio tratar la conducta de sus congneres de ese modo, es decir, negndose a re
conocer en los dems una experiencia consciente en general igual que la propia, aunque ello debera exigirse l
gicamente (Sanford, 1 903, p. 1 05).

Sin embargo, los psiclogos comparados seguan enfrentndose al problema cartesiano: si iban a atri
buir procesos mentales a los animales, deban encontrar algn criterio para establecer qu es lo mental, es
decir, descubrir qu conductas podran explicarse como efecto de procesos fisiolgicos nicamente y cu
les tendran su causa en procesos mentales. Descartes haba propuesto una respuesta sencilla, adecuada a la
teologa cristiana: el alma, no el cuerpo, es la que piensa. As, el lenguaje, expresin del pensamiento, es el
sello de lo mental. Para los psiclogos comparados la cosa no era tan sencilla, pues al aceptar la continui
dad filogentica y prescindir del alma, el criterio de Descartes ya no era verosmil. Pareca claro que los ani
males superiores tienen mente y los paramecios no (aunque algunos psiclogos animales les atribuan un
grado de inteligencia muy elemental), pero el gran problema consista en saber dnde trazar la lnea divi
soria.
Los psiclogos comparados batallaron con el problema y propusieron numerosos criterios que fueron
minuciosamente revisados en 1 905 por Robert Yerkes ( 1 876- 1 956), un importante psiclogo animal. Como
Sanford, Romanes y otros psiclogos, Yerkes saba que el problema tambin era importante para la psico
loga humana, ya que utilizamos la inferencia no slo para conocer las mentes animales, sino tambin para
conocer las dems mentes humanas. De hecho, la psicologa humana va de la mano de la psicologa com
parada. Si el estudio de la vida mental de los animales inferiores no es legtimo, tampoco lo es el estudio de
la conciencia humana (Yerkes, 1 905b).
Para Yerkes los criterios de lo psquico podan dividirse en dos grandes categoras. En primer lugar,
los criterios estructurales: se puede decir que un animal tiene mente si tiene un sistema nervioso lo sufi
cientemente complejo. Sin embargo, ms importantes eran los criterios funcionales: las conductas que in
dican la presencia de mente. Entre los posibles criterios funcionales Yerkes se encontr con que la mayora
de los investigadores tomaban el aprendizaje como la marca de lo mental, y diseaban sus experimentos para
ver si una determinada especie poda aprender. Este criterio era coherente con la psicologa darwinista de
James y con los desarrollos contemporneos de la psicologa funcional. Como hemos visto, los funciona
listas, siguiendo a James, entendan la conciencia principalmente como un agente encargado de la adapta
cin, por lo que naturalmente buscaban signos de adaptacin en sus sujetos. Un animal incapaz de aprender
se considerara como un mero autmata.

CAPTULO 10

La eonspiracin del naturalismo

331

Yerkes pensaba que la bsqueda de un nico criterio era demasiado simple, y propuso tres grados o ni
veles de conciencia, correspondientes a las tres clases de conducta. En el nivel ms bajo estaba la concien
cia discriminativa, caracterizada por la capacidad para distinguir un estmulo de otro; incluso una anmona
marina posee este grado de conciencia. A continuacin, Yerkes propuso un grado de conciencia inteligen
te, cuya seal distintiva era el aprendizaje. Por ltimo, propuso la conciencia racional, que genera conduc
tas en vez de limitarse a responder, por muy flexiblemente que sea, a los cambios del entorno.
Una solucin radical

Hubo al menos un joven psiclogo que consider el problema como una maraa sin remedio. John B .
Watson ( 1 878- 1 958) era alumno de Angell e n l a Universidad de Chicago, u n baluarte del instrumentalismo
de Dewey y del funcionalismo psicolgico. A Watson le disgustaba la introspeccin y se dedic a la psico
loga animal. Su tesis doctoral, Animal Education [La educacin animal], escrita en colaboracin con An
gell, contena muy poco mentalismo, y era sobre todo un intento de encontrar una base fisiolgica para el
aprendizaje. Como prometedor psiclogo animal, Watson era uno de los principales revisores de la biblio
grafa sobre psicologa animal para el Psychological Bulletin, y all lo encontramos aburrindose de la con
troversia sobre los criterios de lo mental. En 1 907 denomin a esta controversia la bestia negra de quienes
estudian la conducta y afirm: Toda esta discusin resulta tediosa. Sin embargo, todava se encontraba
en Chicago baj o la supervisin de Angell, y defenda una psicologa de la mente animal.
En el otoo de 1 908 Watson consigui un puesto en la Johns Hopkins University, y una vez solo, lejos
de Angell, se volvi ms audaz. En un discurso ante la Asociacin Cientfica de la universidad, el profesor
recin llegado dijo que el estudio de la conducta animal se podra desarrollar de forma exclusivamente ob
jetiva, obteniendo resultados.del mismo nivel que el resto de las ciencias naturales; no hizo mencin algu
na a la mente animal (Swartz, 1 908).
El 3 1 de diciembre de ese mismo ao, Watson ( 1 909) explic en detalle Un punto de vista para la psi
cologa comparada (A point of View in Comparative Psycology) ante la Southern Society for Philosophy
and Psychology (Sociedad Meridional de Filosofa y Psicologa), reunida en la universidad Johns Hopkins.
All repas la controversia en torno a los criterios de la conciencia animal y afirm (cito a E.F. Buchner, se
cretario de la Asociacin) que esos criterios son imposibles de aplicar y ... no han tenido ningn valor para
la ciencia de la conducta animal. Watson argumentaba que los hechos de conducta tienen valor por s
mismos sin necesidad de basarlos en ningn criterio de lo psquico. Del mismo modo, deca Watson, la
psicologa humana se est volviendo ms objetiva y parece abandonar el uso de la introspeccin y de las res
puestas verbales. Estas tendencias que se alejan de la introspeccin llevarn la psicologa hacia la perfeccin
tcnica propia de las ciencias fsicas. A medida que desaparezcan . . . los criterios de lo psquico de la psi
cologa, esta disciplina estudiar el proceso de adaptacin en su conjunto, en todos sus amplios aspec
tos biolgicos, en lugar de limitarse a atender a unos pocos elementos captados en un momento de intros
peccin. Aunque Watson no proclamara el conductismo como tal hasta 1 9 1 3 , resulta evidente que el punto
de vista que describi esa tarde en el McCoy Hall era conductista en todo excepto en el nombre. Para Wat
son, los criterios de lo mental carecan de valor para la psicologa animal. Consciente de la solidez lgica
de su argumento, haba llegado a la conclusin de que tales criterios de lo mental carecan de valor tambin
para la psicologa humana.

LA RECONSIDERACIN DE LA MENTE: EL DEBATE SOBRE


LA CONCIENCIA ( 1904-1913)
Fueron principalmente los psiclogos funcionalistas y sus colegas dedicados a l a psicologa animal quienes
comenzaron a reconsiderar el lugar de la mente en la naturaleza. La mente se estaba convirtiendo en algo
problemtico; en la psicologa funcional se la identificaba cada vez ms con la propia conducta adaptativa.
y en la psicologa animal estaba desapareciendo poco a poco. En 1 904 tambin los filsofos empezaron a
examinar de nuevo la conciencia.

332

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

Existe la conciencia? El empirismo radical


El pragmatismo era un mtodo para descubrir verdades de las que vivir, no una posicin filosfica sustan
tiva. Al abandonar la psicologa por la filosofa, William James se volvi hacia los problemas de la metaf
sica y elabor un sistema que denomin empirismo radical. Inici la tarea en 1 904 con un trabajo de ttulo
muy atrevido: Does "Consciousness" Exist? [Existe la conciencia?]. Como de costumbre, James se
mostraba provocador, desencadenando un debate entre filsofos y psiclogos que redefina las concepcio
nes de stos acerca de la mente. Cuestionaba la existencia de la conciencia como un artefacto sobrante del
dualismo cartesiano, de presencia cada vez ms tenue ante el avance de la ciencia y las componendas filo
sficas:
Creo que la conciencia, ya que se ha evaporado hasta alcanzar este estado de pura diafanidad, est a punto de
desaparecer por completo. Es el nombre de algo que no tiene entidad, sin derecho a ocupar un lugar entre los pri
meros principios. Quienes se siguen aferrando a ella se aferran a un mero eco, al rumor exnime que deja atrs un
<<alma>> que desaparece en el aire de la filosofa . . . Durante veinte aos he desconfiado de la <<conciencia>> como
entidad; durante siete u ocho aos he sugerido su inexistencia a mis estudiantes y he intentado ofrecerles su equi
valente pragmtico en las realidades las de la experiencia. Creo que ha llegado la hora de desecharla abierta y uni
versalmente.
Negar rotundamente la existencia de la <<conciencia>> parece tan absurdo a primera vista -porque es inne
gable que los <<pensamientos>> existen- que me temo que algunos lectores me abandonarn al llegar a este pun
to. Permtanme entonces explicar de inmediato que me refiero nicamente a negar que la palabra <<conciencia>> se
refiera a una entidad, pero quiero recalcar con nfasis que s se refiere a una funcin . . . Esa funcin es conocer (Ja
mes, 1 904, p. 477).

James afirmaba que la conciencia no existe como algo distinto e independiente de la experiencia. Slo
existe la experiencia: lo duro, lo rojo, los sonidos, los sabores, los olores ... No existe nada por encima o ms
all de la experiencia llamado conciencia>> que la posea y la conozca. La experiencia pura es aquello de lo
que est hecho el mundo, sostena James. Ms que una cosa, la conciencia es una funcin, un determinado
tipo de relacin entre fragmentos de experiencia pura. La posicin de James es compleja y difcil de enten
der, pues implica una nueva forma de idealismo (la experiencia es la materia de la que la realidad est hecha)
y de panpsiquismo (todo en este mundo es consciente, hasta una mesa). Para la psicologa, lo importante fue
el debate suscitado por James, porque de l surgieron dos nuevas concepciones de conciencia que apoyaban
el comportamentalismo: la teora relacional de la conciencia y la teora funcional de la conciencia.

La teora relacional de la conciencia: el neorrealismo


Hasta cierto punto, la importancia de la conciencia en psicologa y en filosofa derivaba del Camino de las
Ideas cartesiano, la teora del conocimiento como copia. La teora de la copia exige, segn lo expres James,
un dualismo radical entre el objeto conocido y el sujeto cognoscente. Segn la teora de la copia, la con
ciencia contiene representaciones del mundo y slo conoce el mundo a travs de esas representaciones. Se
deduce as que la conciencia constituye un mundo mental de representaciones independiente del mundo f
sico de las cosas. Segn esta definicin tradicional de psicologa, la ciencia de la psicologa estudiaba el mun
do de las representaciones con el mtodo especial de la introspeccin, mientras que las ciencias naturales,
como la fsica, estudiaban el mundo de los objetos mediante la observacin. La crtica de James a la teora
de la copia inspir a un grupo de jvenes filsofos estadounidenses a proponer una nueva forma de realismo
perceptivo, casi al mismo tiempo que en Alemania los psiclogos de la Gestalt revitalizaban el realismo.
Estos filsofos se llamaban a s mismos neorrealistas, y afirmaban que existe un mundo de objetos f
sicos que conocemos directamente, sin mediacin de representaciones internas. Aunque esta teora tiene pre
tensiones epistemolgicas (defiende la cognoscibilidad de un mundo fsico externo y real), tiene tambin
interesantes implicaciones para la psicologa. Porque de acuerdo con esta concepcin realista la concien
cia no constituye un mundo interno especial de que deba informarse mediante la introspeccin; antes bien,
la conciencia es una relacin entre el yo y el mundo: la relacin de conocer. Esta era la idea fundamental de

CAPTULO 10

La conspiracin del naturalismo

333

la teora relacional de la conciencia, que fue desarrollada en esos aos por Ralph B arton Perry ( 1 876- 1 957),
bigrafo de James y profesor de E. C. Tolman; Edwin B issel Holt ( 1 873- 1 946), procedente de Harvard igual
que Perry y sucesor de Mnsterberg en esa universidad como psiclogo experimental; y Edgar Singer
( ! 873- 1 954), cuyos trabajos sobre la mente anticiparon las ideas, ms influyentes, de Gilbert Ry1e (vase el
Captulo 1 1 ).
La mente interna y la mente externa

El desarrollo de la teora neorrealista de la mente comenz con el anlisis de Perry ( 1 904) sobre la su
puesta naturaleza privilegiada de la introspeccin. Desde Descartes, los filsofos haban supuesto que la con
ciencia era un mundo de representaciones privado e interno, conocido nicamente por ella misma. Gran par
te del dualismo radical cartesiano del mundo y la mente se basaba en esta idea. Segn la concepcin
tradicional, la introspeccin era una manera especial de observar un lugar especial, una observacin muy
distinta de la manera convencional de observar los objetos externos. La psicologa mentalista tradicional acep
taba el dualismo radical de la mente y los objetos, y adoptaba la introspeccin como la tcnica de observa
cin propia del estudio de la conciencia. Perry afirmaba que la introspeccin slo era especial en un sen
tido trivial, y que la mente interna de la introspeccin no era diferente, en ningn aspecto esencial, de la
mente externa que se muestra en la conducta cotidiana.
Perry conceda que pedirle a alguien que hiciera introspeccin era una manera sencilla de entrar en su
mente. Slo yo tengo mis recuerdos, y slo yo s a qu estoy prestando atencin en cada momento. Pero en
esos casos, ni la introspeccin es algo especial ni la mente es un lugar privado. En principio, mis experien
cias pasadas podran ser determinadas por otros observadores que hubieran estado presentes en el momen
to en que se formaron mis recuerdos. La observacin meticulosa de mi conducta presente revelar a qu es
toy prestando atencin. En pocas palabras, los contenidos de la conciencia no son exclusivamente mos:
cualquiera puede descubrirlos. De hecho, segn Perry ste es el mtodo utilizado en psicologa animal: des
cubrimos la mente animal al observar la conducta animal; leemos las intenciones y el contenido mental del
animal observando el modo en que se comporta en relacin con los objetos de su entorno.
Otro tipo de conocimientos que parecen hacer de la autoconciencia y de la introspeccin fuentes de co
nocimiento especiales es el conocimiento de los estados del propio cuerpo. Evidentemente, nadie puede pa
decer mi dolor de cabeza. Por supuesto, en este sentido, la introspeccin resulta privilegiada y, sin embargo,
Perry se negaba a admitir que de esta circunstancia se pudiese extraer ninguna conclusin trascendental. En
primer lugar, aunque uno no es directamente consciente de los estados internos del cuerpo de otro, s puede
fcilmente saber acerca de ellos a partir de los estados anlogos de uno mismo; aunque otro no padezca mi
dolor de cabeza, s sabe qu es un dolor de cabeza. En segundo lugar, un observador externo con la prepara
cin adecuada podra conocer mejor los procesos internos del cuerpo. Perry preguntaba: Quin sabe ms
de agricultura que el propio agricultor?. Evidentemente, nadie. Sin embargo, un experto con formacin cien
tfica s podra decir al agricultor cmo cultivar sus productos de manera ms eficaz. Del mismo modo, los
procesos internos del cuerpo no son propiedad exclusiva de nadie, puesto que pueden someterse al estudio fi
siolgico. Por ltimo, asegurar un acceso introspectivo especial a los estados corporales es una defensa ba
nal de la psicologa introspectiva, puesto que tales contenidos no son precisamente la esencia de la mente.
Perry apuntaba a que el mentalismo estaba mal orientado. La conciencia no es algo privado que slo
uno mismo conoce y que nicamente puede compartirse mediante la introspeccin. La conciencia es ms
bien un conj unto de sensaciones que proceden del mundo exterior o del propio cuerpo. Al igual que James,
Perry mantena que no existe la conciencia como entidad aparte de las sensaciones experimentadas. Pero
como cualquier otro puede conocer estas sensaciones, la mente viene a ser un libro abierto, un objeto p
blico susceptible de estudio cientfico. La introspeccin, por supuesto, sigue siendo pragmticamente til,
porque nadie goza de un acceso tan cmodo y directo a sensaciones pasadas o presentes como uno mismo;
y as, el psiclogo que quiera penetrar en mi mente slo tiene que pedirme que mire hacia adentro y le in
forme de lo que encuentro. Segn Perry, sin embargo, la introspeccin no constituye el nico acceso posi
ble a la mente, porque la mente se encuentra siempre a la vista en forma de conducta. As, pues, en princi
pio la psicologa puede realizarse como una tarea puramente conductual, ocupndose de la autoconciencia

334

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

de los sujetos cuando sea oportuno, y cuando no lo sea atendiendo slo a la conducta. El anlisis filosfico
de la mente llevado a cabo por Perry coincide en ltima instancia con la concepcin desarrollada dentro de
la psicologa animal: funcionalmente, la mente y la conducta son lo mismo, y tanto la psicologa animal como
la humana se sustentan sobre la misma base, el estudio de la conducta.
La mente como conducta dirigida

Perry afirmaba que cualquier observador externo, contando con la formacin adecuada, poda conocer
la conciencia de otro. E. B . Holt sac la conciencia de la cabeza del individuo y la situ en su entorno gra
cias a su teora de la respuesta especfica. Holt afirmaba que los contenidos de la conciencia no son ms que
una seccin transversal de los objetos del universo -pasados o presentes, cercanos o lejanos- a los que la
persona responde. Holt estableca la siguiente analoga: la conciencia es como el haz de luz de una linterna
en un cuarto oscuro, que ilumina aquello a lo que enfoca y deja a oscuras el resto. Asimismo, en cada mo
mento reaccionamos slo ante algunos de los objetos del universo, que son precisamente aquellos de los que
somos conscientes. De modo que la conciencia no est en absoluto dentro del individuo, sino fuera, all
donde se encuentren los objetos ante los que se responde. Incluso la memoria reciba ese mismo tratamiento:
la memoria no consiste en la recuperacin de alguna idea almacenada en el pasado y recordada ahora, sino
que es simplemente la presentacin ante la conciencia de un objeto ausente.
La concepcin de Holt, como la de Perry, rechazaba la supuesta privacidad de la mente. Si la concien
cia no es ms que una respuesta especfica y sus contenidos no son ms que un inventario de los objetos que
controlan mi conducta presente, entonces cualquiera que ilumine los mismos objetos que yo con la linterna
de la conciencia conocer mi mente. Holt afirmaba que la conducta est siempre controlada por algn ob
jeto real o dirigida hacia l como meta, y que la conducta se debe explicar descubriendo los objetos hacia
los que se dirige. De este modo, para hacer psicologa no necesitamos pedir a los sujetos que hagan intros
peccin, aunque por supuesto podramos hacerlo. Segn Holt, es posible comprender la mente de los suje
tos estudiando su conducta y las circunstancias en las que sta tiene lugar, sustituyendo la psicologa men
talista por la comportamentalista. Los objetos ante los que reacciona un organismo son aquellos de los que
ste es consciente, afirmaba Holt; de ah que el estudio de la conciencia y el estudio de la conducta sean fun
damentalmente lo mismo.
La mente como reificacin

Aunque E. A. S inger no era formalmente un neorrealista, propuso un concepto conductual de mente


coherente con los de Perry y Holt. Singer aplic la prueba pragmtica de la verdad al problema de las otras
mentes. Es relevante para nuestra conducta el hecho de que los dems tengan o no tengan experiencias cons
cientes? S inger afirmaba que, desde un punto de vista pragmtico, el problema de las Otras mentes care
ce de sentido porque no tiene solucin; haba venido siendo discutido por filsofos y psiclogos desde los
tiempos de Descartes sin que se hubiera conseguido progreso alguno, por lo que lleg a la conclusin de que
era un pseudoproblema irresoluble.
Singer consider como una posible objecin pragmtica que la conciencia de los otros afectase pro
fundamente a nuestra conducta habitual, lo que James denomin una Cuestin vital. En El pragmatismo
( 1 907/ 1 955) James peda al lector que imaginase a una autmata enamorada . Imagine que est usted pro
fundamente enamorado: interpretar cada mirada de adoracin, cada suave caricia, cada tierno suspiro como
una seal de su amor. Todo lo que ella haga ser un indicio de su amor por usted, igual que del de usted por
ella. Pero un da descubre de repente que ella no es ms que un robot hbilmente diseado para dar mues
tras de amor hacia usted, aunque no es un ser consciente sino una mquina, un simulacro de enamorada. Se
guira usted querindola? James pens que no, que lo esencial en el amor no son slo las miradas, las cari
cias, los suspiros, sino la conviccin de que tras ellos hay un estado mental llamado amor, una condicin
subjetiva de cario, afecto y compromiso como el que siente uno mismo. En definitiva, James concluy que
la creencia en las otras mentes superaba la prueba pragmtica, porque nuestros sentimientos, y por supues
to nuestros actos hacia una criatura, seran muy diferentes en funcin de que creysemos que posee una men
te o que carece de ella.

CAPTULO 10

La conspiracin del naturalismo

335

Singer intent refutar el argumento de James. Se preguntaba cmo se usan en la prctica trminos como
mente, alma o sin alma. Se trata de inferencias a partir de conductas, construcciones que erigimos
sobre la base de la conducta del prjimo. Por supuesto, estas construcciones pueden ser errneas, y descu
brimos el error cuando nuestras expectativas sobre la conducta de otro no se ven cumplidas. En el caso de
la autmata enamorada, sostena Singer, descubrir que carece de alma slo significa que ahora tendremos
miedo de que su conducta futura no sea como su conducta pasada. Nos desenamoraremos de ella no porque
carezca de mente, sino porque ya no podremos predecir cmo va a actuar.
Singer afirmaba que el concepto de mente es un ejemplo de la falacia de la reificacin, lo que Ryle ms
tarde denominara un error categorial. Creemos en una entidad llamada conciencia slo porque tendemos
a pensar que todo aquello a lo que podemos dar un nombre existe. Singer traz una analoga entre el concepto
de mente y las teoras precientficas del calor. Con anterioridad al desarrollo de la teora atmica de la mate
ria, se crea que cuando se calentaba un objeto al fuego ste absorba un fluido invisible denominado cal
rico. As, una roca caliente era una entidad dual, consistente en la piedra ms el calor. La fsica atmica mo
derna afirma en cambio que el calor no es un fluido sino un estado de la actividad molecular. Cuando se calienta
un objeto, los tomos que lo componen se mueven ms rpidamente, y esta actividad altera el aspecto y el
comportamiento del objeto; no hay fluido calrico alguno. Segn Singer, el dualismo cartesiano y el religio
so eran como la fsica precientfica al sostener que el ser humano es un cuerpo con conducta ms un alma.
Singer concluy que La conciencia no es algo que se infiera de la conducta, es la conducta misma. O, ms
exactamente, nuestra creencia en la conciencia es la expectativa de una conducta probable basada en la ob
servacin de una conducta real, una creencia que ser confirmada o refutada por nuevas observaciones ( 1 9 1 1 ,
p . 1 86). As, la visin de Singer es que no hay mente alguna que investigar: la psicologa mentalista fue un
espejismo desde el principio. La psicologa debe abandonar la mente y estudiar lo que es real, la conducta.
La rplica de Singer al experimento imaginario de la autmata enamorada de James es ms importan
te en la actualidad de lo que lo era entonces, ya que hoy podemos construir mquinas que parecen pensar,
igual que la autmata enamorada de James pareca amar; pero, de verdad piensan estas mquinas? Tam
bin la criatura de James ha sido llevada despus a la literatura de ciencia ficcin, pero, puede amar una
mquina, un androide? En nuestra poca de ordenadores y de ingeniera gentica estas no son cuestiones
ociosas, y las volveremos a encontrar en el nuevo mbito de la ciencia cognitiva (vase el Captulo 1 2).
El neorrealismo no dur mucho como movimiento filosfico. Su fracaso fundamental fue epistemol
gico, al explicar del problema del error. Si conocemos los objetos directamente sin mediacin alguna de las
ideas, cmo es que existen percepciones errneas? Con la teora de la copia, el error es fcil de explicar
admitiendo sencillamente que tales copias pueden no ser exactas. Desde el realismo resulta ms difcil ex
plicar el error y, sin embargo, el realismo ha tenido una influencia duradera. Los neorrealistas profesionali
zaron la filosofa. Las generaciones anteriores de filsofos, como James, escriban para un amplio pblico
de lectores interesados, y sus nombres eran bien conocidos entre los norteamericanos cultos. Los neorrea
listas, en cambio, elaboraron su filosofa dentro del molde de la ciencia, hacindola tcnica e inaccesible para
los no filsofos (Kuklick, 1 977). En psicologa, su teora relacional de la conciencia contribuy al desarro
llo del comportamentalismo y del conductismo, al redefinir el concepto mentalista de conciencia como algo
que se puede conocer a partir de la conducta y que puede incluso ser idntico a la conducta misma (en cuyo
caso el concepto de mente resulta innecesario para la psicologa cientfica, por muy importante que pueda
seguir siendo fuera de la profesin).

La teora funcional de la conciencia: el instrumentalismo


Los neorrealistas desarrollaron la concepcin relacional de la conciencia sugerida por James ( 1 904 ). Dewey
y sus seguidores desarrollaron la concepcin funcional. La filosofa de Dewey fue bautizada como instru
mentalismo por su nfasis en la mente como agente efectivo en el mundo, y en el conocimiento como ins
trumento para primero comprender el mundo y luego cambiarlo. La concepcin de la mente en Dewey era.
por tanto, ms activa que la de los neorrealistas, que seguan adhirindose a lo que Dewey denominaba la
teora de la mente como espectadora. Las teoras de la copia son teoras de la mente como espectadora

336

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

porque el mundo se imprime (por utilizar el trmino de Hume) en una mente pasiva que a continuacin sim
plemente copia la impresin y la convierte en una idea. Segn Dewey, aunque los neorrealistas rechazaban
la teora de la copia no haban conseguido librarse de la teora de la espectadora, porque para la teora rela
cional la conciencia sigue estando totalmente determinada por los objetos ante los que el individuo respon
de. De modo que la mente contina siendo una espectadora que contempla el mundo de forma pasiva, aun
que lo haga directamente y no a travs de las ideas.
Dewey ( 1 939) se deshizo de la teora de la mente como espectadora, pero mantuvo una teora repre
sentacional de la mente. Describi la mente como una funcin del organismo biolgico, la de la adaptacin
activa al entorno, una idea que vena de su artculo sobre el arco reflejo de 1 896. A medida que desarrolla
ba su instrumentalismo, Dewey concretaba cada vez ms lo que la mente hace en realidad. La mente, pro
pona, es la presencia de significados o ideas y sus operaciones; o, ms concretamente, la capacidad de an
ticipar consecuencias futuras y de responder a ellas como a estmulos de la conducta actual. As, la mente
es un conjunto de representaciones del mundo que desempean la funcin instrumental de guiar adaptati
vamente al organismo en sus relaciones con el entorno. Hacindose eco de las ideas de Brentano, Dewey
afirmaba que lo que caracteriza a lo mental frente a lo fsico es el hecho de que apunte hacia otra cosa, es
decir, que tenga significado. Postular la existencia de significados no requiere postular la existencia de un
mbito mental independiente, puesto que las ideas deben concebirse como funciones neurofisiolgicas cuyo
funcionamiento total denominamos mente de manera convencional.
Dewey tambin recalc la naturaleza social de la mente, llegando incluso a negar que los animales tu
viesen mente, lo que supuso un cambio de opinin respecto a su artculo de 1 896. La reivindicacin de Wat
son (vase el siguiente captulo) de que el pensamiento no es ms que habla, o dicho de forma ms contun
dente, de que el pensamiento consiste nicamente en la vocalizacin, ya sea sta manifiesta o encubierta,
impresion sobremanera a Dewey. Resulta interesante que esto le llevase de vuelta a la teora cartesiana de
que los animales no piensan porque no hablan, teora que parecan haber rechazado los psiclogos funcio
nales. Sin embargo, Dewey invirti las prioridades de Descartes: para ste, lo primero era el pensamiento,
que slo se expresaba en el habla, mientras que para Dewey es el aprender a hablar lo que crea la capacidad
de pensar. Descartes era un individualista que atribua al ser humano una autoconciencia innata dotada de
pensamiento, pero aislada para siempre de las dems conciencias.
A grandes rasgos, puede decirse que Dewey era un socialista. Los seres humanos no poseen ningn tipo
de conciencia a priori. Como el lenguaje (el habla) se adquiere a travs de la interaccin social, de ello se
sigue que el pensamiento, y quizs la mente en su totalidad, es una construccin social y no una propiedad
privada. Cuando pensamos para nuestros adentros, no hacemos ms que hablarnos a nosotros mismos en si
lencio en lugar de en voz alta, empleando adaptativamente las reacciones lingsticas socialmente adquiri
das. Dewey, el filsofo del progresismo, siempre pretendi reconstruir la filosofa y la sociedad sobre una
base social, acabar con el individualismo y sustituirlo por una conciencia de grupo, e integrar al individuo
en un todo ms amplio. Al entender la mente como una construccin social, se pona fin a la privacidad car
tesiana de la mente individual. En su lugar, la entidad dotada de verdadera mente era la propia sociedad, un
organismo ms amplio del que cada persona era una parte cooperativa.

CONCLUSIN: EL RECHAZO DE LA CONCIENCIA ( 1910-1912)


Hacia 1 9 1 O y a estaban funcionando a pleno rendimiento todas las fuerzas que impulsaban l a psicologa des
de el mentalismo hacia el comportamentalismo. El idealismo filosfico, que daba tanta importancia al es
tudio de la conciencia, haba sido sustituido por el pragmatismo, el realismo y el instrumentalismo, corrientes
que negaban a la conciencia una posicin especial y privilegiada en el universo. El concepto de conciencia
haba sido redefinido, y se haba convertido sucesivamente en una respuesta motora, una relacin, y una fun
cin, y ya no poda distinguirse de la conducta con claridad. Para la psicologa animal la mente se estaba
convirtiendo en un concepto problemtico e incluso irrelevante en su campo de estudio. La psicologa en
general, especialmente en los Estados Unidos, estaba desplazando su inters del estudio estructural de los

CAPTULO 10

La conspiracin del naturalismo

337

contenidos de la mente al estudio funcional de los procesos mentales, mientras desplazaba el centro de la
atencin desde la tcnica experimental de la determinacin introspectiva de los estados mentales a la deter
minacin objetiva de la influencia de los estmulos sobre la conducta. Tras todos estos cambios estaba el de
seo de los psiclogos de ser tiles para la sociedad, y de ah el estudio de la conducta (lo que hacen los in
dividuos en la sociedad) en lugar del estudio de los contenidos sensoriales, irrelevante desde un punto de
vista social. El desplazamiento del mentalismo al comportamentalismo era inevitable, y slo era necesario
reconocerlo para que se convirtiese en un hecho consumado.
Se respiraban aires de cambio. Al pasar revista al ao 1 9 1 0, Buchner confesaba: algunos de nosotros
an estamos intentado lograr alguna claridad inicial sobre cul sea el objeto de la psicologa. Un aconte
cimiento significativo de ese ao fue el que Yerkes constatase la baj a estima que tenan por la psicologa
los bilogos, a quienes la mayora de los psiclogos consideraban ahora como sus colegas disciplinares ms
cercanos. Al preguntar a los principales bilogos, Yerkes descubri que la mayora de ellos no saba nada
de psicologa, o que estaban convencidos de que esta disciplina pronto se diluira en la biologa. Yerkes con
cluy que pocas ciencias, por no decir ninguna, se encuentran en una situacin peor que la psicologa, y
atribua esta mala situacin a la falta de autoconfianza, a la carencia de principios aceptados por todos, a
la mala formacin de los psiclogos en ciencias fsicas y al fracaso en el intento de ensear psicologa como
algo ms que un conjunto de hechos curiosos o como una rama de la filosofa en lugar de como una ciencia
natural. La encuesta de Yerkes fue ampliamente debatida y preocup seriamente a los psiclogos, que ha
ban trabajado muy duro para hacer de la psicologa una profesin cientfica digna.
Los psiclogos estaban tratando de encontrar un nuevo concepto central en tomo al cual organizar su
ciencia, quizs esperando lograr con ello una posicin ms estable para la psicologa entre las ciencias na
turales. Bawden, que haba seguido promocionando su propio programa de interpretar la mente en trmi
nos de manos y pies, observ que, desde haca poco tiempo, los psiclogos, Sin ser demasiado conscien
tes de lo que estaba ocurriendo, haban comenzado a estudiar la mente de nuevo en trminos de movimientos
musculares, fisiologa y conducta. En cualquier caso, Bawden afirmaba que la psicologa necesitaba una
renovacin general de sus mtodos y actitudes que la alej ara de concepciones filosficas y la reorientara ha
cia las biolgicas.
En la reunin de la A.P.A. de 1 9 1 1 domin el debate sobre el lugar que ocupaba la conciencia en la psi
cologa, segn M. E. Haggerty ( 1 9 1 1 ), que asisti al evento en calidad de observador. Haggerty advirti sor
prendido que nadie defendi all la definicin tradicional de la psicologa como el estudio de la conciencia
de uno mismo. Angell ( 1 9 1 1 ), en una mesa redonda sobre Los usos filosficos y psicolgicos de los trmi
nos "mente", "conciencia" y "alma", llam la atencin sobre la transicin del mentalismo al comportamen
talismo. El alma, por supuesto, haba dejado de ser un concepto psicolgico cuando la nueva psicologa sus
tituy a la antigua. Pero Angell seal que se tambin era el caso de la mente, que en ese momento estaba
en una situacin sumamente precaria, as como el de la conciencia, que est del mismo modo en vas de
extincin. Angell defini el comportamentalismo como lo definimos nosotros al comienzo del Captulo 6:
No hay duda de que est en marcha un movimiento que se centra en los resultados del proceso consciente y no en
los procesos mismos. Esto es especialmente cierto en la psicologa animal, y slo algo menos cierto en la psico
loga humana. En estos casos, el inters recae sobre aquello que, a falta de un trmino ms adecuado, denomina
mos comportamientO>>, y el anlisis de la conciencia se justifica fundamentalmente por la luz que sta arroja so
bre el comportamiento , y no al revs (p. 47).

Angell conclua que si esta corriente progresaba, la psicologa se convertira en una ciencia general
de la conducta, exactamente la definicin de la disciplina que se ofreca en los manuales de psicologa ms
recientes: los de Parmelee ( 1 9 1 3), Judd ( 1 9 1 0) y McDougall ( 1 9 1 2). Ya en 1 908, McDougall haba propuesto
redefinir la psicologa como la ciencia positiva de la conducta y el comportamientO>> (p. 1 5).
El ao 1 9 1 2 supuso un punto de inflexin. Buchner observ mayor confusin en torno a la definicin
de la mente, y seal a los filsofos y sus aliados dentro de la psicologa que queran identificar la mente
con la conducta. Knight Dunlap ( 1 9 1 2), colega de Watson en la universidad Johns Hopkins, emple la nueYa
teora relacional de la conciencia para elaborar Un argumento en contra de la introspeccin>>. La introspeccin

338

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

slo resultaba til para una teora de la mente como copia, segn Dunlap, porque describe nicamente los
contenidos exclusivos de la conciencia. Sin embargo, en un concepcin relacional de la mente la intros
peccin pierde su carcter especial)) y se convierte en una mera descripcin de un objeto real en unas con
diciones de atencin especiales. As, la introspeccin no informa sobre un objeto interno, sino nicamente
sobre el estmulo que en ese momento controla la conducta. Dunlap concluy que el trmino introspeccin))
debera restringirse a los informes sobre los estmulos internos, a los que no se puede acceder de otro modo.
As, la introspeccin ya no era el mtodo central de la psicologa.
Elliot Frost ( 1 9 1 2) redact un informe sobre los fisilogos europeos que estaban adoptando una pos
tura radicalmente nueva acerca de la conciencia. Estos fisilogos, entre los que se encontraba Jacques Loeb,
que tanto influy en Watson en Chicago, declaraban que los trminos psicolgicos eran supersticiones)) y
que la conciencia no tena cabida en la explicacin de la conducta animal. Frost intent rebatir estos des
afos con una concepcin funcional de la mente como conducta adaptativa concienciadora)).
Para nosotros resultan ms relevantes las afirmaciones reduccionistas de estos fisilogos europeos y tam
bin de algunos psiclogos de la misma poca o de los que pronto entraran en escena. La mente poda ser
eliminada de la psicologa por dos vas diferentes que deben mantenerse separadas. El programa de los fi
silogos que Frost revis, incluido Pavlov, y de psiclogos como Max Meyer (que tambin influy en Wat
son), reivindicaba la identificacin de los eventos mentales con los procesos neurofisiolgicos subyacentes
que, segn se crea, los causaban. Los conceptos mentales podan ser eliminados de la ciencia una vez co
nocidas las causas materiales que los trminos metalistas designan, o podan ser reducidos a procesos fisio
lgicos que explicaran los mentales (vase el Captulo 1 ). El otro programa para eliminar la mente estaba to
dava a medio formar, y se mezclara frecuentemente con el reduccionismo y el eliminacionismo fisiolgico
de los aos posteriores. Este programa asegura que los conceptos mentales pueden sustituirse por conceptos
conductuales que no pueden ser reducidos a leyes fisiolgicas mecnicas subyacentes. Esta concepcin, que
ms adelante perfeccionara Skinner, se puede ver en las teoras relacionales de la mente, especialmente en
la de Singer, pero en 1 9 1 2 no constitua an un sistema psicolgico claramente diferenciado. Los reduccio
nistas revisados por Frost siguen teniendo una gran importancia histrica: la autonoma de la conciencia y
la mente como conceptos centrales de la psicologa estaba siendo atacada cada vez desde ms flancos.
La reunin de la A.P.A. de diciembre de 1 9 1 2 en Cleveland marc la transicin final de la psicologa,
con tan slo algunas voces en contra, del mentalismo al comportamentalismo. Angell ( 1 9 1 3 ) identific la
concepcin conductual en Behavior as a Category of Psycology)) [La conducta como categora de la psi
cologa] . Comenzaba ll recordando su propio vaticinio de la reunin de la A.P.A. de 1 9 1 0, donde afirm
que el estudio de la conducta estaba ensombreciendo el estudio de la conciencia. Tan slo dos aos despus
la conciencia se haba convertido en una Vctima destinada al sacrificio)), mientras que la conducta iba a
reemplazar totalmente a la vida mental como objeto de la psicologa. En filosofa, el debate sobre la con
ciencia puso en tela de juicio la propia existencia de la misma. En psicologa animal, los investigadores que
ran abandonar las referencias a la mente y estudiar nicamente la conducta, lo que iba acompaado de una
deriva)) de la psicologa humana en la misma direccin. Angel! seal que este cambio de direccin no ha
ba sido intencionado)), y que por lo tanto probablemente sera sustancial y duradero)).
Asimismo, estaban en auge muchos campos de estudio del ser humano para los cuales la introspeccin
no supona un enfoque adecuado)) : la psicologa social, la psicologa racial, la sociologa, la economa, el
desarrollo, las diferencias individuales, etc. La tendencia a eliminar la introspeccin como mtodo central
de la psicologa no era producto nicamente de la aparicin de nuevos temas como los mencionados, sino
que fue facilitada tambin por la psicologa funcional, que estudiaba las respuestas ms que los contenidos
conscientes.
Angell no quera abandonar del todo la introspeccin. Aunque no poda continuar siendo el mtodo fun
damental de la psicologa, segua desempeando un papel importante como fuente de datos que no se poda
obtener de otro modo. Segn Angell, sera <<Una soberana tontera)) el que la nueva psicologa conductual
negase la relevancia del distintivo principal)) de la naturaleza humana: la conciencia de s. Angell advir
ti tambin de otro peligro de la psicologa conductual: al concentrarse en la conducta, los psiclogos se
meteran en el terreno de otra disciplina, la biologa, y esto supondra el riesgo de que la psicologa fuese

CAPTULO 10

La conspi racin del natW'alismo

339

engullida>> por la biologa o de que se convirtiese en un mero sirviente de la biologa, que pasara enton
ces a ser su amo y seor.
A pesar de todo, el mensaje de Angell era meridianamente claro: l a psicologa se haba convertido en
el estudio de la conducta, en una ciencia natural estrechamente unida a la biologa que renunciaba a sus ra
ces filosficas. Sus mtodos se haban vuelto objetivos; la introspeccin slo se utilizaba cuando era nece
saria por razones pragmticas pero ya no era el mtodo central de la psicologa. El in ters en la conciencia
como tal haba sido sustituido por el inters en la explicacin, la prediccin y el control de la conducta. La
psicologa que Warner Fite tanto tema haba llegado.

BIBLIOGRAFA
John L. Thomas ofrece una descripcin general del perodo en su contribucin a Bemard Bailyn et al., The great repu
blic (Boston: Little, Brown, 1 977) titulada <<Nationalizing the Republic. La historia clsica de la transformacin de Es
tados Unidos en el cambio de siglo es la de Robert Wiebe, The searchfor arder 1877- 1 920 (Nueva York: Hill and Wang,
1 967). Daniel Boorsting da su visin de la historia de Estados Unidos en The Americans: The democratic experience
(Nueva York: Vintage, 1 974), un libro maravillosamente escrito que ofrece una entretenida explicacin del siglo xx en
ese pas, y que prescinde completamente de la historia poltica y militar. Hay varias buenas historias del progresismo:
Richard Hofstadter, The age of Reform (Nueva York: Vintage, 1 975); Eric Goldman, Rendezvous with destiny (Nueva
York, Vintage, ed. rev. 1 975); y dos libros de David Noble, The paradox of Progressive thought (Minneapolis: Univer
sity of Minnesota Press) y The Progressive mind (Minneapolis: Burgess, ed. rev. 1 98 1 ). Obras que se centran en los as
pectos sociales e intelectuales de este perodo son las de Henry F. May, The end ofAmerican innocence (Chicago: Qua
drangle, 1 964), y Morton White, Social thought in America (Londres: Oxford University Press, 1 976) y Science and
sentiment in America (London: Oxford University Press, 1 972).
La filosofa de Dewey es crucial para el pensamiento de la primera mitad del siglo XX. Dos visiones muy tiles de
su desarrollo intelectual son las de Morton G. White, The origin of Dewey 's instrumentalism (Nueva York: Octagon, 1 964),
y el captulo sobre Dewey en E. Flower y M. Murphey, A history ofphilosophy in America (Nueva York: Capricom, 1 977).
Dewey fue el principal filsofo de la educacin de este perodo, que vivi un debate de gran alcance sobre la naturaleza
y los objetivos de la educacin provocado por el inters en remodelar las escuelas para satisfacer las necesidades de una
sociedad masificada e industrializada. Merle Curti, en The social ideas ofAmerican educators (Paterson, NJ: Littlefield,
Adams, ed. rev. 1 965), resume las opiniones no slo de Dewey, sino tambin de James y Thomdike, por mencionar slo
a los psiclogos. El libro de Curti se public originariamente en 1 93 1 y refleja un punto de vista aparentemente socia
lista, que criticaba a todo el mundo menos a Dewey por hacer demasiado hincapi en el individuo. Para la vida de De
wey, vase R. B. Westbrook, John Dewey and American democracy (lthaca, NY: Comell University Press, 1 99 1 ).
Hay tres importantes y extensos estudios sobre la psicologa en este perodo. Brian Mackenzie, Behaviorism and
the limits of scientific method (Londres: Routledge and Kegan Paul, 1 977), vincula estrechamente el conductismo con
el positivismo (como hizo la primera edicin del presente libro) y con el problema de la mente animal. John M. O'Donnell,
The origins of behaviorism: American psychology 1870-1 920 (Nueva York: New York University Press, 1 985) defien
de que el conductismo brot gradual e inevitablemente del realismo estadounidense y de la psicologa funcional. Reba
N. Soffer, Ethics and society in England: The revolution in the social sciences 1870-1914 (Berkeley: University of Ca
lifornia Press, 1 978) cubre en Inglaterra el mismo perodo que hemos tratado en Estados Unidos; relata los avances que
se produjeron en el clima intelectual britnico, y afirma, contrariamente a la tesis que he defendido aqu, que en esos
aos se vivi una <<revolucin.
U na valiosa fuente de informacin para l a historia de la psicologa desde sus inicios es la serie A history ofpsycho
logy in autobiography. Los primeros tres volmenes, que cubren precisamente este perodo, fueron editados por Carl
Murchison y publicados por Clark University Press. Desde entonces los siguientes volmenes han sido publicados por
diferentes editores y editoriales, pero siempre con el mismo ttulo.
Quizs como consecuencia de su problemtico estatus cientfico, los psiclogos eran muy conscientes de la histo
ria de su disciplina desde sus orgenes, y solan escribir resmenes que llegaban hasta los descubrimientos ms recien
tes. Edward Franklin Buchner escribi varios de estos resmenes, incluido uno anual en la publicacin Psychological
Bulletin entre 1 904 y 1 9 1 2 llamado <<Progress in Psychology>>, y dos informes generales, <<Ten years of American psy
chology>>, Science, 18 ( 1 903): 1 93-204, y <<A quarter century of psychology in America>>, American Journal of Pncholo
gy, 13 ( 1 903): 666-680. Otro resumen general del mismo perodo es el de James Mark Baldwin, <<A sketch of the hiswry

El conductismo
Aunque John Broadus Watson (aqu en una fotografa de jo
ven) no invent el conductismo, s le puso el nombre, le dio
un credo y lo promocion intensamente. Los conductistas no
estaban de acuerdo entre s en multitud de aspectos, pero to
dos coincidan en rechazar la antigua definicin de psicolo
ga como ciencia del alma, de la mente o de la conciencia.
En los aos treinta y cuarenta, los psiclogos ms impor
tantes emulaban a los fsicos y proponan teoras grandiosas
y ambiciosas acerca de la conducta animal y humana.

EL ASCENSO DEL CONDUCT/SMO

TRAS LA EDAD DE ORO

El manifiesto conductista

El conductismo formal en peligro

Las primeras respuestas. 1913-1918

El conductismo radical

La definicin del conductismo, 1919-1930

El conductismo y la mente humana: el

La psicologa y la ciencia de la ciencia

El conductismo filosfico

LA EDAD DE ORO DE LA TEORA

El conductismo propositivo de Edward Chace


Tolman
El conductismo mecanicista de Clark Leonard
Hull
Tolman frente a Hull
Ya somos todos conductistas

conductismo informal

LA DECADENCIA DEL CONDUCTISMO


La lingstica cartesiana
La erosin de los cimientos spencerianos: los
lmites del aprendizaje animal

BIBLIOGRAFA

342

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

EL ASCENSO DEL CONDUCTISMO


El manifiesto conductista
John Broadus Watson ( 1 878- 1 958) era un joven y ambicioso psiclogo que, como vimos en el captulo an
terior, ya en 1 908 haba esbozado una aproximacin puramente conductual a la psicologa animal. En su au
tobiografa afirma que ya haba mencionado la idea de una psicologa humana objetiva a sus profesores en
la Universidad de Chicago, pero que sus propuestas haban sido recibidas con tal horror que se las guard
para s. Tras establecerse como cientfico reuni el valor necesario para exponer pblicamente el alcance de
su psicologa objetiva. El 1 3 de febrero de 1 9 1 3 Watson dio una serie de conferencias sobre psicologa ani
mal en la Universidad de Columbia, y empez con una sobre La psicologa tal como la ve el conductista.
Howard Warren, editor de la Psychological Review, que ya llevaba un tiempo intentando convencer a Wat
son de que publicase su nueva idea de psicologa, le anim a publicar su conferencia, y as lo hizo. En 1 943
un grupo de psiclogos de renombre describi este artculo como el ms importante jams publicado por la

Psychological Review.
El tono agresivo del documento dejaba claro que Watson estaba publicando el manifiesto de un nuevo
tipo de psicologa: el conductismo. Su escrito puede ser considerado como uno de los numerosos manifies
tos modernistas que se lanzaron en las primeras dcadas del siglo XX. Por ejemplo, en ese mismo ao de
1 9 1 3 el arte moderno lleg a Estados Unidos con el conocido Armory Show, una especie de manifiesto pic
trico del modernismo en las bellas artes. Los artistas modernos tambin escribieron manifiestos para di
versos movimientos como el futurismo y el dadasmo. El manifiesto conductista de Watson comparta el ob
jetivo de estos manifiestos modernistas: repudiar el pasado y exponer, aunque fuese incoherentemente, una
concepcin de la vida como debera ser. Watson comenz con una definicin grandilocuente de la psicolo
ga como debera ser:
La psicologa tal como la ve el conductista es una rama puramente objetiva y experimental de la ciencia natural.
Su meta terica es la prediccin y el control de la conducta. La introspeccin no forma parte esencial de sus m
todos, ni el valor cientfico de sus datos depende de la facilidad con que se presten a ser interpretados en trminos
de conciencia. En sus esfuerzos por llegar a obtener una imagen unitaria de la respuesta animal, el conductista no
reconoce lnea divisoria alguna entre el hombre y el bruto. La conducta del hombre, con todo su refinamiento y
complejidad, slo constituye una parte del plan de investigacin total del conductista ( 1 9 13a, p. 1 58).

La crtica de la psicologa mentalista


Siguiendo la tradicin de los manifiestos modernistas, Watson repudi lo que la psicologa haba sido
hasta el momento. No vea diferencia alguna entre el estructuralismo y el funcionalismo. Ambas corrientes
adoptaban la definicin tradicional de la psicologa como la ciencia de los fenmenos de la conciencia>>, y
ambas empleaban el tradicional mtodo esotrico de la introspeccin. Pero, as entendida, la psicologa
haba fracasado a la hora de encontrar su lugar en el mundo como una ciencia natural incuestionable . En
tanto que psiclogo animal, Watson se senta especialmente limitado por el mentalismo. Como la introspeccin
no era posible en animales, haba pocas posibilidades para trabajar con ellos, lo que obligaba a los psiclo
gos a construir los contenidos de conciencia de los animales por analoga con las mentes de los propios
psiclogos. Adems, la psicologa tradicional era antropocntrica y slo respetaba los descubrimientos de
la psicologa animal en la medida en que eran relevantes para la psicologa humana. Watson consideraba que
esta situacin era intolerable e intent invertir las prioridades tradicionales. En 1 908 haba declarado la au
tonoma de la psicologa animal como estudio de la conducta de los animales, y en 1 9 1 3 propona emplear
seres humanos como sujetos y aplicar mtodos de investigacin comparables a los que se utilizan hoy en el
trabajo con animales. Los psiclogos comparados haban aconsejado no antropomorfizar a los animales.
Watson recomendaba a los psiclogos no antropomorfizar a los seres humanos.
Watson vea en la i ntrospeccin defectos de carcter emprico, filosfico y prctico. Desde un punto
de vista emprico, la introspeccin era incapaz de definir preguntas a las que pudiera responder convin
centemente. Hasta el momento no haba respuesta ni para la ms elemental pregunta de la psicologa de la

CAPITULO 11

El conduct.ismo

343

conciencia: cuntas sensaciones hay y cules son sus atributos? Watson no vea fin a este debate estril
( 1 9 1 3a, p. 1 64): Estoy firmemente convencido de que, a menos que se deseche el mtodo introspectivo,
seguir habiendo en psicologa disputas sobre si las sensaciones auditivas tienen la cualidad de la "exten
sin" . . . y sobre otros muchos cientos de cuestiones de parecida naturaleza.
Desde un punto de vista filosfico, Watson condenaba la psicologa mentalista por utilizar el mtodo
no cientfico de la introspeccin. En las ciencias naturales, las tcnicas adecuadas ofrecen resultados re
plicables, y cuando stos no se obtienen Se critican las condiciones experimentales hasta que se logran
resultados fiables. Sin embargo, en la psicologa mentalista hay que estudiar el mundo privado de la con
ciencia del observador. Esto significa que, cuando los resultados son poco claros, en lugar de criticar las con
diciones experimentales, los psiclogos critican al observador diciendo que SU introspeccin es floja o que
est poco entrenado. Lo que Watson quera decir es que los resultados de la psicologa introspectiva tie
nen un componente personal que no existe en las ciencias naturales: esta opinin fue la que sent las bases
del conductismo metodolgico.
Por ltimo, Watson censuraba la psicologa mentalista por razones prcticas. Esta corriente exiga a la
psicologa animal que encontrase en el laboratorio criterios conductuales de la conciencia, un tema en el que,
como sabemos, Watson se implic activamente, ya que se ocup varias veces de l en el Psychological Bu
lletin. Pero ahora Watson sostena que la conciencia era irrelevante para el trabajo con animales: Se puede
suponer la presencia o la ausencia de conciencia en cualquier nivel de la escala filogentica sin que ello in
fluya en absoluto en los problemas de la conducta . De hecho, los experimentos se disean para descubrir
qu har un animal en unas circunstancias nuevas, y entonces se observa su conducta. Slo despus puede
el investigador intentar el absurdo de recons truir la mente del animal mientras realizaba esa conducta. Aho
ra bien -sealaba Watson-, reconstruir la conciencia del animal no aportaba nada nuevo a lo ya logrado
con la observacin de la conducta.
Con respecto a la psicologa aplicada, la introspeccin resultaba igualmente irrelevante, ya que no ofre
ca soluciones a los problemas a que se enfrentaban las personas en la vida moderna. De hecho, Watson cuen
ta que fue la sensacin de que la psicologa mentalista no tena aplicacin alguna lo que le llev a consi
derarla insatisfactoria. As, no resulta sorprendente que el nico mbito de la psicologa existente que l
elogiaba fuese la psicologa aplicada: la psicologa educativa, la psicofarmacologa, los tests mentales, la psi
copatologa y psicologa j urdica y publicitaria. Estos campos eran los ms florecientes porque depen
dan menos de la introspeccin. Tocando un tema clave del progresismo, Watson ensalzaba estas psicolo
gas verdaderamente cientficas porque buscan generalizaciones amplias que permitan el control de la
conducta humana.
De este modo, segn Watson, la psicologa introspectiva tena mucho de censurable y nada de reco
mendable. La psicologa debe descartar cualquier referencia a la conciencia. La psicologa tiene que de
finirse ya como la ciencia de la conducta, Y no usar nunca los trminos "conciencia", "estados mentales",
"mente", "contenidos", "verificable mediante introspeccin", "imgenes" y otros semej antes . . . [La psicolo
ga] puede hacerse en trminos de "estmulos y respuestas", de "formacin de hbitos", de "integracin de
hbitos" y similares. Es ms, creo que realmente vale la pena realizar ese esfuerzo ya ( 1 9 1 3a, pp. 1 66- 1 67).

El programa conductista
El punto de partida de la nueva psicologa de Watson sera el hecho de que los organismos, tanto
humanos como animales, se adaptan a su entorno. Es decir, la psicologa sera el estudio de la conducta
adaptativa, no de los contenidos conscientes. La descripcin de la conducta llevara a la prediccin de la con
ducta en trminos de estmulos y respuestas ( 1 9 1 3a, p. 1 67): En un sistema de psicologa completamente
elaborado, dada la respuesta se puede predecir el estmulo; y dado el estmulo, se puede predecir la respuesta.
En ltima instancia, Watson aspiraba a aprender mtodos generales y particulares mediante los cuales con
trolar la conducta. Una vez que se dispusiera de tcnicas de control, los lderes de la sociedad podran em
plear nuestros datos de un modo prctico. Aunque Watson no citaba a Auguste Comte, su programa con
ductista -describir, predecir y controlar la conducta observable- estaba claramente inserto en la tradicin
positivista.

344

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

Los mtodos para alcanzar estos nuevos objetivos de la psicologa quedaban slo vagamente definidos,
como Watson admitira ms tarde ( 1 9 1 6a). Lo nico que en el manifiesto qued bien claro sobre la meto
dologa conductual fue que, con el conductismo, el trabajo con el ser humano sera directamente compa
rable al trabajo con animales, porque los conductistas se interesan tan poco por los "procesos conscien
tes" [de los sujetos humanos] durante el desarrollo de los experimentos como por los de las ratas. Watson
dio algunos ejemplos de cmo se podrian investigar la sensacin y la memoria, pero no resultaron muy con
vincentes y pronto seran sustituidos por el mtodo de los reflejos condicionados de Pavlov.
Watson dijo algunas cosas sorprendentes sobre el pensamiento humano. Por ejemplo, afirm que el pen
samiento no implica al cerebro (no hay procesos iniciados en el sistema nervioso central) sino que con
siste en una ligera recolocacin de actos musculares, concretamente de hbitos motores de la laringe.
Dicho de otro modo, siempre que tienen lugar procesos de pensamiento se dan ligeras contracciones de los
sistemas de msculos implicados en el ejercicio manifiesto de la accin acostumbrada, y especialmente en
los sistemas musculares an ms sutiles implicados en el habla. Las imgenes (suponiendo que realmente
existan) se convierten en un lujo mental carente en todo caso de significado funcional ( 1 9 1 3a, p. 1 74). Las
afirmaciones de Watson son el resultado lgico de la teoria motora de la conciencia (McComas, 1 9 1 6). Se
gn esta teora, la conciencia slo registra lo que decimos y hacemos sin influir en ello. Watson simplemente
seal que, como el contenido mental no tiene relevancia funcional, su estudio carece de sentido, excep
to por los prejuicios acumulados: Nuestras mentes han sido deformadas durante los cincuenta y tantos aos
que se han dedicado al estudio de los estados de la conciencia.
En otra conferencia pronunciada en Columbia, lmage and Affection in B ehavior [Imagen y afecto
en la conducta], tambin publicada en 1 9 1 3 , Watson prosigui con su ataque contra los contenidos menta
les. Consideraba y rechazaba la frmula del conductismo metodolgico segn la cual no me interesa lo que
acontece dentro de la llamada mente [de una persona] siempre y cuando pueda predecir su conducta. Pero
para Watson el conductismo metodolgico era una derrota parcial que consideraba inaceptable, as que
prefiri arremeter contra ella. Recalc su idea de que no existen procesos iniciados desde el sistema ner
vioso central . El pensamiento no es ms que una conducta implcita que a veces tiene lugar entre un es
tmulo y la conducta explcita resultante. Segn esta hiptesis, casi todas las conductas implcitas tienen
lugar en la laringe y pueden ser observadas, aunque no se haya desarrollado an la tcnica necesaria para
observarlas. Lo ms importante para Watson es que no hay procesos mentales funcionales que desempeen
papel causal alguno en la determinacin de la conducta. Slo hay cadenas de conducta, algunas de las cua
les son difciles de observar. De ser esto cierto -y Watson aplicaba su tesis tanto a las imgenes mentales
como a la experiencia de las emociones, segn se indica en el ttulo de la conferencia-, ningn aspecto de
la psicologa poda escapar al planteamiento del conductismo: se mostrara que la mente es conducta; el con
ductista no le reconocerla al mentalista ningn objeto de estudio. Por ltimo, Watson sugeria un tema que
volvera a surgir en sus escritos posteriores y que muestra cmo su conductismo formaba parte de una re
vuelta ms amplia contra el pasado cultural, y no slo contra una psicologa introspectiva fracasada.
Watson afirmaba que la lealtad al mentalismo equivala en el fondo a aferrarse a la religin en una era
cientfica en que la religin haba quedado anticuada. Quienes creen que hay procesos iniciados desde el sis
tema nervioso central -es decir, conductas iniciadas por el cerebro y no por algn estmulo externo- en
realidad creen en el alma. Watson deca que, como no conocemos nada acerca de la corteza cerebral, resul
ta sencillo atribuir las funciones del alma a la corteza: ambos son misterios sin resolver. La posicin de Wat
son era extremadamente radical: no slo no exista el alma, sino que tampoco exista la corteza cerebral ms
que como centralita conectora de estmulos y respuestas. Tanto el alma como el cerebro podan ser pasados
por alto a la hora de describir, predecir y controlar la conducta.

La primeras respuestas, 1913-1918


Cmo acogieron los psiclogos el manifiesto de Watson? Habra cabido esperar que el conductismo se
convirtiese en el caballo de batalla de los psiclogos jvenes y en objeto de denuncia de los mayores, y de
hecho, cuando ms adelante el manifiesto de Watson ocup su venerado lugar como punto de partida del

CAPTULO 1 1

El conductismo

345

conductismo, se pens que eso era lo que haba ocurrido en realidad. Sin embargo, como demuestra Sa
muelson ( 1 98 1 ), las respuestas al manifiesto que llegaron a publicarse fueron sorprendentemente pocas y
contenidas.
En 1 9 1 3 hubo unas cuantas respuestas. Angell, maestro de Watson, aadi algunas referencias al con
ductismo en la versin publicada de Behavior as a Category of Psychology [La conducta como categora
de la psicologa] . Afirm solidarizarse totalmente con el conductismo y lo reconoci como un desarrollo
lgico de su propio nfasis en la conducta. Sin embargo, l no crea que la introspeccin se pudiera elimi
nar definitivamente de la psicologa, aunque slo fuera porque proporcionaba valiosa informacin sobre los
procesos que conectan estmulos y respuestas. El propio Watson admiti este uso de la introspeccin, pero
lo denominaba mtodo del lenguaje. Angell le deseaba al conductismo buena fortuna y le aconsejaba
que renunciase a los excesos de juventud; pero como suele ocurrir con los jvenes, los consejos cayeron
en saco roto. Sin citar directamente a Watson, M. E. Haggerty reconoca que las recientes leyes del apren
dizaje o de la formacin de hbitos reducan la conducta a trminos fsicos, de modo que ya no haba ne
cesidad de invocar fantasmas disfrazados de conciencia para explicar el pensamiento. Robert Yerkes criti
caba a Watson por arrojar por la borda el mtodo de la auto-observacin que haba distinguido a la
psicologa de la biologa; con el conductismo, la psicologa sera simplemente un fragmento de la fisiolo
ga . Al filsofo Henry Marshall le preocupaba que la psicologa se estuviese evaporando>>. Haca referencia
al Zeitgeist conductual, cuya ltima manifestacin era el conductismo, y conclua que contena cosas muy
valiosas, pero que identificar el estudio de la conducta con la psicologa supona un asombroso error con
ceptual porque, fuesen cuales fuesen los logros del conductismo, siempre quedara la conciencia por in
vestigar. Mary Calkins, quien con anterioridad haba propuesto su psicologa del Yo como un compromiso
entre la psicologa estructural y la funcional, la propona ahora como una teora mediadora entre el conduc
tismo y el mentalismo. Al igual que muchos otros, coincida con Watson en gran parte de su crtica al es
tructuralismo y acoga de buen grado el estudio de la conducta. Sin embargo, consideraba que la introspec
cin era el mtodo indispensable de la psicologa, aunque en determinadas ocasiones pudiese dar problemas.
Los dems comentarios sobre el conductismo realizados en los aos anteriores a la Primera Guerra Mun
dial siguieron bsicamente las lneas de estas respuestas iniciales: se reconocan los defectos del estructu
ralismo, se admitan las virtudes del estudio de la conducta, pero se defenda la introspeccin como el sine
qua non de la psicologa. El estudio de la conducta era simplemente biologa; la psicologa, para conservar
su identidad, tena que seguir siendo introspectiva. A. H. Jones ( 1 9 1 5) expresaba la opinin de muchos cuan
do escribi: Podemos tener la plena seguridad de que, sea lo que sea la psicologa adems, es al menos una
doctrina de la conciencia [awareness]. Negarlo sera como tirar al nio con el agua de la baera. Titchener
( 1 9 1 4) tambin entenda el estudio de la conducta como biologa ms que como psicologa. Afirmaba que,
como los hechos de la conciencia existen, pueden ser estudiados, y sa es la tarea de la psicologa. Aunque
el conductismo poda hacer muchas cosas, como no era psicologa en absoluto, no supona una amenaza para
la psicologa introspectiva. Frente a las crticas metodolgicas, H. C. McComas ( 1 9 1 6) plante una de las
pocas crticas de contenido al conductismo de Watson. McComas vio con acierto que el conductismo wat
soniano era una prolongacin natural de la teora motora de la conciencia, y mostr que la identificacin que
haca Watson del pensamiento con los movimientos de la laringe era falsa: algunas personas enferman y pier
den la laringe y no pierden por ello su capacidad para pensar.
Sin embargo, a excepcin de la crtica de McComas, las reacciones frente al conductismo en los aos
anteriores a la Primera Guerra Mundial tendan a afirmar lo mismo: que aunque el estudio de la conducta
era valioso, en realidad se trataba de una forma de biologa ms que de psicologa, ya que, por definicin,
la psicologa era el estudio de la conciencia y por ello no tena ms remedio que emplear la introspeccin
como mtodo. Aunque la postura de estos crticos era razonable, quienes las defendan no parecan darse
cuenta de que Watson poda llegar a redefinir la psicologa por completo. Como hemos visto, Watson esta
ba en la cresta de la ola comportamentalista, y si un nmero suficiente de psiclogos adoptaba su definicin
de psicologa, sta dejara de ser el estudio de la mente para convertirse en el estudio de la conducta.
Por supuesto, Watson no guard silencio mientras se debatan sus puntos de vista. A propuesta de un
comit, fue elegido presidente de la APA en 1 9 16. En su discurso presidencial ( 1 9 1 6a) intent llenar el vaco

346

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

ms evidente del conductismo: el mtodo y la teora con los que estudiar y explicar la conducta. Durante al
gunos aos haba intentado demostrar que el pensamiento no era ms que habla implcita, pero no lo haba
conseguido; as que recurri al trabajo de Karl Lashley -uno de los alumnos de su laboratorio-, que ha
ba estado replicando y ampliando las tcnicas de condicionamiento de Pavlov. Watson present ahora la in
vestigacin con reflejos condicionados como el ncleo del conductismo: el mtodo de Pavlov aplicado a los
humanos seria la herramienta de investigacin del conductismo, y la teora de los reflejos condicionados pro
porcionara la base para la prediccin y control de la conducta en humanos y animales. En su discurso, Wat
son detallaba cmo podria aplicarse el mtodo de los reflejos condicionados tanto a humanos como a ani
males, y convertirse as en un sustituto objetivo de la introspeccin. Tampoco se resista Watson a aplicar
esta teora fuera del laboratorio. En otro artculo de 1 9 1 6 afirm que las neurosis no eran ms que trastor
nos del hbito, generalmente trastornos de las funciones del habla)) ( 1 9 1 6b ). Vemos de nuevo que el pro
grama de Watson no era slo cientfico, sino tambin social. A pesar de que slo estaba empezando a estu
diar e investigar los reflejos condicionados, estaba dispuesto a afirmar que el habla y, por tanto, los sntomas
neurticos, no eran sino reflejos condicionados -deficientes adaptaciones de la conducta que podran co
rregirse mediante la aplicacin de principios conductuales-.
Ya hemos visto algunas de las reacciones al manifiesto de Watson. Sin embargo, aparte de una docena
de artculos ms o menos, pocos psiclogos o filsofos se ocuparon del tema. No hay que buscar muy lejos
la razn. Un manifiesto es una pieza retrica, y si separamos la retrica de Watson de lo que propona sus
tancialmente, vemos que no deca nada nuevo, pero que lo deca en un tono especialmente agresivo. En el
captulo anterior hemos visto que, en los aos siguientes a 1 892, el enfoque conductual haba ido conquis
tando la psicologa lenta y casi inadvertidamente. Lo que hizo Watson fue darle al comportamentalismo una
voz agresiva y un nombre pegadizo, conductismo, por equvoco que se haya vuelto ese nombre desde en
tonces. En su poca, pues, el manifiesto no recab demasiada atencin. Los psiclogos de edad ms avan
zada ya haban admitido que la psicologa deba prestar atencin a la conducta (al fin y al cabo, haban sido
ellos los que haban impulsado la psicologa hacia el comportamentalismo ), pero seguan queriendo conservar
la misin tradicional de la psicologa: el estudio de la conciencia. Los psiclogos ms jvenes, los de la ge
neracin de Watson, ya haban aceptado el comportamentalismo, de modo que aceptaban la posicin gene
ral de Watson sin mayor emocin, aunque pudieran rechazar su extremado periferialismo. De modo que el
manifiesto del modernismo psicolgico de Watson no escandaliz ni inspir a nadie, porque todos haban
aprendido ya a convivir con el modernismo o estaban ya practicndolo. Watson no inici ninguna revolu
cin, pero s dej claro que la psicologa ya no era la ciencia de la conciencia. La psicologa tal como la ve
el conductista)) marca slo el momento en que el comportamentalismo empieza a ascender y a tomar con
ciencia de s mismo, creando un til mito del origem) para los comportamentalistas posteriores. A stos les
ofreci un punto de referencia en la historia de la psicologa y una justificacin para abandonar un mtodo
introspectivo que encontraban aburrido y estril. Pero todo esto habria ocurrido aunque Watson no se hu
biera hecho nunca psiclogo.

La definicin del conductismo, 1919-1930


Al igual que sucedi con el resto de la psicologa, las discusiones en torno al conductismo se vieron inte
rrumpidas por la Primera Guerra Mundial. Como veremos, la psicologa cambi considerablemente como
consecuencia de su implicacin en el conflicto blico. Cuando los psiclogos volvieron a ocuparse del con
ductismo, las bases del debate eran muy diferentes de las previas a la guerra. El valor de la psicologa obje
tiva haba quedado demostrado con los tests que los psiclogos haban diseado para clasificar a los solda
dos (vase el Captulo 1 3), y este xito proporcion a la psicologa un pblico ms amplio. Tras la guerra,
la cuestin ya no era si el conductismo era legtimo, sino qu forma deba adoptar.

Las variedades de conductismo


Ya en 1 922 resultaba evidente que los psiclogos no conseguan entender o formular el conductismo
de un modo comnmente aceptado. Un simpatizante de Watson, Walter Hunter ( 1 922), escribi An Open

CAPTULO 11

El conductismo

34 7

Letter to the Anti-Behaviorists [Carta abierta a los anticonductistas] donde defenda una concepcin del
conductismo exactamente como la que Watson predicaba: la definicin de la psicologa como el estudio de
las relaciones estmulo-respuesta. Consideraba que las diversas frmulas nuevas que se haban propuesto
para el conductismo no eran ms que <<hijos i legtimos que slo servan para dificultar la comprensin de
lo que el conductismo era. Posteriormente Hunter ( 1 925) intentara dar un sesgo diplomtico al asunto de
finiendo una nueva ciencia, la antroponoma, la ciencia de la conducta humana. Sin embargo, su nueva
ciencia no cuaj, dejando a los psiclogos la tarea de redefinir la psicologa de algn modo conductista
nuevo.
Algunos de ellos, principalmente Albert P. Weiss (p. ej . , en 1 924) y Zing Yang Kuo ( 1 928), intentaron
formular el conductismo como lo haba hecho Watson, pero de una manera ms precisa. Kuo defini el con
ductismo como una ciencia de la mecnica que estudia los movimientos mecnicos de los organismos, y
sostuvo que la obligacin de todo conductista es describir la conducta igual que el fsico describe los mo
vimientos de una mquina. Esta psicologa mecanicista y fisiolgicamente reduccionista, moderna here
dera de La Mettrie, fue presentada de forma ms clara y exhaustiva por Karl Lashley ( 1 890- 1 95 8), el alum
no que haba introducido a Watson en el estudio de los reflejos condicionados en animales y humanos.
Lashley ( 1 923) escribi que el conductismo se haba convertido en un acreditado sistema de psicolo
ga)), pero que, con su nfasis en el mtodo experimentah), no haba conseguido dar con una formulacin
sistemtica)) satisfactoria de sus teoras. Dado que el conductismo Se haba desviado tanto de la tradicin
psicolgica)), se necesitaba una formulacin del conductismo ms clara. Segn Lashley, se haban propues
to tres formas de conductismo hasta el momento. Las dos primeras apenas podan distinguirse como formas
de conductismo metodolgico)). Reconocan que los hechos de la experiencia consciente existen, pero no
son susceptibles de ningn tipo de tratamiento cientfico)), De acuerdo con Lashley, ste haba sido el pun
to de partida del conductismo del propio Watson, pero en ltima instancia resultaba insatisfactorio porque
haca demasiadas concesiones a la psicologa introspectiva. Precisamente porque reconoca los hechos de
la conciencia)), el conductismo metodolgico reconoca tambin que nunca podra haber una psicologa com
pleta y, junto a la ciencia de la conducta, no tena ms remedio que admitir una ciencia o al menos un estu
dio de la mente. En oposicin al conductismo metodolgico estaba el conductismo estricto (o, como Cal
kins [ 1 92 1 ] y Wheeler [ 1 923] lo denominaron, el conductismo radical [Schneider & Morris, 1 987] ), cuyo
extremo)) punto de vista consista en afirmar que los hechos supuestamente propios de la conciencia no
existem). Esta postura parece poco convincente a primera vista, y Lashley reconoca que no se haba pro
puesto con argumentos convincentes. Lashley expres con claridad su propia opinin:
Permtanme poner las cartas sobre la mesa. Mi discrepancia con el conductismo no radica en que ste haya ido de
masiado lejos, sino en que ha dudado . . . , en que no ha conseguido llevar sus premisas a la conclusin lgica. En mi
opinin, la esencia del conductismo es la creencia de que el estudio del hombre no revelar nada ms que lo que
pueda describirse adecuadamente con los conceptos de la mecnica y la qumica ... Creo que es posible construir
una psicologa fisiolgica que plante cara al dualista en su propio terreno ... y que demuestre que sus datos pueden
quedar incorporados en un sistema mecnico ... La explicacin fisiolgica de la conducta ser tambin una expli
cacin completa y precisa de todos los fenmenos de conciencia. . . y exigir que todos los datos psicolgicos, in
dependientemente de cmo se hayan obtenido, sean sometidos a interpretacin fsica o fisiolgica ( 1923 ).

Lashley concluy, en ltima instancia, que la eleccin entre conductismo y psicologa tradicional se
reduce a una eleccin entre dos concepciones incompatibles)) del mundo: la cientfica frente a la huma
nista)), Hasta aquel momento se haba exigido a la psicologa que diese cabida a las aspiraciones y los ide
ales humanos)) , Sin embargo, al igual que otras ciencias han escapado de esa servidumbre)), tambin la psi
cologa deba librarse de la metafsica y los valores)) y el mstico oscurantismo)) volvindose hacia la
fisiologa. En la fisiologa, la psicologa puede encontrar principios explicativos que la conviertan en una
ciencia natural neutral, capaz de abordar sus problemas ms importantes)), sus cuestiones ms interesan
tes y vitales, los problemas de la conducta humana)). Entonces sera capaz de retomar los problemas de la
vida diaria)) de la sociologa, la educacin y la psiquiatra)), los campos aplicados que l a psicologa in
trospectiva haba dejado de lado. La frmula de Lashley era claramente la de La Mettrie: la explicacin

348

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

mecanicista y fisiolgica de la conducta y la conciencia. Tambin se situaba claramente en la tradicin del


positivismo de Comte. Predicaba un imperialismo cientfico en contra de las humanidades y de las cuestio
nes axiolgicas, poniendo en su lugar una tecnologa neutral pretendidamente capaz de solucionar los pro
blemas humanos. Lashley, Weiss, Kuo y Watson intentaron definir el conductismo de manera muy estricta,
siguiendo una versin conductual del camino a travs de la fisiologa y casi desmantelando la psicologa como
disciplina independiente. Otros psiclogos y filsofos interesados en la psicologa consideraron que la de
finicin fisiolgica reduccionista del conductismo era demasiado limitada y adoptaron una definicin ms
amplia de psicologa conductista.
El filsofo neorrealista R. B. Perry ( 1 92 1 ) no vea nada nuevo en el conductismo, simplemente un re
torno a la primitiva concepcin aristotlica segn la cual mente y cuerpo se relacionan como la actividad y
el rgano . Adoptar el conductismo no supona negar que la mente desempease un papel en la conducta,
sino ms bien al contrario: si se es conductista se considera la mente como algo que interviene en la de
terminacin de la conducta, de modo que el conductismo rescata la mente de la impotencia del paralelismo
que le haba impuesto la psicologa introspectiva. Por su parte, el neorrealista Stephen Pepper ( 1 923) --que
haba estudiado con Perry en Harvard-, aunque tambin se negaba a identificar el conductismo watsonia
no con el conductismo, contradeca categricamente a Perry : para Pepper, la tesis central del conductismo
era que la conciencia no desempea papel causal alguno en la determinacin de la conducta, y que el desti
no del conductismo era conectar la psicologa con el resto de las ciencias naturales. Jastrow ( 1 927), pre
sente desde los albores mismos de la psicologa en Estados Unidos, no vea nada nuevo en el conductismo,
y llamaba conductistas a James, Peirce y Hall. Entender la psicologa como el estudio de la conducta era
parte de la reconstruccin que se haba ido produciendo en psicologa a lo largo de los cincuenta aos an
teriores. Segn Jastrow, confundir el conductismo radical de Watson con el conductismo ms general y
moderado de la mayora de los psiclogos estadounidenses era un error.
Cuando se comparan las opiniones de Lashley, Perry, Pepper y Jastrow, se pone claramente de mani
fiesto que conductismo era un trmino de una elasticidad casi infinita. Poda significar reduccionismo fi
siolgico o simplemente el estudio de la conducta con mtodos objetivos; poda significar una ruptura radi
cal con el pasado o tener unos orgenes muy antiguos; poda significar una concepcin de la mente como un
agente causal en la determinacin de la conducta o el rechazo de semejante concepcin. Woodworth ( 1 924)
estaba en lo cierto cuando escribi que no hay ninguna gran tarea comn que aglutine a todos los pre
tendientes al ttulo de conductista. Woodworth conceba el programa fundamental del conductismo como
el estudio de la conducta, los conceptos de la conducta, las leyes de la conducta y el control de la conduc
ta, no como la interpretacin neuromecnica)) de la psicologa que haca Watson. Woodworth observaba
que la psicologa haba comenzado como el estudio no introspectivo de los tiempos de reaccin, de la me
moria y de la psicofsica, pero que haba sido desviada de su rumbo por Titchener, Klpe y otros en torno a
1 900. El conductismo -o, como lo hemos definido aqu, el comportamentalismo- era un programa para
la psicologa, no un mtodo nuevo. La psicologa cientfica estaba destinada a ser comportamentalista; Wat
son no haba forjado nada nuevo.

Seres humanos o robots?


Es de notar que en varios de los artculos favorables al conductismo se plante un tema que conectaba
el comportamentalismo con su pasado funcionalista y con su futuro en la ciencia cognitiva: la autmata
enamorada de James. Al contrastar el conductismo con el humanismo, Lashley adverta que la objecin
final al conductismo es que no consigue expresar la cualidad personal y vital de la experiencia, una obje
cin muy evidente en los argumentos de James sobre la "autmata enamorada". De igual modo, Hunter
(1923) consider la posible objecin de James al conductismo: pretende que uno se enamore de un aut
mata, pero, puede uno enamorarse de verdad de una mquina? Junto con Lashley, que deca que las des
cripciones de la experiencia pertenecen al arte, y no a la ciencia, Hunter quitaba importancia a la cues
tin de si uno poda amar a una mquina o ser amado por ella porque esto slo tiene que ver con la
<<Satisfaccin esttica de la creencia, no con su verdad cientfica. B. H. Bode ( 1 9 1 8) abord el problema
con mayor detenimiento defendiendo el punto de vista conductista. Bode sostena que, si se pensaba sobre

CAPTULO l l

El conductismo

349

el asunto, no hay ninguna diferencia significativa entre una enamorada mecnica y una humana, porque no
podran distinguirse diferencias en su conducta:
Si no hay ninguna diferencia [objetivamente observable J, entonces est claro que la conciencia de la muchacha es
piritualmente animada es irrelevante desde el punto de vista eonduetual; es un mero fenmeno concomitante o epi
fenmeno ... la ltima palabra de la explicacin la tiene el mecanismo, y el misterio del eterno femenino viene a
ser del mismo tipo que el misterio de las matemticas superiores (p. 451 ) .

Por ltimo, un crtico del conductismo, William McDougall, abord el tema en trminos ms moder
nos. El trmino robot acababa de ser acuado por Karel Capek en su obra de ciencia ficcin R. U.R (Ros
sum's Universal Robots) [Los Robots Universales de Rossum] . McDougall ( 1 925) entenda que el proble
ma esencial planteado por el conductismo era el de hombres o robots?. El conductismo se basaba en la
premisa de que los humanos no son ms que mquinas (robots), pero esa premisa no estaba demostrada. Se
gn Woodworth, estaba por demostrar que los robots pudiesen hacer todo lo que hacen los seres humanos.
El tema del robot o autmata enamorada de James plantea el problema central de la psicologa cient
fica del siglo xx: se puede concebir a los seres humanos como si fuesen mquinas? Esta cuestin trascien
de todos los sistemas psicolgicos desde los tiempos de James (o incluso de La Mettrie), ya que afecta por
igual al funcionalismo, al realismo, al conductismo y a la psicologa cognitiva. Despus del desarrollo de
los ordenadores en la Segunda Guerra Mundial, uno de sus creadores planteara la pregunta de James en tr
minos ms intelectuales: Se podra decir que una mquina piensa si pudiera uno hablar con ella y se le pu
diera hacer creer a uno que est hablando con una persona? Y A. M. Turing, seguido por muchos psiclo
gos cognitivos, dara la misma respuesta que Bode: si uno no puede distinguir que se trata slo de una mquina,
entonces es que tambin nosotros somos slo mquinas (vase el Captulo 1 2). La posibilidad de la aut
mata enamorada entusiasm a algunos psiclogos, pero a otros, como a James, les produjo repugnancia. Muy
probablemente Lashley estaba en lo cierto cuando entendi que la batalla en torno al conductismo no era
slo una batalla entre distintas maneras de practicar la psicologa, sino una batalla mucho ms profunda en
tre la explicacin mecanicista y la valoracin finalista, esto es, entre concebir a los seres humanos como
robots o como agentes con propsitos, valores, esperanzas, miedos y amores.

El conductismo watsoniano posterior


Tras la Segunda Guerra Mundial, durante la que sirvi tristemente al ejrcito elaborando tests para pi
lotos, Watson orient su investigacin y su defensa del conductismo en una nueva direccin. Ahora se iba
a dedicar intensamente a una psicologa humana basada en los reflejos condicionados, i nvestigando la ad
quisicin de reflejos en los nios. Watson crea que la naturaleza dotaba a los seres humanos con muy po
cos reflejos incondicionados, por lo que la compleja conducta de los adultos se podra explicar sencillamente
como la adquisicin de reflejos condicionados durante aos de condicionamiento pavloviano. Contraria
mente a los partidarios de la eugenesia, que pensaban que los humanos heredan gran parte de su intelecto,
personalidad y moralidad, Watson ( 1 930, p. 94) afirmaba que no hay tal cosa como la herencia de la ca
pacidad, el talento, el temperamento, la constitucin mental y las caractersticas. Por ejemplo, Watson
negaba que el hecho de que los humanos fuesen diestros o zurdos fuese algo innato. No vea ninguna dife
rencia estructural entre las manos izquierda y derecha de los nios, ni en sus brazos, ni tampoco tenan una
fuerza distinta en las distintas manos. As, aunque segua intrigndole el hecho de que la mayora de las per
sonas fueran diestras, achac la causa al adiestramiento social y afirm que no pasara nada malo si se in
tentase volver diestros a los nios aparentemente zurdos. Nada podra ejemplificar mejor el periferalismo
radical de Watson: como no poda hallar diferencia perifrica alguna en la fuerza y estructura de las manos,
llegaba a la conclusin de que no poda haber una ninguna base biolgica en el hecho de ser zurdo o dies
tro. Watson dej totalmente de lado la misteriosa corteza cerebral (Watson, 1 9 1 3b), concibindola como
un mero repetidor de los impulsos neuronales. Hoy sabemos que los hemisferios izquierdo y derecho del
cerebro humano desempean funciones muy diferentes, y de ah las diferencias entre diestros y zurdos. In
tentar convertir en diestro a un zurdo supone i mponerle una tarea muy dura que molesta al nio y le hace
sentirse inferior.

350

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

En cualquier caso, para demostrar la verdad de su no menos radical ambientalismo -dadme una do
cena de nios sanos . . . y dej adme criarlos en mi propio mundo particular. Os garantizo que escoger a cual
quiera de ellos al azar y lo adiestrar para convertirlo en cualquier tipo de especialista que yo elija: mdico,
abogado, artista, comerciante e incluso mendigo o ladrn (Watson, 1 930, p. 1 04)- Watson acudi a las
guarderas para mostrar que los humanos no son ms que material plstico esperando a ser moldeado por la
sociedad. El ms conocido de sus trabajos con nios es Conditioned Emotional Reactions [Las reaccio
nes emocionales condicionadas] (Watson & Rayner, 1 920). Watson realiz un experimento con un nio co
nocido como Albert B., cuyo objetivo era demostrar que las personas nacen con slo con unos pocos ins
tintos -miedo, ira y respuesta sexual- y que todas las dems emociones son versiones condicionadas de
estas emociones incondicionadas. Como estmulo incondicionado (El) para provocar miedo Watson eligi
un sonido fuerte producido al golpear una gran barra de metal con un martillo. Anteriormente ya se haba
determinado que este estmulo era uno de los pocos que asustaban al pequeo Albert. Watson emparej el
sonido con un estmulo condicionado (EC), una rata que a Albert le gustaba acariciar. Ahora, sin embargo,
cuando Albert tocaba la rata, Watson golpeaba la barra metlica y, despus de repetir esta experiencia siete
veces, el nio daba seales de tener miedo a la rata misma. Watson afirm haber establecido una reaccin
emocional condicionada, y que este tipo de experimentos eran el prototipo del aprendizaje emocional de
un ser humano adulto normal en un entorno normal. Watson crey haber demostrado que la rica vida emo
cional del ser humano adulto no era, en el fondo, ms que una serie de respuestas condicionadas incorpora
das a lo largo de aos de desarrollo. Hay que sealar que las afirmaciones de Watson son discutibles y la
tica de este experimento cuestionable (E. Samuelson, 1 980). Es ms, el experimento aparece con frecuen
cia mal descrito en las fuentes secundarias (Harris, 1 979). Pero al menos Watson era coherente: se enamo
r de una estudiante y colaboradora, Rosalie Rayner (lo que supuso un escndalo que le cost su puesto en
la universidad Johns Hopkins en 1 920), y le escribi que todas y cada una de mis clulas son tuyas indivi
dual y colectivamente, y que todas sus respuestas emocionales son positivas hacia ti . . . , al igual que todas
y cada una de las respuestas de mi corazn (citado por Cohen, 1 979).
Watson siempre haba querido escribir sobre psicologa para el pblico en general. Tras su expulsin
de la universidad en 1 920 se convirti en el primer psiclogo moderno que alcanz la popularidad (Buckley,
1984 ); por ejemplo, entre 1 926 y 1 928, escribi en la revista Harper's una serie de artculos sobre la psico
loga humana desde la perspectiva conductista. En ellos empez a presentar el conductismo como el susti
tuto cientfico de la psicologa mentalista y del psicoanlisis, que anteriormente haba captado el inters del
pblico. Segn Watson, el psicoanlisis tena demasiado poco de ciencia, de autntica ciencia como para
merecer seria atencin por mucho tiempo, y la psicologa tradicional de la conciencia nunca tuvo ningn
derecho a ser llamada ciencia)), Como sola hacer en sus escritos para el gran pblico, Watson conectaba la
psicologa mentalista con la religin, afirmando que mente y conciencia)) no eran ms que remanentes
del dogma eclesistico de la Edad Media)), Segn Watson, la mente o el alma era uno de los misterios por
cuya invocacin los clrigos -de hecho, todos los curanderos- haban conseguido mantener al pueblo
bajo controh) . El psicoanlisis no era ms que un sucedneo cientfico de la demonologa)), y a travs de
estas firmes murallas de proteccin religiosa la ciencia estaba abrindose camino)) ,
Watson desafi a los mentalistas a que probaram) la existencia de algo a lo que se pudiera llamar
conciencia)). En respuesta a un mentalista que afirm tener vida mental, Watson respondi simplemente:
Slo tengo tu palabra, sin verificacin ni fundamento, de que tienes)) imgenes y sensaciones. As, los con
ceptos del mentalismo seguan siendo mitolgicos, quimeras de la terminologa del psiclogm) . En lugar
de la psicologa rnentalista tradicional, fantstica y en el fondo religiosa, el conductisrno ofreca una psi
cologa positivista y cientfica de descripciones, predicciones y control de la conducta. Watson afirmaba que
la psicologa conductista comenzaba con la observacin de la conducta de nuestros congneres y termina
ba produciendo, debidamente codificada por la ciencia, una nueva arma para controlar al individuo)) . Wat
son dej claro el uso social del conductisrno: Podernos convertir por encargo a cualquier hombre, comen
zando desde su nacimiento, en cualquier tipo de ser social o asociah). En otro lugar afirm ( 1 930) : Forma
parte del trabajo cientfico del conductista el ser capaz de determinar para qu sirve la maquinaria humana
y el ofrecer predicciones tiles sobre sus capacidades futuras siempre que la sociedad necesite este tipo de

CAPTULO 11

El conduetismo

351

informacin. Muy e n la lnea de la tradicin positivista d e Cornte, el conductismo d e Watson rechazaba


el control religioso y moral de la conducta y pretenda reemplazarlo con el control cientfico y tecnolgico
mediante la psicologa conductual. El conductismo estaba dispuesto a engranarse con el progresismo.
Como el inters de los progresistas radicaba en establecer el control racional de la sociedad por medios cien
tficos, los polticos progresistas y sus defensores encontraron un aliado en el conductismo, que pareca pro
meter exactamente la tecnologa que el progresismo necesitaba para sustituir la anticuada autoridad de la
tradicin.

LA

EDAD DE ORO DE LA TEORA


En 1 930 el conductisrno se hallaba ya bien asentado corno punto de vista dominante en la psicologa expe
rimental. El estilo de Watson haba triunfado, y los psiclogos llamaban conductismo al punto de vista,
aunque reconocan que el conductisrno adoptaba numerosas formas (Williarns, 1 9 3 1 ). Estaba todo dispues
to para que los psiclogos elaborasen teoras especficas para la prediccin y explicacin de la conducta en
el marco de este nuevo punto de vista. El problema principal que abordaran en las dcadas siguientes sera
el del aprendizaje (McGeoch, 1 93 1 ). El funcionalismo haba considerado la capacidad de aprender corno el
criterio para determinar si un animal tena mente, y el conductisrno no hizo sino dar an ms relevancia a
este criterio. El aprendizaje era el proceso por el cual animales y humanos se adaptaban al entorno, por el
que eran educados y podan ser moldeados por motivos teraputicos o de control social. As, no resulta sor
prendente que lo que posteriormente sera considerado corno la edad de oro de la teora en psicologa -los
aos comprendidos entre 1 930 y 1 950- fuese la edad de oro de las teoras del aprendizaje ms que de la
percepcin, el pensamiento, la dinmica de grupos, o cualquier otra cosa.
El otro gran avance de la psicologa experimental en estas dcadas fue la creciente conciencia de los
psiclogos acerca del mtodo cientfico adecuado. Corno hemos sealado con frecuencia, los psiclogos nun
ca haban estado muy seguros del estatuto cientfico de su supuesta ciencia natural, y por tanto siempre
haban intentado dar con alguna receta metodolgica que convirtiese infaliblemente a la psicologa en una
ciencia. Al denunciar el rnentalisrno, Watson haba afirmado que su error fundamental era el uso de un m
todo acientfico corno la introspeccin, y que la salvacin cientfica de la psicologa estaba en el mtodo
objetivo que se utilizaba en los estudios animales. El mensaje de Watson cal, pero su propia receta era de
masiado vaga y confusa corno para proporcionar algo ms que una actitud. En los aos treinta, los psiclo
gos se percataron de la existencia de una receta prestigiosa y muy concreta para hacer ciencia: el positivis
mo lgico. La filosofa positivista de la ciencia codificaba lo que los psiclogos ya estaban queriendo hacer,
as que stos aceptaron la receta y determinaron los objetivos y el lenguaje que empleara la psicologa en
las dcadas siguientes. Al mismo tiempo, las ideas de los psiclogos fueron tan sutilmente modeladas por
el positivismo lgico que slo hoy puede observarse en qu consisti este proceso.

La psicologa y la ciencia de la ciencia


Ya hemos visto cmo el cornportarnentalisrno reflejaba la idea de ciencia elaborada por el positivismo com
teano: sus objetivos eran la descripcin, la prediccin y el control de la conducta, y sus tcnicas deban es
tar al servicio del control social en una sociedad gestionada racionalmente. Sin embargo, el positivismo ini
cial de Cornte y del fsico Ernst Mach ( 1 838- 1 9 1 6) haba cambiado. A principios del siglo xx era evidente
que el exagerado hincapi del positivismo en hablar slo de lo que poda ser observado directamente, ex
cluyendo de la ciencia conceptos corno lo de tomo o electrn, era insostenible. Ni la teora fsica ni la
qumica podan prescindir de estos trminos, y los resultados de l a investigacin confirmaban, aunque fue
ra indirectamente, la realidad de los tomos y los electrones (Holton, 1 978). Por tanto, el positivismo cam
bi, y sus seguidores dieron con el modo de admitir dentro de la ciencia trminos que parecan referirse a
entidades no observables sin abandonar por ello el propsito fundamental del positivismo de erradicar la me
tafsica del discurso humano, o por lo menos del discurso cientfico.

352

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

El nuevo positivismo se denomin positivismo lgico porque una el compromiso empirista del positi
vismo con el aparato lgico de la moderna lgica formal. El positivismo lgico era un movimiento complejo
y cambiante, manejado por muchas manos, pero cuya idea bsica era simple: se ha demostrado que la cien
cia es el medio ms poderoso de la humanidad para comprender la realidad y generar conocimiento, de modo
que la tarea de la epistemologa debe consistir en explicitar y formalizar el mtodo cientfico, ponindolo a
disposicin de nuevas disciplinas y mejorando su aplicacin por quienes hacen la ciencia. De este modo, el
propsito de los positivistas lgicos era proporcionar una receta formal para hacer ciencia, j usto lo que los
psiclogos crean necesitar. El positivismo lgico comenz en un reducido crculo de filsofos de Viena in
mediatamente despus de la Primera Guerra Mundial, pero no tard en extenderse por todo el mundo como
una corriente que persegua la unificacin de la ciencia dentro de un gran proyecto de investigacin orquestado
por los propios positivistas. El positivismo lgico tena numerosas caractersticas, pero dos de ellas resulta
ron especialmente importantes para los psiclogos que buscaban el camino de la ciencia y, en consecuencia,
fueron asumidas en los aos treinta como talismanes de virtud cientfica: la axiomatizacin formal de las
teoras y la definicin operacional de los trminos tericos (vase tambin el Captulo 1 ).
Los positivistas afirmaban que el lenguaje cientfico tiene dos tipos de trminos. Los ms bsicos eran
los trminos observacionales, que se referan directamente a las propiedades observables de la naturaleza:
longitud, peso, duracin temporal, color, etc. El positivismo anterior haba resaltado la observacin y haba
insistido en que la ciencia deba utilizar nicamente trminos observacionales. Los positivistas lgicos coin
cidan en que la observacin constitua la base de la ciencia, pero reconocan que los trminos tericos eran
elementos necesarios del vocabulario cientfico, puesto que aadan explicaciones a las descripciones de los
fenmenos naturales. La ciencia sencillamente no poda existir sin trminos como fuerza, masa, cam
po o electrn . El problema, sin embargo, era cmo admitir el vocabulario terico de la ciencia como le
gtimo, excluyendo al mismo tiempo la absurda palabrera metafsica y religiosa. La solucin a la que lle
garon los positivistas lgicos fue ligar estrechamente los trminos tericos a la firme base de los trminos
observacionales, garantizando as su sentido.
Los positivistas lgicos afirmaban que el significado de un trmino terico deba consistir en los pro
cedimientos que lo vinculaban a trminos observacionales. As, por ejemplo, masa se definira como el
peso de un objeto al nivel del mar. Un trmino que no fuese posible definir de este modo deba ser rechaza
do y considerado como un sinsentido metafsico. Este tipo de definiciones recibieron el nombre de defini
ciones operacionales, siguiendo a Percy Bridgman, un fsico que haba propuesto independientemente esta
misma idea en 1 927.
Los positivistas lgicos tambin sostenan que las teoras cientficas consistan en axiomas tericos que
relacionaban los trminos tericos entre s. Por ejemplo, un axioma central de la fsica newtoniana es fuer
za igual a masa por aceleracin (f m X a). Esta afirmacin terica expresa una supuesta ley cientfica
y puede ser demostrada merced a las predicciones que se pueden derivar de ella. Como cada trmino tiene
una definicin operacional, resulta posible tomar una medida operacional de la masa de un objeto, acele
rarlo a una velocidad medible y luego medir la fuerza resultante generada por dicho objeto. Si la fuerza pre
dicha coincide con la fuerza medida en el experimento, el axioma se vera confirmado; de no ser as, el axio
ma no se confirmara y debera ser revisado. Segn la concepcin positivista de las teoras, stas explicaban
por qu podan predecir. Explicar un acontecimiento consista en mostrar que, combinando sus circunstan
cias antecedentes con alguna ley cientfica general (covering law), ste se poda haber previsto. As, para
explicar por qu un j arrn se rompe cuando cae al suelo se debera demostrar que, dado el peso del j arrn
(la masa, definida operacionalmente) y la altura desde la que cae (la aceleracin en la gravedad terrestre,
definida operacionalmente), la fuerza resultante sera suficiente como para romper la estructura de porce
lana del jarrn.
El positivismo lgico formaliz las ideas del positivismo inicial de Comte y Mach. Para ambos, la ob
servacin proporcionaba verdades incuestionables (ambas formas de positivismo eran empiristas). Las le
yes de la ciencia no eran ms que formulaciones resumidas de experiencias. Los axiomas tericos eran re
smenes complejos de las i nteracciones de diversas variables tericas, cada una de las cuales, a su vez, se
defina completamente en trminos observacionales. Para el positivista lgico no importaba que hubiese o
=

CAPTULO 1 1

El conduetismo

353

no tomos o fuerzas en la realidad; de lo que se trataba era de si tales conceptos podan relacionarse siste
mticamente con observaciones. As, a pesar de su insistencia aparentemente nada sentimental en creer ni
camente aquello que se puede observar, los positivistas lgicos eran en realidad idealistas romnticos (Brush,
1 980) para quienes las ideas -sensaciones, trminos observacionales- eran la nica realidad ltima_ S i n
embargo, e l positivismo lgico pareca disponer d e u n a receta para hacer ciencia e n cualquier campo d e es
tudio: en primer lugar, definir operacionalmente los trminos tericos, ya sea masa o hambre; en se
gundo lugar, formular la teora como un conjunto de axiomas tericos de los que se puedan derivar predic
ciones; en tercer lugar, llevar a cabo experimentos para probar las predicciones, empleando definiciones
operacionales para vincular la teora y las observaciones; y por ltimo, revisar la teora en funcin de lo que
indiquen las observaciones.
Como el positivismo lgico haba investigado la ciencia y haba presentado sus resultados de una for
ma lgica explcita, S. S . Stevens ( 1 939), el psiclogo que llev las definiciones operacionales a la psicolo
ga (Stevens, 1 935a,b), lo llam la ciencia de la ciencia, el punto de vista que por fin pareca hacer de la
psicologa una ciencia natural i ncuestionable (como Watson quera) incluida, j unto a las dems las cien
cias, en el esquema de la unidad de las ciencias ideado por los positivistas lgicos. Los psiclogos en
contraban apasionante el operacionalismo, porque prometa terminar de una vez por todas con las estriles
discusiones sobre la terminologa psicolgica. Qu significa mente))? Y pensamiento sin imgenes))?
Y Ello))? Como seal Stevens ( 1 935a), el operacionalismo era la revolucin que acabara con la posi
bilidad de cualquier otra revolucim). El operacionalismo sostena que los trminos que no pudiesen defi
nirse operacionalmente carecan de sentido cientfico, y que los trminos cientficos podan obtener defini
ciones operacionales en las que todo el mundo estuviera de acuerdo. Es ms, la revolucin del operacionalismo
ratific la pretensin del conductismo de ser la nica psicologa cientfica, porque slo el conductismo era
compatible con la exigencia operacionalista de que los trminos tericos se definiesen por su conexin con
trminos observacionales (Stevens, 1 939). En psicologa, esto significaba que los trminos tericos no po
dan referirse a entidades mentales, sino slo a clases de conducta. De ah que la psicologa mentalista no
fuese cientfica y tuviese que ser sustituida por el conductismo.
A finales de los aos treinta el operacionalismo era ya un dogma arraigado en la psicologa. Sigmund
Koch, que en 1 950 apostat de la fe operacionalista, escriba en su tesis doctoral de 1 939 que casi todos
los alumnos de segundo ao de psicologa saben que no es correcto referirse a una "definicin" si no es acom
pandola del adjetivo "operacional")). En el operacionalismo resida la salvacin de la psicologa: Ama
rra los constructos que aparecen en tus postulados a un campo de hechos cientficos [mediante definiciones
operacionales] y slo entonces obtendrs una teora cientfica)) (Koch, 1 94 1 ).
En un plano profesional ms elevado, el presidente de la APA coincida con Koch. John F. Dashiell ( 1 939)
sealaba que la psicologa y la filosofa volvan a reunirse, pero no para que los filsofos estableciesen la
agenda de la psicologa -pues de esa tirana ya haba logrado sta emanciparse))-, sino para desarrollar
los mtodos cientficos apropiados. En este acercamientm) de la filosofa y la psicologa destacaban dos
ideas de los positivistas lgicos. Una era el operacionalismo; la otra, la exigencia de que las teoras cient
ficas sean conj untos de axiomas formulados matemticamente. Dashiell elogiaba a un psiclogo por cum
plir este segundo requisito. En el mismo tono positivista (que el operacionalismo), Hull nos insta a volver
la mirada sobre el carcter sistemtico de nuestro pensamiento)) mediante la elaboracin una teora axiomtica
rigurosa. La admiracin de Dashiell por Clark L. Hull como el principal positivista lgico entre los psic
logos estaba, como veremos, equivocada. Hull era mecanicista y realista, y crea en la realidad fisiolgica
de sus trminos tericos. Sin embargo, la opinin de Dashiell lleg a ser ms tarde un mito para los psic
logos, una creencia consoladora en que, aunque los detalles concretos de sus teoras fuesen errneos, Hull
y E. C. Tolman haban puesto con firmeza a la psicologa en el camino de la ciencia tal como los positivis
tas lgicos lo haban definido. La autntica naturaleza de las teoras del aprendizaje de Tolman y Hull si
gui sin ser claramente entendida durante dcadas, y no slo por los dems psiclogos, sino incluso por los
mismos Hull y Tolman. Al margen de sus defectos y de la distorsin que produjo en la comprensin de las
ideas de Tolman y de Hull, no hay duda de que el positivismo lgico se convirti en la filosofa oficial de la
ciencia para l a psicologa hasta, por lo menos, los aos sesenta.

354

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

El conductismo propositivo de Edward Chace Tolman


Aunque no se sola reconocer, el problema central del conductismo era dar cuenta de los fenmenos men
tales sin invocar la mente. Puede que los comportamentalistas ms liberales mantuviesen la mente en psi
cologa como un agente invisible pero causalmente determinante de la conducta (de hecho, as lo haran con
el tiempo). Pero al menos en sus primeros tiempos, y tambin ms adelante en su corriente ms radical, el
conductismo pretenda erradicar la mente de la psicologa. Watson, Lashley y todos los dems conductistas
reduccionistas o fisiologistas intentaron lograrlo afirmando que la conciencia, el propsito y la cognicin
eran mitos, de modo que la tarea de la psicologa era describir la experiencia y la conducta como frutos de
las operaciones mecnicas del sistema nervioso. La teora motora de la conciencia poda ser til en estos ar
gumentos, ya que afirmaba que los contenidos conscientes no eran sino sensaciones de movimientos cor
porales, que informaban de la conducta pero sin ser causa de ella. E. C. Tolman y C. L. Hull adoptaron en
foques diferentes para explicar la conducta sin acudir a la mente.
En 1 9 1 1 , E. C. Tolman ( 1 886- 1 959), licenciado en electroqumica, ingres en Harvard para seguir un
curso de posgrado en filosofa y psicologa, concentrndose en la segunda por ser ms afn a sus capacidades
e intereses. All estudi con los filsofos y psiclogos ms destacados del momento, Perry y Holt, Mns
terberg y Yerkes. Durante algn tiempo, la lectura de E. B. Titchener casi le convirti a la introspeccin
estructuralista, pero en los cursos de Mnsterberg se dio cuenta de que, aunque Mnsterberg en sus bre
ves charlas introductorias deca que el mtodo de la psicologa era la introspeccin, el trabajo en su labo
ratorio era de naturaleza fundamentalmente objetiva, y que poco uso poda hacerse de los resultados in
trospectivos la hora de redactar artculos experimentales. De este modo, la lectura del libro Behavior [La
conducta] de Watson en el curso de psicologa comparada impartido por Yerkes le supuso un tremendo es
tmulo y un gran alivio por mostrar que la medida objetiva de la conducta, y no la introspeccin, era el
verdadero mtodo de la psicologa. Los aos que Tolman pas en Harvard fueron los aos dorados del neo
rrealismo, que por entonces promulgaban Perry y Holt.
El neorrealismo le proporcion a To1man la base de su enfoque del problema de la mente tal como lo
desarroll tras aceptar un puesto en la Universidad de California en Berkeley en 1 9 1 8 . Tradicionalmente,
las pruebas empleadas para demostrar la existencia de la mente eran de dos tipos: el hecho de darse cuenta
de la propia conciencia a travs de la introspeccin, y la aparente inteligencia y propositividad de la con
ducta. En la lnea de Perry, Tolman consideraba que el contraccionismo muscular de Watson (Tolman, 1 959)
era demasiado simple y rudimentario para dar cuenta de ambos tiempos de pruebas. El neorrealismo supo
na que la introspeccin no exista, y que tampoco existan objetos mentales que observar. Para los neorrealis
tas, la introspeccin slo era un examen artificialmente minucioso de un objeto del entorno, en el que se
informa con gran detalle acerca de los atributos del objeto. Tolman relacion este anlisis con la teora mo
tora de la conciencia, sosteniendo que la introspeccin de estados internos como las emociones era slo la
accin retroactiva de la conducta sobre la conciencia (Tolman, 1 923). En cualquier caso, la introspeccin

Edward Chace Talman

CAPTULO 1 1

El conductismo

355

no era especialmente importante para la psicologa cientfica; en este sentido, lo que propona Tolman en su
artculo A New Formula for Behaviorism [Una nueva frmula para el conductismo] (Tolman, 1 922) era
un conductismo metodolgico que aceptaba la existencia de la conciencia pero que exclua su estudio del
mbito de la ciencia.
Asimismo, la perspectiva neorrealista permita hacerse cargo de los indicios de propsito inteligente
en la conducta. La psicologa prepositiva ms importante del momento era la psicologa ''hrmica de Wi
lliam McDougall. En Behaviorism and Purpose [Conductismo y propsito], Tolman ( 1 925) criticaba a
McDougall por abordar el propsito desde la perspectiva cartesiana tradicional: MacDougall, al ser un men
talista, simplemente infiere el propsito de la [persistencia de la] conducta, mientras que nosotros, al ser los
conductistas, identificamos el propsito con la persistencia hacia una meta . Como Perry y Holt, Tolman
sostena que el propsito . . . es un aspecto objetivo de la conducta que un observador percibe directamen
te, no es una inferencia a partir de la conducta observada. Tolman someta la memoria al mismo anlisis,
recordando a los realistas escoceses y anticipando a B. F. Skinner: La memoria, al igual que el propsito,
puede entenderse como un aspecto puramente emprico de la conducta>>. Afirmar que uno <<recuerda>> un ob
jeto ausente X, es lo mismo que la conducta actual de uno depende causalmente de X.
Vemos, en resumen, que Tolman propona un conductismo que eliminaba la mente y la conciencia de
la psicologa, como quera Watson, pero que conservaba el propsito y la cognicin, no como poderes de
una mente misteriosa inferida de la conducta, sino como aspectos objetivos y observables de la conduc
ta misma. El conductismo de Tolman era molar ms que molecular (Tolman, 1 926, 1 935). Segn la con
cepcin molecular de Watson, la conducta se defina en trminos de respuestas musculares provocadas por
estmulos que las desencadenan, de modo que la estrategia que se deba adoptar para predecir y controlar la
conducta consista en analizar la conducta compleja en sus componentes musculares ms simples, que a su
vez podan entenderse fisiolgicamente. Tolman, que conceba la conducta como ineludiblemente proposi
tiva, estudiaba actos molares, integrados, completos.
Por ejemplo, segn un molecularista, un sujeto que ha aprendido a retirar el dedo de un electrodo cuan
do una seal de alerta antecede a una descarga, habra aprendido un reflejo muscular condicionado. Segn
un molarista, lo que el sujeto habra aprendido sera una respuesta global de evitacin. Ahora demos la vuel
ta a la mano del sujeto, de modo que el mismo reflejo haga que el dedo toque el electrodo. El seguidor de
Watson afirmara que el sujeto tiene que aprender un reflejo molecular nuevo, mientras que Tolman afirma
que el sujeto evitar de manera inmediata la descarga con un movimiento de retirada no entrenado que se
basa en su aprendizaje de la respuesta molar de evitacin de la descarga (Wickens, 1 938; de manera nada
sorprendente, los resultados apoyaron la teora de Tolman).
Al mismo tiempo que abordaba el propsito y la cognicin desde un punto de vista neorrealista, Tol
man insinu un enfoque distinto, ms mentalista, al problema. Este enfoque le result muy til cuando tuvo
lugar la desaparicin del neorrealismo en los aos veinte, y es fundamental para la ciencia cognitiva actual.
En uno de sus primeros trabajos, Tolman ( 1 920) escribi que los pensamientos pueden entenderse, desde
un punto de vista objetivo, como presentaciones internas al organismo de estmulos que ya no estn pre
sentes. Ms adelante, junto a los argumentos de que la cognicin es '<inmanente a la conducta, y no infe
rida, Tolman ( 1 926) escribi que la conciencia proporciona <<representaciones que guan la conducta. Ha
blar de las cogniciones y los pensamientos como representaciones internas del mundo que desempean un
papel causal en la determinacin de la conducta supone una ruptura tanto con el neorrealismo como con el
conductismo: con el neorrealismo porque las representaciones se infieren, como las ideas de Locke; y con
el conductismo porque se le reconoce un lugar a algo mental entre las causas de la conducta. A medida que
Tolman fue desarrollando su sistema, cont cada vez ms en el concepto de representacin, como veremos,
convirtindose en un comportamentalista inferencia! comprometido con la existencia real de la mente.
En 1 934 Tolman viaj a Viena, donde recibi la influencia de los positivistas lgicos, concretamente
de Rudolph Carnap, el lder del Crculo de Viena. Segn la idea de psicologa de Carnap, se debera enten
der que los trminos tradicionales de la psicologa popular no se refieren a objetos mentales, sino a proce
sos fsico-qumicos que tienen lugar en el cuerpo. As, por ejemplo, el significado de la frase Fred est emo
cionado se deriva de los procesos musculares, glandulares, y otros procesos que tienen lugar en el cuerpo

356

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

y que producen emocin. La perspectiva de Camap es una versin de la teora motora de la conciencia. Este
autor mantena que hasta que no se redujesen totalmente todos los trminos mentales a sus verdaderos re
ferentes fisiolgicos, tendra que aceptarse una especie de conductismo. Como no conocemos el referente
fsico-qumico de la emocin>), debemos entender que la emocin)) se refiere a aquellas conductas que
llevan a que una persona atribuya emocin a otra. Esta concesin es aceptable porque las conductas son de
tectores)) de la desconocida fisiologa subyacente. A la larga, deberamos ser capaces de acabar con el con
ductismo y entender el lenguaje mentalista en trminos puramente fisiolgicos. Camap reconoca que, ade
ms de la funcin referencial, el lenguaje tambin puede tener una funcin expresiva. Si digo, por ejemplo,
me duele)), no slo me estoy refiriendo a un proceso fsico que tiene lugar dentro de mi cuerpo, sino que
tambin expreso angustia. Segn Carnap, la funcin expresiva del lenguaje trasciende los lmites de la ex
plicacin cientfica, y es ms bien objeto de la poesa, de la ficcin y, en general, del arte.
La psicologa de Carnap no era incompatible con las ideas que, por su cuenta, haba desarrollado Tol
man, pero le ofreca a ste una nueva manera de articular su conductismo en el marco de una filosofa de la
ciencia que cada vez era ms prestigiosa e influyente. Poco despus de su regreso a Estados Unidos, Tol
man reformul su conductismo propositivo con el lenguaje del positivismo lgico. Escribi ( 1 935): la psi
cologa cientfica busca. . . los procesos y leyes objetivamente constatables que gobiernan la conducta)) , Las
descripciones de la experiencia inmediata . . . deberan dejarse a las artes y a la metafsica)), Tolman ya es
taba en condiciones de ser bastante preciso acerca del programa de investigacin del conductismo. La con
ducta tena que ser considerada como una variable dependiente causada por las variables independientes
ambientales e internas (pero no mentales). La meta ltima del conductismo, por tanto, consiste en enun
ciar la frmula de la funcin f que conecta la variable dependiente [conducta] . . . con las variables indepen
dientes (estmulos, herencia, formacin y estados fisiolgicos [como el hambre]))). Como esta meta es de
masiado ambiciosa para ser alcanzada de una vez, los conductistas introducen variables intervinientes que
conectan las variables independientes y las dependientes, dando lugar a ecuaciones que permiten predecir
la conducta a partir de los valores de las variables independientes. El conductismo molar define las varia
bles independientes de forma macroscpica)), en trminos de propsitos y cogniciones definidos como ca
ractersticas de la conducta, pero con el tiempo el conductismo molecular ser capaz de explicar las varia
bles molares independientes en trminos neurolgicos y glandulares detallados)) ,
Tolman ( 1 936) ampli estas observaciones y redefini s u conductismo como conductismo operacio
nal. El conductismo operacional se inscribe en el marco de la actitud positivista general que adoptan en la
actualidad numerosos fsicos y filsofos modernos)). Segn Tolman, el adjetivo operacionab) refleja dos
caractersticas de su conductismo. En primer lugar, defina Operacionalmente)) sus variables intervinien
tes, como mandaba el positivismo lgico. En segundo lugar, subrayaba el hecho de que la conducta es fun
damentalmente una actividad mediante la cual el organismo . . . opera en su entorno)) (acta o influye sobre
l). Hay dos principios bsicos)) en el conductismo operacional. Primero, afirma que el objetivo ltimo
de la psicologa es exclusivamente la prediccin y el control de la conducta)), Segundo, este objetivo debe
alcanzarse mediante un anlisis funcional de la conducta en el que los conceptos psicolgicos . . . se entien
dan como variables intervinientes objetivamente definidas ... , definidas de manera totalmente operacionab).
En estos dos artculos Tolman explic clara y enrgicamente el programa clsico del conductismo me
todolgico tal como fue definido bajo la influencia del positivismo lgico. Sin embargo, debe sealarse que
Tolman no tom del positivismo lgico su concepcin de psicologa, sino que esta filosofa de la ciencia coin
cida con lo que l ya pensaba y practicaba; a lo sumo, lo que el positivismo lgico le ofreca era una justi
ficacin sofisticada y prestigiosa a sus propias concepciones. Sus trminos variables dependientes, inde
pendientes e intervinientes son contribuciones duraderas al lenguaje psicolgico. Y lo que es ms importante,
parece que Tolman cambi rpidamente su operacionalismo por el realismo psicolgico. Segn el opera
cionalismo, los trminos tericos no se refieren a nada en absoluto, sino que son slo una forma til de re
sumir observaciones. La definicin de la intencin de una rata hambrienta en un laberinto sera la orienta
cin claramente persistente de la rata hacia el comedero del laberinto. Sin embargo, en sus escritos posteriores
(p. ej ., Tolman, 1 984), Tolman habla al menos de las cogniciones como entidades psicolgicamente reales,
no slo como descripciones taquigrficas de la conducta. As, los mapas cognitivos)) se conceban como

CAPTULO 1 1

El conductismo

357

las representaciones del entorno que una rata o una persona consultan para guiar la conducta inteligente ha
cia una meta. En los aos posteriores a su regreso de Viena, Tolman no ense el positivismo lgico, ni si
quiera se ocup especialmente de l (Smith, 1 986). Es posible, por lo tanto, que sus artculos de 1 935 y 1 936,
aunque fueron exposiciones del conductismo metodolgico que tuvieron una gran difusin, no representa
sen nunca la verdadera concepcin que Tolman tena de la psicologa
Por ltimo, resulta interesante advertir que Tolman a veces pareca estar buscando a tientas una con
cepcin de la psicologa de la que an no se dispona, a saber, la concepcin computacional propia de la cien
cia cognitiva. En 1 920 Tolman rechaz la concepcin de los organismos como mquinas expendedoras
asociada a Watson. Segn esta concepcin, el organismo era una mquina en la que determinados estmu
los provocaban respuestas reflejas, al igual que i ntroducir una moneda en la ranura de una mquina expen
dedora provoca la aparicin de un producto determinado. Tolman prefera concebir los organismos ms bien
como mquinas complejas capaces de distintos ajustes, de modo que cuando un determinado ajuste est
en vigor un estmulo dado suscitara una nica respuesta, mientras que con un ajuste interno distinto el mis
mo estmulo suscitara otra respuesta diferente. Los ajustes internos estaran causados, bien por estmulos
externos, bien por cambios automticos dentro del organismo)), El modelo que Tolman aoraba en 1 920
era el ordenador, cuyas respuestas al input dependen de su programacin y su estado interno. Del mismo
modo, Tolman anticipaba la explicacin de la mente propia del procesamiento de la informacin cuando, en
1 948, describa la mente como una sala central de controb en la que los impulsos entrantes se suelen ela
borar y transformar. . . en algo as como un mapa cognitivo del entorno)) .

El conductismo mecanicista de Clark Leonard Hull


Clark Leonard Hull ( 1 884- 1 952), como muchos otros nacidos en el siglo xrx, perdi la fe religiosa en su
adolescencia y luch el resto de su vida por encontrar un sustituto para la fe perdida. Lo encontr en las ma
temticas y en la ciencia. Al igual que Thomas Hobbes se inspir en la lectura del libro de Euclides, Hull
poda decir que el estudio de la geometra result ser el acontecimiento ms importante de mi vida inte
lectuah). Hull tambin afirm, como haba hecho Hobbes, que el pensamiento, el razonamiento y otras fa
cultades cognitivas, incluido el aprendizaje, deberan entenderse como procesos de carcter mecnico que
se podan describir y comprender mediante la elegante precisin de las matemticas. Su amor por las mate
mticas le llev, en primer lugar, a querer ganarse la vida como ingeniero de minas, pero un ataque de po
lio le oblig a cambiar de planes. Contempl la idea de convertirse en pastor de la Iglesia Unitaria (una re
ligin libre y sin Dios), pero la perspectiva de acudir a una serie interminable de convocatorias de seoras
reunidas para tomar el t)) le hizo abandonar este propsito. Quera un campo relacionado con la filosofa,
en el sentido de que tuviera implicaciones tericas)), y que fuese tan nuevo que le permitiese conseguir re
conocimiento pblico)) rpidamente y satisfacer su aficin a las mquinas diseando y trabajando con apa
ratos automticos)). La psicologa era la nica disciplina que reuna todos estos requisitos)) y Hull se deci
di a apostar por conseguir un cierto lugar en la historia de la ciencia)). Comenz estudiando los Principios
de psicologa de James, y fue su madre la que empez leyndoselos durante su convalecencia. Hull curs
su licenciatura en la Universidad de Michigan, en uno de cuyos cursos de lgica construy una mquina para
poner de manifiesto la lgica de los silogismos. Ni en Yale --donde curiosamente trabajara durante gran
parte de su vida profesional- ni en Comell fue aceptado para el de posgrado, as que se doctor en la Uni
versidad de Wisconsin.
Hull dej su huella en la psicologa con su teora y sus investigaciones acerca del aprendizaje. Sus in
vestigaciones iniciales ya presagiaban al Hull que tanta influencia iba a tener en los aos treinta. Antes de
licenciarse, estudi el aprendizaje en enfermos mentales e intent formular leyes matemticas precisas para
explicar cmo stos realizaban asociaciones (Hull, 1 9 1 7). Su tesis doctoral se dedic a la formacin de con
ceptos, teniendo de nuevo un carcter marcadamente cuantitativo (Hull, 1 920). Sin embargo, distintas cir
cunstancias hicieron que se pasase los aos siguientes investigando en mbitos no relacionados entre s: la
hipnosis (un campo no cientfico)) que Hull intent mejorar empleando una metodologa cuantitativa ) .
l o s efectos del tabaco e n la conducta (para lo que dise una mquina mediante la cual los fumadores podan

358

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

fumar sin aspirar los productos qumicos del tabaco) y los tests de aptitudes, con los que empez a ser co
nocido en psicologa. En cuanto a esto ltimo, Hull dise una mquina para calcular las correlaciones en
tre las puntuaciones obtenidas en los diversos tests de una batera de tests. Con esto confirm la idea de que
el pensamiento era un proceso mecnico que poda simularse con una mquina real; a Pascal le haba ho
rrorizado esta misma idea, pero Hull vio en ella una hiptesis sobre la que investigar.
Como cualquier psiclogo de su poca, Hull tuvo que habrselas con el conductismo de Watson. Al
principio, aunque estaba de acuerdo con ste en criticar la introspeccin y exigir objetividad, Hull rechaza
ba el dogmatismo de Watson y el ardor cuasi-fantico con el que algunos jvenes se adheran a la causa
watsoniana, un fanatismo ms caracterstico de la religin que de la ciencia ( 1 952b, pp. 1 53- 1 54). Intere
sado en la psicologa de la Gestalt, cuando Hull era un joven profesor de la Universidad de Wisconsin con
sigui que Kurt Koffka visitase la universidad durante un ao. Sin embargo, la actitud extraordinariamen
te negativa de Koffka respecto a Watson paradjicamente convenci a Hull no de que la teora de la Gestalt
era vlida, sino de que el conductismo de Watson precisaba mejoras de naturaleza matemtica, una lnea
de accin que Hull estaba ya dispuesto a seguir: En lugar de convertirme a la teora de la Gestalt, experi
ment una conversin tarda a una especie de neoconductismo, un conductismo interesado principalmente
en la determinacin de las leyes cuantitativas de la conducta y en su sistematizacin deductiva ( 1 952b, p.
1 54 ). En 1 929 Hull se traslad a Yale, donde emprendi una carrera profesional sumamente influyente, con
virtindose en el psiclogo experimental ms relevante de su poca.
El programa de Hull tena dos componentes principales. En primer lugar, como ya hemos visto, a Hull
le fascinaban las mquinas y estaba convencido de que stas podan pensar, de modo que intent construir
mquinas capaces de aprender y de pensar. La primera descripcin de este tipo de mquina apareci en 1 929,
y supuso, como l mismo explic: una consecuencia directa de la tendencia mecanicista de la psicologa
moderna. El aprendizaje y el pensamiento no se conciben aqu necesariamente ms como funcin del pro
toplasma viviente que la locomocin serial (Hull & B aernstein, 1 929). El otro componente de la ambicin
terica de Hull era una continuacin del espritu geomtrico de Hobbes y del asociacionismo de Hume, a
quien Hull consideraba el primer conductista. Hacia 1 930 Hull afirm: He llegado a la conclusin defini
tiva. . . de que la psicologa es una autntica ciencia natural>> cuyo objetivo es el descubrimiento de leyes
que se puedan expresar cuantitativamente mediante un nmero reducido de ecuaciones corrientes de las
que puedan deducirse conductas de individuos y de grupos como consecuencia ( 1 952, p. 1 55 ) . No resulta
sorprendente, dados los intereses matemticos y mecnicos de Hull, que ste sufriese un grave ataque de
envidia de los fsicos y que se creyese el Newton de la conducta. A mediados de los aos veinte, ley los
Principia de Newton, que se convertiran en una especie de Biblia para l (Smith, 1 9 86). En sus semina
rios mandaba leer partes de este libro, y siempre lo colocaba en su mesa de despacho entre l y las visitas.
Para Hull este libro representaba la cima misma del xito cientfico, y l hizo todo lo posible por emular a
su hroe.
Los objetivos de construir mquinas inteligentes y de formalizar la psicologa de acuerdo con un sis
tema matemtico no eran incompatibles. Los newtonianos haban concebido el universo fsico como una m
quina gobernada por leyes matemticas precisas. Hull simplemente pretenda hacer lo mismo en relacin
con los supuestos fenmenos mentales y la conducta. A principios de los aos treinta, Hull se ocup al mis
mo tiempo de las teoras formales y de las mquinas de aprendizaje, public estudios cada vez ms mate
mticos de conductas complejas, como la adquisicin y coordinacin de hbitos E-R simples, y prometi
crear mquinas psquicas capaces de pensar y tiles como robots industriales (Hull 1 930a, b, 1 93 1 , 1 934,
1 935). Sin embargo, a medida que fue pasando el tiempo, las mquinas psquicas perdieron relevancia en
los trabajos de Hull. Al parecer tuvo miedo de que su preocupacin por las mquinas inteligentes pareciese
grotesca y que las autoridades universitarias le impidiesen seguir trabajando en ellas como anteriormen
te le haban i mpedido continuar sus trabajos sobre la hipnosis (Smith 1 9 86). Al mismo tiempo, como Tol
man y casi todos los dems psiclogos, Hull cay bajo la influencia del positivismo lgico, cuya insisten
cia en el formalismo y en la reduccin de lo mental a lo fsico estaba en consonancia con su propia filosofa
de la ciencia. Hull se dio cuenta entonces de que el creciente nfasis en la formalizacin y matematizacin
de las teoras era la propaganda ms til con la que promocionar su causa (Smith, 1 986).

CAPTULO 1 1

El conductismo

359

Es apropiado fechar en 1 936 el giro de Hull desde el inters por las mquinas psquicas y las teoras
formales a la preocupacin exclusiva por estas ltimas; Hull fue elegido entonces presidente de la APA y en
su discurso presidencial expuso sus aspiraciones para la psicologa terica. En esta alocucin abord el pro
blema central del conductismo: explicar la mente. Al igual que Tolman, Hull reconoca que la conducta pro
positiva y persistente en el esfuerzo para alcanzar metas era una manifestacin externa de la mente. Sin em
bargo, l propona explicar esto de manera completamente diferente: como resultado de los principios
mecnicos de la conducta, que estn sometidos a leyes. Se descubrir que las complejas formas de la con
ducta propositiva proceden de . . . las entidades bsicas de la fsica terica, como los electrones y los proto
nes (Hull, 1 937). Hull reconoca que tradicionalmente una postura mecanicista como la suya slo haba sido
filosfica, y l propona hacerla cientfica aplicando lo que l consideraba como procedimientos cientficos.
La ciencia, afirmaba Hull, consista en un conjunto de postulados formulados explcitamente (como la geo
metra de Euclides) a partir de los cuales, mediante la lgica ms rigurosa, se deduciran predicciones
sobre conductas reales. Al igual que Newton haba derivado el movimiento de los planetas a partir de un pe
queo conjunto de leyes fsicas, Hull propona predecir el movimiento de los organismos a partir de un con
junto (bastante ms amplio) de leyes de conducta expuestas en su artculo. Hull afirmaba que la virtud del
mtodo cientfico era que las predicciones se podan comprobar con observaciones, algo que era imposible
hacer con los vagos postulados filosficos, fuesen stos idealistas o materialistas.
Hull intent demostrar que la conducta propositiva poda explicarse desde un punto de vista mecani
cista utilizando un conjunto de postulados propuesto por l mismo. Por ltimo, pregunt: pero, qu hay
de la conciencia?, y en su respuesta a esta cuestin articul su propia versin del conductismo metodol
gico. La psicologa poda prescindir de la conciencia, afirm, por la sencilla razn de que no se ha encon
trado an ningn teorema cuya deduccin se vea de algn modo facilitada por la inclusin de un postula
do referente a la conciencia. Es ms, no hemos sido capaces de dar con ningn otro sistema cientfico de
conducta. . . que haya necesitado la conciencia (p. 3 1 ) para deducir la conducta. Como Tolman, Hull situ
la experiencia consciente -el primitivo objeto de la psicologa- fuera de los lmites de la psicologa tal
como los conductistas la conceban. Hull, al igual que Watson, atribuy ese constante inters de los psic
logos por la conciencia a la persistente influencia de la teologa medieval, y afirm: la psicologa, en sus
principios bsicos, an es en un alto grado esclava de la Edad Media; en particular, nuestra perspectiva sis
temtica dominante en lo que respecta a la conciencia es en buena medida medieval . Hull concluy, sin
embargo, que afortunadamente los medios que tenemos para salvarnos son claros y evidentes. Como siem
pre, residen en la aplicacin de los procedimientos cientficos . . . Para que podamos aplicar esta metodolo
ga, slo es necesario que nos deshagamos de los grilletes de una tradicin exnime (p. 22).
Las referencias a los robots propositivos quedaron reducidas a una nota a pie de pgina en la que Hull
mencionaba una especie de atajo experimental para la determinacin de la naturaleza ltima de la conducta
adaptativa. Si se pudiese construir, a partir de materiales inorgnicos, un mecanismo que exhibiese las
conductas adaptativas que se derivaban de sus postulados, se podra afirmar con seguridad y con la con
ciencia tranquila que es posible "obtener" esa conducta adaptativa por medios exclusivamente fsicos>> (p.
3 1 ). En su exposicin ante la APA, Hull mostr a la audiencia una de sus mquinas de aprendizaje, que im
presion profundamente a algunos de los presentes (Chapanis, 1 96 1 ). Como Hull prcticamente no volvi
a mencionar sus mquinas psquicas>>, su formulacin de la tesis central de la ciencia cognitiva ha pasado
inadvertida o ha sido despachada como un aspecto perifrico de su pensamiento. Pero es un hecho que la si
mulacin mecnica del pensamiento era esencial para Hull, y que dio origen a la teora formal que le hizo
famoso e influyente.
Ya hemos visto cmo a mediados de los aos treinta Tolman comenz a articular su psicologa con la
terminologa del positivismo lgico; lo mismo pas con Hui!. Despus de 1 937, identific su sistema con el
empirismo lgico>> y aplaudi la unin>> de la teora americana de la conducta con el positivismo lgico
viens, que estaba generando en EE.UU. una disciplina conductual que iba a ser una ciencia natural en toda
regla>> (Hull, 1 943a). A partir de ese momento, Hull concentr sus esfuerzos en elaborar una teora cuanti
tativa, deductiva y formal del aprendizaje, y dej atrs en buena medida sus mquinas psquicas, aunque s
tas siguieron desempeando una funcin heurstica en su pensamiento (Smith, 1 986). El realismo de Hull

360

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

qued oscurecido cuando ste adopt el lenguaje positivista, como ocurri con Tolman. Por supuesto, Hull
no crea en los propsitos y las cogniciones como crea Tolman, pero era realista al creer que los postulados
de sus teoras describan estados y procesos neurofisiolgicos reales del sistema nervioso de los organismos
vivos, humanos o animales.
Hull plasm sus postulados en una serie de libros. El primero fue Mathematico-Deductive Theory of
Rote Learning [Teora matemtico-deductiva del aprendizaje de rutinas] (Hull et al., 1 940), que ofreca un
tratamiento matemtico del aprendizaje verbal humano. El libro fue elogiado por dar un anticipo de cmo
ser la psicologa cuando logre precisin sistemtica y cuantitativa (Hilgard, 1 940). La teora desarrollada
en el libro fue el ensayo general de su obra ms importante, Principies of Behavior [Los principios de la
conducta] (Hull, 1 943b ), la expresin del sistema de la conducta que he venido desarrollando gradualmente
a lo largo de toda mi vida acadmica)), y que haba formado la base de su discurso presidencial de la APA.
Tras su publicacin, el Psychological Bulletin Ie dedic una resea especiah), en la que se elogiaba este es
crito como uno de los libros ms importantes que se han publicado en psicologa en el siglo XX)) ( Koch,
1 944 ). El libro prometa unificar toda la psicologa bajo la frmula E-R y practicar la ciruga radicah) ne
cesaria en el cuerpo atrofiado de la ciencia sociah), salvndolo as para la verdadera ciencia. Hull revis su
sistema dos veces ms ( 1 95 1 , 1 952a), pero fue su libro Los principios de la conducta el que le llev a lo
grar su ambicin de hacerse un nombre permanente en la historia de la psicologa.

Tolman frente a Hull

Teoras enfrentadas
El conductismo propositivo de Tolman entr inevitablemente en conflicto con el conductismo meca
nicista de Hui!. Tolman siempre crey que el propsito y la cognicin eran reales, aunque su concepcin de
la realidad que tena cambi con el tiempo. Por otra parte, Hull pretendi explicar el propsito y la cogni
cin como resultado de procesos mecnicos no mentales que se podan describir mediante ecuaciones lgi
co-matemticas. A lo largo de los aos treinta y cuarenta, Tolman y Hull jugaron una especie de partido de
tenis intelectual: Tolman intentaba demostrar que el propsito y la cognicin eran reales, y Hull y sus se
guidores respondan remendando la teora o intentando mostrar los fallos de las demostraciones de Tolman.
A modo de ejemplo, tomemos un experimento que pone de manifiesto el contraste de las perspectivas
cognitiva y E-R. En realidad, fue llevado a cabo en 1 930 (Tolman, 1 932), mucho antes de que comenzase el
debate entre estos dos autores, pero es una versin ms sencilla de los experimentos ms complejos que se
describen en Cognitive Maps in Rats and Mem) [Los mapas cognitivos en las ratas y los seres humanos]
de Tolman ( 1 948), cuyo propsito era respaldar diferencialmente las teoras de ste. La Figura 1 1 . 1 mues
tra el laberinto. Las ratas se familiarizaban con todo el laberinto porque se las obligaba a recorrer todos los
tramos en la fase de adiestramiento inicial. Una vez aprendido el laberinto, la rata, situada en el punto de
eleccin donde los tramos se bifurcan, tiene que elegir uno de ellos. Cmo lo hace?

El anlisis de Hull se podra resumir como sigue. El punto de eleccin presenta los estmulos (E) a los
que, durante el entrenamiento inicial, se han condicionado las tres respuestas (Rs) correspondientes a cada
una de las rutas. Por una serie de razones, siendo la ms evidente de ellas la longitud del tramo que ha de
recorrer, la rata prefiere la Ruta 1 a la Ruta 2, que a su vez es preferible a la Ruta 3. Es decir, la conexin
E-R1 es ms fuerte que E-R2, que a su vez es ms fuerte que E-R3

CAPTULO 11

El conductismo

361

Caja meta

RUTA 3

---

- Punto 2-barrera

RUTA 1

RUTA 2

- - - r-- - Punto 1 -barrera

Caja de salida
FIGURA 1 1 . 1 .

Laberinto Tolman-Honzik.

A esto es a lo que se le llama una jerarqua de familia de hbitos divergentes. Ahora bien, si se sita
una barrera en el punto 1 , al tomar la Ruta 1 la rata se tropezar con la barrera, se dar la vuelta y escoger
la Ruta 2. As, la conexin E-R1 se debilita a causa de la barrera, por lo que E-R2 se hace ms fuerte y es la
que se sigue. Por otra parte, si se coloca la segunda barrera, la rata retroceder hasta el punto de eleccin y
elegir de nuevo la Ruta 2, ya que E-R1 sigue bloqueado y E-R2 se hace ms fuerte. Sin embargo, la rata se
topar de nuevo con la barrera, E-R2 se debilitar y E-R3 acabar siendo la conexin ms fuerte, de modo
que la rata escoger la Ruta 3. Esto es lo que Hull predice.
Tolman negaba que lo que la rata aprenda fuera un conjunto de respuestas desencadenadas en distin
tos grados por los estmulos en el punto de eleccin. Lo que l sostena en cambio era que la rata aprenda
un mapa cognitivo del laberinto, que era lo que guiaba su conducta. Segn su teora, cuando la rata se en
cuentra la primera barrera vuelve atrs y toma la Ruta 2, como en la explicacin E-R, porque la Ruta 2 es
ms corta que la Ruta 3. Sin embargo, si se encuentra la segunda barrera, la rata sabr que sta bloquea tan
to la Ruta 2 como la Ruta l . Por lo tanto, la rata dar muestras de comprensin o insight: dar marcha
atrs y elegir la Ruta 3, dejando totalmente de lado la Ruta 2. Un mapa muestra todos los aspectos del en
torno y es ms informativo que un conjunto de conexiones E-R. Los resultados del experimento respalda
ron la teora cognitiva del aprendizaje de Tolman frente a la explicacin E-R de Hull.

362

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

Aunque Tolman y Hull diferan radicalmente en sus explicaciones concretas de la conducta, no debe
mos olvidar que compartan importantes supuestos y objetivos. Ambos queran formular teoras cientficas
del aprendizaje y la conducta que pudiesen aplicarse al menos a todos los mamferos, incluidos los seres hu
manos. Ambos perseguan este objetivo comn experimentando y teorizando sobre ratas, suponiendo que
cualquier diferencia entre las ratas y los humanos era trivial, y que los resultados obtenidos en los laborato
rios tambin servan para la conducta natural (ambos observaban la frmula spenceriana para la psicologa).
Tanto Tolman como Hull rechazaban que la conciencia fuese el objeto de la psicologa, y defendan que la
tarea de la psicologa era describir, predecir y controlar la conducta; los dos eran conductistas, concretamente
conductistas metodolgicos. Por ltimo, ambos recibieron la influencia del positivismo lgico y aparente
mente lo asumieron.
Los psiclogos han tendido a suponer que Tolman y Hull fueron serviles partidarios del positivismo
lgico y que fueron ellos personalmente quienes imprimieron el estilo positivista a la psicologa moderna.
Sin embargo, esta apreciacin no les hace justicia, impide ver con claridad su independencia e infravalora
su creatividad. Tolman y Hull llegaron a sus conclusiones sobre la ciencia, la psicologa y la conducta con
independencia de la filosofa del positivismo lgico. Cuando entraron en contacto con l en los aos treinta,
ambos se dieron cuenta de que podran utilizar esta prestigiosa filosofa para expresar sus ideas de una for
ma ms convincente, pero no hay que olvidar que las ideas eran suyas. Por desgracia, como adoptaron el
lenguaje positivista y como el positivismo pronto se convirti en la filosofa de la ciencia de los psiclogos,
los verdaderos programas de Tolman y Hull quedaron ocultos o se olvidaron, dando lugar a algunas con
troversias estriles en los aos cincuenta, como tendremos ocasin de ver en el Captulo 1 2.

La influencia relativa
Aunque tanto Tolman como Hull recibieron honores y fueron influyentes, no hay duda de que Hull ejer
ci una influencia mucho mayor que Tolman. En Berkeley, Tolman inculcaba a los estudiantes el entusias
mo por la psicologa y una sana irreverencia ante la pomposidad cientfica. Escribi artculos muy vivaces
y manifest su gusto por la ciencia afirmando que a la postre, el nico criterio seguro es pasrselo bien. Y
yo me lo he pasado bien (Tolman, 1 959). No fue nunca un terico sistemtico y finalmente tuvo que con
fesar que era un criptofenomenlogo que diseaba sus experimentos imaginando qu hara l si fuese una
rata, y que le satisfaca ver que las ratas eran tan listas y tenan tanto sentido comn como l. Lamentable
mente, esto signific que aunque Tolman pudo servir de estmulo a sus alumnos, no les pudo ensear un pun
to de vista sistemtico con el que adoctrinar la psicologa. Tolman no tuvo discpulos.
Hull, en cambio, s los tuvo. En lugar de valorar el pasarlo bien, Hull valoraba la ardua y laboriosa ta
rea de formular postulados y derivar teoremas a partir de ellos. Aunque la tarea era tediosa, a Hull le pro
porcion un conjunto explcito de ideas con las que contagi a sus alumnos para que las difundiesen por toda
la disciplina. Es ms, la situacin institucional de Hull era ideal para tener discpulos. Adems del Depar
tamento de Psicologa en Yale, Hull tena una posicin estratgica en el Instituto de Relaciones Humanas
de Yale (IHR), que atraa a mentes brillantes procedentes de muchas disciplinas que estaban deseosas de apren
der los rigores de la ciencia para aplicarlos a sus propios campos de estudio y a los problemas del mundo.
Ms adelante veremos cmo el conductismo informal y la teora del aprendizaje social surgieron de los se
minarios de Hull en el IHR. Hull encontr a alguien para continuar su programa, Kenneth Spence ( 1 9071 967). Spence colabor en los libros de Hull, continu su rigurosa construccin terica en los aos cincuenta,
cre una versin autnticamente positivista del neoconductismo y form a muchos de los principales psi
clogos experimentales de los aos cincuenta y sesenta: los nietos intelectuales de Hui!. Y por supuesto, el
riguroso sistema terico de Hull, puramente mecanicista y libre de todo misticismo sobre los propsitos y
las cogniciones, sintonizaba perfectamente con el Zeitgeist naturalista-positivista de la psicologa estadou
nidense posterior a la Primera Guerra Mundial.
El impacto de Hull en psicologa fue mayor que el de Tolman. Por ejemplo, incluso en los aos sesen
ta, un estudio acerca de qu psiclogos eran los ms frecuentemente citados en las principales revistas de
psicologa (Myers, 1 970) hall que el psiclogo ms citado era Kenneth Spence, y que el propio Hull ocu
paba el octavo lugar. Esto resulta especialmente notable si tenemos en cuenta que Hull haba muerto en 1 952

CAPTULO 1 1

El conductismo

363

y que sus teoras haban recibido numerosas crticas desde principios de los aos cincuenta. A pesar de que
numerosos psiclogos consideraban que en los aos sesenta se estaba produciendo una revolucin cog
nitiva, E. C. Tolman, el conductista propositivo y cognitivo, no estaba ni entre los sesenta primeros.

Ya somos todos conductistas


Kenneth Spence, colaborador de Hull, observ en 1 948 que pocos psiclogos parecen considerarse o re
ferirse a s mismos alguna vez como conductistas , porque el conductismo era Un punto de vista muy ge
neral que haba llegado a ser aceptado por casi todos los psiclogos. Spence seal una excepcin a esta
conclusin: Tolman sola reivindicar, acaso demasiado, que l era un buen conductista. Spence tambin re
conoca que el conductismo adoptaba numerosas formas, por lo que el trmino conductismo era bastan
te escurridizo. Aun as, Spence pensaba que el conductismo haba progresado, porque los diversos neocon
ductismos slo se haban separado de la formulacin inicial y bastante rudimentaria del conductismo clsico
de Watson. Spence intent poner algo de orden en la torre de Babel conductista formulando una metafsica
conductista de acuerdo con las lneas maestras del positivismo lgico. Aspiraba a crear un credo comn que
todos los conductistas pudiesen aceptar. Como veremos en el Captulo 1 2, sus esperanzas se vieron defrau
dadas, ya que los seguidores de Tolman se negaron a dar su aprobacin.
En el horizonte de la psicologa experimental se vislumbraba un conductismo radical recin formula
do que tras la Segunda Guerra Mundial iba a desafiar y luego a sustituir a todos los dems conductismos.
B. F. Skinner, un escritor convertido en psiclogo, haba comenzado en 193 1 a desarrollar un conductismo
radical en la lnea de Watson, pero con un nuevo conjunto de conceptos tcnicos. La influencia de Skinner
llegara ms adelante, cuando, tras la guerra, los psiclogos perdieron otra vez la confianza en su tarea y em
pezaron a buscar un nuevo Newton. Antes de la guerra, sin embargo, nadie tomaba demasiado en serio a Skin
ner. E. R. Hilgard ( 1 939) vaticin errneamente que la primera formulacin terica importante de Skinner,
Behavior of Organisms [La conducta de los organismos] ( 1 938), tendra escasa influencia en la psicologa.

TRAS LA EDAD DE ORO


Despus de la guerra, el mbito de la psicologa ms consciente de los problemas que le aquejaban era el
ncleo de la psicologa cientfica tradicional, el estudio del aprendizaje. Sigmund Koch ( 1 95 1 a, p. 295), que
ya se estaba convirtiendo en un eficaz crtico de las pretensiones de la psicologa conductista, escribi: la
psicologa parece haber entrado en una etapa de desorientacin total. En otro artculo ( 1 95 l b), Koch afir
maba que desde el final de la Segunda Guerra Mundial, la psicologa ha estado en una larga crisis, cada
vez ms intensa, cuyo ncleo parece ser el desencanto con las teoras del pasado reciente. Nunca haba sido
tan evidente como ahora que el desarrollo de la ciencia no es un movimiento automtico hacia delante. Koch
identific dos causas de la crisis de la psicologa experimental, una interna y otra externa. Dentro de la
psicologa experimental, Koch vea un estancamiento de una dcada de duracin en el desarrollo de los sis
temas tericos del aprendizaje anteriores a la guerra. Fuera de este mbito, la psicologa clnica y la aplica
da estaban reivindicando un reconocimiento social y abandonando la teora para desarrollar prcticas ti
les que les permitiesen asumir responsabilidades sociales. En la fiebre de la utilidad social, los psiclogos
tericos se haban desilusionado y buscaban una nueva ola que les devolviese el entusiasmo.
Koch no era un profeta excntrico que estuviese solo en su descontento con el estado de la psicologa
experimental, porque los sntomas de insatisfaccin eran abundantes. En 1 95 1 , Karl Lashley, otrora estu
diante de Watson, atac la teora clsica del encadenamiento E-R de las conductas complejas, propuesta ori
ginariamente por el propio Watson. Lashley defenda con argumentos fisiolgicos que el encadenamiento
era imposible a causa de la transmisin relativamente lenta de los impulsos nerviosos desde el receptor al
cerebro y vuelta al efector. Lashley propona en cambio que los organismos poseen funciones de planifica
cin central que coordinan conjuntos de acciones en trminos de grandes unidades, no de cadenas. Concreta
mente afirmaba que el lenguaje estaba organizado de este modo, suscitando una cuestin que iba a plantear

364

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

cada vez ms problemas al conductismo. Por otra parte, en 1 950, Frank Beach, un estudioso de la conduc
ta animal, critic la preocupacin cada vez mayor que mostraban los psiclogos experimentales por el
aprendizaje de las ratas. Beach se preguntaba si los psiclogos estaban interesados en la ciencia de la con
ducta en general o slo en un nico tema, el aprendizaje de una nica especie, la rata noruega. En su opi
nin, si no se estudiaban otras conductas y otras especies, no se deba confiar en los resultados obtenidos en
los laboratorios. Tambin sealaba la existencia de conductas especficas de determinadas especies, como
la impronta, que no son el resultado exclusivo ni del aprendizaje ni del instinto. Este tipo de conductas se
les escapa a todas las teoras del aprendizaje, que dividen claramente lo aprendido de lo no aprendido, y ni
camente se centran en lo primero. En los aos cincuenta y sesenta, la psicologa comparada iba a plantear
cada vez ms problemas a la psicologa del aprendizaje.

El conductismo formal en peligro


Hull y Tolman no haban sido educados profesionalmente en el positivismo lgico ni en el operacionalismo,
pero s lo fue la siguiente generacin de psiclogos experimentales, que alcanz la madurez profesional tras
la Segunda Guerra Mundial. Muchos miembros de esta nueva generacin opinaban, como Sigmund Koch,
que los debates tericos de los aos treinta y cuarenta no haban conducido a ninguna parte, y que no se es
taban resolviendo los problemas de la psicologa del aprendizaje -el ncleo del proceso adaptativo-. De
este modo, a finales de los cuarenta y principios de los cincuenta, los psiclogos tericos emprendieron un
concienzudo auto-examen en el que aplicaron los instrumentos del positivismo lgico y del operacionalis
mo para desarrollar tcticas de elaboracin de teoras en psicologa. Aplicaron tambin los criterios del po
sitivismo y del operacionalismo a las teoras de Hull y Tolman.
En la Conferencia de Dartmouth sobre las teoras del aprendizaje ( 1 950), esta nueva generacin eva
lu las teoras del aprendizaje a la luz del positivismo lgico que haban absorbido y que crean que sus maes
tros haban seguido al formular sus teoras del aprendizaje. La teora de Hull, que era la que se crea ms
cercana a los criterios positivistas de construcc.i n de teoras, recibi una crtica demoledora. Sigmund
Koch, el autor del informe sobre Hull, dijo: Hemos hecho algo que podra considerarse mezquino. Hemos
llevado a cabo una interpretacin literal de proposiciones tales como: "Hull ha propuesto una teora hipot
tico-deductiva de la conducta". Siguiendo con esta interpretacin, Koch mostraba que, juzgada con crite
rios positivistas, la empresa de Hull era un completo fracaso. La retrica de Koch era condenatoria: la teo
ra de Hull adoleca de una indeterminacin terrible y mltiples deficiencias en la definicin de sus
variables independientes; estaba empricamente vaca y era un sistema pseudocuantitativo)) , y adems
no haba conseguido avanzar desde su formulacin de 1 943 hasta comienzos de los aos cincuenta: Se po
dra afirmar con confianza que, en lo relativo a la mayor parte de los temas tratados . . . no ha habido pruebas
de avance constructivo alguno desde 1 943)). Las dems teoras, incluidas las de Tolman, B . F. Skinner, Kurt
Lewin y Edwin R. Guthrie (otro conductista), fueron criticadas de diversos modos por no cumplir los crite
rios positivistas que deba reunir una buena teora.
En Dartmouth se hizo evidente que la variante skinneriana del conductismo no cumpla los principios
positivistas porque ni siquiera lo intentaba. Skinner se haba fijado sus propios criterios de correccin te
rica y, juzgada con ellos, su teora sala bien parada. Quizs entonces lo que se necesitaba era cambiar los
objetivos de los psiclogos, en lugar de seguir persiguiendo unos objetivos fijados por una filosofa abstracta.
Eran realmente necesarias las teoras del aprendizaje?

El conductismo radical
El conductista ms conocido e influyente de todos los conductistas de renombre fue, con diferencia, Burrhus
Frederick Skinner ( 1 904- 1 990). Su conductismo radical, de haber sido aceptado, habra supuesto una revolu
cin trascendental en la concepcin del propio ser humano, puesto que implicaba nada menos que el recha
zo de toda la tradicin intelectual de la psicologa que hemos tratado en este libro, a excepcin del neorre
alismo. El conductismo radical skinneriano propona sustituir toda esta tradicin por una psicologa cientfica

CAPTULO 11

El conductismo

365

Burrhus Frederick Skinner.

que, segn el modelo la teora darwinista de la evolucin, buscase las causas de la conducta fuera de los se
res humanos. Prcticamente todos los psiclogos tericos que hemos estudiado, desde Wundt, James y Freud
hasta Hull y Tolman, pretendan que la psicologa fuese una explicacin de procesos internos, se entendie
sen stos como se entendiesen, como procesos productores de conducta o como fenmenos conscientes. Skin
ner, sin embargo, sigui a Watson al situar la responsabilidad de la conducta directamente en el entorno. Para
Skinner, las personas no merecen ni alabanzas ni crticas por lo que hacen. El entorno es el que controla la
conducta, de modo que el bien y el mal, si es que existen, residen en l, no en la persona. Parafraseando a
Shakespeare en Julio Csar, se podra decir: La culpa, querido Bruto, es de nuestras contingencias de re
forzamiento, no nuestra. Skinner defini tres aspectos de su trabajo: la filosofa del conductismo radical, la
ciencia del anlisis experimental de la conducta, y la interpretacin de la conducta humana desde la pers
pectiva del conductismo radical y del anlisis experimental de la conducta.

El conductismo radical como filosofa


Una buena aproximacin al ncleo del conductismo radical puede obtenerse echando un vistazo al an
lisis que hace Skinner de las teoras de Freud en su artculo A critique of psychoanalytic concepts and the
ories [Una crtica de las teoras y conceptos psicoanalticos] ( 1 954). Para Skinner, el gran descubrimiento
de Freud fue el de que gran parte de la conducta humana tiene causas inconscientes. Sin embargo, para Skin
ner, el gran error de Freud fue inventar un aparato mental (Ello, Yo y S upery) con sus procesos mentales
correspondientes para explicar la conducta humana. Skinner crea que la leccin del concepto freudiano de
inconsciente es que la conciencia es irrelevante para la conducta. Por ejemplo, imaginemos una alumna que
da muestras de una sumisin ciega a sus profesores. Un freudiano podra explicar este hecho alegando que
el padre de la alumna era un perfeccionista punitivo que exiga obediencia, y que su hija haba interioriza
do esta severa imagen paterna que ahora influye en su conducta en presencia de figuras de autoridad. Skin
ner aceptara explicar el actual servilismo de la alumna por referencia a los castigos recibidos de manos de
un padre punitivo, pero insistira en que ese vnculo era directo. La alumna se acobarda ahora porque cuando

366

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

era nia reciba castigos de una figura de autoridad, no porque su Supery haya interiorizado las severas exi
gencias de su padre. Para Skinner, inferir una imagen paterna inconsciente en el Supery no explica nada
que no pueda explicarse simplemente refiriendo la conducta actual a las consecuencias de la conducta pa
sada; es decir, el perfeccionismo del padre es lo que causa el servilismo de ella hacia sus profesores. El vncu
lo mental no aade nada a la explicacin de la conducta, segn Skinner, y de hecho complica an ms las
cosas porque exige explicar el vnculo mental mismo. Skinner ha extendido esta crtica a las entidades men
tales a todas las psicologas tradicionales, rechazando por igual el Supery, la apercepcin, la fuerza del h
bito y los mapas cognitivos. Todos ellos son innecesarios para explicar adecuada y cientficamente la con
ducta.
Aunque el conductismo radical representaba una profunda ruptura con toda psicologa, tanto con la cien
tfica como con la popular, es posible rastrear su genealoga intelectual. Se situaba claramente en la lnea
del empirismo, concretamente del empirismo radical del filsofo renacentista Francis Bacon y del fsico ale
mn Ernst Mach. Cuando era joven, Skinner haba ledo las obras de B acon, y con frecuencia se haba re
ferido elogiosamente al gran inductivista. Al igual que Bacon, Skinner crea que la verdad debe buscarse en
las observaciones mismas --en el hace y el no hace- ms que en la interpretacin de lo que se ob
serva. El primer artculo psicolgico de Skinner era una aplicacin del positivismo descriptivo radical de Mach
al concepto de reflejo. Skinner ( 1 93 1 ) lleg a la conclusin de que un reflejo no es una entidad interna al
animal, sino nicamente un trmino descriptivo cmodo para referirse a la correlacin regular entre estmulo
y respuesta. Esta afirmacin presagiaba su rechazo de las entidades hipotticas.
La explicacin skinneriana de la conducta era tambin heredera del anlisis darwiniano de la evolucin,
como el propio Skinner sola indicar. Darwin afirmaba que las especies producen constantemente rasgos que
varan, y que la naturaleza acta sobre estos rasgos seleccionando los que contribuyen a la supervivencia y
eliminando los que no. Del mismo modo, para Skinner, el organismo produce constantemente formas di
versas de conducta. Algunos de estos actos conducen a consecuencias favorables -se ven reforzados- y
otros no. Los que lo hacen son fortalecidos, pues contribuyen a la supervivencia del organismo y son apren
didos. Los que no son reforzados no se aprenden, desaparecen del repertorio del organismo y, al igual que
las especies dbiles, acaban extinguindose. Como veremos ms adelante, tanto el anlisis de la conducta
de Skinner como sus valores eran darwinistas.
El conductismo radical de Skinner tambin constitua una extensin directa del neorrealismo al mbi
to de la psicologa (Smith, 1 986). Al ensear que los organismos perciben el mundo fsico directamente, los
neorrealistas rechazaban el mundo mental interior postulado por el Camino de las Ideas. As, pues, si no hay
ideas, no hay conciencia privada ni introspeccin. De este modo, como en el conductismo inicial de Tolman,
la conducta de un organismo es una funcin del entorno al que el organismo responde. No es necesario pos
tular una causalidad mental interior.
Como muchos pensadores cientficos innovadores, Skinner apenas recibi formacin inicial en su dis
ciplina. Se licenci en filologa inglesa en el Hamilton College, y aspiraba a convertirse en escritor; no es
tudi psicologa. Sin embargo, un profesor de biologa llam su atencin sobre las obras de Pavlov y del fi
silogo mecanicista Jacques Loeb. Del primero aprendi a interesarse por la conducta total del organismo,
y el segundo le impresion con la posibilidad de una investigacin de la conducta meticulosa, rigurosa y cien
tfica. Entr en contacto con el conductismo de Watson a travs de algunos artculos de Bertrand Russell so
bre el tema. Tras fracasar en su intento de convertirse en escritor, se pas a la psicologa imbuido del esp
ritu del conductismo watsoniano. Skinner inici un sistemtico programa de investigacin centrado en un
nuevo tipo de conducta: la conducta operante.

El anlisis experimental de la conducta


El modelo de la obra cientfica de Skinner qued formulado en su primer artculo psicolgico, y se ins
piraba en el xito de Pavlov con los reflejos condicionados. En The Concept of the Reflex [El concepto
de reflejo] Skinner escribi: Dada una parte determinada de la conducta de un organismo, hasta el momento
considerada impredecible (y probablemente, en consecuencia, atribuida a factores no fsicos), el investiga
dor busca los cambios antecedentes con los que la actividad est correlacionada y establece las condiciones

CAPTULO 1 1

El conductismo

367

de la correlacin ( 1 93 1 1 1 972). El objetivo de la psicologa era, pues, analizar la conducta mediante la lo


calizacin de los determinantes especficos de conductas concretas y establecer la naturaleza exacta de las
relaciones entre la influencia antecedente y la conducta subsiguiente. El mejor modo de hacer esto es expe
rimentando, porque slo en un experimento se pueden controlar sistemticamente todos los factores que in
fluyen en la conducta. As, Skinner denomin a su ciencia el anlisis experimental de la conducta.

Las contingencias de reforzamiento. En el planteamiento de Skinner, una conducta queda explica


da cuando el investigador ha identificado y puede controlar todas las influencias de las que esa conducta es
funcin. Llamamos variables independientes a las influencias antecedentes que influyen en una conducta,
y variable dependiente a la conducta que es una funcin de ellos. Se puede entender as que el organismo
es el lugar de confluencia de las variables, el lugar donde las variables independientes actan conjuntamente
para producir una conducta. No hay procesos mentales interviniendo entre las variables dependientes y las
independientes, y las referencias tradicionales a entidades mentales pueden eliminarse cuando se entiendan
las variables independientes controladoras. Skinner supona que la fisiologa podra detallar en ltima ins
tancia los mecanismos fsicos que controlan la conducta, pero el anlisis de la conducta en trminos de re
laciones funcionales entre variables es totalmente independiente de la fisiologa. Las funciones permanece
rn aun cuando se comprendan los mecanismos fisiolgicos subyacentes.
Hasta aqu, el planteamiento de Skinner segua de cerca al de Mach. La explicacin cientfica no es ms
que una descripcin exacta y precisa de la relacin entre las variables observables; para Skinner se trata de
las variables del entorno y de las variables de la conducta. Al igual que Mach pretenda exorcizar las refe
rencias metafsicas a las relaciones causales no observables en la fsica, Skinner quera exorcizar las re
ferencias metafsicas a las relaciones mentales causales en la psicologa. En sus primeros trabajos, Skin
ner destac la naturaleza descriptiva de sus investigaciones (an se habla a veces de su conductismo
descriptivo). Represe en el contraste entre las psicologas de Skinner y Titchener. ste tambin segua a
Mach en su intento de relacionar las variables analizadas en un marco experimental, pero naturalmente lo
que l buscaba era una descripcin de la conciencia, no de la conducta. Skinner a veces admita la posibili
dad de este tipo de estudio, pero lo descartaba por resultar irrelevante para el estudio de la conducta, igual
que Titchener haba descartado el estudio de la conducta por resultar irrelevante para el estudio de la con
ctencia.
Lo que diferenciaba a Titchener de Skinner, adems de sus respectivos objetos de estudio, era la im
portancia que tena para Skinner el control. Skinner era watsoniano en cuanto que no quera slo describir
la conducta, sino que tambin quera controlarla. De hecho, para Skinner el control era la comprobacin de
finitiva de la adecuacin cientfica de las funciones -establecidas mediante la observacin- que relacio
naban las variables antecedentes y las variables conductuales. La prediccin por s sola resulta insuficiente,
porque la prediccin puede ser el resultado de la correlacin de dos variables causalmente dependientes de
una tercera, pero que no dependen la una de la otra. Por ejemplo, el peso de un nio y el tamao del dedo
gordo de su pie tienen una correlacin muy alta. Sin embargo, el tamao del dedo no causa el peso, ni vi
ceversa, porque ambos dependen del crecimiento fsico, que provoca los cambios en ambas variables. Se
gn Skinner, slo se puede decir que un investigador ha explicado una conducta cuando, adems de ser ca
paz de predecir su aparicin, tambin puede influir en ella mediante la manipulacin de las variables
independientes. De este modo, un adecuado anlisis experimental de la conducta implica una tecnologa de
la conducta, que permita disearla con fines especficos tales como la enseanza. Titchener siempre recha
z con vehemencia la tecnologa como meta de la psicologa; en cambio Skinner s tuvo esta preocupacin,
que se hizo cada vez ms pronunciada despus de la Segunda Guerra Mundial.
En La conducta de los organismos, Skinner distingui dos tipos de conductas aprendidas; las dos ha
ban sido estudiadas con anterioridad, pero sin haber llegado a distinguirse claramente. Skinner llam a
la primera categora, estudiada por Pavlov, conducta (o aprendizaje) respondente. A esta categora se la
llama con propiedad conducta refleja, puesto que una conducta respondente es una conducta elicitada por
un estmulo concreto, ya sea condicionado o incondicionado. En trminos generales, se corresponde con
la conducta involuntaria, como las respuestas de salivacin que estudiaba Pavlov. Skinner denomin a l a

368

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

segunda categora conducta (o aprendizaje) operante, que en trminos generales se corresponde con la
conducta voluntaria. La conducta operante no puede ser elicitada o provocada, sino que slo es emitida
de vez en cuando. Sin embargo, la probabilidad de que se d una conducta operante s puede incrementar
se si su emisin va seguida de un acontecimiento denominado refuerzo; tras el refuerzo ser ms probable
que esa conducta vuelva a darse en circunstancias similares. Las cajas-problema de Thomdike definan una
situacin de aprendizaje operante: el gato encerrado emite una serie de conductas diversas, y slo una de
ellas, accionar una palanca, conduce a la libertad, que es reforzante. Si se vuelve a introducir el gato en la
jaula, la probabilidad de la respuesta correcta es ahora mayor que antes; la respuesta operante de accionar
la palanca se ha fortalecido. Estos tres aspectos -la situacin o escenario en que se da la conducta (la caja
problema), la respuesta reforzada (accionar la palanca) y el refuerzo (salir de la caja)- definen conjunta
mente las contingencias de reforzamiento. El anlisis experimental de la conducta consiste en la descrip
cin sistemtica de las contingencias de reforzamiento tal como se dan en todas las formas de conducta animal
y humana.
Estas contingencias se analizan de un modo darwinista. La conducta emitida es paralela a la variacin
al azar de los rasgos de las especies. El reforzamiento del entorno sigue a unas operantes y no a otras; las
primeras se fortalecen y las otras se extinguen. La presin selectiva del entorno selecciona las respuestas fa
vorables mediante el proceso del aprendizaje operante, igual que las especies ms aptas prosperan mientras
que otras se extinguen. Skinner consideraba que el anlisis experimental de la conducta formaba parte de la
biologa, porque estaba interesado en explicar la conducta del individuo como producto del entorno, como
resultado de un proceso anlogo al que produce las especies. En ninguna de estas dos disciplinas hay cabi
da para el vitalismo, la mente o la teleologa. Toda conducta, aprendida o no, es producto de la historia de
reforzamientos del individuo o de su constitucin gentica. La conducta no es nunca consecuencia de la in
tencin o de la voluntad.
La definicin que daba Skinner de la operante y de las contingencias que la controlan le diferenciaban
de otros conductistas en tres aspectos que con frecuencia no se han entendido bien. En primer lugar, las res
puestas operantes nunca son elicitadas o provocadas. Supongamos que entrenamos a una rata para que ac
cione una palanca en una caja de Skinner (o espacio experimental, como l la llamaba), y que reforzamos
esa accin nicamente cuando en la parte superior de la palanca se enciende una luz determinada. La rata
pronto accionar la palanca slo cuando se encienda la luz. Podra parecer que el estmulo luminoso elicita
o provoca la respuesta, pero segn Skinner no es as. Lo nico que hace la luz es indicar la ocasin en que
aparecer el reforzamiento. La luz permite al organismo distinguir o discriminar una situacin reforzante de
otra que no lo es, por lo que se denomina estmulo discriminativo. Este estmulo no hace que la rata accio
ne la palanca del mismo modo que unos estmulos condicionados o incondicionados hacan salivar a los pe
rros de Pavlov. As pues, Skinner negaba ser un psiclogo E-R, porque esta frmula implicaba una relacin
refleja entre una respuesta y algn estmulo, una relacin que slo se da en el caso de las conductas res
pondentes. Watson asumi la frmula E-R porque aplicaba el paradigma del condicionamiento clsico a toda
la conducta. El espritu del conductismo radical es tan claramente watsoniano que muchos crticos confun
den el anlisis watsoniano de la conducta con el de Skinner.
Hay un segundo aspecto que impide considerar a Skinner como un psiclogo E-R. Skinner afirmaba
que el organismo poda sufrir la influencia de variables que lo controlan y que, sin embargo, no necesaria
mente deben considerarse estmulos. Esto se pone claramente de manifiesto en el caso de la motivacin. Los
seguidores de Hull y de Freud consideraban que la motivacin era un problema de reduccin del impulso
estimular: la privacin de alimento produce una serie de estmulos desagradables asociados con el impulso
de hambre, y el organismo acta para reducirlos. Skinner no ve razn alguna para postular impulsos esti
mulares. Hay ejemplos de pensamiento mentalista que podran eliminarse conectando directamente la pri
vacin de alimento con el cambio conductual. Privar a un organismo de alimento es un procedimiento ob
servable que influir en su conducta de un modo sujeto a leyes, por lo que no se gana nada hablando de
impulsos o de estmulos asociados a ellos. Una variable medible, aunque no se haya concebido en trmi
nos de estmulo, se puede relacionar causal mente con los cambios producidos en la conducta observable. El
organismo es, autnticamente, un lugar de confluencia de variables, y el que las variables sean estmulos de

CAPTULO 11

El conductismo

369

los que se d cuenta el organismo resulta irrelevante, lo que hace que la formulacin E-R sea menos aplica
ble a Skinner.
El tercer aspecto importante de la operante tiene que ver con su definicin. Para Skinner, la conduc
ta no era ms que movimiento en el espacio, pero Skinner se guard bien de definir las operantes como
meros movimientos. Por lo pronto, una operante no es una respuesta, sino una clase de respuestas. En cada
ensayo, el gato encerrado en la caja-problema puede accionar de distinta manera la palanca que le permi
te salir. Cada una de estas distintas maneras es una respuesta diferente, ya que su forma es distinta cada
vez, pero todas las respuestas son miembros de la misma operante, porque todas las respuestas estn con
troladas por las mismas contingencias de reforzamiento. Que el gato empuje la palanca con la cabeza o con
la pata carece de importancia; ambas acciones son la misma operante. Del mismo modo, dos movimientos
por lo dems idnticos pueden ser ejemplos de operantes distintas si estn controlados por distintas con
tingencias. Por ejemplo, uno puede alzar la mano para jurar lealtad a la bandera, para jurar decir la verdad
ante un tribunal o para saludar a un amigo. Los movimientos pueden ser idnticos en los tres casos, pero
cada uno es una operante diferente, porque el reforzamiento y la situacin (las contingencias de reforza
miento) son distintos en cada caso. Esto cobra una importancia especial a la hora de explicar la conducta
verbal : una torta es al menos dos operantes distintas controladas por (a) una pieza de repostera o (b) una
bofetada. Los conductistas anteriores como Hull intentaron definir las respuestas en trminos exclusiva
mente fsicos, como movimientos, y se les critic por pasar por alto el significado de la conducta. Se de
ca que una palabra era ms que un simple soplo de aire, porque tiene significado. Skinner estaba de acuer
do con esto, pero para l el significado resida en las contingencias de reforzamiento, no en la mente del
hablante.
stas eran las ideas tericas ms importantes que guiaban el anlisis experimental de la conducta. Cuan
do Skinner se preguntaba: son necesarias las teoras del aprendizaje?, y responda negativamente, no pre
tenda abstenerse de teorizar. Lo que rechazaba eran las teoras que se referan a entidades hipotticas in
observables que l consideraba ficciones, como el Yo, los mapas cognitivos o la apercepcin. Skinner
aceptaba la teora en el sentido de Mach, como un resumen de las maneras en que las variables observables
correlacionan, pero nada ms.

La metodologa operante. Skinner tambin defini una metodologa innovadora y radical, o ejem
plar compartido, en su libro La conducta de los organismos. En primer lugar, eligi una situacin experi
mental que mantena la fluidez de la conducta, negndose a fragmentarla en ensayos)) arbitrarios y artifi
ciales. Se sita al organismo en un determinado lugar y se le refuerza por alguna conducta que realice en un
momento cualquiera. Puede observarse detenidamente la conducta a medida que va cambiado gradualmen
te con el tiempo, sin atender a los cambios abruptos que se producen en cada ensayo. En segundo lugar, el
experimentador procura ejercer el mayor control posible sobre el entorno del organismo para poder mani
pular o mantener constantes las variables independientes y observar as directamente cmo stas modifican
la conducta. En tercer lugar, se selecciona para estudio una respuesta muy simple, aunque sea algo artificial.
En sus propios estudios, Skinner sola utilizar una rata que accionaba una palanca o una paloma que pico
teaba una tecla para obtener comida o bebida. Elegir estas operantes hace que la respuesta sea inequvoca y
fcil de observar y de cuantificar con mquinas, que elaboran un registro acumulativo de respuestas. Por l
timo, Skinner defina la tasa de respuesta como dato bsico de anlisis. Esta tasa se cuantifica fcilmente,
resulta atractiva como medida de la probabilidad de respuesta y se ha demostrado que vara de acuerdo con
leyes precisas en funcin de los cambios sufridos por las variables independientes. Esta sencilla situacin
experimental contrasta con la relativa falta de control que se daba en las cajas-problema de Thorndike o en
los laberintos de Hull y Tolman. La situacin permite que el investigador disee problemas precisos por el
gran control que impone al organismo. El investigador slo tiene que hacer uso de investigaciones anterio
res para escoger las variables que desea manipular y observar los efectos que tienen estas modificaciones en
la tasa de respuesta. La ambigedad acerca de lo que se debe manipular o medir es mnima. Skinner pro
porcion un ejemplar bien definido, compartido por todos los que practicaban el anlisis experimental de l ::.
conducta.

370

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

La interpretacin de la conducta humana


En los aos cincuenta, mientras otros conductistas liberalizaban sus variedades de conductismo, Skin
ner comenz a extender su conductismo radical a la conducta humana sin cambiar ninguno de sus concep
tos fundamentales. Skinner conceba la conducta humana como una conducta animal apenas diferente de la
conducta de las ratas o las palomas que haba estudiado en su laboratorio.

Skinner y el lenguaje. Aunque la mayor parte del trabajo experimental responsable de los avances
del anlisis experimental de la conducta se ha elaborado a partir de otras especies . . . se ha demostrado sorprendentemente que la validez de los resultados no se limita a la especie estudiada . . . y que los mtodos son
aplicables a la conducta humana sin necesidad de realizar grandes modificaciones. As escriba Skinner en
la que l consideraba como su obra ms importante, Verbal Behavior [Conducta verbal] ( 1 957, p. 3).
Conducta verbal era una obra de interpretacin, como l la describi; una obra que slo pretenda es
tablecer la verosimilitud de un anlisis conductista radical del lenguaje, no su verdad. Es ms, afirmar que
Skinner analizaba el lenguaje es un error inducido por el ttulo de su libro, Conducta verbal, que l mismo
defina como una conducta cuyo reforzamiento est mediado por otras personas. La definicin incluye a un
animal cuya conducta es controlada por un experimentador; juntos forman una genuina comunidad ver
bal>>. La definicin no haca referencia alguna al proceso de comunicacin que, segn solemos suponer, tie
ne lugar en el habla. En cualquier caso, Conducta verbal trataba fundamentalmente de lo que suele consi
derarse como lenguaje o, mejor dicho, habla. Skinner introdujo una serie de conceptos tcnicos en su
tratamiento de la conducta verbal. Para mostrar el estilo de su anlisis, abordaremos brevemente su concepto
del tacto porque corresponde ms o menos al problema de los universales y porque Skinner lo conside
raba como la operante verbal ms importante.
Aplicamos los tres trminos que constituyen el conjunto de contingencias de reforzamiento: estmulo,
respuesta y reforzamiento. Un tacto es una respuesta operante verbal bajo el control estimular de determi
nados componentes del entorno fsico, y el uso correcto de los tactos se ve reforzado por la comunidad ver
bal. As, un nio se ve reforzado por sus padres cuando emite el sonido mueca ante una mueca (Skin
ner, 1 957). Este tipo de operante se pone en contacto con el entorno fsico y se denomina tacto. Skinner
redujo la nocin tradicional de referencia o denominacin a una relacin funcional entre una respuesta, su
estmulo discriminativo y su reforzador. La situacin es exactamente anloga a la relacin funcional que hay
entre el accionamiento de la palanca por parte de la rata en la caja de Skinner, el estmulo discriminativo
que indica la ocasin para que se emita la respuesta y el alimento que la refuerza. El anlisis skinneriano del
tacto era una clara extensin del paradigma del anlisis experimental de la conducta a una situacin nueva.
El anlisis radical que Skinner hace de los tactos plantea una importante cuestin general sobre su tra
tamiento de la conciencia humana: su nocin de los estmulos privados. Skinner crea que los conductistas
metodolgicos anteriores, como Tolman y Hull, se equivocaban al excluir del conductismo los eventos pri
vados (como las imgenes mentales o los dolores de muelas) slo por el hecho de ser privados. Skinner sos
tena que parte del entorno de cada persona incluye el mundo que hay debajo de su piel, aquellos estmulos
a los que cada cual tiene un acceso privilegiado. Estos estmulos pueden no ser conocidos para un observa
dor externo, pero la persona que los tiene los experimenta, pueden controlar la conducta y, por lo tanto, se
deben incluir en cualquier anlisis conductista de la conducta humana. Numerosas expresiones verbales es
tn bajo el control de este tipo de estmulos, incluyendo tactos complejos. Por ejemplo, me duele una mue
la es un tipo de respuesta de tacto controlada por un determinado tipo de estimulacin dolorosa interna.
Este sencillo anlisis llevaba a una conclusin de capital importancia. Porque, cmo llegamos a ser
capaces de producir emisiones verbales tales como los tactos privados? La respuesta de Skinner fue que la
comunidad verbal nos ha entrenado para observar nuestros estmulos privados reforzando las expresiones
verbales referidas a ellos. A los padres les es til saber qu es lo que le duele a su hijo, de modo que intentan
ensearle conductas verbales que le sirvan para expresarlo. Me duele la muela indica una visita al den
tista, no al podlogo. Este tipo de respuestas, por tanto, tienen un valor de supervivencia en sentido darwi
nista. Son estos estmulos privados que observa cada uno los que constituyen la conciencia. De esto se des
prende, pues, que la conciencia humana es un producto de las prcticas de reforzamiento de una comunidad

CAPTULO 1 1

El conductisrno

371

verbal. Una persona que creciera e n una comunidad que n o reforzase las auto-descripciones no sera cons
ciente de nada ms que de estar despierto. La nocin de conciencia de uno mismo de Descartes y James no
era pues, para Skinner, algo innato en los humanos, sino una construccin social fruto de la socializacin
humana.
El tacto referido a uno mismo tambin permiti a Skinner explicar las conductas verbales aparentemente
propositivas sin hacer referencia alguna a la intencin o al propsito. Por ejemplo, estoy buscando las ga
fas parece describir mis intenciones, pero Skinner ( 1 957, p. 1 45 ) afirm: Este tipo de conducta debe ser
considerada equivalente a: cuando me he comportado de este modo en el pasado, he encontrado las gafas
y luego he dejado de comportarme as. La intencin es un trmino mentalista que Skinner redujo a la des
cripcin fisicalista del estado corporal de cada cual.
El ltimo tema tratado en Conducta verbal era el pensamiento, la actividad aparentemente ms men
tal de todas las actividades humanas. Tambin en este punto sigui Skinner exorcizando el mentalismo car
tesiano al afirmar que el pensamiento no es ms que conducta. Rechaz la idea de Watson de que el pen
samiento es conducta subvocal, ya que gran parte de la conducta encubierta no es verbal y a pesar de ello
puede controlar la conducta manifiesta de una forma que es tpica del pensamientO>) : Creo que me voy a
marchar se puede traducir como Ya noto que me estoy marchandm) ( 1 957, p. 449), una referencia a los es
tmulos observados en uno mismo que, sin embargo, no son de naturaleza verbal.
La extremada sencillez del argumento de Skinner dificulta su comprensin. Una vez que se niega la exis
tencia de la mente, como hizo Skinner, todo lo que queda es la conducta, de modo que el pensamiento tie
ne que ser conducta controlada por las contingencias de reforzamiento. El pensamiento de B . F. Skinner, se
gn sus propias palabras, era sencillamente la suma total de sus respuestas al complejo mundo en que viva)).
El pensamiento)) slo es un tacto que hemos aprendido a aplicar a determinados tipos de conducta, un tac
to que Skinner peda que se desaprendiese o, al menos, que no se ensease a los nios. Porque Skinner no
quera simplemente describir la conducta (humana o animal), sino que adems quera controlarla, ya que el
control era un componente fundamental del anlisis experimental de la conducta. Skinner crea que el ac
tual control de la conducta humana, como est basado en ficciones mentales, es en el mejor de los casos ine
ficaz (y, en el peor, perjudicial).

La construccin cientfica de la cultura. Durante la Segunda Guerra Mundial, Skinner trabaj en


un sistema de direccin conductual de misiles tierra-aire llamado Proyecto OrCon, acrnimo de organic con
trol [control orgnico]. Entren a palomas para que picasen sobre la proyeccin de una imagen del blanco
perseguido por el misil en que ellas mismas viajaban encerradas. Con sus picotazos accionaban los mandos
del misil, por lo que ste persegua su objetivo hasta alcanzarlo, destruyndolo y matando al mismo tiempo
a las palomas. Skinner consigui un control tan absoluto de la conducta de las palomas que stas podan lle
var a cabo incluso las maniobras ms exigentes durante la simulacin de los ataques. Este trabajo le con
venci de la posibilidad de lograr un control total de la conducta de cualquier organismo. A los patrocina
dores militares de Skinner les pareci poco verosmil su proyecto, de modo que nunca se lanzaron misiles
guiados por palomas. Sin embargo, poco despus Skinner escribi su libro ms ledo, Walden 11 ( 1 948), una
novela utpica basada en los principios del anlisis experimental de la conducta.
En este libro, dos personajes representan a Skinner: Frazier (psiclogo experimental fundador de Wal
den 11, una comunidad experimental utpica) y B urris (un visitante escptico y finalmente convencido, que
termina incorporndose como miembro a Walden 11). Cerca del final, Frazier le dice a Burris: Slo he te
nido una idea en toda mi vida, una idea verdaderamente fija . . . La idea de hacer las cosas a mi modo. Creo
que la palabra que mejor lo expresa es "control". El control de la conducta humana, Burris)) ( 1 948, p. 27 1 ).
Frazier pasa a describir Walden II cmo es el laboratorio definitivo y el escenario donde poner a prueba el
anlisis experimental de la conducta: Nada que est por debajo de Walden 11 ser suficiente)). Por ltimo,
Frazier exclama: Bueno, qu te parece el diseo de la personalidad? Y el control del temperamento? Dime
qu caractersticas quieres y yo te dar al hombre ! Imagina las posibilidade s ! Una sociedad sin fracaso. sin
aburrimiento, sin duplicacin de esfuerzos . . . Controlemos la vida de nuestros nios y veamos lo que pode
mos hacer con ellas)) (p. 274). La afirmacin de Frazier de que es capaz de crear personalidades a medi.il

372

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

recuerda a la pretensin de Watson de construir por encargo la profesin de los nios. Ya hemos visto lo im
portante que fue el deseo de control social propio del progresismo en la recepcin favorable del conductis
mo de Watson. Skinner era hijo de ese deseo progresista de controlar cientficamente las vidas humanas por
el bien de la sociedad, y -ms concretamente- por la supervivencia de la sociedad, el valor supremo tan
to para Darwin como para Skinner. ste tambin hered, y era consciente de ello, la tradicin del optimis
mo ilustrado sobre el progreso humano. En una poca por lo dems desesperanzada, Skinner peda a la gen
te que no renunciase al sueo utpico de Rousseau y construyese una utopa sobre los principios del anlisis
experimental de la conducta. Si la conducta de las palomas se poda controlar hasta tal punto que stas po
dan dirigir misiles hasta morir, tambin un ser humano cuya conducta se determine a tal efecto podr ser
controlado para que sea feliz y productivo, y para sentirse libre y digno. Walden 11 fue el primer intento de
Skinner de describir su visin.

El conductismo y la mente humana: el conductismo informal


Mientras que el conductismo radical de Skinner continuaba la tradicin watsoniana de rechazar todas las cau
sas internas de la conducta, otros conductistas alumnos de Hull y Tolman no lo hacan. Tras la Segunda Gue
rra Mundial, un tipo de causas internas, los procesos cognitivos, reciban cada vez ms atencin. Los psi
clogos abordaban la cognicin desde distintas perspectivas, incluido el conductismo liberalizado o
informal neohulliano y una amplia variedad de teoras no relacionadas entre s propuestas por psiclogos
europeos y americanos. Pocos conductistas estaban dispuestos a dar la razn a Skinner en que los organis
mos estaban vacos y que no era lcito postular, como haba hecho Hull, mecanismos internos al organismo
que conectasen los estmulos con las respuestas. Como sealaba Charles Osgood ( 1 9 1 6- 1 99 1 ), la mayora
de los conductistas contemporneos pueden caracterizarse como "cajas vacas frustradas" ( 1 956). Estos con
ductistas eran conscientes de las dificultades de la psicologa de cajn de sastre, en la que las facultades
o entidades mentales se multiplicaban con la misma rapidez que las conductas que haba que explicar. Sin
embargo, cada vez estaban ms convencidos de que la conducta, especialmente los fenmenos del signifi
cado y la intencin, que tan evidentemente se ponan de manifiesto en la conducta lingstica humana, se
salan totalmente de la concepcin monofsica de la caja negra propia de la psicologa E-R (Osgood, 1 957).
Para los psiclogos interesados en los procesos mentales superiores resultaba evidente que las personas te
nan procesos simblicos, la capacidad de representarse el mundo internamente, y que las respuestas hu
manas eran controladas por estos smbolos en lugar de estar directamente controladas por la estimulacin
externa. El problema consista en evitar la psicologa de cajn de sastre: Cul es la cantidad mnima de
bagaje adicional que se necesita para manejar los procesos simblicos? (Osgood, 1 956).
Resolvieron este problema desarrollando los conceptos hullianos de mecanismo r8 - e8 y de acto es
timular puro. El mecanismo r8 - eR o respuesta fraccionada anticipatoria de meta fue propuesto para dar
cuenta de un tipo de error que cometan las ratas que haban aprendido un laberinto. Hull se dio cuenta de
que estos animales solan meterse en callejones sin salida antes de llegar a la ltima encrucijada anterior a
la meta. El error siempre consista en dar la respuesta correcta demasiado pronto, y con mayor probabilidad
cuanto ms cerca estaba la meta. As, por ejemplo, si el ltimo giro correcto era a la derecha, el error de la
rata sola consistir en girar a la derecha en una encrucijada anterior a la ltima (la que conducira a la meta).
Hull explic este resultado afirmando que los animales haban experimentado un condicionamiento pavlo
viano (clsico) al comer en la caja-meta durante los ensayos anteriores, por lo que los estmulos relaciona
dos con la caj a-meta les producan una respuesta de salivacin. Por generalizacin, los estmulos de la lti
ma encrucijada correcta tambin elicitaban salivacin y, en virtud de una generalizacin adicional, tambin
lo hacan los dems estmulos del laberinto. Por lo tanto, a medida que la rata avanzaba por el laberinto cada
vez salivaba ms anticipando la comida, y los estmulos producidos por la salivacin actuaban instando al
animal a girar a la derecha (en el ejemplo). Por lo tanto, cada vez sera ms probable que el animal entrase
en un callejn sin salida antes de llegar al corredor que lleva a la caj a-meta. Como la respuesta salival era
encubierta (no observada) en lugar de manifiesta, Hull la represent con una r minscula, y el estmulo sa
lival causado por ella lo represent con una e minscula. Y como la respuesta salival se desencadenaba por

CAPTULO 1 1

El conductismo

373

los estmulos del laberinto e influa en la conducta, poda entenderse como un eslabn de una cadena con
ductual E-R : E - r,alivacin - eestmulos salivales - R.
El segundo de los conceptos de Hull que condujo a la teora mediacional fue el de acto estimular puro.
Hull sealaba que algunas conductas no actuaban sobre el entorno, y pens que tenan lugar para propor
cionar un apoyo estimular a otra conducta. Por ejemplo, si se le pide a una persona que describa cmo se
ata los cordones de los zapatos, recurrir a la mmica mientras describe lo que hace. Este tipo de conducta
es un ejemplo del acto estimular puro de Hui!. No resulta demasiado difcil imaginar que estos actos ocu
rren de forma interna, sin ninguna manifestacin externa. Por ejemplo, si se nos pregunta: cuntas venta
nas tiene tu casa?, probablemente recorramos la casa mentalmente y contemos las ventanas. Este tipo de
procesos media entre los estmulos externos y las respuestas que damos a ellos. Los psiclogos neohullia
nos concibieron los procesos simblicos humanos como continuaciones internas de las cadenas E-R, del si
guiente modo: E - (r - e) - R.
Un estmulo externo provoca una respuesta interna de mediacin que a su vez tiene propiedades de es
tmulo interno, y son estos estmulos internos, en lugar de los externos, los que en realidad provocan la con
ducta manifiesta. La gran ventaja de esta solucin es que, como cada fase es un proceso E-R, podemos trans
ferir simplemente toda la maquinaria conceptual de la psicologa monofsica E-R a este nuevo modelo sin
necesidad de nuevos postulados (Osgood, 1 956, p. 1 78). De este modo, los procesos cognitivos podan ser
admitidos en el cuerpo de la teora de la conducta sin renunciar al rigor de la formulacin E-R y sin inven
tar ningn proceso mental exclusivamente humano. La conducta se poda seguir explicando en trminos de
cadenas de conducta E-R, con la diferencia de que ahora algunas de estas cadenas tenan lugar de forma in
visible dentro del organismo. Los comportamentalistas ya tenan un lenguaje con el que abordar el signifi
cado, el lenguaje, la memoria, la solucin de problemas y otras conductas aparentemente fuera del alcance
del conductismo radical.
El enfoque descrito por Osgood tuvo una gran acogida. l lo aplic al lenguaje con especial referencia
al problema del significado, del cual intent obtener una medida conductual con su escala del diferencial
semntico. Irving Maltzman ( 1 955) y Albert Goss ( 1 96 1 ) la aplicaron a la solucin de problemas y a la for
macin de conceptos. El programa ms amplio de psicologa humana en esta lnea liberalizadora fue la teo
ra del aprendizaje social, dirigida por Neal Miller ( 1 909-2002). M iller y otros colaboradores del Instituto
de Relaciones Humanas de Hull en Yale intentaron construir una psicologa que hiciese justicia a las intui
ciones freudianas sobre la condicin humana pero que permaneciese dentro del mbito objetivo de la psi
cologa E-R. Quitaron importancia a los axiomas y la cuantificacin del trabajo de Hull con animales para
dar cabida a los humanos en el marco E-R, y aadieron la mediacin como una forma de hablar de la vida
mental en trminos ms precisos que los de Freud. La descripcin que hizo Miller ( 1 959) de su versin del
conductismo (en la que inclua todo el mbito mediacional neohulliano) como teora E-R liberalizada es
acertada. Los tericos del aprendizaje social no abandonaban la teora E-R. Slo aflojaban sus restricciones
para poder abarcar el lenguaje humano, la cultura y la psicoterapia. Por ejemplo, Howard y Tracy Kendler
( 1 962, 1 975), aplicaron la teora de la mediacin al aprendizaje discriminativo humano, mostrando que las
diferencias en los patrones de aprendizaje discriminativo entre animales, nios y adultos podan explicarse
porque los animales no suelen desarrollar respuestas de mediacin y porque la capacidad de formarlas se
desarrollaba en la segunda infancia.
El concepto de mediacin fue una respuesta creativa de los conductistas neohullianos al reto de expli
car el pensamiento humano. Sin embargo, los conductistas mediacionales no dej aron intacta la psicologa
E-R porque tuvieron que modificar las versiones hullianas fuertes del periferialismo y de la continuidad fi
logentica para poder elaborar una teora capaz de hacer j usticia a los procesos mentales superiores. Hull
haba concebido la respuesta fraccionada anticipatoria de meta y el acto estimular puro como autnticas res
puestas motoras -aunque fuesen respuestas encubiertas- que podan formar parte de cadenas conductuales;
los conductistas mediacionales, en cambio, pensaban que la mediacin tena lugar centralmente, en el cere
bro, y abandonaban por tanto el contraccionismo muscular de Watson y Hui!. Hull haba pretendido dar con
un nico conj unto de leyes de aprendizaje que al menos cubriesen todas las formas de conducta de los ma
mferos; los conductistas mediacionales rebajaron su ambicin aceptando que, aunque en general l a teor

374

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

poda ser universal, se deban hacer concesiones especiales a las diferencias entre las especies y, den
tro de una misma especie, a las que hay entre las distintas fases del desarrollo ontogentico. A pesar de todo,
los cambios propuestos por los neohullianos son producto de una evolucin, no son revolucionarios: Neal
Miller estaba en lo cierto cuando afirm que haban liberalizado la teora E-R, no que la hubieran derrocado.
Aunque el conductismo mediacional era una posicin terica importante en los aos cincuenta (tal vez
la ms importante), al final result no ser ms que un puente de unin entre el comportamentalismo infe
rencia! de los aos treinta y cuarenta y el comportamentalismo inferencia! de los aos ochenta: la psicolo
ga cognitiva. Los diagramas de los procesos mediacionales pronto se volvieron increblemente farragosos
(vanse, por ejemplo, los artculos de Osgood ya citados). Y, lo que es ms importante, no haba ninguna ra
zn de peso para pensar en procesos que no pudieran verse como cadenas en miniatura de estmulos y res
puestas. El compromiso de los conductistas mediacionales de intemalizar el lenguaje E-R fue principalmente
fruto de su deseo de conservar el rigor terico y evitar el carcter aparentemente no cientfico de la psico
loga de cajn de sastre. En realidad, no tenan otro lenguaje con el que abordar los procesos mentales de
una forma clara y disciplinada y optaron por la nica va que se abra ante ellos. Sin embargo, cuando sur
gi un nuevo lenguaje potente, riguroso y preciso (el lenguaje de la programacin de computadoras), resul
t muy fcil para los psiclogos mediacionales cambiar su bote salvavidas r-e por el transatlntico del pro
cesamiento de la informacin.
E-R

El conductismo filosfico
El conductismo psicolgico surgi de los problemas de la psicologa animal y como gesto de rebelda con
tra el mentalismo introspectivo. En consecuencia, los psiclogos conductistas nunca atendieron a uno de los
argumentos ms evidentes que se podan esgrimir contra sus ideas, a saber: que la gente corriente cree te
ner procesos mentales y conciencia. Existe una psicologa popular de la mente que merece la atencin de
cualquier programa psicolgico que se aparte de ella. Cabe preguntarse por qu, si no hay procesos menta
les, como los conductistas parecen sostener, el lenguaje comn es tan rico en descripciones de la mente y la
conciencia. Los conductistas filosficos abordaron el problema de reinterpretar la psicologa mentalista del
sentido comn en trminos conductistas cientficamente aceptables, como parte de su programa ms amplio
de conectar las pretensiones acerca de lo no observable con lo observable.

El conductismo lgico
Tal como suele presentarse, el conductismo lgico o filosfico es una teora semntica acerca del sig
nificado de los trminos mentales. La idea fundamental consiste en que atribuir un estado mental (por ejem
plo, la sed) a un organismo equivale a decir que dicho organismo est dispuesto a comportarse de una de
terminada manera (por ejemplo, a beber, si es que hay agua disponible)>> (Fodor, 1 98 1 , p. 1 1 5). Segn los
conductistas lgicos, cuando afirmamos algo mental de una persona, en realidad slo estamos describiendo
su conducta real o potencial en una circunstancia determinada, no un estado mental interno. As, pues, en
principio, sera posible eliminar los conceptos mentalistas de la psicologa cotidiana y sustituirlos por con
ceptos referidos nica y exclusivamente a la conducta. Presentado de este modo, el conductismo lgico es
bastante inverosmil. Por ejemplo, segn el conductismo lgico, creer que el hielo del lago es demasiado fino
para patinar tiene que significar que uno est dispuesto a no patinar y a decir a los dems que no deberan
hacerlo. Sin embargo, la cosa no es tan sencilla. Si vemos que alguien a quien verdaderamente detestamos
se dispone a patinar, puede que no digamos nada con la esperanza de que nuestro enemigo se caiga al que
brarse el hielo y quede en ridculo. Si le tuvisemos verdadera inquina al patinador (supongamos que nos
est haciendo chantaje), puede que no dijramos nada esperando que se ahogase; de hecho, puede que le orien
tsemos hacia la zona del lago donde la capa de hielo fuera ms fina. De modo que la afirmacin creer que
el hielo es fino no se puede traducir directa y simplemente a una predisposicin conductual, porque cmo
est uno dispuesto a comportarse depende de otras creencias que a su vez vienen determinadas por otras (por
ejemplo, el hecho de que el patinador sea un chantajista), haciendo imposible establecer una ecuacin di
recta entre un estado mental y una predisposicin conductual.

CAPTULO 1 1

El conductismo

375

Los problemas del conductismo lgico son relevantes en la psicologa experimental porque sus doc
trinas son la aplicacin del operacionalismo a los trminos psicolgicos corrientes. Porque la ecuacin del
conductismo lgico entre estado mental y conducta o predisposicin conductual proporciona definiciones
operacionales de <<creencia, <<esperanza, <<miedo>>, <<dolon>, etc. El ejemplo del hielo demuestra que no
se puede dar una definicin operacional de <<creer que el hielo es fino>>, y el hecho de no poder <<operacio
nalizan> un concepto tan claro y sencillo arroja serias dudas sobre todo el operacionalismo en psicologa.
El filsofo britnico G. E. Moore, siguiendo a Ludwig Wittgenstein, refut tajantemente el tratamiento ope
racionalista que daba el conductismo lgico a los trminos mentales: <<Cuando nos compadecemos de un
hombre con dolor de muelas, no nos compadecemos de l porque se lleve la mano a la mejilla>> (citado por
Luckhardt, 1 983).
El conductismo lgico era tan evidentemente falso que constitua un blanco fcil para los filsofos de
otras tendencias, pero no est claro que nadie haya defendido realmente la postura que acabamos de esbo
zar. Se suele atribuir a Rudolph Carnap, Gilbert Ryle y Ludwig Wittgenstein, pero la verdad es que estos fi
lsofos tenan ideas diferentes y ms interesantes acerca de la naturaleza de la psicologa popular mentalis
ta. En este captulo ya hemos hablado del <<conductismo>> de Carnap al tratar a E. C. Tolman, que durante
un tiempo recibi su influencia. Carnap fue el que ms se acerc a las ideas del conductismo lgico, pero
debemos tener en cuenta que, para l, slo era una fase intermedia en el camino hacia la interpretacin del
lenguaje mentalista como una forma de hablar acerca de estados cerebrales.

El <<fantasma en la mquina
En The Concept of the Mind [El concepto de la mente] ( 1 949), el filsofo ingls Gilbert Ryle ( 1 9001 976) atac lo que llamaba el dogma del fantasma en la mquina>> iniciado por Descartes. Descartes ha
ba definido dos mundos: uno material que inclua el cuerpo, y otro mental, un escenario interior fantas
magrico donde tenan Jugar los eventos mentales privados. Ryle acusaba a Descartes de cometer un
enorme error categoriah> al considerar la mente como si se tratase de algo distinto y contrapuesto al cuer
po, y de algn modo subyacente a la conducta. He aqu un ejemplo de lo que Ryle entiende por error ca
tegorial: se lleva a una persona a dar una vuelta por la Universidad de Oxford y se le ensean los edificios
de las distintas facultades, la biblioteca, los decanos, los catedrticos y los estudiantes. Al final del da, el
visitante pregunta: <<Me has enseado muchas cosas, pero, dnde est la universidad?>> . El error consiste
en suponer que, como existe el nombre <<Universidad de Oxford>>, debe aplicarse a algn objeto distinto de
los edificios y todo lo dems, pero que, como ellos, sea una cosa. Ryle mantena que el dualismo cartesia
no es un error categorial. Los cartesianos describen las conductas con predicados <<mentales>> como inte
ligente>>, optimista>>, sincero, falso, y luego suponen que debe de haber algo mental tras las conduc
tas que las hace inteligentes, optimistas, sinceras o falsas. Aqu es donde reside el error, segn Ryle. Las
conductas son de suyo inteligentes, optimistas, sinceras o falsas; no se necesita ningn fantasma para ha
cerlas as. Es ms, al inventar el fantasma en la mquina no se consigue nada porque, si hubiera tal fan
tasma o duende interior, tendramos an que explicar por qu sus acciones son inteligentes, optimistas, sin
ceras o falsas. Es que hay un fantasma en el fantasma? Y un fantasma en el fantasma en el fantasma? El
fantasma en la mquina, lejos de explicar la vida intelectual, complica sobremanera nuestros esfuerzos por
entenderla.
Hasta aqu se podra calificar a Ryle --como l mismo se tema- de conductista, ya que afirmaba que
la mente slo es conducta. Pero Ryle sostena que los predicados mentales son ms que simples descrip
ciones de la conducta. Por ejemplo, cuando decimos que las aves estn emigrando es porque las vemos
volar hacia el sur, y un conductista dira que la <<migracin es simplemente la conducta de volar hacia el
sur. Sin embargo, como Ryle destac, afirmar que las aves estn <<emigrando es decir mucho ms que de
cir que vuelan hacia el sur, porque el trmino migracin implica toda una historia acerca de por qu vue
lan hacia el sur, cmo regresarn ms tarde, cmo es que esto ocurre cada ao, as como las teoras sobre
cmo se orientan. As, decir que las aves estn emigrando va ms all de decir que las aves vuelan hacia
el sur, aunque no deja de ser cierto que los pjaros vuelan hacia el sur cuando emigran. Del mismo modo.
decir que una conducta es <<inteligente es ms que simplemente describir un tipo de conducta. porque e.x ige

376

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

traer a colacin los diversos criterios que tenemos para calificar de inteligente una determinada lnea de ac
cin (por ejemplo, que sea apropiada para la situacin y que sea probable su xito). Pero decir que una per
sona est actuando de manera inteligente no implica atribuir su conducta a unos fantasmagricos clculos
internos que la hacen inteligente, aunque vaya mucho ms all de la descripcin conductista de lo que hace
esa persona. Aunque Ryle rechazaba el dualismo y aunque su anlisis de la mente presentaba algunas si
militudes con el conductismo, sus ideas eran diferentes tanto de las del conductismo psicolgico como de
las del conductismo lgico o filosfico.

La mente como construccin social


El filsofo viens (que ms tarde adoptara la nacionalidad britnica) Ludwig Wittgenstein ( 1 889- 1 95 1 )
hizo un anlisis difcil y sutil del lenguaje psicolgico ordinario. Wittgenstein afirmaba que los filsofos car
tesianos haban llevado a la gente a creer que haba objetos mentales (por ejemplo, sensaciones) y procesos
mentales (por ejemplo, memoria), cuando en realidad no haba ni lo uno ni lo otro. Como ejemplo de obje
to mental tomaremos el dolor. Claramente, el conductista se equivoca al afirmar que el dolor es conducta.
El error conductista reside en pensar que los usos del dolor en primera y en tercera persona son simtri
cos. Si vemos a alguien quejndose y llevndose la mano a la cabeza, decimos le duele; pero yo no digo
me duele porque me observe a m mismo quejndome y llevndome las manos a la cabeza, como exigi
ra el operacionalismo estricto. Por tanto, la frase me duele no describe la conducta, ni describe tampoco
-segn Wittgenstein- algn objeto interno. Ciertamente es posible tener conocimiento de un objeto y ha
cer afirmaciones verdaderas sobre l -por ejemplo, s que el libro titulado Wittgenstein cuesta 5,95 dla
res-. Pero estas afirmaciones slo tienen sentido si se puede dudar de ellas, es decir, si puede ser verda
dero algn otro estado de cosas. De modo que puede decirse sensatamente: no s si el libro Wittgenstein
cuesta 5 ,95 dlares . Pues bien, la afirmacin s que me duele parece tener sentido y referirse a un obje
to interior; pero la afirmacin no s si me duele es simplemente absurda, no tiene sentido. Por supuesto,
alguien puede haber sufrido alguna lesin corporal y no sentir el dolor, pero en general no se puede decir
con sentido no s si me duele. Otro problema que surge si pensamos el dolor como objeto es el relativo a
la ubicacin del mismo. Si cojo un caramelo con los dedos y me meto los dedos en la boca, estaremos de
acuerdo en que tendr el caramelo y los dedos en la boca. Pero supongamos que me duele un dedo y me lo
meto en la boca. Tengo el dolor en la boca? Parece extrao decir esto; al dolor no le asignamos una ubica
cin como la que les asignamos a los objetos ordinarios. Wittgenstein concluy que el dolor no es en abso
luto un objeto interno que conozcamos, y que las afirmaciones sobre el dolor (o la alegra, o el xtasis) no
son descripciones de nada. Son ms bien expresiones. Quejarse expresa dolor, no lo describe. Wittgenstein
sostena que frases como me duele son equivalentes lingsticos aprendidos a quejarse, frases que expre
san el estado de dolor pero no lo describen. El dolor es absolutamente real ; sin embargo, no es un objeto
mental fantasmagrico.
Luckhardt ( 1 983) introduce una analoga muy til para aclarar la idea de Wittgenstein. Un cuadro ex
presa la concepcin del artista a travs del medio fsico de la pintura sobre el lienzo. Cuando lo interpreta
mos, lo encontramos bello (o feo). Los conductistas son como vendedores de pintura que sealasen que, como
el cuadro est hecho de pintura, su belleza es idntica a la disposicin de los trazos de pintura en el lienzo.
Sin embargo, esto es evidentemente absurdo, porque el mismo cuadro que fue alabado en 1 875 por los pin
tores acadmicos y su pblico, probablemente ser considerado de mal gusto por los modernistas y sus se
guidores. La belleza depende de la interpretacin que se haga de la pintura sobre el lienzo, no es idntica a
ella. El cuadro es, de nuevo, la expresin fsica de un artista que a es su vez interpretada por los observado
res. De modo que la frase me duele, igual que las quejas y las muecas de dolor, es la expresin fsica de
una persona que debe ser interpretada por quienes la oyen.
De un modo parecido, segn Wittgenstein, tampoco los procesos mentales consisten en ninguna cosa.
Tomemos por ejemplo la memoria. Evidentemente, recuerdamos cosas sin cesar, pero, hay un proceso men
tal interno de recordar que sea comn a todos los actos de memoria? Wittgenstein pensaba que no. Malcolm
( 1 970) lo ilustra con el siguiente ejemplo. Unas cuantas horas despus de haber colocado las llaves en el ca
jn de la cocina, te preguntan: Dnde has dejado las llaves?. Puedes acordarte de varias maneras :

CAPTULO 1 1

l.

2.
3.
4.
5.

El conductismo

377

No lo recuerdas en un primer momento. Luego repasas mentalmente lo que has hecho a lo largo
del da, ves la imagen de cmo dejas las llaves en el cajn de la cocina y dices: Las dej en el ca
jn de la cocina.
No lo recuerdas en un primer momento. No te vienen imgenes, pero te preguntas: dnde dej
las llaves?, y a continuacin exclamas: en el cajn de la cocina! .
Te hacen l a pregunta cuando ests inmerso e n una conversacin con otra persona. S i n dejar d e ha
blar, sealas el cajn de la cocina.
Te hacen la pregunta mientras escribes una carta. Sin decir nada, te diriges hacia el cajn, lo abres
y coges las llaves, todo ello mientras elaboras la siguiente frase de tu carta.
S i n dudar u n momento, respondes directamente: las dej e n el cajn d e l a cocina.

En todos los casos has recordado dnde estaban las llaves, pero cada caso es muy distinto de los de
ms. Las conductas son distintas, de modo que no hay ningn proceso conductual esencial de recordar; tam
poco hay ningn acompaamiento mental uniforme al acto de recordar, de modo que no existe un proceso
mental esencial de recordar; y como no hay ninguna conducta ni ninguna experiencia consciente comunes,
no hay ningn proceso fisiolgico esencial de recordar. En cada caso hay conducta, hay eventos mentales y
hay procesos fisiolgicos, pero todos son diferentes, de modo que no hay ningn proceso uniforme de me
moria. Agrupamos todos estos acontecimientos bajo el mismo nombre de memoria, no porque haya al
gn rasgo esencial que los defina -como definimos los electrones en trminos de rasgos definitorios uni
formes-, sino porque comparten lo que Wittgenstein llamaba un aire de familia. Los miembros de una
familia se suelen parecer los unos a los otros, pero no hay ninguna caracterstica que posean todos ellos. Dos
hermanos pueden tener la nariz parecida, parecidas orejas el padre y el hijo, dos primos un cabello similar,
pero no hay un rasgo definitorio esencial que sea compartido por todos. Wittgenstein afirmaba que los tr
minos referidos a los procesos mentales son todos ellos trminos que comparten un aire de familia y no tie
nen una esencia definitoria que pueda ser aprehendida. Recordar, pensar y tener intencin de no son
procesos sino capacidades humanas. Para los seguidores de Wittgenstein, los esfuerzos realizados por los
psiclogos de Wurzburgo para descubrir los procesos de pensamiento tal cual eran, estaban destinados al
fracaso, porque que no haba ningn proceso de pensamiento que descubrir. Pensar, al igual que recordar,
es slo algo que la gente hace (Malcolm, 1 970).
Si Wittgenstein est en lo cierto, las consecuencias para la psicologa seran muy hondas. Wittgenstein
( 1 953, 11, Sec. 1 4) tena una mala opinin de la psicologa: La confusin y esterilidad de la psicologa no
se explican nicamente denominndola una "ciencia joven" . . . Porque en psicologa hay mtodos experi
mentales y confusin conceptual . La confusin conceptual de la psicologa consiste en creer que hay ob
jetos y procesos mentales cuando no los hay, y en intentar luego describir esos objetos y procesos ficticios:
Con todo esto he intentado eliminar la tentacin de creer que <<tenga que haber>> un proceso mental de pensar, an
helar, desear, creer, etc., independiente del proceso de expresar un pensamiento, un anhelo, un deseo, etc. Si exa
minamos los usos que hacemos de pensar>>, <<anhelar>>, <<desear>>, etc., podemos libramos de la tentacin de bus
car un acto peculiar de pensamiento independiente del acto de expresar nuestros pensamientos, escondido como
un polizn en algn medio particular (Wittgenstein, 1 958, pp. 4 1 -43).

En este punto, las ideas de Wittgenstein estaban relacionadas con las de Ryle: no hay nada detrs de
nuestras acciones, ningn <<fantasma en la mquina>>. En el anlisis de Wittgenstein hay tambin un plante
amiento ms amplio sobre la ciencia: las explicaciones siempre acaban en alguna parte (Malcolm, 1 970).
No sirve de nada preguntar a un fsico por qu un objeto puesto en movimiento se desplazar en lnea rec
ta a menos que otras fuerzas acten sobre l, porque ste es un supuesto fundamental que permite a los f
sicos explicar otros fenmenos. Nadie ha visto nunca un objeto que se mueva de esa forma, y los nicos ob
jetos que podemos observar cuyo movimiento aparentemente no est influido por otras fuerzas son los
planetas, que se mueven (ms o menos) en crculos; de hecho, en la Antigedad se supona que el despla
zamiento natural de un obj eto puesto en movimiento era circular. Del mismo modo, un fsico no puede ex
plicar por qu los quarks tienen las propiedades que tienen, slo sabe que, dadas esas propiedades. puede

378

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

explicar su comportamiento. Los psiclogos han supuesto siempre que el pensamiento, la memoria, el de
seo, etc., necesitaban ser explicados, pero Ryle, y especialmente Wittgenstein, afirman que no. Se trata de
capacidades humanas. Pensar, recordar y desear no son ms que cosas que hacemos sin que haya una his
toria interna, mental o fisiolgica (aunque tampoco se trate de meras conductas). Los psiclogos se hab
an equivocado al formular su pregunta: en qu consiste el proceso de pensamiento?, porque al hacerlo
haban tenido que elaborar teoras sobre procesos mentales. Como seala Wittgenstein:
Hablamos de procesos y de estados y dejamos sin decidir cul sea su naturaleza. Quizs algn da, pensamos, se
pamos ms sobre ellos. Pero eso es precisamente lo que nos compromete con una determinada manera de abordar
la cuestin. Porque tenemos una idea definida de lo que significa llegar a conocer mejor un proceso. Hemos he
cho el movimiento decisivo del juego de manos, y ha sido precisamente el movimiento que consideramos ms ino
cente ( 1 953, I, prrafo 308).

Para Wittgenstein, no podemos explicar cientficamente la conducta, pero s podemos entenderla. Para
entender la conducta de las personas y la expresin de sus pensamientos, se debe tener en cuenta lo que Witt
genstein denominaba formas de vida. Lo que debe aceptarse, lo que viene dado, es -podramos decir
las formas de vida (Wittgenstein, 1 958). Al hablar de la metfora de la pintura propuesta por Luckhardt,
sealbamos que la belleza del cuadro reside en su interpretacin. Nuestra interpretacin del cuadro depender
del contexto inmediato y general en el que nos encontremos. Una asidua a las exposiciones puede haber le
do crtica e historia del arte, y estos conocimientos suyos configurarn su interpretacin de la pintura. Con
templar la ltima obra de Frank Stella en el contexto de las obras previas de ste y el de las obras de otros
artistas de la misma exposicin, as como el de sus conocimientos sobre la historia, las ambiciones y las tc
nicas de la pintura moderna y posmoderna. Si lo entendemos nicamente en trminos de pintura sobre un
lienzo, el cuadro no es ni bello ni feo, no tiene ni dej a de tener sentido; el cuadro slo cobra sentido a los
ojos de un observador que lo interpreta. Todo este contexto es una forma de vida, la forma de vida del
modernismo y el posmodernismo en el arte. Para una persona que no sepa nada sobre el modernismo pro
bablemente un cuadro de Stella carezca literalmente de sentido, porque esa persona no participa de la for
ma de vida adecuada para entenderlo. Si asistiera a clases de historia del arte moderno, podra aprender una
nueva forma de vida y el cuadro cobrara sentido.
La idea de Wittgenstein era que las acciones humanas slo tienen sentido cuando se enmarcan en una
forma de vida. Para un occidental desinformado, probablemente las costumbres de otras culturas o de otras
pocas carezcan de sentido, igual que los cuadros de Stella para el visitante sin conocimientos de arte. Lo
contrario tambin es posible: algunos miembros de tribus africanas visitaron una gran ciudad por primera
vez y se sorprendieron profundamente de que, en un edificio alto, vieron a dos hombres entrar en una espe
cie de caja y a los pocos segundos los vieron salir convertidos en tres mujeres (lo que vieron era un ascen
sor). Si el planteamiento de Wittgenstein es correcto, no slo la psicologa no puede ser una ciencia, ya que
no hay objetos ni procesos mentales que estudiar, sino que ni la psicologa ni las dems ciencias sociales
podrn ser ciencias porque no hay principios universales que sean histricamente permanentes y transcul
turales para comprender la conducta y el pensamiento humanos. Wittgenstein afirmaba que la psicologa de
ba abandonar el ansia de generalidad y la actitud despectiva hacia los casos particulares que haba to
mado de las ciencias naturales (Wittgenstein, 1 953) y aceptar el modesto objetivo de hacer explcitas las formas
de vida y explicar las acciones humanas concretas en el marco de sus formas de vida histricamente dadas.

EL DECLIVE DEL CONDUCTISMO


La lingstica cartesiana
Si hubo alguien que interpret el papel de Watson en la paz eclctica de los aos cincuenta, fue el lingista
Avram Noam Chomsky ( 1 928). Chomsky ha sido radical tanto en sus ideas polticas como en las que de
fenda en lingstica. En poltica, critic abiertamente desde el principio la guerra de Vietnam y el apoyo de

CAPTULO 1 1

El conductismo

379

Estados Unidos a Israel en Oriente Medio. En lingstica, resucit lo que consideraba que era el programa
racionalista de Descartes, proponiendo explicaciones sumamente formales del lenguaje --entendido como
el rgano de expresin de la razn- y resucitando la nocin de ideas innatas. Como Chomsky considera
ba que el lenguaje era una posesin racional exclusivamente humana, sus ideas entraron en conflicto con los
tratamientos conductistas del lenguaje.

El ataque a Conducta Verbal


Desde los tiempos de Descartes, el lenguaj e se ha visto como un problema especial para todas las psi
cologas mecanicistas. El alumno de Hull, Spence, sospechaba que el lenguaje no se poda explicar con le
yes de aprendizaje sacadas de los estudios con animales. En 1 955, el conductista informal Osgood se refi
ri a los problemas del significado y la percepcin como el Waterloo del conductismo contemporneo y,
en consecuencia, intent elaborar una teora mediacional del lenguaje exclusivamente aplicable a los seres
humanos (Osgood, 1 957). La preocupacin conductista de que quizs Descartes tuviera razn cuando afir
maba que el lenguaje era exclusivo de los seres humanos se hizo manifiesta en la crtica de Chomsky a Con
ducta verbal ( 1 957), quizs el artculo ms influyente en la historia de la psicologa desde el manifiesto con
ductista de Watson. Chomsky arremeti no slo contra el libro de Skinner, sino tambin, en general, contra
las ideas empiristas en lingstica, psicologa y filosofa. En su opinin, Conducta verbal no era ms que
una reductio ad absurdum de los supuestos conductistas y quiso demostrar que era pura mitologa (ci
tado por Jakobovits y Miron, 1 967).
La crtica fundamental de Chomsky al libro de Skinner era que todo en l era equvoco. Los trminos
tcnicos fundamentales de Skinner (estmulo, respuesta, reforzamiento, etc.) estn bien definidos en los ex
perimentos de aprendizaje animal, pero no pueden extrapolarse --como pretenda Skinner- a la conducta
humana sin sufrir serias modificaciones. Chomsky afirmaba que si se intentaban utilizar los trminos de Skin
ner en un sentido estrictamente tcnico, se poda demostrar que no eran aplicables al lenguaje, y que si se
entendan metafricamente, entonces se volvan tan vagos que no suponan ningn avance respecto a las no
ciones lingsticas tradicionales. Chomsky atac sistemticamente todos los conceptos de Skinner, pero aqu
nos centraremos slo en dos ejemplos: sus anlisis del estmulo y del reforzamiento.
Evidentemente, para cualquier conductista, definir adecuadamente los estmulos que controlan la con
ducta es importante. Sin embargo, la dificultad de definir estmulo es notoria para el conductismo, como
apuntaron Thorndike e incluso algunos conductistas. Se deben definir los estmulos en trminos estricta
mente fsicos e independientes de la conducta, o en trminos de sus efectos sobre la conducta? Si optamos
por la primera definicin, la conducta parece no responder a leyes, ya que son muy pocos los estmulos que
influyen en la conducta en una situacin determinada; si optamos por la segunda definicin, la conducta res
ponde a leyes por definicin, ya que entonces el conductista considera nicamente aquellos estmulos que
determinan sistemticamente la conducta. Chomsky plante a Conducta verbal ste y otros problemas es
pecficos. En primer lugar, seal que afirmar que cada fragmento de conducta verbal est sometido a un
control estimular es una afirmacin cientficamente vaca, porque para cualquier respuesta siempre se pue
de encontrar algn estmulo relevante. Por ejemplo, una persona observa un cuadro y dice: Es un Rembrandt,
no? . Skinner afirmara que determinadas propiedades sutiles del cuadro determinan la respuesta. Sin em
bargo, esta persona podra haber dicho: cunto ha costado?, o desentona con el papel de las paredes,
lo has colgado demasiado alto, es espantoso ! , tengo uno exactamente igual en casa, es una falsifi
cacin, y as prcticamente hasta el infinito. Independientemente de lo que se diga, siempre puede hallar
se alguna propiedad que Controle la conducta. Chomsky afirmaba que en estas circunstancias no hay pre
diccin de la conducta ni, desde luego, control real de la misma. El sistema de Skinner no es, por tanto, el
avance cientfico hacia la prediccin y el control de la conducta que pretende ser.
Chomsky tambin seal que la definicin que hace Skinner del estmulo se vuelve vaga y metafrica
sin remedio cuando se utiliza fuera del riguroso entorno del laboratorio. Skinner habla de un control esti
mular remoto cuando el estmulo no necesita incidir directamente en el hablante, como cuando un diplo
mtico que ha sido llamado a su pas describe una situacin del extranjero. Skinner afirma que las desinen
cias verbales del pretrito estn controladas por la sutil propiedad de ser acciones pasadas que poseen l o '-

380

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

estmulos de los que hablamos. Qu dimensiones fsicas definen las cosas del pasado? Chomsky afir
maba que el uso de Skinner en este mbito no tena absolutamente ninguna relacin con su uso en los ex
perimentos de accionar una palanca, y que Skinner no haba dicho nada nuevo sobre el supuesto control
estimular de la conducta verbal.
A continuacin, Chomsky abord el reforzamiento, otro trmino que se defina fcilmente en los ex
perimentos del aprendizaje operante en trminos de la comida o el agua que se proporcionaban a los ani
males. Chomsky sostena que la aplicacin que haba hecho Skinner del trmino a la conducta verbal tam
bin era de nuevo vaga y metafrica. Tomemos por ejemplo la idea de Skinner del auto-reforzamiento
automtico. Se dice que hablar con uno mismo es un auto-reforzamiento automtico; por eso lo hacemos.
Del mismo modo, tambin se dice que el pensamiento es conducta que afecta automticamente al orga
nismo, y por eso es reforzante. Tengamos en cuenta tambin lo que podramos denominar reforzamiento
remoto: un escritor rechazado en su propio tiempo podra ser reforzado esperando que la fama le llegase
mucho ms tarde. Chomsky ( 1 95911 967, p. 1 5 3 ) afirmaba que la nocin de reforzamiento ha perdido to
talmente cualquier significado que pudiera haber tenido. Una persona puede ser reforzada aunque no emi
ta respuesta alguna [pensamiento] , y el "estmulo" reforzante no tiene por qu incidir en la "persona re
forzada" [reforzamiento remoto] , ni siquiera necesita existir [un autor desconocido que sigue siendo
desconocido])).
La actitud de Chomsky hacia Skinner era despectiva: no estaba dispuesto a aceptar el libro Conducta
Verbal de Skinner como una hiptesis cientfica verosmil, y consideraba que era un libro irremediablemente
confuso y fundamentalmente equivocado. Su crtica aguda e implacable, junto con su propio programa po
sitivo, aspiraba a derrocar la psicologa conductista, no a liberalizada. Para Chomsky el conductismo no po
da ser reformado, slo poda ser sustituido.

La influencia de Chomsky
Chomsky ( 1 966), adoptando una postura racionalista y cartesiana, cree que ninguna aproximacin con
ductista al lenguaje puede equipararse con la infinita creatividad y flexibilidad de ste. En su opinin, esta
creatividad slo se puede entender si se reconoce que el lenguaje es un sistema regido por reglas. Como par
te de sus procesos mentales, las personas poseen un conjunto de reglas gramaticales que les permiten gene
rar frases nuevas, combinando los diferentes elementos lingsticos adecuadamente. Cada uno, por tanto,
puede generar un nmero infinito de oraciones gracias a la aplicacin repetida de las reglas gramaticales,
igual que una persona puede generar un nmero infinito de cifras gracias a la aplicacin repetida de las re
glas aritmticas. Chomsky afirma que el lenguaje humano no se entender hasta que la psicologa describa
las reglas de la gramtica, es decir, las estructuras mentales que subyacen al habla y al acto de escuchar el
habla. Un enfoque conductista superficial que nicamente estudie el habla y la escucha, pero que descuide
las reglas internas que los rigen, resulta necesariamente inadecuado.
En su esfuerzo por resucitar el racionalismo cartesiano en el siglo xx, Chomsky ha propuesto una teo
ra innatista de la adquisicin del lenguaje para acompaar su teora formal del lenguaje adulto como algo
regido por reglas. Chomsky (p. ej ., 1 959, 1 966) propone que los nios poseen un dispositivo de adquisicin
del lenguaje biolgicamente dado que gua la adquisicin de su lengua materna entre los dos y los doce aos
aproximadamente. As, para Chomsky igual que para Descartes, el lenguaje es una posesin exclusiva de la
especie humana. En un aspecto concreto, la tesis de Chomsky es todava ms innatista que la de Descartes.
ste propona que los humanos tienen el lenguaje porque slo ellos, entre todos los animales, pueden pen
sar y expresarse con l, mientras que Chomsky cree que es el lenguaje mismo, y no la capacidad ms gene
ral de pensar, lo que es una caracterstica especficamente humana. Poco despus de que Chomsky plantea
se su tesis, los psiclogos comportamentalistas resucitaron el antiguo proyecto de La Mettrie de ensear el
lenguaje a monos mediante el lenguaje de signos, el lenguaje informtico o un sistema de fichas de plstico.
El xito de este proyecto sigue siendo objeto de intensos debates (para una revisin del tema, vase Leahey
y Harris, 2000), pero hoy en da parece que los simios, aunque pueden aprender a comunicar sus deseos
mediante signos de forma rudimentaria, son incapaces de adquirir algo remotamente parecido al lenguaje
humano.

CAPTULO 11

El conductismo

381

Las ideas de Chomsky tuvieron gran resonancia en el mbito de la psicolingstica, eclipsando rpida
y completamente todos los enfoques conductistas, tanto mediacionales como skinnerianos. Muchos psic
logos se convencieron de que sus ideas conductistas eran errneas y se dedicaron a renovar el estudio del
lenguaje en la lnea de Chomsky. El sistema tcnico de Chomsky, descrito en Syntactic Structures [Estruc
turas sintcticas] (que apareci en 1 957, el mismo ao que Conducta verbal), aport una nueva teora en tor
no a la cual disear la investigacin. Se realizaron numerosos estudios uno tras otro, de modo que en tan
slo unos aos las ideas de Chomsky haban generado mucha ms investigacin emprica que las de Skin
ner. El estudio del lenguaje infantil tambin se vio estimulado por el polmico innatismo de Chomsky. El
impacto de Chomsky fue muy bien descrito por George Miller. En los aos cincuenta, Miller se haba ad
herido a la concepcin conductista del lenguaje, pero el contacto personal con Chomsky le convenci de que
haba que abandonar el viejo paradigma. En 1 962, escriba: En el curso de mi trabajo parece que he llega
do a convertirme en un tipo de psiclogo muy pasado de moda. En la actualidad creo que la mente es algo
ms que una palabra de cinco letras: la mente humana existe y nuestra tarea como psiclogos es estudiarla
(p. 762). La mente, rechazada por Watson en 1 9 1 3 , haba vuelto a la psicologa trada por alguien ajeno su
mbito propio, Noam Chomsky. El nfasis de Chomsky en la naturaleza del lenguaje como algo gobernado
por reglas contribuy a la formacin de las teoras del procesamiento de la informacin posteriores, que afir
man que toda la conducta est gobernada por reglas.

La erosin de los cimientos spencerianos: los lmites


del aprendizaj e animal
Al tiempo que Chomsky atacaba el conductismo desde fuera, los fundamentos del conductismo se estaban
desmoronando desde dentro. Watson comenz su carrera profesional como psiclogo animal, y Tolman, Hull
y Skinner apenas estudiaron la conducta humana, prefiriendo las situaciones ms controladas que se podan
imponer a los animales. Se esperaba que los experimentos con animales revelasen leyes de conducta gene
rales aplicables a un gran abanico de especies, incluida la especie humana, sin necesidad de grandes modi
ficaciones. Tolman habl de mapas cognitivos en ratas y en personas, Hull se refiri a las leyes generales de
la conducta de los mamferos y Skinner extrapol los principios animales a la conducta verbal. Se crea que
los principios que surgan de los experimentos controlados de forma artificial aclararan el modo en que apren
den todos los organismos, independientemente de su herencia evolutiva. El supuesto de la validez general
de las leyes de aprendizaje era fundamental en el programa conductista, porque si las leyes del aprendizaje
fuesen especficas de cada especie, los estudios de la conducta animal no serviran para comprender al ser
humano.
Sin embargo, las pruebas acumuladas en los aos sesenta demostraban que las leyes del aprendizaje
descubiertas en ratas y palomas no eran generales, y que existan lmites importantes en cuanto a qu y cmo
aprenden los animales, unos lmites impuestos por la historia evolutiva del animal. Estas pruebas procedan
tanto de la psicologa como de otras disciplinas. Por un lado, los psiclogos descubrieron anomalas en la
aplicacin de las leyes del aprendizaje en diversas situaciones; por otro, los etlogos demostraron la im
portancia de tener en cuenta los factores innatos a la hora de explicar la conducta animal en el entorno na
tural en el que se desarrollaron sus ancestros.
Cuando diseaba los misiles guiados por palomas, Skinner trabaj con un joven psiclogo, Keller Bre
land, que qued tan impresionado por las posibilidades que presentaba el control de la conducta que l y su
mujer se hicieron adiestradores profesionales de animales. Como Skinner escribi en 1 959: La conducta
puede ser moldeada segn especificaciones y puede ser mantenida indefinidamente casi a voluntad . . . Keller
Breland se est especializando actualmente en la produccin de conductas como producto comercial. La
afirmacin de Skinner sobre B reland se parece al alarde de Frazier en Walden Il, cuando se jacta de ser ca
paz de crear personalidades humanas a medida.
Sin embargo, a lo largo de su amplia experiencia entrenando muchas especies para llevar a cabo con
ductas poco comunes, los B reland se encontraron con casos en los cuales los animales no se componab311
como deban. En 1 9 6 1 informaron de estos problemas en un artculo que titularon The \1 i s be h J.\ ir .: :

382

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

Organisms [La mala conducta de los organismos], jugando con el ttulo del primer libro de Skinner The
Behavior of Organisms [La conducta de los organismos]. Los Breland intentaron, por ejemplo, ensear a
unos cerdos a transportar monedas de madera e introducirlas en una hucha con forma de cerdito. Aunque
eran capaces de ensear esta conducta, se dieron cuenta de que la conducta de los cerdos degeneraba caso
tras caso. Con el tiempo, los animales cogan la moneda, la dejaban caer al suelo y la empujaban con el ho
cico en lugar de introducirla en la hucha. Los Breland informaron de que haban descubierto muchos casos
de animales atrapados por fuertes conductas instintivas que se imponan a las conductas aprendidas. De
manera natural, los cerdos hozan para buscar comida, de modo que empujaban con el hocico las monedas
que les haban enseado a coger para conseguir refuerzos comestibles. Los Breland ( 1 96 1 1 1 972) concluan
que los psiclogos deberan examinar los supuestos ocultos que conducen, desastrosamente, a esta ruptu
ra de las leyes generales del aprendizaje propuestas por el conductismo. Claramente, estaban cuestionan
do los supuestos paradigmticos del conductismo a la luz de las anomalas experimentales.
Los Breland identificaron tres de estos supuestos: Que el animal... [es] prcticamente una tabula rasa,
que las diferencias entre las especies son insignificantes y que todas las respuestas son aproximadamente
igual de susceptibles de ser condicionadas a todos los estmulos. Estos supuestos son esenciales en el em
pirismo, y los principales conductistas se haban adherido a ellos. Aunque con anterioridad ya se haban su
gerido algunos lmites a estos supuestos, el artculo de los Breland pareci abrir las compuertas a los des
cubrimientos de ms anomalas en condiciones ms controladas.
Podemos mencionar una lnea de investigacin de este tipo, la desarrollada por John Garca y sus co
laboradores (Garca, McGowan y Green, 1 972). Garca era discpulo de l. Krechevsky, el principal disc
pulo de Tolman. Garca estudi lo que denomin nusea condicionada, una forma de condicionamiento
clsico. Los supuestos empiristas clsicos, enunciados por Pavlov, sostenan que cualquier estmulo poda
actuar como estmulo condicionado; el cual, mediante condicionamiento, poda provocar cualquier respuesta
como respuesta condicionada. Dicho en trminos ms simples, cualquier estmulo poda condicionarse para
provocar cualquier respuesta. Los estudios empricos indicaban adems que el estmulo condicionado y el
estmulo incondicionado tenan que emparejarse con una diferencia de aproximadamente medio segundo para
que el aprendizaje tuviese lugar.
Empleando diferentes mtodos, Garca dejaba que las ratas bebiesen un lquido de sabor nuevo y trans
currida una hora les haca experimentar malestar. La pregunta era si las ratas aprenderan a evitar el lugar
en el que se sentan mal -esto es, el estmulo incondicionado inmediatamente conectado con el malestar
o evitaran ms bien la solucin que haban ingerido, aunque se hallase alejada en el tiempo respecto de la
respuesta incondicionada de malestar. Esto ltimo era lo que suceda en todos los casos. Las leyes habitua
les del condicionamiento clsico no se cumplieron. Garca sostuvo que las ratas saben instintivamente que
las nuseas tienen que deberse a algo ingerido, no a estmulos presentes en el momento en que comenzaban
a experimentar el malestar. Esto tiene sentido desde un punto de vista evolucionista, porque en la vida en li
bertad la enfermedad suele venir provocada por la ingesta de agua contaminada y no por el arbusto bajo el
que descansa la rata cuando se siente mal. Conectar un sabor caracterstico con la enfermedad es ms adap
tativo desde un punto de vista biolgico que conectarlo con estmulos visuales o auditivos. Por lo tanto, pa
rece que la evolucin pone lmites en lo que respecta a qu estmulos pueden asociarse con qu respuestas.
En un primer momento la investigacin de Garca fue acogida con gran escepticismo, y fue rechazada por
numerosas revistas especializadas en conducta animal. Sin embargo, los estudios de otros investigadores de
mostraron que para multitud de conductas la herencia evolutiva de un animal pone lmites bien definidos a
lo que ste puede y no puede aprender. Los estudios de Garca hoy se consideran clsicos.
Los descubrimientos de los Breland, Garca y otros demostraron las limitaciones del viejo paradigma
de Spencer en el que descansaba el programa de investigacin conductista. Siguiendo a Spencer, los con
ductistas supusieron que las leyes del aprendizaje se podan demostrar en una o dos especies y despus ex
trapolarse a las dems, incluida la especie humana. Las nuevas investigaciones demostraron que ese su
puesto era falso, ya que no se poda pasar por alto la cuestin de las especies. Es ms, estos nuevos
descubrimientos respaldaron la afirmacin de Chomsky de que los seres humanos no eran simplemente ra
tas complicadas.

la ciencia cognitiva
Herbert Simon y Noam Chomsky,
los principales artfices de la ciencia
cognitiva. Simon (Premio Nobel de
Economa en 1978) cre la idea fun
damental de la ciencia cognitiva: que
la mente humana es un sistema de
smbolos similar al de un programa
informtico. La mordaz crtica de
Chomsky a las aproximaciones con
duelistas al lenguaje deterior gra
vemente la credibilidad del conduc
tismo como explicacin cientfica de
la conducta humana, y su lingstica
cartesiana supuso una teora del len
guaje alternativa y convincente para
los dems psiclogos.

LAS PRIMERAS TEORAS DE LA PSICOLOGA


COGNITIVA
El nuevo estructuralismo
La cognicin en la psicologa social
Nuevas teoras cognitivas sobre la percepcin y
el pensamiento

LA MECANIZACIN DEL PENSAMIENTO


La inteligencia artificial
El triunfo del procesamiento de la informacin
El mito de la revolucin cognitiva

LA NATURALEZA DE LA CIENCIA
COGNITIVA
Los sujetos de la ciencia cognitiva: los

informvoros

Las mentes de los informvoros: el nuevo


funcionalismo

LA MADUREZ DE LA CIENCIA COGNITIVA:


DEBATES Y DESARROLLO
Incertidumbres
Debates
Desarrollos: el nuevo conexionismo

EL ESTUDIO DE LA MENTE EN LOS ALBORES


DEL NUEVO MILENIO
BIBLIOGRAFA

386

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

LAS PRIMERAS TEORAS DE LA PSICOLOGA COGNITIVA


No todos los psiclogos interesados en la cognicin se movan dentro del marco de la psicologa mediacio
nal neohulliana que estudiamos en el captulo anterior. En Europa surgi un movimiento llamado estructu
ralismo como enfo que multidisciplinar para las ciencias sociales, incluida la psicologa, que influy en la
psicologa estadounidense de finales de los aos cincuenta y sesenta. En Estados Unidos, los psiclogos so
ciales haban abandonado el concepto de mente colectiva durante las primeras dcadas del siglo xx y fue
ron redefiniendo su trabajo hasta convertirlo en lo que es hoy: el estudio de las personas que participan en
la interaccin social. Durante la guerra, los psiclogos sociales se haban dedicado a estudiar las actitudes,
cmo podan ser modificadas mediante la persuasin y la propaganda, y la relacin entre actitudes y perso
nalidad. Tras la guerra, los psiclogos sociales siguieron desarrollando teoras acerca de cmo las personas
forman sus creencias, las integran y actan en funcin de ellas. Por ltimo, Jerome Bruner estudi cmo la
dinmica de la personalidad moldea la percepcin del mundo que tienen las personas y cmo stas solucionan
problemas complejos.

El nuevo estructuralismo
El estructuralismo, en su acepcin moderna, fue un movimiento que abarc la filosofa, la crtica literaria y
las ciencias sociales de la Europa continental. Los mximos exponentes del estructuralismo, Claude Lvi
Strauss, Michel Foucault y Jean Piaget, todos ellos francfonos, llevaron a cabo un intento racionalista pla
tnico-cartesiano de describir la mente humana trascendente. El estructuralismo se sola asociar con los psi
clogos cognitivos ms radicales que pretendan romper de forma definitiva con la psicologa estadounidense
anterior; en particular, recurrieron a la psicologa europea y a las tradiciones de la Europa continental tanto
en filosofa como en psicologa y en las dems ciencias sociales. El estructuralismo aspiraba a convertirse
en un paradigma unificador de todas las ciencias sociales, y entre sus partidarios haba desde filsofos has
ta antroplogos. Los estructuralistas crean que los patrones de conducta humana, individuales o sociales,
se podan explicar por referencia a estructuras abstractas de naturaleza lgica o matemtica.
En el mbito de la psicologa, el estructuralista ms importante fue Jean Piaget ( 1896-1980) . Piaget se
haba formado como bilogo, pero fue interesndose cada vez ms por la epistemologa y decidi estudiar
la de forma cientfica. Piaget critic a los filsofos por contentarse con las especulaciones de silln sobre el
desarrollo del conocimiento, cuando los temas epistemolgicos se podan estudiar empricamente. Con la
epistemologa gentica, Piaget intent cartografiar el desarrollo del conocimiento en los nios. Dividi el
desarrollo del intelecto en cuatro etapas, cada una de ellas definida segn un conjunto especfico de estruc
turas cognitivas lgicas. Segn Piaget, la inteligencia no se desarrolla de forma cuantitativa, sino que expe
rimenta una serie de transformaciones cualitativas generales a medida que el nio pasa de una etapa a otra.
Un nio de cinco aos no slo sabe menos que uno de doce, sino que adems piensa de manera diferente.
Piaget vincul estos tipos diferentes de inteligencia, o formas de entender el mundo, a los cambios de la es
tructura lgica de la mente del nio, e intent describir el pensamiento propio de cada etapa construyendo
modelos sumamente abstractos de las estructuras mentales basados en la lgica formal, los cuales -segn
l- guiaban la conducta inteligente.
La epistemologa gentica no era ms que la epistemologa kantiana con un giro evolutivo. Los ttulos
de muchas de las obras de Piaget recogen los nombres de las categoras trascendentales de Kant: La repre

sentacin del espacio en el nio, La gnesis del nmero en el nio, El desarrollo de la nocin de tiempo en
nio. etc. Kant haba afirmado que el Yo Trascendental no se poda conocer, pero Piaget pensaba que su
\'ersin. el sujeto cognoscente, revelaba su naturaleza en el curso de su desarrollo, y por lo tanto sta se po-

el

in ferir a partir de la observacin de la conducta del nio en la resolucin de problemas. Piaget comparo los psiclogos alemanes la tendencia a formular una filosofa de amplio alcance en lugar de una
>icolgica susceptible de aplicaciones prcticas . La cuestin de si la educacin poda acelerar el desa
Diri\O era denominada por Piaget la cuestin americana, porque en Europa nadie la planteaba.
nos. de un modo ine quvocamente pragmtico, queran que el desarrollo cognitivo tuviese lugar

CAPTULO 12

La ciencia cognitiva

387

de forma ms rpida y eficaz. D urante toda su larga vida, Piaget desarroll sistemticamente su programa
de investigacin , y slo en raras ocasiones prest atencin al conductismo. As , a unq ue pocos leyeron s u
obra antes de 1960*, s u programa y s u epistemologa gentica s uponan una alternativa m uy elaborada fren
te al conductismo , lista para ser adoptada en c uanto ste empezase a titubear.
Como era de esperar, dado s u trasfondo racionalista europeo, el estructuralismo t uvo escasa reperc usin
en Estados Unidos. A unque despus de 1960 los psiclogos americanos se interesaron m ucho por Piaget, po
cos adoptaron s u estruct uralismo. S us modelos lgicos eran considerados demasiado abstrusos y alejados de
la conducta como para tener algn valor. Adems , los estudios posteriores demostraron que las etapas del desa
rrollo de Piaget ni estaban tan bien definidas ni eran tan rgidas como l s ugera, y q ue adems tenda a in
fravalorar excesivamente la inteligencia de los nios (Leahey y Harris, 2002) . Adems, a los estadouniden
ses les interesaban las diferencias individuales y los efectos de la expe riencia o del entrenamiento en el desarrollo
cognitivo, por lo que no se preoc uparon mucho del idealizado s ujeto cognoscente>> de Piaget. Hoy en d a,
Piaget es citado como prec ursor del estudio del desarrollo cognitivo , pero su teora tiene escasa influencia.
Chomsky ( 1957 ) , en su afn por describir una gramtica universal innata en todas las mentes humanas,
comparta el inters europeo por las estructuras abstractas y el desinters por las diferencias individuales , a
pesar de q ue l , a diferencia de Piaget, no se identificaba con el movimiento estructuralista. Es ms , mien
tras que las teoras de Piaget se han ido apagando paulatinamente, la gramtica transformacional sig ue des
empeando una funcin importante en la lingstica y en la ciencia cognitiva. La crtica de Chomsky al con
ductismo radical influy considerablemente en el renacimiento del inters por la cognicin, y s u gramtica
transformacional demostr cmo las actividades complejas, como el lenguaje , se podan explicar con siste
mas regidos por reglas . Al contrario que la teora de Piaget , la de Chomsky se ha ido desarrollando y en la
act ualidad l a gramtica transformacional g uarda poco parecido con la de hace treinta aos (Pinker, 1994).
Chomsky es considerado hoy uno de los pensadores ms importantes del mundo.

La cognicin en la psicologa social


La psicologa social es el estudio de la persona como ser social y, por lo tanto, s us races se remontan a los
pensadores pol ticos griegos, a la aproximacin objetiva de Maquiavelo a la poltica prctica, y a la prime
ra ciencia poltica de Hobbes. Hasta el momento casi no hemos dicho nada sobre ello porq ue este mbito ha
sido demasiado eclctico y se ha definido por su objeto de estudio ms q ue por alg una teora caracterstica
de la naturaleza humana. En este momento merece n uestra atencin porq ue d urante las dcadas de los c ua
renta y los cincuenta sigui empleando conceptos mentales propios del sentido comn . A continuacin ve
remos brevemente una teora de una gran infl uencia en los cincuenta y principios de los sesenta, la teora de
la disonancia cognitiva de Leon Festinger (1919-1989).
La teora de Festinger gira en torno a las creencias de una persona y a la interaccin de dichas creen
cias. Festinger manten a q ue las creencias p ueden encajar o contraponerse unas a las otras. C uando las
creencias se contraponen , producen un estado desagradable denominado disonancia cognitiva, q ue la per
sona intenta reducir. Por ejemplo, un no fumador convencido de q ue los cigarrillos provocan cncer de p ul
mn no sentir ning una disonancia cognitiva, puesto q ue su creencia de q ue el tabaco provoca cncer de
p ulmn encaj a con su negativa de fumar y la apoya. En cambio el fumador convencido de q ue el tabaco
provoca cncer de p ulmn sentir una disonancia cognitiva, porq ue s u decisin de fumar se contrapone a
esta n ueva creencia. El fumador act uar para reducir esta disonancia, quizs dejando de fumar. Sin embargo,
s uele ser bastante comn manejar la disonancia de otras maneras , como por ejemplo evitando la informa
cin sobre los riesgos del tabaq uismo .
La teora de Festinger dio o rigen a abundantes investigaciones. Uno de s us estudios clsicos parec a
desafiar la ley del efecto . Festinger y Carlsmith (1959) idearon tareas s umamente ab urridas , como apretar

*Nota de los revisores:

El autor se refiere evidentemente a que Piaget tuvo pocos lectores norteamericanos antes de esa fecha.

ropa, en cambio, la obra piagetiana era bien conocida desde mucho tiempo antes.

En Ee!

388

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

tomillos durante horas, para que las realizasen los sujetos del experimento. Luego el investigador haca que
los sujetos que haban realizado las tareas dijesen a los que esperaban para hacerlas que las tareas eran di
vertidas. Algunos de los sujetos reciban 20 dlares (lo que hoy en d a correspondera a unos 300) por con
tar la mentira; otros , slo l dlar. Segn la teora de la disonancia cognitiva, los sujetos que recib an veinte
dlares no deberan experimentar ninguna disonancia: el pago generoso justificaba la mentirij illa. Los que
recib an un dlar s deberan sentir disonancia: estaban mintiendo a cambio de una cantidad de dinero irri
soria. Un modo de acabar con la disonancia sera convencerse a uno mismo de que realmente la tarea era di
vertida, porque si uno lo crea as, decrselo a otro sujeto no sera mentira. Una vez concluido el experimento ,
otro experimentador entrevist a los sujetos y descubri que los que hab an recibido un dlar calificaban la
tarea de forma significativamente ms positiva que los que hab an recibido veinte dlares, tal y como pre
deca la teora de Festinger. Este descubrimiento parece incoherente con la ley del efecto, segn la cual cabe
esperar que si se recibe una recompensa de veinte dlares por decir que una tarea es divertida se tienda a ca
lificar la tarea de divertida en mayor medida que con una recompensa de un dlar.
Desde un punto de vista histrico , lo ms relevante de la teora de la disonancia cognitiva es el he
cho de que era una teora cognitiva: una teora sobre entidades mentales , concretamente sobre las creen
cias de las personas. No se trataba de una teora conductista informal , puesto que Festinger no considera
ba las creencias como respuestas mediacionales , sino que las entenda en trminos del sentido comn, como
creencias que controlan la conducta. En los aos cincuenta, la teora de la disonancia cognitiva y otras teo
ras cognitivas en psicologa social constituyeron una vigorosa psicologa cognitiva fuera de la rbita del
conductismo estricto. El libro de Festinger (1957 ) , A Theory of Cognitive Dissonance [Teora de la diso
nancia cognitiva] , no haca referencia alguna a las ideas conductistas. Los psiclogos sociales no desafia
ron al conductismo ms que en raras ocasiones, pero su trabajo supona una alternativa al mismo.

Nuevas teoras cognitivas sobre la percepcin y el pensamiento


La teora del <<New Look en percepcin

Poco despus de la guerra surgi un nuevo enfoque en el estudio de la percepcin, liderado por Jerome
S. Bruner (nacido en 1915) , que recibi el nombre de New Look . Tras este nuevo enfoque subyac an el pro
psito de unificar varias reas diversas de la psicologa (percepcin , personalidad y psicologa social ) y el de
seo de refutar la concepcin dominante -ya desde los tiempos de Hume y claramente presente en la teora
E-R de la conducta-, segn la cual la percepcin era un proceso pasivo mediante el que un estmulo se im
prima (en la terminologa de Hume) en el perceptor. Bruner y sus colegas propusieron un enfoque psicoa
naltico de la percepcin segn el cual el perceptor desempea un papel activo en lugar de ser un registro pa
sivo de datos sensoriales. Bruner y otros realizaron una serie de estudios para confirmar la idea de que la
personalidad del perceptor y su marco social influyen sobre lo que el preceptor ve. De estos estudios, el ms
conocido y polmico giraba en tomo a la defensa perceptiva y plante la posibilidad de la percepcin subli
minal. Bruner y otros partidarios del movimiento New Look (Bruner & Postman 1947 ; Postman , Bruner &
McGinnis, 1948) presentaron palabras a los sujetos durante intervalos cortos , como haba hecho Wundt en
sus estudios sobre la amplitud de la conciencia. Pero estos investigadores ms modernos modificaron el con
tenido emocional de las palabras: algunas eran palabras comunes o neutras, mientras que otras eran pala
bras obscenas o palabras tab. Bruner y sus colaboradores descubrieron que para que un sujeto identifique
una palabra tab se necesitan perodos de exposicin ms largos que para la identificacin de una palabra neu
tra. La hiptesis freudiana de estos investigadores era que los sujetos perciben el contenido emocional nega
tivo de la palabra tab de manera inconsciente e intentan reprimir su ingreso en la conciencia. Por ello los su
jetos ven la palabra slo cuando la exposicin o presencia de la misma es tan larga que no pueden evitar verla.
Durante muchos aos, la investigacin sobre la defensa perceptiva fue muy controvertida. Algunos psi
clogos afirmaban que los sujetos percib an las palabras tab en el mismo intervalo que las palabras neu
tras , pero que negaban la experiencia en la medida de lo posible para evitar el bochorno. Esta polmica no
hizo ms que crecer, y nunca lleg a resolverse del todo (Leahey y Harris , 2002). Lo que resulta ms sig
nificativo para nosotros es que el New Look en percepcin analiz la percepcin como un proceso mental

CAPTULO 12

La ciencia cognitiva

389

activo , en el que se producen actividades mentales conscientes e inconscientes entre la sensacin y la res
puesta de la persona.
El estudio del pensamiento

El inters por la percepcin y las demostraciones de Bruner de que tanto la mente como la personali
dad modelan activamente la percepcin le llevaron a estudiar los antiguos procesos mentales superiores
(Bruner, Goodnow & Austin, 1956). Aunque no era un terico mediacional y encuadraba expresamente su
teorizacin en la tradicin psicodinmica, Bruner vincul su inters por los procesos cognitivos a las nuevas
teoras mediacionales E-R y contribuy a revitalizar el inters por los procesos cognitivos y su investigacin.
En el histrico libro A Study of Thinking [Estudio del pensamiento] ( 1956) , Bruner investig cmo las per
sonas forman conceptos y clasifican los nuevos estmulos segn diferentes categoras conceptuales. Bruner
y sus colaboradores presentaban a los sujetos grandes series de figuras geomtricas definidas en funcin de
numerosas dimensiones: forma, tamao , color, etc. A continuacin se le peda al sujeto que averiguase, a base
de elegir y descartar objetos, qu concepto ten a en la cabeza el investigador. Por ejemplo, el concepto a des
cubrir poda ser el de todos los tringulos rojos, y el investigador poda empezar por sealar un tringulo
grande y rojo como ejemplo del concepto. El sujeto, a continuacin, seleccionara otros estmulos del mues
trario, y se le ira diciendo si pe rtenec an o no a la misma clase que el concepto. Si el sujeto elega un cua
drado grande y rojo, se le dira no, pero si escoga un pequeo tringulo rojo se le dira S. El sujeto se
leccionara casos hasta conseguir adivinar la definicin del concepto elegido por el investigador.
Bruner, Goodnow y Austin no estudiaron el proceso del aprendizaje de conceptos en trminos de res
puestas mediacionales implcitas, aunque algunos conductistas informales s lo hicieron. Estudiaron en cam
bio la formacin de conceptos como un proceso activo , no como un proceso asociativo, en el que las elec
ciones del sujeto se gu an por una determinada estrategia ideada para solucionar el problema. Una vez ms ,
los detalles de la teora resultan irrelevantes para nuestro propsito. Lo verdaderamente importante es la na
turaleza mentalista de la teora de Bruner. El sujeto no se consideraba un conector pasivo de E y R, ni siquiera
de E-r-e-R; tampoco era considerado como punto de confluencia de variables. Por el contrario , se entend a
la formacin de conceptos como un proceso intelectual activo en el que un sujeto elabora y sigue determi
nadas estrategias y procesos de decisin que le gu an (o no consiguen guiarle ) hasta el concepto correcto.
Pero el desarrollo ms importante del renacido inters por el estudio de los procesos cognitivos fue la
invencin de mquinas que tal vez pod an pensar.

LA MECANIZACIN DEL PENSAMIENTO


La inteligencia artificial
Desde la Revolucin Cientfica, la similitud entre persona y mquina haba atrado y repelido a filsofos y
psiclogos. Descartes crea que todos los procesos cognitivos humanos salvo el pensamiento eran realiza
dos por la maquinaria del sistema nervioso, y en ello basaba la radical diferenciacin entre ser humano cons
ciente y animal mecnico. Pascal se tema que Descartes estuviera equivocado , porque le parec a que su cal
culadora poda pensar, de modo que recurri al corazn humano y la fe en Dios para diferenciar entre personas
y mquinas. Hobbes y La Mettrie haban defendido la idea de que las personas no eran ms que animales
mquinas, lo que escandaliz a los romnticos que, con Pascal , crean que la esencia secreta de la humani
dad resida en el sentimiento en lugar de en el intelecto . Leibniz soaba con una mquina pensante univer
sal , y el ingeniero ingls Charles Babbage incluso intent construir una. William James se preocup mucho
por el tema de la autmata enamorada y concluy que una mquina no poda sentir y, por lo tanto, no poda
ser humana. Watson, como Hobbes y La Mettrie, proclam que tanto humanos como animales eran mqui
nas , y que la salvacin humana resida en aceptar esta realidad y en disear un futuro perfecto como el q u e
haba imaginado Skinner en Walden 11. Los escritores de ciencia ficcin y los cineastas comenzaron 3 ex
plorar ias presuntas diferencias entre humanos y mquinas en Rossum 's Universal Robots. .\fem1,"-.:, :

390

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

Blade Runner, pero hasta la Seg unda Guerra M undial nadie haba construido una mquina q ue indujera en
lo ms m nimo a creer q ue se poda emular el pensamiento humano.
Una tendencia cientfica constante ha sido la mecanizacin de la imagen del mundo. Como ya hemos
visto, en el siglo xx los psiclogos lucharon contra el ltimo bastin de la teleologa: la conducta proposi
tiva animal y h umana. Hull intent dar una explicacin mecnica del propsito; Tolman, q ue en un pri mer
momento consider el propsito como un aspecto observable de la conducta, acab ubicndolo en el mapa
cognitivo del organismo; y Skinner intent disolver los propsitos en el control ambiental de la conducta.
Ninguno de estos intentos de ocuparse del propsito res ultaba del todo convincente, pero el fracaso de Tol
man es el ms ilustrativo . A Tolman se le poda criticar abiertamente por incurrir en el error categorial car
tesiano y crear un homnculo (o, en el caso de una rata, una ratnc ula) en la cabeza de la persona para ex
plicar q ue la conducta es el resultado de la toma de decisiones de ese homnculo. Un mapa implica la
existencia de un lector de mapas , de modo q ue haba en realidad un fantasma en la mquina de Tolman. Los
psiclogos parecan estar entre la espada y la pared: a) podan intentar explicar la conducta propositiva ha
ciendo referencia a eventos internos, como Tolman hizo ms adelante, pero corran el riesgo de inventar un
misterioso fantasma interior cuyas funciones seg uiran siendo inescrutables; b) podan intentar explicar la
conducta pro positiva en trminos estrictamente mecnicos, como Hull haba hecho, o en trminos de un con
trol ambiental ms sutil de la conducta, como haba hecho Skinner, pero aunque esta postura era adec uada
mente cientf ica y dura, pareca negar el hecho evidente de que la cond ucta se dirige a metas; o e) siguien
do a Brentano y Wittgenstein, o al Tolman de los primeros aos , podan aceptar el propsito como una verdad
irreducible de la accin humana, q ue ni req uiere ni necesita explicacin; pero esta ltima opcin negaba q ue
la psicologa p udiese ser una ciencia del mismo tipo que la fsica, algo impensable para los psiclogos que
en aq uella poca estaban aq uejados por la envidia de las ciencias fsicas.
De la investigacin cientfica llevada a cabo durante la Seg unda Guerra Mundial brotaron los moder
nos ordenadores digitales de alta velocidad, aportando conceptos que parecan salvar el escollo del fantas
ma en la mquina , haciendo as ms atractiva que n unca la primera alternativa. De estos conceptos , los ms
importantes eran la retroalimentacin informativa y el programa del ordenador. La importancia de la retroa
limentacin se percibi inmediatamente, mientras q ue la de la idea de la programacin tard ms tiempo en
apreciarse, pero termin dando origen a una nueva solucin al problema mente-cuerpo que recibi el nom
bre defuncionalismo. Lo que ms impresionaba de los mencionados conceptos , hasta el p unto de q ue se con
virtieron en conceptos dominantes de la poca, era s u conexin con mquinas reales y q ue parecan pensar.
La solucin al problema del propsito: el concepto de retroalimentacin

Resulta irnico que, dada la rivalidad posterior entre la psicologa del procesamiento de informacin y
el conductismo radical , el concepto de retroalimentacin informativa s urgiese del mismo problema arma
mentstico que Skinner hab a abordado en s u proyecto con palomas. El proyecto OrCon hab a pretendido
lograr el control orgnico de los misiles. Los matemticos y los expertos informticos perseguan el control
mecnico de misiles y otras armas e inventaron el ordenador digital moderno. En 1943, tres investigadores
describieron el concepto de retroalimentacin informativa q ue s ubyac a a s u sol ucin para g uiar mecanis
mos hacia objetivos, demostrando cmo lo propositivo y lo mecnico podan reconciliarse. En el terreno prc
tico, los ingenieros ind ustriales haban empleado la retroalimentacin al menos desde el siglo XVIII. Rosen
bl ueth, Wiener y Bigelow (194311966) artic ularon la retroalimentacin informativa como un principio
general aplicable a c ualquier tipo de sistema propositivo, mecnico o viviente. Un claro ejemplo de sistema
que emplea la retroalimentacin es un termostato conectado a la calefaccin. Al determinar la temperatura
que se desea para la casa se fija un objetivo o meta al termostato . ste contiene un termmetro q ue mide la
temperatura de la casa, y cuando sta se desva del nivel deseado , el termostato activa o desactiva la fuente
de calor para calentar o enfriar la casa hasta que se consigue de n uevo la temperatura deseada. Aqu hay un
circuito de retroalimentacin informativa: el termostato es sensible a la temperatura de la sala y acta en fun
cin d e la informacin que recibe del termmetro. Esta actuacin , a s u vez, modifica la temperatura d e l a
sala, q ue retroalimenta a l termostato modificando su conducta, la cual a s u vez influye e n la temperatura de
la sala, y as s ucesivamente , en un ciclo sin fin.

CAPTULO 12

La ciencia cognitiva

391

El termostato constituye as un sencillo mecanismo propositivo que, a diferencia de los relojes, viene a
alterar significativamente )a concepcin mecanicista de la naturaleza (Pinker, 2002) . La fsica de Newton ha
b a dado lugar a la idea de que el universo funciona como el mecanismo de un reloj , como una mquina que
sigue ciegamente las leyes inexorables de la fsica. William James haba alegado que los seres vivos cons
cientes no pod an ser mquinas , de modo que la conciencia tendra que evolucionar para hacer posible la va
riabilidad de la conducta adaptativa. Sin embargo, los termostatos son mquinas no conscientes (vase Chal
mers , 1996) cuya conducta es una respuesta adaptativa a los cambios de su entorno. Y por supuesto no hay
ningn fantasma en el termostato. En otros tiempos, habra sido un sirviente quien comprobara la tempera
tura en un termmetro e introdujera la lea necesaria en la caldera, pero el sirviente haba sido sustituido por
una mquina, y adems una mquina bien sencilla. El concepto de retroalimentacin prometa la posibilidad
de tratar todas las conductas propositivas como casos de retroalimentacin. El organismo tiene una meta (por
ejemplo, obtener alimento ) , puede medir la distancia que le separa de ella (por ejemplo, est al otro lado del
laberinto), y se comporta de manera tal que reduce y finalmente elimina esa distancia. Tanto el fantasma en
la mquina como el lector de mapas cognitivos de Tolman se podan sustituir por bucles complejos de re
troalimentacin. Y, desde un punto de vista prctico, esas mquinas capaces de hacer lo que hasta entonces
slo podan hacer las personas podran sustituir a los sirvientes y a los trabajadores industriales.
La definicin de inteligencia artificial

Las mquinas , por tanto , podan ser propositivas. Se trataba entonces de mquinas inteligentes o, al
menos, de mquinas capaces de llegar a serlo? Pod an imitar la inteligencia humana? La cuestin de si los
ordenadores pod an ser o llegar a ser inteligentes se convirti en el tema central de la ciencia cognitiva, y su
formulacin moderna se debe al brillante matemtico A. M. Turing (1912-1954) , quien haba hecho una gran
contribucin a la teora de los ordenadores durante la guerra. En 1950, Turing public un estudio en Mind,
titulado Computing Machinery and Intelligence [Maquinaria informtica e inteligencia], en el que defi
n a el mbito de la inteligencia artificial y establec a el programa de la ciencia cognitiva. Turing comenza
ba con la frase: Me propongo considerar la siguiente cuestin: Pueden pensar las mquinas? . Como el
significado de pensar era tan oscuro , Turing propuso plantear la cuestin ms concretamente en trmi
nos de un juego que llamamos "juego de la imitacin". Imaginemos que una persona interroga mediante
una terminal de ordenador a otros dos interlocutores ; uno es humano y el otro es un ordenador, pero la per
sona que interroga no sabe cul es cul. El juego consiste en hacer preguntas destinadas a distinguirlos, a
adivinar quin es la persona y quin es la mquina. Turing propon a que se considerase que un ordenador
es inteligente si consigue hacerse pasar por el ser humano en esta prueba. El juego de la imitacin de Tu
ring se ha conocido desde entonces como la prueba (o test) de Turing , y es ampliamente (aunque no un
nimemente, como veremos ms adelante) aceptado como criterio de la inteligencia artificial .
El trmino inteligencia artificial (lA ) lo acu el cientfico informtico John McCarthy unos aos ms
tarde. Necesitaba dar nombre a una propuesta para solicitar una subvencin en apoyo a la primera confe
rencia interdisciplinar de lo que se convertira en la ciencia cognitiva. Los profesionales de la lA pretenden
crear mquinas que puedan desempear muchas de las tareas realizadas hasta entonces slo por seres hu
manos, desde j ugar al ajedrez hasta ensamblar automviles o explorar la superficie de Marte. La lA pura))
persigue la creacin de ordenadores o robots capaces de hacer lo que hacen los seres humanos. Ms cerca
de la psicologa se encuentra la simulacin por ordenador, cuyo objetivo no es simplemente emular a los hu
manos, sino imitarlos.

El triunfo del procesamiento de la informacin


La distincin mente-cuerpo, programa-ordenador

Ya hemos visto cmo algunos psiclogos, especialmente Hull, hab an intentado construir mquinas
capaces de aprender. No resulta sorprendente, por tanto, que muchos psiclogos se dirigiesen a la inform
tica buscando de un modelo de aprendizaje y conducta propositiva. En una conversacin con el psi clogo
de Harvard E. G. Boring, Norbert Wiener le pregunt qu era lo que poda hacer el cerebro hu mano q u e n-:'

392

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

p udieran hacer los ordenadores, lo que llev a que Boring (1946) se plantease la misma preg unta q ue Tu
ring: q u tendra q ue hacer un robot para ser considerado inteligente? Tras repasar las fac ultades intelec
t uales h umanas y los primeros intentos q ue se haban hecho para imitarlas con mquinas , Boring form ul
s u propia versin de la prueba de Turing: Efectivamente , un robot al q ue no se le p udiera distinguir de un
estudiante sera una prueba extremadamente convincente de la naturaleza mecnica del hombre y de la uni
dad de l a ciencia (p. 192). Para Boring, un robot capaz de pensar tendra una gran significacin metafsi
ca porq ue confirmara la afirmacin de La Mettrie de q ue las personas son mquinas y garantizara a la psi
cologa un l ugar entre las ciencias naturales. Las esperanzas de Boring se han convertido en las expectativas
de los cientficos cognitivos contemporneos.
A principios de los aos cinc uenta se hicieron varios intentos de crear modelos electrnicos y mecni
cos del aprendizaje y de otros procesos cognitivos. El psiclogo ingls J. A. Deutsch (1953) construy un
modelo electromecnico . . . capaz de aprender laberintos, discriminaciones . . . y razonar de forma lcida.
L. Benjamin Wyckoff (1954) y James Miller (1955) estudiaron modelos similares. Charles W. Slack (1955)
emple las semej anzas entre la retroalimentacin y el arco reflejo de Dewey para arremeter contra la teora
h ulliana E-R. Otro psiclogo ingls , Donald Broadbent (1958) , propuso un modelo mecnico de la atencin
y la memoria a corto plazo en trminos de pelotas que caen en un t ubo en forma de Y q ue representa los di
versos canales sensoriales de informacin .
Alejndose considerablemente del conductismo, Broadbent afirm q ue los psiclogos deberan consi
derar las entradas sensoriales no como estm ulos fsicos , sino como informacin. Desde los tiempos de Des
cartes, el misterio de la mente resida en su carcter no-fsico, dando l ugar al irresoluble problema de la inter
accin: cmo puede una mente no-fsica interact uar causalmente con un cuerpo fsico? Psiclogos como
H ull y Lashley crean que la nica psicologa cientfica respetable era la q ue consideraba los organismos como
mquinas al estilo tradicional: como mecanismos movidos por el contacto fsico directo de s us piezas. El
concepto de informacin permiti a los psiclogos respetar la naturaleza no-fsica del pensamiento sin las
dificultades q ue planteaba el d ualismo cartesiano (Pinker, 2002) . La informacin es real, pero no es algo f
sico. Lo importante c uando se leen estas palabras no es el estm ulo fsico (marcas negras sobre papel blanco
q ue proyectan diferencialmente fotones a la retina ) , sino las ideas q ue transmiten, la informacin no-fsica.
Del mismo modo, el funcionamiento fsico de un ordenador est controlado por l a informacin contenida
en el programa q ue se ejec uta en l , pero el programa no es ninguna alma s ustancial. La concepcin de la
mente en trminos de informacin permiti q ue los psiclogos tuviesen una especie de d ualismo mente-cuer
po que escapaba a los lmites del conductismo fisicalista.
Los conceptos del procesamiento de la informacin se aplicaron rpidamente a la psicologa cognitiva
h umana. Un hito histrico en esta lnea fue el trabajo de George Miller, The Magical N umber Seven, Pl us
or Minus Two: Sorne Limits on Our Capacity for Processing Information [El mgico nmero 72. Algu
nos lmites de n uestra capacidad de procesar informacin] (1956) . Miller se estaba alejando de una postura
conductista eclctica sobre el aprendizaje h umano, y terminara como uno de los lderes de la psicologa cog
nitiva en la dcada de los sesenta. En s u artculo de 1956, Miller llam la atencin sobre las limitaciones de
la atencin y la memoria h umanas, y allan el camino para la primera ola masiva de investigaciones en el
campo de la psicologa del procesamiento de la informacin, q ue se concentraron en la atencin y la me
moria a corto plazo.
En todos estos primeros est udios que intentaban aplicar conceptos informticos a la psicologa haba
un cierto grado de confusin sobre q u era en realidad lo que efectuaba el pensamiento, porq ue se tard
algn tiempo en entender la separacin entre la informacin y s u soporte mecnico. Como consecuencia
de la denominacin pop ular del ordenador como Cerebro electrnico>>, haba una fuerte tendencia a creer
q ue era el propio aparato electrnico el q ue pensaba y q ue los psiclogos deban buscar paralelismos en
tre la estructura del cerebro h umano y la de los ordenadores . Por ejemplo, James Miller (1955) concibi
una psicologa comparada . . . q ue no trabajase con animales , sino con modelos electrnicos>>, porq ue las
acciones de los ordenadores son, en numerosos e interesantes aspectos, similares a las de la cond ucta vi
viente. Pero la identificacin del sistema neuronal con un circuito electrnico era demasiado simplista.
Como ya haba dicho Turing en su estudio de 1950, los ordenadores son mquinas de propsito general (el

CAPTULO 12

La ciencia cognitiva

393

ordenador de propsito general tericamente perfecto se denomina mquina de Turing). La arquitectura


electrnica real de un ordenador carece de importancia porque lo que hace que un ordenador se comporte
como lo hace es su programa: un mismo programa se puede instalar en mquinas fsicamente diferentes,
y en una misma mquina pueden ejecutarse programas distintos . Turing sealaba que una persona en una
habitacin con una cantidad infinita de papel y un manual de instrucciones para transformar los s mbolos
de entrada en smbolos de salida podra ser considerado un ordenador. En estas circunstancias, su conducta
slo estara controlada por su sistema neuronal en un sentido trivial, porque es el manual de instrucciones
el que le dictara sus respuestas a las preguntas, y si se cambiara el manual de instrucciones tambin cam
biara su conducta. La distincin entre ordenador y programa result crucial para la psicologa cognitiva,
porque signific que la psicologa cognitiva no era neurolog a y que las teoras cognitivas del pensamien
to humano deberan versar sobre la mente humana -es decir, el programa del ser humano-, no sobre el
cerebro humano. El cerebro humano aplicara una teora cognitiva correcta y sta podra ejecutarse en un
ordenador debidamente programado, pero la teora estara en el programa, nunca en el cerebro ni en el or
denador.
Lo que comenzaba a surgir en los aos cincuenta era una nueva concepcin del ser humano como m
quina y un nuevo lenguaje con el que formul ar teoras acerca de los procesos cognitivos. Pareca que las per
sonas pod an ser descritas como dispositivos informticos de propsito general, nacidos con un hardware
determinado y programados por la experiencia y la socializacin para comportarse de determinados modos.
El objetivo de la psicologa consistira en especificar cmo procesan la informacin los seres humanos. Los
conceptos de estmulo y respuesta se sustituiran con los de entrada (input) y salida (output) de la informa
cin, y las teoras sobre cadenas e-r intermedias seran susituidas por teoras sobre computaciones internas
y estados computacionales.
La simulacin del pensamiento

En 1958, Allan Newell, J. C. Shaw y Herbert Simon formularon claramente la nueva concepcin de la
psicologa en Elements of a Theory of Problem Solving [Elementos de una teora de resolucin de pro
blemas]. Desde principios de los aos cincuenta haban trabajado en programas para solucionar problemas,
desde un programa que demostraba teoremas matemticos, el Logic Theorist [Terico Lgico] , hasta un pro
grama ms potente, el General Problem Solver o GPS [Solucionador General de Problemas] . Con anterio
ridad ya haban publicado sus trabajos normalmente en revistas de ingeniera informtica, pero al escribir
ahora para la Psychological Review definieron el nuevo enfoque cognitivo de la psicologa:
El ncleo de nuestro enfoque consiste en describir la conducta del sistema mediante un programa bien especifi
cado y definido en trminos de procesos elementales de informacin. Una vez especificado el programa, proce
demos exactamente del mismo modo que con los sistemas matemticos tradicionales. Intentamos deducir propie
dades generales del sistema a partir del programa (las ecuaciones), comparamos la conducta que puede predecirse
a partir del programa (a partir de las ecuaciones) con la conducta real que observamos, y modificamos el progra
ma cuando se requiere alguna modificacin para ajustarse a los hechos.

Newell, Shaw y Simon afirmaron que su enfoque resultaba apropiado para la teorizacin psicolgica.
Los ordenadores son capaces de ejecutar programas, permitiendo predicciones muy precisas sobre la con
ducta. Asimismo, para que los programas se puedan utilizar en un ordenador deben contar con especifica
ciones muy concretas de los procesos internos, garantizando que las teoras sean precisas, que nunca sean
vagas o meramente verbales . Newell, Shaw y Simon concluyeron que el Logic Theorist y el GPS represen
taban Una teora totalmente operacional sobre la resolucin humana de problemas.
Las afirmaciones de Newell, Shaw y Simon sobre sus programas de resolucin de problemas fueron
ms rotundas que todas las afirmaciones de Turing sobre su programa hipottico de lA. Dentro de la in
teligencia artificial se intentaban crear programas que se comportasen como seres humanos sin que nece
sariamente pensaran como seres humanos. As, por ejemplo, se crearon programas de ajedrez pero utili
zaron la fuerza bruta, la capacidad de clculo numrico de los superordenadores para calcular miles de
movimientos antes de seleccionar uno, en lugar de intentar imitar al maestro de ajedrez. que lo e'- J.! c.-'.

394

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

unas pocas alternativas antes de elegir un movimiento, pero que lo hace de forma ms inteligente. Newell ,
Shaw y Simon abandonaron la inteligencia artificial en favor de la simulacin por ordenador porque con
sideraban que sus programas no slo resolvan problemas , sino que adems lo hacan del mismo modo que
los humanos. En una simulacin por ordenador de una partida de ajedrez, el programador intentar crear
un programa cuyos pasos computacionales sean los mismos que dara un maestro de a jedrez. La diferen
cia entre la lA y simulacin por ordenador es i mportante porque la lA pura no es psicologa. Los esfuer
zos de la lA pueden resultar psicolgicamente instructivos para sugerir los tipos de recursos cognitivos que
deben poseer los humanos para llegar a ser inteligentes (Leahey y Harri s , 2002), pero determinar cmo ac
tan realmente las personas de forma inteligente exige una simulacin real del pensamiento humano, no
slo de la conducta.
El hombre mquina: el impacto de la metfora del procesamiento de la informacin

A pesar de las amplias pretensiones de Newell , Shaw y Simon, su GPS tuvo poca influencia inmedia
ta en la psicologa de la resolucin de problemas. En 1963, Donald W. Taylor pas revista al rea de inves
tigacin del pensamiento y concluy que, aunque la simulacin del pensamiento por ordenador parec a la
ms prometedora de todas las teoras , esta promesa, sin embargo, est an por justificar. Tres aos des
pus, Davis (1966) examin el campo de la resolucin humana de problemas y concluy que hay una una
nimidad asombrosa en las orientaciones tericas ms recientes sobre el pensamiento humano y la resolu
cin de problemas . . . en cuanto a que las leyes asociativas de la conducta establecidas en situaciones
relativamente simples de condicionamiento clsico e instrumental son aplicables al aprendizaje humano com
plejo. Davis releg el GPS a una de otras tres teoras menores sobre la resolucin de problemas. Ulric Neis
ser, en su influyente libro Cognitive Psychology [Psicologa cognitiva] (1967) , desestim los modelos in
formticos del pensamiento por considerarlos simplistas e insatisfactorios desde un punto de vista
psicolgico . Diez aos despus de esta valoracin, Simon y sus colaboradores abandonaron silenciosamente
el GPS (Dreyfus, 1972).
Sin embargo , hasta sus oponentes admitan que la psicologa cognitiva floreci en los aos sesenta. En
1960, Donald Hebb , uno de los l deres reconocidos de la psicologa, ped a una segunda revolucin ameri
cana (la primera haba sido el conductismo ): El estudio analtico riguroso de los procesos del pensamiento
no se puede seguir posponiendo . En 1964, Robert R. Holt constat que la psicolog a cognitiva haba ex
perimentado un extraordinario auge. El auge lleg incluso a la psicologa clnica, como Louis Breger y Ja
mes McGaught (1965) defendieron al proponer sustituir la psicoterapia conductista por una terapia basada
en los conceptos del procesamiento de la informacin. En 1967, Neisser escribira que hace una genera
cin, un libro como ste habra necesitado, al menos , un captulo entero para defenderse de la postura con
ductista. Hoy da, afortunadamente, el clima de opinin ha cambiado y apenas se necesita defensa alguna ,
ya que los psiclogos han terminado aceptando el familiar paralelismo entre la persona y el ordenador.
Era fcil considerar a las personas como sistemas de procesamiento de informacin que reciben entradas del
entorno (percepcin), procesan esa informacin (pensamiento) y actan segn las decisiones que toman (con
ducta ) . La imagen general de los seres humanos como procesadores de informacin resultaba enormemen
te atractiva. A s , aunque Simon se precipitaba al predecir que las teoras psicolgicas se elaboraran en tr
minos de programas informticos , la concepcin -ms amplia- de la inteligencia artificial y la simulacin
por ordenador ya hab a triunfado en 1967.
La aceptacin del punto de vista del procesamiento de la informacin en la psicologa cognitiva se vio
facilitada por la existencia de una amplia comunidad de psiclogos que co mparta la tradicin mediacional
de la psicologa, ya fuera en la rama neohulliana o en la neotolmaniana. Estos psiclogos ya aceptaban la
idea de procesos mediadores entre estmulos y respuestas, y a lo largo de los aos cincuenta haban inventado
mecanismos hipotticos, principalmente en forma de eslabones de unin r-e entre las conexiones E-R ob
servables. Durante la dcada de los cincuenta prosper la psicologa neoconductista humana (Cofer, 1978) .
El estudio de l a memoria de Ebbinghaus haba sido recuperado en el campo conocido como aprendizaje ver
bal, y en torno a 1958 los psiclogos del aprendizaje verbal haban empezado a diferenciar entre la memo
ria a corto y a largo plazo independientemente de la ciencia informtica. A principios de los aos cincuenta,

CAPTULO 12

La ciencia cognitiva

395

bajo los auspicios del Social Science Research Council comenz a desarrollarse la psicolingstica, combi
nacin interdisciplinar de lingstica y psicologa. Desde el final de la Segunda Guerra Mundial, la Office
of Naval Research haba iniciado una serie de reuniones sobre el aprendizaje verbal, la memoria y la con
ducta verbal . En 1957 se organiz un Grupo de Estudio de la Conducta Verbal. Al igual que el grupo de psi
clogos humanistas de Maslow (vase el Captulo 14), lo que comenz como una lista de distribucin por
correo se convirti, en 1962, en la revista Journal of Verbal Learning and Verbal Behavior.
Estos primeros grupos de psiclogos cognitivos estaban en relacin unos con otros, y al ocuparse de la
conducta verbal y del pensamiento daban por supuesta la versin mediaciona1 de la teora E-R. Por ejem
plo, en psicolingstica las gramticas [de los lingistas anteriores a Chomsky] y la teora mediacional se
vean como meras variaciones de una misma lnea de pensamiento (Jenkins, 1968). Si en 1963 Jenkins po
da hablar an del aprendizaje verbal y la psicolingstica en trminos puramente mediacionales (Verbal
Learning and Psycholinguistics, Gough y Jenkins, 1963), en 1968 estaba claro que Chomsky haba dina
mitado la estructura [de la psicolingstica mediacional] por el extremo lingstico (Jenkins, 196 8 ) .
Chomsky convenci a estos psiclogos d e que sus teorias E-R, incluida l a de la mediacin, n o eran adecua
das para explicar el lenguaje humano. De este modo, comenzaron a buscar un nuevo lenguaje para teorizar
sobre los procesos mentales y, naturalmente, les atrajo sobremanera el lenguaje de los ordenadores: el pro
cesamiento de la informacin. El E de la frmula E-r-e-R poda convertirse en entrada, la R en salida,
y la r-e en procesamiento. Ms an, el lenguaje del procesamiento de la informacin se podra emplear,
incluso sin crear programas informticos, como un marco global en el que se podran construir modelos
definidos de forma precisa para numerosos fenmenos distintos, y probarlos de forma cuantitativa (Shif
frin, 1977, p. 2). Shiffrin describe as el artculo decisivo del procesamiento de la informacin ajeno a la tra
dicin de la programacin informtica, Human Memory: A Proposed System and lts Control Processes
[Memoria humana: Propuesta de un sistema y de sus procesos de control] (Atkinson y Shiffrin, 1968), del
que descienden prcticamente todas las perspectivas posteriores acerca del procesamiento de la informacin.
El lenguaje del procesamiento de la informacin dio a los psiclogos mediacionales j ustamente lo que
necesitaban . Era riguroso, actual y tan cuantitativo, como mnimo, como la antigua teora de Hull, y adems
no requera la dudosa hiptesis de que los procesos que vinculan estmulos y respuestas son exactamente
iguales a los procesos monofsicos del aprendizaje animal. Los psiclogos podan hablar ahora de codifi
cacin, recuperacim>, reconocimiento de patrones, patrones de bsqueda y otras estructuras y ope
raciones de informacin con la esperanza de estar construyendo teoras cientficas. La psicologa del pro
cesamiento de la informacin hizo frente mejor que la teora de Hull a la envidia de los psiclogos a los fsicos,
ya que los psiclogos del procesamiento de la informacin podan recurrir ahora a los ordenadores como
encarnacin de sus teorias . Las teoras podan no ser programas informticos, pero tenan que ser como los
programas informticos en el sentido de que tenan que entender el pensamiento como el procesamiento for
mal de la informacin almacenada. De este modo, aunque las teorias del procesamiento de la informacin
eran independientes de las teoras computacionales de la lA, de alguna manera eran tributarias de ellas, y
los psiclogos cognitivos albergaban la esperanza de que, en el futuro, sus teoras terminaran convirtin
dose en programas.
Como dijo Ulric Neis ser (198 4): Los modelos que se ejecutan en ordenadores de verdad son ms con
vincentes que los que slo existen como hiptesis sobre el papel . Lo estimulante de la lA para los psic
logos, como escribi George Miller (1983), era que cuando los conductistas decan que hablar de la mente
era pamplinas, los psiclogos cognitivos podan referirse a la lA y decir: Si fuesen pamplinas no se po
dran construir . La profeca de Simon no se haba cumplido a corto plazo, pero su sueo segua vivo.
La derrota o marginacin del conductismo

Durante los aos sesenta y principios de los aos setenta, la teoria del procesamiento de la informacin
fue sustituyendo gradualmente a la teoria mediacional como lenguaje de la psicologa cognitiva. En 1 974.
el venerable Journal ofExperimental Psychology slo inclua artculos de dos orientaciones tericas: el pro
cesamiento de la informacin y el conductismo radical, siendo la primera con mucho la predominante. En
1 975, la revista se dividi en cuatro publicaciones diferentes, dos sobre psicologa experimental humana.

396

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

una sobre psicologa animal y otra con largos artculos terico-prcticos; y las revistas sobre psicologa hu
mana estaban controladas por el punto de vista del procesamiento de la informacin. En esos mismos aos,
los psiclogos del procesamiento de la informacin lanzaron sus propias publicaciones, entre ellas Cogni
tive Psychology (1970) y Cognition (1972); y la nueva concepcin cognitiva se extendi a otras reas de la
psicologa como la psicologa social (Mischel & Mischel, 1 976), la teora del aprendizaje social (Bandura,
1 974), la psicologa evolutiva (Farnham-Diggory, 1972), la psicologa animal (Hulse, Fowler y Honig,
1978), el psicoanlisis (Wegman, 1984) y la psicoterapia (Mahoney, 1977; Meichenbaum, 1977; fundacin
del Journal Cognitive Therapy and Research en 1977) , e incluso la filosofa de la ciencia (Rubinstein, 1984).
El conductismo mediacional dej de existir y los conductistas radicales quedaron confinados a una especie
de gueto meditico compuesto por tres revistas: Jo urna! of the Experimental Analysis of Behavior, Jour
nal ofApplied Behavior Analysis y Behaviorism.
En 1979, Lachman, Lachman y B utterfield, en su frecuentemente citado Cognitive Psychology and ln
formation Processing [Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin], intentaron describir la psi
cologa cognitiva del procesamiento de la informacin como un paradigma kuhniano. Estos psiclogos afir
maban que nuestra revolucin [cognitiva] ya est terminada y la atmsfera es la de la ciencia normal (p. 525) .
Definieron la psicologa cognitiva en trminos de la metfora del ordenador que ya vimos en el captulo an
terior: la psicologa cognitiva trata de cmo las personas incorporan la informacin, cmo la codifican y
la recuerdan, cmo toman decisiones, cmo transforman sus estados cognoscitivos internos y cmo tradu
cen estos estados en emisiones conductuales .
E n esta misma lnea Herbert Simon (1980) declar que haba tenido lugar una revolucin. E n u n ar
tculo para el nmero 100 de Science dedicado a las ciencias sociales y del comportamiento, Simon decla
r: En el ltimo cuarto de siglo, ningn desarrollo en las ciencias sociales ha sido tan radical como la re
volucin, conocida generalmente como la revolucin del procesamiento de la informacin, en nuestro modo
de entender los procesos del pensamiento humano . Simon rechazaba el conductismo por limitado y por
preocuparse demasiado por las ratas de laboratorio, y alababa la teora del procesamiento de la informa
cin por contribuir a que la psicologa adquiriese Una nueva sofisticacin y por crear un paradigma ge
neral, el paradigma del procesamiento de la informacin, que conservaba la operacionalidad del con
ductismo y la sobrepasaba en precisin y rigon> .

El mito de la revolucin cognitiva


Las palabras de Lachman, Lachman y Butterfield y Simon sugieren que, igual que los ciudadanos de Esta
dos Unidos, Francia y la antigua Unin Sovitica, los cientficos cognitivos comparten el mito de su origen
revolucionario. Los defensores del procesamiento de la informacin creen que ste constituye un paradig
ma kuhniana, que el conductismo constitua otro, y que a lo largo de los aos sesenta tuvo lugar una revo
lucin cientfica kuhniana en la que el procesamiento de la informacin derroc al conductismo. Sin em
bargo, la psicologa cognitiva del procesamiento de la informacin se entiende mejor como la ltima forma
del comportamentalismo, con importantes afinidades con algunas formas histricas de conductismo. Des
de luego, no era una vuelta al mentalismo introspectivo de la psicologa fundacional de la conciencia.
Cuando Robert R. Holt (1964) escribi lmagery: The Return of the Ostracized [Las imgenes: el re
greso de lo condenado al ostracismo], vincul sin darse cuenta la nueva psicologa cognitiva con sus ante
pasados conductistas . Holt reconoca que el concepto de mediacin ya haba llevado conceptos cognitivos
al conductismo, y planteaba el objetivo de la psicologa cognitiva en unos trminos que Hull habra refren
dado: la construccin de Un modelo de trabajo detallado del organismo que se comporta o ejecuta con
ductas. Efectivamente, para Holt, una de las caractersticas ms atractivas de los modelos de procesamien
to de la informacin era precisamente que, con ellos, uno poda construir modelos del aparato psquico en
los que puede haber procesamiento de informacin sin conciencia. Marvin Minsky (1968), lder de la in
teligencia artificial en el Massachussets lnstitute of Technology, estaba deseando demostrar que la lA po
da descubrir interpretaciones mecanicistas vlidas de las nociones mentalistas realmente valiosas, des
estimando al mismo tiempo el mentalismo por considerarlo precientfico .

CAPTULO 12

La ciencia cognitiva

397

Herbert Simon, uno de los fundadores de la psicologa moderna del procesamiento de la informacin,
revel acertadamente la continuidad del procesamiento de la informacin con el conductismo, e incluso la
afinidad entre ambas tendencias, en Sciences ofthe Artificial [Las ciencias de lo artificial] ( 1969, p. 25) , don
de escribi: Un hombre entendido como un sistema de conducta es algo bastante simple. La complejidad
aparente de su conducta a lo largo del tiempo es en gran medida reflejo de la complejidad del entorno en
que se encuentra. Simon, como Skinner, consideraba a los seres humanos en gran medida como productos
del entorno , que les modela aprovechando su simplicidad. En el mismo texto, Simon segua a Watson al re
chazar la validez de las imgenes mentales , reducindolas a listas de hechos y propiedades sensoriales or
ganizadas mediante asociaciones. Simon tambin afirmaba que las conductas complejas son colecciones o
combinaciones de conductas simples.
La psicologa cognitiva del procesamiento de la informacin slo es considerablemente diferente del
conductismo radical, porque los psiclogos del procesamiento de la informacin rechazan el periferia
lismo y creen que entre el estmulo (entrada) y la respuesta (salida) intervienen procesos complejos. Al
contrario que Watson y Skinner, estn dispuestos a inferir procesos mentales centrales a partir de la con
ducta observable. Sin embargo, aunque el periferialismo formaba parte del conductismo de Watson y
Skinner, ni Hull ni Tolman ni el conductismo i nformal lo compartan . Los seguidores del procesamien
to de la informacin no creen que los procesos centrales sean versiones encubiertas de asociaciones E
R, pero su teora no difiere demasiado de las de Hull o Tol man, salvo en su nivel de complejidad y so
fisticacin .
La psicologa del procesamiento de la informacin es una forma de comportamentalismo. Representa
la continuacin de la evolucin conceptual sufrida por la psicologa de la adaptacin, porque entiende los
procesos cognitivos como funciones conductuales adaptativas y, en cierta medida, es una reafirmacin del
funcionalismo estadounidense inicial. Los funcionalistas crean que la mente era adaptativa, pero la limita
da metafsica del siglo XIX les obligaba a asumir al mismo tiempo el paralelismo mente-cuerpo y la funcin
adaptativa de la mente , lo que generaba un conflicto que Watson explot al establecer el conductismo. El
anlisis ciberntico del propsito y su realizacin mecnica en el ordenador, sin embargo, j ustificaban la an
tigua actitud funcionalista demostrando que la cognicin y el propsito no son necesariamente misteriosos
y no requieren ningn dualismo sustancial.
Los conductismos de Watson y Skinner eran formulaciones extremas de la psicologa de la adaptacin ,
que intentaban esquivar el estudio inaccesible (y por tanto , potencialmente mtico) de la mente humana. La
corriente del procesamiento de la informacin sigue los pasos de William James, Hull y Tolman porque en
tiende que hay procesos subyacentes a la conducta que deben ser investigados y explicados. El conductis
mo fue una de las respuestas de la psicologa de la adaptacin a la crisis; el procesamiento de la informa
cin fue otra; pero en ambas vemos una profunda continuidad bajo los cambios superficiales . Quizs para
los que participaron en ella la revuelta contra la psicologa E-R fue una revolucin cientfica, pero cuando
se considera en el marco ms amplio de la historia, la revuelta fue ms un perodo de evolucin muy rpi
da que un salto revolucionario.
Los cientficos cognitivos prefieren hablar de revolucin porque el trmino les proporciona un mito del
origen, una explicacin de sus comienzos que les permite legitimar su prctica cientfica (Brush, 1974 ). Kuhn
aport el lenguaje del paradigma y la revolucin; Chomsky represent la voz airada que reclamaba un cam
bio; y el ruido y la furia de la alienada dcada de los sesenta fueron el emocionante teln de fondo del
cambio desde el conductismo mediacional hacia el procesamiento de la informacin . Pero no hubo ningu
na revolucin: el comportamentalismo prosigui con un nuevo lenguaje, un nuevo modelo y nuevos intere
ses dirigidos a un fin ya conocido: la descripcin, la prediccin y el control de la conducta (Leahey, 1981,
1992) .
Los mitos de las revoluciones, cuando se los examina de cerca, suelen ser engaosamente sencillos. La
revolucin de las Trece Colonias contra Inglaterra fue, principalmente, una afirmacin de las libertades tra
dicionales inglesas, en absoluto una revolucin. La Revolucin Francesa comenz en nombre de la razn .
supuso u n bao d e sangre y abri a Napolen las puertas de Europa. L a Revolucin Rusa cambi el despo
tismo oriental por la tirana totalitaria. La revolucin cognitiva no fue ms que una ilusin.

398

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

LA NATURALEZA DE LA CIENCIA COGNITIVA


Los sujetos de la ciencia cognitiva: los informvoros *
A finales de los setenta, los campos de la inteligencia artificial y de la simulacin por ordenador comenza
ron a fundirse dando lugar a un nuevo campo, distinto de la psicologa, denominado ciencia cognitiva. Los
cientficos cognitivos lanzaron su propia revista en 1977, Cognitive Science, y celebraron su primera reu
nin internacional un ao despus (Simon, 198 0) .
La ciencia cognitiva se defina a s misma como la ciencia de lo que George Miller denominaba los in
formvoros (Pylyshyn, 198 4). La idea era que todos los sistemas de procesamiento de informacin (los de
carne y hueso como los seres humanos, los de silicio y metal como los ordenadores, o los de cualquier otro
material que pueda llegar a inventarse o descubrirse) operaban de acuerdo a los mismos principios, y por lo
tanto constituan un nico campo de estudio, la ciencia cognitiva, que converga en tomo al paradigma del
procesamiento de la informacin (Simon, 198 0) .
Tal y como la defina Simon (198 0) , la estrategia a largo plazo de la ciencia cognitiva humana te
na dos objetivos, cada uno, a su manera, reduccionista. En primer lugar, se trataba de conectar el com
portamiento humano complejo (los antiguos procesos mentales superiores) con los procesos bsicos
de informacin elemental y su organizacin . Dicho de otra forma, la ciencia cognitiva, al igual que el con
ductismo, deseaba demostrar que la conducta compleja poda reducirse a combinaciones de conductas ms
sencillas . En segundo lugar, no podemos estar satisfechos con nuestras explicaciones del pensamiento hu
mano hasta que no podamos especificar los sustratos neurales de los procesos de informacin elementales
del sistema simblico humano . En otras palabras, al igual que el conductismo fisiolgico de Karl Las
hley, la ciencia cognitiva persegua demostrar que el pensamiento humano se poda reducir a neurofisio
loga.
La convergencia de la IA y de la psicologa cognitiva en el campo de la ciencia cognitiva, y las gran
diosas pretensiones de los cientficos cognitivos, que ya haba formulado Simon, uno de primeros psiclo
gos cognitivos, fueron repetidas por la Research Briefing Panel on Cognitive Science and Arificial Intelli
gence Commission (Estes & Newell, 1983). Segn esta comisin, la ciencia cognitiva aborda Un gran misterio
cientfico equivalente a los de la evolucin del universo, el origen de la vida y la naturaleza de las partcu
las elementales, y est haciendo avanzar nuestra comprensin de la naturaleza de la mente y de la natu
raleza de la inteligencia en una escala que est demostrando ser verdaderamente revolucionaria .
Un componente importante del optimismo de los cientficos cognitivos, y la base conceptual de la fu
sin de la psicologa cognitiva y la IA, fue la metfora del ordenador (mente-cuerpo/programa-ordenador)
conocida como funcionalismo. Porque es el funcionalismo el que hace posible que los cientficos cogniti
vos consideren esencialmente semejantes a los seres humanos y a los ordenadores, a pesar de sus diferen
cias materiales.

Las mentes de los informvoros: el nuevo funcionalismo


La tesis bsica del funcionalismo proviene de la programacin informtica. Supongamos que desarrollo un
programa sencillo para llevar la contabilidad de mi cuenta corriente en un lenguaje informtico sencillo, como
BASIC. El programa especificar una serie de funciones computacionales: actualizar el saldo, restar los che
ques emitidos, sumar los ingresos efectuados y comparar los resultados con los del banco. Sin tener en cuen
ta las diferencias de formato, puedo instalar y ejecutar este programa en muchos ordenadores diferentes: un

Nota de la traductora:

Informvoro: neologismo que, por analoga con trminos como herbvoro o carnvoro alude al ser humano

como procesador y transmisor de informacin. En el mbito de la ciencia cognitiva se utiliza este trmino para hacer referencia a nues
tra capacidad de manipular representaciones del mundo exterior en nuestra mente y transmitir informacin al respecto a los dems a
travs del lenguaje. Se atribuye a George Miller, en la dcada de los aos ochenta, pero su uso se ha extendido gracias a las obras de
Daniel Dennett y Steven Pinker.

CAPTULO 12

La ciencia cognitiva

399

Apple, un IBM, un clnico, una terminal de trabajo Sun o un ordenador central. En todos los casos se desa
rrollarn las mismas funciones computacionales, aunque los procesos fsicos con los que funcione cada or
denador sean diferentes, ya que la estructura interna de cada mquina es diferente .
Para poder predecir, controlar y explicar la conducta de un ordenador, no es necesario conocer los pro
cesos electrnicos implicados en su funcionamiento. Lo que se necesita saber son las funciones computa
cionales de nivel superior del sistema. En este momento estoy escribiendo estas palabras en un programa
llamado MS Word (aunque antes utilizaba un procesador de textos antiguo llamado AmiPro ) , y como en
tiendo las funciones que han sido programadas en Word puedo utilizarlo de manera eficaz: es decir, puedo
predecir, controlar y explicar la conducta de mi ordenador. No s absolutamente nada acerca de las funcio
nes computacionales de nivel inferior que componen las funciones de nivel superior, como desplazar prra
fos , ni tampoco s mucho sobre cmo funciona el hardware de mi PC; pero este conocimiento no es nece
sario para utilizar adecuadamente un ordenador programado .
E l funcionalismo simplemente extiende a los seres humanos l a distincin programa-ordenador. Los or
denadores utilizan un hardware para desarrollar sus funciones computacionales, y el funcionalismo afirma
que las personas utilizan un Wetware para hacer lo mismo. Cuando reviso la contabilidad a mano hago
exactamente lo mismo que el programa de Basic. Mi sistema nervioso y el Pentium IV de mi PC son mate
rialmente diferentes, pero ambos emplean el mismo programa para la contabilidad. De este modo, el fun
cionalismo concluye que la mente humana es un conjunto de funciones computacionales que dirigen el cuer
po , exactamente igual que un programa informtico es un conjunto de funciones computacionales que
controlan un ordenador: mi mente es un programa ejecutable (Pinker, 2002) . De este modo, los psiclogos
pueden aspirar a predecir, controlar y explicar la conducta humana una vez que comprendan el programa
humano , sin necesidad de conocer el sistema nervioso y el cerebro. Los psiclogos cognitivos son , por tan
to, como programadores informticos que deben estudiar un ordenador desconocido. No se atreven a enre
dar en el cableado de la mquina y se limitan a investigar su programacin experimentando con sus funcio
nes de entrada y salida.
El atractivo del funcionalismo y del procesamiento de la informacin reside en que ofrecen una solu
cin al problema conductista de cmo explicar la intencionalidad de la conducta sin mezcla alguna de tele
ologa. Dentro del comportamentalismo hubo dos enfoques bsicos. Los mecanicistas puros, como Hull, in
tentaron describir a humanos y animales como mquinas que responden ciegamente a cualquier estmulo
con que se topen. Por su parte, Tolman, tras abandonar su realismo inicial, opt por una estrategia repre
sentacional: los organismos crean representaciones de su mundo, que emplean para dirigir su conducta ma
nifiesta. Las dos estrategias tenan defectos y terminaron fracasando. Al contrario que Hull, Tolman pudo
demostrar que los animales no se limitan a responder a su entorno , sino que ms bien aprenden sobre l y
basan su conducta en ms estmulos que los que actan en cada momento, haciendo uso tambin de repre
sentaciones de experiencias anteriores almacenadas. El enfoque de Tolman, sin embargo, tropez con el pro
blema del homnculo: implcitamente, postulaba una rata pequea en la cabeza de la rata real , que lea el
mapa cognitivo y mova los hilos de la conducta. En pocas palabras , Tolman cre un fantasma en la m
quina)) al no conseguir explicar el propsito y situar la solucin del problema en el misterioso fantasma. Los
mediacionales neohullianos intentaron combinar la teora mecanicista E-R de Hull con el representaciona
lismo intuitivamente verosmil de Tolman, entendiendo los mecanismos de mediacin r-e como represen
taciones (una interpretacin acorde con el concepto de acto estimular puro)) de Hull ) . Pero este arreglo me
diacional se basaba en la idea no intuitiva de que las conexiones cerebrales r-e siguen leyes idnticas a las
que siguen las conexiones observables E-R.
El funcionalismo conserva las virtudes de los enfoques de Hull y Tolman, pero evita sus vicios al in
vocar los procesos sofisticados de los programas informticos en lugar de los vnculos r-e. Los ordenado
res desempean sus funciones computacionales segn representaciones internas. En el ejemplo de la cuen
ta corriente, por ejemplo, el programa dirige al ordenador para que manipule la representacin de mi saldo
anterior, mis pagos, mis ingresos, etc. Sin embargo, el ordenador no encierra en su mquina el fantasma de
un diminuto contable que lleva mis libros . Ms bien la mquina aplica a las representaciones reglas forma
les claramente definidas, desarrollando as las computaciones de una forma totalmente mecnica. Desde el

400

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

punto de vista del funcionalismo, tanto Hull como Tolman tenan razn, pero les faltaba el enfoque compu
tacional para unificar sus intuiciones. Hull tena razn al afirmar que los organismos son mquinas, y Tol
man estaba en lo cierto con su teora de que los organismos crean representaciones a partir de la experien
cia. Segn el funcionalismo, los programas informticos aplican las reglas mecanicistas de Hull a las
representaciones de Tolman, y -si el funcionalismo est en lo cierto- tambin lo hacen los organismos
vivos.

LA MADUREZ

DE LA CIENCIA COGNITIVA: DEBATES


Y DESARROLLO
Incertidumbres
En los aos ochenta, la ciencia cognitiva sufri una especie de crisis de madurez. Algunos de los psiclo
gos que haban impulsado este movimiento no estaban nada contentos con aquello en lo que se haba con
vertido. Haba una serie de problemas clave que se resistan a ser resueltos y que se convirtieron en objeto
de enconados debates, y adems apareci un rival del enfoque tradicional de la cognicin que, durante un
tiempo, pareci amenazar con acabar con l. Estos problemas no terminaron con la ciencia cognitiva, pero
s la cambiaron.
Parte del problema fue que las pretensiones iniciales de la lA eran exageradas . En 1956, Herbert Si
mon, que fue uno de los pioneros en este campo, haba profetizado que en 1967 las teoras psicolgicas se
escribiran como programas informticos. Tambin augur que en diez aos, el campen mundial de aje
drez ser un ordenador digital y que en diez aos, un ordenador digital descubrir y demostrar un nue
vo teorema matemtico. En 1965 predijo que en veinte aos, las mquinas sern capaces de desempear
cualquier tarea desempeada por el hombre (citado por Dreyfus, 1972). En el ao 2000 ninguna de las pre
dicciones de Simon se haba hecho realidad, aunque en 1996 el programa informtico Deep Blue s haba
vencido en una partida de exhibicin al entonces campen mundial de ajedrez Gary Kasparov (Hsu, 2002) .
En 2003 Kasparov se enfrent a Deep Junior, descendiente de Deep Blue, con el resultado de tablas (Kas
parov, 2003) .
Haba muestras de descontento en el campo de la psicologa. En 1981, J. Jenkins, que haba vivido la
transicin del conductismo mediacional al procesamiento de la informacin, afirm que exista un males
tar en la psicologa cognitiva, una inquietud por estudiar nimiedades , una falta de orientacin . Se hizo es
tas preguntas y se vio obligado a responderlas negativamente: Est avanzando este campo como se supo
ne que deberan avanzar las ciencias? Est desarrollando y profundizando este campo nuestro conocimiento
de los principios , los procesos o los hechos cognitivos que pueden contribuir a solucionar problemas reales
y a proporcionar respuestas a las cuestiones verdaderamente relevantes?. Aunque Jenkins no dudaba de que
los Seres humanos fuesen mquinas universales y encontraba direcciones ms adecuadas para la psico
loga cognitiva , pint una disciplina a la deriva. En ese mismo ao, los editores de Cognition, que enton
ces celebraban su dcimo aniversario , escribieron que el progreso de la ciencia cognitiva no es evidente ,
que desde 1971 no se haban dado avances significativos en este campo y que casi nada ha cambiado en
realidad (Mehler y Franck, 1981) .
Ms descontento todava con e l estado de la psicologa cognitiva estaba Ulric Neisser, e l hombre que
en 1967 haba contribuido al establecimiento de la teora del procesamiento de la informacin con su libro
Psicologa cognitiva. En 1976, Neisser escribi un nuevo libro, Cognition and Reality [Cognicin y reali
dad], que destruy mi prestigio dentro de la corriente principal de la psicologa cognitiva>> (citado por Go
leman, 1983) . En su nuevo libro , Neisser afirmaba que el desarrollo real de la psicologa cognitiva en los
ltimos aos ha sido tristemente limitado , y se preguntaba si sus orientaciones generales eran verdadera
mente productivas. Asimismo, afirm haberse dado cuenta de que la nocin de procesamiento de la in
formacin mereca un estudio ms detallado . Neisser comenzaba as a reivindicar un giro ms "realista"
para la psicologa cognitiva.

CAPTULO 12

La ciencia cognitiva

401

Debates
Los desafos de la intencionalidad

Como Lachman, Lachman y Butterfield (1979) haban afirmado, la psicologa del procesamiento de
la informacin se halla fundamentalmente comprometida con el concepto de representacin. Brentano ad
miti que la intencionalidad es el criterio de la mente. Los estados mentales, como las creencias, tienen siem
pre un objeto: se refieren a algo ms all de ellos mismos, cosa que no hacen las neuronas. Las representa
ciones de Tolman tienen intencionalidad: un mapa cognitivo lo es del laberinto, hace referencia al laberinto,
es decir, es una representacin de ste.
Sin embargo, aunque el concepto de representacin parece bastante claro, en realidad est plagado de
dificultades, como se Wittgenstein . Supongamos que dibujo una figura con palotes:

Qu representa mi dibujo? A primera vista podra parecer un hombre que camina apoyndose en un
bastn . Pero quizs lo que quiero es representar a un esgrimista descansando, o explicar cmo se debe ca
minar con un bastn, o muchas otras cosas. Otro ejemplo: por mucho que uno se pueda parecer a un retra
to de Enrique VIII, ste siempre ser una representacin de Enrique VIII y de nadie ms . Por supuesto, yo
podra utilizar el retrato para representar a otra persona que se parezca a Enrique VIII si me preguntan cmo
es esa persona y ella no est presente. De modo que las representaciones no representan en virtud de su apa
riencia. Qu es exactamente lo que hace que una representacin lo sea es una cuestin controvertida, pero
el funcionalismo tiene una peculiar estrategia para abordar este problema.
Toda representacin tiene tanto semntica como sintaxis. La semntica de una representacin es su
significado, y la sintaxis es su forma. Si yo escribo la palabra MESA, su significado (semntica) residir
en su referencia a un tipo de mueble, y su sintaxis es la estructura y el orden real de las letras M, E, S y A .
Desde un punto de vista cientfico y materialista, l o misterioso de las representaciones e s su significado,
su intencionalidad. Este era el punto de partida del concepto de intencionalidad de Brentano, que mostra
ba que el significado no se poda reducir a procesos fsicos. Pero como hemos sealado anteriormente, el
objetivo del funcionalismo es desmitificar la intencionalidad, inscribiendo la conducta y los procesos men
tales en el marco de la ciencia mecanicista. Esto se intenta hacer mediante la reduccin de la semntica a
la sintaxis .
Cuando tecle MESA hace un momento, acaso entendi el ordenador s u significado? No. La mqui
na trat las letras de una forma meramente sintctica, almacenndolas como conj untos de unos y ceros en
su lenguaje mecnico binario. Sin embargo, s le puedo pedir a Word que haga cosas, a primera vista inte
ligentes y expresables en lenguaje mentalista, con la palabra MESA. Puedo pedirle, por ejemplo, que en
cuentre todas las veces que aparece la palabra MESA en un archivo determinado, y encontrar todas las ve
ces que aparece tanto MESA como mesa . Puedo pedirle que sustituya por SILLA todas las apariciones
de MESA . Word puede verificar la ortografa de MESA y consultar un diccionario de sinnimos en busca
de palabras con significado parecido. Sin embargo, aunque el ordenador puede hacer todas estas cosas con
la palabra MESA, no se puede decir que tenga el componente semntico de MESA. Porque en cada uno de
estos casos, el ordenador opera segn el cdigo binario de unos y ceros con el que codific MESA y a con
tinuacin lleva a cabo la operacin especificada en ese registro. El ordenador slo opera segn la sintaxis
de una representacin, aunque su conducta sea coherente con el conocimiento del significado de la repre
sentacin. Aunque por su conducta pueda parecer que el ordenador conoce el significado semntico de MESA.
todo lo que conoce en realidad es la sintaxis de ceros y unos.
Otra forma de expresar esta importante aunque difcil cuestin es utilizando la terminologa de Da
niel Dennett (1978), uno de los creadores del funcionalismo. Cuando jugamos al ajedrez con un ordenador.

402

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

tendemos a tratarle como un ser humano, atribuyndole disposiciones mentales: quiere comerse mi alfil,
teme que me haga con el control del centro del tablero , intenta proteger su reina. Dennett denomina esto
la actitud intencional. Las personas adoptamos esta actitud intencional de forma natural hacia las perso
nas, a veces hacia los animales , y en determinados casos hacia las mquinas. Pero lo que ocurre dentro del
ordenador no es intencional en absoluto. La disposicin de las figuras en el tablero de ajedrez est repre
sentada internamente como un patrn complejo de unos y ceros en la memoria de trabajo del ordenador.
Entonces el ordenador da con una regla aplicable al patrn existente y la ejecuta, cambiando as el conte
nido de un registro de memoria, que se visualiza en una pantalla de vdeo como el movimiento de una fi
gura de ajedrez . Una nueva entrada (el movimiento del jugador de carne y hueso) altera el patrn de unos
y ceros, y el ordenador vuelve a ejecutar la regla aplicable al nuevo patrn, etc. El programa no quiere, ni
teme, ni intenta, simplemente realiza computaciones formales de patro*s de unos y ceros , y nosotros con
sideramos eso como conducta intencional.
En una entrevista con Jonathan Miller, Dennett (1983) resumi el enfoque computacional de la inten
cionalidad como sigue (el dilogo est algo extractado):
La idea fundamental es que se comienza arriba, con todo el ser inteligente, con todas sus creencias, deseos, espe
ranzas y temores: con toda su informacin. A continuacin uno dice: Cmo se va a representar todo esto aqu? .
Todo e l sistema s e descompone entonces e n subsistemas, e n pequeos homnculos. Cada uno e s un especialista,
cada uno hace parte del trabajo. De los esfuerzos de cooperacin surge la totalidad de las actividades de todo el
sistema.
[Miller] Pero, no es esta otra forma de ser mentalista no cientfico?
S, es sustituir el hombrecillo del cerebro por un comit, pero la gracia salvadora est en que los miembros
del comit son ms estpidos que el todo. Los subsistemas no reproducen individualmente el talento del todo. Esto
nos llevara a un retroceso infinito. Ms bien, cada subsistema contribuye con una parte, cada uno es menos inte
ligente, sabe menos y cree menos. Las representaciones son ellas mismas menos representacionales, de modo que
no se necesita un ojo interno para observarlas. Nos las apaamos con una especie de proceso interno con el que
accedemos a ellas de una forma atenuada (pp. 77-78).

De este modo, aunque atribuimos intencionalidad al ordenador que juega al ajedrez , de hecho slo se
trata de una coleccin de subsistemas estpidos y no intencionales que llevan a cabo computaciones ciega
mente a partir de representaciones definidas sintcticamente, siguiendo reglas mecnicas.
En el Captulo 1 comparamos las aproximaciones realistas e instrumentalistas a la ciencia. Cuando adop
tamos la actitud intencional respecto a un ordenador, estamos empleando una teora instrumental. Sabemos
que el ordenador que juega al ajedrez en realidad carece de deseos y creencias, pero lo tratamos como si
los tuviese porque esto nos ayuda a anticipar sus movimientos y con ello esperamos ganarle . Estamos ha
ciendo lo mismo cuando adoptamos la actitud intencional hacia las personas, o las personas s poseen real
mente deseos y creencias? Si esto ltimo es verdad, entonces la teora psicolgica popular e intencional es
una teora realista respecto a las personas , si bien slo resulta instrumentalmente til cuando se aplica a los
ordenadores. El filsofo John Searle (1994, 1997) adopta este punto de vista y piensa que, por ello, los or
denadores nunca pasarn de verdad la prueba de Turing, y que la psicologa popular, como es verdadera,
nunca se abandonar. Otros filsofos se toman ms en serio la metfora computacional y llegan a una con
clusin diferente. Stephen Stich (1983) , por ejemplo, defenda con energa que las nicas teoras cientfi
camente aceptables en la psicologa cognitiva humana sern las que aborden el procesamiento humano de
la informacin igual que el de un ordenador, como computacin mecnica de representaciones definidas
sintcticamente . La psicologa popular, como no es verdadera, se abandonar con el tiempo en la ciencia y
en la vida diaria:
La concepcin general del cosmos arraigada en la sabidura popular occidental era totalmente equivocada. No hay
ninguna razn para pensar que los antiguos camelleros tuvieran una mayor perspicacia o fortuna cuando la estructura
ms a mano era la estructura de sus mentes en vez de la estructura de la materia o la del cosmos (pp. 229-230).
Si nuestra ciencia no concuerda con los preceptos populares que definen quin y qu somos, nos esperan ma
los tiempos. Uno de los dos tendr que desaparecer (p. 1 0).

CAPTULO 12

La ciencia cognitiva

403

Sin sus apuntalamientos empricos, nuestra concepcin ancestral del universo interno se tambalear igual que
se tambale en el Renacimiento la venerable concepcin del universo externo (p. 246).

El propio Dennett (1978, 1991) intent armonizar estas dos opiniones reconociendo que, en ltima ins
tancia, en ciencia se debe considerar a las personas como si fuesen mquinas, pero que la psicologa po
pulan> de las creencias y los deseos se debera conservar para el uso cotidiano.
Es vlida la prueba de Turing?

Imagnese que est usted sentado frente a una mesa en una habitacin vaca. En la mesa, ante usted,
hay un libro y una caj a con papel, y frente a la mesa, en la pared, dos ranuras. De la ranura de la izquierda
salen hoj as de papel coq,earacteres chinos . Usted no sabe ni una palabra de chino. Cuando usted recibe una
hoja de papel, examina la ristra de smbolos que hay en ella y busca de la ristra correspondiente en el libro.
El libro le indica que copie un nuevo conjunto de caracteres chinos en una de las hojas de papel y que in
troduzca la hoja por la ranura derecha. Se puede hacer esto con cualquier ristra de caracteres que salgan
por la ranura izquierda. Sin que usted lo sepa, al otro lado de la pared hay unos psiclogos chinos que me
ten por la ranura izquierda historias chinas seguidas de preguntas sobre esas historias y que reciben respuestas
por la otra ranura. Desde el punto de vista de los psiclogos, la mquina que se encuentra detrs de la pa
red entiende el chino, porque pueden mantener una conversacin con ella y reciben respuestas coherentes
a las preguntas que le formulan . Llegan as a la conclusin de que la mquina que hay al otro lado de la pa
red entiende el chino y ha pasado la prueba de Turing .
Usted sabe, claro est, que no entiende nada; que lo que est haciendo es, de acuerdo con sus instruc
ciones, copiar una serie de garabatos sin sentido en respuesta a otra serie de garabatos sin sentido. John Se
arle (1980), que fue quien propuso este experimento imaginario, seala que usted se comporta en la habi
tacin china)) exactamente igual que el ordenador. El ordenador acepta entradas de un cdigo binario
(combinaciones de ceros y unos), aplica reglas sintcticas para transformar estas representaciones en otras
representaciones nuevas (nuevas combinaciones de unos y ceros) y generan una salida o respuesta. Es ni
ca y exclusivamente el usuario el que pone nombre a lo que hace el ordenador: entender historias)), <<jugar
al ajedrez)), simular una bomba atmica)), etc . , igual que son los psiclogos chinos los que afirman que la
habitacin entiende el chino)). El argumento de Searle demuestra que la prueba de Turing no es una medi
da adecuada de la inteligencia porque la habitacin china pasa esa prueba sin entender absolutamente nada,
y su modus operandi es exactamente igual que el de un ordenador.
Searle contina sealando una importante peculiaridad de la simulacin cognitiva, en comparacin con
otros tipos de simulacin . Los meteorlogos construyen simulaciones informticas de huracanes, los eco
nomistas de la actividad del comercio exterior de un pas, y los bilogos de la fotosntesis. Pero sus orde
nadores no provocan vientos de 150 kilmetros por hora, ni dficits multimillonarios, ni convierten la luz
en oxgeno. Sin embargo, los cientficos cognitivos afirman que cuando simulan la inteligencia, si es que en
realidad lo hacen (es decir, cuando un programa pasa la prueba de Turing), su mquina ser verdaderamente
inteligente. En otros campos, la simulacin y el logro o ejecucin real son independientes, y Searle consi
dera que es absurdo pasar por alto esta distincin en la ciencia cognitiva.
Searle distingue entre la inteligencia artificial dbil y la inteligencia artificial fuerte. La lA dbil sera
mantener la distincin entre simulacin y ejecucin, y usar los ordenadores como los dems cientficos, como
dispositivos de clculo maravillosamente tiles diseando dispositivos con los que poner en marcha y com
probar teoras. La lA fuerte es la afirmacin (refutada por el experimento imaginario de la habitacin china)
de que la simulacin de la inteligencia es inteligencia. Searle cree que la lA fuerte nunca puede tener xito,
por la misma razn que un ordenador no puede realizar la fotosntesis: est hecho con materiales inapropia
dos. Segn Searle, la funcin biolgica natural de determinadas estructuras vegetales es fotosintetizar, y la
funcin biolgica natural del cerebro es pensar y comprender. Las mquinas no tienen funciones biolgicas
naturales, por lo que no pueden ni fotosintetizar ni comprender. Los ordenadores pueden proporcionarnos he
rramientas que nos faciliten la investigacin de la fotosntesis y la comprensin, pero segn Searle nunca po
drn hacer ninguna de estas dos cosas. El argumento de Searle recuerda una afirmacin parecida de Leibniz:

404

HISTORIA DE LA PSICOLOGA
Y suponiendo que existiese una mquina construida de tal modo que pudiese pensar, sentir y percibir, y que fue

se de gran tamao, de modo que, con las mismas proporciones, uno pudiese entrar en ella como se entra en un mo
lino; si esto fuese as, al examinar su i nterior, slo encontraramos componentes que actan uno sobre otro, nun
ca nada que nos permita explicar la percepcin (citado por Gunderson, 1 984, p. 629).

El artculo de Searle sobre la habitacin china ha resultado ser uno de los ms polmicos de la historia
de la lA y de la ciencia cognitiva, y el debate todava no se ha cerrado . Este tema sirve de inspiracin a unos
filsofos y psiclogos y enfurece a otros, provocando polmicas que no llegan a ninguna parte (vase Sear
le, 1997) . El modo con que cada cual aborda la cuestin parece depender, en ltima instancia, de su intui
cin y sus esperanzas y miedos sobre nuestro futuro informatizado.
Es verosmil el formalismo?

Segn la Briefing Panel on Cognitive Science Commission (Estes & Newel , 1983) , como los ordena
dores desarrollan una conducta simblica (precisamente lo que niega el argumento de Searle ) , podemos
programarlos para que desempeen multitud de funciones , cualquier cosa que se nos ocurra . Tras esta de
claracin de la Comisin subyaca el supuesto del formalismo. Los ordenadores pueden hacer cualquier cosa
que se pueda escribir como programa informtico, y la Comisin, asumiendo la afirmacin de Simon de que
los ordenadores se pueden programar para hacer cualquier tarea desempeada por el hombre>> , con su cual
quier cosa que se nos ocurra estaba afirmando implcitamente que cualquier cosa que hagan las personas
es un procedimiento formal. El formalismo en psicologa representa el desarrollo ltimo de la mecanizacin
de la imagen del mundo. Al igual que la ciencia fsica triunf analizando la naturaleza como una mquina,
la ciencia cognitiva espera triunfar analizando a los seres humanos como mquinas (Dreyfus , 1972). Sin em
bargo, la habitacin china de Searle cuestion al formalismo mecanicista al demostrar que el procesamien
to formal de smbolos no produce comprensin del lenguaje. Otra cuestin, sta ms emprica , era el pro
blema del marco, porque pona en tela de juicio no slo la capacidad de los ordenadores para imitar la
inteligencia humana, sino la posibilidad misma de conseguir en algn momento verdadera inteligencia ar
tificial.
Daniel Dennett present vvidamente el problema del marco con este cuento:
rase una vez un robot al que sus creadores llamaron R , . Su nica funcin era valerse por s mismo. Un da, sus
diseadores le ensearon que su batera de repuesto, su preciada fuente de energa, estaba bajo llave en una sala
en la que tambin haba una bomba de relojera que hara explosin en breve. R, localiz la sala y la llave corres
pondiente, e ide un plan para rescatar su batera. En la sala haba un vagn, en el que estaba la batera. R, supu
so que una cierta accin llamada SACAR (VAG N, SALA) hara que la batera saliese de la sala. R, actu inme
diatamente y efectivamente consigui sacar la batera de la sala antes de que explotase la bomba. Pero,
desgraciadamente, la bomba tambin se encontraba en el vagn. R, saba que la bomba estaba en el vagn en la
sala, pero no se dio cuenta de que al sacar el vagn de la sala la bomba tambin saldra. El pobre R1 haba pasado
por alto esta evidente implicacin de su plan.
Haba que hacer un nuevo diseo. Los diseadores pensaron: <<la solucin es evidente. <<Nuestro siguiente
robot estar diseado para que reconozca no slo las implicaciones intencionadas de sus actos, sino tambin las
implicaciones de sus efectos colaterales por deduccin, las implicaciones de las descripciones utilizadas al formular
sus planes>>. Bautizaron a su siguiente modelo robot como el robot-deductivo, R 1 D 1 Reconstruyeron la situacin
en la que haba sucumbido el primer robot. R, D, tambin ide SACAR (VAG N, SALA), y tal como lo haban
diseado, comenz a evaluar las implicaciones de tal accin. Acababa de deducir que si sacaba el vagn de la sala
no cambiara el color de las paredes, y estaba probando la implicacin adicional de que sacar el vagn hara que
sus ruedas girasen a ms revoluciones que ruedas tena el vagn, cuando explot la bomba.
Nuevo diseo. <<Debemos ensear al robot la diferencia entre implicaciones relevantes e implicaciones irre
levantes>>, dijeron los diseadores, <<Y ensearle a dejar de lado las irrelevantes>>. As que desarrollaron un mto
do de clasificacin de implicaciones en relevantes e irrelevantes para el proyecto en cuestin, e instalaron el m
todo en su siguiente modelo, el robot-relevante-deductivo, R2D1 para abreviar. Cuando sometieron a R2D1 a la prueba
que haba condenado a sus antecesores a la destruccin, los diseadores se sorprendieron al verle sentado, estilo
Hamlet, fuera de la sala en la que se encontraba la bomba de relojera, y como dira Shakespeare (y ms reciente
mente Fodor): <<el colorido natural de la resolucin quedaba debilitado por la plida cobertura de la preocupacin.

CAPTULO 12

La ciencia cognitiva

405

Los diseadores le gritaron Haz algo!>>. Y el robot respondi: <<Estoy ocupado desechando las miles de impli
caciones que he j uzgado irrelevantes. En cuanto encuentro una implicacin irrelevante la pongo en la lista de las
que debo ignorar y ... >> . La bomba explot ( 1 984, pp. 1 29- 1 30).

R1 y sus descendientes estn atrapados en el problema del marco. Cmo se puede formalizar el co
nocimiento humano y la capacidad de resolucin de problemas a partir de un conjunto de reglas informati
zadas? Es evidente que las personas no hacen lo que hacen los robots R: de alguna manera resolvemos los
problemas rpidamente y con escaso pensamiento consciente, como descubrieron los psiclogos de Wurz
burgo . Si hicisemos como los robots del cuento, habramos muerto hace mucho tiempo . En lugar de fun
cionar de forma computacional, los humanos parecen funcionar por intuicin: se nos ocurren soluciones para
los problemas sin pensar; la conducta adaptativa tiene lugar sin pensamiento. No tenemos que pensar para
desechar todos los absurdos que R2 D1 tena que pensar porque las implicaciones irrelevantes y absurdas de
nuestra conducta simplemente no se nos ocurren. Pero un ordenador, como es un sistema formal , debe con
siderar todas las implicaciones de sus actos para luego desecharlas.
Escapar de este problema parece exigir emocin, algo de lo que los ordenadores carecen (Leahey y Ha
rri s , 2002).

Desarrollos: el nuevo conexionismo


Un nuevo juego en la ciudad

A pesar de las dudas y problemas que presentaba el paradigma de la manipulacin de smbolos en la


ciencia cognitiva , durante veinte aos fue <<el nico j uego de la ciudad>> , como sola calificarlo el filsofo
Jerry Fodor. Si el pensamiento no era una manipulacin de smbolos de acuerdo con una serie de reglas for
males, qu otra cosa poda ser? Como no haba respuesta para esta pregunta, excepto por parte de los mi
noritarios seguidores de Skinner y de algunos disidentes como los seguidores de Wittgenstein, los psiclo
gos cognitivos no tuvieron otra opcin que permanecer en el terreno del sistema de smbolos. Sin embargo,
a principios de los aos ochenta apareci un juego rival con el nombre de conexionismo, lo que nos recuer
da (no as a los propios conexionistas ) el antiguo conexionismo de Thorndike.
Un ejemplo del impacto y de la importancia que tuvo el conexionismo fue la gran acogida dada en 1986
a la exposicin en dos volmenes de sus concepciones y logros , en Parallel Distributed Processing: Explo
rations in the Microstructure of Cognition [Procesamiento Distribuido en Paralelo. Exploraciones en la mi
croestructura de la cognicin] . El lder del grupo de investigacin del PDP (siglas de procesamiento distri
buido en paralelo , sinnimo de conexionismo) fue David E. Rumelhart, que anteriormente haba sido uno
de los lderes del paradigma simblico de la lA. El mismo da de su puesta a la venta, se vendieron 6. 000
ejemplares (Dreyfus y Dreyfus, 1988). La cifra resulta sencillamente astronmica en el mundo acadmico,
donde 500 ejemplares vendidos son ya una cifra respetable para un libro tcnico . Poco despus, Rumelhart
gan una beca <<genius granb> de la Fundacin MacArthur y en poco tiempo el conexionismo fue aclamado
como la nueva ola>> de la psicologa cognitiva (Fodor & Pylyshyn , 1988).
En aspectos relevantes , el conexionismo represent la resurreccin de tradiciones que , tanto en psico
loga como en lA, haban sido dadas por muertas durante mucho tiempo. En psicologa hay una tradicin
conexionista que va de Thorndike a Hull y a los tericos mediacionales neohullianos (Leahey, 1990) . Todos
ellos desterraron los smbolos y los conceptos mentalistas de sus teoras, e intentaron explicar la conducta
en trminos de fortalecimiento o debilitamiento de conexiones entre estmulos y respuestas: sta es la idea
central de la ley del efecto de Thorndike y de las jerarquas de familias de hbitos tanto de Thorndike como
de Hui!. Los psiclogos mediacionales aadieron el procesamiento interno a las ideas conexionistas de Hull,
insertando conexiones encubiertas entre los estmulos externos y las respuestas manifiestas: las pequeas
conexiones r-e.
En el campo de la lA , el conexionismo reaviv una tradicin minoritaria de la ciencia informtica que
durante las dcadas de los cincuenta y los sesenta haba competido con el paradigma de la manipulacin de
smbolos. La arquitectura informtica de manipulacin de smbolos se disea en torno a una nica uni d2.d

406

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

de procesamiento que slo ejecuta un cmputo cada vez. Los ordenadores tradicionales tienen tanta ms po
tencia cuanta ms capacidad tienen sus unidades de procesamiento central (CPU) para ejecutar cmputos
secuenciales a una velocidades vertiginosas . Sin embargo, desde los albores de la informtica siempre ha
existido la posibilidad de una arquitectura rival estructurada en torno a mltiples procesadores conectados
entre s. Con mltiples procesadores trabajando al mismo tiempo , el procesamiento secuencial de la infor
macin se sustituye por el procesamiento en paralelo. Al igual que las mquinas de arquitectura secuencial,
las mquinas de procesamiento paralelo tambin tienen que ser programadas. Pero algunos diseadores de
este ltimo tipo de ordenadores aspiraban a construir mquinas que pudiesen aprender a actuar de forma in
teligente y autnoma, ajustando la fuerza de las conexiones entre sus mltiples procesadores en funcin de
la retroalimentacin proporcionada por el entorno (Figura 1 2 . 1 ) . El ejemplo ms importante de este tipo de
mquinas fue el Perceptron de Frank Rosenblatt, de los aos sesenta.
Evidentemente , los ordenadores de procesamiento en paralelo son potencialmente mucho ms poten
tes que los de una nica CPU , pero durante muchos aos hubo obstculos para construirlos. Las mquinas
paralelas son ms complejas fsicamente que las secuenciales y son considerablemente ms difciles de pro
gramar, puesto que se deben coordinar los diferentes procesadores de algn modo para evitar el caos. En
cuanto a las mquinas auto-programables , existe la dificultad especial de resolver cmo hacer llegar la re
troalimentacin de la informacin sobre los resultados de la conducta a unidades internas (ocultas>> ) situadas
entre las unidades de entrada y de salida. Como las mquinas secuenciales tuvieron mucho xito desde muy
pronto y la potencia de la arquitectura paralela pareca innecesaria, el trabajo sobre ordenadores de proce
samiento en paralelo prcticamente se interrumpi en los aos sesenta. El funeral de la primera lA cone
xionista pareca haber llegado en 1 969, con la publicacin de Perceptrons [Los perceptrones] , de Marvin
Minsky y Seymour Papert, lderes de la escuela de la lA simblica. El libro era una crtica devastadora al
trabajo de Rosenblatt que pareca demostrar matemticamente que las mquinas paralelas no eran capaces
de aprender ni las cosas ms sencillas.
Sin embargo, en los aos ochenta los avances de la ciencia informtica y de la psicologa convergieron
para reanimar el xito de las arquitecturas de procesamiento en paralelo. Aunque los procesadores en serie
siguieron aumentando su velocidad, los diseadores ya estaban luchando contra la velocidad mxima a la
que se pueden mover los electrones a travs del silicio. Al mismo tiempo, los expertos informticos se en
frentaban a tareas que requeran cada vez mayor velocidad de computacin, lo que haca muy recomendable

Capa de entrada
Figura 1 2. 1.

Capa oculta

Capa de salida

Sencilla red neuronal compuesta de unidades computacionales simples conectadas entre s. Este

sencillo modelo tiene una capa de entrada para recibir estmulos, una capa de salida para realizar respuestas,
y una nica capa oculta que conecta la entrada y la salida. Se trata de una red de pro-alimentacin
porque la informacin fluye exclusivamente en una nica direccin, desde la entrada hacia la salida.

CAPTULO 12

La ciencia cognitiva

407

pasarse al procesamiento en paralelo. Por ejemplo, consideremos el problema de la visin de los ordenado
res, que se tiene que resolver si se quieren construir robots como R 2D 2, de La guerra de las galaxias. Ima
ginemos un grfico de ordenador de 256 X 256 pxeles (puntos de luz del monitor). Para que un ordenador
en serie reconozca esa imagen tendra que computar uno a uno el valor de 256 X 256
65. 535 pxeles, lo
que llevara horas . En cambio, la Connection Machine [Mquina de conexin] , un ordenador de procesa
miento en paralelo con 256 X 256 procesadores interconectados, puede asignar a cada uno el cmputo del
valor de un nico pxel y, as, puede procesar el grfico en una fraccin de segundo (Hillis, 1987). Junto a
los progresos en el terreno del hardware como la Connection Machine, hubo tambin avances en la progra
macin, lo que hizo posible coordinar la actividad de los procesadores independientes, y en el caso de las
redes auto-modificables, ajustar la conducta de las unidades ocultas.
En psicologa, los continuos fracasos del paradigma simblico hicieron que el procesamiento conexionista
en paralelo constituyese una alternativa atractiva para el viejo juego. Adems de las dificultades del funcio
nalismo que ya hemos visto, haba dos temas de especial inters para los nuevos conexionistas . En primer
lugar, aunque la inteligencia artificial tradicional haba progresado en tareas que los humanos encuentran
intelectualmente difciles, como jugar al ajedrez, segua sin conseguir hacer mquinas que realizasen las mis
mas tareas que los humanos hacen sin pensar, como reconocer patrones. Y lo que acaso tuviera ms impor
tancia para los psiclogos: la conducta que durante dcadas haban estudiado con mayor intensidad, el apren
dizaje, segua siendo inalcanzable para los ordenadores programados, por lo que el desarrollo de las mquinas
paralelas capaces de aprender resultaba muy emocionante .
La otra limitacin de la lA simblica que motiv a los nuevos conexionistas fue el hecho evidente de
que el cerebro no es ningn aparato de computacin secuencial. Si consideramos las neuronas como dimi
nutos procesadores, resultar evidente que el cerebro se parece mucho ms a la Connection Machine que a
un PC o a un Apple. El cerebro contiene miles de neuronas muy interconectadas que funcionan a la vez. Como
anunciaban Rumelhart y sus colaboradores en su libro, intentaban sustituir el modelo del ordenador en psi
cologa por el modelo del cerebro . Los procesadores interconectados de los modelos conexionistas funcio
nan como neuronas: cada uno se activa con una entrada y acto seguido dispara o produce una salida en
funcin de las fuerzas sumadas de su entrada. Si se monta de manera adecuada, este tipo de red aprender
a responder de manera estable a las diferentes entradas, igual que los organismos: las redes neuronales, como
suele llamarse a estos sistemas de procesadores, aprenden.
=

El paradigma subsimblico

El conexionismo sugiri una nueva estrategia para explicar la inteligencia. La aproximacin simbli
ca, como hemos visto, giraba en torno a la idea de que la inteligencia consiste en la manipulacin de sm
bolos de acuerdo a unas reglas formales de computacin. Al igual que este enfoque, el conexionismo es com
putacional porque intenta elaborar modelos informticos que emulen el comportamiento humano. Sin
embargo, los sistemas conexionistas emplean reglas y representaciones muy diferentes (Dreyfus & Drey
fus, 19 88; Smolensky, 19 88). Para comprender las diferencias entre sistemas de smbolos y sistemas cone
xionistas, debemos mirar ms de cerca la teora computacional. Las teoras de sistemas de smbolos y la co
nexionista proponen diferentes arquitecturas para la cognicin, diferentes formas de disear sistemas
inteligentes o de explicar la inteligencia humana.
Niveles de computacin. En uno de los trabajos definidores de la ciencia cognitiva, Marr ( 1982) pro
puso que el anlisis de la accin inteligente se deba realizar en tres niveles organizados jerrquicamente.
En el caso de la inteligencia artificial, los niveles definen el proceso de creacin de una mente, y en el caso
de la psicologa, que estudia una mente ya formada, definen tres niveles de la teora psicolgica. Los nive
les pueden describirse fcilmente desde la perspectiva de la inteligencia artificial:

El nivel cognitivo especifica la tarea que debe desempear el sistema de inteligencia artificial.
El nivel algortmico especifica la programacin informtica que efecta la tarea.
El nivel de implementacin especifica cmo tiene que ser el hardware para ejecutar las instrucciones
del programa.

408

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

Para ilustrar el anlisis de Marr, consideremos un sencillo ejemplo aritmtico . En el nivel cognitivo, la
tarea consiste en sumar dos nmeros cualesquiera. En el nivel algortmico, escribimos un sencillo progra
ma en lenguaje BASIC que pueda realizar la suma, como sigue:
10 INPUT X
20 INPUT Y
30 LET Z = X + Y
4 0 PRINT Z
50 END
La lnea 10 muestra un mensaje en la pantalla del ordenador que indica que se debe introducir una en
trada, que a continuacin la mquina almacena como una variable llamada X. La lnea 20 repite el proceso
para el segundo nmero, la variable Y. La lnea 30 define la variable Z, que es la suma de X e Y. La lnea 4 0
muestra e l valor Z e n l a pantalla. Finalmente, la lnea 5 0 indica que s e h a llegado a l final del programa. S i
deseamos repetir el proceso ms veces, deberamos introducir una lnea entre 4 0 y 50, que diga:
45 GOTO 10
Con ello el programa vuelve al punto de partida. Si instalamos el programa en un ordenador y lo eje
cutamos, habremos llegado al nivel de implementacin. El ordenador lee el programa BASIC y lo traduce
(el trmino informtico es compila)) ) al lenguaje binario que controla de hecho el movimiento de los elec
trones por los cables y los chips de silicio.
Una vez alcanzado el nivel de implementacin, llegamos a un punto muy importante para entender la
diferencia entre la hiptesis del sistema de smbolos y el conexionismo. En el nivel cognitivo, procedimos
sin tener en cuenta el aparato que realiza la suma: podra ser un ordenador, una regla de clculo, una calcu
ladora de bolsillo o un nio de primaria. En el nivel algortmico, concretamos un conjunto de reglas que po
dran ser aplicadas por diversos aparatos, como un ordenador o un nio, pero no por una calculadora de bol
sillo que no pueda programarse. Las calculadoras de bolsillo realizan la suma electrnicamente sin estar
programadas con reglas . Sin embargo, cuando alcanzamos el nivel de la implementacin, la naturaleza del
hardware (o wetware)) en el caso del cerebro) es crucial, puesto que la implementacin consiste en llevar
a cabo realmente el clculo con una mquina o una persona de verdad, y diferentes ordenadores realizan la
misma tarea cognitiva de diferentes maneras.
Incluso los mismos algoritmos se realizan de forma diferente en mquinas distintas. Podramos insta
lar el programa BASIC en cualquier mquina que entienda BASIC, pero el cdigo binario y los procesos elec
trnicos que ejecutan el programa cambian de un ordenador a otro. Yo, por ejemplo, podra ejecutar el pro
grama en mi antiguo Texas Instruments TI-1000, mi reliquia Apple Ile, mi viejo CompuAdd 386/20, en el
que originariamente escrib esta frase, el CompuAdd 325TX, o el Falcon Mach V, en el que la estoy editan
do ahora. En cualquiera de estos casos, los procesos electrnicos que ejecutan el programa sern diferentes.
Por ejemplo, el CompuAdd 386/20 tena un microprocesador Intel 80386, mientras que el 325TX empleaba
un chip Advanced Micro Devices AMD 386SXL, que emula el chip de Intel sin copiar su electrnica (como
le obliga la ley ) . De este modo, en el nivel de implementacin, dos ordenadores muy parecidos pueden eje
cutar el mismo programa de manera diferente. Una de las dos cuestiones principales que separan la arqui
tectura cognitiva del sistema de smbolos de su rival conexionista se refiere a si las teoras psicolgicas del
aprendizaje y la cognicin se deben llevar hasta el nivel de implementacin. Segn la concepcin del siste
ma de smbolos, la implementacin de programas en un cerebro o en un ordenador se puede pasar por alto
sin problemas en los niveles cognitivo y algortmico, mientras que, segn la concepcin conexionista, la for
mulacin de teoras en los niveles superiores debe restringirse a la mquina que vaya a ejecutar los clculos.
La segunda cuestin importante se refiere al nivel algortmico de inteligencia. William James (1890)
fue el primero en abordar este problema fundamental. James seal que, cuando aprendemos una nueva ha
bilidad, primero tenemos que pensar conscientemente en lo que hacemos y, a medida que nos vamos fami
liarizando con la tarea, la conciencia desaparece y podemos desarrollar la tarea de manera automtica, sin
pensamiento consciente. Por ejemplo, veamos el caso de aprender a volar (Dreyfus y Dreyfus, 1990), o ms

CAPTULO 12

La ciencia cognitiva

409

concretamente , el de aprender a despegar de la pista. Comenzamos en el nivel cognitivo de Marr, describiendo


la tarea a realizar cmo despegar en una avioneta. Los pilotos novatos suelen hablar consigo mismos du
rante el proceso de despegue, recitando una serie de instrucciones que han memorizado , muy similares a un
conjunto de reglas (lo que nos lleva al nivel algortmico de Marr):
l.
2.
3.
4.
5.

Rodaje hasta la lnea de despegue.


Acelerador al 1 00 por ciento.
Rodaje hasta alcanzar la velocidad de despegue.
Tirar de la palanca hacia atrs hasta que las ruedas dejen de tocar el suelo.
Replegar el tren de aterrizaje.

Sin embargo , una vez que el piloto novato se ha convertido en un experto, el despegue se hace auto
mtico y ya no es necesario pensar en la secuencia paso por paso. Lo que anteriormente requera un pensa
miento consciente se convierte en intuitivo y es importante saber qu ocurre con las reglas que el piloto no
vato segua conscientemente. Qu cambio psicolgico tiene lugar cuando se alcanza el nivel de experiencia
suficiente y ya no se necesita la conciencia para que se produzca la conducta adecuada?
Los procesadores consciente e intuitivo. Para contestar a esta pregunta, Paul Smolensky ( 1 988) ana
liz la estructura de la cognicin desde la perspectiva de cmo los procesos de pensamiento consciente se
convierten en acciones intuitivas. El planteamiento de Smolensky distingue dos niveles: el procesador cons
ciente y el procesador intuitivo. El procesador consciente acta cuando pensamos en una tarea o en un pro
blema, como hacen los pilotos novatos. Pero cuando ya se ha dominado la habilidad, pasa al procesador in
tuitivo; simplemente la hacemos sin pensar. De este modo, el piloto experimentado se fusiona con su avin
y vuela sin necesidad de pensar conscientemente en ello (Dreyfus & Dreyfus, 1 990). Del mismo modo, con
ducir un vehculo por una ruta conocida no requiere apenas atencin, y la dedicamos a escuchar la radio ,
una cinta o un CD , o simplemente a hablar con un pasajero. E s ms , n o todo l o que hace e l procesador in
tuitivo fue consciente alguna vez. Muchas de las funciones del procesador intuitivo son innatas , como re
conocer rostros o patrones sencillos , y algunas tareas se pueden llegar a aprender sin haber sido nunca cons
ciente de ellas. Por ejemplo, los avicultores expertos son capaces de identificar el sexo del pollo cuando an
no ha salido del huevo , simplemente mirando el huevo al trasluz. No saben cmo lo hacen, aprenden esta
tarea viendo trabajar a su maestro.
Cuando una habilidad llega a ser automtica, como volar o conducir, es el procesador intuitivo el que
la realiza; pero lo que ocurre durante la transicin del pensamiento consciente a la intuicin es una cuestin
difcil de resolver. Para ver por qu, debemos distingur entre la conducta que obedece a reglas [rule-follo
wing behavior] y la conducta regida por ellas [rule-governed behavior] .
Los sistemas fsicos ilustran cmo la conducta regida por reglas no es necesariamente conducta que obe
dece a las reglas. La Tierra describe un movimiento elptico alrededor del sol regido por las leyes del mo
vimiento y la gravedad de Newton. Pero la Tierra en su rotacin no se gua por estas leyes en el sentido de
que no las computa ni adapta su curso para cumplirlas. Un ordenador que dirige una nave espacial s que
obedece a las leyes de Newton previamente recogidas en sus programas , pero los movimientos de los obje
tos naturales estn regidos por las leyes fsicas sin que ellos obedezcan a estas leyes sigan por algn proce
samiento interno.
El siguiente ejemplo sugiere que se puede aplicar esta misma distincin a la conducta humana. Imagi
nemos unos dibujos animados cuyo protagonista es un animal desconocido llamado Wug. Si le muestro
dos de estos animalitos, usted dir: Hay dos wugs. Si le muestro dos fotografas de un animalito llamado
wuk, usted dir: Hay dos wuks . Al emplear el plural , su lenguaje se rige por las reglas morfolgicas
del espaol para el plural de los sustantivos: ha aadido una S . Aunque probablemente no haya aplicado
usted esta regla de manera consciente, es posible que de pequeo s lo hiciese. Sin embargo, su conducta
tambin se estaba rigiendo por la fonologa espaola, que especifica cmo se debe pronunciar la S>> des
pus de una g y despus de una k. Al igual que el avicultor experto en el sexo de los pollos. es proba
ble que nunca en su vida haya sido usted consciente de esta regla.

410

HISTORIA DE LA PSICOLOGA

Ahora que ya hemos explicado la distincin entre conducta regida por reglas y conducta que obedece
a reglas, podemos formular, en el nivel algortmico, la distincin entre el sistema de smbolos y las arqui
tecturas conexionistas de la cognicin.
Todos los psiclogos aceptan la idea de que la conducta humana se rige por leyes, porque de no ser
as no existira una ciencia de la conducta humana. Lo que separa a la hiptesis del sistema de smbolos
del conexionismo es la cuestin de si la conducta humana obedece a reglas, y en qu condiciones lo hace.
Segn la concepcin del sistema de smbolos, tanto el procesador consciente como el intuitivo son siste
mas que obedecen a reglas y que estn regidos por ellas . Cuando pensamos o decidimos de manera cons
ciente, formulamos reglas a las que obedecemos cuando actuamos . El pensamiento intuitivo tambin obe
dece a reglas . En el caso de conductas a las que en un momento dado se atenda de forma consciente, los
procedimientos del procesador intuitivo son los mismos que los procedimientos a los que antes se atenda
conscientemente , pero de los que se ha restado el componente consciente. En el caso de conductas como
la determinacin del sexo de los pollos , el proceso se trunca, ya que es el procesador intuitivo el que di
rectamente formula y obedece a las leyes. Los conexionistas sostienen que la conducta humana slo obe
dece a leyes en el nivel consciente. En el procesador intuitivo tienen lugar procesos radicalmente diferen
tes (Smolensky, 1 988). Los defensores de la concepcin del sistema de smbolos en cierta medida recuerdan
a Tolman, que crea que las ratas, inconscientes , utilizan mapas cognitivos como hacen conscientemente
los humanos cuando se pierden. Los conexionistas recuerdan ms a Hull , que crea que la conducta molar
regida por reglas se da a un nivel inferior, el fortalecimiento o el debilitamiento de las conexiones entra
da-salida. Despus de todo, Thorndike ya haba bautizado su teora como conexionismo ochenta aos
antes.
El procesador intuitivo est a caballo entre la mente consciente (el procesador consciente) y el cere
bro que implementa la inteligencia humana. Segn la teora del sistema de smbolos , el procesador intui
tivo ejecuta un pensamiento inconsciente paso a paso que es esencialmente idntico al pensamiento cons
ciente paso a paso del procesador consciente, por lo que Clark ( 1 989) llama a la teora del sistema de smbolos
la concepcin de la cognicin basada en la idea del ojo de la mente. Segn el conexionismo, el proce
sador intuitivo realiza un procesamiento en paralelo no simblico similar al procesamiento neuronal en pa
ralelo del cerebro, y a esto Clark lo denomina la concepcin de la cognicin basada en la idea del ojo del

cerebro.
Histricamente, el conexionismo representa ms que un mero enfoque tcnico nuevo de la psicolo
ga cognitiva. Desde los tiempos de los antiguos griegos , la filosofa occidental ha supuesto que tener co
nocimientos es conocer reglas, y que la accin racional consiste en obedecer a reglas. La intuicin hu
mana, clave del problema del marco , se ha visto descalificada, en el mejor de los casos, por obedecer a
reglas inconscientemente y, en el peor de ellos, por basarse en impulsos irracionales. En consonancia con
esta concepcin, la psicologa ha sido la bsqueda de las fuentes de la conducta humana regida por re
glas , y se nos dice que la conducta moralmente aceptable es la que obedece a las reglas morales. Fren
te a ello el conexionismo proclamara que la intuicin humana es el secreto del xito humano y rehabi
litara una tradicin filosfica disidente representada, por ejemplo , por Friedrich Nietzsche, que afirma
que estar ligado a reglas es propio de una forma de vida inferior (Dreyfus y Dreyfus, 1 988). Adems, tan
to psiclogos como filsofos estn empezando a creer que la emocin es ms sabia que el pensamiento
puro (Damasio, 1 994). Como suele ocurrir en la historia de la psicologa, lo que parece ser un debate me
ramente tcnico entre cientficos incide en las cuestiones ms profundas de la vida y la naturaleza hu
manas.
Hacia unos sistemas hbridos: la neurociencia cognitiva

A finales de los aos ochenta, el conexionismo y la concepcin del sistema de smbolos relativa al apren
dizaje y a la cognicin rivalizaban entre s, haciendo recordar las grandes batallas tericas de la Edad de
Oro del conductismo. Sin embargo, en torno a 1 990 un modus vivendi prctico reunific el campo de la cien
cia cognitiva. Las dos arquitecturas de la cognicin se reconciliaron al considerar la mente humana como
un hbrido de las dos (Bechtel y Abrahamsen, 1 99 1 ; Clark, 1 989). En el nivel neuronal , el aprendizaje y la

CAPTULO 12

La ciencia cognitiva

411

cognicin deben desarrollarse mediante procesos de tipo conexionista, porque el cerebro es una coleccin
de unidades simples pero masivamente interconectadas .
Y sin embargo, como hemos visto, sistemas computacionales fsicamente diferentes pueden implementar
los mismos programas. Por lo tanto , es posible que aunque el cerebro sea un gigantesco ordenador en para
lelo, la mente humana, en sus aspectos racionales, sea un procesador en serie de representaciones, espe
cialmente cuando el pensamiento es consciente. Los aspectos ms automticos e inconscientes (intuitivos )
de la mente humana son de naturaleza conexionista. Las teoras conexionistas , por tanto , desempean un va
lioso papel , porque son la interfaz vital entre los modelos simblicos del pensamiento racional , que obede
ce a reglas, y el pensamiento no simblico, intuitivo y no lineal.
Por ejemplo, el filsofo Daniel Dennett ( 1 99 1 ) propuso un modelo de la conciencia llamado Multiple
Drafts Model [Modelo de esbozos mltiples ] , que se basa en la idea de que la mente es un sistema hbrido
de procesadores en paralelo y en serie. Concretamente, Dennett propone que la conciencia (el procesador
consciente de Smolensky) es una mquina virtual en serie materializada en la arquitectura en paralelo del
cerebro (el procesador intuitivo de S molensky ). Numerosos entornos informticos, como Windows, contie
nen calculadoras virtuales. Si se activa la calculadora, en la pantalla del ordenador aparecer una imagen de
una calculadora de verdad. En la imagen, uno puede situar el cursor del ratn sobre las teclas , apretar el bo
tn izquierdo del ratn y la calculadora ejecutar la operacin como lo hara una de verdad.
Las calculadoras de verdad realizan sus funciones en virtud de su sistema electrnico. Las calcula
doras de Windows ejecutan sus operaciones en virtud de unos programas desarrollados para imitar a las
calculadoras de verdad. Como demostr Turing, los ordenadores son dispositivos de propsito general que
se pueden programar para imitar cualquier dispositivo de propsito especfico. Las calculadoras virtuales
parecen funcionar igual que las calculadoras a las que imitan, pero el trabajo electrnico realizado tras la
pantalla es radicalmente diferente. En trminos generales , cada programa que se ejecuta en un ordenador
implementa una mquina virtual diferente. Los programas de clculo crean una calculadora virtual , un si
mulador de vuelo crea un avin virtual, y un programa de ajedrez crea un tablero y un contrincante vir
tuales .
Dennett propuso que l a conciencia e s una mquina virtual instalada mediante la socializacin e n e l pro
cesador en paralelo del cerebro. Ms importante an , la socializacin nos proporciona el lenguaje, y con el
lenguaje pensamos y comunicamos los pensamientos uno a uno , creando as nuestros procesadores cons
cientes de procesamiento en serie. Los seres humanos son criaturas notablemente flexibles, capaces de adap
tarse a cualquier entorno en la tierra y de aspirar a vivir en el espacio o en planetas lejanos. Los animales
son como calculadoras reales que poseen respuestas integradas cada una de las cuales se ajusta a los entor
nos especficos en que ha evolucionado cada especie. Las personas son como ordenadores de propsito ge
neral , que para adaptarse al mundo no cambian su naturaleza fsica sino sus programas . Los programas son
las culturas, que se adaptan a los cambios tempo