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A HISTRIA DO

PENSAMENTO ECONMICO

ROBERT HEILBRONER

A HISTRIA DO
PENSAMENTO ECONMICO

Fundador
VICTOR CIVITA
(1907 - 1990)

Editora Nova Cultural Ltda.


Copyright desta edio 1996, Crculo do Livro Ltda.
Rua Paes Leme, 524 - 10 andar
CEP 05424-010 - So Paulo - SP
Traduo publicada sob licena da Simon & Schuster.
Todos os direitos reservados., incluindo o direito de
reproduo no todo ou em partes.
Ttulo original: The Wordly Philosophers - Robert L. Heilbroner
Copyright 1953, 1972, 1980, 1992
Direitos de traduo: Crculo do Livro Ltda.
Traduo: Therezinha M. Deutsch
Sylvio Deutsch
Consultoria: Paulo Sandroni
Impresso e acabamento:
DONNELLEY COCHRANE GRFICA E EDITORA BRASIL LTDA.
DIVISO CRCULO - FONE (55 11) 4191-4633

ISBN 85-351-0810-6

II
A REVOLUO ECONMICA

Desde que desceu das rvores, o homem encarou o problema


da sobrevivncia, no como indivduo, mas como membro de um
grupo social. A continuidade de sua existncia testemunho de
que ele conseguiu resolver o problema; mas a continuidade tambm
da carncia e da misria, at mesmo nas mais ricas naes, evidncia de que essa soluo foi, no mnimo, parcial.
No entanto, o homem no pode ser severamente censurado
por seu fracasso em construir um paraso na Terra. difcil arrancar um meio de vida da superfcie deste planeta. A imaginao
se confunde quando se tenta pensar nos interminveis esforos que
devem ter sido despendidos nas primeiras domesticaes de animais, na descoberta de sementes para plantio, no primeiro trabalho
de extrao de minrio. Na verdade, o homem s conseguiu perpetuar-se por ser uma criatura socialmente cooperativa.
Mas justamente o fato de o homem depender de seu semelhante tornou o problema da sobrevivncia extraordinariamente
complicado. O homem no uma formiga, convenientemente equipada com instintos sociais j ao nascer. Ao contrrio, ele parece
fortemente inclinado a ter uma natureza egocntrica. Se suas foras
fsicas, relativamente fracas, o foram a procurar cooperao, seus
impulsos ntimos ameaam o tempo todo romper o trabalho em
conjunto com seus companheiros.
Na sociedade primitiva, a batalha entre o egocentrismo e a
cooperao resolvida pelo meio ambiente; quando o espectro da
morte pela inanio vive encarando uma comunidade de frente
como a dos esquims , a pura necessidade de assegurar a prpria
existncia impele a sociedade a uma complementao cooperativa
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OS ECONOMISTAS

dos trabalhos dirios. Sob condies menos severas, dizem-nos os


antroplogos, homens e mulheres realizam suas obrigaes regulares sob a poderosa orientao das universalmente aceitas normas
de parentesco e reciprocidade: em seu maravilhoso livro dobre os
bosqumanos da frica, Elizabeth Marshall Thomas1 descreve como
um rix dividido entre parentes e parentes dos parentes at que,
no fim, ningum come mais do que os outros. Mas essa presso
tangvel do meio ambiente ou essa rede de obrigaes sociais no
existe nas comunidades desenvolvidas. Quando homens e mulheres
no lutam ombro a ombro, empenhados em tarefas diretamente
ligadas sobrevivncia sem dvida quando dois teros da populao jamais toca na terra, penetra em minas, constri com as
prprias mos, entra em uma fbrica ou quando reclamam que
a unio entre parentes desapareceu, a perpetuao do animal humano torna-se uma notvel proeza social.
mais notvel ainda se a existncia da sociedade pender por
um fio de cabelo. Uma comunidade moderna encontra-se merc
de milhares de perigos: seus fazendeiros podem no produzir colheitas suficientes, seus ferrovirios podem enfiar na cabea de se
tornar guarda-livros ou seus guarda-livros podem resolver tornar-se
ferrovirios; se poucos puderem oferecer seus prstimos como mineiros, como peritos na pudlagem do ao, como candidatos a vrios
cursos de engenharia em uma palavra, se algumas das milhares
das entrelaadas tarefas a serem desempenhadas pela sociedade
no forem realizadas , a vida industrial se tornar desesperadamente desorganizada. A cada dia a comunidade encara a possibilidade de um colapso no das foras da natureza, mas dos imprevisveis desvios humanos.
Ao longo dos sculos o homem encontrou apenas trs caminhos
para evitar essa calamidade.
Assegurou sua continuidade organizando a sociedade em torno
de tradio, transmitindo as vrias e necessrias tarefas de gerao
a gerao, de acordo com os usos e costumes: os filhos substituem
os pais, e, assim, o padro foi sendo preservado. No antigo Egito,
diz Adam Smith, por um princpio religioso, todo homem era levado
a desempenhar a mesma ocupao que seu pai, e cometeria o mais
terrvel sacrilgio se mudasse para outra.2 Da mesma maneira,
at bem recentemente, na ndia, algumas ocupaes eram tradicionalmente atribudas de acordo com as castas; de fato, em boa
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parte do mundo no industrializado cada qual nasce para uma


determinada tarefa.
Pois bem, a sociedade pode resolver o problema de maneira
diferente. Pode usar o chicote das regras autoritrias para garantir
que as tarefas sejam realizadas. As pirmides do antigo Egito no
foram construdas porque um empreiteiro empreendedor enfiou na
cabea que iria constru-las, nem os Planos Qinqenais da Unio
Sovitica foram feitos porque concordavam por acaso com o costume
do toma-l-d-c ou do interesse individual. Tanto a Unio Sovitica
quanto o Egito eram sociedades autoritrias; poltica parte, eles
asseguravam a sobrevivncia econmica por meio dos decretos de
uma autoridade e por castigos que a suprema autoridade aplicava
em cada caso.
Por incontveis sculos o homem lidou com o problema da
sobrevivncia de acordo com uma ou outra dessas solues. Quer
o problema fosse resolvido por tradio, quer por imposio, jamais
chegou a esse campo especial de estudos denominado economia.
Se bem que as sociedades da Histria tenham demonstrado a mais
surpreendente diversidade econmica, se bem que tenham tido exaltados reis e comissrios, que hajam usado bacalhau seco e pedras
como dinheiro, se bem que tenham distribudo seus bens de acordo
com os padres comunitrios mais simples ou da maneira mais
altamente ritualista, desde que se regessem por costumes ou imposies, no precisavam de economistas para tornar esse problema
compreensvel. De telogos, tericos polticos, estadistas, filsofos,
historiadores, sim no entanto, por mais estranho que parea,
de economistas no.
Aos economistas caberia a descoberta de uma terceira soluo
para o problema da sobrevivncia. Eles aguardavam o desenvolvimento de um surpreendente arranjo no qual a sociedade asseguraria
sua prpria continuidade deixando cada indivduo fazer o que achasse conveniente para ele desde que obedecesse regra principal
de orientao. O arranjo foi denominado sistema de mercado e a
regra era de uma simplicidade decepcionante: cada qual pode fazer
o que lhe for mais vantajoso monetariamente. No sistema de mercado, o que orientava cada qual sua obrigao era o fascnio do
lucro, no a fora da tradio ou o chicote da autoridade. No entanto,
se bem que cada um fosse livre para deixar que seu experiente
nariz o dirigisse, a ao constante das pessoas umas contra as
outras resultou na necessria tarefa de orientao da sociedade.
Foi essa paradoxal, sutil e difcil soluo para o problema da
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OS ECONOMISTAS

sobrevivncia que exigiu o surgimento dos economistas. Pois, ao contrrio da simplicidade dos costumes e do comando, no era totalmente
bvio que se cada pessoa se preocupasse apenas com o prprio ganho
a sociedade poderia subsistir. Tambm no estava muito claro que
todos os trabalhos sociais tanto os sujos quanto os refinados
tinham que ser feitos mesmo que os costumes e o comando j no
regessem o mundo. Quando uma sociedade no mais obedece regra
imposta, quem poder dizer como as coisas iro terminar?
Caberia aos economistas esclarecer esse enigma. Mas at que
a idia do sistema de mercado em si mesma ganhasse aceitao,
no havia qualquer enigma a esclarecer. E at poucos sculos atrs,
nem todos os homens ainda tinham certeza de que o sistema de
mercado era vivel sem suspeitas, desgostos e desconfianas. O
mundo avanara durante sculos pelo confortvel caminho da tradio e da imposio; para abandonar essa segurana pelas desconcertantes operaes do sistema de mercado, fazia-se necessria
uma espcie de revoluo.
Do ponto de vista da moldagem da sociedade moderna, foi a
mais importante revoluo que se instalou pelo menos foi, fundamentalmente, mais perturbadora do que as revolues francesa,
americana e at mesmo a russa. Para avaliar sua magnitude, para
entender o violento abalo que ela provocou na sociedade, temos de
mergulhar naquele distante e esquecido mundo no qual a nossa
sociedade se originou. S assim poder ficar claro por que os economistas tiveram de esperar tanto tempo.
Primeira parada: Frana, 1305.3
Estamos visitando uma feira. Os mercadores viajantes chegaram nesta manh, com seus guardas armados, montaram suas
tendas alegremente coloridas, comerciam entre si e com a populao
local. Uma variedade de exticas mercadorias est venda: sedas
e tafets, especiarias e perfumes, couros e peles. Algumas vieram
do Oriente, outras da Escandinvia, outras, ainda, de algumas centenas de quilmetros de distncia. Entre a populao comum, lordes
e ladies entram nas barracas, empenhados em aliviar o tdio de
suas aborrecidas, incolores e senhoriais vidas; bem depressa vo
adquirindo, juntamente com todas as estranhas mercadorias da
Arbia, novas palavras vindas daquela terra incrivelmente longnqua, tais como div, xarope, tarifa, alcachofra, espinafre, jarra.
Mas no interior das tendas deparamos com uma estranha
cena. Livros de comrcio abertos sobre as mesas, muitas vezes no
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passam de simples cadernos de anotaes; exemplo das anotaes de


um mercador: Um homem de Whitsuntide deve dez florins. Esqueci
o nome dele.4 Os clculos so feitos quase sempre em algarismos
romanos e geralmente as somas saem erradas; a diviso encarada
como um mistrio e o uso do zero ainda no foi claramente entendido.
E para maior espalhafato da exposio e excitao do povo, a feira
pequena. A quantidade total de mercadorias que chegam Frana
durante um ano, pela Passagem de Saint Gothard5 (a primeira ponte
suspensa da Histria), no encheria um moderno trem de carga; a
quantidade total de mercadorias transportadas pela grande frota veneziana no encheria um navio cargueiro moderno.
Nova parada: Alemanha, fins de 1550.
Andreas Ryff6, um mercador barbudo e vestido em couro, est
voltando para a sua casa em Baden; numa carta que escreve
esposa conta que visitou trinta feiras e que perturbado por abrases provocadas pela sela. Porm, perturba-se mais ainda com os
prejuzos daqueles tempos; durante a viagem parado a mais ou
menos cada dezesseis quilmetros, com a finalidade de pagar pedgio; entre Basle e Colnia paga trinta e um tributos.
E isso no tudo. Cada comunidade que visita tem seu prprio
dinheiro, suas normas e regulamentos, suas prprias leis e organizao. S na regio ao redor de Baden7 h 112 medidas de comprimento diferentes, 92 medidas quadradas diferentes, 65 medidas
diferentes para secos, 163 medidas diferentes para cereais, 123
medidas diferentes para lquidos, 63 medidas especiais para bebidas
e 80 tipos de pesos diferentes denominados libras.
Vamos adiante: estamos em Boston, 1639.8
Est havendo um julgamento; um tal de Robert Keayne, um
velho professor de Evangelho, um homem de admirveis talentos,
rico e com um s filho, tendo passado por cima do amor conscincia
e do conhecimento do Evangelho acusado de crime hediondo:
teve mais de seis pence de lucro sobre um xelim, ganho esse considerado ultrajante. A corte debate se deve excomung-lo pelo pecado cometido, mas, em vista de seu passado sem manchas, finalmente se abranda e lhe d a liberdade com uma multa de duzentas
libras. Mas o pobre sr. Keayne fica to transtornado que se apresenta diante dos mais velhos da Igreja e entre lgrimas, exibe
seu corao corrupto e ganancioso. O ministro de Boston no consegue resistir a esta preciosa oportunidade para apontar a imagem
viva de um obstinado pecador e usa a avareza de Keayne como
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OS ECONOMISTAS

tema no retumbante sermo de domingo sobre falsos princpios de


comrcio, dos quais d vrios exemplos. Entre eles estavam estes:
I. Um homem deve vender o mais caro que puder e
comprar o mais barato que puder.
II. Se um homem, por casualidade, perder parte de sua
mercadoria no mar, etc., pode subir o preo do restante.
III. Ele pode vender como comprou, desde que seja tambm caro...
Tudo falso, falso, falso, grita o ministro; ir em busca da riqueza
pelo interesse na prpria riqueza cair no pecado da avareza.
Voltamos para a Inglaterra e para a Frana.
Na Inglaterra, uma grande organizao comercial, a The Merchant Adventurers Company,9 elaborou os estatutos de uma corporao; entre eles h regras para os comerciantes associados: nada
de linguagem indecente, de brigas entre irmos, de jogos de baralho,
de vigilantes ces de caa. Ningum carrega trouxas horrveis pelas
ruas. Sem dvida, uma estranha empresa de negcios; mais parece
uma repblica fraternal.
Na Frana, a recente indstria de tecidos tambm tem tomado
muitas iniciativas ultimamente e um rglement promulgado por
Colbert em 1666 para acabar com essa perigosa e destruidora tendncia. No entanto, os tecidos de Dijon e Selangey10 contm, nada
mais nada menos, 1.408 fios incluindo as ourelas. Em Auxerre,
Avalon e duas outras cidades industriais, os fios eram 1.376; em
Chtillon, 1.216. Toda roupa considerada sujeita a objees exposta ao ridculo. Caso seja objetada trs vezes, o comerciante tambm exposto ao ridculo.
H algumas coisas em comum entre todos estes fragmentos
esparsos dos mundos antigos. So elas: primeiro, a idia da propriedade (para no dizer necessidade) de um sistema organizado
com base no ganho pessoal ainda no criou razes; segundo, um
mundo econmico isolado, auto-suficiente, ainda no surgiu com
seu prprio contexto social. O mundo dos negcios prticos est
inetrincavelmente misturado com o mundo da vida poltica, social
e religiosa. At que esses dois mundos se separem, nada haver
que se parea com o ritmo e o aspecto da vida moderna. E para
que os dois se separem ser preciso que acontea uma longa e
amarga batalha.
Pode nos parecer esquisito que a idia de lucro seja relativamente
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A HISTRIA DO PENSAMENTO ECONMICO

moderna; fomos ensinados a acreditar que o homem uma criatura


essencialmente aquisitiva e que, deixada por conta prpria, ela ir
agir como qualquer comerciante respeitado agiria. A motivao-lucro, dizem-nos constantemente, to velha quanto o prprio homem.
Mas no . A motivao-lucro como a conhecemos to velha
quanto o homem moderno. Mesmo hoje a noo de lucro pelo
prprio lucro estranha para uma grande parte da populao do
mundo e tornou-se notvel pela ausncia na maior parte da Histria
registrada. Sir William Petty, admirvel personagem do sculo dezessete (que foi taifeiro, vendedor ambulante, fabricante de roupas,
mdico, professor de msica e fundador de uma escola denominada
Political Arithmetick), afirmava que quando os salrios eram bons,
o trabalho era insuficiente para todos, e eles eram to preguiosos
que trabalhavam apenas o suficiente para comer ou ento para
beber.11 E sir William no estava apenas expressando os preconceitos burgueses daquele tempo. Observava um fato que ainda pode
ser notado entre os povos no industrializados do mundo: uma
fora de trabalho no habituada ao trabalho assalariado, que desconhece a vida de fbricas, que indisciplinada e alheia idia
de contnua elevao do nvel de vida, no ir produzir melhor se
o salrio subir; simplesmente, passar mais tempo de folga. A idia
do ganho, a idia de que cada trabalhador ou trabalhadora no
apenas pode, mas deve melhorar constantemente sua vida material,
uma idia completamente estranha s grandes classes baixa e
mdia das culturas medieval, egpcia, grega e romana, emergindo
apenas durante a poca do Renascimento, da Reforma e mantendo-se amplamente ausente na maioria das civilizaes orientais.
Como uma onipresente caracterstica da sociedade, ela uma inveno to moderna quanto a imprensa.
No s a idia de lucro no to universal como s vezes
supomos, como tambm a sano social do lucro tem um desenvolvimento ainda mais moderno e restrito. Na Idade Mdia, a Igreja
ensinava que no era cristo ser mercador, e por trs desse ensinamento havia uma perturbadora fermentao na sociedade. No
tempo de Shakespeare, o objetivo da vida para o cidado comum,
para todos de fato menos para a nobreza, no era melhorar a situao de vida, mas sim apenas mant-la. Mesmo para os nossos
antepassados Peregrinos, a idia de que o lucro podia ser uma
tolervel ou mesmo til finalidade na vida pareceria pelo
menos uma doutrina do demnio.
A riqueza, claro, sempre existiu e a cobia est presente
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OS ECONOMISTAS

at nas antigas narrativas bblicas. Mas h uma enorme diferena


entre a inveja inspirada pela riqueza de uns poucos, poderosos
personagens e a luta geral pela riqueza difundida entre a sociedade.
Os mercadores aventureiros existem h muito tempo, como os marinheiros fencios, e podem ser vistos ao longo da Histria nos
especuladores de Roma, nos comerciantes venezianos, na Liga Hansetica, nos navegantes portugueses e espanhis que abriram o
caminho para as ndias e para as suas fortunas pessoais. Mas a
aventura de poucos coisa muito diferente de uma sociedade inteira
movida pelo esprito da aventura.
Veja, por exemplo, a extraordinria famlia Fugger12 de grandes banqueiros alemes do sculo dezesseis. Naquela poca os Fugger possuam minas de ouro e de prata, concesses comerciais e
at mesmo o direito de cunhar as prprias moedas; o crdito deles
era maior do que a riqueza de reis e imperadores cujas guerras (e
as despesas da famlia real) eles financiavam. Mas quando o velho
Anton Fugger morreu, seu sobrinho mais velho, Hans Jacob, recusou-se a dirigir o imprio bancrio porque os negcios da cidade
e os seus prprios negcios j lhe davam muito que fazer; o irmo
de Hans Jacob, George, disse que preferia viver em paz; um terceiro
sobrinho, Christopher, tambm no se interessou. Nenhum dos herdeiros em potencial de um reinado de riqueza parecia achar que
ele valia qualquer esforo.
A no ser alguns reis (aqueles que eram solventes) e algumas
famlias esparsas, como os Fugger, os primeiros capitalistas no
eram pilares da sociedade, mas sim eram freqentemente discriminados e dracins. Aqui e ali um jovem empresrio como Saint
Godric13 de Finchale podia se expandir como um vagalho rebentando na praia, reunindo mercadorias advindas de navios mercantes
naufragados em quantidade suficiente para se tornar um comerciante e, depois de fazer fortuna, retirar-se envolto em santidade,
como um eremita. Mas esses homens eram pouqussimos. Enquanto
imperava a idia suprema de que a vida na Terra era apenas um
doloroso prembulo para a Vida Eterna, o esprito para negcios
no era encorajado e no recebia qualquer tipo de estmulo espontneo. Os reis queriam tesouros e por isso provocavam guerras; a
nobreza queria terras, e, como s os nobres que no respeitavam
a si mesmos eram capazes de vender suas propriedades ancestrais,
consegui-las significava conquista, tambm. Porm, a maioria das
pessoas servos, artesos e at mesmo donos de guildas industriais
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queria ser deixada em paz a fim de viver como seus pais tinham
vivido e seus filhos iriam viver.
A ausncia da idia de ganho como guia normal da vida diria
na verdade, o positivo descrdito em que a Igreja manteve a
idia constituiu uma enorme diferena entre o estranho mundo
do sculo dez ao sculo dezesseis e o mundo que comeou a se
parecer com o nosso, um ou dois sculos antes de Adam Smith.
No entanto, tambm aqui havia uma diferena ainda mais fundamental. A idia de construir uma vida ainda no comeara a
existir. A vida econmica e a vida social eram uma nica e mesma
coisa. O trabalho ainda no significava um meio para uma finalidade a finalidade de obter dinheiro e as coisas que ele compra.
O trabalho era uma finalidade em si mesmo, claro, abrangendo
dinheiro e propriedades, mas engajada em uma parte da tradio,
como um modo de viver. Em uma palavra, ainda no tinha sido
feita a grande inveno social do mercado.
Os mercados sempre existiram, desde at onde chega nosso
conhecimento da Histria. As Tbuas de Tell-el-Amarna14 mencionam um comrcio ativo entre os faras e os reis Levantinos, em
1400 a.C.: ouro e carros de guerra eram trocados por escravos e
cavalos. Mas embora a idia da troca deva ser quase to antiga
quanto o homem, assim como em relao idia do lucro, no
devemos cometer o erro de concluir que o mundo inteiro tinha a
propenso para negociar que tem o estudante americano do sculo
vinte. Apenas a ttulo de curiosidade, sabe-se que entre os maoris15
da Nova Zelndia no se pode indagar quanta comida um anzol
para pescar um bonito vale, pois esse tipo de comrcio jamais
feito e essa pergunta seria considerada ridcula. Em compensao,
em algumas comunidades africanas perfeitamente legtimo perguntar quantos bois vale uma mulher troca esta que consideramos to ridcula quanto os maoris consideram ridcula a troca
de alimentos por anzis (se bem que ainda existam entre ns remanescentes da tradio do dote, o que diminui o abismo que nos
separa dos africanos).
Mas os mercados, quer fossem trocas entre tribos primitivas
cujos objetos eram casualmente espalhados pelo cho, quer fossem
as fantsticas feiras ambulantes da Idade Mdia, no so o mesmo
que o sistema de mercado. Isso porque o sistema de mercado no
se trata apenas de uma troca de mercadorias: um mecanismo
para sustentar e manter uma sociedade inteira.
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OS ECONOMISTAS

E esse mecanismo estava muito longe de ser claro para a


mentalidade do mundo medieval. O conceito de ampliao de ganho
era profundamente blasfemo, como vimos. A ampla noo de que
uma luta generalizada por ganhos iria manter uma comunidade
unida teria sido considerada pouco menos do que loucura.
H um motivo para essa cegueira. A Idade Mdia, a Renascena, a Reforma sem dvida o mundo inteiro at o sculo dezesseis ou dezessete podiam no vislumbrar o sistema de mercado
pelo simples motivo de que Terra, Trabalho e Capital os agentes
bsicos de produo alocados pelo sistema de mercado ainda
no existiam. Terra, trabalho e capital no sentido de solo, seres
humanos e ferramentas coexistiam, claro, com a prpria sociedade.
Mas a idia de terra abstrata, de trabalho abstrato no sugeria
mente humana, de imediato, mais do que a idia de energia ou
matria abstratas. Terra, trabalho e capital como agentes de produo, como entidades econmicas impessoais e no humanas, so
to modernos como concepo quanto o clculo. Sem dvida, no
so muito velhos.
Tomemos a terra, por exemplo. At o sculo catorze ou quinze
no havia o conceito de terra no sentido de propriedade livremente
vendveis ou propriedade produtora que poporcionava renda. Havia
terras, evidente amplas propriedades, domnios feudais e principados , mas sem dvida alguma no eram propriedades para
serem compradas ou vendidas segundo as ocasies exigissem. Essas
terras formavam o cerne da vida social, proporcionavam as bases
para o prestgio e o status social, constituindo os alicerces da organizao militar, judicial e administrativa da sociedade. Se bem
que as terras fossem vendveis em determinadas condies (com
muitos veculos associados), no estavam simplesmente venda.
Um nobre medieval em boa situao jamais pensaria em vender
suas terras, assim como o governador de Connecticut nunca pensaria em vender alguns condados ao governador de Rhode Island.
Essa ausncia de comercializao aplicava-se tambm ao trabalho. Quando falamos em mercado de trabalho, hoje, nos referimos
enorme rede de demanda de emprego na qual os indivduos vendem seus servios a quem oferece mais. Simplesmente, essa rede
de demanda de emprego no existia no mundo pr-capitalista. Havia
uma mixrdia de servos, aprendizes e artfices que trabalhavam,
porm a maior parte de seu trabalho jamais aparecia no mercado
para ser vendida e comprada. Nos campos, o campons vivia amarrado ao seu senhor, dono da propriedade; ele assava nos fornos do
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A HISTRIA DO PENSAMENTO ECONMICO

senhor, moa nos moinhos do senhor, cultivava as terras do senhor


e servia o senhor nas guerras, mas raramente era pago por qualquer
dos seus servios: os servios eram deveres de um servo, no o
trabalho de um homem livremente contratado. Nas cidades, os
aprendizes entravam a servio dos artfices ou mestres; o prazo de
aprendizagem, o nmero de colegas, a cota de pagamento, as horas
de trabalho, os mtodos usados eram todos regulados por uma guilda. Havia pouca ou nenhuma barganha entre servos e senhores,
a no ser por ocasio de choques espordicos em que as condies
se tornassem intolerveis. Nisso havia tanto mercado de trabalho
quanto o que existe entre internos num hospital.
Ou, ento, recursos o capital. Com certeza o capital existia
no mundo pr-capitalista, no sentido de riqueza privada. Mas se
bem que os recursos existissem, no havia entusiasmo para dar-lhes
um novo e agressivo uso. Em vez de tentativa e risco, o lema era
Segurana em primeiro lugar. A tcnica preferida de produo
era o processo mais longo e mais trabalhoso, no o mais curto e
mais eficiente. A publicidade era proibida e a idia de que um
mestre da guilda poderia oferecer melhor produto do que seus colegas era encarada como traio. Na Inglaterra do sculo dezesseis,
quando a produo em massa no comrcio da tecelagem mostrou
pela primeira vez sua assustadora cabea, as guildas protestaram
com o rei. O maravilhoso trabalho das fbricas16 que supostamente continham duzentos teares e uma equipe de trabalho que
inclua aougueiros e padeiros para alimentar a fora de trabalho
era considerado ilegal por Sua Majestade: tanta eficincia e
concentrao de riqueza poderia abrir um mau precedente.
Assim, o fato de que o mundo medieval no podia conceber
o sistema de mercado baseava-se na boa e suficiente razo de que
os elementos abstratos da produo ainda no haviam sido concebidos. A falta de terra, de trabalho e de capital na Idade Mdia
resultava na falta de mercado; e como faltava mercado (apesar das
coloridas feiras locais e das feiras ambulantes), a sociedade regia-se
pelos costumes e tradies. Os senhores davam ordens: a produo
minguava ou prosperava, de acordo com elas. Ningum dava ordens:
a vida prosseguia em sua rotina. Se Adam Smith tivesse vivido
nos anos anteriores a 1400, no teria sentido o impulso de construir
uma teoria de economia poltica. No h mistrio para penetrar
na falta de compreenso que fez a Idade Mdia permanecer inatingvel e no permitir qualquer possibilidade para a descoberta
tanto da ordem quanto da finalidade. tica e poltica, sim; havia
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OS ECONOMISTAS

muito a ser explicado e racionalizado nas relaes entre os lordes


inferiores com os lordes superiores, dos lordes superiores com os
reis, e um trabalho enorme para esclarecer as confuses entre os
ensinamentos da Igreja e as incorrigveis tendncias da classe comerciante. Mas economia, no. Quem iria procurar leis abstratas
da oferta e demanda, dos custos, ou do valor, quando a explicao
do mundo ali estava, como um livro aberto, nas leis do feudalismo,
da Igreja e nos costumes de toda uma existncia? Adam Smith
poderia chegar a ser um grande filsofo moral naquela poca to
primitiva, mas nunca teria sido grande economista.
Por vrios sculos no havia nada que um economista pudesse
fazer at que o auto-reprodutivo, auto-suficiente mundo irrompeu
no alvoroado, disparado e disposto a tudo, sculo dezoito. Irrompeu talvez seja uma palavra dramtica demais, porque a mudana
levou sculos se realizando, no aconteceu em um simples e violento
espasmo. Mas a mudana, por mais demorada que tenha sido, no
foi uma evoluo pacfica: foi uma angustiante convulso da sociedade, uma revoluo.
S para comercializar a terra para transformar a hierarquia
de relacionamentos sociais em muitos lotes sem dono e em proveitosos terrenos exigiu nada mais nada menos do que desenraizar
todo um intrincado modo de vida feudal. Transformar os protegidos
servos e aprendizes em trabalhadores no importa quo explorador houvesse sido o manto de paternalismo requeria a criao de uma assustada e desorientada classe chamada proletariado.
Para transformar os mestres de guildas em capitalistas era preciso
ensinar a lei da selva aos tmidos habitantes do quintal.
Alm de tudo, no se tratava de uma perspectiva pacfica.
Ningum queria esta comercializao da vida. S poderemos avaliar
como foi amarga a resistncia se fizermos uma ltima viagem ao
passado a fim de observar a revoluo econmica acontecendo.
Estamos de volta Frana, no ano de 1666.17
Os capitalistas da poca enfrentam um desafio perturbador
que a ampliao do mecanismo do mercado trouxe com seu despertar: mudana.
A primeira questo a surgir foi de que modo um mestre de
guilda da indstria txtil poderia ser levado a tentar uma inovao
em seu produto. O veredicto: Se um tecelo de roupas pretende
produzir uma pea de sua prpria inveno, no deve obt-la de
seu tear; precisa antes obter permisso dos juzes da cidade para
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A HISTRIA DO PENSAMENTO ECONMICO

empregar o nmero e o comprimento de fios de que ir necessitar,


depois que o caso for considerado pelos quatro mercadores mais
velhos e os quatro teceles mais velhos da guilda. Pode-se imaginar
quantas sugestes para mudanas eram toleradas.
Pouco depois de resolvido o problema da tecelagem de roupas,
surgem os botes, que provocam uma avalanche de protesto; os
alfaiates estavam comeando a produzir botes para roupas, uma
coisa jamais sonhada at ento. O governo, indignado com a possibilidade de que uma inovao viesse ameaar uma indstria estabelecida, impe uma multa aos que fazem botes. Mas os vigilantes dos botes da guilda no se do por satisfeitos. Demandam
o direito de dar buscas nas casas e guarda-roupas de quem quer
que fosse, de multar e at mesmo prender nas ruas quem estivesse
usando os tais renegados objetos subversivos.
Esse medo da mudana e da inovao no apenas uma
resistncia cmica de alguns poucos e assustados comerciantes. O
capital luta com vigor contra a mudana e nenhum esforo poupado. Na Inglaterra, alguns anos antes, uma patente para um aparelho de fabricar meias18 no s foi recusada, como tambm o Conselho Privado ordenou que a perigosa engenhoca fosse abolida; na
Frana, a importao de tecido de algodo estampado ameaa solapar a indstria de roupas. Isso enfrentado com medidas que
custam a vida de 16 000 pessoas! Em Valence, de uma s vez, 77
pessoas so executadas por enforcamento, 58 so despedaadas no
suplcio da roda, 635 condenadas s gals e uma nica, felizarda
pessoa absolvida do crime de negociar com os proibidos tecidos
estampados.19
Mas o capital no o nico agente de produo que se debate
freneticamente na tentativa de evitar os perigos do modo de vida do
mercado. O que acontece com o trabalho ainda mais desesperado.
Voltemos Inglaterra.
Estamos em fins do sculo dezesseis, a grande era da expanso
e aventura. A rainha Elizabeth fez uma viagem triunfal pelo reino
e retorna com uma estranha queixa:
H mendigos por toda parte! reclama.
Esta uma observao surpreendente, pois apenas cem anos
antes o interior da Inglaterra consistia em grande parte de proprietrios camponeses que cultivavam suas prprias terras; tratava-se do
pequeno proprietrio, orgulho da Inglaterra, o maior grupo do mundo
de cidados independentes, livres e prsperos. Agora, H mendigos
por toda parte!20 O que havia acontecido nesse nterim?
33

OS ECONOMISTAS

O que acontecera fora um enorme movimento de expropriao


ou, melhor, o incio desse movimento que ainda comeava a se
desenvolver nessa poca. A l tornara-se uma mercadoria nova,
lucrativa, e exigira que seu produtor tivesse amplas pastagens. Os
pastos fazem parte das terras comuns; uma verdadeira e louca
colcha de retalhos formada por pequenas e espalhadas propriedades
(sem cerca e identificveis apenas por uma rvore aqui, uma pedra
ali, que funcionavam como limites entre as terras de um homem
e de outro) e pelas terras comuns, nas quais o gado do pequeno
proprietrio se alimenta e nas quais ele colhe a turfa. Essas terras
de repente so declaradas inteiramente como propriedades absolutas dos lordes e no mais disponveis para uso dos camponeses.
Onde antes havia uma espcie de propriedade comum, agora existe
a propriedade privada. Onde antes havia pequenos proprietrios
rurais, agora h ovelhas. John Hales21 escreveu, em 1549: ...onde
XL pessoas viviam, agora um s homem e seu pastor ocupam tudo...
Sim, as ovelhas so a causa de todos esses males, pois expulsaram
a lavoura dos campos, que antes proporcionavam grande quantidade
de alimentos de todo tipo, e agora s h ovelhas, ovelhas.
quase impossvel imaginar o resultado e o impacto do processo de fechamento das terras. Mais ou menos em meados do
sculo dezesseis comearam a explodir revoltas; em um desses levantes morreram 3 500 pessoas.22 Em meados do sculo dezoito o
processo ainda estava em plena efervescncia; s em meados do
sculo dezenove estaria completando seu terrvel curso histrico.
Assim, em 1820, cerca de cinqenta anos depois da Revoluo Americana, a duquesa de Sutherland23 removeu 15 000 camponeses de
794 000 acres de terra, substituindo-os por 131 000 ovelhas, e como
compensao arrendou uma mdia de dois acres de terras marginais
para cada uma das famlias desalojadas.
Mas no apenas o confisco de terras em massa que merece
ateno. A verdadeira tragdia aconteceu com o campons. Despojado do direito de usar as terras comuns, ele no mais podia se
manter como fazendeiro. Uma vez que no havia terras venda,
ele no podia mesmo que quisesse transformar-se em operrio.
Tornou-se, ento, a mais miservel de todas as classes sociais, um
proletrio agrcola; onde no havia trabalho disponvel em lavouras,
ele acabou por se transformar em indigente, at mesmo em ladro
e comumente em mendigo. Aterrorizado com o crescimento alarmante da misria atravs do pas, o Parlamento ingls tentou lidar
com o problema, comeando por confin-lo. Ps os indigentes e
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A HISTRIA DO PENSAMENTO ECONMICO

mendigos sob os cuidados de asilos organizados por parquias locais,


mediante um auxlio simblico, e lidou com os ladres manejando
o chicote, marcando com ferro em brasa e com mutilaes. Um
clrigo do tempo de Adam Smith descrevia seriamente os asilos
nos quais os pobres eram relegados como Casas do Terror.24 No
entanto, o pior de tudo era que as verdadeiras medidas que o pas
adotou para proteger-se dos pobres confinando-os em suas parquias, onde eram apenas mantidos vivos com um mnimo de despesas impediram a nica soluo do problema. No era, em
ltima anlise, que as classes governantes fossem indiferentes e
cruis. Na verdade, elas no conseguiam compreender o conceito
de uma fora de trabalho fluida, mvel, que podia ir trabalhar
onde quer que houvesse trabalho, de acordo com os preceitos do
mercado. A cada passo, a comercializao do trabalho, como a comercializao do capital, era inconcebvel, temida e combatida.
O sistema de mercado com seus componentes essenciais como
terra, trabalho e capital havia, assim, nascido em agonia uma
agonia que comeou no sculo treze e foi seguindo seu curso at o
sculo dezenove. Jamais uma revoluo foi to pouco entendida,
to mal recebida, to mal planejada. Mas as grandes foras do
mercado nascente no podiam ser negadas. Insidiosamente, elas
foram destruindo as bases dos costumes; insolentemente, desmantelavam a tradio. Apesar do clamor contra os fazedores de botes,
as roupas com botes conquistaram seu espao. Apesar de toda a
adversidade do Conselho Privado, a mquina de fazer meias tornou-se to valiosa que depois de setenta anos o mesmo Conselho
Privado teve de proibir sua exportao. Apesar de todos os supliciados na roda, o comrcio de algodo estampado cresceu em paz.
Apesar da desesperada oposio da Velha Guarda, terras produtivas
foram desapropriadas de posses ancestrais, e apesar dos protestos
de empregados e patres unidos, o trabalho domiciliar foi posto
disposio de aprendizes desempregados e dos lavradores sem terra.
A enorme carruagem da sociedade, que por tanto tempo deslizara suavemente pela estrada macia da tradio, encontrou-se
ento impulsionada por uma verdadeira fornalha interior. Transaes, transaes, transaes e lucro, lucro, lucro proporcionavam o
despertar de uma nova e poderosa fora-motivo.
Que foras teriam sido suficientemente poderosas para abalar
um mundo estabelecido de maneira to confortvel e introduzir
em seu lugar essa nova e no desejada sociedade?
35

OS ECONOMISTAS

No existe uma s causa. O novo modo de viver originou-se no


interior do velho como a borboleta origina-se da crislida, no interior
do casulo, e quando o impulso de vida tornou-se forte o bastante,
rompeu a velha estrutura. A revoluo econmica no foi produzida
por grandes eventos, aventuras nicas, leis individuais ou personalidades poderosas. Foi um processo de crescimento interno.
Primeiro, houve a emergncia gradual de unidades polticas
na Europa. Sob as exploses de lutas camponesas e conquistas da
realeza, a existncia de um feudalismo precoce abriu caminho para
as monarquias centralizadas. E com as monarquias deu-se o crescimento do esprito nacional; sucessivamente, isso significou proteo real para indstrias favorecidas, tais como os grandes trabalhos de tapearia francesa, o desenvolvimento de armadas e de
exrcitos, com todas as suas indstrias satlites. A infinidade de
regras e regulamentos que atormentaram Andreas Ryff e seus companheiros mercadores durante o sculo dezesseis abriu caminho
para leis nacionais, medidas comuns e moedas circulantes mais ou
menos padronizadas.
Um aspecto da mudana poltica que estava revolucionando
a Europa foi o encorajamento da explorao e aventura de estrangeiros. No sculo treze os irmos Polo empreenderam uma audaciosa viagem e chegaram s terras do grande Khan como indefesos
mercadores; no sculo quinze Colombo25 navegou para o que ele
esperava ser o mesmo destino, sob os auspcios reais de Isabel. A
mudana da explorao privada para a explorao nacional foi elemento e parcela da mudana da vida privada para a vida nacional.
Em conseqncia, as grandes aventuras nacionais dos navegantescapitalistas ingleses, espanhis e portugueses levaram uma onda
de riqueza e conscientizao dessa riqueza de volta Europa.
Aquele que tem ouro, disse Cristvo Colombo, faz e consegue tudo que quiser no mundo e no fim ainda o usa para enviar
almas ao paraso.
Os conceitos de Cristvo Colombo eram os conceitos de uma
era e apressavam o advento de uma sociedade orientada para o lucro
e para a oportunidade, impulsionada pela caa ao dinheiro. Deve-se
notar, de passagem, que os tesouros do Oriente eram realmente fabulosos. Com as participaes recebidas como acionista da viagem de
Francis Drake no Golden Hynd, a rainha Elizabeth pagou todas as
dvidas externas da Inglaterra, equilibrou seu oramento e investiu
no exterior uma alta soma, a juros compostos, que foi responsvel
por todas as riquezas de alm-mar da Gr-Bretanha em 1930!26
36

A HISTRIA DO PENSAMENTO ECONMICO

Verificou-se uma segunda grande corrente de mudanas na


lenta decadncia do esprito religioso sob o impacto das vises cticas, inquiridoras e humanistas do Renascimento italiano. O mundo
de Hoje encontrava-se lado a lado com o mundo de Amanh e a
vida sobre a Terra tornou-se mais importante, assim como a noo
de padres materiais e confortos comuns. Por trs da mudana na
tolerncia religiosa encontrava-se o surgir do Protestantismo, que
reforou a nova atitude em relao ao trabalho e riqueza. A
Igreja de Roma sempre olhara os comerciantes com olhos duvidosos
e no hesitara em classificar a usura como pecado. Mas no momento
em que os comerciantes elevavam-se cada dia mais na sociedade,
uma vez que eles j no eram apenas um acessrio til, mas apenas
parte integrante de uma nova espcie de mundo, tornava-se necessria uma reavaliao de suas funes. Os lderes protestantes
pavimentaram o caminho para um amlgama das vidas espiritual
e temporal. Longe de louvar a vida de pobreza e de contemplao
espiritual, como se fosse separada da vida mundana, eles pregavam
que era piedoso utilizar na vida diria de negcios um dos maiores
dons ofertados por Deus. Da faltava apenas um passo para a identificao de riquezas com excelncias espirituais e de homens ricos
com santidade.
Um conto folclrico local do sculo doze fala sobre um usurrio
que foi esmagado por uma esttua que caiu sobre ele no momento
em que entrava numa igreja para se casar. Quando foram ver,
descobriram que se tratava da esttua de um outro usurrio que,
assim, revelara o desgosto de Deus para com aqueles que negociavam com dinheiro. Devemos nos lembrar, tambm, de que em meados dos anos 1660 o pobre Robert Keayne colidiu de frente com as
autoridades religiosas puritanas devido s suas prticas de negcios. Nessa atmosfera de hostilidade no era fcil para o sistema
de mercado se expandir. Da por diante a gradual aceitao, por
parte dos lderes espirituais, da mansido e, sem dvida, dos benefcios do processo de mercado foi essencial para o crescimento
completo do sistema de mercado.
No entanto, h uma outra profunda corrente nas mudanas
materiais que eventualmente tornou o sistema de mercado possvel.
Estamos acostumados a pensar na Idade Mdia como um tempo
de estagnao e ausncia de progresso. Contudo, em quinhentos
anos a era feudal criou mil cidades (uma grande obra), interligou-as
com estradas rudimentares, mas que funcionavam, e sustentou suas
populaes com alimentos vindos do campo. Tudo isso desenvolveu
37

OS ECONOMISTAS

a familiaridade com o dinheiro, com os mercados e com os hbitos


de vender e comprar. No decorrer dessa mudana, naturalmente,
o poder comeou a gravitar nas mos daqueles que entendiam de
dinheiro os mercadores e distanciou-se da desdenhosa nobreza,
que no entendia.
O progresso no foi apenas conseqncia desse lento processo
de monetizao. Houve tambm o progresso tcnico, de maneira
enormemente importante. A revoluo comercial no pde comear
enquanto no se desenvolveu uma forma de contabilidade racional
do dinheiro: embora os venezianos do sculo doze j estivessem
at usando mtodos sofisticados de contabilidade, os comerciantes
da Europa eram pouco mais do que estudantes do primeiro grau
em sua ignorncia sobre essa matria. Foi preciso tempo para que
se reconhecesse a necessidade da escriturao mercantil; at o sculo dezessete, as partidas dobradas2 ainda no existiam como uma
prtica padro. E at ento o dinheiro no era racionalmente contabilizado de maneira a permitir que um negcio em grande escala
fosse feito com inteiro sucesso.
Pode ser que o mais importante de tudo na penetrao desse
efeito tenha sido um aumento de curiosidade cientfica. Embora o
mundo pudesse esperar at depois da era de Adam Smith para a
pirotcnica exploso de tecnologia, a Revoluo Industrial no teria
podido acontecer se o terreno no houvesse sido preparado por uma
srie de descobertas subindustriais bsicas. A era pr-capitalista
viu o nascimento da imprensa, da fabricao do papel, do moinho
de vento, do relgio mecnico, do mapa e de uma infinidade de
outras invenes comearam a ser observadas com olhar amigvel.
Nem uma s dessas correntes, agindo sozinha, poderia ter
virado a humanidade de cabea para baixo. Mas, sem dvida, muitas delas poderiam provocar efeitos que causassem uma violenta
convulso na organizao humana. A histria no se desloca em
ngulos agudos e a vasta sublevao foi se alastrando ao longo do
tempo. As evidncias da maneira de existir do mercado espalhou-se
por todos os lados da antiga maneira tradicional e remanescentes
dos velhos hbitos persistiram por bastante tempo depois que o
mercado havia, por motivos prticos, se colocado frente como o
princpio-guia da organizao econmica. Assim, os privilgios feudais e das guildas s foram abolidos na Frana em 1790 e os Es2

Sistema de escriturao em que cada lanamento se faz ao mesmo tempo no deve de uma
conta e no haver de outra. (N. do E.)
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A HISTRIA DO PENSAMENTO ECONMICO

tatutos dos Artfices, que regulavam as prticas da guilda na Inglaterra, s foram revogados em 1813.
Mas em 1700, vinte e trs anos antes de Adam Smith nascer,
o mundo que julgara Robert Keayne, que proibira os mercadores
de transportar desagradveis trouxas, passou a se preocupar com
preos justos e o hbito de lutar pelo privilgio de prosseguir no
mesmo caminho percorrido pelos pais comeou a entrar em declnio.
Em seu lugar a sociedade comeou a colocar um novo tipo de ditados
pessoais. Eis alguns deles:
Todo homem tem ambio natural pelo lucro.
Lei nenhuma prevalece sobre o ganho.
O ganho o Centro do Crculo do Comrcio.27
Uma nova idia comeou a tomar corpo: homem econmico
um plido esboo da criatura que seguia seu crebro mquina
de somar aonde quer que este decidisse lev-lo. Os livros logo
comeariam a falar de Robinsons Crusos em ilhas desertas, que
organizavam seus negcios como se fossem avarentos contadores.
No mundo dos negcios, uma nova febre de riqueza e especulao apoderara-se da Europa. Na Frana, em 1718, um aventureiro escocs chamado John Law28 organizou uma arriscada aventura denominada Mississippi Company, vendendo aes de uma
empresa que iria explorar montanhas de ouro na Amrica. Homens
e mulheres lutavam nas ruas pelo privilgio de conseguir aes,
eram cometidos assassinatos, fortunas surgiam da noite para o
dia. Um garom de hotel ganhou trs milhes de libras. Quando
a companhia estava prestes a revelar enormes para todos os investidores, o governo tratou de impedir o desastre reunindo mil
mendigos, armando-os com picaretas e ps, fazendo-os desfilar pelas
ruas de Paris como se fossem um grupo de mineiros prontos para
partir rumo ao Eldorado. Claro, a estrutura desabou. Mas que mudana dos tmidos capitalistas de cem anos antes para a multido
dos fique-rico-depressa acotovelando-se na Rue de Quincampoix;
que imensa fome de dinheiro tinha esse pblico para que houvesse
engolido uma fraude to descarada!
No h qualquer dvida, o processo terminara e o sistema
de mercado nascera. Assim, o problema da sobrevivncia no seria
resolvido por costumes nem por imposio, mas pela ao livre,
com finalidade de lucro, de homens que tinham em comum entre
si apenas o mercado. O sistema iria chamar-se capitalismo. E a
idia de lucro, que era sua base, iria enraizar-se com tanta firmeza
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OS ECONOMISTAS

que logo os homens poderiam afirmar vigorosamente que ela era


parte eterna e onipresente da natureza humana.
A idia precisava de uma filosofia.
J foi dito e repetido at a exausto que o animal humano
distingue-se dos demais pelo raciocnio. Isto parece significar que,
uma vez tendo formado sua sociedade, ele no se contenta em
deixar o barco correr: precisa poder dizer a si mesmo que a sociedade
particular em que vive a melhor possvel de todas e que os arranjos
feitos nela espelham, ao seu pequeno modo, os arranjos que a providncia fez fora dela. Portanto, cada era produz seus filsofos,
apologistas, crticos e reformadores.
Mas as questes com as quais os primeiros filsofos sociais
se preocupavam focalizavam-se mais na poltica do que no lado
econmico da vida. Enquanto os costumes e a imposio governavam
o mundo, o problema dos ricos e dos pobres no incomodava os
antigos filsofos: era aceito com um suspiro ou rotulado como mais
um sinal da ntima baixeza humana. Enquanto os homens, como
abelhas, nascessem para ser ou no zanges, ningum se preocuparia muito com a racionalidade do trabalho dos pobres os caprichos das rainhas eram muito mais elevados e fascinantes
Desde a hora do nascimento escreveu Aristteles alguns esto destinados sujeio, outros ao domnio29, e neste comentrio rene-se no apenas o desdm como tambm a indiferena
com que os antigos filsofos olhavam o mundo trabalhador da poca.
A existncia de um vasto substrato trabalhador era simplesmente
tomado por certo; as questes de dinheiro e de mercado eram no
apenas muito enfadonhas, como tambm vulgares demais para merecer a considerao de cavalheiros e sbios. Eram um direito dos
reis, divino ou no, e eram as grandes questes do poder temporal
e do poder espiritual que constituam a arena para idias contestadoras no as pretenses de atrevidos mercadores. Embora os
ricos desempenhassem seu papel para fazer o mundo girar, at
que a luta pela riqueza se tornasse generalizada, onipresente e de
uma clareza vital para a sociedade, no houve necessidade de uma
filosofia geral para a riqueza.
Mas no se pde ignorar o desagradvel e batalhador aspecto
do mundo mercantil por muito tempo, porque corria-se o risco de
ser fulminado por ele. Afinal, quando o mercado penetrou no santurio dos filsofos, foi o caso de se indagar como as evidncias de
alguns padres principais podiam ainda no ter sido vistas. At
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A HISTRIA DO PENSAMENTO ECONMICO

ento, durante duzentos anos antes de Adam Smith, os filsofos


teciam suas teorias a respeito da vida diria.
Em tese, a primeira e infeliz luta pela existncia encontrou
seus princpios e sua finalidade no acmulo de ouro. Cristvo
Colombo, Cortez e Francis Drake no eram apenas simples aventureiros; eram considerados tambm como agentes do progresso
econmico. Para os Bullionistas (como denominamos o grupo de
panfletrios e ensastas que escreveram sobre comrcio), estava
mais do que evidente que o poder nacional era o objetivo natural
do esforo econmico e que o ingrediente mais importante do poder
nacional era o ouro. Pertencia a eles, tambm, a filosofia dos grandes
exrcitos e das aventuras, a riqueza real e a avareza nacional,
alm de uma profundamente arraigada crena de que se tudo fosse
permitido na busca da fortuna, uma nao no podia deixar de se
tornar prspera.
Ali pelo sculo dezoito a nfase inicial pelo ouro comeava a
parecer ridiculamente ingnua. Novas escolas de pensamento surgiam
enfatizando cada vez mais o comrcio como a grande fonte da vitalidade
nacional. A questo filosfica que eles se propuseram no foi como
controlar o mercado do ouro, mas como criar cada vez mais riqueza,
auxiliando a classe mercantil a incrementar sua tarefa.
A nova filosofia nasceu com um novo problema: como manter
os pobres pobres. Era generalizadamente admitido que, se os pobres
no fossem pobres, no seriam as ferramentas honestas para o trabalho dirio que no pediam pagamentos exorbitantes. Para formar
a Sociedade Feliz..., necessrio que grande nmero de pessoas continue a ser Ignorante e Pobre,30 escreveu Bernard Mandeville, o mais
perspicaz e malvolo cronista social do incio do sculo dezoito. Assim,
tambm os escritores mercantilistas observavam e aprovavam o barato
trabalho agrcola e industrial da Inglaterra.
Ouro e comrcio no eram as nicas idias que impunham
alguma espcie de ordem no caos da vida cotidiana. Havia incontveis panfletrios, vigrios, excntricos e fanticos que clamavam
por justificao ou danao para a sociedade, com dezenas
de explicaes diferentes. Mas o problema residia em que todos os
modelos eram insatisfatrios. Um dizia que uma nao evidentemente no podia comprar mais do que vendia, enquanto que outro
afirmava, numa teimosia empacada, que era evidente que uma
nao ficaria melhor se recebesse mais do que desse em troca.
Alguns insistiam que era o comrcio que enriquecia uma nao e
exaltavam os comerciantes; outros argumentavam que o comrcio
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OS ECONOMISTAS

era apenas um crescimento parasita sobre o corpo forte dos fazendeiros. Existia quem dissesse que Deus havia determinado que os
pobres fossem pobres e que mesmo que assim no fosse, sua pobreza
era essencial para a riqueza da nao; e havia quem visse a misria
como um mal social e no conseguisse perceber de que maneira a
pobreza podia gerar riqueza.
parte o mle de racionalizaes contraditrias, apenas uma
coisa sobressaiu com a maior clareza: o homem insistia em uma
espcie de organizao intelectual que o ajudasse a compreender
o mundo no qual vivia. O duro e desconcertante mundo econmico
que se tornava cada vez mais importante. No de admirar que
o dr. Samuel Johnson tenha dito: No h nada que mais exija ser
ilustrado pela filosofia do que o comrcio.31 Em uma palavra, chegara o tempo dos economistas.
Fora do mle surgiu tambm um filsofo de espantosa envergadura. Adam Smith publicou seu Inquiry into the Nature and
Causes of the Wealth of Nations (Estudo sobre a Natureza e Causas
da Riqueza das Naes) em 1776, adicionando um segundo acontecimento revolucionrio a esse ano decisivo. Uma democracia poltica nascera de um lado do oceano; um programa de ao econmica desdobrava-se do outro. Mas se no era a totalidade da Europa
a seguir a liderana poltica da Amrica, depois que Smith pintou
o primeiro verdadeiro quadro da sociedade moderna, todo o mundo
ocidental tornou-se o mundo de Adam Smith: sua viso tornou-se
a receita para os olhos de geraes. Adam Smith nunca teria pensado em si mesmo como um revolucionrio; apenas procurou explicar o que para ele era muito claro, sensvel e conservador. Mas
deu ao mundo uma imagem de si mesmo calcada no que estava
pesquisando. Depois de The Wealth of Nations, os homens passaram
a ver o mundo com novos olhos; perceberam de que modo os trabalhos que desempenhavam encaixavam-se na sociedade e viram
que essa sociedade estava dando um majestoso passo na direo
de uma meta distante, mas j claramente visvel.

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