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Qumicay

Fotossntese
artificial

Molculas sintetizadas em
laboratrio imitam mecanismo de
produo de energia das plantas
Maria Guimares

magine um frasco de gua onde est


mergulhada uma placa de metal revestida com um material sintetizado
em laboratrio, que produz e armazena energia na forma do gs hidrognio
simplesmente por estar ao sol. Estamos
pensando num mundo em que a gua
seria o combustvel, diz o qumico Jackson Megiatto, da Universidade Estadual
de Campinas (Unicamp). Esse aparato
ainda no realidade em grande escala, mas de acordo com o pesquisador j
no fico cientfica. Um corpo de
conhecimento vem sendo construdo
para obter energia a partir do sol e gua
em um futuro prximo. O hidrognio
uma fonte energtica importante, porque
alm de eficiente ele no gera poluentes
quando usado como combustvel. Produzi-lo, porm, tem sido um grande desafio.
Em parceria com pesquisadores das universidades do Estado do Arizona (ASU)
e da Pensilvnia, nos Estados Unidos,
Megiatto deu um passo para a soluo
do problema: reproduzir em laboratrio
a reao de quebra de molculas de gua
promovida por energia solar.

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As plantas, as algas e algumas bactrias tm a capacidade nica de produzir energia a partir de gua e luz solar,
e conseguem isso graas a um mesmo
processo: a fotossntese, que envolve molculas complexas e reaes qumicas
ainda no completamente compreendidas. Quando ativadas pela luz solar,
essas molculas naturais so capazes de
decompor a molcula da gua, H2O, uma
das mais estveis na natureza, em seus
constituintes oxignio e hidrognio. Essa estabilidade da gua to grande que
quando tentamos reproduzir o processo
nossas molculas so degradadas antes
das de gua, explica Megiatto.
A novidade do estudo est no design
das molculas fotoativas e dos catalisadores nanoparticulados que imitam o sistema fotossinttico natural que as plantas
tm usado ao longo de milhes de anos
para acumular a energia que sustenta a
maior parte da vida na Terra. Os resultados foram publicados em dois artigos
na PNAS, em 2012, e mais recentemente
na Nature Chemistry, na qual foi veiculado on-line em 9 de fevereiro deste ano.

Depois de estudar o que se conhece


sobre a fotossntese natural, ele conseguiu sintetizar em laboratrio molculas
mais robustas, chamadas de perfluoro
porfirina, cujo comportamento semelhante ao do cofator P680, que ocorre
naturalmente nas plantas. Para imitar
a estrutura proteica do sistema natural
diretamente envolvido no processo de
quebra das molculas de gua, foi tambm
necessrio acrescentar um grupo fenlico porfirina. Quando excitada pela luz
solar, a porfirina rouba um eltron do grupo fenol, gerando uma espcie qumica
com energia suficiente para quebrar as
molculas de gua, descreve o qumico
da Unicamp, que fez o trabalho enquanto
era pesquisador associado na ASU e no
Centro para Produo Bio-Inspirada Solar de Combustvel (BisFuel), criado em
2009 com um investimento de US$ 14
milhes pelo Departamento de Energia
norte-americano.
A equipe monitorou as transferncias
de eltrons entre a porfirina e o fenol
usando uma tcnica conhecida como espectroscopia de ressonncia paramagn-

lo ramos

tica eletrnica. A tcnica detecta apenas


os eltrons que esto livres nas mol
culas, e no aqueles que esto envolvidos em ligaes qumicas no material,
explica Megiatto. As respostas observadas foram muito semelhantes s obtidas
quando o sistema fotossinttico natural
submetido mesma anlise, indicando um paralelo na maneira como esses
compostos transportam eltrons quando
expostos luz solar.
At agora, nenhum material tinha sido
capaz de transferir eltrons de maneira
to similar ao sistema natural, comemora
o qumico. Os resultados foram atingidos
em 2011, mas antes de publicar o grupo
fez questo de realizar testes exaustivos
para garantir que podiam ser reproduzidos, alm de analisar o novo material
usando outras tcnicas. Deu certo. O
material tem sido sintetizado no Arizona at por alunos de graduao e os resultados so sempre os mesmos, diz o
pesquisador.
O material desenvolvido por Megiatto
j integra aparelhos fotossintticos que
funcionam como pequenas usinas base
pESQUISA FAPESP 217 z 47

Sistema fotossinttico completo


Material sinttico pode reproduzir quebra da molcula da gua feita pelas plantas
Catalisador

Porfirina
Porfirina
Porfirina

Fenol
Fenol

Catalisador

gua
Fenol

A porfirina ligada ao fenol


funciona de maneira similar
ao cofator P680 da
fotossntese natural

gua

Fenol

Mergullhada em gua
e exposta luz do sol,
uma placa metlica
revestida por molculas
pode funcionar
como usina produtora
de energia

Fonte Jackson megiatto

de gua. A ideia conect-los a clulas a


combustvel. Testes preliminares mostram, porm, que o sistema ainda ineficiente para a produo de energia em
larga escala. Daqui para a frente, sero
necessrios mais estudos em laboratrio
para refinar o funcionamento do sistema
de produo de energia.
Ao fim desse trabalho, Megiatto estava prestes a assinar um contrato como
professor no BisFuel, mas soube de um
concurso no Instituto de Qumica da
Unicamp e optou por voltar ao Brasil.
Aqui ele mantm a colaborao com o
grupo dos Estados Unidos, por meio de
uma pesquisa integrada, reunies via internet e, no futuro, troca de alunos entre
os laboratrios brasileiro e americano
para realizar etapas do estudo que exijam o uso de equipamentos especficos
em um dos dois pases.
Nos prximos tempos, seu plano
encontrar uma maneira de melhorar o
desempenho do material base de porfirina e a eficincia do processo fotoqumico, com a inteno de diminuir o
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A molcula de
porfirina energizada
pela luz do sol
consegue roubar
eltrons do fenol

O fenol com menos


eltrons tem energia
suficiente para
decompor molculas
de gua

Se depender
da integrao
de esforos,
esto contados
os dias da
fotossntese
como
exclusividade
das plantas

custo de produo de energia. A ideia


fazer com que as molculas de porfirina
e fenol se organizem sozinhas como se
fossem peas de um jogo de armar em
vez de precisarem ser ligadas quimicamente uma outra. preciso, ele explica, descobrir como conversar com
essas substncias qumicas dispersas em
soluo: Voc vem aqui, voc d a mo
para aquela outra molcula. Mais uma
vez, no fico cientfica, mas parte de
uma disciplina conhecida como qumica
supramolecular. Os custos cairiam significativamente e a eficincia aumentaria, prev o qumico, caso seu projeto
seja bem-sucedido.

Com a ajuda de
catalisadores, o sistema
produz hidrognio
e oxignio a partir
de gua e luz solar

Energia + H2O
A gua, subproduto
da gerao
de energia, pode
ser reutilizada
no sistema

Os gases podem
ser armazenados
para serem
usados em
clulas a
combustvel

Longe de estar isolado na busca pela


produo de energia sem a necessidade
de combustveis fsseis, no final de fevereiro Megiatto foi convidado para expor a
nova tecnologia na Universidade de Tecnologia em Delft, na Holanda, e discutir
alternativas futuras. Tambm apresentou
a fotossntese artificial no encontro multidisciplinar Fronteiras da Cincia, organizado na Inglaterra pela Royal Society,
pela FAPESP e pela Academia Brasileira
de Cincias. Se depender da integrao de
esforos, esto contados os dias da fotossntese como exclusividade das plantas. n

Artigos cientficos
MEGIATTO, J. D. et al. A bioinspired redox relay that mimics radical interactions of the Tyr-His pairs of photosystem
II. Nature Chemistry. on-line. 9 fev.
MEGIATTO, J. D. et al. Mimicking the electron transfer
chain in photosystem II with a molecular triad thermodynamically capable of water oxidation. PNAS. v. 109,
p. 15.578-583. 2012.
ZHAO, Y. et. al. Improving the efficiency of water splitting in dye-sensitized solar cells by using a biomimetic
electron transfer mediator. PNAS. v. 109, p. 15.612616. 2012.

infogrfico ana paula campos ilustraO alexandre affonso

Porfirina