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INTRODUCCION A LOS SIETE SABIOS DE GRECIA

Carlos Garca Gual


http://www.xtec.cat/~jortiz15/gual.htm
La poca y la significacin de la sabidura: Los Siete Sabios; Evolucin del trmino
sabidura; Poetas y sabios; Sabios, filsofos y sofistas

Los Siete Sabios


Aparecieron en distintas ciudades, todas prestigiosas entonces: Tales de Mileto, Bas de
Priene, Ptaco de Mitilene, Cleobulo de Lindos (habitantes, pues, de la zona costera de Asia
Menor, colonizada por jonios y eolios); Soln de Atenas, Quiln de Esparta y Periandro de
Corinto (es decir, de tres famosas pleis de la Grecia peninsular). Segn la leyenda, los
sabios trabaron pronto relaciones de amistad, y se escribieron cartas y se reunieron en algn
banquete a charlar, en Delfos, en Sardes o en Corinto.
Estos personajes representan un tipo de ciudadanos que traspasan su entorno local y se
perfilan como portavoces de un espritu panhelnico... Los Siete Sabios son figuras
significativas de un tiempo bien marcado en el progreso de la civilizacin antigua: el de la
emergencia de la inteligencia poltica, con la organizacin de las pleis en su marco
institucional y legal, con el ocaso de las oligarquas aristocrticas la fundamentacin del orden
cvico en leyes escritas y para todos. Es, sin duda, un momento de transicin y crisis de
valores, de convulsiones econmicas y sociales profundas, de las que surge un nuevo orden y
la creencia en la razn como medio para entender ese cosmos... En medio de esa
revolucionaria poca arcaica los sabios son paradigmas de sensatez.
De algn modo sus figuras contrastan con las de los hroes de antao, rememorados por los
cantos picos y afincados en los mitos tradicionales. No son grandes guerreros, sino
constructores de un orden social, gente de paz y de dilogo, de ciudad y de justicia..... El
triunfo no se logra ya mediante hazaas blicas y estrpito de armas fulgurantes, sino a travs
de la habilidad y la inteligencia en el trato civilizado. En esas ciudades que prosperan con un
comercio variado y que progresan en la administracin de su economa, con instituciones
cvicas nuevas y conceptos nuevos sobre el hombre y la sociedad, en ese marco histrico
marcado por la colonizacin y la invencin de la moneda, ah se destacan, junto a los poetas
lricos y otros polticos audaces, los llamados sabios por la tradicin posterior.
A finales del siglo VII las aristocracias locales se encuentran muy apuradas por las
circunstancias sociales y econmicas; la tctica poltica contribuye a un cambio no slo de los
hbitos marciales, sino de la estructura poltica general; la justicia va dejando de ser el
monopolio de la clase dominante que interpretaba las leyes, y aparecen los primeros cdigos
escritos, a favor de la comunidad y no de los nobles; el comercio y la economa elevan a unos
y arruinan a los aristcratas de antao; los ideales sufren la presin del progreso. Si la gloria y
el honor familiar marcaban las pautas de antao, ahora importan tambin el respeto y la
justicia, y tambin las ganancias y la riqueza adquirida.
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Lo importante en este tiempo es la apreciacin de que la riqueza no es ya la abundancia, el


plotos, sino los bienes de uso, los chrmata, y que por ellos, se define un hombre. No por
sus antepasados, ni por su valor para la guerra, sino por sus chrmata. El valer de un hombre
se cotiza ya mediante un patrn lejano al de la poca heroica y aristocrtica en esta sociedad,
arcaica, pero progresista.
La sabidura en su praxis cvica es un arma para el medro y el enriquecimiento en estas
comunidades abiertas a las tcnicas y a las nuevas ideas, con afn comercial y gusto por el
lucro y el progreso. El sabio es el que domina una tcnica, el que profesa la excelencia de un
arte, y tambin el poltico que sabe manejar los asuntos de la polis con arte y sagacidad en un
trato civilizado. Los sabios son tiles para la economa de las ciudades... Todos los sabios, a
excepcin de Tales, fueron versados en la poltica y provechosos a sus ciudades Plutarco
dice que esa sabidura era tambin virtud cvica (politik aret) y que slo Tales persigui una
teora sin utilidad prctica.
A veces los sabios intervinieron slo como jueces o como consejeros en poltica, como Bas y
el mismo Tales; en otros casos tuvieron un papel poltico muy claro e intervenciones histricas:
Soln fue legislador en Atenas y sus actuacin marc un hito en la historia de la ciudad,
Ptaco fue nombrado rbitro de la situacin aisymntes- en la revuelta Mitilene para actuar
como dictador sobre las facciones enfrentadas, y Periandro hered la tirana en Corinto,
ejerciendo un poder personal sin trabas en la prspera ciudad comercial. El legislador, el
dictador y el tirano dejaron una huella histrica memorable
Evolucin del trmino sabidura
Aristteles, en su obra acerca de la filosofa reflexiona acerca de los fundamentos del saber y
adverta la variable significacin del trmino sabidura (sopha) segn pocas y contextos
culturales... Aristteles enfocaba la cuestin en relacin con el tema del progreso humano...
La civilizacin arrancaba desde los comienzos guiada por esa sopha en su marcha hacia una
vida mejor, y en ese desarrollo civilizador los sabios tenan una destacada intervencin
benfica, asumida con un perfil distinto en cada etapa del mismo.
La distincin -de la sealada variacin en el sentido del vocablo sopha, y del concepto de
sabidura ligado a l- en cinco etapas est bien trazada:
1. La Sabidura primitiva es la capacidad de respuesta a las necesidades naturales:
mediante su ingenio el hombre responde al reto planteado por un entorno hostil con la
invencin de las primeras tcnicas agrcolas... Mediante esa habilidad el hombre logra
escapar de la necesidad apremiante, la ananke, que en un comienzo le agobia.
2. Viene despus la sabidura del artfice, esa sopha productora de las artes y
tcnicas (unidas en griego bajo el trmino de tchnai). Es la ntechnos sophia prometeica,
que permite avanzar ms all de la etapa anterior y encaminar el quehacer humano ms all
de las limitaciones de la subsistencia elemental, hacia la belleza y el refinamiento de lo
civilizado.
3. La tercera etapa es la de la sabidura politik o cvica, cuyo objetivo es el de asegurar
la convivencia en un marco civilizador, el de las ciudades y las leyes y las virtudes cvicas. A
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esta etapa pertenecen los siete sabios, inventores de algunas politiks arets. Preceden a los
sabios de las dos etapas siguientes, en los que la sopha se desliga de su aplicacin prctica
y se vuelve teora, especulacin acerca de la naturaleza terrena o supraterrenal.
4. Los sabios de la cuarta etapa son los physilogoi, es decir, los presocrticos que, como los
milesios, se dedicaron a la investigacin de la naturaleza creadora, esa Physis
demiourgik, de la que todo surge y en lo que todo se resuelve.
5. Los de la etapa posterior son los filsofos que, trascendiendo el campo de la
experiencia inmediata, elevan su reflexin hacia los objetos superiores, hacia lo divino,
trascendente e inmutable. En su grado ms alto ese conocimiento superior es la sabidura
ms soberana, y se identifica con la ciencia buscada de Aristteles que despus recibira el
nombre de metafsica y teologa filosfica.
En las dos ltimas etapas, la sabidura es investigacin, contemplacin y meditacin
de los principios eternos y las esencias ltimas.
Los siete sabios se encuentran en la zona central de este abanico de acepciones de la sophia.
Est muy claro que algunos de ellos son por entero polticos, maestros de una tica cvica,
legisladores y constructores del orden social, mientras que ya alguno, como el mismo Tales,
anuncia el tipo del filsofo posterior.
Pero aun ste, Tales, dista de ser un mero cientfico, un mero observador desinteresado de la
naturaleza universal, entregado por entero a la vida contemplativa, como lo ser de un modo
claro Anxagoras. Incluso en una tercera y aun cuarta etapa el sabio (que entonces prefiere
llamarse filsofo con una cierta modestia) no renuncia a ocuparse de la poltica, al menos en
el plano terico. Ejemplos de ello son Platn y el mismo Aristteles. Pero su prestigio est en
razn de su teora y no de su influencia prctica o de su actuacin real, a veces ineficaz.
Los siete sabios se hallan en un lugar de transicin. Todava son aceptados como guas de la
comunidad por su saber, en el que lo intelectual no se disocia de lo poltico, y sus palabras
sirven de mximas para todos. Ms tarde el sabio es un individuo destacado por su saber,
pero no acatado como maestro de ciudadana.
La sophia que califica a los siete famosos est al servicio de sus ciudades y todos ellos gozan
de un prestigio popular1... Est claro que la insistencia de Scrates en ser considerado como
un buscador de la verdad, no un representante de la sabidura, en oposicin a los sofistas,
marca un apartamiento de esa tradicin en que el sabio apareca como un didskalos ts
aretes, un maestro de excelencia, al decir de Protgoras. El rechazo de la opinin general, la
doxa, como criterio de referencia valorativa, hace que el filsofo se site como un individuo
marginal, un tipo a menudo paradjico, respecto a sus conciudadanos, dentro o fuera de su
ciudad. Pero ni aun as renuncia a desempear su papel de gua de la comunidad hacia el
objetivo general: una existencia justa y feliz. Platn no participa en la poltica de su tiempo;
pero escribe La Repblica y las Leyes y gran parte de su extensa obra con intencin de
educar polticamente a sus contemporneos. Aristteles, un meteco en Atenas, sin derechos
de ciudadana y, por tanto, sin capacidad para actuar polticamente, reflexiona y estudia las
constituciones griegas para dar a sus convecinos unos documentados consejos cvicos. La
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Un tanto problemtico en el caso del tirano Periandro.

tica est en el mundo griego unida siempre a la poltica, por lo menos hasta el helenismo. Es
en esta poca, despus de Alejandro Magno, cuando se perfile otro tipo de sabio y de
sabidura. Un sexto tipo de sabio: El sophs de ciertas escuelas helensticas de los cnicos,
los epicreos y los estoicos- es un ideal caracterstico del individualismo y el desarraigo
helenstico.
El saber que define a este tipo de sabio es de carcter tico, y en l se combina la teora con
la praxis consecuente a sus ideales; es un saber que lleva a la felicidad, basada en la virtud o
en el placer bien administrado (segn los cdigos), pero en todo caso fundamentado en la
autosuficiencia del individuo al margen de los dems. Este es el ltimo tipo de sabidura,
desligada de la poltica, de la inventiva tcnica e incluso de gran parte del bagaje cientfico
anterior.
Poetas y sabios
Hay, adems, otros sopho: los poetas, antiguos competidores de los filsofos. Puede
alegarse que ellos son intrpretes de un saber no enteramente racional ni personal; pero en
Grecia, tanto en la poca arcaica como en la clsica, los poetas son los profetas de una
sabidura solemne y prestigiosa, tradicional y poltica tambin... En el avance crtico (marcha
del mythos al logos) los poetas quedarn marginados por los filsofos como buscadores e
intrpretes de la verdad.
El saber, en todo caso, se va haciendo en los pensadores posteriores a los Siete Sabios cada
vez ms abstracto y crtico.... Pero cuanto mayor es la fuerza de la inteligencia, ms insegura
parece la sabidura del hombre no se da propiamente la sabidura, sino slo el amor a la
sabidura; no hay sopha, sino philo-sopha. La sabidura, entendida como ese saber ltimo,
est remota a los hombres. En un sentido absoluto, entonces, slo el dios puede ser sabio,
como deca Pitgoras
En ese servicio a la sabidura, que es decir la verdad, los filsofos fueron precedidos por lo
poetas. Tambin los poetas tienen encomendada la misin de decir la verdad, y son, en
consecuencia, calificados de sophoi, sabios... Desde Homero a Platn, de una verdad
tradicional, religiosa, se ha avanzado hacia un concepto racional, mediante una secularizacin
de la palabra en un nuevo contexto social y cultural. En ese proceso el papel de los poetas
como proclamadores de la altheia se ha ido difuminando y han sido los filsofos los que han
acaparado esa funcin social e intelectual.... El poeta proclama una verdad eterna e inspirada
por la divinidad Como el adivino, el poeta extiende su saber por encima del momento y sabe
el presente, el pasado y el futuro, como Hesodo, gracias a las musas Es un sabio que
conoce muchas cosas por su naturaleza y no por un vano aprendizaje.
Sophos es el poeta, por inspiracin divina. Es el intrprete del mensaje que le inspiran las
musas; no un adivino, sino un profeta en el sentido griego del vocablo prophtes, el que da
expresin mtrica a los dictados de las diosas o de Apolo... En esa referencia a la inspiracin
divina est el punto dbil de la sapiencia potica, en tiempos en que la garanta religiosa no es
ya de recibo. Platn es un duro crtico de esa pretensin de los poetas. Es curioso que los
sofistas recurrieran a citas poticas como un elemento pedaggico tradicional. El astuto
Scrates, en el Protgoras platnico, parodia ferozmente ese procedimiento.
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Los poetas, y no los sacerdotes, fueron, como es bien sabido, los educadores del pueblo
griego, los transmisores de su mitologa y los consejeros morales, uniendo en sus obras la
belleza formal y la expresin de un saber heredado y vivaz. Pero ya los poetas criticaron a sus
antecesores, por falsos y embusteros. Jenfanes critic a Homero, y Soln declar en frase
rotunda que mucho mienten los aedos2.
La filosofa surge en ese perodo crtico con una enorme desconfianza hacia el saber
tradicional, no fundamentado en el logos, sino en mythoi vehiculado por la poesa. El
escepticismo ante el saber de los poetas es luego potenciado por Scrates y Platn, y en
nombre de la filosofa ste decide eliminarlos de la polis ideal, como a unos competidores
perniciosos de los filsofos, maestros de seduccin y no de veracidad. El filsofo se proclama
heredero de los sabios, y deja a los poetas excluidos de ese legado, injustamente tal vez.
El saber del poeta est basado en su habilidad profesional, se funda en su dominio de la
techne potica, pero a la vez en un don divino... En su concepcin aristocrtica, esa sabidura
se funda en la naturaleza, y no en el aprendizaje, que en algunos casos trata de suplir y
emular la excelencia natural Hay, como advierte Pndaro, quien mediante el aprendizaje
intenta compensar esa virtud natural que no tiene. Pero siempre quedar en evidente
desventaja Tambin la aret puede ser aprendida, pero no alcanzar la calidad de la que se
funda en la sangre. Para Pndaro, mal merecen el calificativo de sabios los que se esfuerzan
en el estudio de la naturaleza mediante un fatigoso y no inspirado intento de conocer. Esos se
empean en su arduo y estril cultivo. Cosechan el fruto inmaduro de su sabidura.
Esta concepcin de la sabidura, de claro origen aristocrtico (tanto la aret como la sopha la
poseen unos pocos por su naturaleza superior, por su Physis), es discutida y rechazada por
los pensadores y los demcratas contemporneos del poeta. Tanto la techne como la sopha
son inseparables del aprendizaje, seala rotundamente Demcrito... Ni el saber es por
naturaleza, ni lo dan los dioses, ni consiste en conocer muchas cosas. El lema que
enarbolaba Pndaro est ya anticuado en su tiempo. Esquilo advierte: Sabio es el que conoce
lo til, no el que conoce muchas cosas.
La utilidad parece un distintivo de la sabidura... Los sabios son, en la poca de los Siete,
hombres tiles. Hombres tiles para la comunidad, a la que aportan su inteligencia y su
consejo oportuno.... Y no destacan por amontonar conocimientos, sino por su sagaz manejo
del saber y por la invencin de otros saberes. Jenfanes dice: no todo lo dieron, desde un
comienzo a los hombres los dioses, sino que en el curso del tiempo van los humanos
encontrando lo mejor. En esa marcha hacia lo mejor, en el descubrimiento de la physis y en la
desvelacin de la aletheia, marchan en vanguardia los sabios... Frente a los poetas, esos
sabios antiguos son sentenciosos y lacnicos; nada grrulos ni palabreros, se expresan con
pocas palabras, con una memorable austeridad de lenguaje. La tradicin oral ha acentuado,
sin duda, esa faceta. Tambin ah late un enfrentamiento a la irrestaable palabra de los
aedos relatores de mitos.
No es la obra escrita de los sabios lo que los hizo reputados como tales, sino sus memorables
sentencias. Esas gnmai, recopiladas ms tarde por Demetrio, se han transmitido por
tradicin oral durante largo tiempo, y, por su misma forma breve y su densidad semntica,
estaban destinadas a esa transmisin. Las sentencias ms afortunadas -una de cada uno de
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Aedo: xxxx

los Siete- formaron un curioso tesoro sapiencial. Las ms preciadas quedaron inscritas en el
templo de Apolo en Delfos, como muestra de una sabidura apolnea, cifra de la phrnesis y
de la sophrosyne para la eternidad. concete a ti mismo y nada en demasa eran
expresiones condensadas de un saber indiscutible... Todos ellos son exponentes de una
sabidura vital que est al margen de los libros y los poemas, y es anterior a la fijacin del
saber por escrito. Pocas palabras y mucho sentido caracterizan esas frases escuetas y
admirables. Una sabidura en pldoras.
Los Siete Sabios pertenecen a una generacin marcada por la crisis poltica una crisis de
desarrollo tanto econmico como social en las ciudades helnicas ms adelantadas y por la
desconfianza frente a las recetas tradicionales del saber. En esos duros tiempos la
desconfianza hacia la poesa como normativa para la tica y la paideia tradicional aristocrtica
se refleja en una actitud de recelo hacia las palabras fluidas de los guardianes del mito... En
esa atmsfera es comprensible que la corona de la sopha les fuera reconocida antes a los
polticos que a los poetas... Se les otorga a estos hombres prudentes el calificativo de
sabios que se regatea a los lricos. No son sopho en virtud de su domino de una tchne, ni
tampoco en cuanto inspirados por la divinidad; es su inteligencia prctica lo que les ensalza.
Sus sentencias...son casi siempre mximas para la vida privada...y aconsejan cautela,
moderacin y reserva... Pocos tratos con las verstiles musas de trenzas violetas tienen estos
sabios. Sabidura en pldoras, condensada en unas secas frases indiscutibles y concluyentes:
De nada demasiado, lo mejor es la mesura, los malos son mayora, etc. Reflejan bien esa
mentalidad astuta, calculadora, antipotica, que exhorta a una moral basada en la prudencia y
la bsqueda de beneficios materiales... Apelan con mayor frecuencia a un sano sentido de lo
til que a lo moral.
Mientras que los filsofos y tambin los poetas- suelen contradecirse, porque sustentan
visiones propias del mundo, opuestas entre s, los Sabios parecen estar bien avenidos,
porque comparten una concepcin de la vida. Buscan el orden, la paz y concordia, el
provecho comercial, la moderacin, en fin, unos ideales mnimos de la utilidad comunitaria.
Hablan un mismo lenguaje y las mximas son atribuidas a uno u otro, con vacilaciones
tradicionales, debidas en parte a su perspectiva comn y su dudoso personalismo.
Sabios, filsofos y sofistas.
El primero en rechazar el calificativo de sabio y en sustituir el nombre de sabidura por el
ms modesto de amor a la sabidura, fue, acaso, Pitgoras, segn Digenes Laercio: afirm
que nadie era sabio a no ser la divinidad... Filsofo es el que ama la sabidura... Tambin
Scrates coincide en rechazar el titulo de sabio respecto de s mismo, porque afirma no saber
nada, pero tambin respecto a otros hombres, porque la verdadera sabidura es slo dominio
de la divinidad. En realidad slo dios es sabio y la sabidura humana vale poco o nada... En
los dilogos platnicos Scrates encarna ejemplarmente la figura del filsofo buscador del
saber, experto en nada, a no ser en la tenaz tcnica de la inquisicin crtica.... Fue entonces
Pitgoras o fue Scrates el primero en rechazar el calificativo de shops y en adoptar el ms
modesto de philsophos?...
En el crculo platnico la concepcin del filsofo como un pensador puro y apartado de la
praxis poltica, era habitual... Tanto Pitgoras como los pitagricos del sur de Italia, tan
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interesados en la poltica activa, fueron ms que espectadores en las ciudades de su tiempo.


No fue Pitgoras un escptico impenitente como Scrates, sino un personaje solemne y
orgulloso de su magisterio. Entre sus adeptos, sus sentencias eran acatadas como mximas
de sabidura. l lo dijo era una clusula de las discusiones pitagricas. Esto pas a la
tradicin como un sello dogmtico. La autoridad del maestro indiscutible envolvi muy pronto
a su figura misteriosa y augusta, que parece ms prxima a los Siete que a un Scrates.
Hay, por otro lado, un cierto escrpulo religioso en el rechazo del ttulo. Sabio es slo dios, y
el saber humano es limitado e inestable. En ese aserto coinciden tambin Pitgoras y
Scrates. Al elevarse, el concepto de sopha resulta excesivo para ajustarse al conocimiento
humano y slo puede adjudicarse a un dios infalible y omnisciente.
En tiempo de Scrates el vocablo philsopho no era novedoso, aunque pudiera revestir cierta
originalidad el proclamarse filsofo de profesin, ya que el trmino tena su sentido ms
amplio de amante del saber. Scrates lo adopta no slo en contraposicin al ttulo de
sophos, sino frente a la calificacin de sophists (sofista)... Sofista, en oposicin a filsofo,
ir cobrando un sentido peyorativo dentro de la tradicin platnica, ya que, en la opinin de
Platn, el sofista no es un sabio, sino alguien que se las da de sabio y finge un saber que no
posee: pasar por sabio (sin serlo)... La filosofa encuentra en Atenas su hogar, aunque
tambin es all donde los filsofos, algunos filsofos, sufren los embates espordicos de una
persecucin ocasional.
Los Siete Sabios son siete variantes individuales del tipo del sophos, una figura ejemplar de la
poca arcaica. El sophos arcaico tiene poco en comn con el sophos idealizado por los
filsofos helensticos. Es, a la par, sage y savant, es decir, maestro de un saber amplio que
incluye tambin un aspecto moral. Suele ser un maestro de la sensatez, esa sophrosyne tan
apreciada por los griegos. El sophos est valorado como til a la comunidad y resulta un
paradigma cvico, en un tiempo en que los hroes antiguos de la pica, figuras solitarias y
guerreras, resultan inadecuados para ese papel, desde la perspectiva de la polis emergente.
Ms tarde los filsofos pretendern tambin un papel similar, aunque sern ya, con el paso de
los tiempos, personajes solitarios, mucho ms limitados y discutidos por su orientacin ms
terica y su posicin marginal en la praxis poltica.

NOTA: El texto completo se encuentra en el libro Los siete sabios (y tres ms) de Carlos Garca Gual,
Alianza editorial, ediciones del parado, 1995, Madrid.