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SRIE ANTROPOLOGIA

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CONTAS DE VIDRO, ENFEITES DE BRANCO
E "POTES DE MALRIA"
Dominique Buchillet

Braslia
1995

CONTAS DE VIDRO, ENFEITES DE BRANCO E "POTES DE MALRIA"


EPIDEMIOLOGIA E REPRESENTAES DE DOENAS INFECCIOSAS
ENTRE OS DESANA

Dominique Buchillet

Introduo

As epidemias assumiram um papel determinante na conquista e colonizao do


Novo Mundo2. Historiadores, antroplogos, demgrafo-historiadores e mdicos j
demonstraram o impacto que elas tiveram sobre as populaes indgenas das Amricas no
apenas em sua constituio demogrfica, mas tambm em termos de desestruturao sciocultural e econmica. Evidenciaram igualmente a estreita ligao entre as epidemias e a
penetrao e expanso dos europeus, bem como os benefcios polticos e econmicos que
estes auferiram com a ocupao de territrios esvaziados. Alm disso, deixaram patente
que as epidemias foram utilizadas ideologicamente na conquista espiritual dos ndios3.
Alguns pesquisadores no hesitaram em afirmar que os europeus conseguiram conquistar
as Amricas no por sua supremacia militar, mas graas a uma "guerra biolgica" no
premeditada (Ashburn 1947, Crosby 1972 e Dobyns 1983).
Os trabalhos de medicina e demografia histrica insistem na importncia das
variveis scio-culturais que podem afetar o padro epidemiolgico e a morbi-mortalidade
diferencial das epidemias a nvel local ou regional, bem como a capacidade de recuperao
1. A autora pesquisadora da ORSTOM e da Universidade de Paris X-Nanterre. Este artigo a verso ampliada
de "Epidemiologia e Representaes de Doenas Infecciosas entre os Desana", comunicao apresentada no
Simpsio "Epidemics and Interethnic Contact", 48 Congresso Internacional de Americanistas, Uppsala, julho de
1994. Agradeo a P. Menget (Paris-X Nanterre), J. Galinier (Paris-X Nanterre), B. Albert (ORSTOM), P. Seed
(Rice University), C. Coimbra (Fundao Oswaldo Cruz) e M. Cot (ORSTOM) por seus comentrios durante a
apresentao ou por sua leitura crtica das verses posteriores. O trabalho tambm se beneficiou das discusses
com os epidemilogos e parasitlogos da ORSTOM, em particular, P. Gazin, M. Cot e F. Legros a quem agradeo.
Sou, porm, inteiramente responsvel pelas idias aqui expressas. A verso original em francs foi publicada no
Journal de la Socit des Amricanistes, vol.81, 1995 (no prelo).
2. Refiro-me s doenas infecciosas de origem viral ou parasitria, tais como, varola, gripe, sarampo, malria,
febre tifide, difteria, clera, peste bubnica, introduzidas no Novo Mundo pelos europeus e seus escravos
africanos e que constituram um pesado tributo aos amerndios. Isto, porm, no quer dizer que a Amrica prcolombiana fosse isenta de doenas infecciosas (a disease-free paradise), como a descreveram alguns
pesquisadores (por exemplo, Neel 1970). Alm de certas parasitoses de origem zoontica, provavelmente, a maior
fonte de patologias para as populaes pr-colombianas (Wirsing 1985), estudos recentes em paleopatologia e
antropologia fsica de restos humanos retirados de stios arqueolgicos (ossos, tecidos mumificados e coprlitos)
atestaram a existncia de tuberculose (ou doena similar) e de certas formas de treponematose no Novo Mundo.
Ver Verano e Uberlaker (1992) e, sobre o Brasil em particular, Mendona de Souza et alii (1994).
3. Sobre a conceitualizao dos ndios em funo dos interesses poltico-econmicos dos europeus ver, entre
outros, Reff 1991, Seed 1992 e 1993.

demogrfica dos ndios depois de um surto epidmico4. , portanto, de estranhar que os


antroplogos que trabalham com comunidades indgenas da Amaznia, sujeitas a todas as
conseqncias demogrfico-sanitrias e scio-culturais do contato, tenham at agora
mostrado pouco interesse no estudo do impacto das epidemias sobre os sistemas cognitivos
e teraputicos tradicionais, em particular, no tocante s representaes indgenas das
doenas infecciosas5. Limitam-se, geralmente, a evocar uma suposta distino indgena
entre duas categorias etiolgicas: as "doenas tradicionais" e as "doenas de branco" (ou
doenas "contagiosas", "civilizadas" ou "epidemias")6. Esta distino genrica entre
doenas autctones e de contato pressupe que as muitas sociedades indgenas que foram
(e continuam sendo) dizimadas por epidemias as atribuem exclusivamente aos efeitos do
contato intertnico. Veremos a seguir que isto nem sempre verdade.
O objetivo deste artigo analisar as representaes xamnicas de quatro doenas
infecciosas -- varola, sarampo, gripe e malria -- que, desde meados do sculo XVIII,
afligem os ndios Desana7, grupo tukano oriental da regio do alto Rio Negro. Baseia-se em
duas premissas: primeira, que as representaes das doenas infecciosas dependem da
histria especfica do contato das sociedades afetadas, das caractersticas epidemiolgicas
dessas afeces, bem como das do ecossistema que favoreceram a sua emergncia e
propagao; segunda, que a relao entre dados biomdicos e representaes de doenas
infecciosas no arbitrria, mas, pelo contrrio, funda-se na observao exaustiva dos
traos distintivos dessas doenas. Aps traar a histria da colonizao e das suas
conseqncias epidemiolgicas e sanitrias na regio do alto Rio Negro, demonstrarei
como a simbolizao xamnica dessas quatro infeces realizada pelos Desana est
alicerada em consideraes de duas ordens: a experincia histrica do contato intertnico
e as caractersticas epidemiolgicas de cada uma dessas patologias. Nas doenas que
associam aos brancos -- varola, sarampo e gripe -- os Desana identificaram uma
especificade -- o grande poder de contgio -- ligada a uma peculiaridade que lhes
exclusiva e que est inscrita no mito de origem da humanidade.

4. Ver, por exemplo, Dobyns 1966, Neel 1970, Black et alii 1977, Joralemon 1982, Thornton 1986 e 1987, Henige
1986, Thornton, Millet e Warren 1991, Snow e Lanphear 1988.
5. Excees notveis so Albert 1988 sobre os Yanomami e Gallois 1991 sobre os Waipi.
6. "Doenas de branco": Hill 1983 sobre os Wakuenai; Correa 1987 sobre os Cubeo; Verani 1991 sobre os
Kuikuru; Viveiros de Castro 1977 sobre os Yawalapiti. "Doena civilizada": Conklin 1994 sobre os Wari'.
"Epidemias": Chagnon e Melancon 1984, Albert e Goodwin Gomez 1995 sobre os Yanomami. "Doenas
infecciosas": Montagner-Melatti 1985 sobre os Marubo.
7. Os Desana, que se auto-denominam ~I,-bi,-kobasa "Gente do Universo", ocupam um habitat disperso s
margens do rio Uaups e seus afluentes Tiqui e Papuri na regio do alto Rio Negro, no Brasil, e no Departamento
del Vaups, na Colmbia. Sendo cerca de 1000 no Brasil, distribudos em 50 comunidades, aproximadamente, eles
mantm com os demais grupos indgenas da regio (das famlias lingsticas Arawak, Tukano oriental e Maku)
intensas relaes matrimoniais e/ou econmicas. Baseam sua subsistncia na horticultura da mandioca-brava
(Manihot esculenta Cranz) complementada com caa, coleta (frutas, insetos) e pesca, esta ltima sendo a sua fonte
bsica de protenas.

A epidemiologia do contato no alto Rio Negro

Como todos os grupos indgenas do alto Rio Negro, os Desana tiveram seus
primeiros contatos intermitentes com os portugueses, provavelmente, a partir de 1730,
quando o governo do Estado do Maranho e Gro Par8 enviou, sistematicamente, tropas
de resgate a essa regio. Seu propsito era compensar a depopulao provocada pelas
constantes epidemias de varola e de sarampo que ameaavam a economia desse estado
assentada basicamente na mo-de-obra indgena. Mas possvel que, desde o fim do sculo
XVII, os ndios da regio tivessem sofrido os efeitos indiretos da invaso branca a partir
das incurses em suas terras pelos Manao do baixo Rio Negro que na poca trocavam com
os holandeses prisioneiros indgenas por bens manufaturados.
Em 1740, uma epidemia de varola devastou o alto Rio Negro, matando, sem
dvida, grande quantidade de ndios, pois a mortalidade de uma epidemia de varola em
"solo virgem" (virgin soil epidemics) , geralmente, de 25 a 30% (Crosby 1972:44)9.
Levando em conta o potencial de propagao do vrus da varola e a sua prolongada
resistncia no meio ambiente (de algumas semanas a vrios meses, dependendo das
condies climticas locais), muito possvel que ela se tenha alastrado por certas partes da
regio sem contato direto com os portugueses, atravs de tecidos e roupas de algodo10. De
maneira semelhante ao que ocorreu em outras regies das Amricas (Crosby 1972:42), a
varola foi a primeira doena infecto-contagiosa a dizimar os ndios do alto Rio Negro.
Entre 1749 e 1763, epidemias recorrentes de varola e sarampo assolaram o alto Rio
Negro. A de sarampo de 1749 foi to mortfera11 que passou a ser chamada "o sarampo
grande" (Rodrigues Ferreira 1983 [1885-1888]:77). A partir de 1763, os militares
comearam a reagrupar os ndios em diversos centros coloniais implantados no curso
superior do Rio Negro, onde os foravam a trabalhar na agricultura e na coleta das drogas
8. Fundado em 1621, o Estado do Maranho e Gro Par tinha uma administrao distinta da do resto da Amrica
portuguesa e mantinha relaes diretas com Lisboa. Vrias epidemias de varola e sarampo grassaram a: 1621,
1644, 1662, 1690, 1724, 1740, 1790 etc. Ver Vianna 1975 [1908] e Sweet 1974.
9. Ao menos em sua forma mais grave. A varola tem duas formas distintas no plano epidemiolgico, mas
indiferenciadas no plano clnico. o coeficiente de letalidade que permite estabelecer o diagnstico diferencial: a
varola maior (bexiga ou varola) tem um coeficiente de mortalidade de 25 a 30% contra 1% da varola menor
(alastrim ou varicela) (Angulo 1976:80; Hopkins 1983:5-6). Esta ltima s foi identificada no sculo XIX (Angulo
ibid).
10. Temperatura e umidade tm papel fundamental na persistncia da infecciosidade do vrus da varola no meio
ambiente. Ele perderia sua capacidade infectante a uma temperatura de 39 C e umidade de 60%, mas pode reter
seu poder de contgio no algodo durante cerca de 18 meses a uma temperatura de 20-24 C e umidade de 55%
(Upham 1986:119).
11. De acordo com Ball (1977:243-45) e Larocque (1988:11), uma epidemia de sarampo em solo virgem mata
cerca de 20 a 30% da populao infectada. Todas as classes de idade so igualmente atingidas (Cockburn 1963:35),
ao passo que uma doena endmica ou a reincidncia de uma epidemia acomete de preferncia jovens e velhos
(Armelagos et alii 1978:81). Alm disso, a taxa de mortalidade especialmente elevada no incio da epidemia,
podendo aumentar com os bitos que resultam de infeces secundrias (Black et alii 1977:120; Larocque
1988:11).

do serto (plantas corantes, odorferas ou medicinais, condimentos, estimulantes, sementes


oleaginosas, castanhas, cips, fibras etc). A partir dessa poca, o alto Rio Negro e seus
principais afluentes (Iana e Uaups) foram sistematicamente explorados por militares e
cientistas portugueses que registraram as epidemias de varola, sarampo, infeces
pulmonares (principalmente gripe) e "febres intermitentes" ou "febres ters" que
periodicamente dizimavam as aldeias e os centros coloniais ou provocavam a fuga dos
ndios (ver, principalmente, Sampaio 1985 [1826] e Rodrigues Ferreira 1983 [1885-1888]).
No sculo XIX, os ndios continuaram a trabalhar como mo-de-obra na construo
das vilas coloniais, na agricultura e na coleta de produtos silvestres. Vrias epidemias de
varola e de sarampo devastaram extensas partes do Rio Negro, provocando a fuga em
massa dos ndios dos povoados e das vilas coloniais e obrigando os militares a enviar
tropas de resgate para substituir a populao dizimada ou evadida. Nesses perodos de
repetidas epidemias, as febres intermitentes, por vezes caracterizadas como "malignas" ou
"perniciosas", contriburam muito para a alta morbidade e mortalidade na regio. Segundo
as representaes mdicas da poca12, elas eram explicadas por diferentes causas que
agiam como fatores predisponentes ou secundrios oriundos do ambiente fsico e social da
regio:
(...) as guas permanecem em estado de estagnao, alli opera a
decomposio dos vegetaes e mais corpos que demorados entram no
trabalho de putrefao produzindo efluvios miasmaticos perniciosos e
deleterios. (...) A tudo isso ajunta-se ainda a enchente e vazante dos rios, o
limo, os peixes mortos por meio do barbaro systema do timbo, e finalmente
a aco de um calor arrasador a que esto sujeitos estes infelizes povos. A
m alimentao, combinada com as influncias atmosphericas, no deixa de
concorrer muito para uma das causas predisponentes d'aquellas afeces
morbidas (Rego 1869:486-87).
O boom da borracha que atingiu o alto Rio Negro de 1870 a 1920 inaugurou um
outro ciclo na explorao e na dizimao dos ndios dessa rea. Com efeito, eram levados
fora para os seringais, geralmente localizados no curso inferior do Rio Negro, onde
continuavam submetidos ao trabalho forado e dizimados pelas repetidas epidemias de
varola, de sarampo e febres palustres. Obviamente, estas ltimas no afetam apenas os
trabalhadores indgenas dos seringais, mas tambm os colonos e militares das diversas
guarnies de fronteira. Durante uma expedio destinada a coletar dados sobre as
condies mdico-sanitrias no alto Rio Negro, realizada em 1913 a pedido do Ministro da
Agricultura, Indstria e Comrcio, Oswaldo Cruz menciona a alta incidncia e letalidade de
paludismo nos povoados ribeirinhos e nos seringais, assim como o deplorvel estado de
12. At a descoberta de Laveran, em 1880, dos plasmdios no sangue de doentes impaludados e de Ross e Grassi,
em 1897 e 1898, respectivamente, do papel dos mosquitos anofelinos na transmisso da malria, essa doena era
atribuda basicamente inalao de miasmas oriundos da putrefao de matria vegetal e animal. Vem da o seu
nome mal aire, isto "mau ar". Essas duas descobertas -- do agente etiolgico da malria (Plasmodium) e do
hospedeiro-vetor (anofelino) -- confirmaram a constatao emprica de sculos anteriores sobre a relao entre
zonas pantanosas e febres palustres, ficando, assim, estabelecida a correspondncia entre as febres dos pntanos da
Europa e as intermitentes dos trpicos (Gentilini 1993).

sade dos habitantes dessa regio. Atribui tambm o despovoamento do Rio Negro a essa
doena, responsvel "pelo extermnio quase completo de seus habitantes" e sublinha ainda
a dificuldade de encontrar um nico ndio sem sinais de infeco palustre crnica (Cruz
1972 [1913]:114).
Em 1919, uma epidemia de gripe espanhola dizimou a populao do baixo Rio
Negro, atingindo o seu curso superior em 1922. Trata-se, provavelmente, da pandemia de
gripe que devastou vrios continentes e teria exterminado 20 milhes de pessoas (MacNeill
1978).
No incio dos anos 1920, a produo da borracha, ento em plena decadncia, foi
substituda pela extrao da balata, da castanha do Par e de outros produtos da floresta.
Novamente, os ndios do Rio Negro foram recrutados fora por comerciantes brasileiros e
colombianos para as zonas de extrao. Contudo, os missionrios salesianos, que
comearam a se instalar de modo permanente na rea a partir de 1915, puseram um freio a
essas atividades, pouco a pouco liberando os ndios do trabalho forado e dos maus-tratos.
Epidemias, por vezes conjuntas de gripe, coqueluche e sarampo, precedendo ou sucedendo
surtos palustres, assolaram anualmente uma ou outra rea do alto Rio Negro por ocasio
das obras de instalao das vrias misses, das visitas peridicas dos salesianos aos
povoados indgenas, da passagem mensal da lancha que levava correspondncia e
mercadorias s misses ou quando ndios retornavam de Manaus. Essas epidemias muitas
vezes transformavam "uma maloca inteira num cemitrio" (Kok 1925:636). A partir de
1961, no mbito da poltica de sade pblica do governo federal, a SUCAM13 realizou
vrias campanhas de erradicao da malria e, em 1970, julgava ter acabado praticamente
com essa doena na regio. Porm, desde 1974-75, assiste-se ao reaparecimento do
paludismo, principalmente em decorrncia da abertura da estrada Perimetral Norte (197475), da invaso da rea, a partir de 1984, por empresas mineradoras e garimpeiros e, de
1986 em diante, do aumento de pistas de pouso e instalao de bases militares como parte
do Projeto Calha Norte (Buchillet 1990). Assim, em 1975, uma epidemia de febres
palustres atingiu 50% da populao de Tapuruquara (baixo Rio Negro). Nesse ano, um dos
hospitais de So Gabriel da Cachoeira registrou mais de 700 acessos agudos de malria,
dos quais 300 somente no ms de maro (Souza Santos et alii 1976:84). Desde ento, o
paludismo passou novamente a ser um fator de grande morbi-mortalidade na regio.
Como se v, os ndios do alto Rio Negro tm uma longa experincia com essas
quatro doenas infecciosas, tendo a varola feito sua ltima apario no incio deste sculo.
luz das fontes histricas de que dispomos, difcil avaliar precisamente o quanto essas
doenas pesaram na depopulao do alto Rio Negro. certo, porm, que, aliadas s
mudanas no modo de vida dos ndios trazidas pela colonizao e cristianizao (trabalho
forado, maus-tratos, desnutrio, concentrao populacional, sedentarizao compulsria),
elas tiveram um papel significativo, como testemunham os relatos de viagem de Wallace
(1853), Coudreau (1887-89), Koch-Grnberg (1909-10), Costa (1909), Cruz (1972 [1913]),
Whiffen (1915), MacGovern (1926) e Nimuendaju (1927). Todos descrevem as margens
dos rios despovoadas, as aldeias desertas, as muitas casas em runas, o terror manifestado
pelos ndios ante os brancos e seu pavor pelas doenas infecciosas.
13. Em 1991, a SUCAM, encarregada da luta contra a malria e outras doenas endmicas, foi substituda pela
Fundao Nacional de Sade.

Epidemiologia das doenas infecciosas


Varola, sarampo, gripe e malria, cuja origem ps-contato hoje bem
estabelecida14, tm perfis epidemiolgicos diferentes, notadamente, no que diz respeito ao
modo de transmisso e propagao, sua evoluo clnica e s modalidades de perpetuao
de seus vrus e/ou parasitas. Varola, sarampo e gripe, infeces virulentas agudas, tm,
assim, a capacidade de se transmitir diretamente de pessoa a pessoa atravs das secrees
das vias respiratrias superiores e/ou oculares (no caso do sarampo); neste sentido, no
necessitam de um vetor intermedirio (MacNeill 1978:18). Alm disso, a varola tem a
potencialidade de se propagar atravs de tecidos e roupas de algodo infestados de crostas
de doentes, contaminao indireta qual podem ser atribudos numerosos contgios e
surtos epidmicos15. Essas trs doenas tm perodos curtos de incubao assintomtica e
se caracterizam por uma breve estada no corpo humano, mas com evoluo rpida e
espetacular. Para haver contaminao e irrupo dessas doenas, necessrio, portanto, que
haja contigidade fsica e temporal, pois elas seguem de perto os movimentos das pessoas
infeccionadas e, no caso da varola, tambm dos seus objetos. Alm disso, as trs doenas
so altamente contagiosas e, a menos que o doente fique isolado ou que a populao esteja
imunizada por uma exposio anterior, um nico caso pode facilmente gerar uma epidemia.
Sarampo e varola requeram um tamanho mnimo de populao hospedeira para se
manter de modo permanente, ou seja, em forma endmica, devido ao seu curto perodo de
infecciosidade no organismo, ausncia de reservatrio no-humano, sua incapacidade
de permanecer no indivduo sob forma latente e ao seu potencial de imunizar
definitivamente a pessoa infeccionada quando, naturalmente, no matarem o hospedeiro
(Black 1966, 1975; Black et alii 1974). Black (1966) estima, assim, que o sarampo cujo
vrus perde o carter infeccioso depois de 36 horas de exposio ao ar livre e s pode ser
transmitido de pessoa a pessoa, requer um mnimo de 200.000 a 300.000 pessoas para se
manter numa populao em forma endmica. Abaixo desse nvel crtico, ele se extingue
sozinho. assim que as epidemias de sarampo ressurgem de dois em dois anos nas grandes
cidades e a cada quatro ou cinco anos nas comunidades de pequeno porte. Quanto varola,
Angulo (1976:80) e Hopkins (1983:8) acreditam que sua necessidade de contingente
populacional para se manter a nvel endmico seja bem menor do que a do sarampo;
menos contagiosa, mas o perodo de infeco mais longo (trs semanas para a varola
14. Se a origem ps-contato da varola, do sarampo e da gripe no Novo Mundo sempre foi bem estabelecida
(Dobyns 1966), a da malria, pelo contrrio, h anos constitui-se em objeto de apaixonadas controvrsias. BruceChwatt (1965) considera-a endmica nas Amricas antes dos primeiros contatos. Por sua vez, Dunn (1965),
Giglioli (1968) e Neel (1970, 1982), entre outros, afirmam que ela era desconhecida no hemisfrio ocidental antes
da chegada dos europeus e de seus escravos africanos que teriam introduzido trs dos quatro plasmdios
responsveis pela malria em seres humanos (P. falciparum, vivax e malariae). Tal concluso baseia-se, em parte,
em dados historiogrficos (ausncia de qualquer meno de paludismo nas primeiras fontes coloniais sobre a
Amrica) e biomdicos (inexistncia entre os ndios de certos mecanismos genticos de resistncia malria que
foram observados em vrias populaes africanas, alm da extrema vulnerabilidade biolgica dos ndios doena).
15. De acordo com Lacorte e Veronesi (1976:17), a gripe tambm pode disseminar-se por meio de roupas, objetos
e utenslios diversos.

contra dez dias para o sarampo). A gripe, por sua vez, provoca imunidade de curta durao,
mas o seu vrus caracteriza-se por uma grande variabilidade gentica, possibilitando a
ocorrncia indefinida de re-infeces.
Parece evidente que o tamanho relativamente pequeno das comunidades indgenas
da regio do alto Rio Negro e, sobretudo, a sua grande disperso geogrfica, frustraram a
manuteno endmica de doenas infecciosas virulentas agudas, como a varola e o
sarampo. No dispondo de um reservatrio natural na regio, s grassaram pela repetida
importao atravs das visitas de estrangeiros e, no caso da varola, tambm pela
introduo de tecidos ou roupas contaminados. Nessas circunstncias, no se deve
estranhar que os Desana faam, como veremos, uma estreita associao entre essas doenas
e a entrada dos brancos e objetos manufaturados em seu territrio.
O paludismo, pelo contrrio, uma "doena fechada". Seu agente etiolgico (um
protozorio do gnero Plasmodium) , efetivamente, prisioneiro no corpo do doente e no
pode escapar por meio de secrees ou excrees corporais (muco rino-farngeo ou ocular
etc.); ao contrrio, precisa de um inseto transmissor (a fmea de um mosquito do gnero
Anopheles) para sair e se propagar (Pags 1966:29). Em outras palavras, impossvel a
contaminao direta entre seres humanos. A malria , portanto, transmitida pelas picadas
de um mosquito e s pode persistir no habitat desse vetor. Na Amaznia so poucos os
mosquitos vetores da malria. O mais antropoflico de todos, o Anopheles darlingi, o
mais importante do ponto de vista epidemiolgico (Alvarado 1976:674; Ferreira 1981:243;
Coimbra 1988:254); desenvolve-se numa variedade de criadouros, tais como depresses de
terreno, escavaes, valas, canais e na vegetao das margens dos rios (Ferreira 1981:244;
Mouchet et alii 1989:401).
Infeco parasitria, o paludismo manifesta-se sob forma aguda e/ou crnica. Seu
parasita tem uma longevidade relativamente prolongada (de dois meses a um ano no caso
de P. falciparum e dois a trs anos no caso de vivax. Ver Alvarado 1976:664; Gentilini
1993:94-95) e, nas infestaes por P. vivax ou malariae, pode permanecer no organismo
em forma dormente e acordar mais tarde, produzindo acessos palustres vrios meses ou
anos depois da infestao (Gentilini 1993:107). Alm disso, o organismo hospedeiro
mantm-se em estado contagioso durante um perodo de tempo bastante longo (de seis a
vinte e um dias, conforme o tipo de parasita e a intensidade da infestao). Por todas essas
razes -- contato mediatizado, existncia de vetor como reservatrio adicional do
protozorio, longevidade deste, capacidade de latncia e de reviviscncia de certos
parasitas no organismo, ciclo prolongado de infecciosidade -- o paludismo capaz de se
manter sob forma endmica, isto , de se manifestar de maneira constante e regular em
populaes de pequeno porte. Sob esse fundo endmico podem irromper surtos epidmicos
mais ou menos graves, alguns dos quais assumem carter sazonal, ocorrendo,
principalmente, nos perodos de transio entre a estao seca e a chuvosa. Durante as
chuvas, a gua invade as margens dos rios e as terras adjacentes. Quando o solo comea a
secar, uma parte da gua fica estagnada, produzindo poas que se convertem em excelentes
criadouros de mosquitos. Os surtos malricos tambm podem ocorrer quando h a
introduo de hematozorios por sujeitos provenientes de grandes regies de endemia
palustre ou em conseqncia do desequilbrio ecolgico decorrente de certas atividades
humanas. Os empreendimentos hidro-agrcolas ou o desmatamento para a abertura de
roas, a construo de povoados, de estradas ou de pistas de pouso, por exemplo,
estimulam a multiplicao das larvas de Anopheles pelo surgimento de novos criadouros,

colocando as pessoas em contato com os mosquitos e, desse modo, favorecendo no apenas


a ecloso de surtos epidmicos de malria, mas tambm a manuteno do carter endmico
da doena (Deane, Causey e Deane 1948; Coimbra 1988).
Diante dessas caractersticas epidemiolgicas -- cronicidade, contato mediatizado,
associao com a variao sazonal do nvel das guas -- no de surpreender que os
Desana considerem a malria como uma doena autctone; como veremos, vrios mitos
explicam a sua origem, a sua existncia endmica no mundo humano e a sazonalidade dos
surtos epidmicos.
Na medida em que essas caractersticas epidemiolgicas constituem o fundamento
da diferenciao etiolgica que os indgenas fazem dessas vrias doenas, parece-me
importante delinear, ainda que sucintamente, os grandes traos da nosologia desana.

Nosologia desana
O vocabulrio nosolgico dos ndios Desana dispe de quatro termos referentes
doena: doreri, ~pudidi, behari e birari. O termo mais usado doreri, forma substantiva
do verbo dore que no se restringe ao domnio da patologia, como o atesta seu sentido
primeiro: "mandar", "enviar para", "dar uma ordem a". Traduz, assim, a dimenso
etiolgica que prevalece entre os Desana: a da patogenia exgena. Doreri serve, assim,
para caracterizar a quase totalidade das doenas que afetam tradicionalmente os Desana
(dipari-~bahada-doreri "doenas indgenas"), sendo atribudas a uma agresso externa que
pode vir de vrias fontes:
- de um outro ser humano: a feitiaria comum feita com substncias vegetais
postas em contato com a futura vtima, seja atravs de uma bebida (~diba-ti,-adi-doreri),
seja aplicadas ou esfregadas em algum objeto que ela utiliza (poya-~dodedi-doreri).
- de um xam: uma forma de feitiaria pela qual o paj-ona (ye) arremessa
objetos patognicos de natureza diversa (espinhos, cristais, cabelos, algodo, pelos etc.)
para dentro de corpo da vtima (yea-~wehedi-doreri) ou o xam-~kubu recita encantaes
de agresso em direo vtima (doharidoreri). Por meio dessas encantaes, o ~kubu
pode introduzir e desenvolver no corpo da pessoa diversos objetos, substncias, plantas ou
animais.
- dos animais (e espritos) aquticos ou da floresta (wai (yuki,-)-~basa-doreri).
Essas doenas resultam, geralmente, de um erro pessoal do doente: transgresso de
proibies alimentares, de atividades e/ou uso abusivo de plantas mgicas para a caa ou a
pesca. Deve-se assinalar, porm, que a relao entre transgresso e doena no
automtica e que a imputao de uma doena a um erro pessoal do paciente no tem
qualquer conotao moral de punio; a transgresso tem o efeito de colocar o indivduo
num estado especfico de vulnerabilidade biolgica durante o qual ele pode adoecer.
O segundo termo genrico desana, ~pudidi, "dor", serve para qualificar as doenas
"que vm por elas mesmas", no podendo, pois, ser atribudas a uma inteno malfica
externa. Essas doenas, denominadas "doenas do universo" (~i,-bi,-kopudidi), existem
desde o comeo do mundo, podendo ocorrer em certos perodos do ano e afetar qualquer
pessoa com vmitos, nuseas, diarrias, dores de cabea, paralisia, malria etc.
O terceiro termo, behari, tem dois sentidos no excludentes:

"transitrio/passageiro"16 e "que passa de um para outro". o termo apropriado para


denominar as poucas doenas que os Desana associam aos brancos e cujas principais
caractersticas epidemiolgicas, alm da virulncia e da transitoriedade, so o alto poder de
contgio: gripe (giripi ou gripe), varola (bixika) e sarampo (sarapo). Fala-se, assim, de
sarapo behari para designar uma epidemia de sarampo. As doenas associadas aos brancos
so genericamente denominadas pea-~basa-behari, ou seja, "doenas contagiosas da Gente
da Espingarda", pois a mitologia desana, como a dos demais grupos tukano orientais, liga a
identidade de branco aquisio dessa arma de fogo.
O quarto termo genrico, birari, designa as doenas que atingem, simultaneamente,
todos os membros de uma comunidade, sendo, portanto, atribudas feitiaria xamnica.
Embora possam ser to virulentas e letais quanto as doenas relacionadas aos brancos, elas
se distinguem entre si pela contigidade espao-temporal: as doenas birari atacam todos
os membros de uma comunidade ao mesmo tempo, sendo, pois, localizadas geogrfica e
temporalmente, enquanto aquelas identificadas com os brancos se propagam, a partir de um
ponto central, atingindo gradualmente todos os povoados de um rio. Alm disso, embora
ambos os termos doreri e birari caracterizem igualmente doenas atribudas feitiaria
xamnica, elas se diferenciam umas das outras pela dimenso do ataque, uma vez que as
primeiras afetam um nico indivduo, enquanto as segundas atacam uma coletividade
inteira.
Assim, das duas maiores caractersticas epidemiolgicas das doenas associadas
aos brancos -- a virulncia e o alto grau de contgio -- os Desana privilegiaram a segunda,
conforme subentendido na expresso vernacular que as designa (behari). Veremos como
essa caracterstica condiz com a sua concepo mitolgica dos brancos e dos objetos
manufaturados.

Representaes xamnicas desana das doenas infecciosas


1. Varola e sarampo

Essas duas doenas so febres eruptivas agudas cuja caracterstica mrbida mais
importante o surgimento de um exantema17 que coloniza o corpo inteiro em alguns dias.
Essa erupo cutnea aparece primeiro no rosto, estendendo-se, progressivamente, aos
membros superiores, ao tronco e, por fim, aos membros inferiores no espao de trs a
quatro dias. Comea a diminuir a partir do quinto dia. Durante essa fase eruptiva, o doente
16. Por vezes, behari qualifica como passageiras certas "doenas do universo", tais como, as dores de cabea que
surgem com freqncia na volta da roa, sendo ento denominadas dipuru-~diadi-behari, "cefalias passageiras"
ou ~i,-bi,-ko-behari, "doena passageira do universo".
17. Varola e sarampo so causados por vrus dos grupos Poxvirus e Paramyxovirus, respectivamente. O exantema
surge depois de um breve perodo de incubao assintomtico e de um curto perodo de invaso (trs ou quatro
dias) caracterizado por febre alta acompanhada, no caso da varola, de cefalias vivas e, no caso do sarampo, de
mal-estar, catarro nasal abundante, lacrimejamento caracterstico e apario de manchas brancas na mucosa bucal
(sinal de Koplik).

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muito contagioso.
A semelhana clnica dessas duas doenas, provavelmente, explica porque os ndios
as fundiram no plano mitolgico. Depois de perceberem a similaridade entre a forma do
exantema provocado por essas duas infeces virais e a das contas de vidro que passaram a
ser um bem importante nas suas trocas econmicas com os brancos nas primeiras fases do
contato18, os ndios do alto Rio Negro estabeleceram uma relao entre as duas doenas,
explicando, pelo recurso ao mito, como as contas se converteram no seu corpo em sarampo
e em varola. Num primeiro mito de origem do sarampo coletado de um kubu do sib Wari
Diputiro (igarap Urucu), o ancestral dos brancos, Suribo-~Goabi,- cozinhava contas de
vidro em vrias panelas quando, inadvertidamente, deixou cair ao cho a espuma da fervura
que ento se converteu em sarampo. O exantema representa, assim, a espuma que sai do
corpo do doente em forma de contas, isto , nas leses mculo-papulosas caractersticas
dessa afeco19.
Numa verso do sib ~Kehripoda (rio Tiqui), as primeiras mulheres brancas da
humanidade recolheram de uma rvore como se fossem frutas as contas de vidro para
fabricar colares que em seguida ofereceram s primeiras mulheres indgenas. Pouco depois,
estas caram doentes e as contas de vidro se transformaram em mculo-ppulas:
As contas de vidro se transformaram numa doena, so essas contas que se
tornaram a doena que ns conhecemos como sarampo. Essa doena uma
doena de branco. As contas de vidro viraram mesmo essa doena (Luis,
Tiqui 1991).
Uma variante tukano do segundo mito precisa, alm disso, que as contas de vidro
pequenas so responsveis pelas manifestaes cutneas do sarampo, ao passo que as
maiores, denominadas palaque por meu informante, seriam a origem das manifestaes
exantematosas da varola:
As primeiras mulheres brancas da humanidade fabricaram tambm esses
colares de palaque, esses colares feitos com contas maiores. Quando as
primeiras mulheres indgenas do mundo botaram no seu pescoo esses
colares de palaque, as contas viraram varola. So essas contas mesmo que
viraram a varola (ngelo, Tiqui 1991).
Com efeito, as manifestaes cutneas da varola so ligeiramente diferentes das do
sarampo20. Pelo menos em sua forma clssica, elas evoluem em quatro fases, no espao de
18. Contas, espelhos, sinos, tecidos de algodo, anzis, terados, facas so objetos comumente oferecidos aos
ndios nas primeiras relaes com os brancos ou eram os objetos mais usuais na troca com viajantes.
19. As manifestaes cutneas do sarampo consistem em mculo-ppulas de cor avermelhada, infiltradas, de
vrios milmetros a um centmetro de dimetro, podendo confluir, mas deixando sempre espaos de pele sadia
(Gentilini 1993:389).
20. Na medicina ocidental, o exantema que designa essas duas doenas e foi somente no sculo XVIII que a
varola (do latim vari, "tubrculos", "botes" ou varius, "variado", "manchado") foi realmente diferenciada do
sarampo em um estudo minucioso da erupo cutnea (MacNeill 1978).

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quatro a cinco dias: mcula, em seguida ppula endurecida, depois vescula dura de forma
regular cheia de serosidade clara umbilicada e, por fim, no quarto ou quinto dia, pstula
cercada por uma aurola inflamatria e umbilicada em seu centro (Angulo 1976:81,
Gentilini 1993:398). A referncia de meu informante tukano s contas de vidro de tamanho
maior parece, assim, ligar-se aurola ou halo que cerca a pstula (quarto estgio),
conferindo-lhe o aspecto de uma grande pstula, ou seja, na concepo indgena, de uma
grande conta de vidro21.
Os trs mitos que acabo de evocar especificam ainda que somente os ndios foram
atingidos por essas duas doenas; em outras palavras, que foi s para eles que as contas de
vidro se converteram nas manifestaes cutneas da varola e do sarampo, no atingindo
nem Suribo-~Goabi,- nem as primeiras mulheres brancas da humanidade. Parece-me
evidente que esta ltima observao dos Desana relativa seletividade patolgica dessas
duas infeces virais tem um fundamento histrico e epidemiolgico real. No momento da
colonizao do alto Rio Negro, a partir da segunda metade do sculo XVIII, a varola e o
sarampo eram doenas j muito antigas na Europa onde grassavam de maneira endmica e
explodiam em epidemias a intervalos mais ou menos regulares, entre dois e cinco anos,
dizimando, principalmente, as crianas (Crosby 1972:46). Faz sentido, portanto, deduzir
que a maioria dos brancos que invadiram o Rio Negro (colonos, militares, missionrios) j
haviam sido expostos a essas doenas e desenvolvido uma imunidade duradoura. bom
lembrar que basta uma s pessoa infeccionada para se iniciar uma cadeia de contgio. Tal
no era a situao dos ndios que se confrontavam pela primeira vez com essas infeces
que, na poca dos primeiros contatos, deviam ter-se manifestado de maneira
particularmente fulminante e afetado todas as classes de idade indistintamente. bvio que
a aparente sade e a vitalidade dos brancos, contrastando com a alta morbidade e
mortalidade dos ndios, tiveram um profundo impacto na conceitualizao indgena das
duas doenas, chegando a constituir uma dimenso fundamental da sua percepo histrica
e cultural no apenas de ambas as molstias, mas tambm dos brancos e seus objetos
manufaturados. Voltaremos a isto mais adiante.
Embora apresentem algumas variaes de detalhe sobre o mecanismo de produo
dessas duas febres eruptivas, esses trs mitos estabelecem trs fatos importantes: que elas
so o produto involuntrio de uma ao dos brancos; que atingem, sobretudo, os ndios; e,
por fim, que as suas manifestaes cutneas caractersticas tomaram a forma de contas de
vidro, bens de troca importantes entre os ndios do alto Rio Negro e os brancos.

21. Vale a pena notar que o dicionrio Aurlio da lngua portuguesa define palaque como "variedade de cincerro"
(s.d.:1019), o que poderia referir-se evoluo em vescula, isto , em forma de sino, da erupo cutnea.

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2. Gripe
Sob o rtulo gripe classifica-se toda uma srie de doenas respiratrias agudas,
muito contagiosas, difceis de distinguir em seus aspectos clnicos. O perodo de incubao
curto, seguido de uma fase de invaso brutal manifestada por um mal-estar geral,
calafrios, febre alta e dores de cabea. O perodo de plena manifestao, alm da febre alta,
marcado por dores corporais difusas, cefalias vivas (frontais e retro-orbitrias), catarro
das vias respiratrias superiores e por diferentes sinais funcionais (isto , sem ataque
orgnico), como fotofobia, mialgias, lombalgias, artralgias etc. O catarro pode vir
precedido ou acompanhado de coriza, tosse seca e dores de garganta:
"A gripe vem dos objetos dos brancos, da sua mercadoria, da sua comida
(...) A gripe dos brancos muito contagiosa. Ela ataca todo mundo, ela
comea pouco depois da chegada dos navios ou dos avies que transportam
mercadoria", dizem freqentemente os Desana.
Os prprios missionrios salesianos j haviam observado a associao feita pelos
ndios e corrente na regio do alto Rio Negro entre a gripe, os brancos e seus objetos:
(...) Afirmando que o 'catarro' vem dentro dos caixotes de mercadoria,
temo-los visto fugir do povoado de Pari-Cachoeira ao simples alarme de
que, em tal viagem da lancha, com o reabastecimento mensal da Misso, as
caixas de mercadoria traziam tambm 'catarro' (Brzzi 1977:254).
Os regates no hesitavam, inclusive, em explorar esse medo dos ndios para
atingir certos fins, reforando, indiretamente, aquela associao:
Uns colombianos, vindos recentemente de Manos com bastante
mercadoria, pediram como de costume, aos ndios de ambas as povoaes
para que lhes transportassem a mercadoria pela estrada. Os ndios, que
tinham ouvido dizer que os taes senhores estavam constipado, responderam:
"No, vocs podem levar a mercadoria pelo rio. Vocs tm catarro.
Tambm no os ajudamos a passar bateles". Os colombianos pediram,
rogaram, insistiram, prometteram pagar bem, porm tudo foi inutil (...). Um
colombiano teve uma ideia mgica! (...) disse alto e decidido para os ndios
"Ou vocs nos passam a mercadoria ou agora mesmo abro todas as caixas e
semearei o catarro pelas vossas povoaes, por todo canto e vocs
morrero". (...) O pessoal indgena, sem perda de tempo, poz-se a
transportar o "catarro encaixotado" antes que fosse semeado pela povoaes
(Prelazia de So Gabriel 1936:131-32).
A diversidade das manifestaes clnicas da gripe provavelmente explica porque,
ao contrrio da maioria das doenas tradicionais, e semelhantemente varola e ao
sarampo, ela no foi objeto de uma etiologia mtica, o que no impede que os ~kubu a

13

tratem por meio de encantaes teraputicas apropriadas. Pode-se dizer, alm disso, que
no existe propriamente uma teoria indgena geral da gripe, parte da sua identificao
etiolgica com os objetos dos brancos.
Cada etnia do alto Rio Negro, ou mesmo cada sib, possui um repertrio de
encantaes xamnicas especficas para a cura dos diferentes sintomas da gripe. Essas
encantaes teraputicas representam elaboraes metafricas das suas vrias
manifestaes clnicas:
No sabemos como os brancos criaram a gripe (...). Por isso, fazendo uma
comparao com a nossa prpria cultura, procuramos na dos brancos o que
poderia provocar essa doena (Dorvalino, Cucura 1993).
Certos ~kubu desana estabeleceram, assim, uma comparao entre a gripe dos
brancos e uma doena tradicional benigna, denominada ~eho, "catarro", caracterizada por
catarro nasal, cefalias, dores de garganta e febre, provocada pelos enfeites de penas dos
ancestrais que so hoje usados durante os rituais. Procuraram, ento, na cultura dos brancos
o equivalente desses enfeites ancestrais. Por esse motivo, invocam em suas incantaes os
espinhos da coroa de Cristo ou os grampos dos cabelos das mulheres brancas que
trespassam o crebro, gerando dores de cabea; a parte curva das hastes dos culos que
comprimem as orelhas, causando dores auriculares; e as lentes dos culos que pressionam a
retina, provocando dores oculares e problemas de viso (febre alta e fortes cefalias
causam, geralmente, distores da vista). Outros ~kubu explicam os diferentes tipos de
cefalia da pessoa gripada pela existncia de um motor funcionando dentro da cabea. A
maioria dos ~kubu concorda com a explicao de que a febre da gripe resulta das vrias
camadas de roupa dos brancos postas sobre o doente. Em todos os casos, as encantaes
xamnicas tm por objetivo retirar do corpo do paciente todos os objetos dos brancos, antes
de refresc-lo, invocando o frio das estrelas.

3.Malria22
A entidade nosolgica "paludismo"23 designada pelo termo vernacular ~diba-ki,22. Na ausncia de um exame parasitolgico que ateste a existncia de plasmdios no sangue, no se pode afirmar
que as "febres intermitentes" s vezes caracterizadas nas fontes histricas como "perniciosas" ou "malignas" se
referem sempre e univocamente ao paludismo. Elas podem estar associadas a outras doenas, tais como as
borelioses, certas salmoneloses ou infeces por germes banais (F. Legros, comunicao pessoal). Porm, a
existncia da malria foi atestada cientificamente no alto Rio Negro pela SUCAM cujos dados indicam,
efetivamente, que P. vivax e falciparum co-existiam na regio, sendo que o P. falciparum foi recentemente reintroduzido pela invaso de garimpeiros oriundos de locais onde esta espcie de plasmdio bastante disseminada,
principalmente no Acre e em Roraima.
23. O paludismo inicia-se com um perodo de incubao clinicamente silenciosa de durao varivel (de seis a
vinte e um dias de acordo com o tipo de parasita e a magnitude da infestao), seguido por um perodo de invaso
(paludismo primrio ou primo-invaso) anunciado por um mal-estar geral e por febre que pode ser contnua.
Instala-se depois o paludismo secundrio ou agudo, cujas manifestaes clnicas podem ser entrecortadas por
perodos de latncia mais ou menos longos e cujos acessos febris se desenrolam de modo estereotipado,
caracterizado pela sucesso de trs estgios: tremores, calor e suor. O paroxismo febril corresponde ecloso de

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ri, cuja caracterstica clnica mais visvel o surgimento de uma febre que recorre a
intervalos fixos e que os Desana chamam ~diba-ki,-rideyuabehari, "febre que aparece
(deyua) e passa (beha)" ou ~diba-ki,-riduhabehari, "febre que vem (duha) e passa
(beha)"24. ~Diba significa, literalmente, "que tem veneno" e se refere ao curare (Strychnos
sp.). Desse modo, os Desana concebem o paludismo como um tipo de envenenamento ou
de contaminao pelo curare, concepo atestada pelo prprio nome e por dois mitos que
do conta da sua origem e existncia em forma endmica no mundo humano. De acordo
com o primeiro mito, o Demiurgo ~Si,-, ferido na garganta por um dardo envenenado com
curare, disparado pelo Criador que queria castig-lo por ter destrudo a humanidade ao
provocar um dilvio, antes de morrer, vomitou a malria pelos quatro cantos do universo.
Conforme o segundo mito, o xam Gaye, tambm ferido por um dardo envenenado com
curare, espatifou-se no cho. Seus ossos partidos foram lanados em todas as direes,
tambm contaminando o mundo com malria:
por isso que o paludismo existe no mundo inteiro, tanto entre os brancos
quanto entre os ndios, porque ~Si,- vomitou essa doena no universo
inteiro e o osso de Gaye explodiu, contaminando tambm o mundo com a
malria (Raimundo, Urucu 1992).
Talvez seja possvel ligar o estado de apatia e falta de vitalidade dos ndios,
assinalados vrias vezes por cronistas e missionrios25, a essa associao mtica entre
paludismo e curare, por analogia ao efeito paralizante deste veneno vegetal. O mito de
~Si,- aponta, inclusive, para a origem da doena bi,-ari que se manifesta por um estado de
torpor e um tipo de dormncia dos membros inferiores (paraplegia?), sendo classificada
pelos Desana como "doena do universo" ou feitio xamnico.
Assim, esses dois mitos estabelecem claramente a existncia do paludismo sob
forma endmica no mundo humano:

Todo mundo pode pegar malria. Comendo frutas, bebendo gua do rio (...).
Todo mundo pode ser vtima de febres palustres (Luis, Tiqui 1991).
Contra esse pano de fundo endmico, podem irromper surtos epidmicos sazonais
aos quais os Desana atribuem vrias causas.

uma nova gerao de parasitas (Gentilini 1993:103).


24. ~Diba-ki,-ri serve para designar qualquer condio febril que surge como sintoma de outra doena. No plano
semntico, os Desana diferenciam entidade nosolgica "malria" de outras febres acrescentando-lhes o nome
especfico da doena, como, por exemplo, sarapoya-~diba-ki,-ri, "febre de sarampo" ou gripeya-~diba-ki,-ri,
"febre de gripe".
25. Missionrios e cronistas geralmente atribuem esse estado ao paludismo, considerando-o como um efeito a
longo prazo da doena. preciso, no entanto, esclarecer que jamais foi provada cientificamente qualquer ao
direta do parasita sobre o sistema nervoso (M. Cot, comunicao pessoal)

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A. Paludismo e frutas oleosas


Quando ocorre em dezembro e no final de maro-incio de abril, todo acesso
palustre associado r ohoka-~baso (no identificada) que canta somente duas vezes por
ano, no incio de dezembro, anunciando a florao do umarizeiro (Poraqueiba sericea
Thul.), e em maro-abril, assinalando o fim da poca da fruta umari. A florao do
umarizeiro, a poca da fruta, o canto dessa r e o surgimento das febres palustres esto
todos associados em um mito segundo o qual um Desana casado com uma mulher-r foi
visitar os sogros e, desobedecendo recomendao da mulher, colocou os enfeites
cerimoniais e tomou a bebida das rs. Morreu de paludismo. Ocorrendo nestes dois
perodos do ano, qualquer crise palustre (acesso individual ou surto epidmico)
denominada "febre palustre das rs ohoka-~basa" (ohoka-~basadiba-ki,-ri) e categorizada
como "doena do universo":
Todo mundo pode ser atacado por essa forma de ma_ria nesses perodos,
comendo ou no umari (...). Mas o doente deve evitar comer essas frutas
(Luis, Tiqui 1991).
Como medida profiltica, antigamente, os xams-~kubu realizavam duas
cerimnias em prol da sua comunidade: a primeira, antes da florao do umarizeiro
(novembro), a segunda, no fim da poca do umari (abril).
interessante sublinhar que o umari uma fruta muito oleosa e que a associao da
malria com alimentos gordurosos freqente na Amaznia e em outras partes do mundo.
Foi registrada, por exemplo, entre os Marubo, grupo Pano do Javari (Montagner-Melatti
1985:196-97) e entre os Mossi de Burkina Fasso (Bonnet 1986:38). O naturalista ingls
Wallace j havia assinalado na regio uma associao entre as febres palustres e o consumo
de bacaba (Oenocarpus bacaba Martius) cujo leo era geralmente usado na alimentao
como "substituto do leo de cozinha":
Diz-se (...) nos distritos onde prevalecem as febres intermitentes que estas
so causadas por essa fruta [bacaba] e que ela especialmente nociva s
pessoas que convalescem dessas doenas (Wallace 1971:29).
difcil dizer se essa associao entre alimentos (frutos) gordurosos e o paludismo
tem algum fundamento biolgico. Pode-se supor, entretanto, que essas frutas provocam
uma sobrecarga no fgado, rgo profundamente debilitado nas fases de malria aguda ou
crnica.
Na realidade, a florao do umarizeiro e o fim de suas frutas correspondem,
respectivamente, aos perodos de transio entre a chuva e a seca (fim de novembro-incio
de dezembro) e entre a seca e a chuva (fim de maro-incio de abril) na regio do alto Rio
Negro. tambm a poca da pesca de peixes de pequeno porte, chamados pelos Desana de
"peixes de vero" (bohoriwai), nas guas estagnadas dos riachos e igaraps e, por ltimo, o
tempo de derrubada para novas roas, criando-se, assim, condies ideais para a

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reproduo das larvas dos anofelinos.


Os Desana tambm relacionam os surtos palustres diretamente ao nvel das guas.

B. Poas d'gua, "potes de malria" e mosquitos

Os Desana dizem, freqentemente, que as numerosas cachoeiras da regio contm


"potes de malria" (~diba-ki,-risorori) que os seus xams aprenderam a fechar, mas que
podem abrir-se ou danificar-se durante as cheias peridicas, quando a gua do rio os agita
continuamente:
Essas febres palustres atacam nos perodos de enchente (...). No vero os
potes de malria ficam expostos ao sol que faz fermentar o seu contedo
[paludismo]. Na cheia, a chuva lava esses potes que podem-se estragar,
rachar, liberando, assim, o paludismo no rio (Raimundo, Urucu 1994).
Essa forma de paludismo denominada "paludismo do rio" (~bi,--ya-~diba-ki,-ri)
ou "das cachoeiras" (~i,-tabudi-ya-~diba-ki,-ri) e classificada como "doena do
universo".
Tal concepo de "potes de malria" d conta de certas preocupaes dos ndios a
respeito da destruio dos rochedos das cachoeiras, provocando, inclusive, vrios conflitos
com os salesianos ou com os militares que, em numerosas ocasies, tentaram dinamit-los
para facilitar a navegao, para extrair pedras para os alicerces dos prdios das misses ou
para instalar pequenas hidreltricas. Os xams da regio atribuem mesmo a epidemia de
febres palustres que, em 1932, dizimou o povoado de Taracu-ponta ao fato "de se haver
tirado pedra da Cachoeira do Beij" (Brzzi 1977:298); tambm associam a alta incidncia
de paludismo no territrio dos ndios Yanomami ao fato de os garimpeiros dinamitarem as
pedras dos rios, espalhando, assim, o paludismo nas guas. De acordo com os Desana,
todos os "potes de malria" das cachoeiras esto ligados entre si por uma espcie de corda
invisvel e basta que um se abra para que todos os outros faam o mesmo, o que, para eles,
explica os surtos de febres palustres em vrias partes da regio do alto Rio Negro e tambm
no territrio Yanomami.
No h dvida que essa representao indgena dos "potes de malria" encontra seu
fundamento na observao que fazem os Desana da existncia de pequenas poas de gua
estagnada nas depresses das pedras das cachoeiras durante o vero:

Ns s vemos buracos [cheios de gua] nas pedras das cachoeiras, mas os


nossos xams vm potes (...) eles dizem que so potes de malria
(Raimundo, Urucu 1994).
Os Desana tambm perceberam que, durante os surtos palustres, numerosos
mosquitos (carapans) proliferam prximo s poas d'gua. Alm disso, consideram que

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esses mosquitos (~bi,-dea) habitam os "potes de malria" (~diba-ki,-risorori-~bahada).


Poderamos ento dizer que essa associao entre a incidncia de paludismo, as variaes
sazonais do nvel das guas, as poas d'gua e a proliferao de mosquitos indica que os
Desana tm uma concepo de doena transmitida por vetor? Em outras palavras,
poderamos dizer que os Desana reconhecem realmente o papel dos mosquitos na
transmisso e na propagao da malria?
Quando os potes de malria so rachados ou abertos, os mosquitos que
moram l dentro escapam (...). Eles invadem as nossas casas e propagam a
malria picando um a um. Mas tambm podemos nos contaminar bebendo
gua do rio, respirando ou comendo frutas (Raimundo, Urucu 1994).
Denominados na lngua desana de ~diba-ki,-ri-~bi,-dea, "carapans de malria" ou
ainda ~diba-ki,-ri-~basa, "gente da malria", os mosquitos so tambm reconhecidos como
a fonte dos acessos palustres que podem afligir qualquer pessoa que viva prximo s
cachoeiras durante as cheias. provvel, todavia, que a informao tcnica sobre o papel
das picadas de mosquitos na transmisso e propagao da malria lhes tenha sido dada pelo
pessoal da SUCAM quando de suas muitas campanhas de dedetizao a partir de 1961.
Haveria, assim, a integrao de um elemento exgeno aos sistemas cognitivos e
teraputicos tradicionais que, longe de invalidar sua lgica e coerncia internas, pelo
contrrio, enriquece-os, contribuindo para reafirmar a validade do universo conceitual
indgena. Os mosquitos, habitantes dos "potes de malria", so, de fato, domesticados e
controlados pelos xams que, por meio de encantaes apropriadas, tm a capacidade de
conduzi-los de volta aos potes antes de fech-los, com o objetivo de pr um termos aos
ataques malricos que ocorrem entre as chuvas e a seca. Desse modo, assumem o domnio
total dos "potes de malria" e de seu contedo, podendo tambm abri-los e disseminar a
malria pelo rio e os mosquitos pelas casas. assim que crises individuais e/ou surtos
epidmicos palustres podem tambm ser atribudos feitiaria dos xams.

Concluso: a natureza contagiosa dos brancos


V-se, assim, a partir da anlise dessas representaes xamnicas, que os Desana
reconhecem de maneira seletiva a origem exgena dessas quatro doenas infecciosas: se o
sarampo, a varola e a gripe esto indissoluvelmente ligados aos brancos e seus objetos
manufaturados, a malria, tanto sob forma endmica quanto epidmica, , ao contrrio,
considerada uma molstia autctone, podendo ser interpretada como doena natural
("doena do universo") ou resultado de feitiaria xamnica. No h dvida que os Desana
chegaram a essa diferenciao etiolgica porque identificam o alto grau de contgio como
uma especificidade das doenas que atribuem aos efeitos do contato intertnico e porque
reconhecem a maneira seletiva com que elas atacam ndios e brancos. Fica, portanto, claro
que a relao entre representaes xamnicas e dados biomdicos no aleatria, mas se
baseia numa observao minuciosa e exaustiva das caractersticas objetivas
(epidemiolgicas) dessas diversas patologias.
A especificidade das doenas que os Desana associam aos brancos, isto , a sua

18

natureza contagiosa, remete a uma diferena radical entre brancos e ndios, inscrita no seu
mito de origem da humanidade. Com efeito, neste mito, o ancestral Suribo-~Goabi,-, cuja
identidade de branco foi determinada por sua capacidade de usar a espingarda que o
Criador apresentou a todos os ancestrais da humanidade, adquiriu por determinao do ser
supremo, o poder de fabricar, indefinidamente, objetos manufaturados. De acordo com o
mesmo mito, ele tambm foi o nico a no ter medo de consumir o ipadu (ahpi em desana,
Erythroxylum coca var. ipadu) "da imortalidade" ou "da multiplicao da gente", apesar
dos animais e insetos peonhentos que infestavam a borda da cuia. por isso que os
brancos "mudam de pele" (de roupa), se multiplicam rapidamente e vivem por muito
tempo. Por medo desses bichos, o ancestral dos ndios no ousou sequer aproximar-se da
cuia de ipadu, selando, assim, o destino dos ndios. Ao contrrio da populao indgena
desta regio, condenada a uma vida breve e a um perptuo declnio demogrfico, os
brancos gozam de uma extrema capacidade de reproduo, anloga de seus objetos e
tambm de suas doenas. Extremo contgio e patogenia seletiva so, portanto, dimenses
fundamentais da percepo histrica e cultural das doenas que os Desana associam aos
brancos, extensivas sua conceitualizao dos prprios brancos e de seus objetos.
As sociedades indgenas, muitas vezes, associam as devastadoras epidemias
tecnologia ocidental; ambas manifestam um tipo de poder "sobrenatural" ou "mgico" dos
brancos (MacNeill 1978, Martin 1978, Axtell 1985, Trigger 1985). Segundo vrios
historiadores e antroplogos, tal concepo teria favorecido a penetrao e expanso
europias e precipitado o processo de converso dos ndios ao cristianismo (MacNeill ibid,
Martin ibid). Embora a natureza exata desse poder jamais tenha sido explicitada pelos
antroplogos, fica claro que, para os Desana, tal poder -- manifesto na aparente imunidade
dos brancos s doenas infecto-contagiosas, na sua densidade demogrfica, na sua grande
habilidade tcnica e tambm na sua opulncia -- fundamenta-se na exorbitante capacidade
de reproduo e disseminao dos brancos e de suas posses (objetos, doenas) e s parece
capaz de se expressar s custas da prpria existncia dos ndios. De certo modo, esse o
sentido da maldio do Criador que quis castigar os ndios por sua incompetncia no uso da
espingarda e por sua recusa a tomar da cuia de ipadu:
Assim vocs ficaro. Vocs cantaro uma s vez na vida. Ficaro doentes e
morrero. O pai de dois rapazes morrer. Os recm-nascidos, as crianas e
os adolescentes morrero. Os jovens solteiros morrero. Os velhos
morrero. Todos vocs morrero.

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