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O IN STINTO MATEMTICO

atualmente professor emrito de matemtica aplicada na Universidade de Washington, em Seattle, que generosamente deu sua
permisso para o uso da imagem neste livro.
As figuras 7 .1, 7 .2, 7 .3 e 7.4 so parte do artigo "How Animais
Move: An lntegrative View", publicado na revista Science, vol.

Da mente dos bebs

288, nmero 5.463, 100-106 de 7 de abril de 2000, e foram utilizadas aqui por cortesia do autor, o professor Michael Dickinson
do Departamento de Bioengenharia da Caltech, Pasadena.
As figuras 11.1 e 11.2 so uma cortesia da professora Denise
Schmandt-Besserat, do Colgio de Belas-artes e do Centro de
Estudos do Oriente Mdio da Universidade do Texas em Austin.
~

~:--

...

}..

Gostaria de agradecer ao meu agente, Ted Weinstein, pelo incentivo a este projeto e por seu esforo em me ajudar a colocar
este livro em sua presente forma e a encontrar os editores adequados. Agradeo tambm a John Oakes, da Thunder's Mouth Press,
que o tal editor adequado. John quis este livro desde o momento
em que soube dele e fez tudo o que pde para v-lo publicado.

m 1992, uma jovem pesquisadora americana chamada Karen


Wynn anunciou uma descoberta que deixou atordoados os

psiclogos de crianas em todo o mundo. Wynn afirmou ter demonstrado que bebs de apenas quatro meses podiam resolver simples problemas de adio e subtrao. De fato, outros pesquisadores demonstraram em seguida que os bebs podem fazer essas
mesmas operaes matemticas com apenas dois dias de idade!
Como Wynn conseguiu isso? Afinal de contas, se bebs de 4
meses ainda no podem falar, como que poderamos descobrir
se eles sabem que 1 + 1 = 2, para citar um dos exemplos de clculo que Wynn afirmou que seus jovens participantes poderiam fazer? E como Wynn conseguiu formular tal questo de forma que
as crianas pudessem entender o que ela estava perguntando?
Antes que eu lhe conte como contornou esses problemas,
devo deixar claro o que exatamente ela afirma ter descoberto.
Primeiro, ela no defendeu que os bebs pesquisados tivessem
qualquer conceito consciente de nmero. Como qualquer pai
sabe, os nmeros de contagem, 1, 2, 3 e assim por diante,
precisam ser ensinados a crianas na primeira infncia e, antes

O INSTINTO MATEMTICO

DA MENTE DOS BEBS

que isso possa ser feito, elas tm que aprender a utilizar o idioma, uma habilidade que ainda no est desenvolvida em um beb
de 4 meses. Na verdade, o que Wynn afirmou foi o seguinte:

mos os termos numricos "um", "dois", "trs" e assim por diante. (Trabalhos com chimpanzs e outros primatas sugerem que o
aprendizado dos smbolos numricos "1", "2'', "3" funciona igualmente bem neste aspecto. A questo que a aquisio do conceito de nmero parece exigir que primeiro se tenha uma palavra
ou smbolo para se referir a ele.)
Mais precisamente, a afirmao de Wynn trata na verdade de
numerosidade, termo que uso para expressar percepo de nmero, ou seja, uma percepo do tamanho de um conjunto e no

1. As crianas que ela examinou identificavam a diferena entre um nico objeto, um par de objetos e um conjunto de
mais de 2 objetos.
2. Elas sabiam que se voc pegar, digamos, 2 objetos e coloclos juntos, o conjunto resultante ter exatamente 2 objetos,
e no um ou 3.
3. Elas sabiam que se voc pegar, por exemplo, 2 objetos e remover 1 deles, voc ficar com 1 objeto. No terminar com
2 objetos nem com nenhum.

Um adulto normalmente explicar tais habilidades da seguinte

dos nmeros em si. O que ela estava dizendo era que crianas
recm-nascidas (bebs) tm uma percepo confivel do tamanho de pequenos conjuntos de objetos. Mas isso no diminuiu a
surpresa causada pelo anncio de Wynn. Afinal de contas, todo
mundo sabe que bebs de 4 meses no so capazes de usar palavras para nmeros. A maioria dos especialistas pressupunha que
a percepo de numerosidade se desenvolvia depois que a criana

forma:
1. As crianas que ela examinou conheciam a diferena entre
os nmeros 1 e 2 e a diferena entre 2 e qualquer nmero
maior.
2. Elas sabiam, por exemplo, que 1

+ 1 = 2, e que 1 + 1 no

igual a 1 ou 3.
3. Elas sabiam que, por exemplo, 2 - 1

= 1, e que 2 -

1 no

igual a O ou 2.

aprendia a contar. Wynn estava afirmando que a percepo de


nmero vinha primeiro. Isso significava que ns nascemos com
tal percepo, ou pelo menos a adquirimos automaticamente
em no mximo algumas semanas aps o nascimento. (Como
veremos a seguir, pesquisas subseqentes mostraram que, se no
nascemos com urna percepo de nmero, ns a adquirimos com
no mximo alguns dias de vida.)
Eis o que Wynn fez para chegar a sua descoberta. (A propsi-

Claramente, expressar esse tipo de capacidade requer uma


compreenso dos nmeros, ou pelo menos dos nmeros O, 1, 2,
e 3. Mas a questo que toda evidncia que temos sobre o modo
como o crebro humano lida com nmeros indica que nossa capacidade de manipul-los s se desenvolve depois que aprende-

to, a experincia de Wynn foi reproduzida muitas vezes com sucesso por diferentes psiclogos de todo o mundo, logo no h
mais nenhuma dvida sobre a preciso de seus resultados.)
O truque era fazer uso do fato de que at os bebs de 4 meses
tm uma noo muito bem desenvolvida de "como as coisas so".

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O INSTINTO MATEMTICO

DA MENTE DOS BEBS

Se um beb v algo que vai contra suas expectativas, ele presta

no palco. Depois uma tela surgiu, escondendo o boneco. A mo da

ateno enquanto tenta entender o que v. Filmando a criana,


particularmente seus olhos, medida que exposta a diversas

pesquisadora apareceu de novo, segurando um segundo boneco que

cenas e depois medindo o tempo que o beb gasta prestando aten-

dois bonecos. A criana assistiu atentamente a tudo.

foi posto atrs da tela. Em seguida a tela foi abaixada, revelando os

o a cada urna, o pesquisador pode determinar o que contraria

Wynn repetiu o procedimento vrias vezes seguidas. Em al-

as expectativas do beb. Por exemplo, se mostramos a um beb

gumas repeties, porm, quando a tela foi abaixada, havia s

urna srie de pedaos de frutas em pratos e depois mostramos urna

um boneco no palco. Em outras ocasies, apareciam 3 bonecos.

ma suspensa em pleno ar sem meios aparentes de apoio, o beb

(A pesquisadora tinha simplesmente mexido no palco fora do

ficar encarando a fruta por mais tempo do que o que gastou com

campo de viso do beb.) Sempre que ao abaixar a tela era reve-

as frutas nos pratos.

lado 1 ou 3 bonecos, a criana ficava olhando por mais tempo

Wynn ps os pequenos participantes do experimento na frente

do que quando encontrava os 2 bonecos esperados. Tendo visto

de um teatrinho de bonecos e colocou a filmadora (escondida) para

2 bonecos colocados em um palco inicialmente vazio, um depois

rodar. (Ver Figura 1.1.) O palco de bonecos estava inicialmente va-

do outro, o beb claramente esperava encontrar 2 bonecos no

zio. A mo da pesquisadora saiu de um lado e colocou um boneco

fim. Quando o resultado contrariava essa expectativa, o beb ficava confuso. Em mdia, quando apresentada a um resultado
incorreto, a criana fitava por um segundo a mais do que quan-

do diante de um resultado correto. A experincia mostrou que o


beb "sabia" que 1 + 1 = 2 e que as adies 1 + 1 = 1 e 1 + 1
= 3 estavam erradas. Experincias semelhantes mostraram que
o beb tambm sabia que 1

+2

3.

Wynn obteve resultados semelhantes quando modificou o


procedimento e testou a compreenso do beb sobre subtrao.
Por exemplo, o pequeno seria apresentado inicialmente a 2 bonecos no palco. A tela surgiria e esconderia os bonecos e a mo
da pesquisadora apareceria e removeria um boneco. A tela era

Figura 1.1. Na famosa experincia efetuada pela psicloga Karen Wynn em 1992,
so exibidas a uma criana pequena somas aritmticas corretas e incorretas
efetuadas no palco de um teatrinho de bonecos. Avaliando as respostas da criana, indicadas por expresses facia is, a pesquisadora pde testar se o beb sabia a
diferena entre a aritmtica correta e a incorreta.
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ento abaixada e revelava nenhum, um ou 2 bonecos. Quando


via 2 bonecos ou nenhum, a criana fitava mais tempo o palco
-

at 3 segundos a mais em alguns casos -

do que quando ha-

via exatamente um boneco. "Sabia" que 2 - 1 = 1 e que as sub13

O LNST!NTO MAT EMTl C O

DA ME NT E DOS BEBS

traes 2 - 1 = O e 2 - 1 = 2 estavam erradas. Tambm sabia que

Ao executar a experincia, Simon s vezes mudava os objetos


atrs da tela, trocando, por exemplo, 2 bonecos vermelhos por 2
azuis, ou um boneco vermelho e um azul por uma ou duas bolas
amarelas. As crianas no mostravam nenhuma surpresa quando
a tela era abaixada e revelava que os objetos tinham mudado de
cor ou que os bonecos haviam se transformado em bolas, desde
que a aritmtica estivesse correta. Aparentemente, os bebs de 4
meses no estranham quando vem objetos mudando de cor ou
se transformando em outra coisa, mas empacam quando vem 2

3-1=2e3-2=1.
Os psiclogos ficaram atordoados quando Wynn anunciou os
seus resultados e muitos pesquisadores cticos inventaram variantes do procedimento para determinar se as suas concluses
estavam corretas. Em particular, eles queriam ver se Wynn tinha
razo ao concluir que o tempo a mais que os bebs gastavam com
resultados aritmeticamente incorretos realmente se devia a uma
percepo do tamanho de um conjunto, isto , numerosidade,
e no a outra causa.

objetos se tornarem um ou vice-versa.


Em outras palavras, no apenas as crianas muito novas real-

Havia a possibilidade de que no fosse o nmero de objetos


o motivo para o intervalo de ateno diferir, mas alguma carac-

mente tm uma percepo de nmero, como, alm disso, sua

terstica do arranjo fsico deles. Para testar essa alternativa, Etienne

expectativa quanto ao fato de que 1 nmero no muda parece

Koechlin, psiclogo francs, repetiu a experincia de Wynn, mas

ser mais fundamental do que a percepo de que a cor, a forma


ou a aparncia no devem se alterar. Em outra variao da expe-

com os bonecos colocados sobre uma plataforma giratria que


rodava lentamente. O movimento constante dos bonecos no palco
fazia com que a criana no pudesse formar uma imagem fixa da
cena e no fosse capaz de prever o arranjo de objetos que esperava encontrar no cenrio quando a tela fosse abaixada. Os resultados de Koechlin foram exatamente os mesmos de Wynn. O beb
fitou mais tempo quando diante de um resultado aritmeticamente
incorreto do que na situao aritmeticamente correta. A experincia de Koechlin eliminou qualquer possibilidade de que a
criana estivesse respondendo ao arranjo fsico em vez de quantidade de unidades.

rincia de Wynn que pretendia testar essa viso do mundo, um


beb ficava sentado na frente de uma tela, por trs da qual uma
bola vermelha e um chocalho azul surgiam alternadamente. Se o
beb no visse os 2 objetos simultaneamente, ficava bastante
contente ao ver apenas um dos 2 quando a tela era abaixada.
Aceitava aparentemente que objetos podem mudar de aparncia
de uma hora para outra. Isso se verificava para bebs de at 1
ano de idade. S quando a criana tinha 1 ano ou mais, a apario
sucessiva de dois objetos diferentes por trs da tela levava a uma
expectativa de que houvesse de fato dois objetos diferentes ali.

Outra variao do procedimento de Wynn foi levada a cabo pelo

Quero deixar claro que a percepo de nmero nas crianas

psiclogo americano Tony Simon. Alm de confirmar a concluso

que Wynn e outros pesquisadores que a seguiram observaram se

original de Wynn sobre numerosidade, Simon descobriu outro aspecto fascinante do modo como as crianas novas vem o mundo.

limitava estritamente a conjuntos que envolvem 1, 2 ou 3 objetos. Por exemplo, crianas com menos de um ano de idade pare-

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O INSTINTO MATEMTICO

DA M EN TE DOS BEB S

ceram ser incapazes de distinguir entre 4 e 5 objetos. Mas, como


mostraram as diversas experincias, para conjuntos de 3 objetos
ou menos, uma criana de 4 meses tem uma percepo bastante
desenvolvida de numerosidade e uma compreenso bsica de
adio e subtrao. Quando ser, exatamente, que a criana as
adquire? Ou ser que nasce com elas?
Uma experincia realizada pelos psiclogos americanos Sue
Ellen Antell e Daniel Keating mostrou que a capacidade de observar a diferena entre 1 objeto e um conjunto de 2 objetos, ou
entre 2 objetos e um conjunto de 3 objetos, j est presente em

A cada repetio do procedimento, o olhar do beb se tornava


mais e mais breve. Ento, de repente, surgiu um slide mostrando
no 2, mas 3 pontos. Imediatamente o interesse da criana foi
despertado e ela encarou a imagem por um perodo consideravelmente mais longo (saltando de 1,9 a 2,5 segundos em uma
execuo da experincia). Claramente, o participante tinha percebido a mudana no nmero de pontos. A mesma coisa aconteceu quando a experincia inicialmente mostrava trs pontos e o
nmero era repentinamente reduzido a dois.
Repetindo o procedimento muitas vezes, com pontos organi-

bebs poucos dias aps o nascimento. Antell e Keating adotaram

zados em padres diferentes e exibidos em ordens diferentes, os

um procedimento experimental utilizado inicialmente por outro


psiclogo americano, Prentice Starkey. Como na experincia de

pesquisadores eliminaram qualquer possibilidade de que a aten-

Karen Wynn, o procedimento de Starkey usava o intervalo de aten-

e no a mudana no nmero de pontos. Assim, a prova estava


ali: mesmo poucos dias depois de nascer, os bebs j tm uma

o visual dos bebs para observar o que os surpreendia. Os participantes eram filmados de forma que a durao do tempo
que passavam encarando um determinado evento podia ser medida com preciso.

o dos bebs fosse capturada por alguma mudana na aparncia

noo de nmero.
Outra experincia, realizada pelo psiclogo francs Ranka
Bijeljac, mostrou que a percepo de nmero em recm-nascidos no se restringe aos conjuntos que o beb v. Eles tambm
podem notar a diferena entre 2 e 3 sons ouvidos em sucesso.
Bijeljac usou um mtodo diferente para medir o tempo de aten-

Na experincia de Antell e Keating, a um beb de apenas alguns dias foram mostrados slides projetados sobre uma tela. O
primeiro slide exibia 2 pontos, lado a lado. Na primeira vez em
que a imagem apareceu, o beb a encarou durante algum tempo.
Depois perdeu interesse e seus olhos comearam a vagar. Naquele
momento, o slide foi substitudo por outro que mostrava um ar-

o dos pequenos participantes. Como as crianas estavam sendo testadas atravs de sons, fazia pouco sentido gravar suas faces
e cronometrar a durao dos olhares. (No havia nada a con-

ranjo ligeiramente diferente de 2 pontos. A criana rapidamente

templar.) Em vez disso, Bijeljac fez uso do reflexo de suco para

deu uma nova olhada, mas logo perdeu interesse. O slide foi subs-

monitorar o interesse dos bebs. A cada beb foi dado um mami-

titudo de novo por um terceiro que exibia ainda dois pontos em

lo artificial para ser sugado. Ao mamilo foi conectado um dispo-

um terceiro arranjo. Novamente a criana deu uma olhada na

sitivo sensvel presso que media quanto o beb estava sugando

nova arrumao, mas de novo perdeu o interesse rapidamente.

a cada instante e enviava os dados resultantes a um computador.

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O INSTINTO MATEM TI C O

DA MENTE DO S BEBS

Quando o interesse do beb era despertado, le sugava vigorosamente o mamilo. Quando seu interesse diminua, comeava
a sugar menos.

guir entre 2 e 3 sons que ouvamos. Agora que j somos adultos,


possumos aquela precoce noo de numerosidade desenvolvida
em um nvel mais abstrato: temos uma percepo abstrata de

O sensor de presso tambm controlava um dispositivo que


gerava sons gravados, palavras sem sentido de duas ou trs slabas, como "api" ou "bugalu". Uma experincia tpica se dava do
seguinte modo: em pouco tempo o beb descobria que, quando
chupava o mamilo, um som era produzido. Uma vez feita a descoberta, comeava a chupar vigorosamente, produzindo um som

duplicidade e triplicidade que transcende qualquer conjunto de

atrs do outro. O aparato era ajustado de forma que todas as


palavras sem significado executadas inicialmente tivessem o mesmo nmero de slabas, duas ou trs. Depois de um tempo, o interesse do beb se esvaa e ele comeava a chupar 'mais devagar.
Quando o computador detectava este fato, passava a produzir
palavras sem sentido com um nmero diferente de slabas (de duas
passava a trs, ou vice-versa). Logo que isso acontecia, o beb
comeava de novo a sugar vigorosamente, produzindo mais palavras com a nova sonoridade. Outra vez, depois de um perodo
ouvindo as palavras do novo tipo, o interesse do beb decaa e a

coisas no mundo. Por exemplo, ns reconhecemos uma semelhana entre um conjunto de 2 mas, 2 pontos em uma pgina,
2 elefantes em uma jaula, 2 batidas de um tambor e 2 avies no
cu. Esse carter dplice que todos esses conjuntos tm em comum um senso altamente abstrato de nmero. De fato, nossa
percepo abstrata de duplicidade, triplicidade etc. o comeo
de matemtica. Quando ser que adquirimos essa compreenso
mais profunda de nmero?
Ns certamente j possumos as bases da percepo de duplicidade e triplicidade quando temos entre 6 e 8 meses de idade. Isso foi demonstrado por Prentice Starkey, o homem que
projetou o experimento executado por Antell e Keating.
Em uma experincia engenhosa, Starkey colocou bebs com
idades entre 6 e 8 meses na frente de dois projetores de slides

presso da suco diminua; ento, novamente o computador trocava o nmero de slabas, despertando mais uma vez o interesse

situados lado a lado. Ele filmou as faces das crianas para determinar qual projetor as interessava mais a cada momento.
Os dois projetores exibiam simultaneamente imagens de um

da criana. Como a mudana de uma palavra para outra no incitava o beb quando o nmero de slabas permanecia o mesmo, e
sim quando este variava, considerou-se que o nenm respondia ao
nmero de slabas e no a outra caracterstica dos sons.

conjunto de 2 ou 3 objetos arrumados aleatoriamente. Um projetor mostrava a figura de 2 objetos, e o outro, a de 3 objetos. s
vezes era o da esquerda que exibia 2 objetos, enquanto o da direita projetava 3 e em outras ocasies ocorria o contrrio.

E mais ainda. A pesquisa de Antell e Keating mostra que,


quando ns tnhamos apenas quatro dias de idade, ramos capazes de distinguir entre conjuntos de 2 e 3 objetos que vamos. Os
resultados de Bijeljac mostram que ns tambm podamos distin-

medida que as 2 imagens eram exibidas, um alto-falante


situado entre os dois projetores tocava uma sucesso de 2 ou 3
batidas de tambor. No incio da experincia, o beb prestava
ateno a ambos os quadros. Como a figura com 3 objetos era

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O INSTINTO MATEMTICO

DA MENTE DOS BEBS

visualmente mais complexa do que a figura com 2, constatava-se


de forma pouco surpreendente que o beb passava um pouco
mais de tempo olhando aquela imagem.
Porm, depois das primeiras tentativas, quando o beb j se
acostumara ao procedimento, um padro extraordinrio de comportamento comeou a se verificar. Os participantes passavam
mais tempo olhando a projeo em que o nmero de objetos era
igual ao nmero de toques do tambor. Quando eram tocadas duas
batidas, o beb encarava mais demoradamente a figura com 2
objetos. Quando eram tocadas 3 batidas, a criana prestava mais
ateno exibio da imagem com 3 objetos.
O que estava acontecendo? Starkey no sugeria que os pequenos participantes possussem uma percepo consciente de
nmero. Provavelmente o que estava sendo observado era uma
resposta neuronal automtica por meio da qual a audio de 2
batidas ativava um certo padro de atividade dos neurnios que
tornava o crebro mais receptivo a uma configurao visual
que mostrasse uma quantidade de objetos igual dos sons, 2 no
caso em questo, e analogamente no caso de 3. Mas esse comportamento seguramente um prenncio da percepo abstrata
de nmero que desenvolvemos quando crescemos.
Ento, no fim das contas, o que temos? Muitas pessoas acham
difcil, quando no impossvel, dominar a matemtica. No bestseller Innumeracy (1989), '' o matemtico John Allen Paulos catalogou vrias situaes em que pessoas normalmente consideradas
inteligentes e bem-sucedidas cometem erros com nmeros. E
mesmo assim parece que ns nascemos com uma capacidade
natural para a matemtica. Ser que ns a perdemos de alguma

maneira medida que envelhecemos? Ser que as aulas de matemtica da escola conseguem de algum modo retir-la de ns?
Podemos recuper-la? Ainda mais intrigante, se at os bebs novos tm habilidades matemticas inatas, ser que outros animais
tambm podem lidar com matemtica?
Comecei a pensar nessas perguntas e em outras semelhantes
quando estava pesquisando para meu livro O gene da matemtica'' (2004) e fiquei pasmo com o que descobri. Talvez o fato mais
surpreendente seja que, longe de ser uma forma incomum de
pensar que o homem desenvolveu e que relativamente poucos
podem dominar, a matemtica est em toda parte ao nosso redor, s vezes sendo praticada por criaturas que de maneira geral
no acreditamos que possuam muita capacidade intelectual.
Nas pginas que se seguem, eu o guiarei pelo mesmo caminho de descobertas que percorri. Garanto que quando voc terminar a leitura enxergar a matemtica sob uma luz completamente
nova. Comearei lhe contando sobre algumas habilidades matemticas inatas dos animais com os quais ns temos mais familiaridade: ces e gatos. Ento, depois de examinar capacidades para
matemtica impressionantes em vrias outras criaturas, voltaremos a tratar de gente.

o livro fornece respostas s perguntas: Como o crebro do homem adquiriu a capacidade


de fazer matemtica? Quando isso aconteceu? Que vantagem evolutiva essa capacidade conferiu a nossa espcie?

*Hi U e Wang, 1989.

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Elvis: o welsh corgi


que sabe clculo

" H algo estranho no modo como Elvis corre para buscar a


bola", Tim Pennings pensou consigo mesmo um dia no
ano de 2001. Pennings, da cidade de Holland, no Michigan, tinha levado seu co Elvis, da raa welsh corgi, at o lago Michigan
para brincar de pegar a bola, como costumava fazer vrias vezes
por semana.
s vezes Tim lanava a bola pela praia e observava o traado
que o co deixava na areia ao busc-la. Outras vezes, ele lanava
a bola dentro da gua. Foi numa dessas que ele notou o comportamento curioso de Elvis. Se Tim arremessasse a bola diretamente
para a gua, Elvis corria para o lago e nadava at ela. Mas se ele
lanasse a bola na gua pela diagonal, inclinado em direo
praia, ento, em vez de simplesmente seguir em linha reta para a
bola, Elvis corria durante algum tempo ao longo da beira da gua
antes de mergulhar.
Milhares de donos de cachorros j devem ter visto exatamente
o mesmo comportamento sem se dar conta disso. Mas Pennings
professor assistente de matemtica na Hope College, no Michigan,
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O INSTINTO MATEMTICO

ELVIS: O WELSH CORG I QUE SABE CLCULO

e o comportamento de Elvis o fez lembrar de um problema de


B

clculo diferencial que ele freqentemente propunha aos alunos.


E no era s isso: at onde Tim podia perceber, Elvis estava obtendo a resposta certa, o que era mais do que ele costumava conseguir de muitos de seus estudantes. Ele ento se perguntou: "Ser
que meu welsh corgi sabe usar o clculo?"
Tim sabia que a resposta tinha que ser no, mas, ao lanar a

bola em diagonal para dentro da gua algumas vezes e observar


o caminho que Elvis escolhia para alcan-la, ele teve certeza de
que algo muito interessante estava se passando. O que Elvis parecia estar fazendo era escolher um caminho que o levasse bola
no tempo mais curto possvel. Mas o nico modo que Pennings

Figura 2.1. O problema de buscar a bola. O cachorro comea em A e a bola est


em B. O co deve correr pela praia de A at um ponto D e depois mergulhar na
gua e nadar diretamente at B. O problema consiste em determinar o comprimento da linha AD em que o tempo total necessrio para alcanar B o menor
possvel. Para achar a resposta voc precisa conhecer os comprimentos AC e CB
e as velocidades de corrida na areia e de natao do animal.

conhecia para descobrir aquele caminho era usando clculo.


Ao perseguir uma bola atirada pela areia ou diretamente para
dentro do lago, o caminho mais rpido para alcan-la uma
linha reta at a bola. Mas com uma bola jogada diagonalmente
no lago muito mais complicado. Como um co pode correr com
muito mais velocidade do que nadar, mais rpido primeiro
correr um pouco paralelamente beira da gua e depois mergulhar e nadar o resto. Uma maneira de fazer isso seria correr at
estar exatamente de frente para a bola, e depois entrar no lago
fazendo um ngulo reto exato com a margem e nadar para a bola.
Mas um caminho ainda mais rpido correr pela praia apenas

parte da distncia que vai at o ponto da margem diante da bola


e depois, a partir da, nadar diagonalmente em linha reta at a
bola. A pergunta essencial : para chegar bola o mais rpido
possvel, quanto exatamente Elvis deve correr pela praia antes
de pular na gua?
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Este um problema clssico que os professores de matemtica apresentam regularmente aos alunos. A Figura 2.1 mostra como
um estudante universitrio de matemtica deve resolver isso. A
soluo requer Clculo, uma tcnica matemtica avanada descoberta pelos matemticos Isaac Newton (1642-1727) e Gottfried
Leibniz (1 646-1716) no sculo XVII.
Determinado a entender o que Elvis estava fazendo, Pennings
resolveu coletar alguns dados. Em sua visita seguinte praia, ele
levou a bola, uma trena, um cronmetro e seu traje de banho.
Por vrias vezes -

num total de 35 repeties -

Tim lanou a

bola, disparou o cronmetro, correu pela praia atrs de seu cachorro, deixou um marcador no ponto onde Elvis tinha mergulhado, registrou o tempo que Elvis levara para alcanar aquele
ponto, e depois o seguiu dentro da gua, enquanto esticava a trena
atrs de si. Embora Tim houvesse sado atrs na corrida pela praia,
ele um bom nadador e pde, na maioria das vezes, alcanar
25

O INSTINTO MATEMTICO

ELVIS: O WELSH CO RGI QUE SABE C L C ULO

Elvis antes que o co chegasse bola, conseguindo assim anotar

es ... (Pode ser uma conseqncia da seleo natural que d

o tempo que Elvis levava para nadar at l. Em seguida Tim nadava de volta praia, anotava o ponto onde chegara areia e

uma vantagem pequena, porm relevante, queles animais que


exibem melhor capacidade de avaliao.)

usava a trena para determinar os verdadeiros comprimentos AD


e AC. Em mdia, Tim lanou a bola a 20 metros pela areia e a 10

Em outras palavras, diz Pennings, a matemtica por trs do

metros na gua. Todo o processo durou trs horas. Tim parou

comportamento extraordinrio de Elvis foi calculada pela natu-

quando estava exausto.

reza. Pelo processo de evoluo atravs de seleo natural, os ces

Quando chegou em casa com suas medies, algumas contas

desenvolveram a capacidade de fazer por instinto -

talvez apri-

simples lhe permitiram determinar todos os dados exigidos para

morado pela experincia -

exatamente o que necessrio para

resolver o problema de Clculo. Como suspeitara, Tim desco-

alcanar a bola no tempo mais curto possvel. Nesse sentido, Elvis

briu que, em mdia, Elvis entrava na gua exatamente no ponto

capaz de resolver aquele problema de Clculo em particular.

indicado pela soluo. A concluso era inevitvel: a seu prprio

Na realidade, o repertrio matemtico do cachorro mais

modo, Elvis era capaz de resolver um problema de Clculo de


nvel universitrio.

extenso do que isso. Se Pennings tivesse olhado mais atentamente o modo como Elvis correu para pegar a bola quando lanada

Tim escreveu seus resultados e os publicou na edio de maio

pela praia teria notado outro comportamento enigmtico. In-

de 2002 de The College Mathematics ]ournal, editado pela Asso-

dubitavelmente Elvis no correria em linha reta -

ciao de Matemtica dos Estados Unidos. O editor da revista o

o levaria bola mais rapidamente - mas seguiria um arco. Igno-

publicou como o artigo principal, sob o ttulo "Cachorros sabem

rado por Pennings, em janeiro do mesmo ano o New York Times

Clculo?", e ps uma fotografia de Elvis na capa -

muito pro-

noticiou os resultados de outra pesquisa com ces, desta vez um

vavelmente foi a primeira vez que um cachorro saiu na capa de

estudo sobre o caminho que um cachorro percorreria ao correr

um peridico matemtico.

atrs de um Frisbee. '' De acordo com o artigo, o cachorro cor-

Como Elvis fazia aquilo? Eis como Pennings explicou seus


resultados:

caminho que

re em um arco que termina no lugar onde o disco estar quando chegar suficientemente prximo ao cho para ser pego pelo
co. Por que o co faz isso? Por que no corre em linha reta,

(... ) embora ele faa escolhas boas, Elvis no sabe Clculo. Na


realidade, ele tem dificuldade para derivar at mesmo polinmios

tendo assim urna chance maior de alcanar o disco antes que


ele bata no cho?

simples. Falando srio, embora ele no faa os clculos, o comportamento de Elvis um exemplo do modo misterioso pelo qual
a natureza (ou a Natureza) freqentemente acha timas solu-

*"Fly Bali or Frisbee, Fielder and Dog Do the Same Pbysics", de Yudhijit Bhattacharjee, 7
de janeiro de 2003.

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O INSTINTO MAT EMTI C O

ELV IS: O WELSH CO RGl QUE SABE CLCU LO

A pergunta se torna mais intrigante diante de estudos feitos


sobre imagens de jogadores de beisebol correndo para pegar a
bola. Eles tambm no correm em linha reta, mas em arco. O
que exatamente significa isso?
A primeira coisa que observamos que os clculos necessrios para que tenhamos simultaneamente uma previso sobre onde
o objeto voador pousar e uma indicao da direo na qual correr
para encontr-lo no momento certo so bem mais complicados
do que o problema de pegar-a-bola-na-gua que Elvis resolveu.
Requer que o participante leve em considerao as velocidades

cachorro, em uma tentativa de capturar o que o animal estava


vendo quando corria para pegar o disco arremessado. Tal corno
o jogador perseguindo a bola no ar, o co tambm seguia um caminho que fazia com que a trajetria da bola parecesse reta.
Essa estratgia brilhante nos d um exemplo drstico de como
a evoluo pela seleo natural pode conduzir soluo ideal de
um problema. Neste caso, a soluo da natureza no foi equipar
o animal com um algoritmo mental completamente novo para
calcular simultaneamente a trajetria de um projtil e o caminho
a ser seguido para encontr-lo no momento certo. Em vez disso,

de dois corpos: dele mesmo e do projtil. Os astronautas enfren-

a natureza tirou proveito dos complexos mecanismos j existen-

tam um problema semelhante ao pousar uma astronave em uma


plataforma espacial que se move em alta velocidade. Eles o re-

tes que coordenam o sistema visual e o sistema de movimento do

solvem usando computadores para executar clculos matemticos avanados.


Por outro lado, cachorros e jogadores parecem ter inconscientemente encontrado uma abordagem diferente que substitui os
complicados clculos necessrios previso do ponto de aterris-

corpo. Para levar a cabo essa estratgia, o corredor tem que percorrer um arco em vez de uma linha reta. A vantagem est em se
apoiar na capacidade matemtica extremamente poderosa que a
natureza embutiu no modo como opera o sistema visual do animal e do jogador. (No Captulo 8 falaremos mais da matemtica
inata na viso. )

sagem e do caminho ideal, por outros clculos que, embora tambm sejam difceis, so naturalmente resolvidos atravs da viso.
Como resultado da evoluo, cachorros e seres humanos podem

E os gatos?

se deslocar mantendo fixo em seu campo visual um objeto mvel.


Em 1995, cientistas da Universidade do Estado do Arizona
sugeriram que o motivo pelo qual os jogadores percorrem um

Se os ces so na verdade matemticos secretos, o que podemos


dizer dos gatos? Ser que eles tambm exibem alguma capacida-

arco quando correm para pegar uma bola que essa trajetria
faz com que parea (para o corredor) que a bola est se movendo em uma linha reta. Na pesquisa com o co e o disco divulgada

de extraordinria de clculo? A relutncia de gatos quanto ajogos de pegar a bola, para no falar de sua absoluta recusa em
entrar na gua, nos esclarece que no possvel repetir a expe-

pelo New York Times, os mesmos cientistas prenderam uma mquina fotogrfica pequena e um transmissor cabea de um

rincia de Pennings com os bichanos. Porm, incitado pela desco-

28

29

berta de Pennings, fiz uma busca na literatura e encontrei uma

O INSTINTO MAT EMTI C O

ELV!S: O WELSH CO RGI QU E SA BE CLC ULO

proposta provocadora sob a forma de um livro chamado Calculus


for Cats. * Os autores so o Dr. Jim Loats, professor de matemtica no Metropolitan State College em Denver, e Kenn Amdahl,
escritor profissional. Ser possvel que, como afirmam muitos
donos de gatos, estas criaturas peludas inescrutveis tenham uma
vida secreta que a maioria das pessoas desconhece? Eis como Loats
e Amdahl comeam o livro:
H aproximadamente 4 mil anos, extraterrestres invadiram a

Os autores, como percebi com grande relutncia, simplesmente


tiveram a idia de escrever ostensivamente um livro para gatos
como um ardil para tentar persuadir estudantes universitrios
normalmente relutantes em dominar o clculo. Minhas suspeitas nessa direo foram despertadas inicialmente pela semelhana entre a passagem introdutria do livro e O guia do mochileiro
das galxias, de Douglas Adams, clssica srie de rdio posteriormente transformada em livro (publicado em 1979) no qual se
revela que a Terra e a vida humana foram construdas por ratos

Terra e comearam a implementar um plano diablico para es-

como um plano diablico secreto para servir aos fins dos pr-

cravizar a humanidade, forando-nos a construir seus lares, a

prios bichos. Outra pista fundamental da inteno de Loats e


Amdahl era a ltima frase da introduo: "Mas, antes de voc
concluir que o clculo est alm de sua capacidade, considere

fornecer para eles os alimentos mais caros e exticos, a atender


a todos os seus caprichos e at a seus mais triviais desejos, independente do quo inconvenientes fossem, enquanto eles relaxariam em esplendor e no fariam nada.
Esses aliengenas acabaram sendo conhecidos como "gatos".
A conquista se mostrou simples. Embora as criaturas no
possussem polegar opositor, fossem inferiores em tamanho e
suas capacidades discursivas fossem limitadas, tinham uma capacidade indiscutivelmente superior.
Eles entendiam Clculo.
E os seres humanos, no.

isto: se os gatos podem aprend-lo, voc tambm pode."


Boa tentativa, rapazes. Vocs escreveram o livro de clculo
mais divertido do mundo (talvez no seja exatamente uma realizao notvel, considerando a concorrncia ... ). Mas vocs escreveram para gente, e no para gatos. Na realidade, no vejo a
menor evidncia de que os gatos tenham qualquer habilidade
matemtica, fora umas poucas capacidades inatas anlogas s de
Elvis na brincadeira com a bola.
Uma das mais impressionantes dessas habilidades inatas dos
gatos sua surpreendente capacidade de orientao. Uma vez a

Intrigado pelo ttulo e cativado pela passagem introdutria,


levei algum tempo estudando Calculus for Cats para informar
meus leitores sobre a capacidade do gato domstico para a mate-

cada tantos meses, algum jornal local em algum lugar da Amrica


do Norte ou da Europa conta uma histria de um gato domstico

mtica. Infelizmente, tenho que admitir que os leitores para quem

cujos donos se mudaram para uma casa nova a centenas ou milha-

Loats e Amdahl escreveram so quase sempre gente e no gatos.

res de quilmetros, e que na primeira oportunidade a criatura saudosa fugiu e reapareceu somente dias ou semanas depois no degrau
da porta de sua velha casa. Supondo-se que tais histrias sejam

*Publicado em 2001 pela Clearwarer Publishing Company.

30

31

O IN STINTO MATEMTI C O

ELVI S: O W ELSH CO R GI QU E SA BE C LCU LO

verdadeiras, como que eles fazem isso? A explicao mais plausvel que eles navegam pelo Sol, ou pelas estrelas, ou pelo campo
magntico da Terra. Mas, corno sabe qualquer um que j tenha
acampado na selva, so necessrias algumas habilidades de tri-

uma dzia de variveis - um clculo alm da capacidade da


maioria dos estudantes universitrios de matemtica.
Como Elvis, o welsh corgi de Tim Pennings, os gatos aparentemente tambm tm algumas habilidades matemticas inatas.
Alm disso, no parece que so capacidades que nossos queridos animais de estimao tenham desenvolvido devido con-

gonometria bsica para navegar usando tais informaes.


Um pouco mais difceis de acreditar so as histrias sobre gatos
que so negligenciados de alguma maneira e deixados para trs
quando os donos se mudam, mas que em seguida conseguem achar
por conta prpria a nova casa. Essas histrias no me parecem
plausveis, pois no vejo como eles podem descobrir para onde

vivncia conosco.
No restante deste livro, encontraremos muitos outros animais
(e plantas) que foram dotados pela evoluo da possibilidade de
realizar uma ou duas tarefas matemticas cruciais. Esses seres so

seus donos foram. O olfato poderia permitir que localizassem os

os matemticos da natureza e esto a nossa volta, cada um deles

donos se a mudana fosse feita a p, mas quando uma famlia


sobe com suas coisas em um caminho e roda ao longo de centenas

resolvendo diariamente o problema matemtico especfico que

de quilmetros de estrada, difcil ver como poderia haver um


cheiro a ser seguido, embora o gato pudesse correr de alguma
maneira pelo asfalto da estrada com o seu focinho colado ao cho.
Um feito naturalmente matemtico surpreendente que os gatos
executam, entretanto, ocorre quando eles caem acidentalmente
de um muro ou de uma rvore. Quase sempre conseguem se ori-

assegura sua sobrevivncia. A principal lio que aprenderemos


destes exemplos que a natureza (na forma da evoluo pela
seleo natural) definitivamente o melhor matemtico de todos. Antes de irmos mais longe, porm, vamos nos certificar de
que voc entende a que os matemticos profissionais se referem
quando falam em "matemtica".

entar na queda de forma a pousar em p sobre as quatro patas.


Um filme em cmera lenta revela que eles fazem isso manipulando a geometria do corpo rapidamente de forma que a gravidade
- a nica fora significativa que age sobre eles - os coloque na
posio vertical. O mais perto que o homem chega dessa extraordinria proeza computacional quando os engenheiros de controle de vo conseguem controlar um satlite que comeou a
tombar ou rodopiar em rbita. Este processo envolve matemtica extremamente sofisticada, inclusive a soluo (por computador) de um sistema de equaes diferenciais parciais que envolvem
32

33

O que matemtica?

e voc for como a maioria das pessoas, ser bvio para voc

o que significa fazer matemtica. Ainda que seja fortemente


pressionado a dar uma definio precisa de matemtica, voc responder com uma idia geral do que o tema envolve: nmeros,
aritmtica, lgebra, soluo de equaes, geometria, problemas sobre trens que deixam estaes, demonstraes de teoremas etc. Voc
no ter nenhuma dificuldade em dizer se bom nisso (a resposta
geralmente "no" ou, s vezes, "no muito") ou se gosta do assunto (novamente o "no" est na maioria das respostas, embora
mais pessoas respondam "sim" do que normalmente se espera).
Mas essa viso popular da matemtica extremamente empobrecida e no muito representativa do tema da disciplina em
si. Em particular, embora muitos dos exemplos que descreverei
neste livro envolvam clculos com nmeros, voc estar enganado se automaticamente pensar em matemtica como algo que trata
apenas de nmeros, ou ainda como algo que trata essencialmente de nmeros. Os nmeros constituem apenas uma parte de um
tipo particular de matemtica, e na verdade no com clculos
aritmticos que a maioria dos matemticos gasta a maior parte
35

O INSTINTO MATEMTI C O

O QU E MATEMTI C A?

do tempo. A matemtica natural realizada por seres vivos de


outras espcies tambm no se restringe a nmeros e aritmtica.
A matemtica trata de padres. E de padres que a vida feita.
Os nmeros surgiram logo que nossos antepassados reconheceram que conjuntos de, por exemplo, 3 bois, 3 lanas e 3 mulheres tinham algo em comum: o carter trplice. O padro em
questo de numerosidade, isto , tamanho de um conjunto. Os
nmeros propriamente ditos so objetos inventados para descrever esses padres: o nmero 1 descreve o padro de unidade, 2
descreve a duplicidade e assim por diante.

Aproximadamente na mesma poca em que Newton e Leibniz


estavam inventando o clculo, os matemticos franceses Pierre de
Fermat (1601-1665) e Blaise Pascal (1623-1662) trocaram uma
srie de cartas nas quais desenvolveram os fundamentos da rea
da matemtica conhecida como teoria da probabilidade, que estuda padres que surgem quando voc repete um evento aleatrio
muitas vezes, como o lanamento de moedas ou dados. (O traba-

Uma vez que voc tem nmeros, pode ver padres entre esses
nmeros, por exemplo, 2 + 3 = 5, e assim surge a aritmtica. Padres de forma, importantes na designao de quem possui tal ou
qual pedao de terra ou na construo de edifcios, deram origem

lho deles era totalmente motivado pelo desejo de seus ricos protetores de melhorar o desempenho nas mesas de apostas europias.)
A atual tecnologia computacional surgiu do estudo dos padres do pensamento lgico, a rea da matemtica conhecida
como lgica formal.
Uma distino que ser importante para a compreenso des-

geometria, uma palavra que deriva da expresso grega para "me-

te livro a diferena entre matemtica no sentido conceitual e a


notao que usamos para escrev-la. Hoje em dia, a maioria dos

dio terrestre". Quando combina padres de forma com padres


de nmero, voc obtm a trigonometria.

livros de matemtica est cheia de smbolos. Mas a notao matemtica no a matemtica em si, assim como notao musical

No sculo XVII, Isaac Newton, na Inglaterra, e Gottfried


Leibniz, na Alemanha, inventaram de forma independente o clculo diferencial e integral, o estudo dos padres de movimento
contnuo e suas variaes. Antes do clculo, a matemtica se restringia essencialmente a padres estticos: contagem, medio e
descrio de forma. Com a introduo de tcnicas para lidar com
movimentos e variaes, os matemticos puderam estudar o des-

no msica. Uma pgina de msica representa um trecho de


melodia, mas a msica em si o que voc ouve quando notas da

locamento dos planetas e de corpos em queda livre na Terra, o


funcionamento de mquinas, o fluxo de lquidos, a expanso de
gases, foras fsicas como o magnetismo e a eletricidade, o vo,
o crescimento das plantas e animais, a disseminao de epidemias,
a flutuao dos lucros e assim por diante.
36

pgina so cantadas ou executadas por um instrumento. O mesmo vale para a matemtica: os smbolos em uma pgina fornecem uma representao da matemtica. Quando lidos por algum
treinado em matemtica, os smbolos na pgina impressa ganham
vida, a matemtica vive e respira na mente do leitor.
Sem seus muitos smbolos, grande parte da matemtica simplesmente no existiria. O mero reconhecimento de conceitos abstratos e o desenvolvimento de uma linguagem adequada para
descrev-los so, na verdade, dois lados da mesma moeda. Por
exemplo, o uso do numeral "7" para denotar o nmero sete requer
37

O INS TINT O MAT EMTI C O

O QUE MATEMTI CA?

que o carter stuplo seja reconhecido como um fato. Possuir os


smbolos torna possvel pensar e trabalhar com o conceito.
Esse aspecto lingstico ou conceitua! de matemtica freqentemente negligenciado, em especial em nossa cultura moderna,
com sua nfase nos procedimentos e aspectos computacionais da
matemtica. Alis, muito comum escutarmos a reclamao de
que a matemtica seria muito mais fcil e mais atraente se no

podemos dizer que os animais "fazem matemtica"? Certamente, a atividade de papel-e-lpis que conduzimos quando resolvemos um problema um modo de fazer matemtica. Em termos
gerais, nosso jeito de faz-la. Mas a nica maneira?
Creio que todos ns concordaramos que quando usamos uma
calculadora ou um computador para resolver um problema de

houvesse toda aquela notao abstrata, o que bem semelhante a


dizer que Shakespeare seria muito mais fcil de entender se fosse
escrito em linguagem mais simples.
Quando voc ultrapassa os smbolos, a matemtica, a cincia dos
padres, transforma-se em um modo de ver o mundo, tanto o mundo fsico, biolgico e sociolgico em que habitamos quanto o mundo interno de nossas mentes e pensamentos. At aqui, o maior sucesso
da matemtica deu-se, sem dvida, nos domnios da fsica. O astrnomo italiano Galileu Galilei (1564-1642) disse (parafraseando um
pouquinho): "O grande livro da natureza s pode ser lido por aqueles que conhecem o idioma no qual foi escrito. E esse idioma a

matemtica, ainda estamos fazendo matemtica. Em muitos casos estaramos aptos at a reconhecer que a calculadora ou o
computador faz a matemtica. O que diramos ento se uma criatura no-humana resolvesse um problema semelhante? H algum
motivo para negar que um welsh corgi atrs de uma bola tambm est fazendo matemtica?
Voc poderia argumentar que nem o corgi mais inteligente tem
conscincia de estar fazendo qualquer clculo. Entretanto tampouco esto conscientes sua calculadora ou seu computador. Voc poderia contra-argumentar: "Sim, mas a calculadora, ou o computador,
foi projetada por engenheiros humanos para fazer matemtica."

matemtica." Nos dias atuais, dominados por informao, comuni-

Ao que eu replicaria: "Mas os cachorros foram projetados pela


natureza para fazer (aquela) matemtica."*

cao e computao, dificilmente encontraremos algum aspecto de


nossa vida que no seja afetado pela matemtica, uma vez que os

O engano em conceber a matemtica como um empreendimento puramente humano est no fato de focalizarmos quase

padres abstratos constituem a essncia primordial do pensamento,


da comunicao, da computao, da sociedade e da prpria vida.

exclusivamente a realizao consciente de processos computacionais - numricos, algbricos, geomtricos etc. - freqentemente
efetuados com a ajuda de lpis e papel ou, hoje em dia, calcula-

Afinal, os animais podem mesmo fazer esse negcio?


Considerando que minhas observaes descrevem a matemtica
como um desenvolvimento humano consciente, em que sentido

*Eu gostaria de observar que neste Li vro fa rei uso freqente de frases como "a natureza projetou isso", "a natureza efi ciente" e outras anlogas. Isso no deve de forma alguma ser
entendido co mo urna insinu ao de qualquer inteno por parte de natureza nem tampouco
que a "natureza" tem qualquer tipo de identidade. Eu no fao nenhuma suposio sobre o
mundo na tural alm de (1) co isas aco ntecem e (2) a seleo natural ocupa o volante das
mudanas evo lutivas.

38

39

O INSTINTO MATEMTI C O

O QUE MAT EMT IC A?

dora ou computador. Esses tipos de atividades computacionais


certamente fazem parte da matemtica, mas, se voc aceita o fato

como o maior de todos os matemticos. Por meio da evoluo, a

de que a matemtica trata do reconhecimento e da manipulao


de padres, pensar que nela s existem os clculos de papel-elpis que fazemos o mesmo que dizer que voar ter asas e agitlas para cima e para baixo. Voar deixar o cho e se mover pelo
ar por longos perodos de tempo. Usar asas com penas que se
agitam ou asas de metal criadas pela Boeing so apenas dois modos
de executar tal atividade.
Depois que voc enxergar a matemtica como a cincia de padres e compreender que fazer matemtica raciocinar sobre
padres, achar muito menos surpreendente a descoberta de que
muitas criaturas vivas fazem alguma matemtica. Eu lhe darei exemplos de como at mesmo as plantas fazem matemtica. Se voc
estiver disposto a reconhecer que computadores podem fazer matemtica, ento no ter nenhuma razo para negar que tambm
possuam essa mesma capacidade animais e plantas que muito claramente resolvem problemas que ns s resolveramos pela prpria matemtica. Afinal, na escala da conscincia, os computadores
se situam l no fundo, bem abaixo das plantas e dos animais.

precisamente este o meu ponto de partida. Uma vez que voc


se distancia da viso de lpis-e-papel da matemtica que todos ns
obtivemos quando estudantes e pensa na atividade mais fundamental para a qual esses mtodos acadmicos fornecem apenas um
modo de execuo, voc descobre que a matemtica est em toda
parte. Se quiser encontrar o maior matemtico do mundo, no
precisa viajar para as universidades de Harvard, Stanford ou
Princeton. Simplesmente passeie em um jardim, d uma caminhada pela floresta ou v praia. Pois a natureza acaba se revelando
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natureza dotou muitos animais e plantas ao nosso redor de habilidades matemticas verdadeiramente notveis.

claro que voc precisa ser um pouco cuidadoso. O que ns


precisamos aqui no de uma definio cientfica exata, mas de
urna regra de bolso norteada pelo bom senso. Neste livro, quando falo de matemtica, refiro-me a qualquer atividade que, se
executada por um ser humano, seria considerada fazer (ou envolver) matemtica. Por exemplo, o comportamento de Elvis
quando buscava a bola lanada no lago se qualifica como matemtico porque o nico modo pelo qual ns conseguiramos executar um feito semelhante seria usando matemtica.
Se voc no gosta dessa definio de matemtica e no se sente
bem em chamar o que Elvis faz de matemtica, imagine a palavra "natural" ou "da natureza" colocada depois de "matemtica"
e leia o resto deste livro considerando que trata de "matemtica natural" e dos "matemticos da natureza". Qualquer que
seja sua linguagem favorita, entretanto, se voc tem interesse no
mundo natural, acho que ficar fascinado (e talvez surpreso) com
a primeira parte deste livro, em que trataremos de vrias criaturas que habitualmente realizam proezas de matemtica natural.
Mas a histria no termina por a. Na realidade, a que surgem
as perguntas realmente intrigantes.
Em primeiro lugar, se muitas outras criaturas podem fazer
matemtica natural, certamente ns tambm o podemos. Que habilidades matemticas naturais temos ns? J vimos que os bebs
tm alguma habilidade aritmtica. Que outros problemas de matemtica resolvemos o tempo todo, suavemente, sem esforo e
inconscientemente, sem utilizar nenhum conhecimento, e como
41

O INSTINT O M AT E MTI C O

ns os resolvemos? Ser que nossos antepassados possuam habilidades matemticas que perdemos medida que nossos crebros
adquiriram a possibilidade de fazer as coisas de outro modo?'~
Em segundo lugar, qual a diferena entre nossas habilidades matemticas naturais e aquelas que nos ensinam na escola?

Onde estou e para onde vou?

Se possumos habilidades matemticas inatas que so to impressionantes quanto as dos outros animais, por que to difcil aprender matemtica na escola? Por que no podemos simplesmente
nos virar com essas habilidades inatas com as quais nascemos?
Ou podemos? possvel melhorar o modo como ensinamos
matemtica dando uma olhada no modo corno ns e outras criaturas vivas fazemos matemtica natural? Existem partes de matemtica que s um seleto grupo dentre ns pode ter esperana

hmed, estudado em um artigo publicado em 1981 pelos pes-

quisadores R. Wehner e M. V. Srinivasan, vive no deserto


tunisiano, no extremo norte do Saara. Ele no teve nenhuma edu-

de dominar? Ou s urna questo de vontade?


Um contexto no qual podemos procurar por habilidades

cao formal e tudo que sabe aprendeu por experincia. Todo


dia Ahmed deixa sua casa no deserto e viaja longas distncias

matemticas naturais de animais e pessoas dado pelos mtodos


que as criaturas usam para se situarem. Qualquer um que tenha

procura de alimento. Em sua caa, ele primeiro segue em uma


direo, depois em outra, em uma terceira ... E continua dessa

tentado navegar usando um mapa e uma bssola sabe que improvvel conseguir chegar aonde quer a menos que tenha algum

maneira at ser bem-sucedido, momento no qual faz algo realmente notvel: em vez de seguir suas pegadas na areia - que

domnio de trigonometria elementar.


Para conhecer um verdadeiro navegador profissional, comearemos a prxima fase de nossa jornada viajando s areias do

poderiam ter sido apagadas pelo vento-, ele se vira exatamente


na direo de sua casa e parte em linha reta, sem se deter at que
chegue l, aparentemente sabendo de antemo que distncia an-

deserto do norte da frica, onde conheceremos um matemtico

dar, com uma margem de erro de apenas alguns passos.

notvel chamado Ahrned.

Ahmed no pde explicar aos pesquisadores como executava


essa extraordinria faanha de navegao, nem como adquirira

*Eu no respondo a essa ltima pe rgunta neste livro. N em consigo ver como essa pergunta
poderia ser respondida com qu alqu er grau de confiabilidade, j que a escala de tempo envo lvida nas mudanas evo lu tivas implica qu e ns estamos faland o de capacidades menrais
que teriam sido perdidas b mais de 100 rnil anos e talvez mesmo muito ames disso. Mas
responderei a todas as o utras perguntas e deixarei que o leitor especule so bre as habili dades b muito perdid as de nossos antepassados.

tal habilidade. Mas o nico mtodo conhecido para isso o uso


de uma tcnica chamada clculo de posio. Desenvolvida por
marinheiros em tempos remotos, essa estratgia era chamada pelos navegadores britnicos de "clculo por deduo". Ao usar tal

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O INSTINTO MATEMTICO

ONDE ESTOU E PARA ONDE VOU?

mtodo, o viajante sempre se desloca em linha reta, com grandes


guinadas ocasionais, sempre mantendo registrada a direo em
que est indo, bem como sua velocidade e o tempo decorrido
desde a ltima mudana de direo ou desde a partida. De posse
do conhecimento da velocidade e do tempo de viagem, o navegante consegue calcular a distncia exata percorrida em qualquer segmento reto de sua jornada. E conhecendo o ponto de
partida e a direo precisa do deslocamento, possvel calcular

essa minscula criatura vaga pelas areias do deserto por uma dis-

a posio exata ao fim de cada segmento.


O clculo de posio requer o uso preciso de aritmtica e trigonometria, de mtodos confiveis para medir velocidade, tempo e direo, e de bom armazenamento de informaes. Quando
os homens do mar se orientavam por clculo de posio, usavam
cartas nuticas, tabelas, vrios instrumentos de medio e uma
quantidade considervel de matemtica. (A principal motivao
para o desenvolvimento de relgios precisos surgiu da necessidade dos marinheiros que utilizavam esse mtodo para navegar
por vastas regies ocenicas.) At a criao da navegao pelo
Sistema de Posicionamento Global (GPS) em meados da dcada
1970, marinheiros e pilotos de aeronaves usaram o clculo de

tncia que pode chegar a 50 metros, at topar com um inseto


morto, quando, ento, ela lhe arranca um pedao, a mordidas, e
o carrega diretamente para seu ninho, um buraco com no mais
que 1 milmetro de dimetro. Como ela navega?
Vrias espcies de formiga se guiam at seus destinos, seguindo odores e pistas qumicas deixadas por elas mesmas ou
por outros membros da colnia. Mas esse no o caso da formiga do deserto tunisiano. Observaes feitas por Wehner e
Srinivasan, os pesquisadores mencionados anteriormente, deixaram pouca margem de dvida quanto a isso. O nico modo
pelo qual Ahmed pode realizar essa faanha diria pelo uso
do clculo de posio.
Wehner e Srinivasan descobriram que, se deslocassem uma
dessas formigas do deserto imediatamente depois de ter encontrado seu alimento, ela se voltaria exatamente para a direo que
deveria tomar para encontrar seu ninho caso no tivesse sido
deslocada e, alm do mais, aps cobrir a distncia precisa que a
levaria para casa, a formiga pararia e comearia uma busca con-

posio para se guiar pelo globo, e durante os anos 1960 e 1970

fusa e desnorteada por seu ninho. Em outras palavras, ela conhece precisamente a direo que deve seguir para o retorno e

os astronautas da Nasa no projeto Apollo tambm utilizaram essa


tcnica para encontrar seu rumo no caminho de ida e volta Lua.

sabe exatamente o quanto andar, ainda que esse caminho em li-

Contudo Ahmed no conta com nenhum dos instrumentos

nha reta no tenha nada a ver com o ziguezague aparentemente


aleatrio que ela fez em sua busca por comida.

que auxiliaram os marinheiros e astronautas. Como ele consegue se virar? Claramente, esse tunisiano , de fato, um indivduo
peculiar. Isso porque Ahmed tem pouco mais que meio centmetro de comprimento. Ele no uma pessoa, mas uma formiga uma formiga do deserto tunisiano, para ser mais exato. Todo dia,

*S. Wohlgemurh, B. Ronacher e R. Webner, "Odometry in Desert Ants: Coping with the
Th ird Dimension ". j ournal of Experimental Biology, no prelo.

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Um estudo recente': mostrou que a formiga do deserto mede


distncias contando passos. Ela "sabe" qual o comprimento de

O I NSTINTO MATEMTICO

ONDE ES TOU E PARA ONDE VOU?

um nico passo, e assim pode calcular a distncia percorrida em


qualquer linha reta multiplicando tal comprimento pelo nmero

primeiros e hesitantes passinhos. Ao contrrio, o que mostram


todas as pesquisas o grau de complexidade da matemtica e da
engenharia envolvidas nessa faanha. Se poucos adultos chegam
a dominar nesse nvel a matemtica efetuada conscientemente
- que dir uma criana que corre com perfeito controle corporal para o corredor de guloseimas do supermercado. Na verdade,
a capacidade para fazer os clculos envolvidos numa caminhada

total de passos.
claro que ningum est sugerindo que essa criatura minscula esteja executando multiplicaes do modo como um ser
humano faria, ou que ela encontre seu rumo seguindo exatamente
os mesmos processos mentais que, por exemplo, Neil Armstrong
usou a caminho da Lua na Apollo II. Como todos os navegadores humanos, os astronautas da Apollo tiveram que ir escola
para aprender a operar os equipamentos e a fazer os clculos ne-

est como que embutida no crebro humano.


O mesmo vale para a formiga do deserto tunisiano. Seu minsculo crebro deve ter um repertrio muito limitado. Ela pode

cessrios. A formiga do deserto tunisiano simplesmente faz o que

muito bem ser incapaz de aprender qualquer coisa nova ou de

lhe natural - segue seus instintos, que resultam de centenas de


milhares de anos de evoluo.

refletir conscientemente sobre sua prpria existncia. Mas uma


coisa ela consegue fazer extremamente bem - na verdade mui-

Em termos da atual tecnologia computacional, a evoluo

to melhor do que um crebro humano, sem nenhum auxlio, at


onde sabemos: executar o clculo matemtico que ns chama-

proporcionou a Ahmed um crebro que equivale a um computador muito sofisticado e especfico, afiado ao longo de muitas
geraes para efetuar com preciso as medies e as contas necessrias para que se guie pelo clculo de posio. Ahmed no

mos de clculo de posio. claro que tal capacidade no faz da


formiga do deserto um ser versado em matemtica, mas essa simples computao suficiente para assegurar sua sobrevivncia. E
precisamente assim que funciona a evoluo pela seleo natural.

precisa pensar em quaisquer dessas tarefas, assim como ns tambm no temos que pensar em medies e clculos exigidos no
controle de nossos msculos a fim de correr ou saltar. De fato,

A natureza fez algo similar com outra criatura que normalmente no consideramos inteligente: a lagosta.

no caso de Ahmed, sequer est claro que ele apresente algum tipo
de atividade que ns normalmente chamaramos de atividade
mental consciente.

Lagosta, quem vai?

Mas s porque algo feito naturalmente ou sem percepo


consciente no significa que seja fcil. Afinal, aps quase 50 anos
de intensa pesquisa em cincia computacional e engenharia, ainda no conseguimos produzir um rob que possa caminhar to
bem quanto uma criana apenas alguns dias depois de dar seus

Conheci pessoas que se recusam a comer carne porque para obtla matamos animais, mas que apesar disso tm muito prazer em
comer frutos do mar. No topo da lista de preferncias de alguns
deles est uma deliciosa lagosta do Maine. Afinal, voc consegue

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47

O IN STI N TO MAT EMTI C O

ON D E ES T OU E PARA ON D E VOU?

imaginar algo mais primitivo, algo com menor probabilidade de


ter alguma sensao consciente de sua prpria existncia do que
uma lagosta? Mas, da prxima vez que se sentar para jantar uma
delas, reflita sobre uma coisa: voc estar devorando um dos mais
gabaritados navegadores da natureza. Pois a verdade que a lagosta comum tem um sistema de localizao geogrfica s comparvel, entre os seres humanos, mais recente e mais sofisticada verso do GPS, o carssimo sistema de navegao (que surgiu
em 1974 e se tornou operacional em 1994), que depende desatlites que orbitam a Terra, dos mais precisos dispositivos de

Ele as removeu do oceano e colocou-as em um recipiente plstico prova de luz, conduziu-as navegando em crculos em seu
barco, levou-as at a praia e, colocando-as na traseira de sua caminhonete, aproximou delas poderosos ms para alterar o campo magntico, e depois disso tudo jogou-as de volta no mar em
um novo local. Assim que eram libertadas, as lagostas rumavan1
diretamente para suas casas. Elas agiram assim at quando Boles
colocou coberturas de borracha sobre seus olhos, de forma que
elas no pudessem se guiar pela luz. Mas, para se certificar completamente, Boles ps algumas lagostas em um tanque em seu

cronometragem e de uma quantidade enorme de manipulao

laboratrio e as sujeitou a um campo magntico artificial que imi-

computacional e matemtica avanada.


O que os seres humanos realizam com matemtica e tecno-

tava o da Terra. As lagostas rumaram exatamente na direo que

logia, a lagosta alcana sendo capaz de "ver" o campo magnti-

deveriam seguir para chegar em casa se o campo magntico ao


qual estavam sujeitas fosse de fato o da Terra.

co da Terra, e no apenas no sentido de descobrir onde esto os

Os pesquisadores suspeitam de que as habilidades nuticas da

plos magnticos - o sistema da lagosta muito mais sofisticado


do que isso. O campo magntico da Terra varia de um lugar para

lagosta podem fazer uso de pequenas partculas de magnetita, um


xido de ferro, localizadas em duas massas de tecido nervoso na
parte frontal do corpo da criatura.

outro, em direo, ngulo e intensidade. A lagosta parece conseguir usar essa variao para determinar exatamente onde est.
Isso s foi descoberto h alguns anos, pelo oceangrafo Ken
Lohmann, da Universidade de Carolina do Norte, e seu aluno de
doutorado Larry Boles.,,.

Os segredos matemticos da migrao

Boles passou seis anos estudando a lagosta vermelha do Caribe


nas guas prximo a Florida Keys, antes de se convencer de que
elas possuem essa habilidade surpreendente. Para demonstrar o

Passando do mar para o cu, as aves nos trazem outro exemplo


de incrveis habilidades de navegao. Todos os anos, milhes de
aves migram por milhares de quilmetros indo e voltando de seus

fato, ele experimentou todos os tipos de ardis para confundi-las.

lares de inverno. Como que elas sabem em que direo voar?


Existem vrias respostas possveis, mas a maioria delas parece
exigir clculos matemticos que quase todas as pessoas conside-

*La rry C. Bo les, Kenn erh J. Lo hmann , "Tru e N av iga ri on and Magneric M aps in Spiny
Lobsters'', Nature 4 2 1, 2 de janeiro de 2003, pp. 60-63.

rariam um verdadeiro desafio. Como resolvem esse problema?

48

49

O INSTINTO MAT EMTI C O

ONDE ESTOU E PARA ONDE VOU?

Reformulando a pergunta, por que o piloto de um Boeing 747


precisa de um monte de mapas, computadores, radares, balizas
de rdio e sinais de navegao por satlite GPS, tudo isso depen-

ventos frontais, a maioria das aves voa baixo, onde cumes, rvores e edifcios reduzem o vento. Para planar em uma corrente de
ar, elas sobem para onde o vento o mais rpido possvel.

dendo fortemente de doses enormes de matemtica sofisticada,


para fazer algo que urna ave consegue com facilidade: voar de
um ponto A a um ponto B?
S para dar urna idia das distncias que podem estar envolvidas: andorinhas-do-mar-rtico voam trajetos anuais de ida e
volta que podem chegar a mais de 35 mil quilmetros, seguindo

Como elas encontram o caminho? Os cientistas ainda tm um


longo caminho pela frente antes de entender completamente corno
as aves se orientam, mas as evidncias disponveis sugerem que elas
usam uma combinao de vrios mtodos diferentes.
Primeiro, as aves podem usar pistas visuais. Muitos animais
aprendem a reconhecer o ambiente em que vivem para encon-

do rtico at a Antrtida. Na viagem para o Sul, elas fazem uma

trar seus caminhos. Eles lembram da forma dos cumes das mon-

escala regular na baa de Fundy, seguem com um vo cansativo


de trs dias ininterruptos sobre as guas indistinguveis do Atlntico Norte e encontram seu rumo ao longo de toda a costa oeste

tanhas, do litoral e de outras caractersticas topogrficas em sua


rota, como por onde passam os rios e crregos ou quaisquer

da frica. Elas retornam por uma rota diferente, subindo pela

objetos proeminentes que apontem para seu destino. As aves


podem usar esse mtodo para localizar o ninho, mas parece pou-

costa leste da Amrica do Sul e da Amrica do Norte. Outras aves


marinhas tambm fazem viagens incrivelmente longas: o rabo-

co provvel que ele seja suficiente para vos de longas distncias. E claramente no serve de orientao em vastas extenses

de-junco-preto voa de 8 a 15 mil quilmetros em cada direo;


tanto o grou do Canad quanto o grou americano so capazes de

da gua ou para o vo noturno, ambos praticados a cada ano por


muitas espcies de aves.

migrar por at 4.000 quilmetros por ano; e a andorinha-de-bando voa mais de 9.000 quilmetros anualmente.

Outros mtodos dependem da determinao da direo do


Plo Norte. Os seres humanos fazem isso usando urna bssola
ou pela posio do Sol no cu. Mas, corno qualquer marinheiro

Algumas dessas aves viajantes tambm so capazes de voar


alto. O ganso-do-ndico j foi visto cruzando o Himalaia a quase
9.000 metros de altitude. Outras espcies encontradas acima
de 6.000 metros incluem o cisne-bravo, o fuselo e o pato selvagem. A partir de estudos por radar, cientistas concluram que,

ou montanhista sabe, conhecer a direo norte somente uma


parte de tudo que necessrio para a navegao. Voc tambm
precisa saber em que direo deve viajar em relao ao norte.
Para isso, o homem utiliza, alm da bssola ou do Sol, um mapa
e um bocado de aritmtica, geometria e trigonometria.

assim como pilotos de linhas areas de longo curso que ajustam a


altitude de vo para evitar fortes ventos contrrios ou para aproveitar correntes de ar favorveis, as aves tambm mudam de altitude

Como as aves o conseguem? Vamos comear com o problema da orientao: como as aves sabem qual a direo norte?

buscando as melhores condies de vento. Para evitar a luta contra

Urna possibilidade para estabelecer as direes consiste em usar

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51

O INSTINTO MATEMTICO

ONDE ESTOU E PARA ONDE VOU?

a posio do Sol no cu. No caso de muitas aves - e outras criaturas, como as abelhas - j se sabe que esse o mtodo empregado. Mas isso no to simples quanto pode parecer primeira
vista, j que o Sol muda de posio no cu ao longo do dia e o
prprio padro dessas mudanas dirias varia com as estaes do
ano. Para usar o Sol a fim de determinar a direo norte, voc
precisa saber qual a localizao dele no cu a cada hora do dia
exatamente na poca do ano em que a jornada ocorre. Para um
navegador humano, essa simples tarefa exige o domnio de
trigonometria, alm da matemtica necessria para traar o cur-

criaturas imediatamente ficam desesperadamente confusas e co-

so a partir da posio do Sol no cu.

crnio de um pombo-correio h um pequeno agrupamento de

meam a vagar em crculos quando apenas alguns momentos antes


se dirigiam determinadas e com preciso para o monte de esterco que conheciam de uma visita anterior. Mas claro que a navegao pela luz da Lua s possvel em noites de cu aberto.
Outra maneira de se orientar, que funciona de noite to bem
quanto de dia, esteja o tempo nublado ou aberto, fazer uso do
campo magntico da Terra. Isso, claro, exatamente o que ns
fazemos quando utilizamos uma bssola magntica. Algumas aves
usam um mtodo similar para se guiar. Por exemplo, dentro do

Um problema evidente na hiptese do uso do Sol para orien-

partculas magnticas, que serve ave como uma minscula bs-

tao das aves consiste em descobrir como agem noite. E tambm durante o dia, se estiver muito nublado. Uma vez que muitas

sola em sua cabea. Prendendo ms pequenos cabea de pssa-

aves voam sob tais condies, a orientao pelo sol obviamente


no deve ser o nico mtodo usado. Uma possibilidade para via-

orientam por meio do campo magntico da Terra. Os ms alte-

gens noturnas a capacidade de perceber a polarizao da luz da


Lua. Embora essa luz seja consideravelmente mais fraca do que a
solar, com um aparato de deteco adequado, uma possibilidade vivel. Uma criatura que ns sabemos que sem dvida faz uso
desse mtodo de orientao o escaravelho rola-bosta. Em um
artigo na revista Nature em 2003/ um grupo de pesquisadores da Sucia e da frica do Sul explicou como esses besouros
usam a luz polarizada da Lua para a orientao ao viajar durante a noite. Com um filtro polarizador colocado entre a Lua
e esses besouros, os pesquisadores descobriram que as pobres

ros cobaias, pesquisadores mostraram que os pombos-correio se


raram o campo magntico em torno das aves e fizeram com que
elas voassem fora do curso. (Posto de forma simples, com um
m preso cabea a ave achava que qualquer direo em que
voasse era o norte.)
A navegao pelas estrelas nos d outro meio de orientao
noturna. Este mtodo foi utilizado por marinheiros em pocas
passadas. Sabe-se que pelo menos uma espcie de ave, o azulo,
certamente utiliza as estrelas para se orientar, e acredita-se que
na verdade todas as aves o fazem. Aparentemente elas aprendem
a reconhecer o padro das estrelas no cu noturno enquanto ainda so filhotes no ninho. Alguns anos atrs, um estudo mostrou
que filhotes de azulo no Hemisfrio Norte observam como as

*Marie Dacke, Dan-Eric Nilsson, Clarke H. Scholtz, Marcus Byrne e Eric]. Warrant, "Animal Behaviour: Insect Orientation to Polarized Moon light", Nature 424, 3 de julho de
2003, p. 33.

estrelas rodam no cu noturno em torno da estrela Polar, a estrela

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O INSTINTO MATEMTICO

que indica o plo para aqueles que vivem nquele hemisfrio.


Os cientistas especularam que conseguir identificar a estrela Polar no cu deve ajudar as aves a identificar o norte. Para testar
tal hiptese, eles exibiram para as aves um padro normal de
cu dentro de um planetrio. Elas voaram em uma direo, coerente com a capacidade de identificar o movimento das estrelas.
Quando os pesquisadores modificaram o arranjo de forma que
Betelgeuse passasse a ser a estrela ao redor da qual as outras se

ONDE ESTOU E PARA ONDE VOU ?

Outra tcnica de calibrao foi descoberta em 2004, quando


uma equipe de pesquisadores mostrou que alguns tordos verificam sua situao a cada entardecer, comparando com a direo
do sol poente. '' Para comprovar essa teoria, os pesquisadores
amarraram pequenos transmissores de rdio s aves de forma que
pudessem acompanhar o vo e, no fim da tarde, quando o Sol
estava se pondo, sujeitaram as aves a um campo magntico diferente do campo normal terrestre suficientemente forte para anul-

deslocam, as aves voaram em uma direo coerente, considerando Betelgeuse como estrela Polar. Ento as aves no iam para onde

lo. Na manh seguinte, as aves tomaram a direo errada -

deveriam em relao estrela Polar. Isso significa que no esta-

realmente o terrestre. Na noite que se seguiu, os pssaros conse-

vam usando a localizao de agrupan1entos estelares especficos;


estavam observando em torno de qual estrela as outras giram.
Isto , o que contava no eram as constelaes, mas seu movimento. Para aquelas aves, "norte" onde existe uma estrela ao
redor da qual todas as outras giram.

guiram fazer a calibrao sem interferncia, e na outra manh

rumaram para onde deveriam ir se o campo imposto tivesse sido

eles retomaram sua jornada no curso correto.


Qm1lquer que seja o mtodo usado por viajantes de longas
distncas como as aves migratrias, a simples tarefa de calibrar
a bssola interna delicada o suficiente para desafiar um univer-

Na realidade, as aves parecem fazer uso de sua capacidade de


localizar as estrelas a fim de resolver um problema que surge na

sitrio que estuda matemtica.

orientao atravs do campo magntico da Terra: a calibrao de


suas bssolas internas. O norte magntico est a 1.600 quilmetros

bm tern suas complicaes: a configurao das estrelas no cu

do Plo Norte e isso significa que migrantes que deixassem o norte


do Alasca e seguissem para o sul magntico estariam viajando para
o oeste! As aves precisam calibrar constantemente suas bssolas
magnticas medida que viajam por longas distncias. Uma maneira pela qual elas o fazem consiste na comparao, realizada em suas

No que diz respeito a esse assunto, observar as estrelas tamvai mudando medida que as aves viajam para o norte ou para o
sul, com novas constelaes aparecendo constantemente no horizonte. A adaptao a essas mudanas outra coisa que os seres
humanos s podem fazer com preciso por meio da matemtica.
Outra possibilidade para a navegao que as aves consigam
dscern1r padres de polarizao da luz solar. medida que os

paradas para descanso ao longo da rota migratria, entre as indicaes de sua bssola interna e suas observaes relativas orientao
pelas estrelas. (Se no tiverem tempo suficiente para completar a
calibrao em uma parada, elas acabam se perdendo.)

*William Cochran, H enrik Mourirsen e Martin Wiselski, "Migraring Songbirds Recalibrare


Their Mag;neric Compass Daily from Twilight Clu es", Science, Vol. 304, 16 de abril de
2004, pp. 405-407.

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55

O INSTINTO MATEMTICO

ONDE ESTOU E PARA ONDE VOU?

raios do Sol passam por nossa atmosfera, minsculas molculas


de ar permitem a passagem de ondas luminosas que viajam em
determinadas direes, mas absorvem outras, fazendo com que
a luz se torne polarizada. Podemos perceber o efeito de polarizao quando olhamos para o cu na hora do pr-do-sol. A luz
polarizada forma uma imagem parecida com uma enorme gravata-borboleta localizada bem acima de ns, apontando para norte
e sul. Aparentemente algumas aves conseguem captar a gradao
na polarizao, da luz praticamente no-polarizada na direo

eletroms que podiam ser usados para modificar a direo do


campo magntico (anulando o campo magntico natural). Quando o Sol era visvel, a alterao do campo magntico, passando
da orientao natural norte-sul para a artificial leste-oeste, no
fazia com que o salmo mudasse de direo; eles continuavam
nadando para o sul. Mas quando o cu estava nublado, a alterao do campo magntico para leste-oeste, fazia com que os peixes nadassem na direo do sul magntico artificial. Experincias
semelhantes mostraram que as baleias e as tartarugas-marinhas

do Sol luz totalmente polarizada, a 90 graus com o Sol, o que


lhes serve como uma bssola gigante no cu. As abelhas tambm

tambm navegam utilizando uma combinao de observaes do

parecem usar a luz polarizada para se guiarem nos dias nubla-

cu com o campo magntico da Terra.


E ainda existe o incrvel espetculo norte-americano ofereci-

dos, em que o Sol no pode ser visto. Tudo de que precisam um


pequeno pedao de cu azul para ver os raios do Sol atravs dele

do a cada ano pela borboleta monarca. Este inseto laranja brilhante compe uma viso familiar nos jardins em todos os Estados

e o efeito de polarizao lhes mostra o caminho.


Contudo, qualquer que seja o mtodo que as aves usem para

Unidos e no Canad durante os meses de vero. Em seguida, a

se orientar, isso constitui apenas parte do problema de navegao. Para o homem, ao menos, fixar o curso certo a partir da
orientao exige trigonometria. Como as aves fazem isso?
As aves no so os nicos animais que conseguem se orientar.

cada setembro, os 100 milhes de borboletas monarcas partem


para uma viagem de dois meses e meio para seus lares de inverno, uma nica rea de 12 hectares de montanha com eucaliptos
no estado mexicano de Michoacn, a oeste da Cidade do Mxico. Nenhuma dessas viajantes do outono jamais esteve l an-

Muitas criaturas do mar tambm migram por longas distncias.


Por exemplo, o salmo faz uma migrao sazonal que pode lev-

antepassados h muito mortos que faziam a longa jornada para

lo por milhares de quilmetros no mar, cujas caractersticas pa-

o norte na primavera. E mesmo assim a maioria consegue achar

recem indistinguveis o tempo todo. Estudos mostraram que eles


navegam principalmente pela posio do Sol durante o dia e pe-

o caminho para seu tradicional hbitat de inverno, embora a


3. 000 quilmetros de distncia. S recentemente os cientistas

las estrelas noite. Quando o Sol no est presente e as estrelas


esto obscurecidas por nuvens, eles usam o campo magntico da
Terra. Para demonstrar esse fato, pesquisadores puseram salmes
em um grande tanque ao redor do qual foram arranjados vrios

comearam a entender como as borboletas fazem essa proeza


aparentemente milagrosa.
Sabemos que elas se orientam principalmente por meio do
Sol. Tambm sabemos que so sensveis luz ultravioleta e assim

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tes. Formam a terceira ou quarta gerao descendente de

O INSTINTO MATEMTI C O

OND E ESTOU E PARA OND E VOU ?

no dependem de cu sem nuvens. (Monarcas que voam em pleno sol em uma rea cercada param imediatamente se for aplicado um filtro que bloqueie os raios ultravioleta do Sol.) Mas
orientao pelo Sol requer conhecimento de horrio no decorrer do dia, ento h muito que se pressupunha que elas deviam
fazer uso de algum tipo de relgio interno. Isso foi finalmente

a 1:00 da tarde, orientou-se colocando o sol matutino acima de


seu "ombro" direito, a estratgia correta a ser adotada para se
dirigir ao Mxico se de fato fosse fim de tarde. Houve ainda um
terceiro grupo de monarcas que foram submetidas a uma semana de luz contnua. Isso confundiu seu ciclo circadiano e, como
resultado, quando foram libertadas as borboletas simplesmente

demonstrado na primavera de 2003 por um grupo liderado por


Steven M. Reppert, da Faculdade de Medicina da Universidade
de Massachusetts.~- Como a maioria das criaturas, a borboleta
monarca regula suas atividades dirias por meio do que chama-

voaram diretamente para o Sol.


claro que, tanto para as monarcas como para as aves, o
posicionamento do Sol em dada poca do ano e hora do dia, ape-

mos de relgio circadiano (o termo "circadiano" vem do latim

sar da preciso com a qual contribuem para a tarefa, resolve ape-

circa diem e quer dizer "aproximadamente um dia"). Esse relgio

nas uma parte do problema de navegao. Tambm para as


monarcas resta a tarefa de fazer os clculos direcionais que os

biolgico natural tende a ser bastante preciso para intervalos curtos, mas exige ajustes peridicos para lidar com variaes do
comprimento do dia e da noite ao longo do ano. ( a alterao

seres humanos resolvem usando trigonometria. Como observou


o entomologista Orley "Chip" Taylor, da Universidade do Kansas
(membro do grupo de pesquisa sobre as monarcas), "navegao

brusca do relgio circadiano humano que causa os problemas de

implica vo dirigido a um objetivo que no visto. Uma monar-

jet lag quando voamos entre diferentes fusos horrios.)


Para testar o papel do relgio circadiano da monarca, Reppert

ca na Gergia voar a 270 graus [para o oeste] para chegar ao


Mxico, enquanto uma monarca no Texas com a mesma latitude

e sua equipe colocaram um grupo dos insetos em uma cmara de


laboratrio onde, por uma semana inteira, elas ficavam sujeitas

voar a 220 graus [sudoeste]. Diga-me como isso possvel".


Aves, salmes, baleias, tartarugas-marinhas, borboletas mo-

a um padro de luz tpico do incio de setembro, 12 horas de luz


diurna das 7:00 da manh at as 7:00 da noite, seguidas por 12

narcas, lagostas e at rola-bosta -

horas de escurido. Quando foram libertadas pela manh, elas


seguiram voando com o sol acima do "ombro" esquerdo, por-

a natureza equipou essas e

outras criaturas migratrias com a capacidade de encontrar seus


caminhos com preciso, freqentemente atravs de milhares de
quilmetros sobre a superfcie da Terra. ms internos, a capaci-

tanto na direo que teriam que tomar para ir ao Mxico naque-

dade de "ler" o campo magntico da Terra e olhos que podem

la poca do ano. Mas outro grupo de monarcas, que passou uma


semana com o perodo de luz diurna artificial de 1:00 da manh

detectar luz polarizada ou luz ultravioleta so somente uma parte da histria. A navegao precisa tambm requer um crebro
que possa processar as informaes de posio e orientao, e
depois combin-las com a poca do ano, e um relgio interno

*Sreven M . Repperr er ai., Science, Vol. 300, 23 de mai o de 2003, pp. 1303-13 05 .

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O INSTINTO MATEMTICO

ONDE ESTOU E PARA ONDE VOU?

dirio a fim de fixar a direo na qual voar, andar, rastejar ou


nadar a cada momento da jornada.
A formiga do deserto tunisiano, a lagosta e outras criaturas
simplesmente seguem seus instintos, mas, quando tentamos entender como fazem isso, temos que recorrer matemtica. O
nico modo pelo qual podemos descrever os feitos de uma ave
ou peixe migratrio dizendo que eles tm crebros que evoluram para executar os clculos trigonomtricos necessrios para
determinar o norte a partir da posio do Sol ou para fixar o

Batmvel

,;r:;:~f'.)

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curso com base no conhecimento da localizao do Plo Norte.


Uma vez que o crebro humano no equipado com essas mes-

Figura 4.1 O familiar morcego marrom, encontrado por toda a Amrica do Norte.

mas capacidades inatas (ou, se o , no estamos cientes disso), os


navegadores humanos no podem executar tais feitos do mesmo
modo. No temos nenhuma alternativa alm de "usar a matem-

O quanto voc sabe sobre morcegos? Diga se cada uma das

tica" a fim de achar nossos caminhos pelo mundo -

ou

afirmaes a seguir verdadeira ou falsa.

aind~,

hoje em dia, fazer uso do equipamento que foi projetado e


construdo para fazer os clculos por ns.
O termo "crebro de passarinho" pode, sob circunstncias

1. Os morcegos no so aves; so os nicos mamferos voadores da natureza.


2. Os morcegos so encontrados em todo o mundo, exceto nas

normais, ser uma metfora apropriada para se referir a algum


com habilidades intelectuais fracas. Mas quando se trata de na-

3. So conhecidas mais de mil espcies de morcego.

vegao as aves indubitavelmente nos deixam para trs. Elas e

4. As asas dos morcegos so, na verdade, mos altamente h-

outras criaturas migratrias se unem formiga do deserto tu-

beis com dedos longos que so conectados por uma fina

nisiano como membros emritos do clube dos matemticos naturais. Entre os outros participantes esto duas criaturas que

membrana de pele.
5. O morcego pode manipular suas asas para prender um inseto.

tambm usam a matemtica para determinar que caminho seguir:

6. O morcego pode pairar no ar, imvel, como um colibri.

morcegos e corujas. Mas, neste caso, elas usam a matemtica para

7. Os morcegos constituem um dos recursos mais eficientes da

um propsito bastante diferente: matar - uma funo que desempenham com a eficincia de um mssil teleguiado.

regies desrticas e polares.

natureza para controle de insetos. O pequeno morcego marrom encontrado em toda a Amrica do Norte pode comer
at 7 mil mosquitos por noite.

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O INSTINTO MATEMTICO

ONDE ESTOU E PARA ONDE VOU?

8. Ao contrrio do dito popular "cego feito um morcego", os

"Cego feito um morcego?" No faz sentido . A afirmao


correta : os morcegos tm excelente viso. Eles a utilizam para
navegao de longa distncia durante as horas de luz do dia. Mas

morcegos tm excelente viso.


9. A famosa afirmao de que um morcego pode confundir o
cabelo de uma mulher com uma presa e ficar emaranhado
nele falsa.
10. A crena de que o chamado morcego vampiro chupa sangue humano um engano.
11. Os morcegos usam um sistema de sonar para se guiar e capturar presas durante a noite que muito mais preciso do
que qualquer coisa que os engenheiros humanos tenham
produzido. A Marinha dos Estados Unidos tentou imitar esse
sistema para aprimorar a tecnologia caa-minas.
12. Usando seu sistema de sonar, em uma noite escura um morcego pode fazer um vo certeiro e caar em pleno ar um
besouro que pulou da grama.
13. Os morcegos buscam suas presas tanto em terreno aberto
quanto nas rvores e na vegetao rasteira.
14. Alguns engenheiros de robtica ficaram to impressionados
com o sonar do morcego que usaram a deteco por sonar
em vez de cmaras para guiar dispositivos robticos, baseando seus projetos em estudos sobre morcegos.
15. Os morcegos esto entre os matemticos mais impressionantes da natureza.

Todas as 15 declaraes so corretas. Vou comentar brevemente algumas delas.


Primeiro, os morcegos realmente so mamferos: eles tm
dentes e um corpo coberto de plo; do luz filhotes, que alimentam com leite.
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so criaturas essencialmente noturnas - noite que caam em


busca de alimento - e para voar durante a noite contam com
um sistema de sonar to milagroso que chega a ser surpreendente que tenha se desenvolvido a falsa crena de que os morcegos
so cegos.
O engano contido na afirmao 9 provavelmente se deve ao
fato de os morcegos eventualmente se lanarem na caa a insetos
que pairam ao redor da cabea de uma mulher, atrados por seu
perfume ou pelo odor de seu spray fixador de cabelo. Entretanto
o sistema de navegao por sonar dos morcegos to preciso
que eles podem facilmente perceber que um ser humano grande demais para constituir uma possvel refeio. Embora possam
chegar bem perto, dos insetos que eles esto atrs, e com seu
sonar meticuloso muito improvvel at que toquem no cabelo
de uma mulher, que dir ficarem emaranhados nele.
A crena contida na declarao 10 material para filmes de
Hollywood, mas o que h de realidade nela? verdade que a
maioria dos morcegos carnvora, mas as maiores presas que
qualquer espcie atacaria so rs, lagartos, aves, pequenos mamferos e peixes. Existem tambm algumas espcies de morcegos vegetarianos que vivem de frutos, nctar e plen. Enquanto
a maioria dos morcegos composta por animais bem pequenos,
o maior de todos, a chamada raposa voadora, pode pesar at um
quilo e ter envergadura de at 2 metros. Mas longe de serem
monstros de Hollywood, comem apenas frutas, no sangue.
Quanto ao infame morcego-vampiro que vive nas Amricas
63

O INSTINTO MAT E MTI C O

OND E ES T OU E PARA O N DE VOU ?

Central e do Sul, sim, ele realmente chupa sangue, mas bastante pequeno e s ataca aves e pequenos mamferos, no pessoas.
Finalmente, quanto afirmao 13, a falsa crena de que os
morcegos buscam suas presas somente em terrenos abertos provavelmente surgiu porque, sem equipamento moderno de viso
noturna, quase impossvel observar morcegos em terrenos com
vegetao densa. Assim, todos os estudos iniciais foram executados em descampados, onde era possvel ver as silhuetas dos morcegos contra o cu enluarada. Na verdade, um morcego pode
voar para dentro de um arbusto noite para capturar sua presa,

Entretanto ecolocalizao no equivale inteiramente viso. Existem algumas diferenas importantes. Como contaremos no Captulo 8, quando ns vemos, a luz de um objeto entra
em nossos olhos e cria uma imagem bidimensional na retina,
que nosso crebro ento interpreta como uma imagem visual
tridimensional. As luzes originrias das diferentes partes do
campo visual entram todas ao mesmo tempo em nossos olhos,
claro, mas diferentes raios de luz tm comprimentos de onda
e intensidades variadas, que os olhos conseguem perceber para
que o crebro construa a imagem visual interna. Quando um

j que seu sistema de sonar capaz de discernir o eco da presa dentre os ecos de todos os galhos e folhas do arbusto.

morcego emite uma onda ultra-snica, ela rebatida por qualquer objeto que encontre. Quanto mais distante o objeto, mais

O sonar dos morcegos verdadeiramente uma das maravilhas da natureza. Desde o sculo XVIII as pessoas especulavam

tempo levar o eco para retornar. Desse modo, ao contrrio da

que os morcegos "vem" com suas orelhas, que realmente so

luz, as ondas sonoras que chegam se espalham no tempo. em


grande parte a diferena entre os tempos de chegada dos ecos

bem grandes. Mas s muito mais recentemente que se determi-

que o crebro do morcego utiliza para criar uma "imagem so-

nou precisamente o mecanismo envolvido. Os morcegos emitem


sons de alta freqncia, silvos agudos ou estalos, alm da faixa

nora" interna do mundo diante dele.


Uma diferena entre viso pela luz e percepo por sonar

q~e o ouvido humano consegue perceber, e eles escutam os ecos

que o olho possui uma lente que focaliza os raios luminosos que
o atingem. Nossa imagem visual percebe, sobretudo, diferenas

medida que o som refletido pelos objetos. um mecanismo

muito eficiente que lhes permite se deslocar seguramente durante a noite, em geral em alta velocidade, evitando obstculos (inclusive outros morcegos tambm em alta velocidade) e caando
insetos em pleno vo.

entre esquerda, direita, alto e baixo, sendo a profundidade criada no crebro a partir de uma variedade de indcios do sinal lu-

Embora no possamos saber como ser um morcego, possivel-

palmente perto e longe, mediante diferenas de tempo entre o

mente a melhor maneira de entender este sistema de ecolocali-

retorno das ondas de som.


Os oceangrafos usam ecolocalizao para mapear o solo dos

zao imaginar que os ecos criam uma imagem sonora do

minoso que nos chega. A viso por sonar, ao contrrio, no inclui


o equivalente a uma lente e a imagem sonora diferencia princi-

ambiente, anloga imagem visual que obtemos a partir da luz


que entra em nossos olhos.

casco do navio para enviar silvos eletronicamente gerados at o

64

65

oceanos, usando um alto-falante acoplado na parte inferior do

O INSTINTO MAT E MTI C O

OND E ESTOU E PARA ONDE VOU ?

fundo do mar, e contam o tempo que o retorno do eco leva em


cada ponto medida que o navio se desloca lentamente pela
superfcie. Equipamentos computacionais sofisticados convertem as contagens de tempo dos ecos em um mapa topogrfico
do leito ocenico. O software que converte os tempos dos ecos
em um mapa topogrfico usa matemtica. A seu prprio modo,
o crebro do morcego precisa efetuar os mesmos clculos para
produzir a imagem de sonar que ele usa para se guiar e capturar a presa.
At que ponto a ecolocalizao eficaz? Ser que as afirmaes nas declaraes 11, 12 e 13 realmente procedem? Reconhecidamente, a tecnologia de sonar para cartografia do solo dos
oceanos no particularmente precisa. Por uma razo: o navio est
constantemente se deslocando para cima e para baixo na superfcie. Mas bastante adequada para o desenho de mapas topogrficos do leito ocenico. Sonares desenvolvidos para fins militares e
para outros propsitos cientficos, contudo, podem ser muito mais
precisos. Mas no to precisos quanto os morcegos. Cientistas estudaram morcegos em laboratrio e descobriram que eles conseguem perceber e distinguir ecos coincidentes, separados por apenas
2 milionsimos de segundo. Isso permite que eles distingam entre
objetos separados por apenas 3 dcimos de milmetro - aproximadamente a espessura de uma linha traada por uma caneta em
uma folha de papel. Muito melhor do que ns conseguimos com a
viso e de duas a trs vezes mais preciso do que o melhor equipa-

Figura 4.2. O morcego-de-bigode. Seu sistema de deteco baseado em sonar


permite que ele abata sua presa com mais preciso do que o mais avanado jato
de combate.

presas em movimento usando uma forma particularmente sofisticada de ecolocalizao, em que o som emitido tem duas fases.
A primeira fase composta por um som de freqncia constante, que lhes permite no apenas formar um mapa preciso do
terreno, como tambm determinar o movimento e a velocidade
de insetos ou outras presas, usando o conhecido efeito Doppler.
Este efeito faz com que as ondas sonoras de um objeto que se
aproxima sejam encurtadas, provocando um aumento em sua
freqncia, e aquelas relativas a um objeto que se afasta so
alongadas, causando uma queda da freqncia. Ns o percebemos quando um carro de polcia nos ultrapassa na rua com a sirene
ligada: o tom da sirene sobe medida que o carro se aproxima,

mento de sonar desenvolvido por seres humanos.


Os morcegos-de-bigode, insetvoros assim chamados por sua
aparncia facial (ver Figura 4.2), formam uma espcie interes-

cai quando a viatura passa por ns e em seguida vai diminuindo.

sante e bastante estudada. Eles pegam insetos voadores e outras

afastando de ns.

66

Os astrnomos usam o efeito Doppler das ondas luminosas para


determinar a velocidade com a qual estrelas e galxias esto se

67

O INSTlNTO MATEMTICO

OND E ESTOU E PARA OND E VOU ?

A segunda fase do pulso emitido tem freqncia varivel e


permite que o morcego determine de forma muito precisa a clistncia de um objeto, bem como seus detalhes. Esse sistema alta-

direo e a velocidade com a qual a presa est se deslocando,


ajustar sua prpria velocidade e sua trajetria de vo, prever onde
a presa estar no momento do contato e assegurar a captura. Em
termos aeronuticos, o morcego consegue discernir a topografia
do terreno, distncia, velocidade relativa de um alvo, escala, ta-

mente sofisticado de ecolocalizao - s vezes chamado de


ecolocalizao CF-FM ("freqncia constante - freqncia
modulada") - permite que o morcego se adapte em regies de
vegetao densa, tornando-o capaz de capturar insetos que se
movimentam em meio a toda a vegetao.
Quando o morcego-de-bigode produz seu pulso CF-FM, tambm produz harmnicos. Uma vez que a evoluo geralmente

manho, caractersticas sutis, azimute e elevao. Isso o torna muito


mais eficiente do que qualquer mssil teleguiado multimilionrio
que o exrcito dos Estados Unidos tenha sido capaz de desenvolver, e mais do que preo para qualquer piloto de combate altamente treinado em um jato de um bilho de dlares.

segue um propsito, razovel supor que o morcego o faz a fim


de extrair informaes adicionais com estes sons. Os experimentos de laboratrio mostrram que uma parte significativa do c-

Olhos para matar

rebro do morcego-de-bigode dedicada ao processamento da


faixa de freqncia do segundo harmnico. Como essa freqncia fornece um efeito Doppler particularmente preciso, alguns
cientistas tm especulado que exatamente por isso que os harmnicos so gerados.
Alm da impressionante tecnologia natural de percepo e
processamento de sinais de udio que esses morcegos usam, eles
tambm se metem com matemtica pesada. Conforme bem sabe
qualquer pessoa que j tenha visto o modo como os astrnomos
chegam de uma medida de efeito Doppler a uma determinao
de velocidade, essa tarefa requer matemtica bastante avanada.
E o efeito Doppler somente uma parte da histria.
Voando em alta velocidade durante a noite, o morcego-de-

.-;'"'\:._"

--

.,~

W:Y

bigode consegue fazer tudo aquilo que fazem os melhores pilotos de combate, os ases indomveis, e ainda mais. capaz de
reconhecer o terreno, escolher a presa em movimento, calcular a

Figura 4.3. A coruja. Sbia criatura ou mquina mortfera?

68

69

O IN ST INT O MATEMTI CO

Falando agora de corujas: enquanto os morcegos tm fama de


assustadores, as corujas so consideradas pacficas e tm a imagem de sbias. Tudo isso iluso. Os grandes e penetrantes olhos
da coruja encimados por aquelas sobrancelhas proeminentes
podem nos dar a impresso de meditao, mas a coruja uma
mquina assassina altamente especializada com um sistema preciso de orientao que, como o do morcego, depende de um sofisticado dispositivo inato de clculo.

ONDE ESTOU E PARA ONDE VOU?

menores rudos, ainda que quase imperceptveis, de sua desafortunada vtima.


A audio da coruja extremamente aguada. Aquelas sobrancelhas pesadas que ajudam a dar coruja uma aparncia pensativa so na verdade parte de uma cara projetada para direcionar o
som para as orelhas, mais ou menos como a estrutura parablica
de um radiotelescpio astronmico. D uma olhada mais de per-

A primeira coisa que voc nota quando v uma coruja so os


olhos. Eles so enormes. Considere, por exemplo, as corujas

nas orelhas em si, e voc perceber que elas no so simetricamente colocadas na cabea da coruja, como as orelhas humanas,
mas de forma desproporcional, com a orelha direita geralmente

jucurutus. (Esta uma dentre 140 espcies diferentes e encontrada por toda a Amrica do Norte.) Se esta criatura fosse do

maior (freqentemente 5 0% maior que a esquerda) e localizada


mais em cima do crnio. Esse arranjo faz da audio da coruja

mesmo tamanho que um ser humano, seus olhos seriam grandes


como duas laranjas. Esses olhos podem captar tanta luz que a

um sistema de orientao noturna terrivelmente preciso.


A coruja define a posio de sua presa pela tcnica matem-

coruja capaz de ver em condies de extrema escurido. E ainda existe aquele olhar penetrante. Os olhos da coruja so fixos
em suas rbitas - ela no pode mov-los nem de um lado para o

tica conhecida como triangulao. A partir do ngulo entre as


duas orelhas quando ambas esto enfocando a mesma fonte so-

outro, nem de cima para baixo. Em vez disso, a criatura vira toda
a cabea para fitar; seu pescoo capaz de girar a cabea por
270 graus - trs quartos de uma circunferncia completa.
A coruja usa seus olhos e suas orelhas para detectar o perigo
e localizar as presas, que podem incluir coelhos, ratos, esquilos,

to

nora, um clculo trigonomtrico determina a distncia da fonte.


Como veremos no Captulo 8, nosso crebro efetua o mesmo
clculo para determinar a distncia a partir do ngulo entre nossos olhos. (Em ambos os casos, esse clculo natural, embutido
na criatura pela evoluo.) A preciso que a coruja alcana usando as orelhas desse modo perfeitamente equiparvel quela

musaranhos, doninhas, rs, serpentes, morcegos, besouros, gafanhotos, escorpies, patos, faises, outras corujas e, ocasionalmente, gatos domsticos. Entretanto, uma vez que a presa

movimento de sua presa. O sinal sonoro que recebe em uma ore-

descoberta, os olhos no desempenham nenhum grande papel


no que acontece a seguir. O que faz da coruja um caador eficiente sua audio incrvel. Ao contrrio do morcego, que emite sons e escuta os ecos, a coruja abate sua presa guiada pelos

lha como uma imagem especular daquele que chega na outra, a


no ser pelo fato de que o direito mais forte (pois esta orelha
maior) e deslocado 10 a 15 graus mais para cima. A coruja usa
essa diferena entre os dois sinais recebidos para determinar o

70

71

obtida atravs da viso pelo mais bem treinado jogador de tnis.


A assimetria das orelhas permite que a coruja determine o

O IN STINTO MAT EM TJ C O

movimento da presa. A matemtica necessria para efetuar esses


clculos desafiaria a maioria dos bons alunos do ensino mdio.
O modo como a natureza equipou a coruja para lidar com essa
matemtica consiste em a coruja virar a cabea at igualar os sons
que entram em ambas as orelhas, e o ngulo dessa virada a informao necessria para manter a presa na mira.
pouco provvel que a pobre presa saiba o que a atingiu. A
coruja uma maravilha de engenharia aerodinmica, suas penas
so extremamente macias e permitem que ela voe em silncio

Arquitetos da natureza:
As criaturas que dominam a
matemtica da construo

quase absoluto. As penas nas extremidades dianteiras das asas


possuem comprimentos variados, o que faz com que o vento passe
por elas sem causar rudo, de forma que no resta nem o som do
ar deslocado para advertir a presa do ataque iminente.
Um dos quatro dedos do p da coruja reversvel, permitindo

tureza equipou algumas criaturas com capacidades sofistica-

amos deixar a navegao de lado por algum tempo e voltar


nossa ateno para a construo. Qualquer um que j tenha
construdo uma casa ou feito obras de ampliao sabe que o primeiro passo desenhar as plantas - projetos traados de forma
precisa que informam ao construtor o que vai para onde. Para
desenhar plantas precisas para a construo de uma casa necessrio usar trigonometria bsica para as medidas de comprimentos e ngulos, conhecimento tambm imprescindvel para as fases subseqentes do processo de construo. Sem a preciso proporcionada pela trigonometria, o resultado do projeto de uma

das que lhes permitem realizar atos que ns s conseguimos


reproduzir depois de muitos anos aprendendo matemtica, ou

casa pode facilmente se tornar desastroso.


Mas o homem no a nica criatura que ergue edifcios. Entre

ento contando com tecnologia, que, por sua vez, depende de

as estruturas criadas por vrias criaturas, quando se trata de


elegncia geomtrica, seguramente nada supera a bela forma do
favo de mel, com figuras hexagonais sucessivamente repetidas.
(Ver figura 5 .1.) As abelhas criam essas grandes obras de arte

que cada p forme uma pina para agarrar a presa quando a ataca.
Uma vez que a captura tenha sido executada, a coruja engole inteiros os animais pequenos e rasga em pedaos os maiores.
Como o morcego "cego", a "sbia" coruja uma caadora
assassina certeira, que utiliza um sofisticado sistema para se guiar
que depende de matemtica natural avanada para funcionar com
preciso to surpreendente. Mais uma vez ns vemos que a na-

esforos matemticos anteriores de outras pessoas.

arquitetnicas para armazenar o mel que fabricam.


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O INSTINT O MATEMTI C O

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Figura 5 .1. O favo de mel. A preciso com que as abelhas constroem este dispositivo de armazenamento eficiente satisfaria qualquer engenheiro civil.

Desde o gemetra grego Pappus do sculo rv, muitas pessoas


suspeitaram de que a elegante forma hexagonal do favo de mel
no era tanto um resultado da percepo inata que teriam as
abelhas da beleza geomtrica, mas outra manifestao da eficincia com a qual a natureza opera. Em geral acreditava-se que o
padro hexagonal repetitivo que se v no corte transversal de um
favo de mel era a opo arquitetnica que usava a menor quantidade de cera possvel para construir as separaes.
O prprio Pappus sugeriu essa hiptese, que ficou conhecida
como a Conjectura do Favo de Mel, em um ensaio que ele chamou de "A sagacidade das abelhas". A hiptese resistiu a todas as
74

ARQUITETOS DA NATUREZA

tentativas de demonstrao at 1999, quando o matemtico


Thomas Hales, da Universidade do Michigan, anunciou que finalmente conseguira solucionar o quebra-cabea .
S com o advento das tcnicas de filmagem em close foi que
os cientistas puderam ter certeza de como as abelhas constroem
seus depsitos de mel. um impressionante feito de engenharia
de alta preciso. As abelhas operrias jovens produzem lascas de
cera quente, cada uma aproximadamente do tamanho da cabea
de um alfinete. Outras operrias levam as lascas recm-produzidas e cuidadosamente as posicionam, formando cmaras cilndricas verticais com seis lados (tambm chamadas de clulas) .
Cada pedao de cera tem menos que 1 dcimo de milmetro de
espessura, com variao de no mximo 2 milsimos de milmetro. Cada uma das 6 paredes tem exatamente a mesma largura e
elas se unem, formando um ngulo de precisamente 120 graus,
produzindo como seo transversal aquilo que os matemticos
chamam um hexgono regular, uma das "figuras perfeitas" da
geometria.
Por que as abelhas escolhem o corte transversal hexagonal?
Por que elas no fazem cada clula triangular, ou quadrada, ou
com outra forma qualquer? Por que os lados so retos? Afinal, a
cera quente poderia igualmente ser moldada na forma de paredes curvas. Embora um favo de mel seja um objeto tridimensional,
como todas as clulas so cilndricas, a rea total das paredes de
cera depende somente da forma e do tamanho do corte transversal de cada clula. Assim, o que temos um problema matemtico de geometria plana, aquela normalmente ensinada na escola.
A questo se resume a encontrar a forma bidimensional que pode
ser repetida indefinidamente para cobrir uma grande rea plana
75

O INSTINTO MATEMTI C O

ARQUIT ETOS DA NATUREZA

(para as abelhas, um favo de mel inteiro; para os matemticos,

--tJ-<U\_
~=<oqo

todo um plano bidimensional), de modo que o comprimento


total dos pernetros das clulas seja o menor possvel, o que
resultaria no favo de mel cuja rea total das paredes seria a
menor possvel.
Os matemticos estabeleceram alguns fatos com facilidade.
Por exemplo, existem somente 3 tipos de polgonos regulares que

~OG

i=<oCbqoC{
~o o e~
)QtPoqf
fJ o ( '
--fl/\fl-

podem ser postos lado a lado para cobrir um plano: tringulos


eqilteros, quadrados e hexgonos regulares. (Um polgono regular urna figura plana cujos lados so segmentos de reta, todos com o mesmo comprimento e cujos ngulos so todos iguais.)
Qualquer outro polgono regular deixar buracos. Das trs formas de preencher o plano com polgonos regulares, aquela com
quadrados resulta em um permetro total menor do que quando
usamos tringulos, e com os hexgonos o resultado ainda melhor do que com os tringulos.
Os hexgonos regulares (isto , aqueles com lados iguais e todos
os ngulos com 120 graus) do um permetro total menor do que os
hexgonos irregulares. Esse fato j era conhecido havia sculos. Mas,
se voc combinar polgonos de todos os tipos ou figuras cujos lados
no so linhas retas, as coisas se tornaro rapidamente muito mais

Figura 5.2 Os matemticos provaram que a forma que usa a quantidade mnima
de cera para armazenar um determinado volume de mel tem por seo transversal o padro de hexgonos regulares repetidos.

Mas o que aconteceria se os lados pudessem ser curvos? Toth


achava que o padro com hexgonos regulares ainda seria mais
eficiente do que qualquer outro, mas ele no podia provar.
Em uma nica clula de um favo de mel, se uma parede se
curvar para fora, voc poder armazenar mais mel naquela clula com a mesma rea de parede que usava quando esta era reta.
Clula por clula, paredes que se curvam para fora fornecem um
modo mais de eficiente de armazenar mel. Mas quando todas as
clulas so arrumadas lado a lado, urna parede, que se curva para
fora em uma clula, curva-se para dentro na clula adjacente,

1943, quando o matemtico hngaro L. Fejes Toth usou um argu-

resultando em menos mel armazenado nesta ltima. A pergunta


: pode existir todo um favo de mel de clulas com paredes curvas em que o aumento lquido da eficincia causado pelas sa-

mento engenhoso para provar que o padro com hexgonos regu-

lincias maior do que a diminuio lquida causada pelas

lares realmente d o menor permetro total dentre todos os padres

reentrncias? Se existisse tal modelo, a Conjectura do Favo de

compostos por combinaes de polgonos (com segmentos retos

Mel seria falsa.


Intuitivamente, as salincias deveriam compensar exatamen-

complicadas. Dessa situao geral sabia-se relativamente pouco at

formando os lados). (Ver figura 5 .2.)

te as reentrncias e por isso que Toth achava que o padro


76

77

O I NST INT O M\TEMTlCO

hexagonal seria o rr:dhor. Mas, como observaram os matemticos que estudaram cuidadosamente o problema, as coisas no so
to simples quanto i:odem parecer. No obstante, foi exatamente isto que provou Thomas Hale;, de Michigan, em 1999: as
protuberncias se amlam. Hales precisou de 19 pginas de argumentao matemtica complicada para escrever rigorosamente
sua demonstrao. Matemticos de todo o mundo ficaram atnitos quando tomanm conhecimento io novo resultado . Isso
porque as abelhas, a seu prprio modo, conheciam o teorema
desde o princpio.
,
Agora, se voc pelejou com matemtica de segundo grau, deve
se maravilhar com o iato de uma criatura aparentemente to hu-

ARQUITETOS DA NATUREZA

todas essas coisas - na verdade, ns podemos faz-las com uma


preciso bem maior do que a abelha. Mas no por instinto. Em
vez disso, s com o uso consciente e explcito da matemtica em
um grau bastante sofisticado conseguimos as mesmas faanhas.
Assim, quando se trata de construo, a humilde abelha parece ser um engenheiro muito mais natural do que qualquer arquiteto ou construtor humano. Mas edificar favos de mel no
a nica habilidade no repertrio mental das abelhas. A natureza
tambm as dotou de um elegante e eficaz sistema de comunicao e de um meio matematicamente sofisticado de estimar distncias, ambos utilizados na obteno de alimentos. Eis o que
elas fazem.
As abelhas so criaturas sociais. Elas vivem em colnias gran-

milde como a abelha poder executar uma faanha matemtica


que exigiu tanto esforo de matemticos profissionais. O que estes
descobriram ser realmente difcil foi provar que o favo de mel

des e repartem as tarefas cotidianas. Enquanto algumas abelhas


ficam em casa e concentram-se em construir e manter a colmia e

era a forma mais eficiente. Todas as abelhas tm que construir

o favo de mel, outras assumem a tarefa de abastecer a colnia com

favos de mel. Mas, de todas as arquiteturas distintas que elas podiam ter usado, o teorema de Hales mostra que a estrutura que
elas desenvolvem a mais eficiente, e assim a evoluo da abelha

alimento. Elas desenvolveram um modo altamente eficaz de realizar esta ltima funo. Abelhas especialistas nessa tarefa saem voan-

incorporou uma demonstrao natural do resultado em questo.


Contudo, deixando de lado a questo da eficincia do padro
de hexgonos repetidos, a preciso incrvel com que as abelhas
'

constroem seus favos de mel most~a que elas so gemetras e


engenheiros naturais da mais alta categoria.
Como no caso da formiga do deserto tunisiano e de aves e
peixes migratrios, centenas de milhares de anos de evoluo produziram criaturas com instintos naturais que as tornam mquinas de construo perfeita, incluindo planejamento, computao,
medio e implementao. Para ser justo, o homem pode fazer
78

do procura de uma boa fonte de alimento. Quando a encontram,


voam de volta para a colmia e contam s outras onde esto localizados os vveres. Essa comunicao feita por uma dana ritual
que indica a direo exata e a distncia at o alimento.*
Se a fonte de alimento fica razoavelmente perto da colmia,
por exemplo, a no mais de 50 metros, quando a abelha forrageira
retorna, realiza o que cientistas chamam de "dana em crculo",
em que a abelha simplesmente voa em torno de uma circunfe-

*Este fato foi inicialmente descrito por K. von Frisch em seu li vro The Dance Language
and Orie11tation o( Bees, Londres, Oxford Universiry Press, 1967.

79

O INSTINTO MATEM TI C O

ARQUIT ETOS DA NA T UREZA

rncia. Isso diz s outras abelhas que uma fonte de alimento foi
encontrada, mas no d nenhuma indicao de onde se localiza,
deixando abelha forrageira a tarefa de conduzir as outras at o
local. Porm, se a fonte de alimento fica a mais de 5 O metros,
ento, para que a abelha que a encontrou no tenha que fazer
outra viagem longa, ela faz uma dana mais complicada, chamada
de "dana do requebrado", que indica tanto a direo precisa
quanto a distncia at o alimento. (Veja figura 5 .3.) Assim as outras
abelhas podem localiz-lo sem a conduo da abelha forrageira.
Dana em
crculos

Dana do
requebrado

acreditava que as abelhas determinavam distncias a partir da ener-

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que, quando as abelhas forrageiras voavam contra o vento, a estimativa que obtinham da distncia era maior do que na situao
oposta. Mas dois estudos realizados em meados dos anos 1990

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gia que gastavam na jornada. Ele baseou essa concluso no fato de

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Aprendemos no captulo anterior que as abelhas podem se


orientar pela polarizao da luz solar. Assim, a dana do requebrado indica em que direo voar a fim de alcanar o alimento.
Mas como as abelhas determinam a distncia? Certamente o fazem de algum modo, pois em experimentos nos quais os pesquisadores afastavam o alimento depois que as primeiras forrageiras
o haviam encontrado, observou-se que o grupo de abelhas que
vinha em seguida procurava em vo os suprimentos ao atingir o
local onde estes originalmente se encontravam.
K. von Frisch, que estudou a dana das abelhas nos anos 1960,

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1

2
3
4
Distncia da colmeia (km)

mostraram que a suposio era incorreta. As abelhas usam a viso


para determinar a distncia que voaram. Elas percebem a velocidade com que vrias imagens cruzam suas retinas durante o vo,
um fenmeno que os cientistas chamam de fluxo tico. O fluxo
tico indica s abelhas sua velocidade em relao ao solo ou a outros
pontos de referncia em seu campo visual e, assim, elas conseguem
calcular a distncia combinando essa estimativa de velocidade com
o tempo total decorrido.
claro que a velocidade com a qual o campo visual se desloca depende da distncia em que voc se situa das imagens que

Figura 5.3 (Alto) A dana em crculo e a dana do requebrado da abelha forrageira .


O ngulo do requebrado indica a direo da fonte de alimento em relao ao
azimute do Sol. A durao do requebrado i.ndica a distncia at a fonte. A relao
entre a durao do requebrado e a distncia at o alimento o que os matemticos chamam de "funo linear por partes''. A durao da dana aumenta linearmente a uma taxa de aproximadamente 2 segundos por quilmetro para distncias
de at 0,5 quilmetro e depois disso cresce linearmente a uma taxa de cerca de
0,7 segu11do por quilmetro. Ver grfico na parte inferior da figura.

cidade com que passam as paredes de um tnel quando o atra-

80

81

est vendo, como bem sabe qualquer pessoa que tenha notado a
lentido com que o solo parece se deslocar para trs quando visto
de um avio a 30.000 ps, sobretudo se comparado com a velo-

O INSTINTO MATEMTI C O

ARQUITETOS DA NATUREZA

vessamos em um trem. Quanto mais distante voc estiver, mais

marcao, ou caso as marcas se limitassem a linhas com a mesma


espessura dos anis, mas traadas horizontalmente ao longo do
tnel acompanhando a direo do vo (e, portanto, sem forne-

lento parecer o movimento. Isso tambm vale para as abelhas.


Quando voam prximo ao cho por um trecho curto, obtm as
mesmas informaes sobre distncia que as geradas em um vo
mais longo e mais afastado do solo.
Em um estudo realizado por H. E. Esch e

J.

E. Burns, da

Universidade Notre Dame", os pesquisadores treinaram um grupo de abelhas para procurar alimento partindo do alto de um
edifcio de 5 O metros em direo a um cevador colocado no telhado de outro prdio a 230 metros. A dana do requebrado indicou uma distncia de mais ou menos metade daquela sinalizada
por um outro grupo de abelhas que viajara a mesma distncia no
nvel do solo entre uma colmia e a fonte de alimento.
Outro estudo, realizado por Mandyam Srinivasan e seus colegas da Universidade Nacional da Austrlia/'' utilizou um mtodo diferente para chegar mesma concluso. Eles treinaram
abelhas para voar por vrios metros dentro de um tnel bem-iluminado at encontrar uma fonte de alimentos localizada em um
determinado ponto do tnel. Algumas vezes, o interior do tnel
era marcado com um padro, marcaes aleatrias ou anis perpendiculares direo do vo. Com tal configurao, quando a
fonte de alimento era removida, as abelhas continuavam procurando exatamente onde esperavam que ele estivesse, indicando
que sabiam qual era a distncia que haviam percorrido ao longo
do tnel. Mas quando as paredes do tnel no tinham nenhuma

cer nenhuma sensao visual de movimento), as abelhas ficavam


inseguras quanto distncia que haviam percorrido e continuavam voando, procurando em vo o alimento desaparecido.
As abelhas tendiam a voar no centro do tnel. Variando o dimetro dos tneis com padres de anis aleatrios ou perpendiculares, as abelhas eram foradas a voar a diferentes distncias dos
pontos de referncia visual. Quanto menor o dimetro do tnel,
menos as abelhas viajariam antes de chegar ao ponto em que esperavam alcanar o alimento. Isso indicava que elas interpretavam a
passagem por marcos dos quais estavam mais prximas como um
vo mais longo do que o realizado quando cruzavam pontos de
referncia visual dos quais estavam mais distantes, em tneis de
dimetro maior (embora na realidade viajassem com igual velocidade) - do mesmo modo como nos sentimos quando comparamos a travessia de um tnel em um trem com o vo a grande
altitude em um avio. Claramente, o consumo de energia no tem
quase nenhum papel na navegao das abelhas. Sua medida de
distncia quase completamente fundamentada no fluxo tico.
Ao compararem os resultados obtidos na observao de abelhas que voaram por tneis aleatoriamente marcados e com dimetros variados, os pesquisadores conseguiram descobrir as
equaes matemticas (usando trigonometria e clculo diferencial bsico) que as abelhas devem implicitamente resolver para

*H. E. Esch e]. E. Burns, ]ournal of Experimental Biology 199 (1 996), p. 155.
**Mandyam Srinivisan, Shaowu Zhang, Monika Alrwein e Jrgen Tautz, "Honeybee
Navigation: Nature and Calibration o f tbe Odometer '', Science 287 (2000), p. 851.

determinar a distncia atravs de fluxo tico. Resolvendo tais


equaes, os pesquisadores chegaram concluso de que, para
uma abelha, voar urna distncia curta por um tnel estreito

82

83

O INSTINTO MATEMTICO

ARQUCT ETOS DA NATUREZA

marcado aleatoriamente equivalente a voar uma distncia que


chega a ser 3 O vezes maior quando esto sobre o solo, a cu aberto. O fato de que as condies da experincia tenham um efeito
to expressivo na distncia que as abelhas percorrem mostra o
impressionante grau de dependncia que elas tm da matemti-

mecanismo de seleo natural, produziu animais que so "equipados" para fazer determinadas computaes matemticas - ou, se
preferirem, os animais executam instintivamente um processo que
os seres humanos s podem realizar usando a matemtica.
Mas existe outra possibilidade: poderamos dizer que o am-

ca (de trigonometria inata e do clculo que trazem em si) para


efetuar suas estimativas de distncias, que costumam ser muito
precisas, baseando-se em fluxo tico.

biente se encarrega da matemtica. Se voc der um passo para


fora do topo de um edifcio alto, despencar em queda livre. Voc

Mas agora acabamos saindo do rumo - algo que a abelha


geralmente no faz. Nosso enfoque neste captulo a construo. No existe nenhum animal mais renomado como construtor do que o castor com sua represa. Mas essa fama merecida?

diria que ao fazer isso estava resolvendo as equaes de Newton


para o movimento de um corpo sob fora gravitacional? Certamente no. Ao cair, voc no est resolvendo nenhum problema
matemtico. Est simplesmente obedecendo s leis da Fsica que
Newton expressou atravs da matemtica. A matemtica, se realmente h alguma, est sendo realizada em voc pelo universo.

Quem merece o crdito pela represa do castor?


Ser que um castor deveria receber o crdito por construir uma
represa? Para colocar a questo de outra maneira, ser que a natureza dotou essa criatura com a matemtica e o conhecimento
de engenharia necessrios para colocar galhos, gravetos, ramos e
lama de um lado a outro de um crrego de forma a bloquear a
passagem da gua?

Este parece ser o caso na situao do castor (Figura 5.4). At


onde ns podemos observar, a nica habilidade para construo
de represas com a qual os castores so dotados o instinto de coletar folhagens, gravetos e lama e empilh-los, bloqueando o fluxo

Precisamos ser cuidadosos ao atribuir capacidade matemtica


a criaturas que realizam uma determinada atividade. A questo :
onde existe realmente matemtica sendo executada e quem exatamente a est utilizando? Nos exemplos que observamos at aqui,
todos os animais foram equipados com capacidades que, do ponto de vista das condies humanas, s podem ser descritas como
"dependentes de matemtica". Naqueles casos, a natureza, pelo
84

Figura 5 .4 O castor e sua represa. Provavelmente, o rio merece os crditos pela


represa tanto quanto o castor.

85

ARQUITETOS DA NATUREZA

O INSTINTO MATEMTICO

de gua. a fora da prpria corrente que sedimenta os dejetos,


compactando-os firmemente e criando um dique. Da mesma forma, o fluxo da gua que confere represa a forma compacta e
eficiente que parece ter sido cuidadosamente planejada. claro
que voc poderia dizer: "Que castor inteligente, capaz de descobrir como fazer uso do fluxo da gua desse modo!" Mas no existe
absolutamente nenhuma evidncia de que isso acontea. Provavelmente ns nunca saberemos o que se passa na cabea do castor
quando se ocupa deste negcio de construir diques e nem mesmo
se de fato tem algum pensamento consciente. Porm, dada a natureza parcimoniosa da evoluo, uma vez que a simbiose castorcorrenteza resulta em um sistema eficiente de construo de diques,
parece provvel que o castor simplesmente siga um instinto de
coletar dejetos e coloc-los no fluxo de gua e, ento, a represa
propriamente dita resultaria da presso da gua corrente. E isso
significa que a construo de um dique por um castor est mais
para "solucionar" as equaes de Newton do movimento saltando de um precipcio do que para a execuo de algo que pode, de
forma razovel, ser classificado como "matemtica natural".

Tecendo uma teia

da aranha. A forma final da teia resultado da execuo pela aranha de alguns passos muito simples. A matemtica pode mostrar
como esses passos simples, quando repetidos, do origem teia
mas, tambm neste caso, qualquer crdito matemtico deve ser
atribudo natureza, que "programou" a aranha para efetuar esses
passos bsicos. Vamos ver o que acontece em tal situao.
S nos Estados Unidos existem pelo menos 2 mil espcies de
aranhas, mas somente umas poucas constroem teias elaboradas.
As teias se classificam em 4 tipos: teias orbiculares, teias em lenol, teias em funil e teias difusas construdas por aranhas domsticas. Em todos os casos, a fmea que constri as teias. Vamos
nos concentrar naquelas belas, complicadas e geometricamente
precisas teias orbiculares construdas pelas conhecidas grandes
aranhas de jardim pretas e amarelas. A Figura 5 .5 mostra uma
imagem desse tipo de teia.
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As teias de aranha, por mais que paream altamente geomtricas,


esto mais para represas de castores do que para favos de mel de
abelhas. Certamente, parece que deveramos atribuir aranha o
crdito por uma considervel capacidade inata de engenharia. Mas
aparentemente no h nenhum motivo para supor que a elegante
geometria da teia resulte de alguma habilidade matemtica natural

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Figura 5 .5 A teia orbicular da aranha de jardim. A elegante forma geomtrica


resulta da repetio de alguns movimentos muito bsicos da aranha.

87

O TNSTINTO MATEMTI C O

Uma aranha de jardim leva de uma a trs horas para construir sua teia, uma tarefa que ela normalmente realiza noite.
Seu propsito capturar insetos para sua alimentao. Em cada
uma de suas pernas traseiras, a aranha possui uma fila de cerdas
curvas que usa para lanar fios de seda sobre qualquer inseto que
seja pego na teia. Uma vez que a presa foi imobilizada, a aranha
literalmente suga a vida - isto , todos os fluidos do corpo da
vtima. Ocasionalmente, uma criatura maior, como um filhote
de rato, cometer o grave erro de ser pego na teia, situao em
que poder ter o mesmo destino.
Embora a aranha tenha oito olhos, ela constri sua teia quase
completamente pelo tato. Na parte posterior de seu abdome localizam-se 6 apndices em forma de pequenos dedos chamados
de fiandeiras, utilizados para a produo e a manipulao da seda
para fazer a teia. Cada fiandeira tem vrias sadas minsculas,
que produzem tipos diferentes de seda sob forma lquida. Em
algumas partes da teia, a aranha usa um nico fio de seda. Para

ARQUITETO S DA NATUR EZA

Para construir sua teia, a aranha de jardim deve primeiro


encontrar dois suportes verticais entre os quais a estrutura ser
atada. Precisa escolh-los cuidadosamente; a primeira parte do
processo de construo requer um pouco de ajuda da natureza.
O complicado desafio inicial a colocao do primeiro fio, que
deve conectar os dois suportes principais. Aqui a pequena criatura
precisa confiar um pouco na sorte, embora uma escolha sensata
do ponto de partida possa aumentar enormemente sua probabilidade de sucesso.
A aranha escala o primeiro dos dois suportes, prende ali a
ponta de um filamento mltiplo de seda e depois desce produzindo fio sem ligao com o suporte onde ser fixada a extremidade mais baixa. Quando ela sente que a linha est longa o
bastante, pra de tecer e simplesmente fica pendurada ali, aguardando at que uma conveniente rajada de vento balance-a de um
lado para o outro at alcanar o segundo ponto de apoio. Assim

os fios estruturais principais, contudo, ela produz filamentos

que isso acontece, a aranha se agarra a ele e prende a ponta livre


do fio inicial. A seda to fina e leve que no necessrio nada

mltiplos, de forma muito semelhante a uma corda. A seda se


solidifica assim que entra em contato com o ar, formando um fio

alm de um delicado sopro para completar essa etapa. O que

que mais ou menos 5 vezes mais forte do que uma fibra de ao


de mesma espessura, e que ainda pode ser estirado at 30% alm

dois pontos de apoio e, depois, calcular quanto fio deve tecer de


forma a alcanar o segundo ponto de fixao.

de seu comprimento original, sem se romper. (Os cientistas estu-

Uma vez que o primeiro fio foi colocado em seu devido lu-

daram a composio qumica da seda da aranha - constitui-se


de cadeias de aminocidos, principalmente glicina e alanina para tentar reproduzi-la em laboratrio. O objetivo criar um
material similar para uso em cintos de segurana de automveis,
cabos de pra-quedas e assim por diante. Essa meta ainda no foi
alcanada.)

gar, a aranha pode us-lo como ponte para cruzar de um lado


para o outro. O passo seguinte correr um segundo fio a partir

88

requer habilidade por parte da aranha , primeiro, identificar os

do ponto central do primeiro, formando um Y, ligando o fio vertical ao solo ou a outro suporte apropriado.
Com o Y montado, a aranha constri ramificaes radiais partindo do ponto central. Este um processo bastante complicado,
89

O INSTINTO MATEMTICO

ARQUITETOS DA NATUREZA

pois a aranha tece de uma s vez uma estrutura de filamentos


fixados a vrios pontos de suporte.
Em seguida, a aranha se posiciona no ponto mdio da estrutura em forma de estrela que acabou de criar e comea a espiralar
para fora, tecendo um longo fio contnuo, que fixa a cada brao
da estrela medida que os cruza. Essa primeira espiral uma
estrutura temporria, para manter a teia no lugar durante a fase
mais elaborada da construo que vem em seguida.*
Com a espiral temporria montada, a aranha parte de um
ponto na extremidade exterior da teia e comea a tecer de fora
para dentro uma espiral de captura, uma estrutura mais densa
feita de seda pegajosa que prender sua presa. Durante essa parte da operao, a aranha remove os fios que compem a espiral
temporria. Na construo da espiral de captura, a aranha parece ser guiada principalmente pela necessidade de ter um emaranhado suficientemente denso de fios. Para isso, tenta manter igual
distncia entre as sucessivas voltas, produzindo uma estrutura que
os matemticos chamam de espiral aritmtica.'r'' O objetivo principal, entretanto, uma teia de densidade adequada e no uma
estrutura geomtrica elegante, e para alcanar essa meta em
uma teia cuja armao exterior tem pouca probabilidade de ser
perfeitamente simtrica, a aranha precisa improvisar, realizando
ocasionalmente at idas e vindas de forma a criar na espiral tre-

Quando termina seus trabalhos, a aranha volta para o centro


e espera pela chegada do jantar.
O que ns enxergamos como elegncia geomtrica , portanto, o resultado de trs etapas bsicas de construo: uma estrela,
uma espiral temporria com ngulo constante e uma espiral permanente de captura, muito mais densa, com distncia constante.

indubitavelmente uma faanha impressionante de engenharia,


em termos de projeto, execuo e resistncia dos materiais utilizados. Para levar a cabo a construo, a aranha deve ter uma boa
noo de distncias. Mas os aspectos matemticos da teia no
precisam ser calculados: eles so conseqncias automticas dos
passos simples seguidos pela aranha.

chos em forma de U.
*Na espiral temporria, as distncias entre as sucessivas voltas aumentam por um fator
constante. Isso resu lta em uma espiral que cresce rapidamente de dentro para fora, tendo
poucas voltas completas. Os matemticos chamam tal fig ura de espiral logartmica. caracterizada por ter o mesmo ngu lo de crescimento em cada ponto .
.. Numa espiral aritmtica, uma linha desenhada do centro para fora cruza as sucessivas
vo ltas a distncias constantes e o crescimento dos ngu los tangentes se d com taxa tambm constante, de aproximadamente 90 graus medida que o nmero de vo ltas aumenta.

90

91

Artistas naturais:
Animais e plantas que
criam belos padres

om exceo de casos como o do castor ou o da aranha, em

que o ambiente "faz a matemtica", todos os exemplos que

encontramos at agora tm uma coisa em comum: a criatura realiza alguma atividade ou exibe algum comportamento que ns,
seres humanos, s poderamos executar ou demonstrar usando a
matemtica. Expliquei isso dizendo que, pelo mecanismo de evoluo por seleo natural, a natureza equipou as criaturas com a
capacidade de "fazer matemtica (natural)". Os exemplos que
apresentarei neste captulo e no prximo so diferentes. Nestes
casos, a natureza arrumou as coisas de forma que o animal ou a
planta siga algumas regras matemticas especficas medida que
cresce e _se desenvolve.

93

O INSTINTO M ATEMT I C O

ARTISTAS NATURAIS

Como o leopardo adquire suas manchas?

substncia chamada melanina, produzida por clulas que se localizam logo abaixo da camada superficial da pele. ( a mesma

Voc j se perguntou como o leopardo adquire suas manchas ou

substncia que faz com que pessoas de pele clara fiquem bronzea-

como um tigre obtm suas listras? No fim dos anos 1980, James

das.) Mas que mecanismo a natureza utiliza para colocar melanina

Murray, da Universidade de Oxford, fez essa mesma pergunta a

nos lugares adequados de forma a produzir a colorao de pele

si mesmo. Sendo um matemtico com conhecimento considervel de biologia, ele conseguiu encontrar uma resposta. Os padres

tpica de cada animal?


Uma resposta possvel que o DNA do animal possui codifi-

das peles dos animais do um exemplo de outro modo pelo qual

cadas todas as informaes necessrias para gerar a colorao -

a natureza pode "fazer matemtica" de um jeito diferente dos

instrues especficas sobre onde colocar uma mancha, uma lis-

casos que vimos at agora.

tra e assim por diante. Mas existe outra possibilidade, uma idia

Murray conhecia as explicaes habituais sobre por que ani-

que, se funcionar, representar muito mais eficincia. Suponha,

uma combina-

disse Murray, que existam regras geomtricas que determinem

o de camuflagem para o hbitat natural do animal, mantendo

os padres de pele dos animais, mais ou menos como as regras

uma aparncia adequada para repelir certos predadores com vi-

da geometria elementar de tringulos, circunferncias, tetraedros

sual atraente para seus semelhantes do sexo oposto. Ele tambm

e outras figuras que o gemetra grego Euclides (300 a.C.) des-

sabia que toda colorao de pele dos animais causada por uma

creveu. O DNA do animal precisaria apenas codificar algumas

mais diferentes tm padres de pele distintos -

instrues sobre quais regras aplicar e quando. A matemtica


geraria a partir disso o padro de pele que observamos.
Assim, de cara, isso pode parecer improvvel. Afinal, os pa-

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dres de formas descritos por frmulas matemticas so regula-

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res demais, ao contrrio dos padres de peles de animais, no

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mesmo? Na verdade, no bem assim. Os matemticos so capazes de obter equaes que descrevem a formao de padres
de peles de animais, alm de muitos outros aspectos dos seres
vivos. O .que eles em geral no conseguem resolv-las ou, pelo
menos, no com papel e lpis. Mas, com um computador pode-

Figura 6.1. O tigre e o leopardo. Seus padres de pele resultam de regras matemticas seguidas pelas substncias de pigmentao da pele.

94

roso, conseguem. E foi isso que Murray fez para os padres de


peles de animais.
95

ARTISTAS NATURA IS

O INSTINTO MATEMTJCO

Seu primeiro 7asso foi escrever as equaes que representam


os processos qurricos que causam a colorao na pele de um animal.':- O segundo foi escrever um programa de computador para

tudo que necessrio para gerar todos os diferentes padres de

solucionar tais equaes. O terceiro passo foi usar computao


grfica para transformar as solues em figuras.
Durante as pr:meiras fases de seu desenvolvimento, um em-

em que ocorrem as reaes qumicas dentro da pele.


De fato, no propriamente o momento que faz a diferena,

brio de leopardc ou tigre, por exemplo, no tem nenhum padro em sua pele. Mas esta j contm substncias que, embora
no sejam elas pr:Sprias as responsveis pela cor da pele, esto
envolvidas em reaes para a produo de melanina. As reaes
qumicas cruciais acontecem durante o incio do desenvolvimento do animal. Na maioria dos animais, que j nasce com seu pa-

fase ativa. Eis o que as equaes matemticas prevem: regies

dro de pele exato, as reaes acontecem dentro do tero. Em

depende das dimenses da regio. A Figura 6.2 mostra alguns

uns poucos animais, que nascem sem o padro de pele desenvolvido, as reaes acontecem logo depois do nascimento. (Este o

dos padres de pele que Murray obteve em seu computador.

caso dos dlmatas, cujas pintas aparecem algumas semanas aps


o nascimento.)

do ano de gestao da zebra durante o qual o embrio comprido

pele dos animais que ns encontramos na natureza. O principal


fator que distingue manchas de listras, por exemplo, o momento

na verdade o tamanho e a forma global do embrio durante a


de pele muito pequenas ou muito grandes no propiciam absolutamente nenhum padro. Na situao intermediria, regies
longas e estreitas desenvolvem faixas perpendiculares ao comprimento da regio, enquanto regies quadradas com aproximadamente a mesma rea global ocasionam manchas cujo padro exato

Por exemplo, existe um perodo de quatro semanas no incio

O DNA do anim al determina quais substncias produtoras


de melanina existem na pele e quais so suas concentraes relativas, mas no onde elas esto localizadas. A distribuio inicial
dessas substncias aleatria. As nicas outras informaes sobre produo de cor que o DNA codifica so dois gatilhos de
tempo que dizem ao embrio em crescimento quando ativar as

***

substncias e em que momento parar as reaes.


A descoberta surpreendente que Murray fez com suas simulaes computacior1ais foi que esse mecanismo simples contm

*As equaes de Murray envolvem clcul o difere ncial. Os matemticos as chamam de eq uaes diferenciais parciais.

96

**

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Figura 6.2 Variando dois parmetros numricos em seu modelo computacional,


James Murray obteve todos os padres de pele dos animais encontrados na natureza, sugerindo que a variedade de padres de pele provavelmente resulta de regras
matemticas.
97

ARTISTAS NATURAIS

O INSTINTO MATEMTICO

como um lpis. A matemtica de Murray mostra que, como as


reaes acontecem nessa poca, o padro resultante o de listras. Embries de leopardo, entretanto, so bastante gorduchos
no momento em que a reao se d e, ento, as equaes resultam em manchas. (Exceto pela cauda que, durante o desenvolvimento, longa e tem formato de lpis, o que explica por que o
rabo do leopardo sempre listrado.)"
Embora a matemtica necessria para explicar o processo seja
incrivelmente simples, o mecanismo muito sofisticado - as
equaes de Murray envolvem mtodos de clculo diferencial e, contudo, nem a me nem seus bebs esto fazendo matemtica. Em vez disso, a natureza est explorando a matemtica a fim
de fornecer um mecanismo extremamente eficiente para gerar
padres de pele. (Alm disso, j que os principais parmetros so
os dois gatilhos de contagem de tempo, a natureza, sob a forma
de seleo natural, pode facilmente mudar o padro caso o ambiente se altere e exija uma mudana da colorao da pele para a
sobrevivncia da espcie.)

Figura 6.3 A concha compartimenta lizada do nutilo aparece aqui em corte


transversal.

concha em forma de chifre em espiral que, quando a encontramos na praia, colocamos junto orelha para ouvir o som do mar
-

um comportamento estranho, j que as ondas esto a apenas

alguns metros de distncia. (Ver figura 6.3.)


O nutilo o nico descendente vivo dos nautilides que, h 40
milhes de anos, foram os maiores predadores nos mares. Vive nas

O nutilo e o fa/co-peregrino
Outro exemplo de como os padres naturais so resultado de leis
matemticas ocultas dado pela concha do nutilo, aquela bela

guas tropicais do oceano Indo-Pacfico. Sua famosa concha lisa e


encaracolada, exibida na Figura 6.3, pode crescer at chegar a quase 30 centmetros de dimetro. dividida em uma srie de compartimentos progressivamente maiores, cada um deles revestido de
madreprola, sendo o mais externo (e ltimo construdo) habitado
pelo animal. As separaes que dividem as cavidades so perfuradas

*O mecanismo proposto por Murray tambm d a resposta para um a pergunta eni gmtica:
Por que se r que vrios anim ais tm corpos pintados e rabos listrados, mas nenhum tem
corpo listrado e rabo pintado? Parece no haver nenbum motivo evo luti vo para esse fato
curioso. De acordo com a matemtica de Murray, a exp licao simples. um a conseqncia
dire ta do fato de qu e embri es de muitos animais tm corpos gordu chos e caudas finas ,
mas nenhum anima l tem embrio com corpo estreito e longo e rabo gorducho.

98

por um tubo conectado ao nutilo, utilizado por este para regular


sua flutuao atravs da passagem de gs e lquido para dentro e
para fora das cavidades pelas paredes do tubo. O nutilo passa a
99

O INSTINTO MAT EM TI C O

ARTISTAS N ATURAI S

maior parte do tempo em profundidades de 150 a 250 metros, mas

A propriedade de auto-similaridade da espiral a razo pela qual


a concha do nutilo se utiliza dessa forma. medida que o nutilo
cresce, precisa aumentar o espao de sua concha. Uma vez que a
criatura no muda seu formato e simplesmente aumenta de tamanho, o modo mais eficiente de adaptar o espao ampliar sua con-

sobe at 60 metros durante a noite para se alimentar.


A forma espiral da concha do nutilo , como a espiral temporria da teia da aranha de jardim, o que os matemticos chamam de espiral logartmica. Existem vrias maneiras equivalentes
de descrev-la matematicamente. Um modo dizer que uma
espiral equi-angular: o ngulo da curva permanece constante ao
longo do comprimento da espiral. Outra caracterizao dizer
que auto-similar: se voc fizer urna rotao completa da espiral e ampli-la, descobrir que o resultado coincide exatamente
com a curva que tinha originalmente.

cha de acordo com a forma auto-similar de uma espiral logartmica.


Outra situao em que a espiral logartmica surge na natureza na trajetria seguida por um falco-peregrino quando se lana
em vo descendente para abater a presa. A pergunta natural :
por que o falco simplesmente no mergulha diretamente para o
alvo? A resposta que o falco deve manter a presa em seu campo de viso o tempo todo. Mas h um problema: embora os olhos
do falco sejam aguados como uma navalha afiada, eles se localizam nas duas laterais da cabea. Assim, o que a criatura faz
inclinar a cabea para um lado em um ngulo de cerca de 40 graus
e fixar a presa no campo de viso de um olho. Com a cabea
inclinada a 40 graus, o falco mergulha, ento, de modo a manter a presa sempre visvel por um de seus olhos.
O fato de manter fixo o ngulo da cabea resulta em uma
trajetria de vo que segue urna espiral equi-angular, que converge para a presa. um gemetra natural - assim como as plantas, o que descobriremos a seguir.

Os padres numricos que tramam as plantas

Figura 6.4 O falco-peregrino segue uma espiral logartmica quando desce em


ataque sua presa no solo.

Ser que plantas podem fazer matemtica? No sentido comum,


no, claro que no. Elas no tm crebro. Mas, como vimos, os
seres vivos s vezes solu cionam problemas matemticos ou

100

101

O INSTINTO MATEMTICO

ARTISTAS NATURA IS

geram padres matemticos simplesmente pelo modo como

assim por diante. Esta seqncia de nmeros chamada de seqncia de Fibonacci. A regra geral que a produz diz que cada
um dos nmeros que vem aps o segundo igual soma dos dois
nmeros anteriores. (Ento 1 + 2 = 3, 2 + 3 = 5, 3 + 5 = 8 e
assim por diante.) Isso corresponde ao fato de que, entre os co-

crescem ou se comportam. Leopardos, tigres e as divises em


cmaras da concha do nutilo so exemplos de como funcionam calculadoras prprias da natureza. O mesmo acontece com
muitas flores e plantas.
Nossa histria sobre plantas no comea no jardim, mas com
um problema em um livro do sculo XIII para o ensino de arit-

elhos que nascem a cada ms, h um par proveniente de cada um


dos casais que acabaram de se tornar adultos, e mais um par para

de aritmtica chamado Liber abaci (O livro dos clculos). Um


dos problemas nesse livro dizia o seguinte:

cada casal de coelhos que j estava maduro no ms anterior. Uma


vez que voc tem essa seqncia, pode resolver o problema proposto por Leonardo simplesmente buscando o dcimo segundo
nmero na lista: depois de um ano teremos 233 casais. (Considerando o modo como o problema est enunciado, h alguma

Certo homem tinha um casal de coelhos em um determinado

incerteza sobre se deveramos tomar o dcimo segundo ou o dcimo terceiro termo da seqncia: o prprio Leonardo utilizou

mtica. Em 1202, o grande matemtico italiano Leonardo de Pisa


(1170 - 1250, aproximadamente, a quem os historiadores acabaram chamando de Fibonacci) escreveu um livro para o ensino

mais, eles geravam um novo casal em um ms, o qual, em um

o dcimo terceiro e deu como resposta um total de 377 pares.)


Aparentemente o astrnomo do sculo XVII Johannes Kepler
(1571-1630) foi uma das primeiras pessoas a observar que os

segundo ms, se tornaria tambm apto reproduo."

nmeros de Fibonacci parecem realmente ocorrer na natureza.

lugar cercado e desejava descobrir quantos descendentes geraria o casal em um ano, sabendo que pela natureza desses ani-

Isso se d de vrias maneiras surpreendentes. Por exemplo, se voc


contar o nmero de ptalas em diferentes flores, descobrir que

Como na maioria dos problemas de matemtica, supe-se que


voc deve ignorar acontecimentos realistas como a morte, a fuga
ou a impotncia. Fibonacci enunciou o problema puramente como

muito mais freqentemente do que voc esperaria obter ao aca-

um exerccio de matemtica para ajudar os leitores de seu livro.

so. Por exemplo, uma ris tem trs ptalas; prmulas, botes-de-

Depois de pensar um pouco, voc v que o nmero de pares


de coelhos que h no jardim de Fibonacci a cada ms dado pelos
nmeros na seqncia 1, 2, 3, 5, 8, 13, 21, 34, 55, 89, 144 e
*Muitos li vros parafrase iam este pro blema. O texto que eu coloq uei aqui uma traduo
direta do origi nal em latim extrada da trad uo comentada de L. E. Sigler intitul ada
Fibonacci's Liber Abaci, Springer Verlag (2002), p. 404.

10 2

a resposta muitas vezes um nmero de Fibonacci. Isso acontece

ouro, rosas selvagens, esporeiras e aquilgias tm cinco ptalas


cada; um delfnio tem oito; a tasneira, a estrela-de-ouro e a cinrea
tm 13; o mal-me-quer, a margarida amarela e a chicria tm
21; as margaridas tm 13, 21, ou 34; a flor da bananeira e o crisntemo tm 34; e algumas margaridas norte-americanas tm 55
ou 89 ptalas.
103

O INSTINTO MAT EMT ICO

ARTISTAS NATURAI S

1
8

3
Figura 6.5 As sementes de girassis e de vrias outras flores exibem dois padres
espirais seguindo em direes opostas. O nmero de espirais em cada direo
sempre um nmero de Fibonacci. Um modelo espiral similar tambm pode ser
encontrado em conferas, onde os nmeros de espirais tambm so nmeros de
Fibonacci.

Outro exemplo do mundo botnico: se voc observar um


girassol, ver um belo padro com duas espirais, uma girando
no sentido horrio e a outra no sentido anti-horrio. Contando essas espirais, na maioria dos girassis voc descobrir que
existem 21 ou 34 girando no sentido horrio e 34 ou 55 no
anti-horrio, respectivamente - sempre nmeros de Fibonacci.
Mais raros so os girassis com 55 e 89, ou com 89 e 144, ou
at 144 e 233 em um caso confirmado. Outras flores exibem o
mesmo fenmeno: a equincea um bom exemplo. De modo
semelhante, as conferas possuem 5 espirais horrias e 8 espirais anti-horrias. Um abacaxi tem 5, 8, 13 e 21 espirais de inclinao crescente. Cada pedao no abacaxi parte de 3 espirais
distintas. (Ver Figura 6.5 .)

Figura 6.6 As folhas de uma planta so distribudas em crculos ao redor do caule de acordo com leis matemticas precisas que envolvem os nmeros de Fibonacci.

longo de um caule, as folhas esto situadas em um caminho espiral que gira em torno do talo. O padro espiral suficientemente regular para levar a um parmetro numrico caracterstico de
cada espcie, chamado de divergncia. Comece em uma folha,
chame de p o nmero de voltas completas da espiral antes de
chegar a uma segunda folha exatamente acima da primeira, e de
q o nmero de folhas que h entre a primeira e ltima nesse processo (sem contar a primeira). O quociente p/q chamado diver-

nisso, ver que em muitos casos, seguindo de baixo para cima ao

gncia da planta. Isso est ilustrado na Figura 6.6.


Se voc calcular a divergncia para diferentes espcies de plantas, descobrir que tanto o numerador quanto o denominador
tendem a ser nmeros de Fibonacci. Em particular, li, X , Ys , Ys ,

104

105

Outro exemplo refere-se ao modo como as folhas esto localizadas nos caules de rvores e plantas. Se voc der uma olhada

ARTISTAS NATURA IS

O INSTINTO MATEMTI C O

1'{3

,%1 , so propores comuns de divergncia. Por exemplo,

olmos, tlias, limeiras e algumas gramveas comuns tm como


divergncia

Yi ; faias,

aveleiras, amoreiras-pretas, junas e algu-

mas gramveas tm divergncia igual a

por um ponto P de forma que a razo AP:PB seja de x: l, como


mostramos a seguir (onde escolhemos as unidades de forma que
PB tenha comprimento 1, para simplificar os clculos).

X ; carvalhos, cerejeiras,

macieiras, azevinhos, ameixeiras e tasneiras tm como divergncia Ys ; lamos, roseiras, pereiras e salgueiros correspondem a

Ys ;

a amendoeira, o salgueiro-com-folha-de-amendoeira e o alho-

plantas crescem. (Por exemplo, as folhas no caule de uma planta

Ento, para que o retngulo com lado maior igual a AP e lado


menor igual a PB seja o mais harmonioso viso, a razo (x) entre
o segmento mais longo AP e o mais curto PB deve ser exatamente igual razo entre a linha inteira AB e o segmento mais longo
AP. Teramos como regra: O todo est para o mais longo assim

devem situar-se de forma que cada uma tenha oportunidade de

como o mais longo est para o mais curto. Em smbolos:

por tm como divergncia y.{3

Nenhum dos exemplos que dei so coincidncias numricas.


Como explicarei a seguir, so conseqncias do modo como as

receber o mximo de luz solar possvel, sem que esta seja obscurecida por outras folhas.) A seqncia de Fibonacci um entre
vrios modelos matemticos muito simples para processos de crescimento que combina bem com uma grande variedade de processos de crescimento reais encontrados na natureza.
Alm de suas relaes com o mundo natural, a seqncia de
Fibonacci tem vrias propriedades matemticas curiosas. Talvez
a mais surpreendente seja o fato de ela estar intimamente ligada
ao nmero <I> = 1,61803 da famosa "proporo urea", a conhecida "razo da proporo perfeita" que dizem que era adorada pelos gregos antigos. (<I> a letra maiscula grega fi. O uso de
<I> para denotar esse nmero razoavelmente recente.)

AB
AP

AP
PB

---

No importa a unidade que voc utilizar (isto , o comprimento real da linha AB), 1 p, 1 metro, o comprimento docadaro de um sapato etc. Para o retngulo perfeito, a razo entre
largura e altura que conta, o que os designers modernos chamam
de razo de aspecto, e no os comprimentos em si. por isso
que ns podemos tomar o comprimento de PB como 1.
Para achar a razo urea, vamos precisar agora de um pouco de
lgebra. Uma vez que o comprimento de AP x e o comprimento
de PB 1, o comprimento de AB ser x + 1. Isso significa que podemos reescrever a identidade geomtrica anterior atravs da equao

De acordo com uma histria j muito repetida, os gregos


antigos acreditavam que o retngulo mais harmonioso era um
em que a razo x entre os dois lados era obtida da seguinte for-

X+

ma: tome uma linha reta AB e a divida em duas partes separadas


10 6

-x- =T

10 7

O INSTINTO MATEMTI C O

ARTISTAS NATURA IS

Esta frmula pode ser rearranjada atravs de multiplicao


cruzada, o que nos d

de menos, ela parece ser exatamente igual primeira soluo (<I>)


s que com o 1 inicial ausente, e realmente isso que acontece.
A soluo negativa , de fato, igual a -~, . claro que isso nor-

1(x + 1) =X

malmente no ocorre com equaes quadrticas. Talvez os gre-

gos tivessem suas boas razes para achar que esse nmero em
isto ,

particular merecia estudo.


X

+1= x 2

Tendo encontrado sua razo urea, seguindo a histria, os

Podemos reorganizar este resultado obtendo a equao quadrtica

gregos incorporaram-na na arquitetura, assegurando que aonde


quer que fossem em suas cidades magnficas, seus olhos encontrariam os chamados retngulos divinos (ou ureos). Isso pode
ser verdade, mas os historiadores modernos questionam a afir-

x 2 -x-1=0

mao. Certamente, a to divulgada afirmao de que o Parthenon

Se voc rememorar suas aulas de lgebra do ensino mdio,


lembrar que as equaes quadrticas tm duas solues e que
existe uma frmula para obt-las. Quando voc aplica essa fr-

em Atenas baseado na razo urea no se confirma pelas medi-

mula equao anterior, chega a duas respostas:

parece ser infundada. A nica coisa que ns sabemos com certe-

das reais.
N a realidade, toda a histria sobre os gregos e a razo urea
za que Euclides mostrou como calcular seu valor em seu famo-

x=

l+Fs e x =
1-JS
-2

so livro didtico Elementos 1, escrito por volta de 300 a.C. Mas


seu interesse parecia estar mais voltado para a matemtica do que

Se tentarmos fazer os clculos necessrios para obter um n-

para a arquitetura, j que ele se referiu a esse nmero pelo termo

mero a partir dessas fraes, no chegaremos a uma resposta

decididamente nada romntico "razo extrema e mdia". A ex-

exata. Usando uma calculadora, com trs casas decimais, as res-

presso "proporo divina" fez sua primeira apario na obra em

postas sero 1,618 e -0,618, respectivamente. A razo urea, <I>,


a primeira dessas duas solues, a positiva.

trs volumes de mesmo ttulo publicada pelo matemtico do sculo XV Luca Pacioli. A denominao "urea" para cI> ainda
mais recente: surgiu em 1835, em um livro escrito pelo matem-

Voc comea a suspeitar de que h algo alm do que cI> se observa primeira vista ao perguntar o que acontece com a soluo negativa da equao quadrtica, -0,618 ... Ela tambm tem

tico Martin Ohm (cujo irmo fsico descobriu a lei de Ohm).

uma expanso decimal que segue infinitamente. Exceto pelo sinal

urea era a proporo mais perfeita para um retngulo, muitos

108

109

Quer os gregos antigos tenham ou no achado que a razo

O INSTINTO MATEMTI C O

ARTISTAS NATURAIS

da atualidade no partilham esse sentimento. Numerosos testes


fracassaram em determinar a existncia de um retngulo que seja
preferido pela maioria dos observadores e as preferncias so
facilmente influenciadas por outros fatores. As afirmaes de que
arquitetos basearam seus projetos na razo urea tambm no

sua eficincia medida que a planta continua a crescer. Como


exatamente isso acontece?
As plantas crescem a partir de um nico pequenino grupo de

resistem anlise, embora o arquiteto francs Le Corbusier tenha em uma poca se entusiasmado bastante com sua utilizao.
verdade que vrios artistas flertaram com <l>, mas novamente
devemos ser cuidadosos para que consigamos separar fato de fico. As to propagadas afirmaes de que Leonardo da Vinci _
acreditava que a razo urea era a proporo entre a altura e a
largura de uma face humana "perfeita" e de que ele utilizou <l>

clulas que se situa bem na ponta de qualquer planta em crescimento, chamado meristema. Existe um meristema separado no
fim de cada ramo ou galho e a que as novas clulas so formadas. Uma vez formadas, elas crescem em tamanho, mas novas
clulas s surgem nesses pontos de crescimento. As clulas que
esto mais abaixo, no caule, expandem-se e assim a extremidade
de crescimento sobe. A fim de alcanar a melhor configurao
possvel e receber o mximo de luz solar, tais clulas crescem seguindo uma espiral, como se o caule girasse em determinado
ngulo antes que uma nova clula aparea. Essas clulas podem
ento se tornar um novo ramo, ou podem se transformar nas

em sua famosa ilustrao conhecida como Homem Vitruviano


parecem ser infundadas. O mesmo acontece com a afirmao
igualmente comum segundo a qual Botticelli teria usado <l> nas

ptalas e estames de uma flor.

propores de Vnus em sua famosa tela O nascimento de Vnus.


A lista de pintores que realmente fizeram uso de <l> inclui Paul

O incrvel que um nico ngulo fixo de rotao pode produzir o projeto ideal, independente do tamanho que a planta ve-

Srusier e Gino Severini no sculo XIX e Juan Gris e Salvador

nha a ter. No caso das folhas, o ngulo assegurar que cada folha
obscurecer o mnimo possvel as folhas abaixo e tambm ser
obscurecida pelas que esto acima o mnimo possvel. De forma

Dal no sculo XX, mas os quatro parecem ter feito experincias


com <l> por sua prpria natureza e no por alguma razo esttica
intrnseca.
Ao contrrio de todas as afirmaes falsas feitas sobre a razo
urea na esttica, na arte e na arquitetura, esta proporo definitivamente desempenha um papel fundamental no modo como
flores e plantas crescem.
Por uma questo de eficincia, a natureza parece usar o mesmo padro para colocar sementes em uma planta, para organizar

semelhante, uma vez que uma semente se posiciona na coroa de


uma flor, continua crescendo em linha reta, empurrada por outras novas sementes, mas mantendo sempre o ngulo original na
coroa. No importa o tamanho atingido pela coroa da flor, as
sementes estaro sempre uniformemente distribudas nela.
J no sculo XVIII os matemticos suspeitavam de que o nico ngulo de rotao que poderia permitir que tudo isso aconte-

as ptalas em volta de uma flor e para situar as folhas ao redor de


um caule. Ainda mais interessante, todos estes modelos mantm

no nmero de voltas por folha etc.). Contudo levou muito tempo

110

111

cesse do modo mais eficiente possvel seria a razo urea (medida

O INSTINTO MATEMTI CO

ARTISTAS NATURAIS

para que fossem encaixadas todas as peas do quebra-cabea e o

para o nmero inteiro mais prximo. A resposta que voc obter


ser o ensimo nmero de Fibonacci.
Assim, a razo pela qual voc encontra os nmeros de Fibonacci por toda parte no mundo vegetal que a seqncia de
Fibonacci a seqncia de nmeros inteiros que cresce seguindo

passo final se deu em 1993, com os trabalhos experimentais de


dois cientistas franceses, Stphane Douady e Yves Couder.
Hoje sabemos por que <D tem um papel realmente crucial no
crescimento de plantas. A parte cientfica da explicao que
essa proporo d a soluo ideal para as equaes de crescimento.
A explicao matemtica por trs da cincia a de que, de todos
os nmeros irracionais, <D tem um sentido tcnico muito preciso, o mais longe possvel de ser representvel como uma frao.>:Isso explica por que existem tantas ocorrncias da seqncia
de Fibonacci em flores e plantas. A chave a relao estreita entre
a seqncia de Fibonacci e a razo urea.

o mais prximo possvel a razo urea. Uma vez que o nmero


de ptalas, espirais ou estames em qualquer planta ou flor tem
que ser um nmero inteiro, a natureza "arredonda" para o nmero inteiro mais prximo. Em resumo: os nmeros de Fibonacci
surgem pelo mundo vegetal porque a razo urea a taxa de
crescimento da planta. Mais uma vez, em sua organizao harmoniosa, a natureza nos mostra que matemtica.

Qual exatamente essa relao? medida que voc acompanha a seqncia de Fibonacci, as razes entre os termos sucessivos
(isto X= 2, Yz = 1,5,% = 1,666, % = l,6, 1Ys = 1,625, 2Yi3 =1,615,
5
3'.Yi 1 =1,619, %4 = 1.618 etc.) ficam mais prximas entre si e tambm mais prximas da razo urea. A partir de 5.lj4 , a razo se
iguala razo urea at as trs primeiras casas decimais. Outro
modo de expressar o mesmo resultado dizer que o ensimo
nmero de Fibonacci aproximadamente igual a um mltiplo
fixo da ensima potncia da razo urea. Isso nos d um mtodo
para calcular o ensimo nmero de Fibonacci sem gerar toda a
seqncia dos predecessores: tome a razo urea e a eleve potncia n, divida pela raiz quadrada de 5 e arredonde o resultado

*Para aqueles leitores que esto familiarizados com fraes contnuas, a expanso em frao contnua da razo urea [1 ; 1, 1, 1, .. . ]. Essa seq ncia infinita do numeral 1 pode
significar que <l> o nmero real mais distante possvel de uma frao. Esse o caminho
adeq uado para medir o gra u de irracionalidade dos nmeros irracionais a fim de ente nd er
o crescimento das plantas.

112

113

,,

E s um passo direita:
A matemtica do movimento

m jogador de basquete, correndo a toda velocidade, de repente pra, gira sobre uma perna, d dois passos em outra
direo, depois voa direto para a cesta para marcar o ponto. Um
peixe, imvel na gua por um momento, percebe um movimento sbito com o canto do olho e, com uma batida quase imperceptvel da cauda, arranca rapidamente para a segurana dos juncos. Um gato d um salto elegante do cho para o aparador e,
cobrindo uma distncia correspondente a vrias vezes seu prprio tamanho, aterrissa suave e silenciosamente no meio de artefatos de vidro, sem que nem um nico copo tombe ou se quebre.
Um colibri paira diante de uma flor, sua total imobilidade resulta de um bater de asas rpido demais para que o olho humano
perceba como algo alm de uma mancha desfocada.
Nosso mundo est cheio de movimento. A evoluo equipou
a maioria das c;:riaturas vivas com algum modo de se locomover
para que pudesse procurar alimento, buscar um companheiro ou
escapar do perigo. As pessoas e os avestruzes caminham e correm sobre duas pernas, os cavalos e os cachorros usam quatro, as

115

O IN STINTO MATEMTICO

S UM PASSO DIREITA

baratas, seis, as aranhas, oito; as serpentes deslizam; os peixes se


impulsionam empurrando a gua para os lados com a cauda; as
aves voam batendo suas asas para criar um empuxo que as projete para cima e para a frente. A saborosa carne branca do camaro que preparamos com molho de tomate consiste em um nico
msculo - aproximadamente 40% do peso total da criatura a
que pertence - projetado pela natureza com apenas um propsito: propiciar grande acelerao, permitindo que o animal fuja
do perigo com um impulso explosivo repentino. Do mesmo
modo, a fora gerada por uma lula quando lana um jato d' gua
em alta velocidade para se propelir para longe de uma ameaa
sbita poderosa o suficiente para impressionar um engenheiro
espacial da Nasa.
Como as criaturas que habitam a terra, o mar e o ar se movem?
Pesquisas recentes':- mostraram que, apesar da variedade aparen-

matemtica est embutida na estrutura mecnica de vrios animais. Comearemos com a locomoo animal. Depois, no Captulo 8, abordaremos a matemtica da viso. Locomoo e viso
envolvem um bocado de matemtica sofisticada, e, como veremos, a natureza equipou praticamente todas as criaturas (inclu-

temente infinita de formas diferentes de locomoo, todas as


criaturas vivas usam um processo bem parecido para gerar movimento. E, quando se movem, todas fazem uso de matemtica
sofisticada (mas, claro, embutida naturalmente na criatura).
A locomoo nos leva a um terceiro modo pelo qual a matemtica surge naturalmente no mundo vivo. Nos captulos 1, 2, 4
e 5 consideramos exemplos em que as criaturas individuais eram
naturalmente capacitadas a realizar certos clculos no decorrer
de sua vida cotidiana. No Captulo 6 vimos como o crescimento de um animal ou de uma planta pode seguir leis matemticas precisas. Neste captulo e no seguinte veremos como a

sive os seres humanos) com "computadores" mecnicos muito


eficientes para solucionar precisamente os problemas de matemtica relacionados com o ato de dar uma voltinha e ver aonde
se est indo.

Por terra, mar e ar


Para que tenhamos uma idia da dificuldade da matemtica da
locomoo, depois de cinqenta anos de pesquisa com grandes
subsdios para a construo de mquinas controladas por computador, ningum ainda conseguiu construir um rob que possa
caminhar bem sobre duas pernas. De fato, nem os melhores robs de uma, quatro ou seis pernas conseguem se movimentar to
bem quanto um simples cachorro ou um besouro qualquer. Somente a inveno da roda, milhares de anos atrs, permitiu que
o homem construsse mquinas de transporte eficientes. Quando se trata de construir aparelhos que imitem as maneiras que a
natureza criou para resolver o problema da locomoo, ainda
estamos no jardim de infncia.

um bom resumo geral nos dad o pelo artigo "How Animais Move: An Integrative View'',
de Michael Dickinson et ai., Science 288, 7 de ab ril de 2000, pp. 100-106, no qual boa
parte deste captulo baseada.

Entretanto todo movimento acaba se resumindo a dois princpios fsicos identificados por Isaac Newton h uns 350 anos.
Um diz que o movimento resulta da aplicao de uma fora: fora = massa x acelerao. O outro afirma que toda fora produz

116

11 7

O INSTINTO MATEMTICO

S UM PASSO DIREITA

uma reao de mesma intensidade e sentido contrrio. A grande


variedade de estratgias de locomoo que vemos ao nosso redor no decorre de diferentes princpios de movimento, mas de
engenhosidade ilimitada da natureza ao buscar formas de apli-

qualquer que seja a forma que assuma, o que transforma em


locomoo as contraes e os relaxamentos repetidos dos ms-

car as duas leis da fsica de Newton, engenhosidade que exigiu


que vrias criaturas fossem equipadas com habilidades matemticas muito sofisticadas (congnitas).
A pesquisa realizada ao longo dos ltimos cinco anos mostrou que a matemtica do movimento no est totalmente localizada no crebro dos seres vivos. A natureza dotou suas criaturas
de esqueletos, sistemas musculares e sistemas nervosos que ajudam o crebro a realizar a matemtica exigida pela locomoo.
De fato, como veremos em breve, a "matemtica" que uma
barata utiliza para se mover muito mais complicada e difcil do

culos da criatura.
Tais converses podem exigir um bocado de engenharia sofisticada. Para fins de comparao, considere um automvel.
Os "msculos" de um carro moderno so as cmaras de combusto. O repetido movimento de entrada e sada dos pistes
em cada cmara fornece a fora bsica que propulsiona o automvel. Mas necessrio um arranjo bastante complexo de barras, alavancas e rodas (inclusive as da embreagem e da caixa de
transmisso) para converter esse movimento de entra-e-sai dos
pistes em movimento frontal do carro, e maquinaria ainda mais
complexa (acelerador, freio e mecanismos de direo) para assegurar que o carro siga na direo que queremos, na velocida-

que a maior parte dos problemas de matemtica que em geral


solucionamos em nossa calculadora. Na verdade, a barata um

de que desejamos, no momento em que decidirmos e, alm disso,

exemplo particularmente drstico de ousadia matemtica da natureza. Os princpios matemticos envolvidos na locomoo da

aos ocupantes.
Projetar um automvel moderno requer muita matemtica.

barata so bem parecidos com aqueles utilizados para projetar e


controlar os mais recentes jatos de combate.

Essa matemtica no fica simplesmente "perdida" ou "esqueci-

Em todas as criaturas que se deslocam, a locomoo comea

vez disso, quando o carro dirigido, toda a estrutura est con-

nos msculos. Estes so rgos capazes de fazer contraes repetidas. Essas contraes bsicas devem ser convertidas em uma for-

tinuamente "desenvolvendo a matemtica" necessria para faz lo avanar. Ns poderamos, se desejssemos, visualizar todo o

a locomotora. Em muitas criaturas, incluindo o Homo sapiens

sistema do veculo -

e todos os outros mamferos, essa transposio feita por um


sistema de alavancas, molas e barras de conexo - mais precisamente, ossos, cartilagens, tendes e ligamentos - que, junto com

grenagem, rodas e alavancas - como um computador, fazendo


repetidamente os mesmos clculos. Ns geralmente no pensa-

com movimentos muito suaves, de forma a no causar danos

da" depois que o automvel sai da fbrica e chega s lojas. Em

todas as barras, correias, dentes de en-

os msculos propriamente ditos, compem o que conhecemos


como sistema msculo-esqueltico. Este sistema de transposio,

mos nele dessa forma, claro, porque no identificamos com um


computador uma mquina que realiza apenas uma operao particular, ou apenas um pequeno conjunto de operaes, repeti-

118

119

O INSTINTO MATEMTICO

S UM PASSO DIREITA

das vezes. Em vez disso, pensamos em um computador como


um dispositivo que pode ser programado para executar muitas
operaes distintas.
A criatividade da natureza no perde para a dos engenheiros
humanos na criao de mecanismos para converter contraes

similar, acoplando muita matemtica na estrutura mecnica do

musculares em locomoo intencional, ordenada e dirigida. Esses mecanismos freqentemente envolvem uma matemtica to
sofisticada que, como j observamos, ainda no foi possvel a
engenheiros humanos construir um rob quadrpede que cami-

animais terrestres e aves, os quais enviam sinais a computado-

rob, deixando ao computador de controle a tarefa de lidar com


as questes globais do movimento. (Muitas descobertas recentes sobre a locomoo animal foram feitas cirurgicamente, anexando sensores minsculos a vrios msculos e articulaes em
res que acumulam informaes e nos ajudam a descrever como
a criatura realmente se move.)
No caso da barata, por exemplo, suas 6 pernas realmente agem

nhe to bem quanto um cachorro, nem um rob de duas pernas


que possa demonstrar muito mais habilidade do que uma criana pequena em seus primeiros passinhos hesitantes.':-

solo em direo a seu corpo bem como causando um impulso

No incio dos tempos da robtica da locomoo, os enge-

nando-a resistente a deslizes laterais causados por declives ou a

nheiros adotaram a abordagem que na poca acreditavam ser a

ser levada por uma sbita rajada de vento. Tambm permite que

usada pelos animais: a existncia de um crebro como unidade


de controle central que coordena todo o processo, enviando

o inseto mude de direo rapidamente a fim de evitar riscos. Essa

sinais que dirigem a ao dos vrios msculos e assim por dian-

uma contra a outra durante a maior parte do tempo, puxando o


global para a frente. (Ver figura 7.1.) Isso d estabilidade, tor-

capacidade de mudana rpida de direo tambm importante


para aeronaves de combate, e os engenheiros aeronuticos ob-

te. Contudo, nos ltimos anos, os cientistas descobriram que a


natureza muito mais eficaz. O sistema msculo-esqueltico de
um mamfero ou de um inseto, por exemplo, projetado pela
seleo natural para distribuir os clculos necessrios locomoo por toda a estrutura, deixando ao crebro a tarefa de se
concentrar em questes mais gerais, como para onde a criatura
quer ir e com que velocidade. Como resultado dessas descobertas, os engenheiros tentam agora construir robs de maneira

*Por conta disso, vou ignorar sumariamente o papel dos sistemas nervoso e cardiovascular
do animal. Na prtica, estes tambm esto i.ntim amente co nectados com a ao do sistema
mscu lo-esqueltico, tornando todo o processo de locomoo ainda mais complexo do
que em minha descrio.

Figura 7. 1 As seis pernas de uma barata trabalham uma contra a outra, puxando
o solo contra seu corpo e fornecendo tambm impu lso frontal.

120

121

O INSTINTO MATEMTl CO

S UM PASSO DIREITA

tm tal habilidade de manobra de forma matematicamente simi-

que causaria fissuras ou fraturas no osso, o que significa estar

lar, projetando os modernos jatos de combate de forma a serem


tendo-se em vo e no curso somente pela gerao de foras que

muito mais perto do ponto de ruptura do que os engenheiros civis


aceitam em edifcios e pontes ou do que engenheiros mecnicos
toleram em mquinas.

se opem mutuamentt:e, controladas em tempo real pelos rpi-

Para assegurar que a locomoo no termine em ossos que-

intrinsecamente instweis do ponto de vista aerodinmico, man-

dos computadores de bordo.

brados, os animais so constitudos de forma que, quando se

O movimento das seis pernas da barata tem que ser cuidado-

deslocam mais rpido, automaticamente mudam seu passo para

samente coordenado para assegurar que seu movimento peridi-

reduzir as foras de choque. Os cavalos, por exemplo, tm 4

co resulte em movimento para a frente razoavelmente constante.

formas distintas de movimento: passeio, trote, meio-galope e ga-

Matematicamente fa lando, exige a soluo, em tempo real, de

lope. O mesmo vale para o homem: caminhada, caminhada ace-

um complicado sistema de equaes diferenciais. As solues para

lerada, corrida e disparo. Monitorar e controlar essa gama de

essas equaes representam instrues para os msculos que con-

diferentes tipos de locomoo uma tarefa complicada, que re-

trolam cada perna com relao ao momento especfico em que

quer grande quantidade de matemtica (congnita). O sistema

esta deve deslocar-se, que fora deve exercer e a durao do mo-

de controle da locomoo fica ainda mais complicado pela ne-

vimento. Para um matemtico humano, solucionar essas equa-

cessidade de controle do equilbrio, particularmente nas criatu-

es diferenciais seria um grande desafio, mesmo com a ajuda de

ras de duas pernas, que so inerentemente instveis. Isso

um computador poderoso. Para a barata, essa matemtica no

alcanado em grande parte por meio de um sistema complexo

apresenta realmente nenhuma dificuldade, j que ela evoluiu para

de sensores e mecanismos de validao de informaes. Os

solucionar automaticamente as equaes.

sensores constantemente monitoram todos os aspectos da posi-

Mas a matemtica do deslocamento no termina com o movimento das pernas. H ainda a questo de que efeito o movi-

o e do movimento do animal e retornam sinais para os msculos para ajustar o movimento situao.

mento exerce sobre o resto do corpo da criatura. Em particular,

A diferena entre caminhada e (qualquer tipo de) corrida

criaturas que caminham eretas sobre duas ou quatro pernas ver-

particularmente significativa. Na caminhada, a perna funciona

ticais, como os seres humanos, os chimpanzs, os cachorros ou

como uma barra rgida sobre a qual o animal apia seu peso. Na

os cavalos, tm que lidar com as tenses significativas que so

corrida, a perna trabalha como um "basto pula-pula", que se

repetidamente impostas aos ossos e s articulaes de cada per-

comprime e armazena energia potencial medida que o peso do

na quando o peso do corpo se concentra totalmente nas pernas

animal lanado sobre a perna, e em seguida converte a energia

durante a locomoo. Tais foras podem chegar a 30% da tenso

que armazenou em energia cintica medida que a mola expande,

122

] 23

S UM PASSO DIREITA

O INSTINTO M A T E M TI C O

~r.

perguntaram como seria juntar-se a elas no

~-y

Pndulo invertido
= andando

reao

Modelo com molas


= correndo

Como sabemos,

levou muitos anos para que esse sonho se tornasse realidade, e


s nos tornamos capazes de voar quando paramos de tentar fazlo do mesmo modo que os pssaros, batendo asas, e passamos a
utilizar a matemtica.
O truque para voar ser capaz de usufruir no ar da segunda
lei de Newton para o movimento. Isso significa criar uma fora

Figura 7.2 Caminhar ou correr. Na caminhada, a perna funciona como uma barra
rgida sobre a qual o animal apia seu peso; na corrida, a perna funciona como
um "basto pula-pula".

para baixo (isto , um fluxo descendente de ar) suficientemente


forte para que a fora de reao, de igual intensidade e sentido
contrrio (conhecida tecnicamente como empuxo) possa vencer

impulsionando o peso do animal para cima. (Ver figura 7.2.)


Estudos mostram que os animais quadrpedes coordenam suas
pernas aos pares, com cada par agindo de uma destas duas formas, como barra rgida ou "basto pula-pula".
A locomoo dos peixes realizada por um movimento lateral do corpo, que transmite energia para a gua circundante de
forma a criar uma cadeia de vrtices circulares interligados, como
mostra a Figura 7.3. O movimento para a frente uma conseqncia direta da segunda lei de Newton para o movimento. Neste
caso, at agora as equaes matemticas que governam a locomoo tm resistido a todas as tentativas de soluo. Na verdade, no se sabe nem mesmo se ex iste uma soluo no sentido
habitual de uma frmula matemtica que descreva o movimento. A ilustrao dos anis do vrtice exibida na Figura 7.3 foi
gerada numericamente por um computador. claro que, no sentido dos clculos naturais, o peixe "soluciona" essas equaes toda
vez que nada.
Finalmente, o que podemos dizer do vo? Por milhares de
anos os seres humanos observaram as aves voando alto e se
124

a fora para baixo causada pela gravidade. Os helicpteros fazem isso diretamente: as grandes hlices horizontais geram um
fluxo descendente de ar. No caso de um avio, o fluxo de ar
para baixo alcanado de forma mais indireta. Um ou mais
motores colocam a aeronave em movimento horizontal. O movimento do avio cruzando o ar, do ponto de vista do prprio
avio, implica que o ar flui para trs sobre a fuselagem e as asas.
Se o projeto da fuselagem e das asas for adequado, tendo estas

Cadeia de vrtice

@IB2)
'

Fora hidrodinmica

Figura 7.3 Um peixe se desloca para a frente abanando a cauda de um lado


para o outro. Isso gera uma cadeia de vrtices circulares interligados, desenhados aqui a partir de um modelo computacional. O movimento frontal uma
conseqncia direta da segunda lei do movimento de Newton.

1 25

O INSTINTO M ATEMTICO

S UM PASSO DIREITA

ltimas ngulo ligeiramente inclinado para cima (o "ngulo de


ataque"), o ar que flui acima da fuselagem e das asas forado
para baixo, e a fora de reao resultante fornece o empuxo que

~~

mantm a aeronave no ar.


Como no caso do nado dos peixes na gua, grande parte da
energia transferida para o ar que circunda um avio durante o

4~

vo forma vrtices no ar. No caso de um grande avio a jato


moderno, estes vrtices podem se arrastar atrs do avio por
vrios quilmetros e podem ser suficientemente fortes para afe-

Figura 7.4 No caso de alguns insetos voadores e de aves capazes de pairar no ar,
o movimento da asa segue urna trajetria em lao que produz foras aerodinmicas, que resultam em movimento ascendente.

tar qualquer outro avio que voe atravs deles. Corno resultado,
as regulamentaes de vo probem os avies de voarem muito
prximos na mesma rota.

aerodinmicas em diferentes direes, que se somam para produzir movimento ascendente. (Ver Figura 7.4. )

O vo das aves que planam pode ser explicado de maneira


semelhante. Mas a matemtica do vo dos pssaros que batem

Nos insetos voadores menores, temos ainda uma matemtica


de vo diferente. Nestes casos, a viscosidade do ar circundante

suas asas muito mais complicada. Em essncia, o movimento

se torna um fator significativo e o inseto permanece voando, no

das asas da ave deve criar um fluxo de ar para baixo, o suficiente


para que a segunda lei de Newton fornea o empuxo. Mas ainda

por forar o ar a se mover para baixo, mas ao empurrar para baixo


com suas asas uma massa de ar resistente ao deslocamento.

no se sabe exatamente como isso se d. O que sabemos sobre


como voam as aves mais fruto de observao de filmes em

Contudo, qualquer que seja o mecanismo exato usado para


gerar o movimento ascendente, a questo importante que vo

cmera lenta de pssaros voando, simulaes em computador e


construo de modelos fsicos do que da solu o das equaes

envolve muita matemtica. Como sempre, a natureza cuida disso


embutindo a matemtica necessria na estrutura da criatura voa-

de vo.
No caso de muitos insetos voadores e de aves capazes de pai-

dora. Mas, quando os seres humanos tentam desenvolver explici-

rar no ar, como o colibri, a aerodinmica um pouco diferente.


Nessas situaes, o ngulo de ataque da asa to acentuado que
a matemtica que costumamos usar para descrever o vo de ae-

tamente a matemtica, acabam se descobrindo diante de equaes


que no so capazes de solucionar, exceto numericamente e de
forma aproximada.

ronaves nos diria que a corrente de ar acima da asa a quebraria,


causando danos ave. O que impede que isso acontea que o
movimento da asa segue uma trajetria em lao que produz foras
126

127

Os olhos captam: A matemtica


oculta da viso

er to fundamental, algo to dado por certo, ao alcance


de tantas criaturas vivas, que voc est desculpado se achar
que um processo relativamente simples.::- Em uma explicao
superficial, poderamos dizer que a luz entra no olho, enfocada
por sua lente, chega retina atrs do olho gerando uma corrente
eltrica (sinal) que viaja ao longo do nervo tico para dentro do
crebro, que interpreta esse sinal como viso. Tudo isso verdade, mas a explicao no vai muito longe. Na realidade, concentrarmo-nos no papel dos olhos omitir a maior parte da ao
envolvida na viso. Porque, na verdade, no so exatamente
nossos olhos que produzem a viso, mas nosso crebro. (Tecnicamente, o .olho uma parte do crebro, porm conveniente
para nossos propsitos visualiz-lo como um rgo distinto, mas
conectado a ele.) Alm disso, o papel do crebro na viso envolve uma grande quantidade de matemtica congnita.

*Uma compilao boa e agradvel do que conhecido sobre a viso encontra-se no Captulo 4 do livro How the Mind Works, de Steven Pinker (W. W. Norton, 1997). Grande
parte deste captulo se baseia no excelente trabalho de Pinker, o qual sugerimos ao leitor
como referncia para mais detalhes sobre o assunto.

129

111. ,I

O INSTINTO MATEMTICO

OS OLHOS CAPTAM

Um problema fundamental que a natureza (isto. , a seleo


natural) teve que superar quando projetou os olhos foi garantir
que conseguiramos enxergar em profundidade, isto , assegurar
que ns veramos o mundo de forma tridimensional, cheio de
objetos slidos, alguns mais prximos do que outros, alguns parcialmente cobertos por outros. O que faz desta uma tarefa para
o crebro executar o fato de que a imagem criada na retina
bidimensional - como no poderia deixar de ser, j que se trata
de uma imagem (em uma superfcie bidimensional ligeiramente
encurvada). Bem, na verdade, em geral so duas imagens, cada
uma criada em um olho, e esta uma parte importante na maneira como a natureza nos permite enxergar o mundo ao nosso
redor tridimensionalmente. Mas a viso binocular (isto , atravs de dois olhos) no explica tudo, uma vez que pessoas com

a '------------'

~--

--:x

~
~

~-----~h

e ' - - - - - - - - - - ---'

Figura 8. 1 (a) Uma eljpse visualizada de frente e urna circunferncia inclinada


criam imagens idnticas na retina. Na ausncia de dicas adicionais, se ns virmos
uma elipse, no poderemos saber se estamos olhando para uma elipse de verdade
ou para uma circunferncia. (b) Um livro retangular sobre urna mesa tem forma
trapezoidal quando visto diretamente de baixo. (c) O mesmo livro, quando visto
de lado, tem forma no retangular. Em am bos os casos, o observador humano v
o livro como perfeitamente retangular; o sistema visual autom tica e subconscientemente compensa a distoro causada pelo ngulo de viso.

um s olho possuem percepo de profundidade desenvolvida o


suficiente para que levem uma vida bastante normal.
A necessidade da matemtica na viso fica evidente quando
voc imagina a luz incidindo na retina ao transmitir a forma de
uma elipse (uma figura oval simtrica). Ser que essa imagem vem
de uma elipse visualizada de frente ou de uma circunferncia vista
com alguma inclinao? (Ver Figura 8.1 [a].) Suponha que voc
olhe para um livro que est sobre a mesa. A menos que voc esteja olhando para o livro bem de cima, a forma capturada pela
retina ser, na verdade, trapezoidal se voc estiver mirando um
lado do livro, por exemplo, pela parte de baixo (neste caso a aresta
1
mais prxima criar uma imagem na retina mais longa do que a

voc v o livro como sendo retangular. O crebro, quando recebe o sinal da(s) retina(s), de alguma maneira compensa as distores causadas na imagem recebida atravs da geometria do
mundo, em nossos exemplos, o ngulo de inclinao da circunferncia em relao a seu rosto ou o ngulo pelo qual o livro est
inclinado em sua direo.
Voc pode considerar o problema em termos do que acontece com um nico fton de luz que deixa o objeto visualizado,
passa pela lente do olho e depois atinge a retina. Do ponto de
vista fsico, esse fton de luz no traz nenhuma informao sobre de onde partiu (mais precisamente, onde ele estava assim que
deixou a superfcie fsica). Podia ter emanado de um lugar a al-

da aresta mais distante, com os dois lados inclinados em certo


ngulo), ou ento no-retangular se o livro estiver inclinado em
relao sua posio. (Ver figuras 8.1 [b], [c].) No obstante,

neira de determinar a que distncia estava o ponto inicialmente

130

131

guns centmetros do olho ou a muitos quilmetros. Uma ma-

O INSTINTO MAT EMTI C O

OS OLHOS CAPTAM

de uma tigela. As lentes no olho contm uma bolsa cheia de fluido


X

cuja forma pode ser alterada pelos msculos. Ajustando a curvatura da superfcie das lentes, o olho pode focalizar objetos a distn-

cias variadas. O sistema muscular-visual do olho evoluiu de forma

~
X

que o grau com que o msculo altera a curvatura fornece informaes sobre a distncia do objeto. (Ver Figura 8.3.)
X

Um objeto disrnme visto


com o lhos menos voltados

Um objeto prximo visto


com olhos mais voltados
para dentro

para dentro

Mas a matemtica (congnita) no o suficiente. A viso tambm exige que a mente faa vrias suposies sobre o que est
enxergando, suposies baseadas na experincia prvia que te-

Figura 8.2 Quanto mais prximos estamos de um objeto, mais nossos globos
oculares precisam voltar-se para dentro para enfoc-lo. Um clculo de trigonometria elementar pode determinar a distncia do objeto a partir do ngulo
de rotao dos olhos em direo ao centro.

mos do mundo. Algumas dessas suposies vm do ambiente em


que nossos antepassados evolutivos viveram, tendo sido incorporadas pela seleo natural como caractersticas automticas de
nosso sistema visual; outras vm de nossa prpria experincia do

(isto , onde exatamente estava o pedao do objeto que est sendo enxergado) medir o ngulo entre os dois olhos quando ambos

mundo. O que vemos condicionado pelo que, para nossos antepassados, era vantajoso ver.

esto focalizados exatamente nesse ponto. Esse um mecanismo


realmente importante (entretanto no o nico) que o crebro
usa para determinar a distncia, e ele requer matemtica - neste caso, trigonometria. (Ver Figura 8.2.)
Outra maneira de determinar distncia medir o quanto a
lente do olho deve curvar-se para focalizar o objeto. As lentes
desviam a luz que passa atravs delas de forma que os ftons
emanados por uma mesma regio do objeto convirjam para o
mesmo local na retina. Quanto mais perto estiver o objeto, mais

~
X

Objetos prximos
pedem lentes
mais curvadas

Objetos distantes
pedem lentes
men os curvadas

a lente deve curvar a luz, para coloc-lo em foco. At que grau


uma lente pode desviar a luz depende (por uma frmula matemtica consideravelmente sofisticada) da curvatura de seus dois
lados, isto , do quanto as superfcies se curvam, assumindo a forma
132

Figura 8.3 O olho focaliza um objeto alterando a forma de sua lente. Quanto
mais perto estiver o objeto, maior deve ser a curvatura da superfcie da lente.
Uma frmula matemtica complicada liga a distncia at o objeto com a curvatura da lente.

13 3

<D INSTINTO MATEMTI C O

Essa uma situa1o em que matemtica no o bastante. Na


verdade, nem a matiemtica somada evoluo e experincia
suficiente. A razo para isso que o problema de determinar a
forma verdadeira de um objeto a partir das imagens que ele projeta nas duas retinas: simplesmente no tem soluo. insolvel,
no importa quantos mecanismos distintos usemos. Para qual-

OS OLHOS CAPTAM

Foto para o o lho esquerdo

Foto para o olho direito

quer imagem forma.da em nossas retinas, existem infinitos objetos diferentes para os quais poderamos estar olhando. por isso
que os psiclogos e os ilusionistas conseguem fazer-nos de bobos
levando-nos a crer que vemos algo que na verdade no est l.
Um exemplo conhecido o uso da perspectiva e do matiz
em pinturas para dar a impresso de profundidade. Quando
olhamos uma pintura ou uma fotografia, ns a vemos como se
tivesse profundidade. O que ns vemos no completamente
tridimensional. Nossa mente no , neste caso, completamente
enganada. Em particular, a lente do olho pode focalizar nitidamente a tela inteira, informando-nos que estamos olhando para
uma superfcie p lana h alguns metros de distncia. Mas pelo
menos parte do sistema visual enganada ao perceber a pro-

Figura 8.4 O estereograma cria a percepo tridimensional, apresentando a cada olho


um retrato da cena exata que teria recebido se a houvesse observado na vida real.

O sistema visual aproveita-se da paralaxe binocular para produzir o que conhecido como viso estreo. A viso estreo fornece informaes sobre a posio relativa de objetos (isto , quais
objetos esto mais distantes, e a que distncia relativa esto). Tanto
a paralaxe binocular quanto a viso estreo esto ilustradas na
Figura 8.5.

fundidade que no existe, e assim conseguimos uma sensao

Wheatstone criou o primeiro estereograrna usando madeira

parcial de trs dimenses.


Uma sensao mais realista de tridimensionalidade fornecida

e espelhos. Hoje em dia, estereogramas baratos de plstico, produzidos comercialmente, so com freqncia vendidos em pon-

por um dispositivo conhecido como o estereograma, que apre-

tos tursticos, com marcas corno ViewMaster. O ViewMaster

senta aos dois olhos fotografias separadas, feitas com duas cmeras

um objeto parecido com uma pequena caixa, com duas lentes

colocadas lado a lado, havendo entre elas a mesma distncia que


separa nossos olhos. (Ver Figura 8.4.) Nesse caso, a iluso de
profundidade depende de um fenmeno tico conhecido como
paralaxe binocular, descoberto pelo fsico Charles Wheatstone,

pelas quais o observador olha duas fotografias, em geral de uma


cmeras, colocadas lado a lado, separadas pela mesma distncia

no sculo XIX.

imagens quase idnticas s da cena que seus dois olhos teriam


134

atrao turstica local. Urna vez que as fotos so feitas com duas
que os olhos, o observador, ao utilizar o dispositivo, v duas

135

li
1

O INSTINTO MATEMTICO

OS OLHOS CAPTAM

O efeito tridimensional criado nos cinemas 3D em parques


de diverses como a Disneylndia e o Centro Espacial Kennedy,
na Flrida, algumas vezes alcanado pelo uso de culos polarizadores com os quais os expectadores vem duas imagens projetadas por meio da luz com diferentes polarizaes. H outro
sistema em que o observador usa culos de cristal lquido eletronicamente controlados que alternam de forma sincronizada entre duas imagens exibidas em uma tela de computador com
rapidez suficiente para que o sistema visual no capte as mudanFigura 8.5. Viso estreo. Imagine-se olhando para uma mesa em que algumas
cerejas esto colocadas na frente de uma ma, atrs da qual h um limo. Voc
focaliza a ma. As imagens nas retinas das cerejas e do limo ficam agrupadas
em torno das imagens da ma, como descrito na figura. Quanto mais distante da
ma estiverem as outras frutas na mesa, maior ser a separao das imagens
retinianas. O sistema visual usa esse arranjo de imagens nas retinas para deduzir
a posio relativa dos objetos vistos e, assim, cria uma imagem mental com percepo correta de profundidade.

captado se estivessem l pessoalmente. Uma separao que divide o interior do dispositivo em duas partes assegura que cada olho
veja somente a imagem fotogrfica que deveria enxergar. As lentes servem para compensar o fato de que as fotografias so imagens planas distando apenas alguns centmetros do olho. O sistema
visual tem que ser enganado (neste caso, pelas lentes) para dar a
impresso de que a cena vista est realmente afastada. No es-

as. Em ambos os casos, a idia apresentar aos dois olhos as


imagens que eles teriam visto se o observador houvesse estado
presente para testemunhar a cena real. ( claro que o que torna
essa tcnica particularmente eficaz nos parques de diverses o
fato de que as imagens podem ser cenas fantsticas geradas por
computador, oferecendo, assim, uma experincia visual aparentemente real que ele nunca poderia ter em sua vida.)
Uma primeira tentativa de produzir cinema 3D foi feita em
1905, quando as duas imagens da viso estreo foram projetadas
em vermelho e verde e o pblico recebeu culos de papelo com
pelculas vermelha e verde substituindo as lentes. O sistema produziu um efeito estereogrfico, mas a qualidade geral do filme
era to ruim que o mtodo no pegou.
A propsito, nos seres humanos a viso estreo e os mecanis-

tereograma original construdo em laboratrio por Wheatstone,

mos para determinar a distncia no esto completamente de-

as duas fotografias, que eram muito maiores do que as encontradas em um ViewMaster, eram colocadas a alguma distncia, usando espelhos articulados para refletir as imagens em direo aos
olhos, com uma parede de madeira separando os dois olhos. A
distncia era suficiente para eliminar a necessidade de lentes.

senvolvidos no nascimento, mas surgem razoavelmente cedo, por


volta dos trs ou quatro meses de idade. Uma das evidncias disso
que, antes dessa idade, as crianas mostram pouco interesse em
estereogramas, mas, uma vez que se tornam capazes de perceber
o efeito, normalmente o consideram fascinante. A explicao

136

137

1[

O INSTINTO MATEMTI C O

OS OLHOS CAPTAM

habitual para o fato no est relacionada com a nec'essidade de


aprender a enxergar em estreo, mas ao fato de que, como isso
depende da distncia entre os dois olhos, a natureza espera at
que esta separao pare de aumentar, o que ocorre em torno de
12 a 16 semanas aps o nascimento. As crianas ou os animais
que precisam usar um tapa-olho em um dos olhos durante essa

toadas em volta daquele pster, e me inquietei imaginando o que


elas estariam afirmando ver. "V l e d uma olhada", me disse
um dos sujeitos. Eu olhei. Nada. "Voc tem que se concentrar",
disse outra pessoa. "Deixe seus olhos sarem de foco", disse outra. "Olhe atrs do quadro'', disse uma terceira. Eu ainda no via
nada alm de um padro aleatrio de pontos em trs cores. De-

fase crucial do desenvolvimento jamais conseguem adquirir viso estreo adequada ou a capacidade de estimar distncias.
Um exemplo mais dramtico de como se pode enganar o sistema visual dado pelos auto-estereogramas, aquelas intrigantes
imagens geradas por computador que a princpio parecem uma

pois de uns instantes, tive a certeza de que topara com uma experincia da faculdade de psicologia. (Isso aconteceu em uma
cidade universitria e todas as pessoas na loja poderiam ser estu-

mistura aleatria de pontos e curvinhas, mas quando voc as olha


fixamente do jeito certo uma figura tridimensional aparentemente
genuna salta da pgina ou da tela. Eles foram descobertos por
acaso pelo psiclogo Christopher Tyler, ao longo de sua pesquisa sobre viso binocular.
Olhar um auto-estereograma exige que desassociemos caractersticas do sistema visual que normalmente trabalham juntas a
fim de reduzir a probabilidade de que nossa mente seja enganada pelo que estamos vendo, e por isso que a maioria das pes-

dantes.) Eu estava decidido a no dizer que conseguia ver algo


que no via. Suspeitei que os pesquisadores estivessem tentando
mostrar que as pessoas relutam em admitir a incapacidade de fazer
algo que todo mundo consegue. Entretanto, depois de muitas
tentativas, eu tambm descobri como deixar meu foco se deslocar para trs da imagem do jeito certo, formando a figura tridime10sional - um pouquinho de cada vez, no comeo, mas depois
a imagem inteira: a Esttua da Liberdade, naquele caso, um dos
primeiros auto-estereogramas disponveis comercialmente.
Os auto-estereogramas funcionam "enganando" um dos me-

soas precisa de alguns segundos ou at minutos de esforo antes

canismos que o crebro usa para tentar determinar onde comea


o caminho de um dado fton. Nosso crebro assume que se uma

que se d o efeito e seja gerada a imagem tridimensional. Alguns


indivduos alegam ser incapazes de conseguir isso, e observam

imagem (ou parte de uma) se parece em uma retina precisamente com a imagem (ou parte dela) na outra, ento ambos os olhos

perplexos os "Oohs" e ''Ahhs" daqueles ao redor, maravilhados

esto de fato focalizando exatamente a mesma figura (ou parte


dela). Sob circunstncias normais, este mtodo (ver Figura 8.2)
funciona ex tremamente bem. O auto-estereograma contm mui-

com a experincia de enxergar "genuinamente" trs dimenses


em algo que sabem ser uma imagem bidimensional.
A primeira vez que vi uma dessas imagens foi no incio dos
anos 1990, logo que chegaram ao mercado. Encontrei por acaso
um grupo de pessoas em uma loja de quadros no Maine, amon-

tas figuras idnticas espalhadas no papel, com algumas (mas no


todats) posicionadas de forma que o crebro pense que certos pares
de imagens nas duas retinas vm da mesma figura constituinte,

138

139

O IN ST INTO MAE MTICO

OS OLHOS CAPTAM

quando de fato elas vm de duas figuras constituinte~ separadas

Outro modo de enganar o sistema visual coloc-lo em um


ambiente para o qual nenhuma histria evolutiva nem qualquer
experincia anterior o prepararam. Essa a base por trs daquelas surpreendentes salas tortas em que uma criana pequena pode
parecer maior do que a me. (Voc as encontra em museus, como
o Exploratorium em San Francisco, ou em centros de recreao
como o Mystery Spot em Santa Cruz, Califrnia). Foram inventadas pelo pintor e psiclogo Adelbert Ames Jr. A idia construir um aposento com formas irregulares de maneira que, quando
um observador olha atravs de um buraco, como um olho mgico
(de cuja posio todo o projeto do quarto depende crucialmente),
parece tratar-se de um cmodo retangular normal. Para isso, as
paredes, o cho e o teto se encontram em ngulos apropriados e
recebem linhas desenhadas (para gerar a impresso de paralelismo
e perpendicularismo entre eles) e algumas vezes possuem tambm objetos cuidadosamente localizados e projetados para parecerem normais, embora de fato sejam bastante irregulares.

(embora idnticas). (Ver Figura 8.6.:

JJ
,,-

O que o padro repetido


induz os olhos a fazer

O que os o lhos
deveriam fazer

Figura 8.6 (a) O auto-estereograma engana o sistema visual, criando a percepo tridimensional. Nosso sistema visual ded uz que imagens idnticas recebidas
pelos dois olhos vm do mesmo objeto. Um padro adequadamente planejado de
figuras idnticas repetidas pode confundir nossa viso ao lev-la a tomar dois
elementos separados por uma nica imagem situada atrs da tela, criando assim
a percepo de uma terceira dimenso.

--~-

(Ver Figura 8.7.) Quando um observador olha pelo buraco,

--.-.-.i,

~/ l

..,..,..,..,..,..,..,

_ _ ,. .,. .. -:.>

(b) Olhe fixamente para esta figura e observar trs camadas distintas, os avies
no fundo, as pequenas nuvens para fora da pgina, e as nuvens grandes parecero ainda mais afastadas da pgina. Isso no perspectiva, mas percepo visual
genuna de trs dimenses.

Figura 8.7. Uma casa torta. Construindo cuidadosamente um aposento muito


irregular de forma que parea uma sala comum e retangular quando visto atravs
de um buraco em uma parede, Adelbert Ames Jr. criou um am biente no qual uma
criana pequena parece ser maior do que sua me.

140

14 1

O IN ST INTO MATEMTICO

OS OLHOS CAPTAM

todas as pistas visuais lhe dizem que o que est vendo um

poderosa de que o telespectador est se projetando para a frente

aposento perfeitamente comum. Assim, o sistema visual for-

pelo meio da tela. (Alguns protetores de tela de computador ge-

mado pelo crebro e pelo olho processa a cena como se fosse

ram o mesmo efeito.) Isso ocorre porque a mente aprendeu, ao

exatamente isso. O resultado que o observador automtica

longo da evoluo, a interpretar esse tipo de movimento exter-

e subconscientemente ajusta as alturas da me e da criana para

no como deslocamento desses objetos para trs do observador.

que combinem com o ambiente. J que nossa mente sabe que

Se nossos antepassados tivessem constantemente contato com

quanto mais distante estiver um objeto, menor ele parecer, a

essas imagens em telas como parte de seu ambiente cotidiano,

filha, que parecer estar muito mais longe do que a me, quan-

nossa mente no teria aprendido a interpretar esses sinais como

do na verdade est muito mais perto, ser vista como se fosse

indicativos de movimento frontal.


A propsito, a matemtica que relaciona o movimento ex-

ma10r.
Podemos experimentar uma iluso similar quando olhamos

terno em uma tela plana com a sensao de vo tridimensional

para a Lua. Quando est muito baixa no cu noturno, prximo

para dentro da tela (ou, na direo contrria, caso o movi-

ao horizonte, parece muito maior do que quando a vemos alta

mento dos pontos ocorra de fora para dentro) a desafiadora

no cu. Obviamente, a Lua no muda seu tamanho dependendo

trigonometria tridimensional (tambm conhecida como geo-

de onde esteja. Na verdade, quando ela est perto do horizon-

metria slida). Ningum sugeriria que a mente de um f de

te, o cho fornece um referencial para a comparao de distn-

Guerra nas estrelas faz esses clculos matemticos de forma

cias. Nosso sistema visual consegue nos mostrar que ela est

explcita. O que acontece, novamente, que a evoluo pela

muito mais distante do que qualquer coisa no solo, e assim,


vendo a Lua e o cho prximos, automaticamente ajusta o ta-

seleo natural produziu um crebro que "faz a matemtica"


au tomaticamente.

manho visto da Lua, tornando-a maior. Quando a Lua est alta

A natureza tem ainda outros mtodos para nos ajudar a en-

no cu, contudo, nosso sistema visual no consegue fazer ne-

xergar em profundidade. Em particular, a experincia evolutiva

nhuma comparao deste tipo e assim no faz nenhum ajuste.

nos levou .a deduzir (automaticamente) a profundidade a partir

Outro fenmeno que o sistema visual utiliza para auxiliar na

de efeitos de fontes de luz e sombra, de densidade e de clarida-

produo da viso tridimensional depende do movimento. Qual-

de de objetos em uma cena, de efeitos de perspectiva, e de can-

quer um que tenha visto o filme Guerra nas estrelas (ou muitos

tos e arestas com ngulos. A Figura 8.8 ilustra esses mecanismos.

outros como este) ou ainda a srie de televiso Jornada nas estrelas saber que o simples recurso de colocar na tela pontos de luz

movendo-se do centro em direo s extremidades cria a sensao


142

143

O INSTINTO MATEMTI C O

:~; ~: ~.'\:: ~z::,::~:1: :::::~,::ti,:'; i/1;1:1, I:', :

111'/1 1\' 1l1ll11

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11 1

1 1

!5711 ~~

Figura 8.8 . As pistas que nossa mente usa para detenninar a profundidade em
uma cena visual (da esquerda para a direita):
(a) Fonte de luz e reflexo/sombreamento;
(b) Densidade crescente e baixa resoluo;
(c) Geometria de perspectiva;
(d) Ocluso: se uma imagem parece esconder outra, o sistema visual deduz que
um objeto est na frente do outro no campo visual;
(e) Cantos e arestas com ngulos: observe
como os ngulos entre as superfcies afetam
o modo como interpretamos o matiz nas duas
figuras, embora, nos dois quadrados, os matizes sejam idnticos.
Na figura da esquerda, vemos a fronteira 1 como uma borda
de colorao e a fronteira 2 como um ngulo entre dois planos; na figura d a direita, vemos a fronteira 1 como um ngulo e a fronteira 2 como uma borda de colorao.
(f) Extrem idades com ngul os: s vezes uma imagem
bidimensional (por si s) insuficiente para determinar o
objeto tridimensional que descreve. Podemos ver esta imagem tanto como uma
escada vista de cima quanto como urna escada de cabea para baixo, vista de baixo para cima.

Por fim, existe a enigmtica pergunta de como que reconhecemos os objetos, quaisquer que sejam suas posies em relao a ns. (Os fotgrafos algumas vezes conseguem encontrar

OS OLHOS C APTAM

em geral envolvem uma viso em close de um objeto normalmente


visto a maior distncia.) J deve ser bvio o motivo pelo qual
isso constitui um quebra-cabea: o conjunto de imagens nas retinas uma projeo bidimensional do objeto. bem verdade que
a mente pode ento recriar a profundidade usando alguns ou todos os truques que j mencionamos. Mas o resultado poderia ser
uma representao mental bastante diferente das visualizaes
mais familiares do objeto em questo. (Considere, por exemplo,
as trs vises de urna mala mostradas na Figura 8.9.)
Pesquisas recentes parecem ter chegado resposta. Aparentemente muitos objetos trazem seus prprios padres de referncia - seus prprios sistemas de coordenadas x, y, z, se voc
preferir. Quando

ai

mente recebe a imagem de um objeto, ela

"Mala"

~,_}Ooo,
~

@===>
~

visualizaes to pouco familiares de objetos comuns a ponto de


termos dificuldade em reconhec-los, mas so de ngulos bastante incomuns que dificilmente surgiriam na vida cotidiana e

Figura 8.9. Identifi cao> de objetos. Como reconhecemos uma mala, qualquer
que seja sua posio em rrelao a ns?

144

145

O INSTINTO MATEMTICO

Altu ra
~rgura

OS OLHOS CAPTAM

"Mala"

- w - Compromcnto

Figura 8 .1 1. Orientao. Figuras idnticas podem parecer diferentes sob diferentes orientaes. Ns vemos a figura da esquerda como um quadrado e a da
direita como um losango, embora ambas tenham formas idnticas.

Figura 8.10. Identificao de objetos. Uma teoria atual suge re que todos os objetos possuem um referencial preferencial, ou um sistema de eixos, e que rns reconhecemos um objeto em relao a seus eixos preferenciais. Por exemplo, es1ta figura
mostra como a mala parece sempre igual com relao a seu sistema de crnordenadas preferencial, embora ela parea diferente relativamente ao observadlor.

anexa tais coordenadas e identifica o objeto em relao ao padro


preferencial. (A Figura 8 .1 O ilustra esse fato no caso das imagens
da mala da Figura 8.9.)

Para se ter uma idia de como um referencial pode afetar o


modo como vemos um objeto, compare um quadrado exibido
com um lado horizontal e um quadrado idntico girado 45 graus,

A Figura 8 .12 mostra o efeito que pode ter um referencial. A


figura direita parece um losango quando agrupada com as fi-

Essa teoria sugere que quando a mente encontra um objeto

guras sua esquerda, e um quadrado quando agrupada com as


figuras na parte de baixo.

que no reconhece imediatamente por experincia ela faz uma

Seria possvel relacionar outros aspectos da viso, mas j co-

rotao mental dele sobre seus eixos preferenciais at que obte-

brimos os principais mecanismos nela envolvidos. Certamente,

nha algo conhecido. O trabalho experimental em psicolo gia in-

abordamos aspectos suficientes para deixar claro no apenas que

dica que isso pode muito bem ser o que de fato acontece, j que

vemos com nossa mente, como tambm que, para recriar uma

o tempo que se leva para reconhecer uma representao pouco


comum de um objeto aumenta de forma linear com o nrrnero de

imagem mental tridimensional a partir das duas imagens retinianas


bidimensionais produzidas nos olhos, nossa mente tem que rea-

rotaes necessrias para coloc-lo em uma posio conhecida.

lizar um trabalho considervel. Alm disso, a maior parte das

146

14 7

111!
1

como na Figura 8 .11. Todo mundo v a primeira figura como


um quadrado e a segunda como um losango.

1 1

O INSTINTO MAT EM TI C O

Figura 8.12. Referenciais. O mesmo objeto pode parecer muito diferente com
respeito a diferentes referenciais. O desenho no alto direita parece um losango
quando agrupado com as figuras sua esquerda e um quadrado quando agrupado com as figuras abaixo dele.

tcnicas isoladas utilizadas (de forma completamente automtica e subconsciente) envolve matemtica inata e parte dela bastante sofisticada. No sentido de habilidades que, sob condies
humanas conscientes, s podem ser descritas corno matemtica,
parece que a viso constitui-se de um processo muito mais matemtico do que se pode imaginar.

Animais na aula de matemtica

s exemplos de faanhas matemticas de animais que vimos

at agora, embora sem dvida impressionantes, no esto


completamente de acordo com o que costumamos definir como
"fazer matemtica". Com relao matemtica do crescimento
e da forma (Captulo 6), pode-se argumentar que a natureza ex-

plorou a matemtica para que os animais desenvolvessem determinados padres de pele ou para que as plantas crescessem de
forma mais eficiente. No caso da matemtica envolvida no movimento ou na viso binocular (captulos 7 e 8), a seleo natural simplesmente produziu criaturas cuja construo fsica incor-

porou a matemtica adequada. Isso se verifica at quando as criaturas em questo somos ns. Quando nosso crebro cria em nossa mente uma imagem tridimensional do mundo a partir das_duas
imagens bidimensionais formadas nas retinas de nossos dois olhos,
no estamos fazendo nenhum uso consciente de trigonometria.
No precisamos ir escola para aprender a executar esse feito.
Na verdade, nosso crebro simplesmente constitudo de tal
modo que automaticamente realiza essa tarefa com os sinais que
recebe dos olhos.

148

149

O INSTINTO MAT EMTI C O

Por outro lado, os exemplos que encontramos nos captulos


4 e 5, como a capacidade de navegao da formiga do deserto
tunisiano, a migrao de aves e peixes ou a ousadia arquitetnica
e a capacidade de orientao das abelhas definitivamente envolvem atividade mental. Alm disso, quando ns mesmos executamos este tipo de atividade mental, a tratamos como pensamento
(possivelmente subconsciente). Mas ser que podemos realmente dizer que as criaturas (incluindo-nos na pergunta) esto "fazendo matemtica"? razovel pensar que o "matemtico" digno
dos crditos nesses casos no nenhum indivduo, seja formiga,
ave, peixe ou abelha, mas a natmeza agindo sob a forma da seleo natural. A atividade mental da formiga, das aves, dos peixes
ou das abelhas puramente instintiva. Em cada caso, centenas
de milhares de anos de evoluo produziram um crebro constitudo especialmente para executar urna ou duas computaes
cruciais que asseguram a sobrevivncia da criatura.
Mas s porque o crebro da formiga do deserto, do azulo,
da abelha ou a viso humana fazem alguns clculos automaticamente, corno urna questo instintiva, no quer dizer que o processo se torne menos matemtico ou deixe de ser uma tarefa
mental. Afinal de contas, ns nos impressionamos (adequadamente) quando um supercomputador resolve uma equao difcil e
certamente correto chamar isso de "matemtica", embora
o computador no tenha conscincia nem qualquer tipo de conhecimento do que est fazendo. Assim, se estivermos preparados para admitir que os computadores - objetos completamente
inanimados - podem fazer matemtica, por que deveramos
considerar menos dignas de nota ou de classificao apropriada

ANIMAIS NA AULA DE MATEMTICA

Mas voc pode ainda acreditar que existe urna distino entre matemtica natural e o tipo de matemtica que aprendemos
na escola. Eu tambm penso assim. E a diferena precisamente
a seguinte: o tipo de processo mental que ns normalmente chamamos de matemtica envolve a manipulao mental de nme-

ros, e outros conceitos. As habilidades aritmticas de bebs


humanos que vimos no Captulo 1 definitivamente so deste tipo,
embora as prprias crianas no estivessem conscientes de que
"faziam matemtica". E eis nossa questo fundamental: o homem
o nico com essa possibilidade? Ou outro animal tem habilidades numricas? Ser que algum outro animal possui os conceitos
de 1, 2 e 3? Eles podem usar aritmtica? Eles conseguem, como
os seres humanos, aprender matemtica?
A resposta um sim categrico. E no estamos falando s de
macacos e chimpanzs, nossos vizinhos mais prximos na rvore
evolutiva. Criaturas que tm um crebro pequeno, como os ratos e as aves, tambm tm habilidades numricas que podem ser
aperfeioadas com treinamento.

Ratos!
As habilidades numricas dos ratos esto particularmente bem
documentadas. (Por que ratos? Por uma razo simples: na cincia, h urna longa tradio no uso de ratos para experincias de
laboratrio; eles esto facilmente disponveis, so de fcil manip ulao e a maioria das universidades e laboratrios de pesquisas tem instalaes que podem acomod-los.)

as realizaes de seres vivos?


150

151

O INSTINTO MATEMTICO

ANIMAIS NA AULA DE MATEMTICA

A primeira prova convincente de que os ratos tm habilidades


numricas foi obtida nas dcadas de 1950 e 1960 pelo americano Francis Mechner, psiclogo de animais. Em wna experincia,
Mechner privou um rato de alimento por um perodo curto e
em seguida colocou-o em uma caixa fechada com duas alavancas, A e B. A alavanca B estava conectada a um mecanismo que

que a alavanca A tivesse que ser pressionada oito vezes aprenderam a apert-la mais ou menos oito vezes. De fato, resultados
positivos foram obtidos com o aparato ajustado a at 16 compresses da alavanca A.

oferecia uma pequena quantidade de comida. Contudo, a fim de


ativar a alavanca B, era necessrio primeiro empurrar a alavanca
A um nmero determinado de vezes (n) . Alm disso, se o rato
pressionasse a alavanca A menos do que n vezes e depois empurrasse a alavanca B, no s no recebia comida, corno tambm
levava um pequeno choque eltrico. Desse modo, a fim de obter
alimento, o rato tinha que aprender a pressionar a alavanca A n
vezes e depois empurrar a alavanca B.
Com a repetio do experimento, os ratos aos poucos aprenderam a estimar o nmero de vezes que tinham que pressionar a
alavanca A antes de utilizar a alavanca B. Assim, se o aparato
estava arranjado de forma que A devesse ser pressionada quatro
vezes antes da B, entio, com o passar do tempo, os ratos aprendiam a apertar alavanca A mais ou menos quatro vezes antes de
comprimir a B.
Devemos observar que os ratos nunca aprenderam a pressionar a alavanca A exatamente quatro vezes em todas as ocasies.
Na verdade, a tendncia deles era superestimar, apertando quatro, cinco ou at seis vezes. Considerando que eles recebiam um

Para eliminar a possibilidade de que os ratos estivessem estimando o tempo em vez do nmero de compresses, Mechner e
wn colega, Laurence Guevrekian, fizeram wna srie subseqente
de testes em que variaram o grau de privao de alimento. Quanto mais famintos estivessem os ratos, mais rapidamente apertavam
a alavanca. No obstante, apesar da taxa de compresso muito mais
rpida, os ratos treinados para pressionar a alavanca A quatro vezes continuavam a fazer isso, e o mesmo acontecia com os ratos
condicionados com outros nmeros. O tempo no era o fator relevante; os ratos estavam estimando a quantidade.
Observe que eu continuo usando a palavra "estimativa".
Mechner no afirmou que os ratos contavam. O que a experincia mostrou que, mediante treinamento, os ratos podem adaptar
seu comportamento para pressionar uma alavanca aproxima-

damente um certo nmero de vezes. Pode ser que eles estivessem


de fato contando, embora mal. Mas no existe nenhwna prova
disso. Tambm possvel (e eu acho que muito mais provvel)
que estivessem simplesmente avaliando ou estimando o nmero
de compresses e, alm disso, fazendo-o com tal habilidade que
ns mesmos s conseguiramos igualar se contssemos. Os ratos
tm, aparentemente, uma percepo genrica de nmeros.

choque desagradvel se apertassem a alavanca A menos de quatro vezes, essa estratgia do "jogo seguro" faz sentido. Ern todo
caso, parecia que as cobaias conseguiam estimar quatro apertos.
Igualmente, ratos col())cados em wn aparato montado de forma

o de nmero? O que um rato ganharia sendo capaz de estimar


nmeros? Uma possibilidade seria a necessidade de recordar

152

15 3

Uma pergunta natural a ser formulada que vantagem evolutiva para os ratos fez com que a seleo conduzisse a essa percep-

O INSTINTO MATEMTICO

ANIMAIS NA AULA DE MATEMTICA

informaes de localizao, como o fato de seu buraco ser o quarto aps a terceira rvore. (Na verdade, quando voc pra e pensa no assunto, percebe que uma noo bsica de nmeros
extremamente til na tarefa de encontrar seu caminho pelo mun-

cuja ttampa continha o mesmo nmero de marcaes que o carto. IDesse modo, ele acabava se tornando capaz de distinguir 2,
3, 4, 5 e 6 bolinhas.
E1m outra experincia, Koehler treinou gralhas para que abrissem ms tampas de uma srie de caixas a fim de obter comida at

do.) Tambm til para no perder de vista outros animais das


redondezas, sejam eles amigos ou inimigos em potencial.

De novo as aves
As aves tambm tm mostrado que possuem habilidades numricas semelhantes. Um dos primeiros pesquisadores que atestaram
isso foi o alemo Otto Koehler nas dcadas de 1940 e 1950, embora, por motivos que explicarei a seguir, as observaes de
Koehler no tenham sido completamente consideradas antes do
trabalho de Mechner.
Koehler mostrou que as aves possuem tanto a capacidade de
comparar os tamanhos de dois conjuntos exibidos simultaneamente quanto a capacidade de lembrar de quantidades de objetos apresentados em seqncia, ambas pr-requisitos importantes

que tiivessem chegado a um determinado nmero de pedaos de


alimento, por exemplo, 4 ou 5. Cada caixa continha O, 1 ou 2
pedaos, distribudos aleatoriamente a cada repetio do experiment<o, de forma que no existisse nenhuma possibilidade de as
aves \basearem seus atos em outr.a caracterstica, como o tamanho dia srie de caixas que abriam. Na verdade, elas precisavam
mant(er uma estimativa ntima de quantos pedaos de comida j
tinhalll1 conseguido; em nossos termos, elas deviam contar o nmero de pedaos que haviam comido.
01utro exemplo das habilidades numricas das aves vem de
Irene Pepperberg, que treinou Alex, seu papagaio cinza africano,
para dizer o nmero de objetos apresentados a ele em urna bandeja, tuma tarefa que exige que a ave no apenas diferencie quantidades (ou numerosidade) como tambm associe uma resposta
vocal correta a cada nmero.

sentadas a um corvo chamado Jakob, uma das quais continha

Miuitas espcies de aves exibem uma percepo de nmeros


na contagem do tempo pelo qual repetem uma determinada nota
em sem carito. Sabemos que isso envolve uma percepo genuna

comida. As tampas das caixas estavam marcadas com diferentes

de nimeros, porque membros de uma mesma espcie de ave,

quantidades de bolinhas, organizadas aleatoriamente. Um carto

nascidlos e criados em regies distintas, adquirem um "dialeto


local",, com o nmero de repeties de uma nota variando de

para a aritmtica.
Em um experimento, duas caixas foram repetidamente apre-

colocado ao lado das duas caixas trazia o mesmo nmero de


bolinhas (embora arranjadas de maneira diferente) da tampa da
caixa com o alimento. Aps muitas repeties, o corvo acabava
aprendendo que, a fim de obter alimento, deveria abrir a caixa

um l0<cal para o outro. Assim, embora muitos aspectos do canto


caractcerstico de uma ave possam ser geneticamente determinados, O nmero de repeties de uma nota parece ser adquirido

154

155

li. \

O INSTINTO MAT EMTI C O

ANIMAIS NA AULA D E MAT E MTr C A

pelo animal ainda jovem pela imitao de aves mais. velhas, so-

requer a abstrao de nmero em conjuntos encontrados por dois


sentidos diferentes, audio e viso.

bretudo os pais. Por exemplo, um canrio jovem criado em uma


rea pode repetir uma determinada nota seis vezes, enquanto um
canrio criado em outro lugar repetir a mesma nota sete vezes.
Uma vez que o nmero de repeties constante para cada ave,
isso significa que ela consegue "reconhecer" o nmero particular de repeties em seu canto.

Quantos lees?
Como notamos anteriormente, uma vantagem bvia para a sobrevivncia (e conseqentemente um possvel fator evolutivo de
seleo) contida na percepo de nmero - em particular na
capacidade de comparar quantidades de objetos em conjuntos reside no apoio que fornece a grupos de animais para decidir

Outra possvel vantagem para a sobrevivncia trazida pela


capacidade de comparar nmeros de objetos em conjuntos (conforme observamos anteriormente) consiste no fato de ser mais
eficiente gastar energia subindo uma rvore com muitos frutos
do que em outra menos carregada.

Cuidado com o cavalo que sabe contar


Agora me permitam explicar por que a pesquisa de Otto Koehler
com aves no foi aceita de incio. A histria ilustra at que ponto
preciso ser cuidadoso ao fazer pesquisa sobre habilidades mentais, particularmente com animais.

davam seu territrio e se preparavam para atacar os intrusos.


Parecia que eram capazes de comparar o nmero de rugidos que
ouviam com o nmero de leoas que observavam, uma tarefa que

Os pesquisadores alemes, em particular, ficaram sob suspeita quanto a afirmaes de faanhas mentais executadas por animais aps o caso de Wilhelm Von Osten e seu cavalo, Hans. No
princpio do sculo XX, Von Osten afirmou que depois de dez
anos de esforos obtivera xito em ensinar aritmtica a Hans.
Ambos, cavalo e dono, logo se tornaram celebridades e os jornais alemes noticiaram histrias sobre o "Inteligente Hans".
Em uma demonstrao tpica, poderamos ver Von Osten e
seu cavalo cercados por um pblico vido. "Pergunte a ele quanto ttrs mais cinco", algum gritava. Von Osten escrevia a soma
em um quadro-negro e mostrava ao cavalo, que cuidadosamente
batia com o casco no cho exatamente oito vezes. Em outras vezes,
Von Osten mostrava a Hans duas pilhas de objetos com, por exemplo, quatro itens em uma e cinco na outra pilha. Hans batia seu
casco nove vezes.

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15 7

quando ficar e defender seu territrio e quando se retirar para


um lugar seguro. Se o nmero de defensores for maior do que o
de atacantes, pode fazer sentido ficar e lutar, mas, se houver mais
atacantes, a estratgia mais sensata pode ser fugir. Essa sugesto
foi posta prova alguns anos atrs pela pesquisadora Karen
McComb e colegas. Eles exibiram gravaes de lees rugindo para
pequenos grupos de leoas no Parque Nacional do Serengeti, na
Tanznia. Quando o nmero de rugidos diferentes era maior do
que o nmero de leoas no grupo, estas retrocediam; mas quando
havia mais fmeas no grupo do que rugidos diferentes, elas guar-

O IN STINTO MATEM TI C O

ANIMAIS NA AULA D E MATEM TI CA

Ainda mais impressionante, Hans aparentemente conseguia


adicionar fraes. Se Von Osten escrevesse as duas fraes Yi e
X na lousa, Hans batia o casco cinco vezes, depois fazia uma
pausa e batia mais seis vezes, dando a resposta correta, %.
claro que muitas pessoas suspeitaram de um truque. Em

externa daquela tenso. Assim, enquanto a investigao de Pfungst


mostrava que a apresentao de Hans no exigia uma capacidade
incomum para a aritmtica, mostrava tambm que os seres hu-

1904, um comit de especialistas se reuniu para investigar o assunto, entre eles o eminente psiclogo alemo Carl Stumpf. Depois de observar atentamente uma apresentao, concluiu que
era verdade - Hans realmente conseguia usar a aritmtica.
Urna pessoa, contudo, no se convenceu com a concluso do
comit. Oskar Pfungst, aluno de Stumpf, insistiu em fazer mais
testes. Pfungst escreveu ele mesmo as questes no quadro-negro
e o fez de tal modo que Von Osten no podia ver o que estava
escrito. Isso permitiu a Pfungst fazer algo que Stumpf no havia

manos podem se comunicar com os cavalos por meio de atos sutis.


O caso do Inteligente Hans mostrou a importncia de planejamento adequado para qualquer experincia em psicologia, de
forma a eliminar toda possibilidade de comunicao mediante
pistas sutis. Infelizmente, esse acontecimento tornou extremamente difcil que afirmaes subseqentes sobre habilidades aritmticas de animais fossem levadas a srio. E, todavia, nada do que
Pfungst fez mostrava que os animais no podiam ter percepo
de nmeros. Ele simplesmente mostrou que no caso de Hans devia
ser Von Osten que efetuava os clculos, no o cavalo.

feito. Em algumas ocasies, Pfungst escrevia a pergunta que lhe


apresentavam. Em outras, ele a modificava. Sempre que Pfungst

Chimpanzs

escrevia a questo que lhe pediam, Hans conseguia acert-la. Mas


quando ele mudava a pergunta, Hans dava a resposta errada na verdade, ele respondia pergunta que Von Osten pensava que

Voltando s habilidades numricas que os animais realmente


possuem, se ratos e aves podem lidar com alguma aritmtica, o

tinha sido apresentada ao cavalo.


A concluso era inevitvel: Von Osten fazia os clculos. Atravs de uma dica sutil, talvez uma sobrancelha erguida ou um leve
dar de ombros, ele indicava a Hans o momento de parar de bater
o casco no cho. Como Pfungst admitiu, Von Osten podia at
no ter conscincia disso. Tendo trabalhado tanto para treinar o
cavalo, Von Osten queria muito que seu companheiro quadrpede
tivesse sucesso. Pode ser que ele ficasse muito tenso quando o

que podemos dizer dos chimpanzs? Considerando a proximidade da espcie com a do homem, poderamos esperar que eles
exibissem a percepo de nmero mais bem desenvolvida. Ser
que os chimpanzs de fato tm alguma habilidade aritmtica? Foi
esta questo que Guy Woodruff e David Premack, da Universidade da Pensilvnia, resolveram investigar entre o final dos anos
1970 e o incio dos 1980.

nmero de batidas do casco de Hans chegava ao nmero crucial,


de forma que Hans conseguisse captar alguma manifestao

Para os padres da maioria das pessoas, Woodruff e Premack


comearam almejando alto. Em sua primeira experincia, os dois
pesquisadores mostraram que os chimpanzs podem entender

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159

O INSTINTO MATEMTICO

AN IMAIS NA AULA DE MATEMTICA

fraes. Por exemplo, eles mostraram ao chiimpanz um copo


cheio pela metade com um lquido colorido e depois fizeram o
animal escolher entre dois outros copos, um cheio pela metade e
o outro at trs quartos. As cobaias no tiveram nenhuma dificuldade para dominar essa tarefa. Mas ser que o chimpanz estava baseando sua seleo no volume de gua no copo ou na frao

a bandeja com a pilha de cinco chocolates. Mas se ele conseguisse fazer o clculo para determinar o nmero total de chocolates em cada bandeja, perceberia que a primeira tem um total
de sete chocolates enquanto a outra tem somente seis. Na maioria das vezes, sem nenhum treinamento especial, o chimpanz
escolhe a bandeja com sete chocolates, mostrando que pode,

do volume total que representava a parte com lquido? A resposta a essa pergunta foi obtida tornando a tarefa JITlais abstrata. Dessa
vez, depois de mostrar ao chimpanz um copo cheio at a metade
de lquido, por exemplo, era exibida metade de uma ma ao
lado de trs quartos de outra. O chimpanz, .de forma coerente,
pegava a metade da ma em detrimento dos trs quartos. A

de fato, determinar que bandeja tem o maior nmero total de


chocolates. Em outras palavras, o chimpanz consegue, novamente no sentido da estimativa e no do clculo exato, fazer as
adies 3 + 4 = 7 e 5 + 1
6 menor do que 7.

= 6 e, alm disso, pode perceber que

Em muitos aspectos, a capacidade de aproximao numrica

mesma coisa aconteceu quando se mostrava a.o chimpanz meta-

demonstrada por ratos e chimpanzs semelhante capacidade

de de uma torta contra um quarto de torta. De fato, sempre que

inata de estimativa que o homem possui. Mas os seres humanos

tinha que escolher entre um quarto, metade e trs quartos, o

podem contar com preciso e so capazes de usar a aritmtica de


forma exata utilizando smbolos para denotar nmeros. Assim, a

chimpanz conseguia determinar a frao correta. Sabia, por


exemplo, que um quarto de um copo de leite corresponde frao de um copo inteiro igual quarta parte dle uma torta em relao a uma torta inteira.

aritmtica pode ser executada de forma essencialmente lingstica, pela manipulao de smbolos de acordo com regras preci-

Muitas outras experincias foram realiza.das com chimpanzs para mostrar que eles tm capacidade para aritmtica bsica. Por exemplo, em uma experincia realizada em vrias ocasies,
apresentavam-se a um chimpanz duas alternativas. Em uma ban-

sas. Uma pergunta que surge naturalmente em nossa mente :


podemos ensmar notao simblica a chimpanzs?
A resposta sim, at certo ponto. Uma das primeiras experincias bem-sucedidas aconteceu na dcada de 1980, quando Tetsuro
Matsuzawa, um pesquisador japons, ensinou um chimpanz

deja eram colocadas duas pilhas de chocolates, uma com trs


chocolates e outra com quatro. Em outra barudeja havia uma pi-

chamado Ali a usar corretamente os nove numerais arbicos: 1,


2, 3, 4, 5, 6, 7, 8, 9. Em testes, Ali conseguia utilizar esses nume-

lha de cinco chocolates junto a outro chocolate que formava sua

rais com um.a preciso de at 95% para indicar a quantidade de

prpria pilha. O aparato era instalado de forma que o chim-

objetos em um conjunto apresentado a ele. Ali podia reconhecer

panz pudesse escolher apenas uma bandeja. Qual ele escolhe?

primeira vista o nmero de objetos em um conjunto de trs ou

Se baseasse sua seleo na maior pilha que v, deveria escolher

menos elementos, mas recorria contagem para conjuntos

160

161

O INSTINTO MAT EM TI C O

ANIMA IS NA AULA DE MATEMTICA

maiores. Ali tambm conseguia ordenar os numeras de acordo

Onde os seres humanos - pelo menos muitos de ns encontram problemas no na contagem, mas na aritmtica. Ago-

com sua magnitude.


Vrias pesquisas subseqentes produziram resultados simila-

ra, se ns lidssemos com nmeros maiores simplesmente esten-

res. Um dos mais impressionantes at hoje o trabalho de Sarah

dendo a capacidade que temos para manipular nmeros pequenos

Boyson com sua chimpanz Sheba. Boyson d a Sheba um conjunto de cartes, em cada um dos quais est impresso um nico

quando contamos com apenas alguns dias de vida, seria seguramente improvvel que tantas pessoas chegassem a acreditar que

dgito entre 1 e 9. Sheba consegue associar corretamente cada

lhes falta uma aptido natural para a matemtica. Presumi-

um dos dgitos impressos a um conjunto de objetos apresentado

velmente, ento, ns usamos mtodos diferentes para lidar com

contendo de um a nove objetos. Alm disso, a chimpanz tam-

a aritmtica de nmeros maiores do que 3. Quais so esses mto-

bm capaz de fazer adies simples que lhe so indicadas sim-

dos? Aprendemos alguns na escola (ou pelo menos nos ensinam

bolicamente. Por exemplo, se Boyson segurar cartes que contm

alguns l) e ento vamos agora tratar da matemtica escolar. Mas

os numerais 2 e 3, Sheba conseguir com sucesso escolher o car-

a escola no o nico lugar onde as pessoas aprendem matem-

to que traz o numeral 5.

tica e, de acordo com a evidncia que vou apresentar a seguir,

Mas, por mais impressionantes que possam parecer, ser que os


chimpanzs esto nossa altura quando se trata de habilidade nu-

no o lugar mais eficaz para esse aprendizado. Comearemos


com uma excurso Amrica do Sul.

mrica? Para falar a verdade, no. Foram necessrios muitos anos


de treinamento lento e diligente para alcanar o tipo de desempenho exibido por Sheba e outros chimpanzs, macacos e golfinhos
em tais experincias. O desenvolvimento do vnculo entre smbolos
abstratos e os conjuntos de objetos aos quais eles podem ser aplicados um processo longo e rduo. E mesmo ento os resultados nunca
so totalmente precisos e so limitados a conjuntos muito pequenos. bem diferente do que acontece com os seres humanos. As
crianas pequenas levam apenas alguns meses para compreender os
nmeros. E, uma vez que o fazem, isso se d em sentido amplo e
preciso. Quando se trata de nmeros, os seres humanos realmente
so muito melhores do que todos os outros animais. E eu no estou
falando s dos caras que tm jeito para matemtica ou do pessoal
da rea tecnolgica, eu me refiro a todo mundo.
162

163

10

Na ponta da lngua: Os truques


matemticos dos vendedores
de rua e dos consumidores
em supermercados

magine que voc est na Amrica do Sul. Voc est caminhando por uma feira de rua lotada e barulhenta. Na verdade voc

est na cidade do Recife, no Brasil, mas poderia ser qualquer uma


dentre as dezenas de cidades na Amrica do Sul. Voc caminha
at uma das barracas, onde um menino de 12 anos com pouca
instruo, morador de uma regio pobre, vende cocos.
-

Quanto um coco? - pergunta voc.


Trinta e cinco - responde ele com um sorriso.

Quero dez cocos -

diz voc. -

Quanto dez cocos?

O menino hesita por um momento antes de responder. Pensando alto, ele diz:
- Trs so lOS, com mais trs 210 (pausa). T faltando
quatro. (pausa) parece que 350.
Esse trecho foi extrado de um relatrio escrito alguns anos
atrs por trs pesquisadores, Terezinha Nunes, da Universidade
165

O INSTINTO M ATEMTI CO

NA PONTA DA LNGUA

de Londres, da Inglaterra, e Analucia Dias Schliemann e David

com os quais ele pode lidar, isto , 3 + 3 + 3 + 1. Aritmeticamente, ele est agora diante do problema ao determinar a soma
105 + 105 + 105 + 35. Ele o faz em etapas. Com algum esforo, primeiro ele calcula 105 + 105 = 210. Depois ele soma 210
+ 105 = 315. Finalmente, ele descobre que 315 + 35 = 350.
No final das contas, uma demonstrao um tanto extraordin-

William Carraher, da Universidade Federal .de Pernambuco, em


Recife, Brasil.'' Os trs pesquisadores saram nas feiras de Recife
com um gravador, portando-se como compradores comuns nos
mercados. Em cada barraca, eles propunham ao jovem comerciante uma transao planejada para testar uma habilidade aritmtica particular.
O propsito da pesquisa era determinar a eficcia da instruo de matemtica tradicional, que todos os. jovens feirantes receberam na escola desde a idade de seis anos. Como foi que nosso
pequeno vendedor de cocos se saiu?
Se voc pensar por um momento, claro que o garoto no est
fazendo as contas do modo mais rpido, que usar a regra que diz
que, para multiplicar por 10, voc simplesmente adiciona um zero
e assim 35 passa a 350. A razo pela qual ele no calcula desse
modo que ele no conhece a regra. Ele nunca a aprendeu. Apesar de passar seis ano.s na escola, e:le no tem quase nenhum conhecimento matemtico no sentido tradicional. As habilidades
aritmticas que possui foram adquiridas de forma autodidata em
sua barraca. Vamos ver como ele soluciona o problema.
Uma vez que ele costuma vender cocos em grupos de dois ou
trs, ele precisa estar apto a calcular o custo de dois ou trs cocos. Isto , ele precisa conhecer os valores 2

= 105. Diante do pedido pouco comum de

35

= 70 e 3

35

dez cocos que voc

fez, o menino procede assim: primeiro, ele divide os 10 em grupos

ria para um garoto de 12 anos com pouca educao formal.


Mas passar-se por cliente era apenas a primeira fase do estudo realizado por Nunes e colegas. Mais ou menos uma semana
depois de "testarem" as crianas em suas barracas, voltaram a
encontr-las e pediram a cada uma que resolvesse um teste com
papel e lpis, que inclua exatamente os mesmos problemas de
aritmtica que lhes tinham sido apresentados no contexto das
vendas na semana anterior.
Os pesquisadores tomaram todo o cuidado para fazer esse
segundo teste da forma menos assustadora possvel. Foram administrados individualmente, no prprio local da venda ou na
casa do garoto, e incluam tanto perguntas de clculo aritmtico
direto apresentadas na forma escrita quanto problemas de vendas propostos verbalmente, do mesmo tipo que a criana fazia
em sua barraca. Forneciam aos meninos papel e lpis e pediam
que escrevessem suas respostas e, tambm, qualquer outra anotao que desejassem fazer. Pedia-se tambm a cada menino que
proferisse seu raciocnio em voz alta medida que o desenvolvia.
Embora a aritmtica das crianas fosse praticamente impecvel quando estavam em suas vendas (mais de 98% de acertos), eles acertaram em mdia apenas 74% das vezes quando
diante de problemas de venda que exigiam a mesma aritmtica,

*A pesquisadora Analu cia Dias; Schli emann gemi Dmente fornece u as rranscries dos di logos originais em portugus enccontrados nesra rnaduo. (N. da T.)

e meros 3 7% quando enfrentavam praticamente os mesmos

166

167

li. [

O INSTINTO MATEMTICO

NA PONTA DA LNGUA

problemas apresentados na forma de um teste de aritmtica (sim-

ta para a esquerda, ele adicionou o "vai dois" da multiplicao


da coluna das unidades (5 x 4) antes de fazer a multiplicao da
coluna das dezenas e no posteriormente, como seria correto.
Entretanto ele, de fato, se preocupou com a posio correta que
cada um dos vrios dgitos deveria ocupar, escrevendo o zero

blico) elementar.
O desempenho de nosso jovem vendedor de coco foi tpico.
Uma das perguntas que tinham sido formuladas para ele em sua
banca quando vendia cocos a 35 cruzeiros, foi: "Eu vou querer
quatro cocos. Quanto vai ser?" O menino respondeu: "Vai ser

ele fez na venda descrita anteriormente, o menino comeou a


quebrar o problema em questes mais simples. Neste caso, trs

(correto) da primeira multiplicao depois do 20 (incorreto) da


segunda, obtendo como resposta 200.
A mesma coisa aconteceu com outra criana, uma menina de
nove anos. Quando um pesquisador a abordou em sua banca de
cocos e disse: "Vou levar trs cocos. Quanto ?", a jovem ven-

cocos mais um coco. Isso permitiu que ele comeasse com o que
ele sabia, isto , que o custo de trs cocos Cr$105. Ento, para

dedora respondeu: "Quarenta, oitenta, cento e vinte." Com um


coco custando Cr$40, sua tcnica era seguir somando 40 at que

acrescentar no custo o quarto coco, ele primeiro arredondou o


preo de um coco para Cr$30 e somou esta quantia obtendo

alcanasse o nmero correto de adies.


No teste de aritmtica nos moldes escolares, a multiplicao

Cr$135. Ele ento (aparentemente, embora ele no tenha ver-

40 x 3 foi proposta mesma garota. Sua resposta foi 70. Eis a

balizado esse passo com preciso) observou que o "fator de correo" para o arredondamento era de Cr$5, e adicionou tal fator

explicao de como chegou a esse resultado: "Baixa o zero; quatro e trs d sete."

de correo para dar a resposta (correta): Cr$140.


Na prova de aritmtica formal, pedia-se que o garoto calcu-

Claramente, apesar do fato de ela no ter nenhuma dificulda-

105, mais trinta, faz 135 ... um coco 35 ... d ... 140."
Vamos dar uma olhada nesta soluo. Da mesma maneira que

lasse 35 x 4. Ele operou mentalmente, verbalizando cada passo

de para trabalhar em sua barraca na feira de rua, a memria dos


procedimentos aritmticos padro que a garotinha guardou do que

veu foi a resposta. Eis o que ele disse: "Quatro vezes cinco vin-

lhe foi ensinado na escola est bastante confusa. A mesma menina, quando lhe foram pedidos 12 limes, ao custo de Cr$5 cada,

te, leva o dois; dois mais trs cinco, vezes quatro vinte." Ele

agrupou as frutas duas a duas, dizendo medida que o fazia: "Dez,

ento escreveu "200" como resposta.


Apesar do fato de numericamente tratar-se do mesmo pro-

vinte, trinta, quarenta, cinqenta, sessenta." Mas quando lhe apre-

como o pesquisador solicitara, mas a nica coisa que ele escre-

blema que resolvera corretamente em sua banca na feira, ele respondeu errado. Se voc acompanhar o que o menino disse, fica
claro o que estava fazendo e por que deu errado. Ao tentar executar o mtodo habitual da escola para a multiplicao, da direi168

sentavam a operao 12 x 5 no teste - em termos numricos,


exatamente o mesmo clculo - ela primeiro abaixa o 2, depois o
5 e, em seguida, o 1, dando como resposta 152.
O mesmo grau de confuso com a aritmtica da escola foi
demonstrado por outra criana vendedora que no teve nenhuma
1 69

O INSTINTO MATEMTI CO

NA PONTA DA LNGUA

dificuldade com uma tarefa de subtrao quando esta surgiu em


sua barraca na feira, mas ficou completamente perdida quando
lhe apresentaram a operao equivalente no teste escrito no estilo escolar. Eis a negociao na barraca da feira, onde o menino
vendia cocos por Cr$40 cada:

diante dos mesmos problemas de aritmtica apresentados em um


formato tipicamente escolar. Os pesquisadores ficaram to impressionados e intrigados com o desempenho das crianas nas

CLIENTE: Eu quero dois cocos. [Paga com uma nota de


Cr$500.] Qual o meu troco?
CRIANA: Oitenta, noventa, cem. Quatrocentos e vinte.

No teste, a criana encontrou a adio 420 + 80. Ela respondeu 130, aparentemente procedendo da seguinte maneira: adicionando 8 a 2, d 10; vai 1; adicionando 1 (do "vai um"), 4 e 8, d
13; escrevendo o zero final na coluna das unidades d 130. No
fim das contas, com algumas dicas dadas pelo pesquisador, o
menino conseguiu chegar resposta correta - ignorando o lpis e o papel e usando um mtodo de contagem.
Um resultado parecido foi obtido em outro caso, depois que
uma criana fracassou na resoluo do problema de diviso 100/
4. Ela primeiro tentou dividir 1 por 4, depois tentou dividir O
por 4 e ento desistiu, argumentando que no era possvel.
Instigada pelo pesquisador, ela respondeu: "Olha, de cabea eu
sei fazer ... Divide por dois, d cinqenta. Ai divide por dois, d
vinte e cinco." Em outras palavras, ela usou o fato de que a diviso por 4 pode ser feita dividindo por 2 duas vezes consecutivas
e mais sua capacidade de dividir por dois os nmeros 100 e 50.
Caso aps caso, Nunes e seus colegas obtiveram os mesmos
resultados. As crianas eram bastante precisas quando estavam
em suas barracas na feira, mas praticamente ignorantes quando
17 0

barracas de feira que deram wn nome especial para essas habilidades: matemtica de rua.
A matemtica de rua a matemtica que as pessoas desenvolvem sozinhas, quando precisam. No est restrita aos pouco instrudos feirantes brasileiros e voc pode encontr-la em outros
lugares alm das ruas. Por exemplo, voc pode encontr-la nos
Estados Unidos, como o professor James Herndon descreveu em
1971 em seu livro How to Survive in Your Native Land. Herndon
conta que, em uma ocasio, ele estava lecionando em uma turma
do ensino mdio para crianas que tinham sido, essencialmente,
todas malsucedidas no sistema escolar. Em dado momento, ele
descobriu que um daqueles alunos tivera um trabalho regular bemremunerado marcando a pontuao para uma liga de boliche da
cidade, uma tarefa que exigia aritmtica rpida, precisa e complicada (voc j viu o sistema de pontuao do jogo de boliche?).
Percebendo uma oportunidade de ouro para motivar esse aluno a se sair bem nas aulas, Herndon criou um conjunto de "problemas de pontuao de jogos de boliche" e deu para o menino.
A tentativa foi um fracasso completo. Nas pistas de beliche,
noite, o garoto podia manter controle preciso de oito pontuaes diferentes de uma s vez. Mas ele no conseguia responder
mais simples questo sobre pontuao quando esta era apresentada na s.la de aula. Nas palavras de Herndon, "o brilhante

marcador da liga no conseguia decidir se dois strikes seguidos


por oito pinos derrubados na terceira jogada totalizavam 18 ou
28 ou se dava 108,5 "
17 1

O INSTINTO MATEMTI C O

NA PONTA DA LfNGUA

Herndon experimentou o mesmo fracasso quando tentou trabalhar com outros alunos na turma, propondo-lhes problemas
exatamente do mesmo tipo que solucionavam com facilidade fora
da sala de aula. Por exemplo, para uma menina que afirmou nunca ter tido nenhuma dificuldade ao comprar roupas, ele deu o seguinte problema: "Se voc comprar um par de sapatos que custa
$10,95, quanto de troco voc receber se pagar com uma nota de
vinte?" (Em 1971, esse preo era realista.) A menina respondeu
"$400,15" e pediu a Herndon que dissesse se ela tinha acertado.
Uma vez que tanto os alunos de Herndon quanto as crianas
de Recife demonstraram que conseguiam lidar com a aritmtica
em determinados contextos conhecidos, quando os nmeros significavam algo para eles, parece claro que o significado prtico
imediato tem importncia fundamental em nossa capacidade de
utilizar aritmtica.
Mas essa no a nica diferena entre a matemtica de rua e
a matemtica escolar. As transcries das transaes verbais nas
barracas de feira mostraram que as crianas usavam mtodos
diferentes daqueles ministrados na escola. E contudo os mtodos da escola so ensinados porque supostamente so mais fceis! Na verdade, para qualquer um que domine am bos os
mtodos, os da escola so mais fceis - basta comparar o mtodo que nosso primeiro participante usava para calcular 10

35

com o mtodo ensinado em sala de aula para a soluo do mesmo problema. No obstante, as pessoas que usam a matemtica
de rua parecem ignorar os mtodos normais. Por qu? Intrigados com essa pergunta, Nunes e colegas decidiram examinar os
mtodos usados pelos pequenos vendedores.
172

Sua abordagem buscava determinar a diferena entre as habilidades das crianas na aritmtica mental (ou oral) e na arittntica escrita, quando ambas eram medidas nas condies dos ustes.
Como j observamos, as crianas jamais se saarn to bem nos
testes quanto se saam quando trabalhavam em suas barracas. Mas,
perguntaram-se Nunes e colegas, ser que existe uma difer,ena
mensurvel entre os dois modos de operar com aritmticl em
um teste? Em que os mtodos da matemtica de nrn diferemt dos
da aritmtica escolar?
O grupo de crianas que Nunes e colegas testaram conslstia
em 16 alunos, contendo meninos e meninas. Todos estavanO na
terceira srie na escola, onde haviam estudado os procedime]lltos
normais para adio, subtrao, multiplicao e diviso. UmaL vez
que muitos alunos no Brasil tm que repetir a mesma srie c:iuas
vezes ou mais, as idades das crianas variavam de nove a 15 ainos.
As crianas mais velhas no apenas haviam tido mais ano de
instruo em aritmtica escolar, como tambm haviam pass:ado
mais tempo trabalhando na feira de rua.
Os participantes recebiam trs tipos de problema: simulaes
de vendas semelhantes quelas com as quais estavarn familiariizados por causa da feira, problemas formulados com palavralS e
questes de clculo aritmtico elementar. Em todas, exceto uima
categoria, as crianas se saram melhor na aritmtica mental do
que quando utilizavam papel e lpis. Na maioria dos casos,, as
diferenas eram drsticas.
Vamos comear pela adio. Nas questes de vendas simutladas, as crianas aceitaram em mdia 67% oralmente e 75% no
teste escrito. Esse foi o nico caso em que o desempenho c(Om
papel e lpis foi melhor do que com respostas orais (isto , do
que as respostas obtidas de cabea sem a ajuda de lpis e pap~l).
173

O INSTINTO MATEMTI C O

NA PONTA DA LNGUA

No caso dos problemas verbais sobre adio eles acertaram em


mdia 83% oralmente e s 62% nos testes escritos. Quanto s
perguntas de clculo dementar, eles acertaram impecavelmente
100% oralmente, con1tra o resultado significativamente pior de

eram ensinados na escola. E presumivelmente o mesmo vale para


qualquer um que faa uso prtico e regular de nmeros e aritmtica bsica. Mas ainda fica a pergunta de como eles conseguiam
ser to mais bem-sucedidos em aritmtica oral do que na aritmtica escrita. Uma vez que aparentemente eram incapazes de usar
os mtodos que lhes foram ensinados na escola, como exatamente
essas crianas faziam para solucionar os problemas quando os
resolviam de cabea?
Voc adquire alguma idia dos mtodos que as crianas usam
- e conseqentemente um primeiro indcio de que matemtica
de rua algo muito diferente da aritmtica da escola - quando
olha as transcries do que elas diziam medida que resolviam
mentalmente os problemas. Suas palavras revelam que elas usam

79% na avaliao escrita.


Na subtrao, a diferena entre o desempenho oral e o escrito foi acentuada em todos os trs tipos de problemas. Nas vendas simuladas, eles acertaram em mdia 57% oralmente (muito
menos do que quando calculam o troco em suas barracas) e meros 22% na prova escritta. No caso dos problemas verbais, as crianas responderam corretamente a 69% das questes orais e 22%
das escritas. Nos problemas de clculo, o desempenho foi de 60%
de acertos oralmente e apenas mseros 14% na forma escrita.
Para a multiplicao, os dados correspondentes trazem reconfortantes 89% oral e decepcionantes 50% escrito para a simulao de vendas, 64% oral e 5 0% escrito para problemas verbais e
impecveis 100% orai contra fracos 39% escrito no caso dos
problemas de clculo.
As crianas tiveram o mais baixo rendimento nos problemas
de diviso. Elas acertaram em mdia 50% oralmente em todos os
trs tipos de problemas, mas fracassaram completamente no aprendizado do mtodo de diviso ensinado em sala de aula. Quando
lhes foi solicitado que respondessem s perguntas usando lpis e
papel, elas no obtiveram nenhum acerto nas questes de vendas
simuladas e nos problemas verbais, e conseguiram s 7% de acerto nas questes de diviso elementar. Em resumo, as crianas no
conseguem fazer diviso sob qualquer tipo de condies de teste.
Claramente, as crianas se saam muito melhor em aritmtica mental do que aplicando os mtodos com lpis e papel que
174

algumas manipulaes numricas sofisticadas.


Por exemplo, quando precisou calcular 200 - 35, uma criana procedeu assim:
Se fosse trinta, o resultado era setenta.
Mas 35. Ento 65. Cento e sessenta e cinco.

Vamos observar seu mtodo. Primeiro ele divide 200 em 100

+ 100. (Ele no verbaliza esse passo, mas pelo que vem depois,
fica claro que isso que faz.) Ele deixa 100 de lado e passa a
calcular 100 - 35. Para isso, primeiro arredonda 35 para 30 e
calcula 100 - 30. Essa conta ele consegue fazer facilmente: aresposta 70. Depois corrige o erro do arredondamento subtraindo aquilo que ignorou: 70 - 5 = 65. Finalmente, ele adiciona o
100 que havia deixado de lado no princpio: 65 + 100 = 165.
175

NA PONTA DA LNGUA

O INSTINTO MATEMTI C O

Ainda mais impressionante, por sua versatilidade numrica,


o mtodo que outra criana usou para calcular 243 - 75, problema que surgiu como uma transao de compras envolvendo
clculo de troco. Eis o que ela disse:

teve dificuldades significativas com a diviso quando trabalhou


oralmente e fracassou completamente quando tentou usar o procedimento escolar. O problema consistia em calcular 7Ys, proposto como uma pergunta sobre dividir 75 bolinhas de gude entre
cinco meninos. Eis o que uma criana disse:

Voc me d os duzentos. Eu te devolvo 25. Mais os 43 que voc


Se voc der dez bolinhas para cada, d cinqenta. Tem mais vin-

tem, os 143, d 168 .

te e cinco. Para dar para cinco meninos, esse t difcil. Mais cinco para cada um. Quinze para cada.

Diante de uma criana pequena numa barraca de uma movimentada feira de rua da Amrica do Sul calculando nosso troco
desta forma, muitos de ns suspeitaramos de que o pequeno
vendedor estivesse tentando pregar-nos uma pea. Mas a resposta
do menino estava perfeitamente correta. Vamos ver o que ele es-

Estava certo. A criana comea "arredondando" 75 para 50


e resolvendo o problema mais simples para o qual ela no tem
nenhuma dificuldade em encontrar 10 como resposta. (De fato,
supostamente, ela sabia resolver este problema mais simples e

tava fazendo.
Primeiro, fica claro, a partir do que ele disse em seguida,

justamente por isso efetuou o arredondamento inicial de 75 para

que sua primeira frase queria dizer: "Voc me d cem." O que

50.) O arredondamento deixa 25 bolinhas ainda para serem dis-

ele est fazendo separar o 243 em 100 + 100 + 43. Ele pe


o 43 e um dos 100 de lado e subtrai os 75 dos 100 restantes.

tribudas. Ela acha este problema difcil; no sabe a resposta para

Isso algo que ele consegue fazer facilmente: 100 - 7 5 = 25. A


seguir ele soma novamente o 43 e o 100. Para isso, ele primeiro
calcula 100 + 43 = 143 e depois calcula 25 + 143 =168. Esse
ltimo passo ainda uma adio desafiadora, claro. Em essncia, seu mtodo geral transformar o problema desafiador de
subtrao, 243 - 75, no problema menos desafiador (mas tam-

tudo o que precisa fazer adicionar 5 ao seu resultado prvio de

bm difcil) de adio 143 + 25. Isso funciona porque, como a


maioria das pessoas, ele considera a adio muito mais fcil do
que a subtrao.
Vamos observar mais um exemplo, desta vez envolvendo a

Ys . Mas depois de refletir um pouco percebe que 2Ys

5. Agora

10 para chegar a sua resposta final, 15.


Diante da evidncia dos feirantes brasileiros, a maioria das
pessoas reconhece que se em algum momento elas se encontrassem em uma situao na qual sua prpria sobrevivncia
dependesse de habilidades matemticas, elas provavelmente
conseguiriam adquiri-las. Mas, uma vez que voc admite isso,
ento est admitindo que a nica coisa que atrapalha seu aprimoramento em matemtica sua falta de motivao e prtica.

diviso. Como vimos anteriormente, a maior parte das crianas


176

1 77

O INSTINT O MA TE MTI C O

NA PONT A DA LNGUA

Talento matemtico no carrinho de compras

os mtodos ad hoc pouco habituais de clculo que adotavam em


geral eram completamente matemticos, e assim era possvel
avali-los do ponto de vista puramente matemtico, perspectiva

Apesar do fracasso para dominar a matemtica da escola, as crianas vendedoras do Brasil e outros grupos que usam matemtica
de rua tm urna coisa em comum: usam nmeros com freqncia em um contexto no qual esses nmeros tm significado pr-

da qual eles realmente pareciam bastante sofisticados. Mas em


muitos dos casos citados no projeto AMP, os compradores usavam uma combinao de matemtica com outros tipos de consi-

tico imediato. No o que acontece com a maioria de ns. Na


maior parte do tempo conseguimos nos virar bem sem usar a

deraes, que os pesquisadores no podiam avaliar usando


critrios puramente matemticos.

aritmtica. Mas uma situao em que praticamente todos ns


encontramos nmeros quando fazemos compras. Para ser justo, at para o consumidor mais cuidadoso o uso de aritmtica

Essa questo bem ilustrada por um caso de outro estudo de


Lave, que observava a matemtica usada por indivduos que fa-

muito menos repetitivo e intenso do que para um feirante. Alm


disso, no importa nosso interesse em conseguir a melhor compra no supermercado, h, de longe, muito menos presso para

ziam dieta quando preparavam seus pratos com controle de calorias. Um homem nessa situao tinha que medir X de % de uma
xcara de queijo cottage, de acordo com a receita que ele estava
usando. Antes de continuar lendo, pergunte a si mesmo: como

que acertemos os clculos do que no caso de um comerciante na

voc faria?

feira cujo meio de vida est em jogo. Ento no existe nenhuma


razo para esperar que a mdia dos clientes de supermercados que

Eis o que o homem fez: ele mediu % de uma xcara de queijo


usando seu medidor e espalhou esta parte em uma tbua de cozi-

tm conscincia dos preos seja capaz de demonstrar a destreza


numrica daqueles vendedores de rua do Brasil. Mas exatamente

nha circular. Em seguida dividiu o crculo em quatro quartos,


removeu um quarto, que devolveu embalagem, deixando na

quanta aritmtica ns usamos, e o quo bem ns a usamos?


Essa a pergunta que foi formulada alguns anos atrs pela

tbua os desejados X e % urna xcara. Perfeitamente correto.


Qual a minha reao como um matemtico? Existe um modo
muito mais fcil: Por cancelamento (do 3 em comum) seguido

antroploga Jean Lave em um estudo chamado Adult Math


Project (AMP). Atualmente membro do Departamento de Edu-

por simplificao (dividindo pelo fator comum 2), voc obtm:

cao na Universidade da Califrnia, em Berkeley, Lave estava


na Universidade da Califrnia, em Irvine, na poca do estudo.
Os participantes estudados por ela eram pessoas comuns do sul
da Califrnia que faziam compras em um supermercado.
O estudo de Lave difere do de Nunes e colegas em uma ques-

Ento tudo o que a pessoa precisava era de Yi xcara de queijo,


o que ele poderia ter medido diretamente. Simples. Mas nosso

to importante. No caso dos jovem comerciantes de rua do Brasil,

participante no percebeu essa soluo. Contudo ele claramente

178

179

3/x 2/ - 2/ -1/
/3 - / 4 - 72

74

O IINSTINTO MATEMTICO

NA PONTA DA LNGUA

sabia o que o queria diizer conceito de "trs quartos" e conseguiu


usar esse conhecimento para resolver o problema a seu prprio
modo. Ele cumpriu a tt:arefa e, nos termos de Lave, resolveu com

a simples presena de um observador muda a experincia de compras. Assim, at certo ponto o estudo no trata realmente de
pessoas "em suas atividades normais cotidianas". Mas provavelmente o mais prximo disso que voc pode conseguir. Alm
disso, os antroplogos desenvolveram meios de fazer esse traba-

sucesso o problema.

Em que os consumidores se do bem no supermercado?


O AMP estudou 25 c0>mpradores no Condado de Orange, no sul
da Califrnia. O Condado de Orange normalmente considerado uma regio bastantt:e rica e com poltica muito conservadora,
mas as pessoas observradas variavam consideravelmente em ter-

lho de modo a minimizar o efeito de sua presena no comportamento dos seus objetos de estudo.
Cada pesquisador passou um total de cerca de quarenta horas com cada um de seus participantes, incluindo o tempo gasto
com entrevistas para determinar o nvel de instruo (educao,

mos de instruo e rernda familiar, e incluam algumas pessoas de

formal ocupao etc.). Embora a maior parte dos compradores


fosse de mulheres, existiam alguns homens no grupo. Contudo
os pesquisadores no notaram nenhuma diferena entre o desem-

pouca instruo e baixa renda para quem era indispensvel fazer

penho matemtico dos homens e das mulheres no supermercado,

economia nas comprais.


Uma vez que a idia do estudo era examinar o modo como as

e assim parece que o gnero sexual no foi um fator significativo.


De um total de aproximadamente oitocentas compras que os

pessoas comuns usam a matemtica em sua vida cotidiana, os

consumidores realizaram durante o estudo, s umas duzentas


envolviam um pouco de aritmtica, isto , uma situao que os

pesquisadores no podiam simplesmente test-las com perguntas como, "se voc erncontrasse trs marcas de batatas fritas congeladas com os segui1ntes pesos e preos, como decidiria qual
embalagem a mais econmica?". Como veremos a seguir, aresposta que as pessoas do a essa questo tem muito pouco a ver
com o que elas realm<ente fariam em uma situao real de compras. Perguntas como "o que voc faria se ... " no funcionam.
Em vez disso, os pesquisadores decidiram seguir os compradores por a e observ-los, tomando notas, ocasionalmente pe-

pesquisadores definiram como "ocasio em que um comprador


associa dois ou mais nmeros com uma operao aritmtica ou
mais: adio, subtrao, multiplicao ou diviso". De um comprador para outro, variava muito a freqncia do uso da matemtica. Uin consumidor no fez absolutamente nenhuma conta,
enquanto trs dos participantes fizeram clculos em metade dos
produtos adquiridos. Em mdia, 16% das compras envolveram

compras e, s vezes, pe:dindo explicaes logo depois de concluda


a transao. claro que tal procedimento muito idealizado e

aritmtica.
Uma descoberta interessante foi a de que, ao compararem
produtos concorrentes para decidir qual era a melhor opo, os
consumidores faziam relativamente pouco uso do preo unitrio

180

181

dindo-lhes que verbalizassem o que pensavam durante suas

O INSTINTO MATEMTICO

NA PONTA DA LNGUA

impresso na etiqueta - informao includa por lei especificamente para permitir aos compradores compararem os preos. Os
pesquisadores no estavam completamente seguros do motivo
para isso. A explicao mais provvel que podiam dar era de que
o preo da unidade essencialmente uma informao abstrata

perodo de armazenamento estimado antes que um determinado

aritmtica. A menos que o produto seja algo que o comprador


use ou compre em unidades separadas e definidas, o preo por

artigo particular possa se deteriorar. Como os pesquisadores


observaram em vrias oportunidades, o que os consumidores
faziam era avaliar todas essas variveis a fim de chegar a uma
deciso, considerando as alternativas de compras primeiro de um
ponto de vista, depois de outro, e assim sucessivamente. A aritmtica da comparao de preo era s uma parte do processo.

unidade no tem nenhum significado concreto para aquele


consumidor. Assim, embora a comparao direta de preos unitrios seja o modo mais simples de determinar o custo, os consu-

Apesar da complexidade de todo o processo, os consumidores no

midores freqentemente ignoram essa informao.


Uma abordagem comum era calcular propores entre pre-

Um tipo de transformao um pouquinho diferente para facilitar uma comparao de preo envolve a converso das unida-

os e quantidades de modo que se tornasse possvel a compara-

des. Por exemplo, Lave cita a seguinte ponderao entre uma

o direta. Isso podia ser feito quando as quantidades guardavam


urna proporo simples entre si, como 2:1ou3:1. Por exemplo,
se o produto A custasse $5 por 150 g e o produto B custasse $9
por 300 g, a comparao era fcil. Um comprador tpico racioci-

compradora de AMP e sua filha:

faziam grande esforo. Na verdade, eles no estavam conscientes


de que "pensavam" muito; eles estavam "apenas comprando".

Filha: Dezoito.
Comprador: Dezoito onas por 89, e este a? [Referindo-se a

naria assim: "O produto A custa $1 O por 3 00 g, e o produto B,

outra marca]

$9 por 300 g, conseqentemente o produto B mais barato." Os

Filha: Uma libra e sete onas.

compradores freqentemente desistiam da abordagem por comparao quando encontravam uma proporo como 3 :2, caso em

Comprador: Vinte e trs onas por um dlar e 17 centavos.

que fazer a comparao exigiria a multiplicao de um preo por


2 e do outro por 3.
Outra vantagem de trabalhar com as quantidades verdadeiras que poderiam ser compradas - em lugar de usar dados mais
abstratos, como preos unitrios - que a comparao de preo em geral s uma parte de um processo mais complexo de
tomada de deciso composto pela capacidade de armazenamento
do comprador, o tamanho da famlia, a provvel taxa de uso e o
182

Depois de converter o peso da segunda marca de libras e onas


para onas, a compradora estava diante de uma proporo de
peso de 18:23 e, neste ponto, ela abandonou essa abordagem e
baseou sua deciso em outro fator. Na verdade, quando diante
de uma comparao particularmente problemtica no supermercado, em que as unidades no podem ser facilmente equiparadas, os compradores em geral desistem da tentativa e tomam sua
deciso com base em outra considerao - talvez escolhendo a
18 3

O INSTINTO MATEMTI C O

NA PONTA DA LNGUA

quantidade maior porque as grandes quantidades costumam ser


mais econmicas. Do ponto de vista de "fazer matemtica",
claro que abandonar o clculo deixa o problema sem soluo.
Mas isso no significa que o processo mental como um todo tenha fracassado. Afina], as pessoas no entram num supermerca-

da escola", os pesquisadores planejaram um teste. Novamente,


as descobertas foram interessantes. Apesar dos significativos esforos que os pesquisadores fizeram para convencer os participantes de que no se tratava de uma prova escolar, que seu
propsito era puramente averiguar que habilidades aritmticas

do para fazer clculos .aritmticos, elas vo l para fazer compras,


e do ponto de vista de um comprador que tenta fazer compras
com prudncia, a aritmtica s uma dentre vrias estratgias
que podem ser usadas. Desse modo, mesmo quando um partici-

eles retiveram desde a escola, os compradores agiram corno se


fosse realmente uma prova. Por exemplo, quando os pesquisadores perguntaram se poderiam observar enquanto os participantes resolviam o teste, estes responderam com observaes corno

pante no consegue eEetuar a aritmtica necessria, por qualquer


meio que seja, a expedio s compras ainda pode ser bem-sucedida em termos de compras sensatas.

"Claro, professor". Eles fizeram comentrios sobre no colar.


Perguntaram se podiam reescrever problemas e falaram de forma autodepreciativa de no estudar matemtica h muito tem-

Outro mtodo que muitos consumidores usam para decidir


entre duas opes consiste em calcular o diferencial no preo,

po. Em outras palavras, trataram o teste de matemtica com o


"comportamento padro para provas de matemtica", com to-

um procedimento que exige apenas duas subtraes. Por exem-

das as tenses e emoes que estas geralmente acarretam.

plo, ante uma escolha entre um pacote de 5 quilos custando $3,29


e um de 6 quilos a $3,59, um comprador pensa: "Se eu comprar

Talvez essa reao dos compradores j fosse esperada. Afinal,


o "teste de matemtica" teve todos os elementos de uma tpica

o pacote maior, vou pagar 30 centavos por um 1 quilo a mais.


Vale a pena?"

prova de aritmtica escolar: perguntas envolvendo nmeros in-

Entre as tcnicas ariitmticas utilizadas pelos compradores que


os pesquisadores observaram esto a estimativa, o arredon-

teiros, tanto positivos quanto negativos, fraes, decimais, adio, subtrao, multiplicao e diviso. Por outro lado, os
problemas foram desenvolvidos para testar as mesmas habilida-

meio) e o clculo da esquerda para a direita (em lugar do clculo

des matemticas que os pesquisadores nos compradores (de forma contextualizada) no supermercado. Por exemplo, tendo

da direita para a esquerda ensinado na escola). O que parecia

observado que compradores em geral comparavam preos de pro-

faltar, porm, era a maior parte das: tcnicas que os compradores


tinham aprendido na escola. Lave e seus colegas decidiram investigar onde foi parar a matemtica da escola.

dutos concorrentes utilizando relaes de preo por quantidade,

damento (por exemplo, para inteiirar um dlar ou um dlar e

A fim de comparar o desempenho aritmtico dos compradores


no supermercado com sua capacidade de lidar com a "matemtica

os pesquisadores incluram algumas questes para ver como os


consumidores lidavam com verses abstratas de tais problemas.
Por exemplo, diante de um artigo que custava $4 por pacote de
3 quilos e um pacote maior custando $7 por 6 quilos, muitos

184

185

Il i

NA PONTA DA LN G UA

O IN STI N T O MAT EMTI C O

compradores comparariam imediatamente as razes lj e

%para

descobrir qual era a maior. Depois os pesquisadores incluiriam


no teste a questo: "Circule o maior dentre

l'.i

Enquanto isso, vamos dar urna olhada nos problemas que causaram maiores dificuldades aos clientes de supermercados.

%." Mas os

mesmos compradores que se saram muito bem no supermercado fracassaram no teste.


Globalmente, o desempenho dos compradores era em mdia
de 98% no supermercado comparados com apenas 59% em mdia
no teste. Por qu? Urna diferena evidente era que as pessoas
consideravam que as questes do teste exigiam clculos precisos, enquanto na verso da vida real do problema equivalente
elas estavam muito mais propensas a utilizar estimativas. A diferena principal, porm, era que os compradores no supermercado no usavam as habilidades aritmticas que aprenderam na

Em que e por que os consumidores


se do mal no supermercado?
Os compradores que Jean Lave estudou no projeto AMP tiveram bastante sucesso quando se tratava de resolver questes aritmticas em situaes reais cotidianas, quaisquer que fossem seus
histricos escolares. Corno conseguiam isso?
claro que parte da disparidade no desempenho poderia
dever-se diferena entre estar realmente numa loja e "fazer urna

escola. Em vez disso, estavam solucionando os problemas de outro

prova. " Corno vimos, os consumidores no conseguiam deixar


de considerar o teste de aritmtica um "questionrio escolar".

modo.

Mas no parece que este seja o principal fator. Em vez disso, o

Essa ltima concluso sustentada pelo fato de que, quanto


mais tempo os consumidores houvessem estudado matemtica

que parecia fazer a maior diferena era o tipo de teste que os


compradores tinham de resolver e a maneira como as questes

na escola e quanto mais recentemente tivessem concludo esses

eram apresentadas. Isso foi demonstrado por uma outra prova

estudos, tanto melhor era o desempenho no teste, ao passo que

qual os pesquisadores do AMP submeteram os consumidores: urna

nem a durao dos estudos nem o tempo transcorrido aps sua


concluso tinha qualquer efeito mensurvel em seu desempenho

simulao de compras.
Em suas casas, os compradores foram confrontados com pro-

no supermercado. Assim, se as aulas de matemtica ensinam algo,

blemas que simulavam opes de compras, baseados exatamente

parece que esse algo consiste em como se sair bem nos testes de

nos problemas desse tipo que os pesquisadores os viram resolver

matemtica da escola. Elas no ensinam a resolver os problemas

no supermercado. Em algumas dessas simulaes, eram apresen-

da vida real que envolvem matemtica.

tados latas, garrafas, potes e pacotes de vrios artigos encontra-

Voltaremos mais tarde questo de por que as aulas de matemtica da escola parecem no alcanar os objetivos a que se propem - e o que poderamos fazer para melhorar as coisas.
18 6

dos no supermercado e os participantes tinham de decidir o que


comprariam entre as marcas concorrentes; em outras, eles eram
confrontados com preos e informaes de quantidades impressas
18 7

O INSTINTO MATEMTI C O

NA PONTA DA LNGUA

em cartes. Nessa simulao, que e:ra evidentemente uma situao do tipo "teste", os consumidores acertaram em mdia 93%.
(O fato de a simulao ser feita em casa e conduzida pelo pesquisador que acompanhou o participante na excurso de compras
tambm parece ter sido um fator :significativo. Voltarei a esta

preos. E ningum em momento algum utilizou lpis e papel para


fazer urna conta.
Agora vou contar um pouco mais sobre a natureza do "teste"
de simulao de compras que os pesquisadores de AMP fizeram
na casa dos compradores. Como vimos, o desempenho dos con-

questo em breve.)
Para colocar isso nos termos de um exemplo especfico, um
participante se sairia extremamente bem (na categoria com ndice de sucesso de 93%) na simulao. de compras em casa quando

sumidores na simulao foi quase to bom quanto na situao

diante de um carto que dizia que .300 g do produto A custava


$4 e outro carto que dizia que 30)0 g do produto B custavam

real de compras. Quase certamente isso aconteceu porque eles


no apenas no enxergavam a simulao como um "teste de matemtica", como tambm realmente conseguiram abordar a maior
parte das questes usando os mesmos recursos mentais que utilizavam na loja. Os pesquisadores precisaram de um pouco de

$7, questionado sobre qual era a rn<elhor compra; mas diante de


urna lista de .problemas de aritrntiica, o mesmo participante se

esforo para conseguir isso, formulando as perguntas aos consumidores verbalmente, na forma de uma conversa, e fazendo re-

sairia muito pior (na categoria com ndice de sucesso de 59%)


quando solicitado a circular o maior dentre jj e %. E no entanto

ferncias freqentes excurso que os dois haviam feito juntos


s compras.

o problema de aritmtica subjacen1te s duas questes exata-

A importncia dessa configurao para o teste da simulao

mente o mesmo!
Parece que a concluso que o problema no est no fato de
as pessoas no conseguirem usar matemtica; na verdade elas no
conseguem usar matemtica escolar:. Quando confrontadas com
urna tarefa da vida real que exige aritmtica, a maioria das pessoas se sai realmente bem - na verdlade, 98% de sucesso equivalem a praticamente no errar.
Logo veremos exatamente que tip1os de problemas de aritmtica

de compras fica clara quando comparamos os resultados com


aqueles de outro "teste de simulao de compras", realizado por
Deanna Kuhn.
Kuhn colocou uma mesa do lado de fora de um supermercado do sul da Califrnia, abordou clientes prontos a entrar para
fazer compras e lhes pediu que calculassem qual dentre dois vidros de alho em p estava mais em conta, o vidro com 35 gramas por 41 cents ou o com 67 gramas por 77 cents, e o mesmo
para dois frascos de desodorizador, um que custava $1,36 com

causam mais dificuldades s pessoas comuns e nos perguntaremos


por que isso acontece. Mas antes permita-me mencionar que,
embora vrios compradores da AMP' carregassem uma calculadora consigo, somente em uma ocasi0> durante todo o projeto um
comprador a sacou e usou a fim de executar urna comparao de

o de compras do AMP. Apenas 20% dos cinqenta compradores

188

189

200 gramas, outro $2,11 com 300 gramas. Os clientes recebiam


lpis e papel para o trabalho.
Os resultados foram muito distintos dos obtidos na simula-

NA PONTA DA LNGUA

O INSTINTO MATEMTI C O

que concordaram em se submeter ao teste conseguiram solucionar a questo sobre o alho em p, com sua difcil proporo de
peso de 35 :67, e no muito mais do que isso - somente 32%-

at para 984

conseguiram responder corretamente pergunta sobre o desodorizador, na qual a razo dos pesos de 2:3.

A vrgula no lugar errado fez com que muitos participantes dessem

A enorme diferena entre os resultados dos dois procedimentos de teste, o do AMP e o de Kuhn, se deve quase certamente ao
modo como os consumidores viram as duas simulaes. Na simulao do AMP, os compradores pareceram entender que
deviam imaginar que realmente estavam fazendo compras, en-

A colocao da vrgula que separa as casas decimais tambm

quanto os participantes de Kuhn pareceram considerar o procedimento a "resoluo de um teste". De fato, os resultados de Kuhn
foram bem parecidos com os obtidos nos testes de estilo escolar
administrados nos participantes do AMP.
Em outras palavras, pode se realizar o teste fora de um supermercado e formular as questes em termos de compras, chegando ao ponto de apresentar aos sujeitos artigos reais retirados das
prateleiras do supermercado, mas se os participantes enxergarem
a situao como uma "prova de matemtica" dessa forma que
eles vo abord-la. Como conseqncia, eles se debatero na tentativa de usar procedimentos de matemtica da escola h muito
esquecidos (e possivelmente nunca completamente compreendidos de todo). E na maioria das vezes fracassaro.
Que problemas causaram aos participantes maior dificuldade no teste formal de matemtica? De forma pouco surpreendente, a diviso ocasionou mui ta dificuldade. Vrias pessoas
deram respostas erradas (ou no conseguiram resolver) s perguntas 1,47 + 0,7 e 24 + 0,6. Por outro lado, o ndice de sucesso
foi mais alto para as divises 3,55 + 5, 100 + 26, 124 + 8 e
19<0

24. Ento a dificuldade nos exemplos ante:riores

parece ser causada pelo ponto decimal no divisor.


As casas decimais causam problemas tambm na multiplicao.
respostas erradas para as multiplicaes 0,42 x 0,08 e 3,5 x 0,6.
pode criar dificuldades quando se trata de subtrao, a no ser
que a vrgula ocupe a mesma posio nos dois nmeros a serem
operados. Por exemplo, algumas pessoas se saram razoavelmente bem na subtrao 0,81 - 0,05 onde a vrgula est na mesma
posio em ambos os nmeros. Mas tiveram dificuldade com 3,75
- 0,8 e com 6 - 0,25. (De fato, este ltimo parece ter causado
problemas para um nmero espantoso de pessoas, apesar do fato
de que tudo o que se pede que se subtraia

X de 6.)

A maioria das pessoas conseguiu lidar bem com a adio de


nmeros decimais e no passou aperto quando diante da adio
ou subtrao de nmeros inteiros, mas a adio e a subtrao de
fraes eram realmente mortais. Adies como

Ys +X, Yi + %, e

5 X+ 41,; mostraram-se um grande desafio, assim como as sub-

traes ?;; -

X,Ys - .Ko e 3 X - X

A diviso de fraes -

com a complicada regra de "inverter

o divisor e multiplicar" -

tambm causou dificuldades at no

caso dos exemplos supostamente fceis como 8-;- Yi , que dir nos
casos "mais difceis" como

Yz + y,;

ou

X+ rs.

Talvez o resultado mais surpreendente do teste de matemtica do AMP seja o nmero de indivduos que deram resposta incorreta para a multiplicao 16 x Yi , embora tenham se sado bem
com os problemas

r; x ~ e Ys x K
191

O lNSTlNTO MAT EMTI C O

NA PONTA DA LN G UA

primeira vista, no evidente o que torna alguns problemas mais difceis de resolver do que outros. Mas existe um padro.
Todas as questes nas quais as pessoas se saranl razoavelmente bem
podem ser solucionadas exatamente como se ;tpresentavam. Todos
os problemas que causaram dificuldade exigi;tm ou alguma transformao inicial antes que pudessem ser resolvidos, ou ento, no
caso da multiplicao decimal, uma transfonnao final, como a
colocao correta da vrgula. Por exemplo, a adio ou a subtrao
de fraes requer uma transformao inicial para tornar os deno1
minadores iguais (por exemplo, escrever Ys +% como Xs + %), e
diviso de fraes exig~ uma inverso inicial do divisor (por exemplo, transformar Yi +X em Yi x Yi). At a ope;ao aparentemente
simples 16 x .Yi deve primeiro ser transformacla em 16 ...;- 2.
A principal dificuldade com a aritmtica eicolar, aparentemente, no est nas adies, subtraes, multiplicaes e nem mesmo
nas divises bsicas, mas nas transformaes que freqentemente
tm que ser feitas antes ou depois desses paOS aritmticos bsicos. Essa hiptese foi c:onfirmada por um tesie adicional a que os
pesquisadores do AMP submeteram os participantes, que mostrava que estes tinham bC>m conhecimento das operaes bsicas de
adio, subtrao, multiplicao e diviso de p~res de nmeros com
um, dois ou at trs dlgitos positivos inteir)S. Por exemplo, as
pessoas no tinham ne:nhuma dificuldade pacl fazer contas como
12 + 9, 31 - 11, 7 X 12, ou 72 ...;- 9.
Para resumir, o mo,tivo pelo qual as pess<1as tm dificuldades
com aritmtica escolar parece residir no fatode que elas saem da
escola sem ter dominado a matria, ou tendocompreendido apenas parcialmente as irr1portantes regras de t1ansformao.
Tal observao p;articularmente intrigalte porque os compradores no supermerc:ado parecem resolverquase todos os seus

problemas numricos por uma srie de operaes que transformam o problema em outro equivalente que parea mais fcil,
conseguindo evitar completamente a execuo de clculos de
verdade (no sentido habitual da palavra "clculo"). Uma vez que
as transformaes que os compradores fazem corretamente ao

192

determinar qual a compra mais em conta em geral correspondem


s transformaes que deveriam ser feitas para solucionar o
problema de matemtica escolar equivalente, a explicao mais
provvel para a disparidade que os alunos decoram os procedimentos de transformao ensinados na escola, sem jamais
alcanar qualquer compreenso real. Mas logo que esse aluno se
torna um consumidor adulto, ele tem pouca dificuldade para
desenvolver a habilidade de aplicar as mesmas transformaes a
situaes da vida real.
A diferena entre o desempenho em testes no estilo escolar e
o uso de aritmtica na vida real parece particularmente drstica
quando percebemos que os participantes do AMP estavam dedicando toda sua ateno aos problemas da prova de aritmtica no
estilo escolar e chegando a resultados errados enquanto realizavam as operaes aritmticas (equivalentes) com preciso quase
completa quando faziam compras e simultaneamente tomavam
parte em outras atividades que envolviam vrios outros processos de pensamento, estando sujeitos a distraes e interrupes.
Descobertas semelhantes surgiram de outros estudos realizados por outros pesquisadores. S para exemplificar, h um estudo
com empregados de uma leiteria que preparavam o carregamento
de caminhes de entrega. Em seu trabalho dirio, os carregadores no cometiam quase nenhum engano ao calcular a quantidade a ser posta no caminho, apesar de alguns produtos serem
193

O INSTINTO MAT EMTI C O

NA PONTA DA LNGUA

armazenados em caixas de 16 embalagens, outros de 32, outros


de 48 e, alm disso, algumas caixas serem enviadas completas

O que a evidncia seguramente nos mostra, contudo, que


se ns quisermos aumentar a probabilidade de aprender matemtica, precisaremos avaliar longa e arduamente a forma e o
contexto no qual a matemtica apresentada. Retornaremos a
este tpico nos ltimos captulos do livro. Mas primeiro vamos
ver como que os seres humanos conseguem superar todos os

enquanto outras apenas parcialmente cheias. Mas, quando confrontados com um teste do tipo escolar com exatamente as mesmas tarefas aritmticas, os carregadores acertavam em mdia
apenas parcos 64%.
Embora o grau de escolaridade dos trabalhadores da leiteria
tenha influenciado suas pontuaes no teste em estilo escolar, este
fator no afetava seu desempenho na aritmtica do trabalho. Na
verdade, alguns dos carregadores que no tinham completado o
ensino bsico desempenhavam as tarefas aritmticas do trabalho
to bem quanto qualquer outro, embora estas freqentemente
envolvessem aritmtica mais avanada do que qualquer coisa que
eles tivessem encontrado em sala de aula. Alm disso, quanto mais

outros animais com os nmeros e a aritmtica.


Se voc for uma das muitas pessoas que se desculpam por um
desempenho mediano em aritmtica, argumentando que bem
melhor com a linguagem, ento voc pode acabar tendo uma
surpresa, j que a principal capacidade mental que permite aos
seres humanos lidar com a aritmtica exatamente nossa habilidade lingstica.

experincia tivessem na leiteria, e conseqentemente mais distante estivessem da poca de suas lies de matemtica na escola, mais desenvolvidas eram suas habilidades para resolver os
clculos aritmticos do trabalho.
Novamente, a evidncia que encontramos no modo como as
pessoas lidam com nmeros em sua vida cotidiana, do ponto de
vista pessoal ou profissional, mostra que o aprendizado de aritmtica na escola aparentemente no tem o efeito que a maioria
das pessoas acredita que deve ter, isto , no proporciona o domnio de mtodos eficientes para lidar com aritmtica. No quero dizer com isso que tal instruo perda de tempo, ou que no
leva a melhores habilidades numricas. Acredito que mal-entendidos como esse esto por trs de muitos dos acalorados debates
sobre a educao matemtica que preocupam pais e profissionais
do ensino.
194

195

11

Todos os nmeros grandes


e pequenos

omo vimos no Captulo 1, os seres humanos nascem (ou


adquirem automaticamente logo depois do nascimento) ,com

um senso de nmero que lhes permite distinguir um, dois ou trs


objetos ou sons. Aos quatro meses, so capazes de saber (ta1lvez
inconscientemente) que, qualldo se juntam dois objetos isola1dos,
o resultado um conjunto de dois objetos, no um, nem ttrs.
Sabem que quando retiramos um objeto de um conjunto de cflois,
o que sobra um objeto, no dois e tampouco nenhum.
Ainda que isso possa parecer bastante surpreendente,

e~ssas

habilidades no so exclusiva:s dos seres humanos. Usando t;cnicas similares s usadas com crianas pequenas, psiclogoss de
animais mostraram que ratos, vrios tipos de aves, lees, 6es,
macacos, chimpanzs e outnos animais tm uma percepoJ de
nmeros similar. Mas h algu1mas diferenas significativas. l)ma
diferena entre o homem e os; animais em termos de habilidaades
numricas que, mesmo em tllma fase inicial, os bebs humamos
superam todas as outras espes em termos de preciso.
19 7

O INSTINTO MATEMTICO

Outro aspecto em que os seres humanos se destacam de todas as outras espcies na capacidade de perceber mais do que
simplesmente um, dois ou trs e lidar com nmeros muito maiores. Mas isso ns fazemos adotando um mtodo muito diferente,
baseado na contagem. Esta abordagem utiliza capacidades mentais diferentes, localizadas em uma regio do crebro distinta da
que aloja a percepo numrica.

Como ns contamos?

A capacidade de contar parece quase, mas no totalmente, unicamente humana. Com muito treinamento, os cientistas conseguiram ensinar chimpanzs, outros macacos antropomorfos e
alguns pequenos macacos a contar at mais ou menos dez com
um nvel de confiana razovel (mas nunca perfeito - ver Captulo 9). Mas, quando se trata de nmeros, s os seres humanos
romperam completamente a barreira do trs. A nica coisa que
limita o tamanho dos conjuntos que conseguimos contar o tempo que temos disponvel. Depois que aprendemos o truque da
contagem quando somos criancinhas, no h mais limites para o
quanto conseguimos contar, desde que tenhamos tempo.
Intimamente relacionada com a contagem est nossa capacidade de usar smbolos arbitrrios para denotar nmeros e manipul-los por meio de operaes com esses smbolos. Esses dois
atributos humanos nos permitem dar o primeiro passo, de uma
percepo congnita de quantidade ao vasto e poderoso mundo
da matemtica.
198

TODOS OS NMEROS GRANDES E PEQUENOS

A primeira coisa que devemos perceber com relao contagem que no se trata simplesmente de dizer quantos elementos
h em um conjunto. O nmero de elementos em um conjunto
apenas um fato relacionado com o conjunto. Contar os elementos, por outro lado, um processo que envolve ordenar o conjunto de alguma maneira e depois percorrer o conjunto nessa
ordenao, contar um a um seus elementos.
Estamos to habituados contagem como um meio de responder pergunta "quantos?" que esquecemos que tivemos de
aprender que a contagem nos diz "quantos". Crianas bem novinhas enxergam a contagem e os nmeros de forma um tanto
desconectada. Pea a um menino de trs anos que conte seus brinquedos e ele o far sem errar: "Um, dois, trs, quatro, cinco, seis,
sete." Pode ser at que ele aponte para cada brinquedo medida
que conta. Mas pergunte quantos brinquedos ele tem e bem
provvel que responda com o primeiro nmero que lhe vier
cabea. Ou pea a uma menininha de quatro anos que lhe d
trs brinquedos e ela provavelmente entregar tantos quantos conseguir pegar de uma vez. E, contudo, se incitada, ela recitar alegremente os nmeros da contagem: "Um, dois, trs, quatro,
.
cinco,
... "
Por volta dos quatro anos de idade, as crianas percebem que
contar nos d um meio de descobrir "quantos". Parte dessa
descoberta consiste no reconhecimento de que, quando voc est
contando os elementos de um conjunto, a ordem em que os conta no importa. O nmero que obtm no final sempre o mesmo. A partir deste momento, contar conjuntos de qualquer
tamanho se torna apenas uma questo de saber como usar a linguagem dos nmeros: comear com a seqncia inicial de palavras para os nmeros bsicos de um a dez, depois contar "onze,
199

O INSTINTO MATEMTICO

TODOS OS NMEROS G RANDES E P E QUENO S

doze, .. . " at "dezenove", em seguida utilizar o "vinte" e conjuglo com as unidades de um a nove, e assim por diante.
Uma evidncia que nos faz lembrar de que contar uma capacidade que adquirimos (e no que nasceu conosco) reside nos
estudos das chamadas sociedades primitivas que no fazem uso
da contagem. (Mais precisamente, elas no contam alm de dois,
o que essencialmente significa que na verdade no contam. ) Por

os dedos quando aprendem aritmtica. Na realidade, to premente a necessidade da criana de contar nos dedos que, se um
pai ou professor tentar impedi-la, ela simplesmente usar os dedos disfaradamente. E quanto idia de que prescindir dos dedos
parte da maneira adulta, todos ns sabemos que muitos adultos usam os dedos ao efetuar clculos.
Certamente uma evidncia de que a contagem comeou com
a enumerao baseada nos dedos fornecida pelo fato de nosso
sistema numrico ser de base 10. Como temos dez dedos, se usar-

exemplo, quando um membro da tribo vedda do Sri Lanka quer


contar cocos, ele junta um monte de palitos e associa um a cada
coco. A cada vez que adiciona um palito, ele diz ''Aqui tem um" .
Mas se lhe pedimos que nos diga quantos cocos tem simplesmente
aponta para a pilha de palitos e diz "essa quantidade". Assim, o
homem dessa tribo tem um sistema de contagem (ou mais precisamente, um sistema de representao de quantidade), mas no
usa nmeros. H ainda os Walpiris, uma tribo aborgine da Austrlia. Sua lngua nativa permite que contem at dois, aps o que
todo o resto simplesmente "muitos". O fato de os membros
dessa tribo no terem dificuldade para aprender a contar em ingls mostra que a questo no que eles sejam incapazes de contar. Na verdade, sua lngua nativa remonta a uma poca em que
contar era simplesmente "um, dois, muitos". (Outros povos "primitivos" contam "um, dois, trs, muitos". Mas nunca "um, dois,
trs, quatro, muitos". O ponto de corte para a percepo universal de nmeros o trs.)

mos nossos dedos para contar, estouraremos o limite quando


chegarmos ao dez, e ento teremos que encontrar outro modo
de registrar esse fato (talvez movendo uma pedrinha com o p),
para comear de novo com os dedos. Em outras palavras, a aritmtica dos dedos a aritmtica de base 10, em que temos o vaium quando chegamos a dez.
Outra evidncia a favor da hiptese de que a aritmtica tenha comeado com a manipulao dos dedos consiste no fato de
que a palavra dgito, que usamos para os numerais bsicos, deriva do latim digitus (dedo).
verdade que nenhuma dessas evidncias conclusiva por si
s. Mas elas se tornam muito sugestivas quando combinadas com
algumas experincias recentes da neurocincia.
Usando vrias tcnicas, os cientistas conseguem medir o nvel de atividade em diferentes partes do crebro enquanto este
se dedica a determinadas tarefas. Por exemplo, no lobo frontal

Como nossos ancestrais comearam a desenvolver a idia da


contagem em detrimento da estimativa que usa a percepo congnita de nmeros? Bem, eles provavelmente comearam como
uma criancinha faz hoje em dia, usando os dedos. Como todos
os pais ou professores sabem, as crianas usam espontaneamente

que se situa a maior parte da atividade cerebral quando uma


pessoa usa a linguagem. Em certo sentido, o lobo frontal o centro da linguagem no crebro. Estudos em laboratrio mostraram que quando uma pessoa est fazendo aritmtica a atividade

200

2 01

O fNSTINTO MATEMTI C O

TODOS OS NMEROS GRANDES E PEQUENOS

cerebral mais intensa se situa no lobo parietal esquerdo, a parte


do crebro que fica atrs do lobo frontal. Acontece que estudos
semelhantes mostraram que o lobo parietal esquerdo tambm
a regio que controla os dedos. ( preciso uma quantidade considervel de atividade cerebral para que tenhamos versatilidade

foi pelo caminho dos dedos, ento a grande regio do crebro


que controla os dedos seria aquela em que se localizaria a atividade mental aritmtica mais abstrata de seus descendentes.
muito provvel que nossa percepo numrica contempornea
estritamente mental seja uma abstrao da manipulao fsica

e coordenao nos dedos, muito mais do que a dispensada a ou-

dos dedos daqueles remotos ancestrais. A aritmtica mental pode


ser, essencialmente, manipulao de dedos "desligada", que se
tornou possvel quando o crebro de nossos ancestrais adquiriu a capacidade de desconectar os processos cerebrais, associados manipulao dos dedos, dos msculos que controlam seus
movimentos.

tras partes do corpo. Por isso h uma grande parte do crebro


dedicada a essa tarefa.)
No por coincidncia que a parte do crebro que usamos
para contar a mesma que controla os movimentos de nossos
dedos. Creio que uma conseqncia do fato de que a contagem
comeou (na poca de nossos ancestrais) com a enumerao pelos dedos e, ao longo do tempo, o crebro humano adquiriu a
capacidade de "desconectar" os dedos e fazer a contagem sem

Smbolos de uma mente numrica

precisar manipul-los fisicamente.


Em apoio a evidncias dos laboratrios de neurocincia, os
psiclogos clnicos tambm encontraram uma ligao entre o

Contar nos dedos indica que temos senso de numerosidade, mas


no implica necessariamente que tenhamos o conceito de nme-

controle dos dedos e a habilidade numrica. Os pacientes que


sofrem leses no lobo parietal esquerdo do crebro freqen-

ro, que puramente abstrato. Se eu disser "este pote contm cin-

temente manifestam um problema raro conhecida como sndrome


de Gerstmann, cujos portadores sofrem deficincias na percep-

no sobre nmeros. A palavra "cinco" funciona como um adjetivo que modifica o significado de centavos. Por outro lado, se eu

o de sensaes relacionadas com os dedos. Por exemplo, se voc

disser "pense no nmero cinco", estarei usando a palavra cinco


como substantivo. Desta forma, cinco indica um determinado

tocar o dedo de um paciente, ele no poder dizer em qual dedo


voc tocou. Em geral os portadores tambm so incapazes de
distinguir esquerda de direita. Mais interessante, de nosso ponto

co centavos", minha afirmao sobre o pote e seu contedo,

objeto. Qual objeto? O nmero cinco. O nmero cinco no um


objeto concreto como uma cadeira, mas um objeto abstrato. No
podemos toc-lo ou cheir-lo. Mas podemos pensar nele e podemos us-lo.

de vista, as pessoas com sndrome de Gerstmann invariavelmente tm dificuldades para lidar com nmeros.
Se o primeiro ingresso de nosso antigo ancestral Homo sapiens
no mundo dos nmeros, talvez h cinqenta ou cem mil anos,

Esses objetos abstratos que chamamos de nmeros so a chave da matemtica moderna. Eles nos permitem fazer a transio

202

203

O IN STINTO M AT EMTIC O

TODOS OS NMEROS G RANDES E PEQUENOS

da matemtica congnita e subconsciente (a capacidade que partilhamos com muitas outras criaturas) para a matemtica simblica desenvolvida conscientemente, que quase uma exclusividade
humana. Como e quando conseguimos isso?
H remotos 3 O mil anos, nossos ancestrais talhavam marcas
em madeira e ossos para manter o controle (assim acreditamos)
da passagem das estaes ou das fases da Lua e, possivelmente,
de outras coisas tambm. Esse era definitivamente um processo
de contagem, mas no envolvia nmeros abstratos.
Atualmente a melhor evidncia que temos da introduo dos

Figura 11.1 Estas pequenas peas em argila, encontradas por Denise SchmandtBesserat, eram usadas pelos sumrios para contar bens entre 3300 e 2000 a.C.

nmeros abstratos de contagem (1 , 2, 3 e assim por diante) no


lugar das marcaes foi descoberta pela arqueloga da Universi-

At onde sabemos, essa a mais antiga forma de contagem (e

dade do Texas Denise Schmandt-Besserat, nas dcadas de 1970 e

de contabilidade) organizada. Observe que ainda no havia n-

80. Naquela poca, Schmandt-Besserat estava investigando stios

meros abstratos. Como os artefatos de argila eram usados para

arqueolgicos no Oriente Mdio, onde floresceu a avanada so-

contar, podemos consider-los uma espcie bastante concreta de

ciedade sumria por volta de 3300 a 2000 a.C.

"nmero". Assim, eles constituram o primeiro passo em direo

Onde quer que Schmandt-Besserat escavasse, encontrava pe-

aos nmeros abstratos que usamos atualmente.

quenas peas de argila de diferentes formatos, incluindo esferas,

Um homem de negcios ou um comerciante sumrio mante-

discos, cones, tetraedros, ovides, cilindros, tringulos e retn-

ria todos os seus artefatos em wn mesmo local como um registro

gulos. As mais antigas eram mais simples, as mais recentes,

de seus bens financeiros. Em geral, ele colocaria sua pilha de ar-

freqentemente um tanto intrincadas. A princpio ela ficou

tefatos sobre uma folha de argila mida, que ele dobraria, for-

intrigada com os achados. Mas aos poucos, medida que ela e

mando uma bolsa que em seguida seria selada. Esse mtodo era

outros arquelogos lentamente reuniam informaes e obtinham

certamente seguro. Uma vez que a argila secasse, no haveria

um quadro coerente da civilizao sumria, ficou claro que esses

perigo de perder o registro de seus bens. O problema bvio sur-

artefatos eram usados no comrcio como unidades concretas de

gia na hora do comrcio. O sumrio tinha que quebrar a bolsa

contagem. Cada formato representava certo nmero ou quanti-

para atualizar seus registros adicionando ou removendo artefa-

dade de um item: um metal, uma jarra de leo, um po, um boi,

tos. Pior ainda, tinha que quebr-la sempre que quisesse simples-

uma ovelha, uma jia e assim por diante. (Ver Figura 11.1.)

mente verificar seu saldo.

204

20 5

O TNSTINTO MATEMTICO

TODOS OS NMEROS GRANDES E PEQUENOS

Para contornar a frustrao de ter constantemente que quebrar


a bolsa e fazer uma nova, os sumrios mais empreendedores adotaram o hbito de pressionar a pea de argila na superfcie de argila mida antes de sel-la, formando a bolsa. Deste modo, deixavam
um registro na superfcie externa da bolsa, dentro da qual estavam lacrados os artefatos. Isso significava que os sumrios no tinham mais que abrir a bolsa apenas para verificar o saldo. Tudo o
que precisavam fazer era examinar as marcaes do lado de fora.
E as coisas permaneceram assim (ns supomos) at que um
sumrio particularmente astuto percebeu que podia fazer mais
uma simplificao. Do jeito que as coisas estavam, as peas dentro da bolsa representavam certa quantidade de bens. Por outro
lado, essas peas eram representadas por marcaes na bolsa causadas pelos prprios artefatos, pressionados na argila mida an-

Figura 11.2 Os primrdios da escrita. Quando os sumrios pararam de armazenar artefatos de argila e comearam a fazer marcaes em uma barra de argila
mida, eles efetivamente inventaram os nmeros abstratos e deram o primeiro
passo para a linguagem escrita.

tes que esta endurecesse. Mas isso significa que voc no precisava
dos artefatos em si! A informao crucial estava nas marcaes

palavras. Se isso for verdade, o fato de que a fora motriz por

do lado de fora da bolsa. Voc poderia passar muito bem sem

trs da introduo dos smbolos escritos tenham sido os nmeros e no as palavras, nos d ainda outro sinal do quo funda-

nenhum artefato e se basear simplesmente nas marcas na argila.


Ento, claro que a argila no precisaria mais ser moldada como
uma bolsa fechada. Poderia ser deixada na forma de uma folha
plana, como podemos ver na Figura 11.2.
Nesse momento se situa a origem de dois dos mais bsicos
sustentculos da sociedade moderna. Primeiro, temos o marco
do princpio da linguagem simblica. Por "simblica" refiro-me
ao uso de smbolos padronizados mas essencialmente arbitrrios
para representar idias, em oposio aos desenhos e figuras reconhecveis. De acordo com Schrnandt-Besserat, o uso de sm-

mentais so os nmeros para ns.


A segunda mudana fundamental desencadeada pelo abandono dos artefatos de argila nas bolsas dos sumrios reside no fato
de que isso significou, para todos os fins e propsitos, o nascimento dos nmeros abstratos. Isso porque, quando os pedaos
de argila foram descartados, eles deixaram entre ns seus fantasmas conceituais: nmeros abstratos - aquilo que era denotado
pelos smbolos e que, por sua vez, representava a numerosidade

bolos pelos sumrios para representar nmeros veio antes da


introduo da linguagem escrita, na qual os smbolos denotam

de conjuntos de objetos no mundo.


Atualmente, os nmeros e os smbolos para denot-los esto
to consolidados em nossa vida que raras vezes paramos para

206

207

O INSTINTO MATEMTI C O

TODOS OS NM E ROS GRANDES E PEQUENOS

pensar neles. Ns s vezes pensamos nos passos de um clculo


ou em um problema de aritmtica, mas no nos nmeros em si.
E no fim das contas, eles constituem uma das mais profundas e
poderosas invenes humanas, e permeiam quase todos os aspectos da vida moderna.
O prprio carter abstrato dos nmeros implica que temos

que o smbolo 3 estava maior do que o 8 do que para decidir que


o nmero 8 estava maior do que o nmero 3. Os participantes
no conseguiam esquecer o fato de que o nmero 8 maior do
que o nmero 3. Parece que somos incapazes de separar os smbolos numricos das quantidades que eles denotam. (As pessoas
tm muito menos dificuldade para concluir qual a maior fonte

que tom-los e manipul-los atravs da linguagem. Ao contrrio


de objetos concretos, como gatos e cadeiras ou outras pessoas,
nos quais podemos pensar sem a necessidade de palavras ou outros smbolos que lhes faam referncia, os nmeros esto intimamente ligados aos smbolos que os denotam.

quando os nmeros so apresentados com pares de palavras, como


Trs e Nove.)
Por estarmos to familiarizados com os smbolos numricos
e por muitos de ns termos passado tanto tempo na escola, tendemos a identificar uma seqncia de algarismos, como 349 (isto
, uma lista de trs smbolos) com o nmero que denota - pen-

Alguns matemticos podem fazer objees a essa ltima observao, e eu mesmo, corno matemtico, posso entender suas objees. Existe um sentido no qual os matemticos, e possivelmente

samos em "349" como o nmero trezentos e quarenta e nove.

outras pessoas tambm, podem desenvolver uma capacidade de

Isso pode nos levar a ignorar o fato de que nosso sistema numrico constitui uma linguagem. uma linguagem para nomear

pensar em nmeros separadamente dos smbolos que denotam. Mas

nmeros. o que h de mais prximo no mundo de um idioma

a ligao no pode ser completamente rompida. Evidncias drsticas desse fato foram fornecidas por dois pesquisadores israelen-

De incio, essa tarefa no tem absolutamente nada a ver com


o nmero denotado pelo dgito. A tarefa se refere puramente ao

genuinamente internacional. Embora as pessoas de diferentes


partes do planeta falem lnguas distintas e em alguns lugares usem
alfabetos diferentes para escrever palavras, todo o mundo escreve os nmeros do mesmo modo, usando os dez algarismos arbicos o, 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7, 8, 9.
realmente bastante notvel que, usando apenas esses dez
algarismos (ou dgitos), possamos representar qualquer nmero
inteiro positivo. A idia que faz com que isso funcione nos to
familiar que raramente paramos e nos damos conta de que se trata

tamanho do smbolo. Entretanto os indivduos demoravam mais

de uma inveno -extremamente inteligente. Isto , usamos os

a responder quando os tamanhos das fontes entravam em confli-

dgitos para formar "palavras numricas" que nomeiam nme-

to com a relao de tamanho entre os nmeros do que quando

ros da mesma maneira que juntamos letras para criar palavras

elas coincidiam. Por exemplo, levava-se mais tempo para decidir

que nomeiam vrios objetos ou aes no mundo.

ses, Avishai Henik e Joseph Tzelgov, no princpio da dcada de


1980. Eles mostraram para alguns indivduos pares de dgitos na
tela de um computador representados com fontes de tamanhos
diferentes e mediram o tempo que levava at que a pessoa conclusse qual smbolo era exibido numa fonte maior.

208

209

O INSTINTO MATEMTICO

TODOS OS NMEROS GRANDES E PEQUENOS

O nmero denotado por um determinados dgito em qualquer


"palavra numrica" que escrevemos depende de sua posio na
palavra. Assim, no nmero 1492 o primeiro dgito, o 1 (na coluna

Para ter uma idia da eficincia do sistema de numerao arbico, basta pensar por um momento em um dos sistemas que o
precederam: os numerais romanos, ainda usados ocasionalmente, sobretudo em contexto cerimonioso.
A data 1492 em numerais romanos seria expressa como

do milhar), denota o nmero um mil, o segundo dgito, o 4 (na


coluna da centena), denota quatrocentos, o terceiro dgito, o 9 (na
coluna da dezena), denota nove dezenas (ou noventa), e o ltimo
dgito, o 2 (na coluna da unidade), denota o nmero dois. Desse
modo, a "palavra" inteira 1492 denota o nmero

MCDXCII
M (mil) + CD (cem [C] a menos do que quinhentos [D])
XC (dez [X] a menos do que cem [C]) + II (dois [I e I])

um mil quatrocentos e noventa e dois.


Esse sistema de numerao foi desenvolvido na ndia e essencialmente alcanou sua forma atual no sculo VI. Foi introduzido no Ocidente por comerciantes e estudiosos rabes no sculo
VII, e por isso chamado de "sistema de numerao indo-arbico"
ou, mais simplesmente, "sistema arbico". uma das invenes
conceituais mais bem-sucedidas de todos os tempos.
Uma vez que o sistema arbico se tornou disponvel para a
representao de qualquer nmero inteiro positivo, foi fcil
estend-lo de modo a representar quantidades fracionrias e negativas. A introduo da vrgula decimal ou da barra de frao
permitiu que representssemos qualquer quantidade fracionria
(3,1415 ou ~~, por exemplo). A introduo do sinal de menos
"-" estendeu sua abrangncia a todas as quantidades negativas,
inteiras ou fracionrias. (Os nmeros negativos foram inicialmente utilizados pelos matemticos indianos do sculo VI, que denotavam quantidades negativas desenhando um crculo em volta
do nmero; os matemticos europeus s aceitaram completamente a idia de ter nmeros negativos no comeo do sculo XVIII.)
210

Para os romanos, com sua notao desajeitada de nmero com


1, V, X etc., era difcil representar simbolicamente at as contas
aritmticas mais simples. (Experimente algumas adies e multiplicaes e tire suas prprias concluses.) Alm disso, os romanos no tinham nenhuma forma de representar quantidades
fracionrias ou negativas.
Os romanos derivaram seu sistema dos gregos antigos. Com
toda sua ousadia em matemtica abstrata (particularmente em
geometria), em sua vida cotidiana os gregos antigos usavam um
sistema muito simples e pouco prtico para representar nmeros.
O ponto de partida do sistema de numerao grego um mtodo
que muitos de ns usam atualmente para contar conjuntos, como
o nmero de pessoas em um grupo de excurso. Fazemos traos
em um pedao de papel, agrupando-os de cinco em cinco com um
trao diagonal que cobre os quatro anteriores quando o (quinto)
item contado. Por exemplo, a lista de smbolos

1Hf 1Hf 1Hf 111


denota 18 objetos (5

+ 5 + 5 + 3).
21 1

O INSTINTO MATEMTICO

Os gregos tambm usavam traos verticais, s que os agrupavam em mltiplos de cinco, dez e cem, utilizavam a primeira letra da palavra (grega) para cada grupo e escreviam agrupamentos
de tais smbolos da esquerda para a direita. Por exemplo, os gregos escreveriam o nmero 428 como
HHHHDDPIII
Isto : 4 x H (Hekaton, ou cem) mais 2 x D (Deka, ou dez)
mais 1 x P (Pente, ou cinco) mais 3 (unidades).
O sistema de numerao arbico constituiu um avano enorme com relao aos sistemas que o precederam. No apenas porque tornava os clculos muito mais fceis, mas tambm porque,
com ele, as "palavras numricas" podiam ser lidas em voz alta
e, alm disso, a verso falada refletia a estrutura numrica em
termos das unidades, dos mltiplos de dez, dos mltiplos de cem
e assim por diante. Por exemplo, a palavra numrica arbica
5823 podia ser lida em voz alta como a frase numrica em portugus "cinco mil oitocentos e vinte e trs". (A seguir consideraremos as conseqncias aritmticas das variaes da leitura
dos nmeros arbicos em diferentes idiomas, como o japons
ou o chins.)
Outra vantagem do sistema arbico de numerao o fato de
ele constituir uma linguagem. Conseqentemente, permite ao
homem, que tem fluncia lingstica inata, o uso de suas habilidades idiomticas como ferramenta para manipular nmeros.
Assim, enquanto nossa percepo intuitiva de nmero reside no
lobo parietal esquerdo, a representao "lingstica" dos nme212

TODOS OS NMEROS GRANDES E PEQUENOS

ros exatos est situada no lobo frontal (o centro da linguagem),


como veremos em mais detalhes adiante.
Embora o uso dos smbolos 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7, 8, 9 para os
dgitos seja agora universal, no passado exis_tiram outros, inclusive os sistemas cuneiforme, etrusco, maia, chins antigo, indiano antigo e o romano j mencionado. Os chineses ainda usam
uma variao moderna de seu antigo sistema, alm da notao
arbica, e as sociedades ocidentais, como sabemos, ainda usam
numerais romanos para determinados propsitos.
luz de nossas primeiras discusses sobre a percepo de
nmero e a natureza especial dos primeiros trs nmeros da contagem 1, 2, 3, interessante notar que em todos os sistemas de
representao de nmeros j usados, estes sempre foram denotados do mesmo modo: 1 denotado por um trao ou ponto nico,

2 por dois de tais smbolos colocados lado a lado, e 3 por trs


destes smbolos agrupados. No caso do sistema romano, por
exemplo, os trs primeiros numerais so I, II, III. Em notao
maia, so usados pontos: , , . Os vrios sistemas comeam a diferir a partir do quarto nmero.
Pode parecer que o sistema arbico no siga este padro, mas
ele o faz. O antigo sistema indiano utilizava barras horizontais,
=, =. Nossos algarismos atuais surgiram quando as pescomo: -, _
soas comearam a escrever esses trs smbolos sem tirar a caneta
do papel, gerando este tipo de padro: - , Z, 3 . Em algum momento, o primeiro smbolo passou a ser vertical, como no sistema romano. Quando a imprensa foi inventada, os numerais
receberam as verses estilizadas que usamos at hoje: 1, 2, 3.
O sistema de numerao arbico, inclusive as regras segundo
as quais os dgitos so arranjados lado a lado, formando as "pala213

O INSTINTO MATEMTICO

TODOS OS NMEROS GRANDES E PEQUENOS

vras" numricas (a "gramtica"), baseado no nmero dez. No

projetar mquinas para fazer isso para ns. O mesmo vale para as

existe nenhum mistrio sobre esta escolha de base. Como obser-

outras operaes aritmticas bsicas, subtrao, multiplicao e

vamos antes, uma das mais antigas e mais bvias maneiras de con-

diviso. Para cada operao, existe um procedimento padro que

tar descobertas pelos povos foi o uso dos dedos -

sempre funciona, independente dos nmeros em questo.

seus dgitos.

A propsito, a idia original de denotar nmeros usando um

A notao arbica faz da aritmtica bsica um processo to

pequeno conjunto de smbolos bsicos e os agrupando para for-

mecnico que, na poca em que no havia uma ampla disponibili-

mar "palavras" numricas se deve aos babilnios, por volta de

dade de calculadoras baratas de bolso, a necessidade de aprender

2000 a.C. Como tinha base 60, o prprio sistema babilnico era

a calcular tornou as aulas de aritmtica elementar nas escolas muito

bem pouco prtico, e assim no teve aceitao difundida, embo-

pouco populares para a maioria de alunos. uma grande pena que

ra ns ainda o utilizemos em nossas medidas de tempo (60 mi-

por tantos anos nossos mtodos de ensino tenham sido tais que,

nutos fazem uma hora, 60 segundos formam um minuto).

para muitos indivduos, possivelmente para a maioria, uma das

Alm de ser a base natural para a contagem com os dedos,

maiores invenes conceituais do gnero humano seja ignorada sem

no existe nada imprescindvel na base 1O e outras bases foram

receber o devido reconhecimento, obscurecida pelas trivialidades

usadas com vrios propsitos. Os mo-

da manipulao simblica. O sistema de numerao arbico uma

dernos computadores, em particular, usam a aritmtica de base

inveno humana incrvel, conciso e facilmente compreendido.

2 (binria), o sistema mais conveniente para os dispositivos ele-

Permite que representemos nmeros de magnitude ilimitada -

trnicos digitais. Nosso sistema de marcao de horas faz uso da

nmeros que podem ser aplicados a conjuntos e medidas de todos

base 12 (ou 24 para alguns propsitos, como horrios dos trens).

os tipos. Alm disso, e esta seguramente sua principal vantagem,

Como mencionamos anteriormente, um dos aspectos mais

reduz os clculos com nmeros manipulao rotineira de smbo-

poderosos da notao arbica a possibilidade de efetuar aritm-

los em uma pgina (ou pulsos eltricos no interior de um compu-

tica mediante manipulaes formais bem diretas (e facilmente

tador). De fato, at onde posso entender, o sistema de numerao

aprendidas) de smbolos. Quando efetuamos adies, por exem-

arbico tem somente uma desvantagem: dificulta o aprendizado

plo, escrevemos todos os nmeros, um embaixo do outro, alinha-

de nossas tabuadas de multiplicao.

e continuam sendo -

dos em colunas a partir da direita, e depois somamos os dgitos


em cada coluna da direita para a esquerda. Sempre que a soma em
uma coluna alcana 1 O, colocamos um zero naquela coluna e acres-

Por -que voc nunca tem certeza de quanto d 8 x 7

centamos 1 na coluna seguinte esquerda. Este procedimento pode


ser realizado de forma automtica. Os passos executados no de-

Como observamos, nosso crebro parece lidar com smbolos nu-

pendem dos nmeros envolvidos. Em particular, ns podemos

mricos e palavras para nmeros de forma diferente. Os smbolos

2 14

215

O INSTINTO MATEMTICO

TODOS OS NMEROS GRANDES E PE QUENOS

numricos esto intimamente ligados com os nm'eros reais (os


pontos em nossa linha mental dos nmeros), enquanto as palavras
para nmeros so "apenas os nomes" deles. Essa hiptese surgiu
nos estudos de pessoas com distrbios cerebrais patolgicos.
Por exemplo, existem pessoas que so incapazes de ler palavras, mas que conseguem ler em voz alta um nmero com um ou
mais dgitos representado por numerais. Por outro lado, h alguns

afinal, somente alguns fatos envolvidos nessa tarefa. Se voc tivesse que aprender o produto de cada nmero de 1 a 10 com
cada nmero de 1 a 10, existiriam 100 fatos isolados. Este um
nmero minsculo quando voc considera que por volta dos seis
anos de idade, uma criana americana tpica conhece entre 13.000

indivduos que conseguem ler palavras, inclusive palavras que denominam nmeros e expresses literais para nmeros com vrios
dgitos, mas so incapazes de ler em voz alta um nmero com dois
ou mais algarismos que seja representado por numerais.
O psiclogo Brian Butterworth relatou o caso extremo de uma
mulher chamada Donna que teve o lobo frontal esquerdo de seu
crebro operado. Embora ela consiga ler e escrever nmeros com
um ou mais dgitos empregando numerais, no apenas ela no
consegue ler ou escrever palavras como tambm s capaz de
reconhecer mais ou menos metade das letras do alfabeto. Apesar
de sua incapacidade de escrever at o prprio nome - o resul-

e 15 .000 palavras, que capaz de reconhecer de forma contextualizada e de associar ao significado correto. Mas h muito menos
do que 100 fatos relacionados com a multiplicao, que voc
precisa decorar. Para comear, ningum precisa aprender a
tabuada de multiplicao por um ou por dez. Descontando estas, o conjunto completo da tabuada de multiplicar fica com
apenas 64 fatos isolados (cada um dos nmeros 2, 3, 4, .. ., 9
multiplicado por cada um dos nmeros de 2 a 9). A maioria das
pessoas no tem muita dificuldade com a tabuada do dois ou a
do cinco. Descontando estas ltimas, sobram apenas 36 multiplicaes envolvendo nmeros de um dgito que exigem algum
esforo para que sejam memorizadas. (Cada um dos nmeros 3,

quando submetida a um teste de

4, 6, 7, 8, 9 vezes cada um dentre 3, 4, 6, 7, 8, 9.) De fato, qualquer um que lembre que podemos trocar a ordem da multiplica-

aritmtica normal (no qual as questes eram apresentadas de

o (por exemplo, 4 x 7 igual a 7 x 4) pode reduzir pela metade

forma puramente numrica) ela se saiu bem, escrevendo os


numerais nitidamente em colunas e chegando invariavelmente
resposta correta.>:

o total de contas a ser memorizado, chegando a 18. Assim, a


quantidade total de fatos isolados que precisam ser aprendidos

O fato de termos acesso aos nmeros por meio da linguagem

a 18. Ento, por que achamos to difcil lembr-los?


O problema tem a ver com a linguagem. Ns aprendemos e
lembramos nossas tabuadas de multiplicar em termos de padres
lingsticos, de forma bastante similar maneira como aprendemos um poema. Mais comumente, quando estamos no primrio,
somos convocados a recitar as tabuadas inmeras vezes. O que

tado um rabisco ilegvel -

a chave para compreendermos por que muitos de ns tm dificuldade para aprender as tabuadas de multiplicao. A princpio, aprender a tabuada da multiplicao deveria ser fcil. H,
*Butterworth, 1999, pp. 19 7-299.

216

para o domnio das tabuadas completas de multiplicar reduz-se

217

O INSTINTO MATEMTICO

TODOS OS NMEROS GRANDES E PEQUENOS

estamos aprendendo, ento, no exatamente fatos sobre nmeros, mas padres de palavras da linguagem. Embora o uso
regular das tabuadas possa levar o crebro a ir alm desses padres de palavra e desenvolver genunos "padres de nmeros",
os padres lingsticos permanecem dominantes. Ainda hoje, cin-

O segundo grande ponto forte da mente humana seu mecanismo poderoso de associao de padres (ou memria). Como todos
j percebemos, nossa memria funciona por associao: um pensamento leva a outro. Algum menciona a Alemanha, e isso nos
traz mente nossas frias l trs anos atrs, que nos lembra que

qenta anos depois de eu ter "aprendido minhas tabuadas", ain-

precisamos decidir para onde ir no prximo ano .. . Mas o telhado precisa ser consertado, ento talvez devamos renunciar s
nossas frias para pagar pelo conserto. Opa, esquecemos de pagar
a conta do reparo da parede. E assim por diante, chegando da
Alemanha at a conta da obra em apenas quatro passos, com um
pensamento levando a outro em uma cadeia que poderia conti-

da lembro o produto de quaisquer dois nmeros de um dgito


recitando em minha cabea a parte da tabuada em questo. Lembro do som dos nomes dos nmeros pronunciados, no dos nmeros em si. Na verdade, at onde sei, o padro que escuto em
minha cabea precisamente o que aprendi quando tinha sete
anos (at com o sotaque de Yorkshire).
Da mesma maneira que a linguagem nos d meios para aprender as tabuadas de multiplicar, tambm nos d a chave para
compreender por que temos tanta dificuldade com algumas mul-

nuar para sempre se deixssemos.


Essas duas caractersticas da mente humana a tornam muito
diferente de um computador digital. Apesar de um investimento

tiplicaes. Por que, apesar das muitas horas de prtica e repetio na escola, adultos com inteligncia mdia tendem a cometer

enorme em dinheiro, talento e tempo nos ltimos cinqenta anos,


as tentativas de desenvolvimento de computadores que possam
dar sentido a uma cena visual tm fracassado largamente. E

erros em aproximadamente 10% das vezes? E por que, no caso


de algumas multiplicaes particularmente problemticas como

apenas de forma muito limitada que os bancos de dados computacionais podem ser projetados para fazer associao de pa-

8 X 7 ou 9 x 7, podemos levar at dois segundos para chegar a


uma resposta, com o ndice de erro subindo para 25% ? (8 x 7

dres. Por outro lado, temos dificuldade para fazer algumas coisas
que os computadores executam com facilidade. Lembrar de nos-

igual a 54, 56 ou 63? E que tal 9 X 7? Outro caso peculiar.)


O problema no est em uma debilidade da mente humana,

sas tabuadas de multiplicar urna delas. Os computadores so


bastante adequados ao armazenamento e recuperao de forma

mas em dois de seus maiores pontos fortes. Primeiro, a mente


sem dvida uma ferramenta soberba de reconhecimento de padres. A eficcia da mente humana para discernir padres pode
ser observada quando pensamos em nossa capacidade de enxergar um rosto em uma paisagem, numa formao rochosa, no
desenho abstrato de um papel de parede, ou na superfcie da Lua.

precisa de informaes e ao clculo exato. Um computador moderno pode fazer bilhes de multiplicaes em um nico segundo, obtendo em cada urna o resultado correto.
Como ns lembramos de nossa tabuada lingisticamente, muitos dos diferentes dados interferem um no outro. Enquanto um
computador "v" as trs multiplicaes 7 x 8 = 5 6, 6 X 9 = 54

218

219

O INSTlNTO MATEMTl C O

T O DO S O S N M E ROS G RA NDES E PE QU ENOS

e 8 X 8 = 64 como bem separadas e distintas entre si, a mente


humana v semelhanas entre essas trs operaes, em particular semelhanas lingsticas no ritmo das palavras medida que
as recitamos em voz alta. Por exemplo, quando encontramos o
padro 7 x 8, so ativados vrios padres, entre os quais prova-

a interferncia de padro que causa nossos problemas. O


fenmeno de interferncia de padro tambm o motivo pelo
qual demoramos mais para perceber que 2 X 3 = 5 est errado
do que para perceber que 2 X 3 = 7 uma afirmao falsa. A
equao precedente correta para a adio (2 + 3 = 5) e, assim,
o padro "2 e 3 d 5" nos familiar. J no caso do segundo exemplo, no conhecemos nenhum padro na forma "2 e 3 d 7".
Encontramos esse tipo de interferncia de padro no processo de aprendizagem de crianas pequenas. Por volta dos sete anos,
a maioria das crianas sabe de cor muitas adies de dois dgitos.
Mas, medida que elas comeam a aprender as tabuadas da multiplicao, o tempo que levam para responder a uma adio de
nmeros com um nico dgito aumenta e elas comeam a cometer erros, como 2 + 3 = 6.
Outro modo pelo qual as semelhanas de padro lingstico
interferem com a recordao da tabuada de multiplicao ocorre quando, ao sermos questionados sobre 5 x 6, respondemos
5 6. De alguma maneira, ler o 5 e o 6 traz nossa mente essa
resposta incorreta. Por outro lado, as pessoas no cometem erros como 2 X 3 = 23 ou 3 x 7 = 3 7. Isso porque, como os
nmeros 23 e 37 no aparecem em nenhuma tabuada de multiplicao, nossa memria associativa no os relaciona com o
contexto de multiplicao. Mas 5 6 est na tabuada; portanto,
quando nosso crebro encontra 5 x 6, o nmero 5 6 ativado.
Repetindo: muitas de nossas dificuldades com a multiplicao vm de uma das caractersticas mais poderosas e teis da
mente humana - a memria associativa, com sua grande facilidade de reconhecimento de padres. Essas capacidades mentais
foram desenvolvidas ao longo de centenas de milhares e milhes

velmente encontraremos 48, 56, 54, 45 e 64.


Stanislas Dehaene ilustra essa questo de forma inteligente
em seu livro The Number Sense com o seguinte exemplo (pgina
127): suponha que voc tenha que se lembrar dos seguintes trs
nomes e endereos:
Charlie David mora na avenida Albert Bruno
Charlie George mora na avenida Bruno Albert
George Ernie mora na avenida Charlie Ernie

Lembrar-se apenas dessas trs informaes parece bastante


desafiador. Isso acontece porque existem muitas semelhanas e,
como conseqncias, cada informao interfere em todas as outras. Mas esses so exatamente os dados da tabuada, s que disfarados. Considere que os nomes Albert, Bruno, Charlie, David,
Ernie, Fred e George representam os dgitos 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7,
respectivamente, e substitua a frase "mora na avenida" pelo sinal de igual, e voc obtm as trs multiplicaes
3 X4

3 X7

= 21

12

5 = 35

22 0

22 1

O INSTINTO MATEMTICO

TODOS OS NMEROS GRANDES E PEQUENOS

de anos para responder s demandas da vida de nossos antepassados remotos. Tais demandas no incluam lidar com aritmtica, algo que existe no mximo h alguns milhares de anos. Para
utilizar aritmtica, temos que fazer uso de circuitos mentais que
foram desenvolvidos (isto , que foram selecionados no curso da

Nas questes que exigiam uma resposta exata, os participantes


levavam mais tempo para responder quando a pergunta era formulada no idioma diferente daquele no qual eles tinham sido
ensinados do que quando a pergunta era feita no mesmo idioma

evoluo) por motivos bem diferentes.

que fora usado para a instruo. Quando a questo pedia uma


resposta aproximada, contudo, o idioma da pergunta no fazia
nenhuma diferena no tempo de resposta.
De acordo com os pesquisadores, o tempo extra gasto para
responder a uma pergunta exata no "outro" idioma (por volta
de um segundo a mais em respostas que levavam de 2,5 a 4,5
segundos no "mesmo" idioma) era necessrio porque os volun-

to grande o esforo necessrio ao aprendizado das tabuadas


de multiplicao (por causa dos efeitos de interferncia) que as
pessoas que aprendem um segundo idioma geralmente continuam
a lidar com a aritmtica em sua primeira lngua. No importa o
quo fluentes eles se tornem em seu segundo idioma - e muitas
pessoas alcanam a fase de pensar completamente em qualquer
lngua na qual estejam conversando - , mais fcil voltar a seu
idioma natal para fazer os clculos e depois traduzir o resultado
do que tentar aprender de novo a tabuada de multiplicao no
novo idioma. Essa observao serviu de base para uma experincia engenhosa que Stanislas Dehaene e colegas realizaram em
1999 para confirmar que usamos nossas faculdades lingsticas
na aritmtica.
A hiptese que eles se propuseram a comprovar era a seguinte: as tarefas aritmticas que exigem uma resposta exata dependem de nossas faculdades lingsticas - em particular, usam as
representaes verbais de nmeros - enquanto as tarefas que
envolvem estimativas ou pedem uma resposta aproximada no
fazem uso dessa faculdade.
Para testar a hiptese, os pesquisadores reuniram um grupo
de bilnges que utilizavam russo e ingls e lhes ensinaram algumas informaes novas sobre contas em uma das duas lnguas.
Os indivduos eram em seguida testados em um dos dois idiomas.

mticas de um pas para outro? Afinal, se as palavras usadas para


os nmeros so significativamente diferentes, presumivelmente

222

223

trios traduziam a pergunta para o idioma em que tinham aprendido as informaes necessrias resoluo.
Para saber quais eram as partes do crebro utilizadas quando
estavam respondendo aos diferentes tipos de pergunta, os pesquisadores monitoraram a atividade cerebral dos voluntrios ao
longo do processo do teste. Quando os participantes estavam respondendo a perguntas que pediam respostas aproximadas, a maior
atividade cerebral ocorria nos dois lobos parietais, regies que
alojam a percepo de nmero e o raciocnio espacial de apoio.
Nas questes que exigiam uma resposta exata, porm, havia muito
mais atividade no lobo frontal, onde a fala controlada.
Em suma, o resultado foi bastante convincente: capacidade
do homem de estender a percepo intuitiva de nmero a uma
capacidade para realizar operaes aritmticas exatas parece
depender do uso de nossa faculdade idiomtica. Mas se este o
caso, no esperaramos encontrar diferenas nas habilidades arit-

O INSTINTO MATEM TI C O

TO DO S OS N M ERO S G RAND ES E PE QU ENO S

isso se refletiria na eficcia ou na facilidade com que as pessoas


aprendem a tabuada. E isso o que acontece, como descobrire-

como a palavra chinesa si para 4 e qui para 7. Isso os torna muito


mais fceis de serem recitados, tanto em voz alta quanto mentalmente, o que por sua vez faz com que sejam aprendidos mais facilmente. No apenas as palavras que nomeiam cada dgito so
menores em chins, como ainda suas regras gramaticais para a

mos a segwr.

O som dos nmeros


De tempos em tempos, os jornais dos Estados Unidos noticiam que
as crianas americanas em idade escolar mais uma vez saram-se
mal em outra comparao internacional de habilidades matemticas. Embora nunca haja nenhuma reduo nas reaes de revolta
com relao a essa notcia, extremamente difcil chegar a con-

construo de outros termos numricos tambm so muito mais


fceis do que em ingls. Por exemplo, a regra dos chineses para
formar termos para nmeros acima de dez simples: 11 dez
um, 12 dez dois, 13 dez trs e assim por diante at dois
dez para 20, dois dez um para 21, dois dez dois etc. Pense no
quo mais complicado o sistema ingls. (Os que usam como
idioma natal o francs ou o alemo sabem que ainda pior nes-

cluses definitivas a partir de comparaes multinacionais e

tas lnguas, com seus complicados quatre-vingt-dix-sept para 97

multiculturais. Muitos fatores esto envolvidos e, ainda que exista um problema real, improvvel que solues simplistas surtam

e vierundfnfzig para 54.) Um estudo recente realizado por Kevin


Miller mostrou que as diferenas de linguagem causam um atra-

algum efeito. A educao no uma questo simples.


Nessas comparaes, as crianas chinesas e japonesas fre-

so s crianas americanas de um ano inteiro em relao a seus


contemporneos chineses no aprendizado da contagem. Por vol-

qentemente parecem superar as americanas, bem como as da


Inglaterra e de grande parte da Europa Ocidental, que tende a
ter resultados aproximadamente iguais aos dos Estados Unidos.
Dadas as semelhanas culturais entre Estados Unidos, Inglaterra
e Europa Ocidental, e as diferenas entre o Ocidente e as culturas da China e do Japo, razovel supor que fatores culturais,

ta dos quatro anos de idade, as crianas chinesas geralmente so


capazes de contar at 40. As americanas de mesma idade mal
conseguem chegar a 15 e levam mais um ano para chegar a 40.
Como sabemos que a diferena se deve ao idioma? Simples. As
crianas nos dois pases no mostram nenhuma diferena de idade em sua capacidade de contar de 1 a 12. quando elas ultra-

inclusive as distines entre os sistemas escolares, contribuam para


as diferenas no desempenho matemtico. Mas o idioma tambm interfere. Aprender a contar e utilizar aritmtica mais f-

passam o nmero 12 que as diferenas aparecem, quando as


crianas americanas comeam a encontrar as vrias regras especiais para formar os nomes dos nmeros. As crianas chinesas,

cil para as crianas chinesas e japonesas.

nesse nterim, no tm que aprender nenhuma regra nova. Elas

Parte do motivo para isso que seus termos para nmeros


so muito menores e mais simples, em geral uma slaba curta,

simplesmente continuam aplicando as mesmas usadas para a contagem de 1 a 12. (Quando as crianas americanas tentam aplicar

224

225

O INSTINTO MATEMT ICO

TODOS OS NMEROS GRANDES E PEQUENOS

as mesmas regras, os professores as corrigem: "No, voc no


pode dizer vinte e nove, vinte e dez, vinte e onze. Voc tem que
dizer vinte e nove, trinta, trinta e um.")
Alm do fato de que em chins a terminologia numrica mais

mais lgica a ser feita do ponto de vista simblico.'~ Est errado


porque no faz sentido como adio dos nmeros que os smbolos representam. As manipulaes simblicas que voc precisa

facilmente aprendida, a aritmtica elementar tambm se torna mais


fcil, porque as regras da linguagem funcionam de acordo com a

fazer para chegar resposta correta (isto , as manipulaes simblicas que correspondem adio dos verdadeiros nmeros

Assim, quando se trata de aprender a contar e a lidar com


aritmtica elementar, o idioma que falamos pode afetar nosso

fracionrios representados pelas palavras-smbolo Yi e Ys ) so


bastante complicadas. Mais ainda, essas regras para manipulaes de smbolo s fazem sentido se voc pensar nos nmeros
representados pelos smbolos. Vistas puramente como regras para
manipular smbolos, elas no fazem mesmo nenhum sentido.
Estou certo de que devido a casos como esse que muitas
crianas acabam enxergando a matemtica como "ilgica" e
"cheia de regras que no fazem sentido". Elas consideram a ma-

desempenho. Isso ocorre porque, para manipular os nmeros,


apoiamos-nos em nossa habilidade lingstica. Conseqentemen-

temtica um conjunto de regras para fazer coisas com smbolos.


Algumas regras simblicas fazem sentido; outras parecem bas-

te, os padres de linguagem podem nos ajudar ou nos atrapalhar


em nossas tentativas para aprender a contar e para realizar cer-

tante arbitrrias. O nico caminho para evitar essa concepo


errnea exige que os professores se assegurem de que seus alu-

tas tarefas de aritmtica.

nos entendam o que os smbolos representam. Freqentemente


isso no ocorre. No obstante, algumas crianas aprendem a adi-

estrutura de base 1 O do sistema indo-arbico. Um aluno chins


perceber a partir da estrutura lingstica que o nmero "dois dez
cinco" (isto , 25) consiste em dois 10 e um 5. Um aluno americano precisa lembrar que "vinte" representa dois 10 e conseqentemente que "vinte e cinco" representa dois 10 e um 5.

Uma rea em que os padres de linguagem definitivamente


dificultam o domnio da aritmtica - e neste caso o problema
afeta crianas de todas as nacionalidades - consiste no aprendi-

cionar fraes corretamente. Como isso possvel?


Uma vez que a mente humana um excelente reconhecedor

zado da soma de fraes. Por exemplo, a seguinte adio incorreta ilustra um erro comum em soma de fraes:

de padres com um tremendo poder de adaptao, com o devido treino ela pode se tornar capaz de efetuar quase qualquer

1 3 4
-+-= 2 5
7

procedimento simblico sem que precise raciocinar. Ento,


possvel treinar a mente humana para executar um procedimento

Uma pessoa que comete esse engano enxerga o problema como


duas contas de somar: primeiro adiciona os numeradores 1 + 3
= 4 e a seguir soma os denominadores 2 + 5 = 7. Essa a coisa

*Tambm estaria arirmerica mente co rreto se voc pensasse (erronea mente) que adi cionar
&aes equiva le a combinar propores. Se voc rive r 2 pessoas das qu ais l mulher, e
outras 5 pessoas das quais 3 so mulheres, ento ao todo voc tem 7 pessoas das quais 4
so mulheres.

226

227

O INSTINTO MATEMTICO

TODOS OS NMEROS GRANDES E P EQUENOS

como a manipulao de smbolos necessria para adicionar fra-

que numericamente incorreta. Contudo, apesar da complexi-

es corretamente:

dade, com prtica suficiente a maioria das pessoas consegue aprender a seguir o procedimento correto. A evoluo nos equipou

Comece multiplicando os dois denominadores. Assim voc encontrar o denominador da resposta. Depois multiplique o numerador da primeira frao pelo denominador da segunda e o
numerador da segunda pelo denominador da primeira frao e
em seguida some esses dois resultados. Assim obter o numerador da resposta. A seguir, veja se existe algum nmero que divide tanto o numerador quanto o denominador de sua resposta e,
caso exista, divida o numerador e denominador por este nmero. Repita a diviso dupla at que voc no consiga achar nenhum divisor comum. O que ficar sua resposta final.

com um crebro capaz de aprender a realizar determinadas seqncias de aes. Mas, a menos que algum mostre a voc por

que cada passo est sendo dado - isto , mostre o que est sendo feito em termos dos nmeros representados pelos smbolos
- tudo parecer tratar-se apenas de uma receita de bolo. claro
que muitas crianas memorizam como seguir a receita e assim
conseguem um dez na escola. Mas, como no entendem o que
esto fazendo, no momento em que terminam a prova final de
matemtica esquecem as regras complicadas que aprenderam e
saem da escola incapazes de somar fraes. Se entendessem o que

Por exemplo, para somar 1j a

%, voc faz

o seguinte:

estavam fazendo, nunca esqueceriam o procedimento.


Outro exemplo dos problemas que podem surgir quando

3 4 _ algumacoisa _ (3 x9)+(4x7) _ 27+28 _ 55


-+--7 9
7X9
7X9
63
63

aplicamos cegamente uma regra simblica sem relacionar os smbolos aos nmeros que representam nos dado por algumas charadas encontradas em revistas de quebra-cabeas de palavras.

Escrevendo isso por extenso atravs de lgebra, a regra nos


d a frmula
a
b

c
d

alguma coisa
bxd

-+-=~----

(a x d)+ (ex b)
bxd

De qualquer forma que voc escreva, o que vai obter um

Por exemplo:
Um fazendeiro tem 12 vacas. Todas menos 5 morrem.
Quantas vacas ficam?
Tony tem 5 bolas, 3 a menos do que Sally. Quantas bolas
tem Sally?

procedimento de aparncia complicada. Do ponto de vista simblico (isto , lingstico), no faz nenhum sentido. Simbolicamente, a regra mais "razovel" seria

Muitas pessoas inteligentes respondero erroneamente a uma


ou a ambas as perguntas. O motivo para isso uma confuso de
dois padres, um da linguagem cotidiana e outro dos smbolos

a c a+c
-+-=-b d b+d

numricos. Devido aos nmeros 12 e 5 no primeiro problema,

228

229

O INSTINTO MATEMTICO

TODOS OS NMEROS GRANDES E PEQUENOS

juntamente com a pergunta "quantos ficam?" as pessoas tm a

deslumbrando o pblico ao realizar clculos difceis com nme-

forte tentao de considerar que o problema pede para efetuar a

ros que a platia escolhe no momento da apresentao.

subtrao 12 - 5. Assim, muitas pessoas respondem 7. A respos-

Alguns anos atrs fui a um almoo no qual Benjamin estava

ta correta 5. Mas para obter a resposta correta, voc tem que

dando uma demonstrao de sua habilidade aritmtica. Imedia-

pensar no que o problema realmente est dizendo. Realizar apres-

tamente antes de comear, ele pediu aos organizadores que des-

sadamente e s cegas a etapa de manipulao simblica s vezes

ligassem o ar-condicionado. Enquanto aguardvamos que isso

funciona, mas no neste caso.

fosse feito, Benjamin explicou que o zumbido do sistema inter-

No segundo problema, voc v os nmeros 5 e 3 junto com a

feriria em seus clculos. "Eu recito os nmeros na minha cabea

palavra "menos" e tem a tentao de calcular a subtrao 5 - 3,

para armazen-los durante o clculo'', disse ele. "Preciso ser capaz

obtendo 2 como a resposta. Novamente, um salto precipitado

de ouvi-los, caso contrrio os esqueo. Alguns barulhos atrapa-

para a manipulao simblica o conduziria resposta errada.

lham." Em outras palavras, um dos "segredos" de Benjamin como

Quando paramos para pensar no que a pergunta est pedindo,

calculadora humana sua capacidade de utilizar de forma alta-

percebemos que devamos adicionar 3 a 5. A resposta correta que

mente eficiente os padres lingsticos, os sons dos nmeros,

Sally tem 5

+ 3 = 8 bolas. Tony tem 3 a menos que as 8 bolas de

medida que ecoam em sua mente.

Sally, o que significa que Tony tem 5 bolas, como posto no problema.

Embora poucos de ns possamos nos equiparar a Benjamin

Novamente, nossa dependncia das habilidades lingsticas

no clculo de raiz quadrada de nmeros com seis dgitos, ns

para lidar com nmeros, to teis em muitos aspectos, tem um

dependemos de padres de linguagem a fim de lidar com os n-

preo. A menos que despendamos um esforo considervel para

meros. Um dos segredos para ser "bom com nmeros" apren-

ir alm dos padres simblicos e lingsticos dos nmeros deno-

der a usar nossas habilidades lingsticas a nosso favor, em vez

tados pelos smbolos, a habilidade natural do crebro para idio-

de t-las como empecilho em nossas tentativas aritmticas, como

mas e padres de linguagem pode nos atrapalhar em nossos

ocorre to freqentemente.
Outra lio que podemos aprender com pessoas que calcu-

clculos aritmticos.
Enquanto estamos no tpico de padres de linguagem, per-

lam de forma brilhante que grande parte de seu sucesso se deve

mita-me contar sobre um amigo meu que usa padres de lingua-

ao fato de atriburem significado aos nmeros. Por exemplo, a

gem com resultados tremendamente bons. Arthur Benjamin um

maioria de ns, at aqueles que se sentem vontade com os n-

matemtico capaz de realizar faanhas surpreendentes de arit-

meros, ao encontrar um nmero como 587, v apenas um n-

a tal ponto que acabou tendo a bem-sucedida

mero. Mas para um mago dos clculos a palavra-nmero 587

segunda profisso de artista, exibindo no palco seus talentos e

pode perfeitamente ter significado, pode gerar uma imagem

230

231

mtica mental -

O IN ST INTO MATEMTI C O

mental, da mesma maneira que a palavra "gato" em portugus


tem um sentido para ns e gera uma imagem em nossa mente.
H, claro, alguns nmeros que tm significado para todos
ns. Os americanos atribuem significado aos nmeros 1492 (descoberta da Amrica por Colombo) e 1776 (assinatura da Decla-

12

A dificuldade com a
matemtica sem sentido

rao de Independncia), para os ingleses o nmero 1066 tem


significado (ano da Batalha de Hastings), e qualquer pessoa com
formao tcnica em exatas encontra significado para o nmero
314159 (o princpio da representao decimal da constante matemtica 7t). Entre outros nmeros que significam algo para ns
e que, portanto, sempre lembramos, temos a data de nosso aniversrio, nosso nmero de telefone e alguns nmeros de identificao como o de nossa carteira de identidade.
Para um mago dos clculos, contudo, muitos nmeros tm
significado. E o significado deles, em sua maior parte, no provm de dados cotidianos como datas, nmeros de identificao
ou de telefone, mas do prprio mundo da matemtica. Por exem-

destreza numrica dos jovens vendedores de feira brasileiros (Captulo 10) mostra que eles desenvolveram conside-

rvel familiaridade com nmeros. Para simplificar os clculos,


usam propriedades dos nmeros especficos com os quais esto
lidando. A abordagem que em geral seguem buscar um modo
de transformar um problema em outro que envolva nmeros e

plo, Wim Klein, um famoso mago dos clculos que antes da poca das calculadoras eletrnicas chegou a ter um cargo profissional

operaes aritmticas que eles reconheam e com os quais sejam


capazes de lidar. Algumas vezes isso feito atravs do arre-

intitulado "calculador'', observa: "Os nmeros so meus amigos."

dondamento dos nmeros dados para outros que tornem as con-

Sobre o nmero 3.844, ele diz, "Para voc apenas um trs, um


oito e dois quatros, mas eu digo: 'Oi, 62 ao quadrado!"'

tas mais fceis, seguido por ajuste do resultado final para corri-

Como os nmeros tm significado para Klein e outros prodgios dos clculos, fazer contas tambm tem. Conseqentemente,
eles so muito melhores nisso do que ns. Nas circunstncias adequadas - isto , em um contexto no qual os nmeros adquirem
significado - possvel que qualquer um de ns se torne um
mago das contas.

232

gir o erro gerado pelo arredondamento. Em outras ocasies, eles


dividem o problema inicial em dois ou mais subproblemas. Nenhum dos mtodos que utilizam ensinado na escola; a matemtica de rua muito diferente da matemtica escolar. Uma vez
que as crianas envolvidas nesse e em outros estudos realizados
por Nunes e colegas, assim como em trabalhos de outros pesquisadores, exibem um domnio da matemtica de rua muito superior s habilidades com a matemtica escolar, ns devemos nos
233

O INSTINTO MATEMTICO

A DIFICULDADE COM A MATEMTICA SEM SENTIDO

perguntar: por que existe essa diferena to grande? para


tal pergunta que nos dirigiremos a seguir. Quais so os fatores
que fazem a matemtica de rua funcionar quando a matemtica
escolar no aprendida?

Nas mos de uma pessoa capaz de dominar os procedimentos abstratos e simblicos ensinados na escola, estes so extremamente poderosos. Na verdade, eles esto por trs de toda a
nossa cincia, tecnologia e medicina, bem como de praticamente
todos os outros aspectos da vida moderna. Mas isso no facilita

De muitas formas, essa a pergunta-chave em nossa histria.

fascinante aprender sobre as coisas surpreendentes que os animais podem fazer com suas habilidades matemticas naturais e
inatas, e nos maravilhamos ao descobrir como pode ser desafiador para matemticos, cientistas e engenheiros a obteno dos
mesmos resultados. Em ltima instncia, entretanto, nosso objetivo fazer uso do que aprendemos. Ser que os matemticos
espontneos da natureza ou os pequenos vendedores de feira do
Recife tm alguma coisa a oferecer que possa nos ajudar a aperfeioar o ensino e a aprendizagem de matemtica?
Um importante fator bvio no caso dos comerciantes de rua
do Brasil que, quando a criana faz os clculos em sua barraca,
tanto os nmeros quanto as operaes que executam com eles
tm significado, as operaes fazem sentido. Na verdade, essas
crianas esto cercadas pelo significado fsico dos procedimentos aritmticos que efetuam.
Ao contrrio da matemtica de rua, a essncia da matemtica
da escola o fato de ser completamente simblica. Ao realizar
um procedimento escolar habitual para adio, subtrao, multiplicao ou diviso, voc leva a cabo exatamente as mesmas

o aprendizado ou suas aplicaes.


O problema que o homem opera com significados. O crebro humano evoluiu como um dispositivo de busca de significado. Ns vemos e buscamos significado em toda parte. Um
computador pode ser programado para seguir obedientemente
regras para manipular smbolos sem ter nenhuma compreenso
de seu significado, at que digamos para parar. Mas as pessoas
no funcionam assim. Com esforo considervel, podemos aprender nossas tabuadas de multiplicao e treinar para seguir um
pequeno nmero de procedimentos aritmticos. Mas mesmo a
o significado a chave. O domnio da aritmtica da escola envolve a aquisio de algum tipo de significado para os objetos
envolvidos e os procedimentos neles efetuados. duvidoso at
mesmo que o crebro humano seja capaz de efetuar uma operao totalmente desprovida de sentido.
Uma vez que os procedimentos da aritmtica ensinada na
escola foram desenvolvidos como mtodos universais - aplicveis em todos os casos, quaisquer que sejam os nmeros envolvidos - , a primeira coisa que um aluno tem que fazer a fim de
dominar esses procedimentos aprender a ignorar temporaria-

aes, na mesma ordem, independente dos nmeros envolvidos


ou do que eles representem. A est toda a histria. Os mtodos
ensinados na escola devem ser universais. Aprenda-os uma vez e
poder aplic-los em qualquer circunstncia, para quaisquer nmeros especficos que estejam em questo.

mente quaisquer significados concretos possveis nos nmeros ou


objetos reais do mundo. A segunda coisa que o aluno deve fazer
para alcanar tal domnio construir um tipo diferente e mais
abstrato de significado. Mas a maioria dos alunos nunca consegue

234

235

O IN STINTO MATEMTI C O

ir to longe. Eles acabam lutando para lembrar ou aplicar seqncias de operaes aparentemente sem sentido sobre smbolos sem
nenhum significado. Como conseqncia, as respostas que eles
do geralmente tambm no tm sentido.

A DlF IC ULDAD E C OM A M AT EMTI C A SEM SENTIDO

17

+8
15

+5-

-+8

14

25

87
365
657
+93 +574
+794
-11
819
111

923
+481
114

27.493
+l.509
28.991

Qualquer professor que ensine matemtica nas escolas tem


histrias para contar sobre alunos que deram respostas que no

Ele consegue acertar as trs primeiras, mas assim que confrontado com adies que envolvem pares de nmeros com dois

faziam sentido nenhum: nmeros negativos para reas ou volumes, pesos negativos, quantidades fracionrias de pessoas, salrios anuais menores do que o pagamento mensal e assim por
diante. Lembre-se, por exemplo, da menina brasileira que era

ou mais dgitos, as coisas vo drasticamente mal. Ele opera da


direita para a esquerda, coluna por coluna, como deveria fazer.
Alm disso, consegue adicionar corretamente pares de dgitos.
Mas toda vez que a adio em uma coluna ocasiona o "vai um", ele
escreve o um embaixo da linha e segue para a prxima coluna
esquerda. Uma vez que faz isso de forma consistente, o aluno est

vendedora ambulante e que, tendo corretamente calculado de


cabea o preo de 12 limes a cinco cruzeiros cada, respondeu
152 quando em um teste lhe foi pedido para calcular 12 x 5.
Havia tambm a menina vendedora que corretamente calculou
de cabea o troco a ser dado para uma nota de quinhentos cruzeiros utilizada para pagar dois cocos que custavam quarenta
cruzeiros cada (uma tarefa envolvendo a subtrao 500 - 80 =
420), entretanto respondeu 130 quando encontrou a adio 420
+ 8 O em uma prova escrita. (Seu mtodo consistia em adicionar
8 a 2 obtendo 10, somar o 1do10 com o 8 e o 4, obtendo 13, e
depois escrever o O na coluna das unidades). Nenhuma das duas
crianas aceitaria em seu trabalho as respostas ridculas que obtiveram em sala de aula.
Outro exemplo em que uma pessoa aplica de forma consistente um procedimento incorreto aparece na pesquisa dos psiclogos educacionais Lauren Resnick e Wendy Ford. Um menininho
em uma escola americana obteve as seguintes respostas em uma
prova de adio bsica:

claramente seguindo um procedimento especfico. Alm do mais,


ele consegue realizar esse procedimento corretamente, obtendo
a resposta "correta" em cada tentativa, de acordo com o procedimento que assumiu. Presumivelmente, logo que lhe ensinaram
o mtodo habitual para adio, ele se confundiu e acabou dominando uma verso alterada do procedimento correto.
No se trata de um aluno pouco inteligente - o exemplo que
mostramos indica que ele consegue de forma consistente e "correta" aplicar um procedimento abstrato com vrios passos. Assim, se houvesse realmente compreendido o mtodo correto em
termos <lo propsito de cada passo isolado, ele no se perderia.
Foi s porque enxergou o procedimento como um conjunto arbitrrio de regras sem nenhum significado que terminou aplicando
um mto_do que era aritmeticamente absurdo.
Com a multiplicao, o menino cometeu um erro semelhante
(ao escrever o "vai um") e ainda outro engano: trabalhou da direita para a esquerda, operando estritamente coluna por coluna,

236

237

O INSTINTO MATEMTICO

A DIFICULDADE COM A MATEMTICA SEM SENTIDO

como na adio. Ento obteve as seguintes solues para os problemas de multiplicao:

madeira necessria para a construo de uma cama medindo 1,9


metro de comprimento e 0,9 metro de largura seria um bloco de
16,38 metros de comprimento e 10,20 de largura, com 0,12
metro de espessura. Ele chegou a essa resposta somando os comprimentos de todas as peas de madeira envolvidas na montagem, adicionando as larguras de cada pea e fazendo o mesmo

68
x46
24

734
x37
792

543
x206
141

Exceto por pensar que 4 X O = 4 no ltimo exemplo (um


erro que muitas pessoas cometem ao multiplicar por zero - o
correto 4 x O = O), todos os passos esto aritmeticamente corretos, considerando o procedimento que ele seguiu. Mas novamente, no o procedimento correto. Uma pessoa inteligente s
seguiria um mtodo como esse se o considerasse desprovido de
qualquer significado em termos da manipulao dos nmeros.
O problema do domnio precrio dos mtodos aritmticos
comuns no se restringe s crianas na escola. Nunes, Schliemann
e Carraher realizaram outro estudo no Brasil, dessa vez com carpinteiros (adultos). Os pesquisadores compararam as habilidades de carpinteiros experientes com a de aprendizes iniciantes

com a espessura.
A obteno de respostas absurdas tambm no se restringe a
indivduos com inteligncia limitada ou instruo precria. Na
verdade, sendo h muitos anos professor universitrio de matemtica, eu sei que estudantes universitrios tambm chegam ao
mesmo tipo de respostas "obviamente" erradas. At os universitrios s vezes obtm resultados absurdos quando aplicam intencionalmente mtodos aritmticos simblicos "sem significado"
ou matemtica superior.
O fato que, quando pessoas que em outras situaes so
capazes e perceptivas so confrontadas com a matemtica escolar, a razo e o bom senso vo por gua abaixo. No digo que

na tarefa de calcular a quantidade de madeira necessria para a


construo da estrutura de uma cama de determinadas dimenses. Os carpinteiros, em sua maioria pouco instrudos, se sa-

algum que d uma resposta ridcula para um problema de matemtica no possa perceber como a resposta tola quando este
fato lhe indicado. Se pedirmos a eles que repitam o "mesmo"
clculo em algum contexto ou situao com significado prtico

ram todos bem. O mesmo no aconteceu com os aprendizes, que

imediato", eles geralmente chegam resposta certa ou, pelo me-

tiveram de 4 a 9 anos de aulas dirias de matemtica na escola.


Sem nenhuma experincia na execuo destes clculos no trabalho, os aprendizes se utilizaram da nica ferramenta numrica
de que dispunham: os mtodos aritmticos que lhes foram ensi-

nos, a uma resposta plausvel. E se saem ainda melhor se confrontados com um problema da vida real com o qual conseguem
lidar usando "matemtica de rua" - mtodos aritmticos desen-

nados na escola. Como conseqncia, obtiveram respostas bastante incorretas. Um aprendiz calculou que a quantidade de
238

volvidos por eles mesmos no trabalho. Por exemplo, no caso das


crianas em idade escolar avaliadas por Nunes e colegas, ao fazer adies, 30% de suas respostas escritas (usando mtodos
239

O IN ST INTO MATEMTICO

A DIFICULDADE COM A MATEMTICA SEM SENTIDO

escolares) continham um erro superior a 20%, enquanto apenas


4% das respostas orais traziam erros dessa magnitude. No caso
da subtrao, 61 % das respostas escritas exibiam erro de mais de
20%, comparados a apenas 11 % das respostas orais com erros
acima de 20%.

com considervel complexidade em sua aritmtica mental, portanto esse no realmente o cerne do problema. Na verdade, o
que faz a diferena que dinheiro significa algo enquanto os smbolos numricos que so escritos na aritmtica da escola, no.
Em resumo, a matemtica de rua trata exatamente da execuo de operaes com significados sobre objetos com significados, enquanto a matemtica escolar trata simplesmente da
execuo de manipulaes formais de smbolos cujos significados, quando existem, no esto representados nos smbolos. Para
a maioria das pessoas, $27,99 significa alguma coisa, mas 27,99,
no - "s um nmero".

Embora muitos dos mtodos que as pessoas usam quando


fazem matemtica de rua sejam especficos para os nmeros envolvidos, ao contrrio dos mtodos normais ensinados na escola, em alguns casos no existe quase nenhuma diferena de
procedimento entre o mtodo de rua e sua contraparte escolar. E
contudo a diferena causada pela ausncia de significado na
matemtica escolar significativa.
Por exemplo, em todo o mundo, praticamente todas as pessoas so capazes de lidar com dinheiro fluentemente. Na maioria dos pases, existem duas unidades de moeda corrente, com
uma delas sendo igual a um centavo da outra. Nos Estados Unidos as duas unidades so dlar e cents, em que 100 cents equivalem a 1 dlar. Praticamente todo americano, desde muito jovem,
adquire destreza na manipulao de dinheiro. Eles no confundem dlares com cents, e sabem que, por exemplo, 109 cents
equivalem a 1 dlar e 9 cents. E contudo, do ponto de vista de
procedimentos, lidar com dlares e cents no nada diferente
de trabalhar com nosso sistema de numerao posicional indoarbico, no qual a posio de um dgito determina seu valor e a

O grau exato de sucesso de uma pessoa no domnio da matemtica escolar depender, em grande parte, de quanto significado ela conseguir atribuir aos smbolos manipulados e s
operaes efetuadas com eles. Trabalhar com aritmtica escolar,
at com diviso de decimais, no envolve procedimentos mais
difceis ou complexos do que as manipulaes numricas que
podemos observar em uma criana de nove anos de idade, precariamente instruda, em uma barraca de feira numa esquina do
Brasil. A nica diferena o grau de significado envolvido. Na
verdade, uma vez que apreendemos o significado, a matemtica
escolar fica muito mais fcil. Na aritmtica da escola, uma vez
que voc tenha dominado os quatro procedimentos habituais da

chave para o uso dos processos normais de adio, subtrao e


multiplicao manter controle da posio ocupada pelo dgito.

adio, da subtrao, da multiplicao e da diviso, no precisar aprender mais nada - s seguir aplicando essas quatro operaes bsicas, no importa quais sejam os nmeros verdadeiros

verdade que as questes de aritmtica escolar podem ser mais

com os quais esteja lidando. to rotineiro que podemos cons-

complexas do que simplesmente somar preos ou calcular troco,

truir mquinas para fazer isso por ns. J a matemtica de rua

mas, como as crianas brasileiras demonstraram, elas podem lidar

exige um monte truques e depende da capacidade de encontrar

240

241

O IN STINTO MATEMTICO

simplificaes ou agrupamentos engenhosos que variam com os


nmeros verdadeiros em questo. O problema que muitas pessoas tm com a aritmtica da escola que elas nunca chegam
fase do significado; ficam sempre em um jogo abstrato de smbolos formais.

13

Valendo-se do seu instinto


,,. .
matemat1co

spero que a esta altura voc j tenha percebido que h dois


tipos de matemtica. Um deles corresponde ao que a maio-

ria das pessoas imagina quando escuta a palavra "matemtica",


ou seja, a matria ensinada s crianas na escola. Isso o que eu
chamaria de matemtica abstrata. O outro tipo a matemtica
inata que descrevi na primeira parte deste livro, que chamei de

matemtica natural.
Na verdade, ambas, a matemtica abstrata e a natural, so
simplesmente matemtica. A distino reside na forma como
executada. A matemtica abstrata simblica e baseada em regras. Para lidar com ela voc precisa aprender o que os smbolos
representam e como seguir as regras. ,:. J a matemtica natural
surge naturalmente. Nos captulos anteriores vimos vrios exemplos diferentes de matemtica natural, tanto para o homem quanto para outras espcies.
*Isso no significa qu e no haja espao para a criatividade na matemtica rigorosa. As regras si mpl esmente esrabelecem a estrutura dentro da qual o matemtico deve trabalhar.
Alm do mais, a prpria formulao das regras freqentemente um ato altamente criativo .

242

243

O INSTINTO MAT EMTI C O

VAL ENDO -SE DO SEU IN STIN T O MATE M TI C O

Pelo mecanismo evolutivo da seleo natural, a natureza desenvolveu criaturas com habilidades especficas para executar,
mediante suas prprias aes fsicas, os clculos da matemtica
natural do movimento. Equipou pelo menos algumas espcies
com sistemas visuais que, em virtude de clculos de matemtica natural realizados no crebro, permitem que vejam o mundo de forma tridimensional. A natureza tambm faz uso da
matemtica para dotar alguns animais de padres de pele que
ajudam a assegurar a sobrevivncia em um mundo hostil, e equipou muitas criaturas com capacidades inatas (que envolvem
matemtica natural) que permitem que se orientem e que cacem suas presas.

vendedores em Recife, a mesma matemtica - naquele caso, a


aritmtica elementar - pode ser tanto abstrata quanto natural.
Eles usavam a matemtica natural quando executavam transaes na feira, e aprenderam (ou na maioria dos casos, deixaram
de aprender) a matemtica abstrata na escola.

Como adquirimos a capacidade de raciocnio


matemtico abstrato?
Um dos aspectos mais enigmticos da capacidade humana para o

A natureza tambm forneceu a algumas espcies, entre elas

pensamento matemtico abstrato o de como nossos antepassados chegaram a adquiri-la. A maior parte da matemtica abstra-

pombos, corvos, ratos, lees, golfinhos, macacos, chimpanzs e


seres humanos (para falar de apenas algumas para as quais essa

ta tem no mximo 2 ou 3 mil anos, dependendo do que voc


considerar seu marco inicial. Os prprios nmeros no tm mais

capacidade foi finalmente provada), outra capacidade matem-

do que dez mil anos de idade.


Isso significa que no houve tempo suficiente para que tenham
se seguido quaisquer mudanas estruturais consistentes no cre-

tica natural: uma sensao sobre o tamanho de um conjunto.


No caso da evoluo humana, nossos antepassados tambm
adquiriram outra capacidade: a de fazer matemtica abstrata. Em
vez de apoiarmo-nos somente em um pequeno nmero de truques matemticos inatos altamente especializados, mas de utilidade restrita (matemtica natural), como fazem outras criaturas,
ns aproveitamos essa capacidade adicional para desenvolver
matemtica abstrata, que se presta como uma caixa de ferramentas
multifuncionais para resolver vrios problemas distintos.
Como e quando surgiu essa capacidade para a matemtica
abstrata? E exatamente de que forma esto relacionadas a ma-

bro - a evoluo ocorre ao longo de centenas de milhares de


anos, quando no milhes. Quando trabalhamos com matemtica abstrata, temos que faz-lo com um crebro que essencialmente o mesmo que tnhamos na Idade do Ferro. Em outras
palavras, fazer matemtica deve envolver usar capacidades mentais que nossos antepassados adquiriram para outros propsitos
(mais precisamente, habilidades que entraram em nosso cdigo
gentico p-orque se mostraram vantajosas para certas funes que

temtica natural e a abstrata? Antes de responder a tais perguntas, devo ressaltar que, como mostrou o exemplo dos jovens

eram importantes para a sobrevivncia de nossos primeiros antepassados) e coopt-las para este novo propsito. Quais so essas capacidades, quando nossos antepassados as adquiriram, que

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O INSTINTO MATEMTICO

VALENDO-SE DO SEU INSTINTO MATEMTICO

vantagens elas conferem e o que as agrupou de forma a resultar


em capacidade para matemtica abstrata?
So perguntas a que eu respondo em meu livro O gene da matemtica.': De acordo com a tese que proponho l, o pensamento matemtico abstrato uma amlgama de nove capacidades

Para urna espcie que adquire linguagem e comea a desenvolver uma estrutura de sociedade complexa, como nossos ancestrais Homo sapiens h cerca de 200 mil anos, tambm existem
vantagens evidentes na possibilidade de estender a sensao inata de nmero de modo a lidar com preciso com conjuntos maio-

mentais bsicas que foram adquiridas ao longo de grande parte


das fases de desenvolvimento evolutivo humano. A histria completa ainda mais complexa do que estou sugerindo aqui, mas
posso fazer um breve resumo no que toca aritmtica."'':

res, o que ns alcanamos com a contagem. Mas, uma vez que os


nmeros e a aritmtica so to recentes, seu uso no pode ter
tido qualquer efeito mensurvel na evoluo inicial do crebro
humano. Ao contrrio, os nmeros que devem ter surgido como
resultado de outro desenvolvimento evolutivo. De acordo com a
linha de raciocnio que esbocei em O gene da matemtica, o pas-

Em termos simples, a principal funo de nosso crebro


assegurar nossa sobrevivncia, pelo menos at que nossa prole
possa se virar sozinha. O desenvolvimento de habilidades numricas (dentro de um contexto) no mximo uma caracterstica
secundria. Como observamos, a percepo de nmeros com a
qual todos ns nascemos comum a muitas outras espcies de

so fundamental que preparou o crebro humano para lidar com


os nmeros foi a aquisio da linguagem h mais ou menos 100
mil anos. Mais geralmente, essa aquisio foi o ltimo bloco de

seres vivos. Assim, parece provvel que tal percepo confira certa
vantagem para a sobrevivncia da qual muitas espcies se benefi-

construo mental necessrio para produzir um crebro capaz de


lidar no apenas com a aritmtica, como tambm com todo tipo
de trabalho matemtico deliberado e consciente que fazemos com

ciam. No difcil apresentar exemplos plausveis dessas vantagens. Citemos alguns: saber se seu grupo, tribo ou bando est em

lpis e papel, o que chamo de matemtica abstrata.


Por linguagem eu no me refiro apenas ao uso das palavras,

menor nmero que um grupo de agressores em potencial pode


ajud-lo a decidir se foge ou luta e defende seu territrio; encontrar seu rumo de volta para sua caverna pode exigir que saiba

cujos primrdios possivelmente se deram uns 2 milhes de anos


atrs. Refiro-me capacidade de agrupar palavras em unidades

por quantas colinas ou rvores deve passar antes de fazer uma


curva; e existe uma vantagem considervel em determinar que
rvore est mais carregada de frutos e, portanto, em qual devemos subir primeiro.

significativas (o que ns atualmente chamamos de oraes) para


expressar idias complexas. Muitas criaturas desenvolveram sofisticados sistemas de comunicao e em vrios casos (por exem-

*Editora Record, 2004.


**O gene da matemtica trata do tema do desenvolvimento evo lutiv o da capacidad e de
fazer tudo em matemtica, no apenas na aritmtica.

plo, o dos golfinhos) no desarrazoado classificar alguns de seus


sinais de comunicao como palavras. Mas somente o homem
moderno, o Homo Sapiens, adquiriu a linguagem.
De acordo com o argumento apresentado em O gene da matemtica, a capacidade para a matemtica abstrata resultou de

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O IN ST INTO MATEMTICO

VALENDO-SE DO SEU INSTINT O MATEMTICO

um casamento da linguagem (mais precisamente, de habilidade


lingstica) com as aptides matemticas inatas e instintivas que
todos os seres humanos tm, muitas das quais compartilhamos
com outras criaturas. Podemos expressar isso por meio de uma

em uma linha que comea no O e segue da esquerda para a direita, assim:


1

frmula simples:
Isso gera uma compreenso dos nmeros da contagem de
capacidade matemtica natural inata + capacidade lingstica

acordo com a concepo familiar e cotidiana de uma fila de ob-

jetos que podem ser examinados um aps outro. De acordo com

capacidade para matemtica abstrata

Lakoff e Nufez, o crebro aprende a processar conceitos pouco


conhecidos (e talvez abstratos) cooptando "circuitos cerebrais"

Como fazemos matemtica abstrata?

existentes atravs de metforas formais. Em particular, a metfora pontos-numa-linha permite ao crebro fazer uso de sua ca-

Logo depois da publicao de O gene da matemtica, os cientis-

pacidade cotidiana de raciocinar sobre objetos em urna fila com

tas cognitivos George Lakoff e Rafael Nufez publicaram o livro


Where Mathematics Comes From. '' Embora escrito de forma independente do meu e no se baseie em nenhum tipo de argu-

a finalidade de processar nmeros. As metforas usadas nesse

mento evolutivo, por um feliz acaso pode-se considerar que o


livro deles parte exatamente de onde o meu termina. Eles des-

processo no precisam ser conscientemente criadas, e de fato na


maioria dos casos provavelmente no so. A questo mais sobre fazer uso de capacidades mentais que surgiram para um propsito e adapt-las para outro.

11]

crevem de forma consideravelmente detalhada, corno um cre-

Uma vez que possua a metfora pontos-numa-linha para n-

bro que se desenvolveu para lidar com o mundo real (isto , predominantemente fsico) pode pensar em abstraes matemticas.

meros positivos da contagem, voc poder entender os nmeros

O principal passo o que chamam de metfora formal (em oposio literria). Com esse nome, eles se referem compreenso
de algo novo e pouco conhecido em termos de algo familiar e j
compreendido.
Por exemplo, voc pode entender os nmeros positivos da
contagem e formar uma imagem deles corno pontos situados

*Basic Books, 2001.

248

negativos como uma seqncia completamente similar, indo da


direita para a esquerda:
1

-5

-4

-3

-2

-1

E assim por diante.


A teoria de Lakoff e Nufez atraente, baseada no fato (ressaltado no captulo anterior) de que nosso crebro se desenvolveu para processar pensamentos que tm significados para ns, e
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O INST INTO MATEMTICO

VALENDO-SE DO SEU INSTINTO MATEMTICO

de que o que nos causa problemas tentar lidar com abstraes


a princpio possivelmente sem sentido, tarefa para a qual nosso
desenvolvimento evolutivo no nos preparou.
De acordo com Lakoff e Nufiez, podemos formar um quadro
simples do progresso das habilidades matemticas de uma crian-

evoluiu para fazer e, conseqentemente, faz bem. A construo


da nova metfora se reduz busca por significados para o novo
conceito em termos de noes anteriores - e, como observamos no ltimo captulo, procurar significado um ato instintivo
para o crebro humano.

a medida que ela cresce. Brincando, a criana aprende primeiro sobre formas, conjuntos, tamanhos, reas, volumes, pontos

Os principais fatores limitantes nesse processo so a quantidade de tempo que se leva para construir a(s) metfora(s) apropriada(s) e quanta prtica com o novo conceito necessria antes

alinhados, rotaes e assim por diante. Usando sua capacidade


de processar conjuntos e uma percepo do tamanho destes, a
criana acaba formando o conceito de nmero. Ao processar
nmeros, o crebro coopta vrios circuitos que se desenvolveram para lidar com o mundo fsico em que a criana vive. Com
a prtica e a crescente familiaridade com a noo de nmero, a
combinao daqueles circuitos acaba funcionando como um todo.
Tambm podemos chamar esse todo de "circuito dos nmeros".

que a mente o aceite em seu repertrio de conceitos familiares e


compreendidos. O primeiro fator pode ser muito acelerado pelo
ensino - na verdade, na estrutura defendida por Lakoff e Nuez,
ensinar essencialmente desenvolver com o aluno as metforas
adequadas. E o segundo depende apenas de quanto tempo e esforo dedicado prtica.
Uma vez que a cadeia de metforas se baseia nos processos
cotidianos de pensamento, todo o processo pode ser descrito

Nesse ponto ele pode, por sua vez, ser cooptado para executar
. outras funes. E assim todo o processo se repete.
Em seu livro, Lakoff e Nu.ez identificaram uma longa seqn-

como abstrair e formalizar o senso comum. Assim a tese bsica


de Lakoff e Nufi.ez sintetiza-se na afirmao de que toda a mate-

cia de metforas que comea com os processos mentais cotidianos


sobre o mundo fsico e, segundo eles, prossegue por toda a mate-

mtica abstrao e formalizao do senso comum.


Eu no sou o nico a suspeitar de que Lakoff e Nu.ez vo

mtica escolar e ainda at a universitria. (Os autores terminam


sua lista com a famosa equao de Euler, ei7t = -1, mas eles afir-

longe demais em sua tese e que seu argumento falha mais ou


menos na metade do livro.'' Contudo a falha, se existe algwna,

mam que a cadeia pode ser estendida at onde voc quiser.)

est relacionada com a matemtica avanada ensinada nas uni-

Se esses autores estiverem corretos, ento no existe a princ-

versidades, que eu e outros acreditamos exigir uma forma altamente especializada de raciocnio que no pode ser considerada

pio nenhuma barreira que impea as pessoas de dominarem toda


a matemtica que possam achar necessria. Cada passo adiante
envolve essencialmente o mesmo processo de construo de
metfora. Durante cada uma dessas etapas, o crebro opera com
conceitos que tm significado - algo que o crebro humano

A pesquisa do que veio a ser deno minado cognio matemtica muito nova e por enquanto h pouca coisa que possa ser considerada literatura consagrada sobre o assumo.
Mas, par a con hecer as descobe rtas de pesquisas rece ntes que sustentam as afirmaes que
fao aq ui , veja em particular o artigo "Mathematical Thinking and Human Nature'', de Uri
Leron, ICME, 2004.

250

25 l

O INSTINTO MATEMTICO

uma formalizao do senso comum. (De fato, h matemtica avan-

VALENDO-SE DO SEU INSTINTO MATEMTICO

Como aprimorar suas habilidades matemticas

ada envolvendo processos de pensamento que vo contra o senso


comum.) Mas isso nos leva para alm do mbito deste livro. Quando se trata do tipo de matemtica que a maioria de ns encontra
em sua vida diria, todos parecem concordar com a teoria de Lakoff
e Nm.ez. Em outras palavras, at onde diz respeito maioria das
pessoas, a matemtica abstrata na realidade apenas a formalizao
do senso comum. A pergunta, ento, : podemos achar um caminho para lanar mo de nossa habilidade matemtica inata a fim
de aperfeioar nosso aprendizado?
Como j vimos, sob certas circunstncias a resposta um sim
definitivo. Por exemplo, quando as pessoas comuns precisam usar
aritmtica em um contexto da vida real que as interessa, elas
geralmente conseguem faz-lo. Se a importncia no for muito
grande, como no caso dos consumidores conscientes dos preos,
eles acharo meios de fazer os clculos envolvidos com preciso
suficiente para satisfazer suas necessidades. Em situaes de maior
presso, em que h mais em jogo e onde tm que realizar muitos
clculos semelhantes dia aps dia, eles conseguem alcanar um
grau impressionante de facilidade numrica com preciso quase
total. O que interessante, contudo, que em quase todos esses
casos, embora as pessoas cheguem mesma resposta que poderiam ter obtido usando os mtodos aritmticos ensinados na escola, no assim que elas fazem. Ento o que voc deve fazer, se
precisar aprimorar sua capacidade para matemtica tradicional
da escola, por exemplo, para passar em uma prova e conseguir
um novo emprego?

252

Se voc acha que precisa melhorar suas habilidades com matemtica escolar, h uma abordagem em quatro passos que eu
recomendaria.
O primeiro passo estar ciente de que a atividade matemtica algo natural que acontece o tempo todo na natureza. (Eu
espero que ler este livro o tenha convencido desse fato.) Saber
que a matemtica algo natural deve ajud-lo a superar o
medo que a matria muito freqentemente evoca.
O segundo passo abordar a matemtica abstrata (isto , a da
escola) como uma mera verso formalizada de suas habilidades
matemticas inatas - isto , como formalizao do senso comum.
Na matemtica, como na maioria das outras coisas na vida, sua
abordagem pode fazer toda a diferena em seu desempenho.
O terceiro passo reconhecer por que os mtodos escolares
foram desenvolvidos, quais so suas vantagens e o que h com
eles que os tornam difceis de serem aprendidos. Saber por que
algo feito de certo modo nos ajuda a lidar com o problema.
Para apresentar o quarto passo necessria alguma preparao. Para que os procedimentos gerais aritmticos (ou de outros
tpicos) da matemtica abstrata sejam universalmente aplicveis,
o que determina sua grande importncia, eles precisam ser desvencilhados de todo contexto e ensinados de forma abstrata. Mas,
como vimos no captulo anterior, isso problemtico para um
crebro que evoluiu para processar coisas que surgem em um dado
contexto e que tm um sentido. Se o crebro humano fosse um
tipo de dispositivo computacional universal, que trabalhasse
melhor aplicando as mesmas ferramentas genricas para uma
variedade de tarefas, ento ensinar s pessoas os mtodos mais
253

O INSTINTO MATEMTICO

VALENDO - SE DO SEU INSTINTO MATEMTICO

universais seria realmente a abordagem mais eficiente. Mas to-

explicao cientfica que no estava disponvel naquela poca: a


aquisio de tais habilidades resulta de desenvolvimento seletivo

das as evidncias (um monte delas) apontam para o contrrio. O


crebro no parece nada adaptado a adquirir habilidades gerais
e universais e depois aplic-las a determinadas circunstncias. Ao
contrrio, sua fora parece vir da habilidade para resolver os
problemas quando eles surgem na prtica, desenvolvendo no trabalho as capacidades e aptides necessrias. Isso inclui o desenvolvimento de facilidades numricas ou aritmticas, como vimos
no caso dos vendedores ambulantes brasileiros ou do jovem
marcador da liga de boliche.

(isto , criao e/ou fortalecimento) de vrias conexes neurais no


crebro. No caso do aprendizado de matemtica abstrata, quando
a fora dessas conexes comea a se assemelhar daquelas associadas a objetos conhecidos e concretos do mundo real (e ativadas
por eles), ento o crebro comea a experimentar as causas da ativao dessas novas conexes como "reais" ou "concretas". Em
outras palavras, para o crebro humano, a familiaridade cria uma

claro que para aqueles dentre ns que podem lidar com a

sensao de concretude. E a ns temos a chave para aprender a


lidar com entidades abstratas: torne-se suficientemente familiari-

matemtica abstrata e conseguem ver como os procedimentos

zado com elas e elas se tornaro (isto , parecero) mais concretas.

muito gerais ensinados na escola podem ser usados em muitas cir-

Nenhuma habilidade particular exigida para isso. Necessita-se


apenas de repeties suficientes.

cunstncias diferentes, poderia parecer ineficiente que as pessoas


continuassem "reinventando a roda" a cada vez que encontrassem

de idioma estrangeiro ou memorizao de poesia. Seus avs


sabiam disso instintivamente. Hoje em dia podemos fornecer uma

evidente que repetir uma dada tarefa ou um conjunto de


tarefas pode se tornar tedioso rapidamente, seja aprender a tocar piano ou adicionar fraes. Seria bom se existisse outro modo,
mas no existe. Ns temos que nos valer do crebro com o qual
nascemos, aquele que evoluiu com nossa espcie. E s pela repetio que o crebro consegue aprender uma nova habilidade
ou considerar o abstrato como concreto.
Em particular, o modo como o crebro humano funciona nos
d uma nica maneira de ter familiaridade suficiente com os
nmeros para nos tornarmos "numericamente letrados": praticar aritmtica bsica, inclusive pelo menos decimais e fraes,
at ficar proficiente.
At onde, em aritmtica, voc precisa chegar, no algo claro atualmente e pode variar de pessoa para pessoa. Assim,
pedagogos que concordam com minha tese ainda poderiam discordar da necessidade do ensino de determinadas tcnicas, como

254

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uma nova situao que envolvesse aritmtica. Mas no de forma


alguma ineficiente. o modo natural pelo qual o crebro opera.
(Lembre-se de que ningum teve que batalhar por anos para ensinar o jovem marcador de boliche a fazer os complicados clculos
que ele utilizava facilmente. Mas seu professor lutou sem sucesso
por anos para ensinar a aritmtica do primrio ao menino.)
Felizmente, se ns temos a necessidade de lidar melhor com a
matemtica abstrata, o crebro humano altamente adaptvel tem
uma caracterstica que pode vir em nosso socorro. E isso nos leva
ao quarto e ltimo passo de minha abordagem em quatro etapas:
prtica. Com repeties suficientes, nossa mente e/ou nosso corpo podem ficar qualificados para realizar praticamente qualquer
tarefa nova, seja natao, ciclismo, digitao, compreenso e uso

O INSTINTO MAT EMTI C O

diviso de inteiros, com papel e lpis. Em termos' puramente


neurofisiolgicos, definitivamente mais melhor. Os fatores
limitantes so o tempo e manter a motivao do aluno. Pois no
existe escapatria para o fato de que, para a maioria de ns, a
repetio aparentemente infinita de uma tarefa rapidamente se
torna extremamente chata, em especial durante as fases iniciais,
quando parece que no estamos fazendo nenhum progresso. (A
familiaridade pode criar no apenas .a sensao de concretude,
como observei um instante atrs, mas tambm menosprezo.)
A nica alternativa real que conheo a sucumbir ao enfado e
desistir manter sua meta final sempre firme em sua mente. Uma
maneira de conseguir continuar recordando o que eu chamo de
"fator uau". Pois, por mais que a repetio seja chata, realmente
uma caracterstica notvel do crebro humano a possibilidade de
adquirir urna variedade to grande de novas habilidades. Como
vimos, os seres humanos no so os nicos que nascem com algumas capacidades matemticas inatas - um instinto matemtico.
Algumas espcies parecem capazes de adquirir novas aptides por
um processo de treinamento repetitivo. Mas at para os cachorros
e gatos que vivem conosco e para os nossos companheiros evolutivamente prximos como os chimpanzs, o alcance dessas novas habilidades limitado e o perodo de treinamento geralmente
muito mais longo do que o nosso. Ns, seres humanos, nascemos
com o que parece ser uma capacidade verdadeiramente sem igual
de adquirir urna quantidade quase ilimitada de novas habilidades.
Certamente, fazer uso desse dom precioso sempre que isso for
vantajoso algo que voc deve a si prprio.

OUTRAS LEITURAS

omo leitura adicional sobre matemtica em geral, aproximadamente no mesmo nvel deste livro, h os dois outros
livros que escrevi anteriormente, Life by the Numbers, publicado

pela editora John Wiley em 1998 como complemento oficial da srie


de televiso em seis captulos da PBS de mesmo ttulo, da qual fui
consultor, e Mathematics: The Science of Pattern: The Search for
Order in Life, Mind and the Universe, publicado por W. H. Freeman
em 1994 na Scientific American Library. Outro trabalho de carter
geral que vale a pena ser visto o excelente livro Nature 's Numbers
de Ian Stewart, publicado pela Basic Books em 1995.
H muitos livros no mercado que descrevem as capacidades
mentais de animais. Entre eles, em minha prpria estante esto
Wild Minds: What Animais Really Think de Marc Hauser, publicado por Henry Holt em 2000; Animal Minds: Beyond Cognition
to Consciousness de Donald Griffin, publicado pela Universidade de Chicago em 1992 (edio revisada, 2001); eApes, Language,
and the Human Mind escrito por Sue Savage-Rurnbaugh, Stuart
G. Shanker e Talbot J. Taylor, publicado pela Oxford University
Press em 1998.

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OUTRAS LEITURAS

Para uma cobertura excelente de grande parte do trabalho


recente sobre como a mente humana aprende e lida com aritmtica, veja The Number Sense: How the Mind Creates Mathematics, de Stanislas Dehaene, publicado primeiramente pela
Oxford University Press em 1997, e The Mathematical Brain de
Brian Butterworth, lanado no Reino Unido pela Macmillan em
1999 e subseqentemente publicado nos Estados Unidos pela Free
Press sob o novo ttulo What Counts:_How Every Brain is Hardwired for Math.
Meu livro anterior, O gene da matemtica, citado vrias vezes ao longo desta obra, foi lanado pela Basic Books em 2000 e,
no Brasil, em 2004 pela Editora Record.
Para um estudo bastante abrangente sobre como as pessoas
tendem a ter baixo desempenho ao lidar com nmeros, veja o
bestseller de John Allen Paulos, Innumeracy: Mathematical
Illiteracy and Its Consequences, publicado primeiramente pela
Hill and Wang em 1988.
Para leitura adicional sobre o material do Captulo 6, veja o
livro de Mario Levy, The Golden Ratio: The Story of Phi, the
Extraordinary Number ofNature, Art, and Beauty, publicado pela
Review em 2002.
Minha principal fonte para o material sobre a viso no Captulo 8 foi o livro de Steven Pinker, How the Mind Works, publicado inicialmente pela W. W. Norton & Co. em 1997.
Retirei boa parte de meu material sobre matemtica de rua
(Captulo 1O) do livro Street Mathematics and School Mathematics
de Terezinha Nunes, Analucia Dias Schliemann e David William
Carraher, publicado pela Cambridge University Press em 1993. Este
livro mais direcionado a professores do que ao pblico geral.

O livro ao qual me refiro no Captulo 13, Where Mathematics


Comes From: How the Embodied Mind Brings Mathematics into
Being, de George Lakoff e Rafael Nftez, que pode ser considerado uma seqncia para O gene da matemtica (embora no tenha sido escrito como tal), foi primeiramente publicado pela Basic
Books em 2000.

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