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Lj.

Kneller

A CINCIA
como
ATIVIDADE
HUMANA
ZAHAR/EDUSP

5
Um Mtodo de Investigao
Mtodo Cientfico: o Ideal e o Real
Para o visiiante leigo, um laboraino cientfico ressuma eficincia. N tanto para a maiona dos cientistas. Eles sabem at que ponto a pesquis
ensaio e erro quanto depende de fatores estranhos s leis e ao mt yo
cientficos. Como disse o biologista J.Z. Young;
Lm seu laboratrio, ele [o cientista] no consom e muito do seu tempo pen
sando em leis cientficas. Ele est atarefado com outras coisas, tentando
lazer com que algum aparelho funcione, procurando um meio de medir mais
exatamente alguma coisa ou realizando uma dissecao que mostre mais
claramente as panes de um animal ou planta. Podemos desconfiar que ele
mal sabe que lei esi tentando provar. Ele est continuamente observando,
mas o seu uabalho , por assim dizer, um tatear no escuro. Quando pressio
nado para dizer o que est fazendo, talvez apresente um quadro de incerteza
ou dvida, at de verdadeira confuso. ^

Existe um mtodo nessa confuso?


possvel. Alguns autores tm afirmado que todos os programas de
pesquisa envolvem as mesmas atividades bsicas. Mas esta afirmao cer
tamente falsa. A formulao de hipteses a essncia da construo de teo
rias; entretanto, na busca ordinria de fatos, no se inventam hipteses.
(Uma hiptese uma conjetura que dirige a pesquisa.) Portanto, no h
um mtodo cientifico nico, no sentido de uma nica seqncia de atos
de pesquisa exemplificada em todos os tipos de pesquisa. Contudo, todos
os projetos originais de pesquisa, todas as investigaes em que se forma
uma hiptese envolvem, d fato, um ciclo comum de atividades. Este ciclo
surpreendentemente semelhante estrutura da soluo ponderada de
problemas na vida cotidiana. Vejamos um exemplo.
J.Z. Y oung, D o u b t an d C ertain ty in Science: A Bioiogist's Reflections on the
Brain (O x fo rd : Clarendon Press, 1 9 5 1 ), p. 2.

Um Mtodo de Investigao

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Numa certa cidade, foi construda uma nova estrada, e a taxa de


acidentes registrou uma subida extraordinria. Houve protestos pblicos
e seguiu-se uma investigao. Os investigadores comearam com a hiptese
mais bvia; a de que a nova esirada aumentou o trfego, o que. por seu
turno, aumentou o nmero de acidentes. Mas verificaram que os acidentes
tinham crescido de forma desproporcional. Conjeturaram ento que numa
nova estrada os motoristas so mais descuidados. Mas as estatsticas refe
rentes a outras estradas novas desmentiam essa hiptese. Admitiram, por
tanto, que a causa era a velocidade. Entretanto, de acordo com os registros
policiais, menos motoristas tinham sido multados do que o habitual. Es
tivera a polcia menos ativa? No, o mesmo nmero de agentes estivera
prestando servio. Ento os investigadores notaram que a maioria dos
acidentes tinha ocorrido em apenas trs locais da estrada, pelo que reco
mendaram novas regras de trnsito para esses pontos. Depois disso, o n
mero de acidentes caiu muito abaixo da norma. 0 problema tinha sido
resolvido.
O processo que descrevi parece razovel, mas porque constitui a
estrutura e no a experincia de uma investigao. Essa estrutura est fre
qentemente escondida do investigador pelos ato em que ela est con
substanciada atos que podem ser incoerentes ou frustrados. Vejamos
outro exemplo.
Na literatura e na vida, os detetives comem, bebem e dormem
hipteses. Examinam a cena de um crime, entrevistam testemunhas e
suspeitos, postulam motivos, propem roteiros e testam tudo em face
dos dados que colheram. Alguns detetives podem apontar um culpado
antes de todas as provas estarem reunidas. A resposta ocorre-lhes natu
ralmente, dizem algumas pessoas, mas talvez mais por causa da experi
ncia com casos semelhantes.
A tarefa de um detetive pode ser to difcil quanto a de um cientis
ta. Depois de trabalhar com uma srie de hipteses, o detetive pode desco
brir o culpado. Isso poder levar alguns dias, meses ou anos. Ou poder
redundar em fracasso. A maioria dos crimes nunca resolvida. Ouamos
agora um cientista. Quase toda a pesquisa cientfica, diz o biologista
Peter Medawar, no leva a lugar nenhum - ou, se leva a alguma parte, no
na direo em que ela foi iniciada. . .. Calculo que, apesar de inteira
mente consagrado Cincia, cerca de quatro quintos do meu tempo foram
desperdiados, e creio que isso geralmente acontece com todos os pesquisa
dores que no se contentam em seguir a liderana de outrem.^
Ora, a analogia do detetive, como todas as analogias, desfaz-se em
certos aspectos, claro. Detetives e cientistas tm objetivos diferentes.

Petr Brian M edawar, In d u c tio n a n d In tu itio n in S cientific Thought, pp. 3 1 -3 2 .

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A Cincia como Atividade Humana

0 detetive pretende capturar um criminoso; o cientista, contribuir para


o conhecimento. As tcnicas de suas investigaes tambm diferem, em
virtude da espcie de provas que cada um procura obter. No obstante,
em ambos os exemplos encontramos a mesma seqncia de atividades
observadas na p>esquisa cientfica: problema, hiptese, inferncia, teste,
feedback, mudana de hiptese; e a sequncia repetida. Assim, o mtodo
cientfico no mco. A investigao cientfica usa conhecimentos mais
aprimorados e tcnicas mais refinadas do que na resoluo meditada de
problemas cotidianos; mas a estrutura racional a mesma. Permitam-me
descrever essa estrutura de um modo mais formal.
Enquanto realiza observaes ou experimentos, ou medita sobre os
conhecimentos correntes, o cientista assinala algo de incomum, como um
fato em conflito com uma teoria estabelecida ou uma incompatibilidade
entre teorias, (Dan^in, por exemplo, assmalou 13 espcies de tentilhes
nas ilhas Galpagos;Einstein viu que a mecnica newtoniana e a eletrodinmica de Maxwell eram incompatveis.) Ele formula a discordncia como
um problema a ser investigado. Depois de mais observao ou reflexo, o
cientista prope uma soluo uma hiptese de que alguma coisa ocorre.
Ele deduz ento as imphcaes dessa hiptese, predizendo que estados de
coisas devem prevalecer se a hiptese for correia. Se esses estados de coisas
so observveis (isto , se existem instrumentos que possam identific-los),
ele realiza observaes ou experimentos para coletar dados sobre os mes
mos. Compara os dados com as suas previses e, se dois conjuntos de enun
ciados concordam, considera que a hiptese foi confirmada at esse ponto.
Se discordam, ele tem trs opes: fazer novas previses e realizar novos
testes; propor uma outra hiptese, deduzir suas implicaes e test-las (um
processo que poder repetir muitas vezes); ou abandonar completamente
o projeto. Se as suas previses so confirmadas (ou se ele espera que sejam),
redige um rascunho de sua soluo, expondo a sua hiptese, os dados e as
previses. Este o primeiro ciclo da pesquisa, o ciclo da descoberta. Acomo
da todos os eventos imprevistos acima mencionados, e forma a estrutura
de todos os programas de pesquisa em que uma hiptese inventada.
Segue-se um outro ciclo o da validao. O cientista submete
agora a sua soluo ao julgamento de seus colegas. Portanto, ele deve rela
cionar a soluo com o conhecimento estabelecido e mostrar que os seus
argumentos e tcnicas respeitam os padres do campo. Por via de regra,
apresenta um relatrio preliminar numa reunio com os seus colegas espe
cialistas e defende-o das crticas. Em seguida, escreve um ensaio formal e
remete-o a uma revista especializada. A sua soluo ento checada por
outros cientistas, quanto solidez do raciocnio e dos argumentos, exati
do dos clculos, adequao das provas conciuso e significado do pr
prio problema. Se a soluo sobreviver a repeudos testes, aceita como
idnea e usada na invesugao de outros

Um Mtodo de Investigao

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Tipos de Pesquisa
O mtodo que descrevi usado em algumas pesquisas cientficas, mas no
em todas. Os principais tipos de pesquisa so a busca de fatos, consolida
o, extenso, reformulao e criao de teoria.
Pelo menos metade da pesquisa cientfica consiste na busca de fatos
ou coleta de dados sobre fenmenos j parcialmente conhecidos, como as
posies dos astros, a gravidade especfica de materiais, comprimentos de
onda, condutividade eltrica, os pontos de ebulio de solues etc.^ Inclui
a verificao de eis, teorias e hipteses, e a experimentao com novos
instrumentos e tcnicas para determinar o que podero realizar. Em tal
pesquisa, as hipteses no so habitualmente inventadas; portanto, o mto
do que descrevi no normalmente usado.
A consolidao consiste em desenvolver as implicaes de uma lei ou
teoria para as reas em que se espera a sua aplicabilidade. No sculo XVIII
e incio do sculo XIX por exemplo, muitos cientistas procuraram prever
os movimentos da Lua e dos planetas a partir das leis do movimento e da
lei da gravitao de Newton. Em 1846, Antoine Leverrier previu correta
mente a existncia do planeta Netuno.
A extenso a aplicao de uma lei ou teoria a novas reas. No
sculo XVIII, cientistas aplicaram as leis do movimento de Newton hi
drodinmica e s cordas vibratrias; e Einstein, em 1905, usou a teoria
quntica de Planck para propor que a luz se propaga em ftons. Durante
meio sculo, como vimos, cientistas devotados procuraram consolidar e
ampliar a relatividade geral.
Reformulao a reviso de uma teoria para tom-la mais clara,
mais simples ou mais facilmente aplicvel. Nos sculos XVIII e XIX, vrios
matemticos brilhantes (Euler, Lagrange, Gauss, Hamilton) reformularam
as leis de Newton e desenvolveram tcnicas para aplic-las de um modo
mais amplo e preciso.. Neste sculo, cientistas aperfeioaram os fundamen
tos matemticos e filosficos da mecnica quntica.
A construo de teoria, incluindo a criao de novas leis e taxonomias. a mais vital e original forma de pesquisa cientfica. Todas as formas,
entretanto, exceto a busca de fatos, acarretam a inveno de hipteses e,
por conseguinte, o uso do mtodo que descrevi.
Tcnicas Por via de regra, esse mtodo usado em conjunto com
tcnicas especiais, adquiridas em grande parte atravs da prtica durante o
aprendizado do cientista.^ Essas tcnicas podem ser conceptuais (como os
^

Thomas S. Kuhn, The S tructure o f S cien tific R evolutions, p. 25.


Sobre o carter "artesanal" das tcnicas, ver Jerom e R. Ravetz, S cien tific K n o w l
edge an d Its Social Problems, pp. 101-3, 17 3-75 .

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A Cincia como Atividade Humana

algoritmos procedimentos matemticos passo a passo para deduzir


conseqncias e checar solues) ou empricas (como os procedimentos
para fazer obsfervaes e realizar experimentos). Cada cincia tem suas pr
prias tcnicas. Os biologistas, por exemplo, mas no os astrnomos, usam
grupos de controle. Um cientista pode dividir um grupo de coelhos com
caractersticas semelhantes, tratar ambos os subgrupos de maneira rigoro
samente idntica em todas as caractersticas menos uma, e observar os
resultados. Mas no se pode fazer isso com estrelas ou galxias. Na qumica,
algumas tcnicas largamente usadas so a soluo, filtragem, evaporao,
destilao e cristalizao. Diferentes ramos e especialidades tambm pos
suem tcnicas caractersticas. A maioria dos especialistas em qumica org
nica usa espectrmetros, ao passo que os qumicos fsicos tm somente o
computador em comum. E>entro da qumica fsica, muitas especialidades
so distinguidas pelo uso de um determinado instrumento; fotlise por
flash, raio X de laser, espectro fotometria, difrao de eltrons de baixa
energia etc,^
Todas as cincias, entretanto, usam modelos concretos. Durante
sculos, os astrnomos usaram o planetrio, um modelo dos corpos e movi
mentos do sistema solar. Hoje, os bioqumicos e biologistas moleculares
empregam modelos da estrutura atmica de molculas. Watson e Crick
realizaram muitos desses modelos, para chegarem teoria da estrutura heli
coidal da molcula de DNA.

Fatos e Dados
O cientista observa fatos e registra-os em dados. Os fatos so coisas que
acontecem ou subsistem; so eventos ou estados. Os dados so representa
es simblicas de eventos e estados - em geral, enunciados que os regis
tram. Por mais surpreendente que possa parecer, no existe um fato que
no seja colorido pelos nossos preconceitos. Isto pode ser mostrado pela
experincia cotidiana, pois o que mais percebemos so objetos ou processos
de espcies definidas, no impresses sensoriais cruas em meio a flores
cncia, zumbidos e confuso. Interpretamos as impresses sensoriais por
meio de conceitos e, portanto, temos percepes e no sensaes vazias de
significado. Logo, a percepo essencialmente interpretativa ou judicativa. Conforme disse um filsofo contemporneo:

S tuart S. Blume e R uth Sinclair, "Aspects o f


S tr jc a ir e o f a Scientific Disci
p lin e", em Social Processes o f S cien tific D eiteiaaener^ org. per Richard W hitley
(Londres: Routledge & Kegan Paul, 1 9 7 4 ), p. 22 8.

Um Mtodo de Investigao

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A percepo deve . . . ser entendida com o a atividade de referir um contedo


scnsorial presente ao conhecimento antecedente e sistematicamente estrutu
rado do mundo; e o desfecho bem-sucedido dessa atividade a tealizao do
reconhecimento . . . Mas o fato no nos foi dado gratuitamente. Reahzamo-lo
atravs de uma atividade complexa de esquematizao, organizao, refern
cia e interpretao do contedo minuciosamente investigado da sensao
primitiva.^

Na Cincia, os esquemas conceptuais que participam de nossas


observaes so mais tericos, mais exatos e mais conscientemente critica
dos do que os da vida cotidiana. Por conseguinte, fatos e dados esto im
pregnados de teoria. Nas palavras de Russell Hanson: As observaes e
os experimentos esto impregnados de conceitos; esto carregados de
teorias. *^ Isto acontece porque as prprias teorias definem os conceitos
em cujos termos os dados so expressos e os fatos interpretados (ver o
Captulo 2). Tal como as coisas so concebidas, assim so vistas. As teorias
no s dirigem a nossa ateno para coisas que no havamos descortinado
antes, mas tambm influenciam o que vemos quando o vemos. Em alguns
casos, isso bvio. Para um leigo, uma fotografia de uma cmara de bolha
uma bonita imagem. Somente um fsico de partculas pode interpretar
as linhas e espirais como as trajetrias e colises de partculas subatmicas.
Mas isso tambm vale no caso da observao direta de grandes objetos fsi
cos, como o Sol. Como sublinha Hanson, Tycho Brahe, sustentando a teoria
geocntrica, e Johann Kepler, ao sustentar a teoria heliocntrica, viram o
Sol de modos diferentes. Brahe viu o Sol erguendo-se sobre a Terra, mas
Kepler viu o horizonte da Terra afastar-se do Sol.* Ou veja-se o exemplo
citado por Kuhn de uma pedra balanando em oim suporte fixo.^ Para um
aristotlico, o que contava era a imobilizao da pedra em sua posio mais
baixa. Para Galileu, o que importava era que a pedra repetia o seu movi
mento e, em vez de imobilizar-se em seu ponto mais baixo, oscilava para
o extremo oposto. Assim, onde o aristotUco viu uma pedra impedida de
cair, Galileu viu um pndulo.

Errol E. Harris, Hypothesis an d P erception: The Roots o f S cientific M e th o d (N ova


Y o rk : H um anities Press, 19 7 0 ). p. 288.
^ N orw oo d Russell Hanson, Patterns o f Discovery, p. 157.
Ib id ., p. 23 : "T y c h o v o Sol iniciando sua jornada de ho rizonte a horizonte. E n
tende que, de algum ponto de observao celeste, o Sol (carregando consigo a Lua e
os planetas) poderia ser visto descrevendo crculos em to rn o de nossa Terra fix a.
Observar Sol ao nascer atravs dos culos de T ycho , seria ver algo desse gnero. O
campo visual de Kepler, en tretan to , tem um a diferente organizao conceptual . . .
Mas Kepler ver o horizonte mergulhando, ou afastando-se, de nosso astro local fix o ."
^ Structure o f S cien tific R evolutions, pp. 1 1 8 -1 9 .

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A Cincia como Atividade Humana

Entretanto, embora os faios estejam impregnados de teoria, eles


no precisam ser todos sobrecarregados pela teoria ou teorias que esto
sendo testadas. No nascer do Sol, Brahe e Kepler viram o disco solar e o
horizonte afastarem-se um do outro. Este fato, impregnado de uma teoria
mais antiga, era comum para ambos. Do mesmo modo, Aristteles e Galileu viram uma pedra balanando. Uma vez que cientistas rivais vem pelo
menos alguns fatos de maneira idntica, as teorias concorrentes podem ser
comparadas. Alm disso, a carga terica no faz com que as teorias se con
firmem a si mesmas. As teorias determinam como sero os fatos, mas no
o que eles sero o que poder confirm-los, mas no o que realmente os
confirma.

Observao
O cientista observa muito mais cuidadosamente do que o homem comum.
O bom cientista procura o inesperado. Sobre Charles Darwin, seu filho
escreveu: Havia uma qualidade de esprito que parecia ser de especial e
extrema vantagem para lev-lo a realizar descobertas. Era a capacidade de
nunca deixar passar despercebidas as excees. ^ O mesmo poderia ter
sido dito a respeito de Pasteur. Certo dia, enquanto observava bactrias
numa gota minscula de fluido em que se processava uma fermentao de
cido butrico, Pasteur ficou atnito ao ver que quando os organismos se
aproximavam da margem da gota deixavam de mover-se. Presumiu que isso
era porque, na vizinhana do ar, o fluido continha oxignio. O que que
tal fato significava? Que essas bactnas viviam onde no existia oxignio.
Partindo desse insight, saltou para a concluso de que a vida pode existir
sem oxignio, uma condio geralmente considerada impossvel. Esta im
portante hiptese promanou da observao de uma anomalia que poucos
teriam notado.
Pasteur estava usando um microscpio. Os instrumentos aumentam
enormemente o alcance e a preciso das observaes. Com alguns instrumen
tos, como o microscpio e o telescpio, observamos fenmenos diretamen
te. Com outros, o que observamos diretamente tratado como prova de algo
inobservado. Citemos, por exemplo, o acelerador do Laboratrio Fermi,
perto de Chicago. Essa gigantesca mquina circular, de 6.436m de circunfe-

Francis D arw in, The L ife and Letters


Citado per W .I.B . Beveridge, The A r t o f

Oaanes D arw in (Londres, M urray, 1 8 8 8 ).


Investigation, p. 103,

Beveridge, The A r t o f Scientific ^ o ^ r r* ^ v o n , p. 9 7 , e Rer> X Dubos, Louis


Pasteur: Free Lance o f Science (Boston'
t 5 'own, 1 9 5 0 ), pp. 134-36.

Um Mtodo de I nvestigao

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rncia, acelera partculas at veloci4ades prximas da velocidade da luz e


depois faz com que se entrechoquem. Em resultado dessa coliso, as part
culas desintegram-se em suas partes constituintes ou, pelo menos, em algu
mas delas. As colises podem ser fotografadas numa cmara de bolha, uma
esfera cheia de hidrognio lquido. Quando um feixe de partculas se arre
messa para dentro da cmara, acionado um mbolo que alivia a presso.
Como se fosse aberta uma garrafa de champanha, formam-se bolhas no
hidrognio lquido ao longo da trajetria ionizada das partculas. As trajetnas reveladas pelas bolhas so fotografadas, fornecendo aos cientistas
informaes sobre um mundo que no pode ser observado diretamente.
A observao cientfica sistemtica, pormenorizada e variada.
suteumtica por ser controlada por uma hiptese ou por uma idia precisa
do fenmeno a ser localizado. pormenorizada pelo uso de poderosos
instrumentos e pela concentrao em determinadas propriedades de um
fenmeno. variada por observar o fenmeno sob diferentes condies
ou, num experimento, por variar e manter constantes diferentes variveis a
fim de se observar os resultados.
Os dados obtidos por observao devem ser objetivos, idneos e
precisos. Os dados so objetivos, ou intersubjetivamente testveis entre
sujeitos, no sentido de que qualquer cientista adequadamente treinado,
executando as mesmas operaes, observar os mesmos fatos que j foram
registrados antes e, portanto, obter os mesmos dados. Para tanto, os
dados expressam-se na linguagem de coisas fsicas (rochas, plantas, cores,
sons, pesos, ponteiros) e no em termos de sensaes particulares de um
indivduo. Os dados so idneos quando os fatos recebem uma descrio
que diferentes cientistas, observando os fatos, podem aceitar. Tambm se
espera que os dados sejam precisos] devem descrever um fato de modo a
diferen-lo o mais possvel de fatos semelhantes. Os dados mais objetivos,
idneos e precisos so quantitativos. Como que os obtemos?

Mensurao
Em vez de descrevermos um conjunto de objetos como muitos, podere
mos atribuir-lhe um nmero; em vez de afirmarmos que uma coisa com
prida ou curta, poderemos assinalar que ela tem tantos metros de compri
mento. Mas, para faz-lo, necessitamos de mtodos adequados para atribuir
nmeros s coisas. Um mtodo contar. Neste caso, pomos as coisas em
correspondncia um-a-um com os nmeros naturais. Quando contamos de
1 a 20, por exemplo, estabelecemos que existem tantos objetos quantos os
nmeros natlirais que existem de 1 a 20.
Mas contar apenas nos diz quantos itens existem numa coleo. A
medio, por outro lado, diz-nos em que medida uma certa propriedade

*IQ0

A Cincia como Atividade Humana

est presente num objeto ou evento. Uma propriedade no pode ser con
tada, porque no consiste em unidades distintas. Em vez disso, temos que
lhe atribuir nmeros e unidades. Mensurao a atribuio de nmeros a
propriedades, de acordo com uma regra. propriedade medida d-se o
nome de quantidade e ao nmero que representa o montante dessa
quantidade chama-se a sua medida. Assim, a temperatura uma quanti
dade, e 83 uma medida dela.
As medies de tamanho e peso so mais precisas do que avaliaes
qualitativas como enorme', minsculo" etc.; e especificar as cores por
comprimentos de onda mais preciso do que chamar-lhe rosa ou azul.
A mensurao tambm nos habilita a enunciar leis com exatido, a afirmar
no s que uma coisa depende de uma outra mas que mudanas numa pro
priedade varivel correspondem a um grau preciso de mudanas numa outra.
As unidades de mensurao so numeradas para formar uma escala,
que (numa das acepes deste termo) uma disposio de nmeros em sua
ordem natural ao longo de uma linha. Um instrumento que contm essas
unidades numeradas constitui uma escala de medio, como uma fita m
trica, um termmetro, um espectroscpio ou um contador Geiger. A preci
so da escala depende do montante de sua menor unidade; quanto menor
for a unidade, mais precisa ser a escala.
Como as propriedades de objetos no possuem naturalmente as
caractersticas de nmeros, deve ser criada alguma regra para atribuir-lhes
nmeros. De fato, vrias regras foram inventadas, proporcionando cada
uma delas a atribuio de nmeros com diferentes caractersticas. A essas
regras d-se tambm o nome de escalas.
De que modo os nmeros so atribudos? A operao bsica de
mensurao consiste em comparar um objeto que possui uma propriedade
especfica com um aparelho que representa tantas unidades-padro dessa
propriedade. A fim de determinar o comprimento de uma mesa, recorremos a uma fita mtrica. Por vezes, a equiparao indireta, como no caso
em que a temperatura de um objeto comparada com a altura de uma
coluna de mercrio num termmetro. A altura da coluna no a tempera
tura da coluna, mas est relacionada com essa temperatura por uma lei que
diz que quanto mais quente estiver um objeto, mais a coluna de mercrio
subir num temimetro colocado ao lado dele. O primeiro tipo de mensu
rao chama-se fundamental; o segundo, derivado.

Um a boa descrio da mensurao encontra-se

Science?, cap. 6.

\o'm an Cam pbell, W hat Is

Um Mtodo de Investigao

O Problenna da Pesquisa
0 ciclo de pesquisa no comea com observao ou mensurao, mas com
a busca ou localizao de um problema, Esse problema pode ser empri
co, como a existncia de uma anomalia para uma lei ou teoria bem confir
mada. Em 1933, por exemplo, Cari D. Anderson, em Pasadena, encontrou
provas do que parecia ser um eltron positivo. At ento, os cientistas s
tinham reconhecido a existncia de eltrons com carga negativa e prtons
com carga positiva. Entretanto, os rastros na cmara de neblina sugeriram
a existncia de uma partcula com a massa de um eltron e uma dupla cur
vatura (positiva e negativa). Isto era duplamente anmdo. A curvatura po
sitiva implicava normalmente uma massa 1.000 vezes superior do eltron.
Alm disso, uma partcula de tal massa, seguindo uma trajetria com a
curvatura mostrada na fotografia, teria um extenso de 5 milmetros, ao
passo que o prprio rastro tinha 5 centmetros de comprimento. Assim,
Anderson formulou as seguintes questes: Ser possvel um eltron positi
vo? Ser essa a estranha partcula prevista por Paul Dirac? Ele respondeu
corretamente que sim.
Ou o problema pode ser conceituai. A teoria copemicana formulou
numerosos pressupostos acerca do movimento dos corpos que conflitavam
com a dinmica aristotlica estabelecida, Um dos mais fortes argumentos
contra a teoria era que no tinha o amparo de qualquer teoria do movi
mento que justificasse os pressupostos de Copmico acerca do movimento
da Terra (por exemplo, que a Terra girava sobre o seu prprio eixo uma
vez a cada 24 horas). Reconhecendo esse conflito entre os dois esquemas,
Galileu criou uma nova dinmica do movimento relativo que era compat
vel com a teoria copemicana.
Muitas vezes, porm, o cientista inicia a pesquisa buscando um
problema. Ele poder escolher uma rea que esteja teoricamente bem de
senvolvida e, por conseguinte, cheia de indicaes para investigao adicio
nal; ou poder escolher uma rea onde se verificou um sbito aumento
na taxa de descobrimento emprico; ou poder simplesmente ter um palpi
te de que uma rea rica em possibilidades. Parece ter sido por isso que o
fsico Bruno Rossi do MIT aderiu ao novo campo da astronomia do raio X,
onde ele descobriu (1962) a primeira fonte de raios X fora do sistema solar,
Scorpio x-l.,Ele descreve a sua motivao da seguinte maneira:
A motivao inicial do experimento que levou a essa descoberta foi um pres
sentimento subconsciente da riqueza inexaurvel da natureza, uma riqueza

Michael Polanyi, "Genius in S cience", E nco un ter 3 4 (janeiro de 1 9 7 2 ): 118;


"Toda a verdadeira pesquisa cie n tifica connea por deparar-se com um problem a pro
fundo e promissor, e isso m etade da de sco b erta /'

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A Cincia como Atividade Humana


que supera amplamente a imaginao do homem . . . Era, mais provavelmen
te, um sentimento inato e foi essa a razo por que, quando jovem, me dedi
quei ao campo dos raios csmicos. Seja com o for, sempre que o progresso
tcnico [neste caso, as tcnicas da cincia espacial) abriu uma nova janela
para o mundo circundante, eu senti o impulso de olhar por essa janela, na
esperana de ver algo inesperado.*^

A Hiptese
Tendo formulado o seu problema, o cientista trata de procurar uma hip
tese. Uma hiptese uma conjetura sobre a natureza de algo. Expressa-se
normalmente num enunciado ou conjunto de enunciados dos quais podem
sei; extradas concluses sobre a natureza de alguma outra coisa, adotando
freqentemente a seguinte forma; Se a verdadeiro, ento b poder
(dever) resultar.^
Quais so as caractersticas de uma boa hiptese? Em primeiro lugar,
deve levar em conta os fatos conhecidos. (Entretanto, esta condio s
vezes pode ser deixada de lado, pois um cientista que prope uma nova
teoria revolucionria poder ter que ignorar alguns dos fatos aceitos, en
quanto procura novos fatos por sua prpna conta.) Em segundo lugar,
deve ser suficientemente precisa para produzir previses testveis. Como
tal, valiosa mesmo quando incorreta, pois se puder ser decisivamente
refutada, poder ser ehminada como soiuo possvel. Em terceiro lugar,
deve predizer fatos at ento desconhecidos. Einstein, por exemplo, dedu
ziu trs predies de sua teoria da relatividade gerai: a deflexo da luz no
campo gravitacional do Sol, o mo\imento do perilio de Mercrio e o desvio
para o vermelho da luz proveniente de estrelas distantes. As primeiras duas
predies foram confirmadas no devido tempo e a terceira concordava com
os dados existentes. Mas numerosos cientistas no consideram a terceira
predio uma novidade, porquanto j se conhecia a discordncia com
Newton h quase um sculo. Entretanto, foi recentemente argumentado
que prefervel considerar um no>x> fato como um fato para o qual ainda

Bruno B. Rossi, em B ulletin o f the


A cadem y o f A rts an d Sciences 3 0
(fevereiro de 1 9 7 7 ): 17. Por vezes, ocorre o soe'^do e um problem a resolvido
sem prem editao. Em Berlim , R obert K o c h isoou = oacilo da tuberculose acidental
m ente, aps meses de trabalho rduo e fr u s tr a r - : E vez de jogar fora algumas cu l
turas que pensava serem inteis, colocou-as o s r - o a ~ ^ :e numa estufa, s se lem
brando de as retirar alguns dias depois. Para seu esoarr c Daciio da tuberculose tin h a
crescido e podia, em prin cpio , ser isolado. E r r - -grar r c . o processo de isolam ento
exigiu m u ito em tem po, conhecim ento e habW^caoe.

Um Mtodo de Investigao

109

no foi inventada uma teoria que o

e x p l i q u e . *5 por este critrio, o perilio


de Mercrio e o experimento de Michelson-Morley eram novos fatos para
as teorias geral e especial da relatividade, respectivamente.

Do Problema Hiptese
Por vezes, um cientista salta para uma hiptese assim que vislumbra um
problema. Em 1895, Wilhelm Rntgen notou que de um tubo de raios
catdicos, em seu laboratrio, provinha um fulgor esverdeado. Pensando
que o fulgor podia ser causado por raios ultravioletas, ele colocou uma tela
fluorescente perto do tubo. A tela iluminou-se. Colocou ento o tubo numa
caixa de papelo. A tela voltou a ficar iluminada. Isso mostrou que a ra
diao no podia ser ultravioleta, a qual no penetra o papelo. Rntgen
refletiu: os raios atravessavam o tubo de vidro, a caixa de papelo e o ar
para iluminar a tela fluorescente: portanto, devem ser uma forma desco
nhecida de luz in\isvel e, sendo assim, devem projetar uma sombra. Num
impulso brusco, Rntgen colocou sua mo diante da tela. Para seu espanto,
no viu a sombra mas o esqueleto de sua mo, com a carne e a pele for
mando uma orla tnue e acinzentada. Percebeu imediatamente que estava
lidando com uma espcie inteiramente nova de radiao. Aps realizar
experimentos adicionais, Rntgen publicou um artigo descrevendo as pro
priedades desses raios X '\ como lhes chamou. E raios x ficaram. Pobre
Rntgen, teve a unidade de medio da exposio radiao batizada com
seu nome, em sua homenagem, mas no os raios!
Uma hiptese complexa e revolucionria, por outro lado, pode
levar algum tempo a formar-se. Durante seus cinco anos a bordo do Beagle
(1831-36), Darwin, como naturalista do navio, acumulou abundantes
provas sobre plantas, animais e camadas geolgicas da Amrica do Sul. A
sua visita s ilhas Galpagos, onde viu pequenas variaes nas espcies de
aves e tartarugas de ilha para ilha, abalou a sua convico de que as esp
cies eram imutveis. Em 1835, props uma teoria dos recifes de coral que
se assemelhava sua ulterior teoria da evoluo. Mas s se tomou um
evolucionista dois anos depois de seu regresso Inglaterra.*^ Nesse ponto,
ele apresentou duas diferentes hipteses evolucionrias, logo rejeitadas.
Elie Zahar, "W h y D id Einstein's Programme Supersede Lo re n tz's ". em M e th o d
and Appraisal in the Physical Sciences, org. por C olin Howson, pp. 2 1 6 -1 9 ; e Im re
Lakatos e Elie Zahar, "W h y D id Copernicus' Research Program Supersede Ptolem y's?"
em The Copernican A chievem ent, org. p c R obert S. W estman ^Berkeley e Los A n
geles: U niversity of C alifornia Press, 19 75), p. 376.
The A utobiograp hy o f Charles D arw in, com omisses originais recuperadas, orga
nizada com apndice e notas por Nora Barlow (Nova Y o rk : N o rto n , 1 9 5 8 ), p. 120.

*110

A Cincia como Atividade Humana

Comeou ento a busca de uma causa ou causas especficas da evoluo.


A idia de que a seleo natural a causa s lhe acudiu menie mais de
um ano depois, enquanto lia Malthus. Daruin descreveu esse insight em
sua Autobiografia:
Em outubro de 1838. ou xcia. quinze mese^ depois dc eu ter iniciado a minha
investigao sisiemaiica. aconteceu que estava lendo para entretenim ento o
livro de .Malthus sobre populao e, estando bem preparado para apreciar a
luta pela existncia que sc desenrola por toda a pane, graas s minhas longas
e contnuas observaes sobre os hbitos de animais e plantas, imediatamente
me impressionou que. sob esva^ arcunsincias, as variaes favorveis ten
diam a ser preser\-adas e as de^:'3vx)rveis a ser destrudas. O resultado disso
seria a formao de no\*a<. espcieN. Ei^ que, finalmente, eu dispunha, pois, de
uma teoria em que apoiar o meu trabalho,

Darwin s viria a escrever quatro anos mais tarde um rascunho de


sua hiptese, quando produziu um resumo de 35 pginas. Dois anos depois
ampliou-o para 230 pginas. Nos 14 anos seguintes, ele discutiu a teoria
com vrios correspondentes, mas no a anunciou pubhcamente. Recebeu
ento um ensaio que lhe era remetido por Alfred Russell Wallace, expondo
em termos sucintos a teoria que ele, Wallace, tinha concebido independen
temente. Um trabalho conjunto de Darwin e Wallace foi lido perante a
Sociedade Lineana de Londres, a 19 de julho de 1858, e depois publicado.
O livro de Da^^^m. A Origem das Espcies, veio a lume em 24 de novembro
de 1859, e os livreiros compraram imediatamente toda a edio de 1.500
exemplares.
Por que Daruin esperou tanto tempo para anunciar a sua teoria?
Em parte porque desejou aperfeio-la, mas. principalmente, porque temia
as perseguies que lhe seriam movidas por defender um ponto de vista
que podia ser estigmatizado como a rejeio da descno bblica da Cria
o. Como Darwin sabia, Galileu. aos 70 anos, tinha sido forado pela In
quisio a repudiar a teoria copemicana. e Giordano Bruno, um dos pri
meiros adeptos dessa teoria, fora queimado em auto-de-f. Embora no
esperasse um destino to sombrio, Darwin hesitou em desafiar a opinio
pblica.
Deppis de propor uma sHda hiptese, o que o cientista faz com
ela? Por via de regra, ele testa a hiptese fazendo observaes ou realizan
do um expenmento. Com freqncia, o leste inconclusivo. Assim, com a
ajuda dos dados lomecidos pelo teste, o cieniisia poder refinar a sua hip
tese atravs de uma srie de provas (isto . de reformulaes e comprova
es), cada uma delas fomecendo dados que o habilitaro a tornar a hip-

Neste p o n to , sigo H ow ard E. G ruber, D a r ^ n o - U s r zxy exem plo, pp. 1 0 0 -1 0 5 .

Um Mtodo de Investigao

111

tese cada vez mais precisa. Alternativamente, em vez de refinar uma nica
hiptese, o cientista poder testar uma srie de hipteses diferentes. Quan
do tentou calcular a rbita do planeta Marte, Kepler comeou com a hip
tese de que ela era circular. Verificou que tal hiptese era refutada pelos
fatos, mas tentou de novo, e a refutao foi ainda mais decisiva do que da
primeira vez. Ento acrescentou uma protuberncia a um lado do crculo,
convertendo-o num ovide. Como esta hiptese resultasse autocontraditria. Kepler modificou o ovide de modo que comeou a parecer uma ehpse.
Finalmente, ele props que a forma da rbita de um planeta e uma elipse
perfeita.
Uma outra ttica consiste em propor de incio um certo nmero de
hipteses e elimin-las sucessivamente, at sobrar apenas uma. Alternativa
mente, o cientista poder ajust-las, uma por uma, a um esquema geral.
Assim, Darwin adotou uma primeira hiptese inspirada na criao doms
tica, uma segunda na luta pela existncia e na seleo natural de variedades
selvagens, uma terceira na ramificao das espcies a partir de progenitores
comuns, como se mostra no registro geolgico, e uma quarta na distribui
o geogrfica das espcies. Ele combinou todas essas hipteses para formar
a sua teoria da evoluo das espcies.
No decorrer de um projeto de pesquisa, o cientista coleta dados e
inventa hipteses. Depois de vrios testes, ele utiliza os dados para modifi
car ou substituir a suahiptese. Vejamos como Lorde Rayleigh. por exem
plo, avanou atravs de uma sucesso de hipteses e testes, at chegar
descoberta do gs argnio.^* Em 1892, Rayleigh descobriu que o nitrog
nio atmosfrico 50-1 mais pesado do que o nitrognio preparado a partir
de compostos qumicos. Por que seria? A sua primeira hiptese foi que,
quando o nitrognio quimicamente preparado, mistura-se com urn g:>
leve como o hidrognio. Como teste, introduziu hidrognio no nitrognio,
mas verificou que a densidade no era afetada. Afastou essa hiptese. A
alternativa era a existncia na atmosfera de algum gs pesado e desconhe
cido. A forma de verificar isso era eliminar o nitrognio real da atmosfera e
ver se sobrava alguma coisa. Assim, misturou nitrognio com oxignio e fez
a mistura ser atravessada por fascas eltricas. (0 nitrognio e o oxignio
combinam-se. resultando num composto que pode ser removido.) O expe
rimento arrastou-se durante quase duas semanas. O aparelho que produzia
as fascas a toda hora parava, e Rayieigh ficava dormitando numa poltrona
at altas horas da noite, num gabinete contguo, com um telefone perto
dele para retransmitir o rudo do instrumento. Quando o rudo cessava, ele
acordava e ia ajustar o aparelho. Finalmente, um pequeno resduo sobrou.

H um a descrio fascinante em The L ife o f L o rd Rayleigh, de seu filho R obert


John S tru tt (Londres: E dw ard A rn o ld , 1 9 2 4 ), cap. 11.

1 -j2

A Cincia como Atividade Humana

Era hidrognio ou nitrognio? Realizou um par de experimentos para refu


tar a primeira possibilidade. Primeiro passou nitrognio atmosfrico sobre
magnsio superaquecido, deixando um pequeno resduo mais pesado do
que o nitrognio e o hidrognio. Raylei^ realizou ento uma atmHse do
ar um processo em que uma mistura de gases escoada atravs de um
recipiente poroso e encontrou um pequeno resduo, de novo mais pesado
do que o nitrogmo. Assim, ele props a existncia de um gs at ento
desconhecido, o argnio. Rayleigh confirmou essa hiptese mediante a
realizao de numerosos testes que eliminaram a possibilidade de que o gs
fosse hidrognio. Verificou-se tambm que o argnio tem um espectro di
ferente do nitrognio e que duas vezes e meia mais solvel na gua. Este
ltimo resultado sugenu a possibilidade de existir mais argnio do que
nitrogmo na gua da chu\-a, o que voltou a ser confirmado por testes.

Raciocnio e Formao de Hiptese


Como que o cientista raciocina quando forma uma hiptese? Muitas hi
pteses parecem ocorrer num relmpago de intuio. Eis um caso tpico.
Em 1934, Enrico Fermi fez uma observao crucial que iria levar desin
tegrao do tomo. Ele descobriu que um feixe de nutrons pode desestabilizar os ncleos num alvo muito mais eficientemente se os nutrons tiverem
primeiro sua velocidade diminuda fazendo-os passar por um moderador,
como a parafina. Fermi descreveu depois esse momento a um astrofsico,
Subrahmanyan Chandrasekhar:
Estvamos irabalhando com ifin co ein radioatividade induzida por nutrons
e os resultados que estvamos o b tc id o no faziam sentido. Certo dia, quando
checuei ao laboratrio, ocxjm u-m e 2 idia de que deveria examinai o efeito
da colocao de uma pea dc dunDbo diante dos nutrons incidenies. E, ao
contrno do meu costum e, esincrix-iDC em ter a pea de chumbo precisamen
te elaborada. Eu estava claraxascie insatisfeito com alguma coisa; tentava
todas as desculpas" para adiar 2 cotcjaco da pea de chumbo em seu lugar.
Quando finalmente, com aleur-a r r/jiin cia, ia coloc-la em seu lugar, disse
para mim mesmo: No, no qufrr iqui esta pea de chumbo; o que eu
quero uma pea de parafina.* Fot 2ssim mesmo, sem advertncia prvia,
sem raciocnio consciente anterior. lr- M :i'iin en te apanhei o primeiro peda
o de parafina que apareceu na m m hi ir s ite e coloquei-o onde a peca de
chumbo devena e s t a r .

S. Chandrasekhar, "R em arks on Enrico Fe


The Physicist's Conception o f
N ature, Simpsio sobre o Desenvolvim ento az Z zrce o c o da N atureza pelos Fsicos
no Sculo X X , org. por Jagdish Mehra (D o m r ic r - - a n d a , e Boston: Reidel, 19 73),
o. 801.

Um Mtodo de I nvestigao

** 13

Talvez impressionado por incidentes como esse, Karl Popper e os


empiristas lgicos dizem que a formao de hipteses fundamentalmente
no-racional. Nas palavras de Popper: A questo de como uma nova idia
ocorre a algum seja um tema musical, um conflito teatral ou uma teoria
cientfica pode ser de grande interesse para a psicologia emprica, mas
irrelevante para a anlise lgica do conhecimento cientfico.^ Segundo se
afirma, o cientista no raciocina para chegar a uma hiptese, mas somente
raciocina a partir dela. Testar e avaliar uma hiptese um procedimento
lgico e constitui a tarefa essencial do cientista.
Mas este ponto de vista est quase certamente equivocado. Em pri
meiro lugar, trata-se de uma afirmao emprica sem provas que a corrobo
rem. Em segundo lugar, mesmo que em algum ponto no processo de inven
o o cientista tenha que confiar na intuio, em outros pontos ele poder
ser guiado por consideraes racionais, para as quais possvel fornecer e
estabelecer regras. Em terceiro lugar, embora possa no existir uma rigoro
sa lgica da descoberta, existem quase certamente princpios racionais
ou regras de estratgia" a que os cientistas obedecem na formao e
explorao de hipteses. Essas regras podem ser codificadas e formuladas
como uma lgica explcita de descoberta. Em quarto lugar, e de suma
importncia, a chamada intuio provavelmente a condensao de uma
ou mais linhas de pensamento racional num nico momento de insight.
Nesse momento, a mente rene premissas e passa delas para a concluso,
que a parte desse processo que ela recorda. Por exemplo, em 1928, a
mente de Alexander Fleming funcionou provavelmente assim: (1) um bolor
caiu acidentalmente em meu recipiente de cultura; (2) as colnias estafiloccicas perto do bolor deixaram de crescer; (3) uma secreo proveniente
do bolor deve t-las matado; (4) lembro-me de uma vez ter acontecido um
evento semelhante; (5) se eu pudesse isolar essa secreo do bolor, ela po
deria ser usada para matar os estafilococos que causam infeces humanas.
Devemos distinguir, alm disso, entre o movimento ao longo de
uma estrutura lgica ou racional e a prpria estrutura. Ningum afirma
que, pelo fato de um argumento dedutivo ser apreendido num momento
de insight, o argumento no possui estrutura lgica. Quer se avance, por
etapas conscientes, das premissas para a concluso, ou se omitam algumas
Karl R. Popper, The Logic o f S cien tific Discovery, p. 31 ; ver Carl G. Hem pel,
Philosophy o f N atu ral Science (Englew ood C liffs, N.J.: P rentice-H all, 1 9 6 6 ), p. 15.
V er A braham Kaplan, The C onduct o f In q u iry (So Francisco: Chandler, 19 6 4 ),
p. 14: "O que chamamos 'intuio' corresponde a qualquer lgica-em-uso que seja
(1 ) pr-consciente e (2 ) alheia ao esquema de inferncia para o qual existem , im edia
tam ente disponveis, reconstrues conhecidas." {T tu lo da edio brasileira:/4 C on
du ta na Pesquisa, Ed. H erder/U S P, 1 9 6 9 , trad, de Lenidas Hegenberg e.O ctanny Sil. i c i

^-|4

A Cincia como Atividade Humana

dessas etapas, a estrutura lgica que relaciona as premissas com a concluso


no afetada em nenhum dos casos.^ Assim, tambm, na Cincia muitas
formaes de hipteses tm provavelmente uma estrutura lgica que negli
genciamos porque prestamos ateno ao prprio momento do insigh em
vez dos matenais de onde o ingh promanou. Sem dvida, esses materiais
foram objeto de um longo processo de raciocnio subconsciente, do qual
o insigh foi apenas o momento culminante. Temos que encontrar nos
prprios matenais uma estrutura racional, a partir da qual, em conjunto
com as prprias notas e comentrios do cientista, possamos reconstituir o
processo de raciocnio, por vezes subconsciente, que levou formao da
hiptese. Quando o cientista inventa uma hiptese, quase certo que
raciocina subconscientemente de premissas para uma concluso. Se no
reconhecemos isto. provavelmente porque sabemos to pouco acerca
da lgica informal do pensamento racional cotidiano, do qual o pensa
mento cientfico um refinamento. Assim, o filsofo Peter Caws declara:
No processo criativo, tal com o no processo de demonstrao, a cincia no
tem lgica especial mas companilha da estrutura do pensamento humano em
geral, e o pensamento procede, tanto na criao com o na demonstrao, de
acordo com princpio^^ perfeitamente lgicos . . . A lgica do descobrimento
cientfico, cuja formulao rigorosa ainda est por ser realizada . . . deve ser
igualmente um refinamento e uma especializao da lgica da inveno
cotidiana. A coisa importante a entender que a inveno, srr/cro sensu,
um processo to familiar quanto a argumentao racional, nem mais nem
menos misterioso. Se metermos isso na cabea, a criatividade cientfica ter
sido arrancada de novo do domnio dos fabricantes de m istrios.^

Algumas Formas de Raciocnio


Quero agora examinar vrios modos de raciocnio que levam formao
de hipteses e que foram descritos por filsofos da Cincia.^ So eles: retroduo, raciocnio hipottico-dedutivo, induo e raciocnio por analogia.
Segundo Peter Caws; "O que requer anliie a estrutura do processo, no a sua
consubstanciaco particular num determ ir\ato irKjividuo. O m ovim ento das premissas
para a concluso, pelo qual uma pessoa ao^^eencje um argum ento dedutivo, igual
mente sbito e intuitivo. Mas a natureza sb*ta e irtu rtiv a do ato m ental de m ovim en
to das premissas para a concluso e apreenso t x sua conexo dedutiva no afeta a
natureza dessa conexo nem altera a estrutu'a
da relao entre premissas e
concluso" (" T h e Structure of Discovery", Science 15c 12 de dezem bro de 1969;
1375).
Ib id ., p. 1380.
Para o u t r a s descries da racionalidade da cr^acc 2- oteses, ver Michael Polanyi, The Tacit D im e n s io n (Garden C ity , N.Y.:
19 66), pp. 17-25, e "G e-

Um Mtodo de Investigao

115

No caso da retroduo ( R - D ) , o cientista encontra uma anomalia e


depois busca uma hiptese da qual a existncia da anomalia possa ser dedu
zida. Assim, ele raciocina da anomalia para a hiptese que a explicar. A
forma de inferncia a seguinte: um fato anmalo A observado; A seria
exphcvel se a hiptese H fosse verdadeira; logo. h motivos para pensar
que H verdadeira. Kepler, por exemplo, raciocinou retrodutivamente para
a sua hiptese sobre a rbita de Marte. Ele comeou propondo que Marte
se desloca num crculo perfeito. Mas descobriu que as predies por ele
deduzidas dessa hiptese conflitavam com os dados do astrnomo dina
marqus Tycho rahe. Portanto, os dados pareciam ser incompatveis com
a hiptese do movimento circular. Assim, partiu do princpio de que os
dados estavam certos e procurou explic-los propondo as hipteses que
mencionamos. 25
Em vez de raciocinar a partir dos dados para uma hiptese, o cien
tista pode comear com uma hiptese e deduzir concluses - enunciados
gerais ou predies particulares baseadas nela. Isto constitui o raciocnio
hiporico-dedutivo ( H - D ) . Einstein raciocmou hipottico-dedutivamente
na construo de sua teona especial da relatividade. Ele estava empenhado
com dois princpios fundamentais: a relatividade (no existe um quadro de
referncia absoluto; todo movimento relativo a um observador) e a defi
nio operacional (os conceitos cientficos devem ser definidos em termos
de fenmenos observveis). Do primeiro princpio derivou Einstein a con
cluso paradoxal de que a velocidade da luz constante, e viu essa conclu
so confirmada pelo experimento de Michelson-Morley. Do segundo, dedu
ziu a concluso paradoxal de que as medies de simultaneidade e distncia
so relativas, e viu essa concluso incorporada s transformaes de Lorentz
(equaes fundamentais propostas pelo fsico holands Hendrik Lorentz).
0 cientista raciocina indutivamente quando infere uma regularida
de geral de enunciados referentes a casos particulares. No incio do sculo
XDC, o cientista francs Joseph Gay-Lussac raciocinou indutivamente para
formular a lei segundo a qual os gases se combinam em propores simples.

nius m Science , Encounter 38 (1 9 7 2 ): 4 3 *4 6 ; Bernard Lonergan, Insight (Londres:


Longmans, Green, 19 5 7 ), passim , H erbert A. S im on, The Sciences o f the A rtific ia l
(Cambridge: M IT Press, 1 9 6 9 ), cap. 3, e "D oes S cientific Discovery Have a Logic?"
Philosophy o f Science 4 0 (dezem bro de 1 9 7 3 ): 47 1-80 .
N orw ood Russell H a n s o n ,/afrerns o f D /scoi^er/(C am b rid ge; Cam bridge Universi
ty Press, 1 9 6 3 ), cap. 4, e "R etro d u ctive In ference" em Philosophy o f Science: The
D elaware Sem inar, org. por Bernard Baum rin (Nova Y o rk : W iley, 1 9 6 3 ): 2 1 -37 (uma
verso revista da prim eira descrio).
Gary G utting, "Einstein's Discovery o f Special He\axW\X'i", Philosophy o f Science
3 9 (m aro de 1 9 72): 6 1 -6 2 .

.j

A Cincia como Atividade Humana

Ele efetuou experimentos com vrios gases, como o hidrognio e o oxig


nio. o gs do cido fuobrico e a amnia. Do fato de que o hidrognio e
o oxignio se combinam numa razo numrica simples e de que vnos ga
ses de cidos tambm se comportam assim quando combinados com am
nia (e partindo ainda de certos pressupostos, entre os quais se inclui a no
o de que os gases, em virtude de sua estrutura molecular, devem obede
cer a leis simples), Gay-Lussac concluiu que odos os gases se combinam
em razes matemticas simples.^
O raciocnio analgico empregado quando o cientista chega a
uma hiptese vendo uma analogia entre fenmenos aparentemente sem
relao alguma entre eles. Darwin raciocinou a partir de uma analogia entre
a presso da populao entre seres humanos (Malthus) e a sobrevivncia
da espcie na natureza para chegar a pane de sua idia da seleo natural.
Kekul chegou sua teoria da estrutura anelar da molcula de benzeno
quando percebeu uma analogia entre uma cobra segurando a prpria cauda
com a boca e a disposio dos tomos de carbono na molcula do benzeno.

O Teste Experimental de uma Hiptese


Quando o cientista formulou a sua hiptese, ele testa-a deduzindo suas
imphcaes na forma de predies e comparando-as com os resultados
de observaes ou experimentos.
0 raciocnio subentendido no teste experimental de uma hiptese
0 seguinte. Quando o cientista procura estabelecer uma conexo entre
dois conjuntos de eventos, ele tenta usualmente mostrar que um evento
de uma espcie. A, sempre acompanhado de um evento de uma outra
espcie, B . e que um caso de B nunca ocorre se um caso de A no ocorrer
tambm. Portanto, a causa B quando a deve estar presente para que B
acontea e quando, com A ausente, B nunca acontece.
Mostrar que um evento a causa de um outro nada tem de fcil.
Qualquer evento. B, na natureza ocorre usualmente em combinao com
tantos outros eventos que difcil dizer qual deles a causa de B e qual
deles acompanha B por acaso. Um modo de descobrir isso criar uma
situao em que ns mesmos controlamos os eventos (ou condies) acom
panhantes. Podemos ento manipul-los um aps outro a fim de apurar
o que produz B e o que no produz Para tanto, produzimos uma mudana
na condio que pensamos ser a causa de B, enquanto mantemos todas as
outras condies inalteradas. Se observarmos ento uma mudana no even^

P e te r A c h in s t e in , L a w a n d E x p la n a tio n in Sc*e*ycs

Prpcc

1 Q7 1 i ra n s 6 e 7 .

^ o n d ^ e s : O x f o r d U n iv e r s it y

Um Mtcxio de Investigao

117

to B que se segue, poderemos atribuir isso mudana que ns mesmos pro


duzimos numa condio prvia. Este o nosso primeiro experimento. Po
demos ento realizar um segundo experimento, variando alguma condio
que pensamos no ter influncia significativa sobre B , enquanto mantemos
inalterada a condio que pensamos produzir B. Se no observarmos ento
qualquer mudana significativa em B , inferimos que B s afetado por
uma mudana na condio original e no por uma mudana na outra.
Quando um cientista conduz um teste experimental, ele deduz pri
meiro o que a sua hiptese implica para uma determinada situao experi
mental e depois manipula a situao para ver se est certo. Consideremos
um dos mais famosos de todos os testes experimentais, o experimento de
vacinao realizado em Pouilly le Fort, na Frana, por Louis Pasteur, em
1881. Pasteur desejava testar a hiptese de que vacinar um animal com
bactrias atenuadas (enfraquecidas) de carbnculo tornaria o animal imune
prpria doena. Tendo-lhe sido fornecidas 60 ovelhas pela sociedade
agrcola local, Pasteur dividiu os animais em trs grupos: (1) um grupo de
controle de 10 ovelhas que no iria receber qualquer espcie de tratamen
to; (2) um grupo experimental de 25 animais que seria vacinado e depois
inoculado com uma cultura altamente virulenta do bacilo do carbnculo; e
(3) um outro grupo de 25 que no seria vacinado mas receberia a mesma
dose virulenta do bacilo. 0 grupo experimental seria vacinado duas vezes
com bacilos de carbnculo de atenuao decrescente, a intervalos de 10 a
15 dias, e se aplicaria uma dose virulenta do bacilo entre 12 a 15 dias de
pois. Pasteur previu que as 25 ovelhas vacinadas sobreviveriam e as 25 no
vacinadas morreriam. As sobreviventes seriam ento comparadas com as 10
ovelhas de controle, para mostrar que a vacinao no lhes causara dano
nenhum.
As primeiras vacinaes foram realizadas a 5 de maio, perante uma
grande multido, a que se seguiram posteriormente a segunda srie de vaci
naes e a administrao do prprio bacilo. Pasteur chegou no dia 2 de
junho para ver os resultados. As suas previses foram cumpridas risca,^
conforme descreveu uma testemunha ocular:
Em bora se credite a Pasteur a descoberta da im unizao contra o carbnculo,
a sua vacina, por si s, no teria im unizado as ovelhas da fazenda, pois ele no teria
podido m anter a tem peratura de 4 5 graus centgrados o tem po suficiente para que a
vacina atuasse. M u ito contra a sua vontade, os assistentes de Pasteur inventaram se
cretam ente uma substncia qum ica que fazia o trabalho do calor. Pasteur, fin alm en
te, perm itiu que eles usassem a substncia qum ica se prometessem no revelar o que
estavam fazendo at depois que o experim ento tivesse sido realizado. Em Berlim ,
en tretan to , R obert Koch deduziu que uma substncia qum ica devia ter sido usada
pois, com o Pasteur, ele compreendeu a necessidade de m anter a tem peratura suficien
tem ente elevada para m atar os esporos sem m atar as bactrias. Por conseguinte, ele
tam bm anunciou o que realm ente tinha sido feito.

-j ^g

A Cincia como Atividade Humana


Quando Pasteur chegou s duas horas da ta rd e... acompanhado de seus
joven s colaboradores, ouviram -se alguns tm idos aplausos que logo se con

verteram em estrondosa aclamao, brotando de todos os lbios. Delegados


da Sociedade Agrcola de Melun. de sociedades mdicas, sociedades vetennrias. do Conselho Central de H igiene do Sena-e-M am e, jornalistas, peque
nos fazendeiros cujo espnto fora dnidido por anigos injunosos e laudatonos nos jornais - todos ah estavam. As carcassas de 22 ovelhas no-vacinadas
jaziam lado a lado: duas ouu as resfolcgaN-am nos ltimos estenores; e os
derradeiros sobreviventes do grupo sacTificado apresentavam todos os sinto
mas caractersticos do carbnculo. Todas as ovelhas vacinadas estavam em
perfeita sade... A nica ovelha no vacinada remanescente morreu nessa
mesma noite

Os experimentos tambm podem ser realizados para fins de desco


brimento de fatos, sem que esteja envolvida qualquer hiptese. Uma srie
de tais experimentos levou, de uma forma inteiramente inesperada, teoria
do ncleo atmico, de Rutherford. Certo dia, em 1909, Rutherford encar
regou um estudante, Emest Marsden, de tentar desintegrar partculas alfa
atravs de um ngulo favorvel, porque Rutherford nfo acreditava que
isso pudesse ser feito. Ele descreveu o resultado em uma de suas ltimas
conferncias:
Depois, lembro-me de que dois ou trs dias mais tarde Geiger (um colabo
rador] correu para mim tom ado de grande excitao e disse ; Conseguimos
que algumas das partculas alfa voltassem para trs. . Era o acontecimento
mais incrvel que jamais ocorrera em toda a minha vida. Era quase to ina
creditvel como se disparssemos uma cpsula de 38mm contra uma folha
de papel e a cpsula ricocheteasse e viesse nos atingir.

Mas a experimentao no uma condio sine qua non dos testes


cientficos. Muitas vezes fisicamente impossvel ao cientista manipular as
circunstncias do fenmeno que ele deseja explicar ou faz-lo sem as dis
torcer. Em outras ocasies, um experimento no s fisicamente imposs
vel mas tambm logicamente imprprio. O cientista poder desejar explicar
algum evento passado, como o indicado pela presena de certos fsseis
numa camada. Como tal evento no se pode repetir, impossvel repro
duzi-lo num experimento.
Algumas hipteses no podem ser testadas de forma decisiva nem
por observao. Considere-se a evoluo darwiniana. Embora existam

C itado por Magnus Pyke, The Boundaries o f Science (H arm ondsw orth, Middlesex:
P e n g u m , 1 9 6 3 ), pp. 82-83.

C itado por E.N. da C. Andrade, R u th e rfo rd and the N atu re o f the A to m (Garden

City, N.Y.: Doubleday Anchor, 1964), p. 111.

Um Mtodo de Investigao

119

numerosas provas de que as espcies evoluem, a prpria evoluo quase


impossvel de observar, pois uma variao s se estabelece no decorrer de
muitas geraes e no podemos estar por perto a fim de observar o processo
inteiro. No obstante, a teoria considerada bem confirmada, no porque
seja decisivamente testvel, mas porque unifica e torna inteligvel um gran
de nmero de dados que sem ela no poderiam ser entendidos.
Uma nica previso bem sucedida serve como uma primeira confir
mao de uma hiptese, mas no a torna idnea. Este status s normal
mente conseguido depois que a hiptese foi testada e confirmada por
vrios cientistas, numa variedade de condies. Por exemplo, a hiptese
de que um agente como a nicotina ou o ciclamato cancergeno usual
mente testada em numerosos laboratrios com diversas espcies animais,
a fim de determinar se a hiptese se aplica a uma espcie, a muitas, ou a
todas. Se a hiptese for confirmada por vrios testes, considerada idnea;
e os cientistas podem ento comear a procurar um mecanismo que expli
que a correlao observada.

O Mtodo Cientfico em Perspectiva


0 mtodo que descrevi talvez parea irremediavelmente ideal. Para o
cientista, provando uma hiptese atrs de outra, a busca de uma soluo
freqentemente sentida como imia srie de reveses que no levam
a parte alguma. Entretanto, o processo de hiptese, inferncia, teste
e feedback prossegue sem alteraes de monta. O estado de nimo do
cientista pode mudar, suas idias tambm, mas no a essncia do que ele
est fazendo. Olhando em retrospecto, desde a soluo, o caminho per
corrido atravs do problema poder parecer tortuoso, mas no o em re
lao ignorncia de onde o cientista partiu. 0 mtodo que descrevemos
precisamente o de tatear o caminho, movido pela incerteza.
No me surpreende que o cientista no se aperceba, com freqn
cia, dos mtodos que usa, pois, como j disse, trata-se apenas de uma ex
tenso e refinamento do processo de mvestigao adotado na vida cotidia
na. Como explicou Max Planck: 0 raciocnio cientfico no difere do
pensamento comum e cotidiano em espcie mas to-somente no grau de
refinamento e preciso, mais ou menos como o desempenho de um micros
cpio difere do de nosso olhar cotidiano.^^ De um modo geral, o cientisM ax Planck, Scientific A uto b io g rap h y an d O th er Papers, trad, de Frank G aynor
(Nova Y o rk : Greenwood Press, 1 9 6 8 ), p. 88. V er Caws, 'T h e S tructure of Discovery",
p. 1 3 7 9 : A diferena entre a sua lgica [a do cientista criativol e a nossa apenas de

arau no de espcie; ns empregamos precisamente os mesmos mtodos mas de um

120

A Cincia como Atividade Humana

ta tenta mais arduamente do que o leigo rejeitar os preconceitos pessoais e


checar todo e qualquer erro possvel. Procura explicitar seus pressupostos
e presta ateno ao trabalho de outros no seu campo. Descreve os resulta
dos de seus trabalhos mais precisamente e formula previses que, em prin
cpio. podem ser testadas com exatido. Em todos estes aspectos, ele supera
o leigo mas no o eclipsa. Nos campos em que os leigos tm experincia,
eles so capazes de possuir mais discernimento e conhecimentos intuitivos
do que cientistas altamente treinados. Agricultores e pescadores, por exem
plo, podem freqentemente prever o tempo local com mais exatido do
que os meteorologistas (em pane, claro, porque a Meteorologia ainda
no se tornou uma cincia to exata quanto a Fsica).

Resumo
Entendemos por mtodo cientfico" a estrutura racional daquelas investi
gaes cientficas em que so formadas e testadas hipteses. Essa estrutura
assemelha-se muito da soluo ponderada de problemas na vida cotidia
na. Hiptese, inferncia, teste e feedback constituem o ncleo da estrutu
ra. 0 cientista comea usualmente por assinalar um fato anmalo ou uma
incoerncia na teoria, e prope a discrepncia como um problema. Aps
explorao mais completa, formula uma hiptese, a panir da qual deduz
previses. Por via de regra, testa as previses e publica a hiptese, se verifi
car que elas foram confirmadas. Se as previses forem refutadas, o cientis
ta usualmente altera a hiptese, ou inventa uma outra, e recomea tudo.
Este processo autocorretivo. Ao eliminar hipteses incorretas, o cientista
delimita a busca da correta.
Este mtodo combinado com operaes gerais como a observao
e mensurao, e com vrias tcnicas que diferem de especialidade para es
pecialidade. A observao cientfica, freqentemente controlada por uma
hiptese e ajudada por instrumentos, mais sistemtica e precisa do que
a sua contraparTe cotidiana. Os dados obtidos por mensurao e observa
o esio usualmente impregnados de teoria e so objetivos na medida em
que podem ser repetidos por cientistas adequadamente qualificados. Entre
tanto, a pesquisa cientfica concentra-se, como regra, em problemas.
0 passo decisivo no ciclo da pesquisa a inveno de uma hipte
se. A hiptese ideal precisa e testvel, explica os fatos conhecidos e prev
pelo menos um fato novo. 0 cientista usualmente testa a sua hiptese de
duzindo as suas miphcaes e depois efetuando observaes ou experimen
tos a fim de verificar se as miplicaes conespondem aos fatos. Por vezes,
0 cientista examinar uma srie de hipteses e testes, at encontrar aquela
__ _____ ^
onficfot Ario Miiitac hinteses so testadas experi
1

Um Mtodo de Investigao

121

mentalmente. Um experimento habilita o cientista a manipular as condi


es que acompanham um fenmeno, at descobrir qual delas o causa.
No poucas hipteses nascem de um momento de insight. Significa
isso que o processo de formao de hiptese no-racional? Absolutamen
te. A intuio parece ser apenas a condensao de um processo de racioc
nio que normalmente exigiria mais tempo e que, em princpio, se no sem
pre na prtica, poder ser reconstitudo mais tarde. Com efeito, vrios mo
dos de raciocinar, para a formao de uma hiptese, foram identificados:
retroduo, raciocnio hipottico-dedutivo, induo e raciocnio por ana
logia.
O mtodo cientfico no s intrinsecamente racional; tamDm
um refinamento do raciocnio cotidiano. O cientista recebeu um treina
mento mais especializado do que o leigo, mas o seu pensamento no fun
damentalmente diferente. No prximo captulo observaremos os resulta
dos da aplicao desse mtodo: os construtos intelectuais da Cincia,
desde os dados s teorias.

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